Ковальчук Анастасия Исаевна: другие произведения.

Повелительница Тьмы

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь] [Ridero]
Оценка: 5.94*97  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Активно ищем опечатки и ошибки. Особо внимательных просьба указывать на ляпы и нестыковки) А так... Приятного чтения=)


  
  
   Автор: Ковальчук Анастасия Исаевна
   Название: "Повелительница Тьмы"
  
  
  

Автор выражает искреннюю благодарность

Доминовой Ольге Ивановне.

  
  
  

Часть 1

  

1

  
  
   Если в городе ходит грипп, еще не значит, что перед тем как ехать в автобусе надо объедаться чесноком.
   Я старалась не дышать, хотя это было весьма затруднительно, так как меня зажало между поручнем и огромной бабищей, которая как раз и источала это неприятное амбре.
   - Вы выходите на следующей?- выдохнула я.
   Бабища повернула ко мне голову и ответила:
   - Нет.
   Запах чеснока усилился, и в голове у меня помутнело. Я принялась протискиваться между людьми, бормоча:
   - Простите, извините, вы выходите?
   Но далеко не все спешили поменяться со мной местами, видимо не желали попасть под чесночную атаку.
   - Свобода!- простонала я, вывалившись с толпой на остановку.
   Я принялась с блаженством вдыхать городской воздух с примесью бензина. Хорошо-то как! Я бодро двинулась в сторону Центрального книжного магазина.
   - Вампиров что ли бабка отпугивала?- раздраженно пробурчала я, принюхиваясь. Мне показалось, или мех на моей куртке впитал этот неприятный запах? Вот ужас-то!
   Я еще раз подозрительно дернула носом. Нет, вроде ничего. Лишь слышна слабая нотка моих духов. Я невозмутимо продолжила шествие в магазин, правда немного смутилась, когда увидела, что несколько людей на остановке странно на меня поглядывают. Конечно, ведь не каждый день увидишь человека, который с подозрительным видом к чему-то принюхивается!
   Я прибавила шагу. Вот показалась привычная фигура железного дровосека, охраняющая вход в какой-то клуб. Неожиданно мое внимание привлекла старая деревянная вывеска, на которую я, множество раз гулявшая по этой улице, раньше не обращала внимания. "Книги" - гласила она. Признаться честно, это мое слабое место. Я способна часами находиться в книжных магазинах и с удовольствием листать современные фолианты, или задумчиво водить пальцем по гладким корешкам...
   Я на миг замерла у входа. Идти или не идти? Любопытство взяло верх, и я потянула на себя деревянную дверь.
   В нос ударил запах пыли и чего-то еще, вот только я никак не могла понять чего. Может, запах персика? Я хмыкнула от этой абсурдной идеи. Где в декабре можно достать персики? Хотя... может это духи у кого-то такие, или благовоние. Я двинулась вглубь помещения, с интересом вертя головой. Горел приглушенный свет где-то под потолком, окон не было, на полу лежал ковер. Я быстро глянула на свою обувь, оставляющую мокрые и грязные следы (а что вы хотели, когда на асфальте не снег, а какая-то серая жижа?), и прыжком вернулась к входной двери. Старательно вытерла подошвы о коврик, и после этого вновь ступила на ковер.
   Книжные полки были чуть потрескавшимися, словно простояли здесь немало лет. Да и книги были далеко не новыми... Хотя назвать их старыми язык не поворачивался, скорее старинными. Да, именно старинными.
   Продавца нигде не было видно, и у меня сложилось впечатление, будто я здесь одна! Я с беспокойством огляделась. Уже собралась было крикнуть "Кто-нибудь есть?", но передумала. Думаю, пора уходить из этого странного места. Неожиданно мой взгляд наткнулся на книгу в потертом золотистом переплете. Я осторожно взяла ее в руки. На обложке вензельным шрифтом было написано "Ты узнаешь потом". Н-да, оригинальное название! Наверное, какой-нибудь слюнявый любовный роман. Помимо надписи, на книге еще был изображен какой-то странный знак, но краска наполовину облупилась, и не было возможности разобрать что это.
   - Прекрасный выбор,- раздался тихий голос сзади.
   Я вздрогнула и обернулась. На меня смотрела маленькая старушка, укутанная в белый шерстяной платок. Она дружелюбно улыбнулась. Я, помимо воли, улыбнулась в ответ и перевернула книгу, чтобы прочесть аннотацию, но с разочарованием обнаружила, что ее нет.
   - Это книга про магию,- негромко сказала пожилая леди, да, именно леди, потому что по-другому ее никак нельзя было назвать. Гордая осанка, расправленные плечи...- Про демонов и про...
   - То есть это фантастика?- перебила я ее.
   Она немного подумала и кивнула.
   - М-м-м...- протянула я, пытаясь найти ценник.- А сколько она...
   - Она недорогая,- отозвалась старушка и мягко поманила меня за собой.
   Мы дошли до маленького стола, где ярко горела лампа. Там же стоял кассовый аппарат. Сумма и вправду оказалась приемлемая, поэтому я быстро рассчиталась и теперь ждала, пока старушка упакует книгу.
   - Тебе сколько лет?- неожиданно спросила она
   - Четырнадцать,- ответила я.- А что?
   - Да так... Ничего,- загадочно отозвалась та и посмотрела на меня.
   У нее были удивительно красивые глаза. Они были светло-фиолетового оттенка, а ободок был темного цвета. Но больше всего меня поразил ее взгляд. Печальный и мудрый, будто сама Вечность смотрит на меня...
   - Держи,- уголками губ улыбнулась старушка, будто прочитав мои мысли.
   - Спасибо,- я осторожно взяла сверток и принялась засовывать его к себе в сумку. А когда подняла глаза, то пожилой леди уже не было.
   Недоуменно пожав плечами, я покинула странный магазин.
  

* * *

  
   Про книгу я вспомнила, когда ложилась спать. Точнее, я просто задела ее локтем, и она упала со стола, на который я вывалила все содержимое сумочки, как только вернулась домой. Пожав плечами, я разорвала обертку, взяла увесистый томик и направилась в постель. Все равно читать нечего. Я устроилась поудобней и открыла первую страницу. С некоторым изумлением я обнаружила, что книга была написана от руки. Причем весьма разборчивым почерком...
   "Посреди темного каменного зала стояла высокая фигура в черном плаще, капюшон которого полностью скрывал лицо. Это был демон, сын Повелителя Империи Тьмы".
   Я невольно вздрогнула, так как мое воображение моментально нарисовало эту картину. Никогда не жаловалась на недостаток фантазии, но сейчас я буквально почувствовала холод каменного зала, увидела эту странную фигуру, услышала его дыхание... Я поежилась и продолжила чтение...
   "Демон вытянул вперед обе руки и начал шептать заклинание. Из его ладоней лился мягкий серебристый свет, который окутал весь зал. Внезапно свет запылал золотым пламенем.
   - Adquievi appellatio,- громко произнес демон".
   Как только я прочла последнее слово, яркая вспышка озарила мою комнату. Я зажмурила глаза и вскрикнула, так как что-то сильное потянуло меня неведомо куда. Было такое чувство, будто меня тащат сквозь узкую трубу. Но через секунду я почувствовала под ногами твердый камень и, потеряв равновесие, рухнула на холодный пол.
  

* * *

  
   Я открыла глаза и увидела перед собой подол чужого черного плаща. От ужаса я даже перестала дышать. Недостатком сообразительности никогда не страдала, даже скорее наоборот, все страдали от моей сообразительности, поэтому я сразу поняла где я. Я была в книге. Но... как?!
   Язвительный голосок разума моментально объяснил как. Я купила у странной бабульки странную книгу, не насторожившись, что рукописный томик стоял смехотворную сумму. Потом прочла какое-то идиотское заклинание и, вуаля, я здесь!
   Я рискнула и подняла голову. Мне стало ой как не по себе, когда мой взгляд наткнулся на высокую темную фигуру. Если верить книге, то это был демон! Ой, мамочка! Ну почему я зашла в тот проклятый магазин?!
   - Как твое имя?- раздался безжизненный холодный голос, от которого у меня буквально кровь застыла в жилах.
   - Ан-настасия,- с запинкой произнесла я.
   Демон немного помолчал, после чего сказал:
   - Приемлемое имя.
   Голос был все так же холоден. Я собралась с силами и спросила:
   - А где я?
   - Ты в замке,- последовал ответ.
   Мне показалось, что демон сказал это с усмешкой. Ах, он еще и потешаться вздумал!
   - Ясно, что не на пляже,- буркнула я себе под нос, немного ободренная тем, что он не хочет меня убить. Ведь если бы хотел, то давно бы это сделал.
   - Ты права,- хмыкнул демон.
   Он что, мысли читать умеет?!
   - И не только.
   Я заметила, что он гаденько ухмыльнулся, хотя, наверное, мне это только показалось, ведь его лицо скрывалось в тени капюшона. Неожиданно я поняла, что и моя голова укрыта глубоким капюшоном. Я внимательно осмотрела свой наряд. А плащик-то на мне такой же, как и на этом демоне!
   - Встань,- приказал он.
   Ненавижу, когда мне указывают что делать, поэтому я сказала:
   - Спасибо, но мне так больше нравится. Обжигающий зад холодок... скрипящие под ладонями песчинки... романтика, понимаете ли!
   Демон укоризненно покачал головой и крутанул пальцем. В следующую секунду что-то сильное подняло меня с пола, не забыв шлепнуть пониже спины.
   - За что?!- взвыла я, подпрыгивая и потирая жутко ноющее место.- Больно ведь!
   - Для профилактики,- безразлично отозвался демон.- Что бы в следующий раз слушалась меня.
   - Да кто ты какой??- не выдержала я и бросила на него такой злобный взгляд, что могла бы убить им.
   Внезапно он что-то беззвучно шепнул и резко вскинул руку, словно отгораживаясь от чего-то, вокруг него появилось чуть серебристое силовое поле. Что-то с гулким звуком встретилось со щитом и исчезло. От удивления я открыла рот. Это я так?
   - Иди за мной, пока ты никого тут не убила.
   Он резко развернулся и пошел прочь. Я двинулась следом, напряженно размышляя, как же я сюда попала. В то, что это настоящий демон, а книга, которую я купила, волшебная, совершенно не хотелось верить! Поэтому я пришла к выводу, что просто сплю, и с интересом начала вертеть головой. Мы как раз вышли из зала и оказались в узком коридоре, одна сторона которого утопала во тьме, а вторая вела к грубой каменной лестнице. Видимо, мы находились в подземелье. Неожиданно демон остановился, и я врезалась в него, чуть не упав. Он медленно обернулся и сказал:
   - Ты не спишь, ты действительно находишься в загородной резиденции Повелителя Тьмы.
   - А в какой стране?- ни на секунду ему не поверив, спросила я.- Да, и куда ты меня ведешь?- не унималась я.
   Он вздохнул и щелкнул пальцами. На мгновение все вокруг расплылось, а потом вновь обрело свои четкие очертания. Я прищурилась от слишком яркого света, так как глаза уже привыкли к сумраку подземелья, освещаемого лишь факелами. Проморгавшись и с удивлением оглядевшись, я поняла, что мы находились в чьем-то огромном кабинете. Куча стеллажей с книгами, будто лабиринт, окружали внушительный письменный стол, рядом с которым мы стояли. Недалеко находился камин, а перед ним глубокое и явно удобное кресло. Поборов желание проверить эту заманчивую мысль, я повернула голову и увидела, что за столом сидит мужчина лет тридцати и внимательно на нас смотрит. У него была какая-то хищная красота... Черные чуть вьющиеся волосы, островатый нос и поразительно желтые глаза. Совсем как у кота!
   - Пророчество сбылось отец,- проговорил демон за моей спиной.- Ровно в полночь, в день моего столетия, из Иного Мира появилась Повелительница Тьмы.
  

* * *

  
   Я стояла как громом пораженная. Это он сейчас обо мне сказал? Я Повелительница Тьмы? Либо я окончательно свихнулась, либо сплю. В то, что у меня поехала крыша, не очень хотелось верить, поэтому я решила, что это всего на всего дурной сон. Я обессилено рухнула в кресло (кстати да, оно было о-очень удобным и мягким) и потерла виски. Так Настя, давай, просыпайся!
   "Ты не спишь...".
   Я нервно дернулась. Голос сына Повелителя вновь раздался у меня в голове:
   "..И ты должна взять себя в руки".
   - Отлично,- Повелитель Тьмы (а это был несомненно он) встал из-за стола.- Вовремя, однако, сбылось пророчество.
   - На то оно и пророчество,- пожал плечами его сын.- Анастасия здесь.
   - Я...- начало было я, но его голос внутри меня приказал молчать.
   Раздраженно дернув плечами, я резко поднялась, и с моей головы упал капюшон. Никогда не думала, что могу произвести на людей такое впечатление, точнее на демонов. Повелитель Тьмы на секунду будто даже потерял дар речи, а вот про его сына ничего сказать не могу, так как его лицо до сих пор было скрыто за капюшоном (неужели оно так ужасно?). Над камином было прикреплено прямоугольное зеркало. Я глянула туда и сама лишилась дара речи. На меня смотрел кто угодно, но только не я! В зеркале отражалась девушка с черными, как смоль, длинными волосами. Кожа была настолько бледная, что аристократы умерли бы от зависти, увидев ее. И у меня просто рот открылся от удивления, когда заметила, что и глаза стали другого цвета! Фиолетового! Фи-о-ле-то-во-го!! Куда делись мои красивые зеленые глаза? А это что!? Я открыла рот шире и чуть в обморок не грохнулась. Я вампир! О ужас!! Все, я точно сошла с ума. Еще чуть-чуть и у меня начнется истерика! Причем самая настоящая, с крушением ваз, которых тут было в явном избытке!
   "Если бы ты была вампиром, клыки были бы длинней, губы алей, а кожа почти белой ",- вновь раздался холодный голос в голове.
   "Прекрати читать мои мысли!"- яростно подумала я.
   Демон предпочел высокомерно промолчать.
   - Почему у меня клыки?!
   - Наверное, потому что кто-то из твоих предков был вампиром,- задумчиво произнес Повелитель Тьмы.
   - Я абсолютно уверена, что никто из моих предков не был вампиром! И откуда эти черные волосы? А глаза?!
   - Значит помимо вампира, кто-то из твоих родственников так же был ведьмой и эльфом,- невозмутимо ответил тот.
   - Эльфом?!- я в ужасе потрогала уши.
   Сын Повелителя приглушено хмыкнул.
   - Но почему я стала такой? Я же... не совсем такая,- пробормотала я, разглядывая свою новую прическу, крутясь перед зеркалом так и эдак.
   - Все иномирцы принимают в нашем мире свой истинный облик,- подошел к стеллажу с книгами мужчина.- Если они подлы и лживы, то это легко прочесть по их лицу. Если высокомерны, глупы, наивны...
   - Но мое лицо почти не изменилось!- перебила его я, вглядываясь в свое отражение.
   - Значит, твой внутренний мир соответствует твоей внешности,- раздраженно сказал он, листая книгу в потертой обложке.- Она утомительна,- Повелитель повернулся к сыну, хлопком закрывая книгу.- Уведи ее и сам все объясни.
   Я хотела было возмутиться, но демон уже щелкнул пальцами, и мы перенеслись в другую комнату. Тоже кабинет, но на этот раз явно его. Правда, книг тут было не меньше, чем в отцовском, но зато здесь хоть был кожаный диван и пара кресел. И уютно потрескивающий камин.
   - Я тоже так хочу!- заявила я.
   Щелкнула пальцами, и будто сильный порыв ветра крутанул меня на месте.
   - Ух ты,- только и вымолвила я, и поморщилась от боли, так как демон с силой схватил меня за локоть.- Больно!
   - Сядь,- он подтолкнул меня к креслу.
   Я послушно села и спросила:
   - А можно мне домой?
   - Да, конечно.
   - Серьезно?- я жутко обрадовалась.
   - Нет.
   Я разозлилась. Да кто он такой, чтобы указывать, что мне делать? И вообще! Что я тут делаю?!
   - Итак,- демон сел в кресло напротив.- Меня зовут Даймон.
   - Оригинально,- фыркнула я.- А меня Настя.
   - Я это знаю, а теперь не перебивай меня, а слушай.
   Я вздохнула, облокотилась на подлокотник, подперла щеку рукой и обратилась в слух.
   Когда-то очень давно (а если судить по его скучающему тону, то кучу-кучу столетий назад) появилось пророчество, что к каждому будущему Повелителю Тьмы ровно в полночь, в день его столетия из Иного Мира явиться девушка, в лице которой будущий правитель найдет помощь, которая ему необходима.
   - Но я же не сама явилась,- не выдержав, перебила я его.- Ты меня наколдовал.
   Даймон не сказал ни слова, а просто молча на меня глядел. Я бесстрашно посмотрела на него.
   - Если думаешь загипнотизировать меня, чтобы я молчала, то сними капюшон, а то я не вижу твоих глаз,- ехидно сказала я.- Ну, а если ты меня так стесняешься, то можешь надеть на себя паранджу и гипнотизировать сколько хочешь.
   Даймон резко сдернул с себя ткань и уставился на меня, чуть прищурившись.
   - Так-то лучше,- кивнула я, с легким ехидством наблюдая за его лицом, постепенно принимавшим удивленное выражение. Он-то ожидал от меня побольше эмоций! Не дождется. Что я, не видела красивых парней? Ну парень как парень. Копна русых, чуть золотистых волос, волевой подбородок, красивые светло-зеленые глаза... Глаза! Вот почему у него нормального цвета глаза, а у меня фиолетовые?
   Даймон чуть удивленно поднял брови. Я ухмыльнулась. Наверное удивляется, почему это я возмущаюсь своим цветом глаз, а не восхищаюсь его красотой. Мужчины! Все самовлюбленные...
   - А вот и нет,- спокойно возразил он.- Я наблюдал множество реакций на свою внешность...
   - Точнее нагло читал их мысли,- еще ехиднее, чем в предыдущий раз, сказала я.
   - ..но вот ты никак не отреагировала,- закончил демон.
   Не совсем он прав, по-моему, я весьма положительно отреагировала. Если честно, то я ожидала увидеть какого-нибудь страшного монстра. А так увидела симпатичного молодого парня.
   - Ты выглядишь лет на семнадцать, если не на шестнадцать,- заметила я.
   - По-моему мы слишком отвлеклись от темы нашего разговора,- заметил он.
   - Согласна, продолжай,- разрешила я.
   Даймон усмехнулся и продолжил.
   - В вашем мире существует книга, которая находит нужную девушку. Без минуты двенадцать девушка открывает ее и начинает читать. Будущий Повелитель Тьмы в это же время начинает создавать магический портал из Иного Мира в этот, и призывать девушку. И как только она читает заклинание, которое означает согласие на призыв, девушка появляется здесь. Вот и все.
   - Хитр?о, однако,- задумчиво нахмурила лоб я.
   Даймон лишь пренебрежительно фыркнул.
   - То есть девушку из Иного Мира призывают тогда, когда нужна помощь?- спросила я.
   - Призывает пророчество, а все действующие лица просто находятся в нужном месте и в нужный час,- буркнул демон, глянув на часы, стоящие на каминной полке. Было двадцать минут первого!
   - Но помощь тебе все-таки нужна?- раздраженно спросила я.
   - Да,- коротко кивнул он.
   Я молча ждала продолжения, но его не последовало. Тогда я спросила:
   - Ты сказал своему отцу, что я Повелительница Тьмы, это в каком смысле?
   - Ты пока будущая Повелительница Тьмы,- демон осекся, словно сказал что-то не то. Но потом быстро продолжил:- Тебя так называют только из-за того, что можешь померяться силами с самим Повелителем. Ведь ты седьмая девушка, которая появилась из Иного Мира. Ты самая сильная колдунья в Империи Тьмы.
   - Мне не нравится это слово,- скривилась я.- Колдунья...
   - Хорошее слово,- пожал плечами он.- Колдунья, это своего рода маг женского пола.
   - По-моему маг женского пола, это магиня или магичка!- возразила я.
   Демон не удержался и закатил глаза.
   - Ладно, а что тебе от меня нужно? Как именно я тебе помогу?- поинтересовалась я.
   Но он лишь сказал:
   - Об этом поговорим позже. А пока я начну обучать тебя контролю магической силы, ее генерации... ну а после проверим какие стихии тебе подвластны. Или сначала стихии, а потом контроль?- пробормотал демон.
   - Стихии? В смысле Огонь, Вода, Земля и Воздух?
   - А так же стихия Жизни и Смерти,- проговорил Даймон.
   - Погоди-ка,- до меня начало доходить.- Я серьезно могу колдовать? Ты реально демон?! Нет, ты точно демон,- пробормотала я.- Если бы это был мой сон, ты был бы брюнетом. А я была бы принцессой. Или королевой. А ты был бы моим поданным, и...
   - Мой слуга сейчас проводит тебя в твою комнату,- прошипел он.
  

2

  
   Разбудил меня громкий стук в дверь.
   - Через десять минут завтрак!- послышался мужской голос.- Господин просил разбудить вас.
   - Сейчас выйду!- раздраженно бросила я.
   Я мысленно пожелала этому зеленоглазому "господину" ни в коем случае не подавиться своим завтраком, и со стоном выползла из постели. Зевнула и оглядела комнату, куда меня вчера проводили. Довольно миленько, надо заметить. На широком окне висели светло-желтые портьеры, сквозь полупрозрачную белую тюль пробивались первые лучи солнца. Да и вся комната была выполнена в теплых тонах.
   Вновь послышался настойчивый стук. Опасаясь, что сюда может кто-то зайти, я рявкнула:
   - Скоро выйду! Я же сказала!
   Кое-как причесавшись и умывшись, я подошла к двери гардероба и опасливо открыла ее. Ничего себе! Я думала это обычный шкаф, встроенный в стену, а оказалось что целая комната. И она была больше чем прихожая в моей квартире! Гардеробная была пуста, за исключением парочки сарафанов и плащей, висящих в самом углу. Я осторожно достала фиолетовый сарафан. Вроде новый, вон какой-то лоскуток ткани за нитку привязан. Наверное, это в их мире вместо ценника. Я приблизила лоскуток к глазам и прочла вышитые буквы: "Мастерская по пошиву нарядов для знати "Даловок" всегда к Вашим услугам". Хмыкнула, оторвала лоскуток и принялась надевать сарафан. Сидел как вторая кожа! Я вытянула из гардероба плащ, похожий на тот, который был на мне вчера, только темно-фиолетового цвета. Тоже внимательно его оглядела, с удовлетворением оторвала лоскуток с рекламой мастерской и со спокойной совестью надела новую вещь. Быстро глянула в зеркало и вышла в коридор. Там меня поджидал какой-то странный на вид парень.
   - Пройдемте за мной, госпожа,- проговорил он.
   Я вздрогнула. Во-первых, парень оказался вампиром, а во-вторых, почему это меня назвали "госпожой"? Хотя... мне это даже нравится, чуть-чуть.
   Мы спустились по крутой спиральной лестнице и оказались в длинном коридоре, засланном темно-синей ковровой дорожкой. Здесь было очень светло, но, повертев головой, я так и не обнаружила источники света. На стенах висели чьи-то портреты. Я принялась с любопытством их разглядывать и внезапно пожалела, что у меня нет с собой фломастера. Спустя пару поворотов и еще одного спуска по лестнице, мы вошли в зал, который пересекал длинный обеденный стол, во главе которого сидел Повелитель Тьмы. По его правую руку находился Даймон, меня же посадили на стул по левую руку. Я, с восхищением разглядывая узкие и высокие (от самого потолка до пола) окна, осторожно села. Интересно, здесь принято говорить "доброе утро"?
   "Лучше молчи",- посоветовал мне Даймон.
   "Ах, спасибо огромное!"- язвительно отозвалась я.- "А как зовут твоего папочку?"
   "Бегерит",- после заминки ответил Даймон.
   Ну и имечко! Это кто ж его так назвал?
   - Даймон, ты уже проводил занятия с Анастасией?- спросил Бегерит.
   - Да,- кивнул тот.
   Что? Какие занятия? Я уже открыла было рот чтобы возразить, но меня что-то буквально пригвоздило к месту, голос пропал, а рот сам собой закрылся.
   - И чему же ты ее обучил?- спросил отец, задумчиво глядя на меня.
   - Ментальным чарам,- последовал холодный ответ.
   - Понятно,- отозвался Повелитель и принялся за еду.
   Заклинание отпустило меня, и я укоризненно поглядела на Даймона.
   "И что это было?"- мысленно спросила я и почувствовала, будто невидимые нити соединяют меня с ним.
   "Ты только что послала телепатический сигнал",- отозвался Даймон.- "Молодец".
   "Ты мне зубы не заговаривай-то. Что за ментальные чары?"
   "Это набор заклинаний, который не позволяет магам читать твои мысли".
   "Тогда почему ты можешь читать мои мысли?" - требовательно спросила я.
   "Потому что это я заблокировал твое сознание ото всех, кроме себя",- раздраженно сказал Даймон.
   "Но... но зачем тебе это? И зачем ты соврал отцу?" - я была изумлена.
   Но Даймон не ответил. Невидимая нить оборвалась, и сколько я не пыталась ее восстановить, ничего не происходило.
  

* * *

   - Итак, контроль силы требует максимальной сосредоточенности!- сказал Даймон.
   Его властный голос эхом разнесся по пустому залу, явно предназначенном для тренировок по магии. Окон не было, потолки были высотой в три этажа, а стены и пол выложены грубо-облицованными камнями. Где-то виднелись чуть оплавленные места.
   - Сосредоточенность достигается путем освобождения сознания ото всех мыслей...- медленно и четко произнес демон, резко оборачиваясь ко мне.- Ты должна уметь сосредотачиваться мгновенно и в любых ситуациях.
   - Зачем?- с тоской спросила я, снимая плащ, в котором было невыносимо жарко.
   - Ты не представляешь, на что способна неконтролируемая магическая энергия,- сухо сказал он и вновь повернулся ко мне спиной, развел руки в стороны и спросил:- Слышишь?
   Я замерла и прислушалась.
   - А что я должна слышать?- через минуту поинтересовалась я.
   - Вслушайся, и поймешь... Закрой глаза, чуть приподними голову и глубоко вдохни...
   Я послушно закрыла глаза.
   - Глубокий вдох...- раздался его полушепот над ухом.
   От неожиданности я подпрыгнула, раздраженно сказала ему больше так не подкрадываться, потом вновь закрыла глаза и глубоко-глубоко вздохнула.
   - А теперь выдох... Вдох... Выдох...
   Его полушепот убаюкивал. Я постепенно отключалась от мира сего. Слышала лишь свое равномерное дыхание, отголоски его голоса и... несмотря на закрытые глаза видела свет! Неожиданно Даймон замолчал. Меня окутала тишина... Как же давно я не слышала тишины! Даже ночью в квартире то тикали часы, то говорил телевизор у соседей, то гудел водопровод... А настоящая тишина так прекрасна! Так спокойна... и чудесна...
   - Услышала?- тихо спросил демон.
   - Да,- выдохнула я.
   - Вот это и называется быть сосредоточенным,- отошел от меня он.- Только теперь тебе необходимо сосредоточиться на своей внутренней силе, заставить ее подчиниться тебе...
   - А может не сейчас?- спросила я.
   - Голова болит?- внимательно посмотрел на меня он.
   - Очень, раскалывается с самого утра. Думала пройдет, ан нет,- помассировала виски я.
   - Научишься контролировать силу, пройдет,- лаконично отозвался Даймон.- Разведи руки в стороны так, чтобы ладони находились чуть перпендикулярно к телу. Я сказал перпендикулярно, а не параллельно!
   - А что ты провалился со своей геометрией!- сквозь зубы прошипела я, пытаясь расслабиться и вновь сосредоточиться.
   К обеду я была настолько измученна, что чуть не заснула прямо над тарелкой с грибным супом. Голова трещала, пальцы дрожали, а спина непонятно почему неприятно ныла.
   - Чему обучил тебя мой сын?- поинтересовался Повелитель, разламывая и бросая хлеб в суп.
   - Я домой хочу!- со звоном опустила ложку в тарелку я. Есть совершенно не хотелось. Хотелось распластаться прямо под этим столом и заснуть.- Не нужна мне эта ваша магия, телепатия и другая чепуха! Мне хватало компьютера, телефона и интернета для счастья. А тут вы! С каким-то идиотским пророчеством, и...
   - Довольно,- тихо, но внушительно сказал Даймон. Я испуганно замолчала, потому что от его голоса у меня мурашки по телу прошлись.- Ты здесь. Домой вернуться никак не можешь. Прими и пойми это, в противном случае мне придется стереть твою память,- холодно поглядел на меня он.
   Я сглотнула и отвела взгляд. Он может. И сделает. Мне действительно следует смириться. Угрюмо посмотрев на демона, который как ни в чем не бывало продолжал обедать, я еще дальше отодвинула тарелку с супом и простонала:
   - Ну за что?

* * *

  
   Замок был великолепен. У меня просто перехватило дыхание, когда я увидела его, взобравшись с Даймоном на высокий холм.
   - Красота,- выдохнула я, глядя на все это великолепие.- Красота...
   Посреди поляны возвышался огромный, величественный замок. Я таких никогда в жизни не видела!
   Темный камень резко контрастировал со снегом, укрывающим все пространство вокруг. Главные ворота были распахнуты, и по вымощенной булыжником дороге ехала пара тележек с провизией. Дорога резко изгибалась и терялась в густом лесу, полумесяцем окружавшим замок. Почти во всех окнах горел свет. По всей видимости, там кипела работа, что было весьма странно, так как я почти никого из прислуги не видела. Единственными, кто попадался мне на глаза, был дворецкий и парниша-вампир, личный слуга Даймона.
   - Итак, сейчас я наложу на тебя заклинание памяти, и ты запомнишь все, чему я тебя обучу,- вернул меня к реальности Даймон.- Это будет элементарное заклинание левитации, изменение цвета неживого предмета, заклинание молчания и... м-м.. пожалуй на первый раз достаточно.
   - Ты уверен, что у меня получится?- с сомнением спросила я, снимая толстые варежки.
   - Да,- твердо сказал он.- Контроль магии у тебя как у семиклассника, а эти заклинания в шестом, или даже в пятом, классе проходят.
   - Ну спасибо,- буркнула я, разводя руки в сторону, что позволяло быстрее сосредоточиться, и закрывала глаза.
   - Готова?
   Я кивнула и в ту же секунду почувствовала, как на меня опустилась невесомая дымка заклинания.
   - Принимай,- хмыкнул Даймон.
   Перед мысленным взором начали мелькать непонятные мне символы и руны. Их было так много, что я даже испугалась. Три простеньких заклинания, как сказал Даймон, а символов как в "Войне и мире"!
   - Не пугайся, я решил влить в тебя формулы всех заклинаний, которые ты должна изучить,- на мгновение прервался он.- Но на этом занятии практиковать будешь лишь три из них.
   - Хоть на этом спасибо,- пробормотала я, чувствуя неприятную пульсацию в голове.
   Стало совсем темно. Поднялся ветер, который распахивал мой плащ и морозил ноги.
   - Все,- чуть устало сказал Даймон и потер виски.- Сейчас я быстренько расскажу тебе основной принцип расшифровки формул заклинаний и их создания. А потом пойдем прокатимся на мандостах. Загон с ними находится недалеко.
   - На ком?- изумлено спросила я.
   - Увидишь,- ухмыльнулся Даймон, и мы приступили к занятию.
  

* * *

  
   - О-о!- выла я.- Больно-о!
   - Если бы ты делала все, как я сказал, то ничего бы не случилось,- раздраженно отозвался Даймон.
   - У-у-у!- продолжала выть я.
   - Если сейчас же не замолчишь, применю заклинание молчания!- пригрозил он.
   - Какой ты бесчувственный!- шмыгнула носом я.- Твоя лошадь чуть меня не съела, а ты...
   - Это не лошадь, а мандост,- поправил меня Даймон.
   - Все равно-о-о!
   Внезапно боль в укусаном плече стала тише.
   - Что ты сделал?- пробормотала я. Больно все равно было, но не так сильно.
   - Тебя надо охладить,- проговорил он, и я моментально оказалась укутанная снегом.
   - Холодно,- пожаловалась я.
   - Знаю,- коротко ответил Даймон.
   Он забормотал какие-то заклинания, одной рукой взяв меня за руку, а другой начал водить над раной. Я почувствовала как что-то горячее перетекает из его ладони в мою, потом боли в плече не стало.
   - Спасибо,- прошептала я.
   Даймон помог мне сесть.
   - Твоя лошадь бешеная,- заявила я.
   - Не лошадь, а мандост. В отличие от лошадей, мандосты обладают широкими крыльями, хвостом, напоминающим жало скорпиона, а так же острыми клыками с ядовитой слюной.
   - То есть от его укуса можно умереть?- с ужасом прошептала я.
   - Демоны не могут, но обычные люди да, могут.
   - Тогда еще раз спасибо.
   - Пожалуйста, и в следующий раз, когда будешь садиться на мандоста, не дергай его за уши!- посоветовал мне Даймон.- Это у них самое чувствительное место.
   - Честное слово!- пообещала я.
   - Вот и хорошо, пойдем, ужинать пора,- демон протянул руку и помог мне подняться.
  

* * *

  
   На ужин подавали восхитительную куриную грудку! После неудавшегося полета на исполинской черной лошадке во мне проснулся зверский аппетит, любопытство и оптимизм. Поэтому во время ужина я безумолку болтала, рассказывая истории из своей школьной жизни. На меня мало обращали внимания, да мне было все равно. Наевшись, я откинулась на спинку стула и блаженно зажмурилась. Хорошо-то как! Тепло, уютно, вкусно!
   - Как успехи?- поинтересовался Повелитель.
   - Я разве не рассказала?- безумно удивилась я.- Все просто супер! Смотрите!
   Я вскочила, случайно опрокинув стул, резко подняла руки, крутанула ладонями, и...
   - Нет!- воскликнул Даймон.- Убить нас хочешь?! Что за стойка? Что за скрюченные пальцы? Ну-ка живо сядь и не позорь меня.
   Я обиженно подняла стул и села. Бегерит чуть усмехнулся и отпил из кубка. Внезапно я услышала его разговор с сыном, но не ушами, разговор звучал в голове.
   "Эта девчонка действительно такая сильная, как говорится в пророчестве?"
   "Пока не знаю, отец".
   "По-моему она ничем не отличается от обычной магички",- с раздражением сказал Повелитель.-
   "Может быть",- холодно отозвался Даймон.
   "И почему я не чувствую в ней никаких стихий?- задумчиво поинтересовался его отец.- Может она вообще ими не владеет?"
   "Владеет, просто от нее пока идет иномирский фон и глушит половину силы. И... мне кажется, что она может владеть всеми стихиями".
   "Абсурд! Такого не может быть! Ведь мне подвластны всего четыре стихии, ей, может быть, даже меньше..."
   Разговор начал постепенно затихать, я недоуменно помотала головой. Я конечно моментально поняла, что это был телепатический разговор Даймона с отцом, но вот только зачем Даймон позволил мне его услышать?
  

3

  
   Было ранее утро и я, естественно раздраженная и злая, шла рядом с Даймоном по саду. Он сказал, что желает знать, какими стихиями я владею! И что, ради этого надо было будить меня в несусветную рань?! Темно же еще! И у меня, как-никак, каникулы! Вспомнив об этом, я печально вздохнула.
   Даймон остановился около ручья.
   - Заставь воду что-нибудь сделать,- приказал мне он.
   - Что, например?- разозлилась я.
   - Что хочешь,- пожал плечами демон.
   Я хмуро уставилась на довольно-таки большой незамерзший ручей.
   - Я не знаю!- раздраженно сказала я, отчаянно зевая.
   - Если сейчас же не придумаешь, то сама окажешься в этом ручье,- пообещал мне он.
   Я бросила на него яростный взгляд, и в ту же секунду из ручья показались водяные нити, которые в мгновение ока скинули Даймона в воду. Я расхохоталась, глядя на его ошалелое лицо.
   - Это кто еще окажется!- сквозь смех простонала я. Секунда, и я тоже барахталась в воде рядом с ним.
   Я все еще смеялась, когда до меня дошло, что ручей-то ледяной! Стуча зубами, я кое-как выбралась на берег.
   - М-может т-ты знаешь какое-нибуд-дь заклинание?- стуча зубами спросила я.
   Совершенно сухой Даймон сказал:
   - Попробуй вызвать огонь, чтобы согреться.
   - Т-ты что,- попробовала я возмутиться, но стало так холодно, что я моментально сосредоточилась на вызове огня. Из моих ладоней посыпались слабые искорки.- Все,- прошептала я,- больше не могу.
   Демон взял меня за руку, проговорил что-то, и я почувствовала, как по телу разливается тепло. Одежда сама собой высохла, а я спросила:
   - А ты сколькими стихиями владеешь?
   - Четырьмя,- после заминки ответил Даймон.
   - А ты можешь мне убрать клыки?- не в тему сказала я.
   - И цвет глаз поправить?- с усмешкой спросил он.
   - Нет, цвет глаз мне уже нравится,- заверила я его.- Так можешь?
   - Клыки убрать не получится.
   - Почему это?- возмутилась я.
   - Потому что это наследственное! - раздраженно ответил демон.
   - Ну так нечестно!- воскликнула я.- Мне не нравятся эти...
   - Сейчас попробуй вызвать сильный ветер,- перебил меня он.
   Я бросила на него злобный взгляд, потом вытянула вперед ладони, покрутила ими, но ничего не произошло. Я поглядела на Даймона и печально возвестила:
   - Я не владею стихией воздуха.
   Тот закатил глаза, схватил мои руки и сказал:
   - Вот эти два пальца сгибаешь, эти оттопыриваешь, а потом резко меняешь их местами. Поняла?
   - Ага,- кивнула я, послушно выполнив все, что он мне показал, и из моих ладоней вырвался ветряной смерч.- Ух, ты! Круто! Это я сама, да?
   - Да,- благосклонно кивнул Даймон.- Теперь закрой глаза и представь, как из земли растет дерево. Медленно вытягивается вверх, раскрывает свои зеленые листы...
   Мое воображение моментально нарисовало гигантское дерево, хватающее своими ветвями все, что стоит у них на пути. Я гнусно хихикнула, представив как дерево хватает Даймона. Послышался удивленный возглас, я распахнула глаза, и рот непроизвольно открылся. Прямо надо мной каким-то невероятным образом возвышалось дерево! Точно такое же, каким представило его мое больное воображение. Да еще к тому же дерево схватило Даймона! Впрочем, надолго он там не задержался. Полыхнула вспышка света, и дерева не стало. Лишь глубокая зияющая яма, окруженная снегом, была напоминанием.
   - Похоже, ты владеешь четырьмя стихиями,- буркнул он, подходя ко мне.
   - Похоже, ты не слишком доволен,- в том ему ответила я.
   - А кто был бы доволен, если бы его сначала окунули в ледяную воду, а потом чуть не сожрало бы плотоядное дерево?- хмуро отозвался тот, магией счищая грязь с плаща.
   - Ах, простите, пожалуйста,- пробормотала я, закрыла глаза и мстительно улыбнулась. Теперь я представила, как за спиной у Даймона вырастает маленький зубастый кустик и хватает его за...
   - А-а!- заорал демон подпрыгивая.
   Я захихикала, глядя как он пытается оторвать кустик от своей филейной части.
   - Ах ты...- начал он, но кустик еще сильней сжал челюсти.
   Теперь я уже хохотала в открытую. Даймон размахивал руками, сыпал проклятиями пополам с заклинаниями и мстительно поглядывал в мою сторону. В какой-то момент мне стало не до смеха, мои волосы зашевелились и начали подниматься вверх! Я испуганно заорала, но это не помогло. Все волосы замерли в вертикальном положении и застыли, став жутко тяжелыми. Я потрогала их рукой и... О боже! Они замерзли! Даймон поглядел на меня и весело фыркнул, я тоже рассмеялась, представив, как теперь выгляжу. Кое-как отодрав от себя кустик, демон подошел ко мне.
   - Посмеялись и хватит, теперь...
   Но он не успел договорить, так как я слишком резко повернулась, и не смогла удержать равновесия (эти ледяные волосы весили, наверное, целую тонну!). Неловко расставив руки, я упала, но в весьма странной позе. Глядя как я пытаюсь достать свои волосы, почти до корней увязших в вязкую грязь у ручья, Даймон не выдержал и расхохотался.
   - Ну чего ты смеешься!- пропыхтела я.- Лучше помоги мне!
   Демон подбежал и легко, словно пушинку, поднял меня. Волосы мягко опустились на мои плечи.
   - Спасибо,- сказала я, приглаживая волосы. Секунды через три я заметила:- Теперь ты можешь поставить меня на землю.
   Но Даймон только стоял и глядел куда-то вдаль. Его лицо стало отрешенным от мира сего, а глаза стали пустыми.
   - Эй,- забеспокоилась я.- С тобой все в порядке?
   Я недавно смотрела по телевизору передачу про одну ясновидящую. Когда она видела будущее, то у нее становилось такое же лицо, как сейчас было у Даймона.
   - Даймон,- осторожно позвала я его.
   Его взгляд постепенно начал обретать смысл. На мгновение в его глазах полыхнуло удивление, потом ярость. Но через секунду его лицо вновь стало бесстрастным и отчужденным. Демон опустил меня на землю.
   - Даймон, что ты увидел?- тихо спросила я.
   Но он не ответил, только развернулся и направился в замок сказав:
   - Завтра продолжим.
   Подождав, когда он скроется в замке, я вздохнула и поплелась следом. Чем заняться я не имела ни малейшего представления. Может сходить в библиотеку и взять какую-нибудь книжку с заклинаниями? Решив так и поступить, я вбежала по лестнице и задумчиво остановилась. Куда повернуть? Следуя интуиции, я повернула направо. Немного поплутав по коридорам, я все-таки нашла комнату, где было множество книг.
   - Ну-с, что тут у нас?- проговорила я, потирая руки. Всегда питала слабость к книгам, хотя вроде я это уже говорила.
   Я принялась читать корешки красивых томов: "История Невширского замка", "История рода Ракитских", "История бытия Повелителей"... бла-бла-бла, одна история! А что-нибудь повеселей тут есть? Я прошла вглубь комнаты и заметила письменный стол.
   - Круто!- выдохнула я.
   Стол был сделан из красивого красного дерева, ножки были искусно расписаны, а размера он был просто гигантского!
   - Что ты делаешь в моем кабинете?- прогремел ледяной голос.
   Я испуганно вздрогнула и попятилась. Гневно сверкая глазами, передо мной стоял Даймон. У меня душа ушла в пятки от этого взгляда.
   - Так что ты тут делаешь?- повторил он.
   Я заметила, что в руках он держал большую книгу. Она была черная, я бы даже сказала обгорелая. Не знаю почему, но как только я на нее посмотрела, то моментально почувствовала легкую тревогу и холод.
   - Я... я хотела что-нибудь почитать,- пробормотала я, зябко поежившись.
   - На,- Даймон не глядя взял с полки какую-то книгу и сунул мне.
   - Спасибо.
   Я пулей выскочила из его кабинета (и как только не узнала камин и кресла?!) и уныло поплелась в свою комнату. Книга, которую он мне всунул, называлась "Демоны, и как с ними бороться". Я нервно хихикнула. Ну что ж, почитаем...
  

4

  
   - Я ваш учитель по магической химии, профессор Норисс,- сказал низенький маг.- Проще говоря, я буду учить вас варить зелья.
   - А где Даймон?- спросила я.
   Профессор Норисс нахмурился и ответил:
   - Не имею ни малейшего понятия. Давай приступим к уроку.
   Единственное чем отличалась магическая химия от обычной, тем, что в первой практики было гораздо больше. Ну... еще не было всяких формул, но зато надо было точно помнить сколько и каких составляющих добавлять.
   - Нет, нет!- испуганно воскликнул учитель через час.- Мисс Анастасия, не добавляйте порошок тертой саламандры в...
   Конец его фразы потонул в мощном взрыве.
   - Упс,- только и сказала я, когда всю комнату заволокло синим дымом.
   - Мисс Анастасия,- простонал профессор Норисс. Он махнул рукой, и дым моментально развеялся.- В следующий раз следуйте моим указанием. Я же сказал...
   Но я его не слушала, все мое внимание переключилось на Даймона. Он был в саду, и через окно я прекрасно его видела. И он направлялся к лесу. Интересно, что ему там было нужно?
  

* * *

  
   - Как прошел урок зельеварения?- поинтересовался Повелитель за обедом.
   - Ужасно,- пожаловалась я, вяло ковыряя салат.
   Он промолчал, так как взрыв слышал весь замок.
   - Сколькими стихиями ты владеешь?- продолжил спрашивать Бегерит.
   Я открыла рот, чтобы ответить, но Даймон меня опередил:
   - Четырьмя, но огнем она владеет с натяжкой. Только искры получились. Надо будет потом перепроверить. Воздушную стихию удалось проверить с помощью техники вызова мини-смерча. А вот стихию Земли она отлично усвоила,- демон недобро на меня поглядел.
   Повелитель удовлетворенно кивнул. Я возмутилась. Почему это он так радуется тому, что Даймон так туманно говорит о моих способностях?! Внезапно меня осенило. Повелитель просто боится, что кто-то может быть сильнее его. Поэтому так и расспрашивает сына! Он хотел знать действительно ли я, согласно пророчеству, могу померяться с ним силами!
   - Прошу простить меня,- проговорил Даймон.- Мне пора.
   Он направился к выходу. Наверное, опять идет в лес! Что он там делает? Надо бы проследить...
   С невинным видом я прощебетала:
   - Я тоже, пожалуй, пойду. Нужно кучу книжек еще прочитать!
   Я выпорхнула из столовой, огляделась по сторонам и, убедившись, что никого нет, пробормотала заклинание невидимости, с помощью которого заставила исчезнуть все портреты в южном коридоре, пока шла на обед. Но вместо того чтобы стать невидимой, я стала... зеленой! Да еще в красную полосочку! Ужас!! Так Настя, успокойся, надо всего лишь сосредоточиться. Я закрыла глаза и представила, как медленно исчезаю... Я еще раз прошептала заклинание и с опаской открыла один глаз, потом второй... Да! Я сделала это! Мою бешеную пляску прервал звук закрывающихся ворот. Даймон! Надо следить за ним!
   Я со всех ног бросилась вон из замка, но когда вышла, заметила только мелькнувший в зарослях кустарника плащ. М-м-м... Может не надо мне в лес ходить? Даймон говорил, что там опасно.
   - Но он же пошел туда!- вслух уверяла я себя.- Значит там не так опасно! Да еще к тому же я невидимая!
   Приободренная этими слова я поспешила к кустарнику, за которым скрылся демон.
  
   Я, уже наверное, минут десять ломилась сквозь кусты, ветки и деревья. А Даймона все не было! Немного постояв, задумчиво вслушиваясь в тишину зимнего леса, я принялась продираться через очень густые заросли какого-то растения.
   - Ой!- воскликнула я. Ветка запуталась в моих невидимых волосах.
   Через минуту я поняла, что сама распутать их не в силах. Может применить заклятие ножниц? Но я вспомнила свой ярко-зеленый в красную полоску окрас, и передумала. Не хотелось бы, чтобы помимо волос мне отчикало еще и уши! Они нужны мне пока.
   О! Может сломать ветку? Похвалив себя за сообразительность, я принялась ломать проклятый кусок дерева. За треском и шумом, который я издавала, забыв о конспирации, я не услышала тихих шагов и прерывистого дыхания. Я издала победоносный клич, ветка благополучно покоилась у меня в волосах, но когда я повернулась, все мое хорошее настроение как ветром сдуло.
   - Мамочка,- прошептала я.
   Вокруг меня полукругом выстроились шесть по виду голодных волков. У них были большие желтые глазища, длиннющие клыки и когти, да и сами они были не маленькие. Наверное, это волки-оборотни! От страха я стала видимой, хотя думаю им было все равно какая я, видимая или невидимая, ведь они ориентируются по запаху.
   Надо сосредоточится... Какие заклинания я знаю? М-м... нет, заклинаниями тут не поможешь... Стихии! Я чуть не подпрыгнула от своей догадки. И хорошо, что не подпрыгнула, так как волки очень нервные существа. Я закрыла глаза и представила, как дерево оживает и хватает их. Послышался визг. Я открыла глаза. Н-да, в реальности дерево получилось каким-то уж очень кровожадным и зубастым. Сзади раздалось рычание. Ой, похоже, я рано радовалась. Дерево обезвредило всего троих волков, оставалось еще трое.
   - Я не боюсь вас, гады!- воскликнула я, чтобы подбодрить себя.
   Стихией огня я еще хорошо не управляла, и не совсем знала как пользоваться, но на ум мне пришла картина из фильма. Я подняла руки, сконцентрировалась, направляя энергию между ладоней, и резко дернула ими в сторону волков. Я чуть не завопила, когда из ладоней показался огненный шар и полетел прямо в волка.
   - Ну что, трусы, сразимся!- воскликнула я радостно, когда зверь испуганно завыл и убежал. Ха! Да я сильнее их.
   Вновь послышалось рычание. Я оглянулась и запаниковала. Теперь вокруг стояло более десятка волков! Я вновь сконцентрировалась, получился опять шар, но на этот раз меньше. Внезапно я почувствовала слабость и усталость. Будто кто-то высосал из меня все силы. Волки начали окружать меня, один, по виду вожак, прыгнул вперед. Я зажмурилась, присела и закрыла голову руками. Но ничего не произошло. Я открыла глаза и с удивлением обнаружила, что меня защищает сверкающая магическая преграда. Волки выли и тыкались в нее, они не могли до меня добраться. Я облегченно перевела дух.
   - Werewolves procul!- зловеще произнес кто-то.
   Волки взвыли, мгновение, и они уже превратились в кучки пепла.
  

* * *

  
   - Какого дьявола ты тут делаешь?!!- яростно воскликнул Даймон.
   - Я...- начала я и попыталась встать, но не смогла, не было сил.
   - Идиотка!- демон тихо выругался.- Ты же еще не до конца научилась контролировать и управлять своей силой, чтобы использовать боевые пульсары! А сейчас ты опустошена! Так как растратила весь запас магической энергии!
   Я горестно вздохнула.
   - Вставай,- Даймон помог мне подняться.- Что ты тут вообще делала?- спросил он, когда мы двинулись в сторону замка.
   И что же ему ответить? Даймон, я решила проследить за тобой, прости, больше так не буду?
   Внезапно он остановился, резко обернулся и схватил меня за плечи. Я испуганно поняла, что он прочел мои мысли.
   - Никогда, никогда, ты слышишь? Никогда не ходи за мной туда, где может быть опасно, ты поняла?- он подошел близко-близко и встряхнул меня.- Поняла?!
   - Да,- отозвалась я и подняла голову. Макушкой я ему едва доставала до подбородка. Я пробурчала:- Как ты прочел мои мысли? Я же поставила вчера вечером блок разума! Все по книжке, которую ты мне дал.
   - Сейчас его нет, так как у тебя нет энергии на его подпитку,- пожал плечами демон и развернулся.- Идем пока не замерзли.
   Молча согласившись с ним, я поплелась следом.
  

5

  
   Я находилась в замке уже неделю, через два дня должен был наступить Новый Год. Замок начали украшать в честь предстоящего праздника.
   В мою комнату постучали.
   - Войдите,- крикнула я.
   В дверном проеме показался Даймон, за ним зашел какой-то древний старикан. Я с подозрением на него посмотрела, как бы не развалился на части на моем ковре!
   - Доброе утро, Анастасия,- произнес Даймон.
   - Кого это ты притащил?- невежливо спросила я.
   - Это мистер Эрлстонг, он будет твоим учителем по этикету.
   - По чему? По этикету?- жутко удивилась я.- Зачем?
   - Завтра состоится Ежегодный новогодний Бал, на который приглашены уважаемые гости. Главы разных кланов, гильдий, рас соберутся под одной крышей и, естественно, они захотят воочию увидеть тебя,- пожал плечами демон.
   - А откуда они меня знают?- подозрительно прищурилась я.
   На секунду демон растерялся, но только на секунду. Его лицо приняло бесстрастное выражение, и он холодно, нарочито официально, ответил:
   - Всем известно, что в день столетия к сыну Повелите...
   - Да-да, знаю-знаю,- закивала я, моментально перебивая его.- Слышала уже не раз, и даже не два. Только не совсем понятно, зачем мне учитель по этикету? Я вроде умею правильно есть, и знаю какими столовыми приборами пользоваться.
   Я задумчиво почесала нос и сказала:
   - Вилку в левой руке, нож в правой. Вилку для рыбы и вилку для салата умею различать. И...
   - Вот и проверим твои знания на практике,- перебил меня Даймон и жестом велел следовать за ними.
   Мы пришли в столовую, стол был накрыт на три персоны. Я удивленно открыла рот, когда увидела какое количество столовых приборов окружает тарелки. Две маленькие ложки и два ножика сверху; нож, три вилки, щипчики для улиток и странный прибор со спиралевидным концов слева; два ножа, вилка, две ложки справа.
   - Эт-то что?- заикаясь, спросила я.
   - Эт-то стол,- издевательски ответил демон.
   - Итак, приступим к обучению,- произнес мистер Эрлстонг скрипучим голосом.- Юная леди, садитесь за стол.
   Все еще находясь в состоянии шока, я присела на стул.
   - Леди сидят только на краешке стула не дотрагиваясь до спинки!- рявкнул мой учитель. Я моментально выпрямилась.- Спина идеально ровная, мисс!
   Мистер Эрлстонг подошел сзади и, неожиданно сильно, раздвинул мне плечи.
   - Лопатки вместе!
   Я со злостью глянула на Даймона, но тот лишь усмехнулся.
   - Первым блюдом традиционно являются тарталетки с паштетом из сюарлю,- учитель со старательным французским акцентом произнес последнее слово.
   - Сюарлю? Что за фигня такая?- недоуменно спросила я.
   - Леди не сквернословят!- рявкнул прямо в ухо тот.
   - Но я всего лишь...
   - Молчать! О, за что же мне эти мучения?- мистер Эрлстонг потер виски и вновь принялся бубнить:- Я желаю слышать от вас, мисс, только чистый литературный язык!
   - Я буду счастлива угодить вам, сэр,- фальшиво улыбнувшись, сказала я.
   - Так-то лучше,- кивнул старикан, не распознав подвоха.- Теперь приступим к столовым приборам. Итак...
   Через два часа я вползала в свою комнату. В кровать, лежать и отдыхать! Какое же это мучение учить этикет! А еще эти гадкие здешние блюда, фу! Чего только стоит запеченная баранья голова, которую следует вскрывать тем странным спиралевидным прибором, ну и мерзость!
   Я со стоном опустилась на кровать. Боже, как хорошо! Неожиданно раздался стук в дверь. Какой, спрашивается, гад решил прервать мое уединение?! Решив не отвечать, я перевернулась на живот и уткнулась в подушку. Гад, тем временем, без приглашения ворвался в комнату и громко заявил:
   - Тебе пора на урок танцев.
   Я перевернулась и хмуро уставилась на Даймона.
   - Ты сдурел?
   - Ни капельки, вставай!- приказал он.
   - Иди в баню,- беззлобно огрызнулась я, накрывая голову подушкой.
   И испуганно взвизгнула, так как я неожиданно стала подниматься в воздух и лететь в сторону двери.
   - Ты что?! Совсем ополоумел?! Опусти меня сейчас же!
   - Вот еще!- пренебрежительно фыркнул демон левитируя меня в бальный зал.
  

* * *

  
   - Здравствуйте, мисс,- поприветствовал меня мистер Эрлстонг.
   - Опять вы,- недовольно пробурчала я.
   - Да,- ответил за него Даймон.
   - И что же, вы будете обучать меня клубным танцам? Или может быть покажите мастер-класс по брейк-дансу?- хмыкнула я.
   Никто не понял о чем я говорю. Мистер Эрлстонг сдвинул брови и сказал:
   - Я буду учить вас вальсу и другим танцам, которые приняты на балах.
   - Вальсу?- удивилась я.
   - Вальсу!- рявкнул Даймон.- Обязательно все переспрашивать?
   - Что-то ты нервный какой-то,- пробормотала я.
   - Итак, вальс это...
   И тут учитель начал читать жутко нудную лекцию о том, что вальс это танец любви. Что, танцуя, пара как бы становится одним целым и являет собой образ чего-то прекрасного и неземного.
   - Станьте напротив мистера Даймона и положите ему на плечо левую руку,- приказал мистер Эрлстонг.
   - Что?- мне показалось, что я его не так поняла.- Я что, буду танцевать с ним? Я думала, что с вами!
   - К сожалению, я слишком стар, чтобы резво танцевать вальс с юной особой. К тому же правила не разрешают...- начал он, но замолк под пронзительным взглядом светло-зеленых глаз.
   - Не разрешают чего?- с любопытством спросила я.
   - Ничего,- грубо сказал Даймон и с силой схватил меня за руку.
   - Ай!- вскрикнула я от боли.
   Но демон никак не отреагировал. Я почувствовала одну его руку у себя на спине, ровно под лопаткой. Другой он крепко сжал мою ладонь. Я в нерешительности положила свою руку на его плечо.
   - А теперь музыка!- учитель хлопнул в ладоши, и зал наполнился заунывной мелодией вальса.
   Поразительно, но я танцевала отлично, не без помощи Даймона конечно же. Он великолепно вел, ловко направляя и мгновенно подстраиваясь под меня, если я сбивалась. Решив отомстить ему за все плохое и подлое, что он мне сделал, я специально сбилась с ритма и со всего размаху наступила ему на ногу.
   - Ой, прости. Я нечаянно,- пролепетала я, когда мы остановились.
   - Что такое?- гневно вскричал мистер Эрлстонг с другого конца зала.- Почему вы остановились?! Все было прекрасно!
   Даймон молча посмотрел на меня и до боли сжал запястье.
   - Попробуем еще раз,- проговорил демон.- Только на этот раз без твоих глупых выходок, договорились?
   Я уставилась на его галстук, напряженно размышляя, кто же так искусно завязал его? Неужели сам Даймон? Или все же его камердинер?
   - Договорились?- настойчивее спросил он.
   Я фыркнула:
   - Ты слишком много значения придаешь моей вполне безобидной выходке! Я всего лишь наступила тебе на ногу! И все!
   - Наступив на ногу, ты посягнула на святое,- серьезно отозвался Даймон.
   Я внимательно на него поглядела, он не выдержал и распылался в улыбке.
   - Ну ты и жулик! Я уже успела представить, как меня прилюдно казнят за то, что я отдавила священную ногу Твоего Величества!- я легонько пихнула его, и чуть не сбилась с ритма.
   Он насмешливо хмыкнул. Через пять минут я заныла:
   - Нам еще долго танцевать? У меня уже голова кружится. И рука затекла! Вот почему ты такой высокий? Был бы пониже, и плечи были бы ниже!
   - Весьма логичное замечание,- отозвался Даймон, потом медленно остановился и поклонился.- Думаю вальса достаточно.
   Я сделала ответный реверанс и согласилась:
   - Думаю, ты прав.
   Потом подскочила к мистеру Эрлстонгу и весело сказала:
   - Всего хорошо!
   И, напевая, пошла к выходу.
   - Мисс! Куда это вы?- послышался недоуменный оклик.
   - Как это куда?- я оглянулась.- К себе. Даймон сказал, что вальса на сегодня достаточно!
   - Да, но это был обычный вальс,- насупился мистер Эрлстонг.- На балах так же принят Венский вальс, вальс-менуэт, кадриль и, наконец, самый главный танец, полонез.
   - О нет! И все это я должна выучить?- со стоном спросила я.
   - Да, и полонезу мы должны уделить особое внимание,- важно кивнул мучитель, простите, учитель.
   - И что в нем такого важного?- раздраженно спросила я.
   - Как что?- безмерно удивился он.- Этот танец открывает бал! По сути своей это торжественное шествие, в котором принимают участие все прибывшие. В первой паре идет хозяин с самой главной гостьей, во второй - хозяйка с самым именитым гостем. Первая пара задает разнообразные фигуры, остальные повторяют их. Вот и все!
   - А я тут каким боком?- недовольно поинтересовалась я.
   - Да что тут непонятного,- Даймон подошел ближе.- Ты будешь идти в первой паре с моим отцом, так как являешься главной гостьей.
   - А кто будет хозяйкой на этом балу?- с любопытством спросила я.
   - Моя мачеха,- после минутной заминки ответил Даймон и взглядом дал понять, что больше ничего говорить не намерен.
   - Хм,- я нахмурилась. Мне никто не говорил, что у Даймона есть мачеха. Хотя мне вообще никто ничего не говорил. Всю неделю, что я здесь провела, я занималась магией и другими магическими штучками.
   - Значит, приступим,- сказал мистер Эрлстонг.
  

* * *

  
   Я сидела и читала книгу по придворному этикету (нудятина полнейшая!), неожиданно я ощутила какое-то странное давящее чувство. Будто что-то сильное появилось в этом мире.
   - Что за бред лезет мне в голову,- покачала я головой и продолжила чтение.
  

* * *

  
   - Ты тоже это почувствовал?- обеспокоено спросил Повелитель.
   - Да, отец,- отозвался Даймон. Они стояли на опушке леса и задумчиво глядели на темную луну, которая начала медленно белеть.- Лунное затмение...
   - Думаю, ты знаешь, что это значит,- продолжил мужчина.
   - Знаю,- кивнул демон.
   - Надо обезопасить замок, активировать все закли...
   - Я понял,- бросил Даймон и направился вглубь леса.
  

6

  
   В дверь тихонько постучали, я бы даже сказала, поскреблись.
   - Войдите,- лениво отозвалась я, валяясь на кровати и читая книжку.
   В комнату впорхнули четыре миленькие феи.
   - Вау,- я принялась с интересом их разглядывать. Каждая была размером с ладонь, сзади у них трепетали золотистые крылышки, а в остальном феи были полностью похожи на людей.
   - Нас прислали помочь вам надеть ваше платье, госпожа,- мелодично проговорила одна из них.
   - И заплести вам волосы,- влезла вторая.
   - И накрасить,- воскликнула третья.
   - Тихо!- прикрикнула четвертая, по виду самая главная. Она повернулась ко мне и сказала:- Повелитель оказал нам честь, разрешив помочь вам облачится в праздничный наряд.
   - Э-э... Ну и где же наряд?- недоуменно огляделась по сторонам я.
   - Он у нас,- сказала предводительница фей.
   Я с сомнением оглядела их маленькие фигурки.
   - Ну что ж,- я встала с кровати.- Давайте.
   Я вышла на середину комнаты и стала напротив гигантского зеркала, появившегося из неоткуда. Феи со скоростью света принялись летать вокруг меня. Одна махнула руками, и на мне не осталось ни клочка одежды. Не успела я возмутится, как вторая уже наколдовала розоватый туман, который окутал меня с ног до головы. Он приятно пах цветами и чуть-чуть отдавал ванилью. Неожиданно туман рассеялся, но на смену ему поспешило голубо-серебристое сияние. Оно еще плотнее, чем прошлое, окутало меня. Повеяло морозной свежестью и еле уловимым запахом карамели. Как только и этот туман исчез, на мне моментально оказались накрахмаленные белые панталончики и такой же белый корсет. Феи принялись быстро его зашнуровывать.
   - Туго,- прохрипела я.
   - Простите, госпожа,- отозвались феи, но не ослабили шнуровку.
   - Вы меня задушить хотите?- возмутилась я.
   - Повелитель приказал,- сказали феи.
   - Так это он меня задушить хочет?- судорожно вздохнув, спросила я.
   - Ой, нет! Что вы! Господин приказал нам одеть вас по последней вампирской моде,- послышался ответ.
   - Вампирской? Как будто бы я...- начала я, но осеклась, потрогав языком клыки.
   Как только с корсетом было покончено, все четыре феи принялись описывать круги вокруг меня. Я как зачарованная смотрела в зеркало. На мне медленно начало появляться платье. Сначала показался подол наряда, потом пышная юбка... Все это сопровождалось золотыми мерцающими искорками.
   - Ну вот,- довольно сказала предводительница фей.
   Я пораженно уставилась в зеркало. Через минуту севшим голосом спросила:
   - Вы издеваетесь?
   Феи недоуменно на меня поглядели.
   - Вы издеваетесь?!- погромче повторила я.
   - Но госпожа... Разве вам не нравится?
   - Нравится,- пришлось признаться мне.- Но это же свадебное платье!
   - Нет,- после секундной заминки отозвались феи.
   - Тогда что это?- язвительно спросила я, крутясь перед зеркалом. Это был стопроцентный свадебный наряд!
   - Это платье по последней вампирской моде,- пролепетала предводительница фей.- Правда, мы изменили цвет на серебристо-белый, так как сначала платье было темно-красным.
   - И почему же вы поменяли цвет?- спросила я.
   - Просто...- предводительница смущенно потупилась.
   - Вы должны быть в белом, потому что еще не имеете супруга,- пришла на помощь менее деликатная фея.
   - Лисси!- одернула ее предводительница.
   - А что такого? Я всего лишь сказала правду,- принялась оправдываться та.
   Я задумчиво поглядела на свое отражение.
   - А можно добавить какие-нибудь аксессуары?
   Они непонимающе на меня поглядели.
   - Ну...- я задумалась.- Украсить платье, какую-нибудь шаль накинуть что ли.
   - А! Конечно! Это ведь еще не окончательный результат,- феи дружно закивали, а Лисси сказала:
   - Господин Ракитский младший сказал, чтобы помимо серебристо-белого цвета, на вас было что-нибудь голубого оттенка.
   - Ракитский младший?- недоуменно переспросила я.
   - Сын нашего Повелителя,- благоговейно произнесла третья фея.
   - А, Даймон что ли? Понятно. Только не понятно, почему именно голубой цвет?
   - У каждого древнего и могущественного семейства есть свой фамильный герб и цвет,- принялись рассказывать феи, одновременно делая мне прическу, украшая платье и подкрашивая глаза.- Роду Ракитских более двух тысяч лет. Их гербом является неправильный ромб, внутри которого находится меч обвитый лентой.
   Я живо себе это представила.
   - Красиво.
   - Ромб сапфирового синего цвета, меч сверкающе-серебристый, а лента цвета голубого неба,- восторженно проговорила Лисси, ловко вплетая в мою прическу такую же ленту.
   - Погодите-ка...- пробормотала я.
   - Вот и все,- довольно сказала предводительница, и феи с восхищением оглядели свои труды.
   Я скептически оглядела себя. В принципе наряд очень красивый. Лиф платья был прошит серебристой нитью и оторочен голубым кружевом, пышная шелковая юбка красивыми складками ниспадала на пол. Плечи были открыты, и по бокам ткани голубой ниткой были вышиты причудливые узоры, которые переплетались с драгоценными камнями. На талии (хвала корсету!) красовался нежно-голубой атласный пояс с такой же вышивкой, как и на плечах. Такого же цвета были и перчатки до локтя. Волосы мне заплели в высокую прическу, которую украсили голубой атласной ленточкой. На руке висел длинный веер из белоснежного шелка, так же прошитого голубой нитью. Я еле слышно хмыкнула, вспомнив, как мистер Эрлстонг пытался обучить меня искусству владения веером.
   - Наденьте перстень и серьги, госпожа,- предводительница фей протянула мне большую бархатную коробочку.
   - А почему...- начала я, глядя на драгоценности с голубыми камнями.- А почему на мне только те три цвета, которые являются фамильными рода Ракитских?
   - Как это почему?- удивилась Лисси.- Ведь...
   Внезапно дверь в мою комнату распахнулась, на пороге показался Даймон. На секунду я потеряла дар речи. Красивый, высокий, во фраке. Вокруг поясницы был завязан широкий атласный пояс. Синего цвета, естественно.
   - Благодарю за то, что помогли одеться мисс Анастасии,- сказал Даймон и галантно поклонился.
   Все четыре феи сделали книксен и полетели прочь, не забыв попрощаться со мной. Демон закрыл дверь и уставился на меня. Мне стало как-то неуютно под его пронзительным взглядом.
   - Вот, это тебе,- он подошел ближе и протянул мне продолговатую черную коробочку из бархата.
   Я неуверенно открыла ее и застыла в немом восхищении. Внутри находилась красивая серебряная цепочка, а на ней висел прелестный кулончик, состоящий из трех маленьких прямоугольных кристаллов в серебряной оправе. Каждый располагался друг под другом, и все были разного цвета. Первый - серебристо-белого, второй - голубого, а третий - сапфирового.
   - Какая прелесть,- прошептала я.
   - Я рад, что тебе понравился мой новогодний подарок,- усмехнулся Даймон помогая застегнуть цепочку.
   Как только цепочка заняла свое место, я еще раз потрогала камни. Странно, но на секунду мне показалось, что они горячие. Неожиданно Даймон склонился прямо к моему уху и прошептал:
   - Ни в коем случае не снимай цепочку. Что бы ни произошло, не снимай ее добровольно.
   Я кивнула околдованная его тягучим шепотом и смущенно начала:
   - Даймон...
   - М-м-м?- раздалось над ухом.
   - Я... я не знала что ты сделаешь мне подарок, и...
   - Ничего страшного,- в его голосе послышалась усмешка.- Просто оставь мне последний вальс.
   - Ладно,- согласилась я.
   - А теперь идем,- он подставил свой локоть, и я положила на него руку.- Как-никак ты открываешь этот бал.
   Я легкомысленно фыркнула, пытаясь скрыть волнение. Интересно, кто же будет на этом празднике? Какие-нибудь короли и принцы? Конечно, безумно любопытно увидеть их, но как-то страшно, вдруг я сделаю что-то не так? Наступлю кому-нибудь на ногу, или скажу что-то не то.
  

* * *

  
   Пробило ровно семь вечера. Гигантский бальный зал был украшен по-новогоднему мило. Большая хрустальная люстра, в которой горело неимоверное количество свечей, освещала зал. Богато одетые существа бродили по помещению и разговаривали. Кого только тут не было. Император эльфийских Земель; Король Леса друидов; Владыка Топи водяных... и множество других существ, так же тут были маги, ведьмы, колдуны. Как только раздался последний удар часов, все взоры обратились к широкой лестнице, по которой должны были спуститься хозяева бала.
   Я глубоко вздохнула, пытаясь успокоится, но получилось плохо. Я испуганно поглядела на высокую дубовую дверь, которая должна была вот-вот распахнуться, и мне резко поплохело. Может ну его, этот бал? Взять, да и сбежать куда глаза глядят. Рядом раздался шепот, легкое дуновение ветерка, и все мои страхи мгновенно улетучились, на их место пришло спокойствие и уверенность в себе. Я скосила глаза на Даймона.
   - Спасибо,- прошептала я.
   Тот лишь коротко кивнул. Дверь бесшумно распахнулась, и наша маленькая процессия двинулась вперед. Впереди шел Повелитель под руку с высокой красивой блондинкой, мачехой Даймона. На ней было синее шелковое платье с глубоким декольте, а волосы были аккуратно уложены в замысловатую прическу. На вид этой женщине было лет тридцать, хотя если учесть то, что она была демонессой (то есть демоном, только женского пола), то, наверное, ей было больше ста лет. "Лет двести",- со злорадством подумала я. Эта дамочка не понравилась мне сразу. Нет, со мной она обращалась любезно, но это было так фальшиво, что Станиславский, наверное, в гробу перевернулся!
   Следом за Повелителем и его супругой шла я под руку с Даймоном. Как только первая пара показалась на лестнице, голоса в зале моментально затихли. Громко затрубили трубы (еще бы фанфары заиграли!) и громкий голос прокатился по залу:
   - Дамы и господа, эльфы и гномы, вампиры и метаморфы, маги и колдуньи! Бегерит Асмодей Ракитский, Повелитель Империи Тьмы и Его супруга Серафима Мамона Вельзевул!
   Гости почтительно расступились, пропуская пару. Пришла наша с Даймоном очередь ступить на синюю ковровую дорожку.
   - Даймон Бегерит Ракитский, сын Повелителя Империи Тьмы и Его...
   "Тебе туфли не жмут?"- раздался громкий голос Даймона в голове.
   Я вздрогнула, и с огромным трудом поборола желание отвесить ему подзатыльник.
   -... Анастасия Фосс Искхиз,- закончил глашатай.
   Кто?! Какая Фос Исиз!?
   "Фосс Искхиз",- любезно поправил меня Даймон, буквально силой таща за собой.
   "И что это значит?"- возмущенно спросила я.
   "Если дословно перевести Анастасия Фосс Искхиз с греческого, то это означает "Воскрешающая Свет Сила",- пробормотал демон.- Надо же было тебя как-то назвать. Скажи спасибо, что я ваш древнегреческий язык взял, а не наш гномий. А то была бы ты Анастасией Борано Карапушко! А теперь выбрось эту глупость из головы. Сейчас тебя будут знакомить с гостями. Вспомни все, чему тебя учил мистер Эрлстонг".
   "Постараюсь",- обреченно сказала я.
  

* * *

  
   За два часа, что я провела на балу, меня представили неимоверному количеству гостей. Больше всех мне понравился Император эльфийских Земель и его супруга. Оба красивые, стройные и очень высокие. Когда Император пригласил меня на танец, то я с удивлением обнаружила, что едва дохожу ему до плеча.
   Вдоволь натанцевавшись, я стояла около большой и широкой колонны и наблюдала за танцующими парами.
   - Меня не представили,- раздался голос сзади. Приятный голос, надо отметить. Бархатный, с хрипотцой.- Меня зовут Себастьян.
   Я обернулась и поняла, что пропала. Передо мной стоял парень примерно моего возраста. Он смотрел на меня и улыбался задорной мальчишеской улыбкой. Светло-желтые глаза выдавали в нем демона, что нисколько меня не смутило.
   Я сделала книксен и сказала:
   - Очень приятно, милорд.
   Парень еще шире улыбнулся и подмигнул мне:
   - Вижу, Даймон заставил тебя выучить придворный этикет.
   Я моментально растаяла от его обаяния и ответила:
   - Это точно.
   - Как я вижу, ты уже успела познакомиться с моим младшим братцем,- прозвучал холодный голос за моей спиной.- Что ж, ты зря времени не теряешь, Себастьян.
   - Рад, что ты ценишь это, Даймон,- с усмешкой сказал желтоглазый демон.
   - Это твой брат?- я повернулась к Даймону.
   - Сводный,- уточнил тот.
   Повисла неловкая пауза. Я перевела взгляд с бесстрастного лица Даймона на чуть смущенное Себастьяна.
   - Не хочешь ли ты потанцевать?- спросил у меня младший брат демона, как только оркестр заиграл новую мелодию. Он галантно поклонился и протянул руку.
   - С удовольствием,- я вложила в его руку ладонь в перчатке, и мы направились в центр зала.
  

* * *

  
   - Который час?- с беспокойством поинтересовался Повелитель у сына.
   - Девять шестнадцать вечера,- последовал ответ.
   - Хм... рано, но я чувствую, что она уже ступила на мои земли. Радует, что территория моей Империи превышает несколько тысяч километров и до нас она еще не скоро доберется.
   - Что ей понадобилось здесь?- как-то странно поглядел на отца сын.
   - Ты прекрасно знаешь что!- пренебрежительно фыркнул тот.
   - Отец, ты уверен, что она рискнет напасть на замок сегодня, когда у нас гостят главы могущественных рас и государств?- спросил Даймон.
   - Не уверен, но у меня есть веские основания считать, что так оно и будет,- сказал Повелитель и двинулся к черному выходу из замка.
   Сын последовал за ним. Когда они вышли в темный двор, и Повелитель убедился, что там никого нет, продолжил:
   - До меня дошли слухи, что ее верные слуги собрали армию на просторах Пустыни Смерти.
   - Самонадеянная вампирша!- презрительно сплюнул Даймон.
   - Не скажи...- Повелитель задумчиво поглядел на россыпь звезд на небе.- В прошлый раз ей удалось здорово нас провести. Да ладно, сейчас необходимо активировать самую главную защиту. Готов?
   - Да.
   - Тогда приступим...
  

* * *

  
   Я как раз отвесила реверанс симпатичному друиду, когда меня бесцеремонно дернули за руку и затащили за колонну.
   - Что надо?- невежливо спросила я.
   Передо мной стояли Даймон и Себастьян и глядели на меня так, будто я вот-вот должна была отдать концы.
   - Что вы так смотрите?- я скрестила руки на груди.- Падать в обморок я не соби...
   Внезапно мне стало плохо. Я судорожно вцепилась в колонну и принялась быстро-быстро дышать.
   - Что такое?- подошел ко мне Даймон.- Что?
   - Голова кружится, и холодно,- пожаловалась я и подняла голову.
   Даймон задумчиво постоял, потом утвердительно кивнул сам себе и что-то пробубнил.
   - Да что такое?- не выдержала я, уж слишком у него был загадочный вид.
   - Пойдем, расскажу.
   Оба демона взяли меня под руки, и мы направились к выходу.
  

* * *

  
   Они посадили меня в мягкое кресло, Себастьян сел напротив, а Даймон принялся ходить взад вперед перед камином.
   - У моего отца было три жены,- начал он. Я не удержалась от удивленного восклицания.- Первая была моей матерью, ее звали Эмили. Отцу было девяносто девять лет, когда они поженились, а ей всего восемьдесят семь.
   - Всего!- фыркнула я.
   - Если считать по-вашему, то им было по шестнадцать и четырнадцать лет.
   - И им разрешили пожениться?- удивилась я.
   - У нас разрешено вступать в брак с пятидесяти,- отмахнулся Даймон и продолжил:- Тогдашнему Повелителю Тьмы, моему деду, не понравилась эта свадьба. Он сказал отцу, что тот должен разорвать брак, так как сын Повелителя Тьмы имеет право жениться, только перед самым посвящением в Повелители.
   Демон немного помолчал и продолжил:
   - Единственный способ признания брака не действительным - это смерть одного из супругов...
   - А как же развод?!- воскликнула я.
   - Развод?- чуть поднял брови Даймон.- Так это и есть развод.
   - Нет,- упрямо сказала я.- Развод, это когда оба бывших супруга живы! А когда кто-то умирает, это уже вдовство!
   - Развод, это признание брака недействительным,- холодно перебил меня демон.
   - А есть еще другой способ развода,- сказал Себастьян и самодовольно ухмыльнулся.
   - Знаю,- отмахнулся Даймон.
   - Зато не знаю я!- возразила я.- Какой?
   - Брак не будет считаться законным, если жена будет девушкой!- сказал желтоглазый демон.- В смысле после истечения определенного срока, трех месяцев.
   - А кем еще может стать девушка после трех месяцев замужества, бабушкой?- с сарказмом поинтересовалась я.
   - Женщиной,- красноречиво посмотрел на меня Даймон.
   Я моментально поняла о чем он и смутилась.
   - К сожалению, в тот момент, когда мой дедушка приказал отцу разорвать брак, мать была на втором месяце беременности. И единственным способом оставалось убийство. Мой отец возмутился, сказал, что не будет убивать мать своего ребенка... и так далее. На что мой дед ответил, что ему убивать не придется.
   Демон замолчал и налил себе из графина воды. Вместо него продолжил Себастьян:
   - За пару дней до столетия Бегерита, на свет появился Даймон, и, что удивительно, тогдашний Повелитель Тьмы признал его. Не знаю, что он там разглядел...
   Он окинул зеленоглазого демона подозрительным взглядом.
   - Но Асмодей признал внука. Потом, в день столетия Бегерита...
   - Знаю-знаю,- перебила я его.- Он пошел в каменный зал, создал магический портал, произнес заклинание, которое моя сестра по глупости, прочла в своем мире, и...
   - Да,- отозвался Даймон и сухо, как-то без эмоций продолжил:- Появилась девушка - вампир, темноволосая и с темно-фиолетовыми глазами. Ей было чуть больше чем тебе, семнадцать. Уроками магии с ней лично занимался мой дед. Отец же недоумевал как, а главное чему, может помочь эта девушка.
   Через пять месяцев моей матери не стало. Она умерла во сне. Никто не знал почему. Все предположили, что это было обычное кровоизлияние в мозг, но отец не поверил. Он был уверен, что это сделал мой дед.
   - Ровно через девять месяцев траура Бегерит женился на Исавии,- влез Себастьян.
   - Кто такая Исавия?- нахмурилась я. Слишком много странных имен.
   - Ну та, из Иного Мира,- нетерпеливо махнул рукой он и продолжил:- Так вот, Бегерит женился, и стал полноправным Повелителем Тьмы. Исавия вела себя как хорошая жена: сопровождала супруга на балах, мероприятия, сама выступала в роле хозяйки балов... Но через некоторое время Бегерит начал чувствовать, что Исавия становится сильнее. В нее будто кто-то вливал магические силы. В то же время, его отец слег с тяжелой болезнью и через месяц умер.
   Я задумчиво хмыкнула, а потом спросила:
   - А откуда ты знаешь все это?
   - Каждому члену семьи доступна книга "История рода Ракитских",- ухмыльнулся Себастьян.- Вот и...
   - Ты поняла, что это Исавия отобрала всю магическую силу у моего деда?- перебил его Даймон.
   - Да,- кивнула я, а потом осторожно спросила:- То есть... это она убила Эмили, твою... м-м... первую жену твоего отца?
   - Да, это она прикончила мою мать,- холодно подтвердил демон, и ни один мускул не дрогнул на его лице.
   - А что было потом?
   - Исавия вкусила сладость власти и силы и посчитала себя всемогущей. И напала на отца, решив взять правление Империей Тьмы полностью в свои руки, но потерпела поражение. Хотя и он сам едва не погиб,- хмыкнул Даймон.- Он громогласно объявил, что расторгает с ней брак, и ему плевать что по закону нельзя, ведь он сам пишет законы. Исавия очень обозлилась и, пообещав отомстить, исчезла.
   Через год тогдашнего Императора эльфов нашли мертвым в своих покоях, кто-то высосал из него всю магическую энергию и силу. Еще через полгода было найдено тело Владыки ЗаморскОго моря, русала... В общем, Исавия готовилась к мести весьма и весьма недурно. Ровно через десять лет она владела всеми видами магии абсолютно всех Разумных рас. Я до сих пор удивляюсь, как ее не разорвала от подобной силы. Она стала захватывать государства, одно за другим. Если кто-то не подчинялся ей, то она моментально уничтожала смельчака. Единственным, кто мог противостоять ей, был отец. Так как Черной магией она владела не очень хорошо.
   В день солнечного затмения, был созван Верховный Совет Правителей. На них была возложена миссия остановить Исавию. Никто не знал что делать, пока кто-то умный не вспомнил, что она из Иного Мира, и с помощью одного древнего ритуала можно вернуть ее обратно.
   Он ненадолго замолчал, будто что-то припоминая, и продолжил:
   - Ритуал был очень сложный,- продолжил сын Повелителя.- Требовалось неимоверная затрата магической энергии и...- Даймон немного помолчал,- требовалось жертвоприношение.
   Я вздрогнула, мое воображение моментально представило жуткую картину распятия Христа. Я еще раз содрогнулась, и сипло спросила:
   - А что приносилось в жертву? Животное?- с надеждой спросила я. Да, понимаю, что могу показаться жестокосердной, но от мысли, что жертвой был человек, мне стало совсем плохо.
   - Я не знаю,- пожал плечами демон. Себастьян удивленно на него поглядел, открыл рот, чтобы что-то сказать, но тут же закрыл, увидев предостерегающий взгляд Даймона.- В общем, маги совершили этот ритуал во время солнечного затмения. Душа Исавии вернулась в Иной Мир, а пепел, оставшийся от тела, поместили в магический сосуд.
   Он щелкнул пальцами, и появилась голограмма сосуда. Он представлял собой емкость из толстого прозрачного кристалла. Сверху и снизу он был закован в серебристый металл с искусной росписью. А внутри чернело что-то серенькое.
   - Это антимагический кристалл и звездный металл, который выковали эльфы.
   Себастьян уважительно присвистнул и наклонился чуть вперед, чтобы рассмотреть получше.
   - Признаться честно, впервые вижу сосуд, куда заключили прах Исавии,- пробормотал он.
   Даймон презрительно ухмыльнулся:
   - А я даже видел его лично. Так вот, прах Исавии заточили в этот сосуд, который невозможно было открыть. Но...
   - Но буквально вчера его как-то открыли и освободили ее, представляешь? Открыли залитую звездным металлом крышку,- сокрушенно сказал Себастьян.
   - А что за звездный металл такой?- спросила я.
   На меня посмотрели как на умалишенную.
   - Звездный металл самый дорогой материал в нашем мире!- с жаром воскликнул сводный брат Даймона.- Он обладает очень сильными магическими свойствами. Маг накладывает на металл заклинание, и больше никто не сможет его снять, кроме того, кто наложил заклятие.
   - То есть если маг хочет, чтобы металл послужил крышкой для сосуда и никогда не открывался, то никто и никак не сможет сделать это?- с плохо скрытой иронией поинтересовалась я, со значением косясь на глухо закупоренный сосуд. Как, мол, Исавии помогли выбраться оттуда?
   - Ну...- юноша немного смутился.- Я не знаю.
   - Зато знаю я,- не преминул показать свое превосходство над ним Даймон.- Есть способ, который помогает забыть звездному металлу наложенное на него заклинание.
   Мы выжидательно посмотрели на демона, когда тот решил сделать театральную паузу.
   - Это кровь,- просто ответил тот.
   Себастьян пренебрежительно фыркнул:
   - Многих магов заковывали в антимагические кандалы из звездного металла, и когда после пыток вели обратно в камеру, на этих кандалах было предостаточно крови. Но никто почему-то не мог вновь пользоваться своей силой.
   - Какими же важными персонами были эти маги, раз вместо того чтобы надеть на них дешевые, но сильные антимагические браслеты, их заковывали в дорогой металл,- зацокал языком Даймон пристально глядя на желтоглазого демона, который поспешно отвел взгляд.
   - Да прекратите препираться!- я устало заправила прядь волос за ухо.
   - Но ведь Даймон ошибся,- со скрытым торжеством сказал Себастьян.- Кровь не может быть оружием против металла.
   - Разве я сказал, что кровь обычная?- спокойно поинтересовался демон.- Кровь должна быть освященной белым магом.
   - А почему бы просто напросто не прикончить этого самого белого мага, и его кровью окропить металл?- вдруг кровожадно ухмыльнулся Себастьян.
   - Тоже можно,- задумчиво кивнул Даймон и со вздохом сказал:- Именно так и поступили слуги Исавии. Они похитили эльфийского белого мага.
   - Н-да, и тот никак не мог сопротивляться,- заметил сводный брат.- Насколько я помню, ему было двести пять лет.
   - Да, он был стариком,- кивнул Даймон, потом повернулся ко мне и продолжил:- Так вот, сосуд с прахом Исавии поместили в хорошо охраняемое подземелье. На протяжении многих лет ничего не происходило, наш мир вновь начал жить своей жизнью. Но месяц назад сосуд был похищен.
   Даймон не удержался и вновь выдержал трагическую паузу.
   - И?- нетерпеливо спросила я.
   - Вернуться в наш мир Исавия могла только одним способом и только в момент затмения луны... Несколько темных магов должны были встать перед Вратами Миров, которые находятся в самом сердце Пустыни Смерти, произнести нужное заклинание и развеять пепел по ветру.
   - И все?- недоверчиво спросила я.
   - Тебе мало?- хмыкнул он.- Ну... еще кровью девицы невинной надо было Врата окропить и...
   - Понятно,- быстро перебила я его и глубоко задумалась.- Хм... То есть сейчас эта сумасшедшая вампирша прет в этот замок в надежде прикончить Повелителя?
   - Ага,- кивнул Себастьян.
   - И что вы будете делать?
   - А ничего,- пожал плечами Даймон.- Защитные чары замка не пустят ее армию, состоящую, как я полагаю, из нечисти, орков и вампиров.
   - А маги?- спросила я.
   - А магов пустят,- в предвкушении битвы ухмыльнулся Себастьян.- Ух, я их!
   - Идиоты,- бросила я и поднялась.- Я пошла.
   - Сидеть!- рявкнул Даймон так, что я подпрыгнула и чуть не села обратно, но вовремя себя отдернула.
   - Зачем?
   - Я не рассказал до конца.
   - А по-моему рассказал,- пожала я плечами.- По-крайней мере у меня нет вопросов.
   - И тебе не интересно, почему тебе внезапно стало плохо?- чуть усмехнулся он.
   - Не интересно,- соврала я и, гордо задрав голову, вышла из кабинета.
  

7

  
   Себастьян нагнал меня у самого входа в бальный зал и с веселым изумлением заметил:
   - Никогда не видел, чтобы кто-нибудь настолько выводил Даймона из себя.
   - Вижу, тебя это радует,- посмотрела на него я.
   - А то!- весело фыркнул мой спутник, потом нахмурился и показал куда-то вглубь зала:- Вон Повелитель стоит рядом с Императором эльфов и Королем друидов. Хм, видимо что-то произошло, раз там еще и один из Верховных магов с главой Департамента охраны Ривелла.
   - Ривелла? А кто это?- я с интересом принялась рассматривать главу департамента. Он был широким в плечах мужчиной с маленькой бородкой. Под его парадным плащом поблескивал тяжелый меч, рукоять которого была украшена кроваво-красным рубином.
   - Не кто, а что. Ривелл, это столица Империи Тьмы.
   - А Империя Тьмы, это как бы страна?- поинтересовалась я и еще раз бросила взгляд на группку магов, но разочарованно вздохнула. Они куда-то ушли.
   - В некотором роде да... м-м... но не совсем. В состав Империи входит множество стран и республик,- объяснил мне Себастьян. Видимо его не раздражало постоянно что-то мне объяснять, в отличие от Даймона. И мне это нравилось.
   - А почему именно Империя Тьмы? Просто тьма, в моем понимании, это темнота,- сказала я.- А у вас так государство называется.
   - Просто тут живут темные существа,- отозвался он и взял с подноса у официанта два бокала шампанского.- Оборотни, вампиры, тролли, орки, низшие демоны, демоны, высшие демоны...- принялся перечислять он.
   - Низшие и высшие демоны?- я заинтересованно поглядела на него.
   - Ага,- кивнул Себастьян и показал рукой на скромные стулья у стены, которые предназначались дамам оставшимся без кавалеров. К слову сказать, они были абсолютно пусты.
   Как только мы сели, демон продолжил:
   - Низшие демоны лишены способности колдовать, но зато не обделены силой. Правда их вид оставляет желать лучшего,- его передернуло от воспоминаний,- но что ж поделать. Зато они хорошие воины.
   - А как они выглядят?- с любопытством спросила я. Надо ведь знать, как на самом деле выглядят магические существа! Не верить же всяким авторам фентези, в самом-то деле! Мало ли, чего напридумывают.
   - Ну... Как бы попонятней объяснить. Хм... Представь большого черного льва, и... представь, что пасть как у акулы, а глаза большие и полностью красные.
   - Они такие страшные?- с ужасом спросила я.
   - Ну... - Себастьян задумчиво нахмурился.- Может и не совсем такие, но чем-то похожи на то, что ты представила.
   - Н-да,- невесело хмыкнула я.- А обычные демоны, какие?
   - Что-то среднее между мускулистой гориллой и человеком. Они высокие и сильные. Если низших демонов берут в армию как обычных зверей, которые безжалостно убивают, то обычные демоны являются движущей силой. Они великолепно владеют мечом, обладают некоторыми магическими способностями, и имеют иммунитет к чужеродной магии,- Себастьян отпил шампанского и продолжил:- А вот высшие демоны выглядят как люди, только глаза желтые.
   - Я заметила,- хмыкнула я, украдкой его рассматривая.
   Его, Даймона и Повелителя Тьмы связывала какая-то непонятная хищная красота. Нет, в их лицах не было черт зверя, просто передвигались они на удивление тихо и бесшумно, в их движениях скользила едва заметная грация льва, да и рядом с ними чувствовалась некая животная сила, которая внушала страх. И живут они намного дольше человека. Даймону сто лет, а выглядит на шестнадцать. Его отцу наверное... хм... раз выглядит лет на тридцать шесть, значит больше двухсот. А вот Себастьяну... Я бросила на того внимательный взгляд, по виду он мой ровесник! Наверное, ему восемьдесят. Боже, как жутко звучит! Пареньку, который сидит напротив меня восемьдесят лет! Кошмар!
   Я еще раз присмотрелась к нему. У него были темно-каштановые волосы и едва заметные бакенбарды. Чем-то он напоминал Пушкина в молодости, хоть смутно, но похож.
   Себастьян с веселыми искорками в глазах посмотрел на меня.
   - Настя, ты меня смущаешь своим пристальным взглядом,- доверительным шепотом поведал мне он.
   Я моментально отвела взгляд в сторону и с ужасом поняла, что краснею.
   - А тебя легко смутить, однако,- весело фыркнул тот.
   - Просто стало невероятно душно,- отозвалась я и попыталась открыть веер, но чуть не выронила его, при этом случайно задев колено демона. Кое-как справившись, я широко открыла веер и сделала пару плавных взмахов, чтобы хоть как-то остудить пылающее лицо.
   Неожиданно Себастьян расхохотался. Да так весело и искренне, что я тоже сделала слабую попытку улыбнуться, но моментально отдернула себя.
   - Что смешного?- обиженно спросила я.
   - Ой, не могу,- он, все еще посмеиваясь, вытер слезы от смеха.- Думаю, тебя обучили языку веера?
   - Ну да, немного,- осторожно ответила я.- Правда на это было отведено всего двадцать минут, да и мне не очень было интересно.
   - Тогда понятно,- демон распылался в улыбке, и мне моментально захотелось его стукнуть этим самым веером.
   - Что тебе понятно?- с раздражением спросила я.
   - Только что, при помощи веера, ты призналась мне в любви и недвусмысленно пригласила в сад,- он опять рассмеялся, увидев выражение моего лица.
   - Что?- я злобно стукнула рукой по вееру. После чего смущенно поглядела на Себастьяна. Он искренне забавлялся, глядя на меня.- Я... мне надо...
   Я вскочила и быстро, насколько позволяло тяжелое бальное платье, поспешила на темный балкон. Ловко проскочив мимо танцующей пары, я вошла в приветливо распахнутые двери и с блаженством почувствовала, как холодный ветер касается моего пылающего лица. Неожиданно я услышала чей-то приглушенный разговор и осторожно подошла поближе к краю балкона, хотя какой это балкон. Этаж-то первый.
   - ..Ты точно уверен, что к Исавии вернулась вся ее сила?- послышался голос Повелителя.
   - Абсолютно,- раздался незнакомый низкий голос. Наверное, это был глава департамента охраны.- Она движется в Ривелл через телепорты. А вы знаете, насколько трудно создавать их в Пустыне Смерти. К тому же, она перемещает еще и свою армию.
   - Однако она поисчерпает свои магические резервы,- сказал Верховный маг.
   - Не думаю,- послышался голос Императора эльфов.- А если и так, то она с легкостью пополнит его за жизней жителей деревень и сел. Так что...
   - Надо телепортировать гостей из замка,- сказал Повелитель.
   - Почему вы так уверены, что она направляется именно сюда?- чуть язвительно спросил Король друидов.
   - А вы в этом не уверены?- с любопытством спросил он.
   - Хм... уверен,- нехотя признался тот.
   - А куда телепортировать-то?- поинтересовался Верховный маг.
   - По домам,- отозвался Даймон.
   - А ты представляешь, сколько на это силы нужно?- спросил Король друидов.- Даже если мы соединим энергию, нам хватим лишь создать как максимум четыре телепорта. Ведь отсюда до территории каждой расы расстояние просто гигантское! А еще надо учитывать защитные заклинания, которыми все главы обеспечили свое государство на время отъезда. А это, простите пожалуйста, не простенькое ночное заклинание, а могущественная магия,- фыркнул он.
   Опять воцарилось молчание. Потом глава охраны подал голос:
   - А может открыть телепорт в Ривелл? Оттуда все и двинуться в путь.
   - Неплохая идея, но...
   Я не расслышала конца, так как кто-то вошел на балкон. Я испуганно развернулась и увидела Себастьяна. Он уже открыл рот, что бы что-то сказать, но я судорожно махнула рукой лишая его голоса. Потом быстро и тихо вытолкала за порог.
   - Что ты творишь?- прошипел он, когда я вернула ему голос.
   - Я...- в уме со скоростью света начали проноситься различные оправдания, почему я лишила его голоса. Одна была невероятней другой. Я в отчаянии воскликнула:- Просто я испугалась, что ты принял знак веером всерьез и вышел вслед за мной на балкон.
   Я выпалила это и пожалела, надо было сказать, что просто побоялась за его здоровье. Ведь говорить на морозе вредно, можно ангину подхватить.
   Внезапно Себастьян рассмеялся. Я изумленно на него поглядела и тоже улыбнулась. Видно он поверил. Я еще шире улыбнулась. Себастьян нравился мне все больше и больше. Он был веселым, не то что Даймон. У того голос на лед похож, а глаза... Глаза! Я чуть не подпрыгнула от этой мысли.
   - Настя, ты меня постоянно смешишь...
   - Себастьян, ты сказал, что у высших демонов глаза желтые,- взволнованно схватила его за руку я.
   - Ну да,- кивнул тот.
   - Но ведь у Даймона они светло-зеленые!
   - Я знаю,- пожал плечами он.- Это бывает, когда демон владеет более чем четырьмя стихиями,- с завистью сказал он.
   - Что?- замерла я.- Больше чем четырьмя? Но Даймон сказал мне, что ему подвластны всего четыре стихии!
   - Значит соврал. Да не переживай!- Себастьян посмотрел на меня.- Просто такими вещами не хвастаются. Ему ведь подвластна стихия Смерти. Он может призывать духов умерших и оживлять мертвецов.
   - Он может воскрешать людей?- спросила я, еще сильнее вцепившись в его руку.
   - Нет, он может только делать зомби. Воскрешение людей это уже стихия Жизни. Я не знаю никого, кто бы владел ей.
   - А ты какими стихиями владеешь?- неожиданно спросила я.
   - Землей и Огнем,- с гордостью отозвался тот.
   - Они и у меня лучше всех получаются,- вздохнула я. Интересно, я думала, что и Себастьяну подвластны четыре стихии. Оказывается, ошибалась.
   - Ты тоже владеешь двумя стихиями?- несколько ревностно удивился он.
   - Не двумя, а четырьмя, и...
   - Не хотел бы прерывать ваше воркование, но, увы, вынужден,- ядовито раздалось рядом.
   Я испуганно выпустила рукав пиджака Себастьяна и уставилась на немного раздраженного Даймона.
   - Что, братец, ревнуешь?- добродушно хохотнул демон.
   - Было бы к чему,- бросил тот, скользнув по мне безразличным взглядом.- Идемте.
   Он резко развернулся и направился вглубь зала. Его слова больно отдались внутри. "Было бы к чему"... Я конечно понимаю, что мне ни за что не сравнится вон с теми молоденькими эльфийками, с длиннющими белокурыми волосами, бездонными голубыми глазами и стройными, просто идеальными фигурками. Но все-таки... Я же симпатичная, хоть чуть-чуть, но симпатичная, ведь сегодня меня много кто приглашал на танец! Хотя это, наверное, было из вежливости. Просто обычный придворный этикет, который обязывает танцевать с той, кто открывала бал под руку с хозяином замка. Я горько вздохнула и понуро поплелась за Даймоном. Себастьян ободряюще сжал мои пальцы в перчатке и прошептал на ухо:
   - Не принимай слова Даймона близко к сердцу, просто он бесится из-за того, что ты со мной общаешься. Ты наверное заметила, что он меня недолюбливает.
   Я сжала его руку в ответ, молча благодаря за эти слова. Мы как раз подошли к Повелителю, и Даймон обернулся к нам. Он открыл рот, чтобы что-то сказать, но его взгляд опустился на наши руки. Его глаза гневно сверкнули, и он, ехидненько так, усмехнулся:
   - Вижу, братец, ты времени зря не теряешь.
   - Я польщен услышать из твоих уст эту фразу дважды за один вечер,- тоже усмехнулся Себастьян, тонко намекнув на то, что тот повторяется.
   - Друзья!- разнесся по залу громкий голос Повелителя.- Я рад, что вы почтили меня своим присутствием на этом балу. Давайте выпьем за уходящий год, ведь до нового осталось всего пять минут.
   Зазвенели бокалы. Официанты принялись быстро обходить тех, кто был без шампанского. Повелитель, тем временем, принялся говорить тост:
   - Я желаю всем вам, чтобы в Новом году вам улыбнулась удача. Для кого-то уходящий год был счастливым, для кого-то нет. Кто-то будет с улыбкой вспоминать этот год, а кто-то нет. Друзья, союзники, родные... Как только куранты пробьют двенадцать раз, наступит новая пора. Все изменится. Никто не знает, в какую сторону. В лучшую или в худшую. Давайте же поднимем бокалы за то, чтобы в Новом году плохого было меньше чем хорошего!
   Повелитель поднял свой бокал, все последовали его примеру.
   - За Уходящий Год!- воскликнул он и осушил бокал.
   - За Уходящий Год!- хором воскликнули гости и тоже выпили шампанское.
   - Минута!- крикнул кто-то.
   Все принялись следить за стрелкой больших часов, не заметив, что бокалы сами наполнились праздничным напитком.
   - Десять!- громко воскликнул кто-то.
   - Девять!- подхватили все.
   - Восемь!- теперь и Повелитель присоединился.
   Я судорожно стиснула бокал. Дурное предчувствие ледяной рукой сжало сердце.
   - Четыре!- закричали гости, а я поморщилась, неожиданно разболелась голова. Я украдкой поглядела на Даймона и Себастьяна.
   - Один!!
   Громко забили куранты. Каждый удар болью отдавался у меня в голове. Послышался дружный звон бокалов. Гости начали поздравлять друг друга, Повелитель что-то говорил собравшимся, но я уже не слышала. Просто уставилась в темное окно...
  

* * *

  
   - Они празднуют...- сказал тихий голос.- Что ж... Пусть. Пусть последний раз в жизни повеселятся.
   И женщина разразилась зловещим смехом, который разносился по округе, заставляя всех дрожать от ужаса. Смех смолк так же неожиданно, как и начался.
   - Отойдите,- приказал она.
   Все беспрекословно подчинились. Было очень темно, лишь луна освещала ряды вооруженных воинов.
   - Что тут у нас...- тихо пробормотала Исавия и вытянула вперед руку.
   Магическая преграда полыхнула лиловым светом. Она отдернула обожженную ладонь.
   - Неплохо,- усмехнулся она.- Совсем неплохо.
   Потом медленно провела рукой по преграде, не обращая внимания на боль. Исавия что-то тихонько говорила, будто мурлыкала себе под нос. Из ее ладони показался маленький синий лучик, который мгновенно впился в магический барьер. Женщина убрала руку и принялась следить за крохотным темным пятнышком на прозрачном лиловом полотне. Неожиданно пятнышко стало увеличиваться, медленно-медленно, но увеличиваться. Пятно будто пожирало защитные чары. Внезапно лиловый свет усилился, и пятнышко уменьшилось до размера булавочной головки, но Исавия недовольно что-то прошептала и повелительно махнула ладонью. Теперь там было второе пятно, оно было гораздо больше первого и...
  

* * *

  
   - Где Даймон и Повелитель?- спросила я у Себастьяна.
   - Следят за тем, как Император и Король создают портал.
   - А почему бы им самим его не сделать?
   - Они решили поберечь силы,- туманно отозвался демон.- Защитное заклинание тронули, Исавия скоро будет здесь.
   Я с легким изумлением поглядела на Себастьяна.
   - Я не поняла. Ты только что сказал, что жутко сильная колдунья с армией пытается сломать защитную магию, а вид такой, будто сказал что нам сегодня подадут на ужин! Неужели вы так уверены в своих силах?
   - Да,- демон коротко кивнул.
   - Ну и самоуверенность!- фыркнула я.
   - Замок защищен мощными заклинаниями и не пропустит ее армию из нечисти.
   - Тогда зачем вы разгоняете гостей, если тут безопасно?- поинтересовалась я.
   - Просто когда Исавия проникнет в замок, паника нам обеспечена. Поэтому мы сказали всем, что в столице их ждет ночная прогулка на корабле по реке, а потом все разъедутся по домам.
   - Понятно,- фыркнула я и уселась на ступеньки.
   - Помнешь платье,- мимоходом заметил Себастьян, присаживаясь рядом.
   - А ты - фрак,- отозвалась я.
   Через двадцать минут в зале никого не было. Только около сверкающей дыры, которая и являлась телепортом, стоял Даймон, Повелитель, Император и Верховный маг.
   - Вы уверены, что справитесь без нашей помощи?- спросил Император эльфийских Земель.
   - Да,- кивнул Даймон.- Ваше Величество, вам лучше отправится в Ривелл и проследить за тем, чтобы все было в порядке.
   - Анастасия!- прогремел голос Повелителя.
   Я испуганно подпрыгнула и встала со ступенек.
   - Иди сюда!
   Я как можно быстрее двинулась в их сторону.
   - Да?- спросила я, когда подошла поближе.
   - Ты пойдешь с ним,- Повелитель ткнул пальцем в Верховного мага.
   - Почему это?- спросила я, недоуменно хмурясь. Себастьян сказал, что в замке безопасно, так почему я должна идти куда-то с Магом?
   - В случае чего, он защитит тебя,- раздраженно сказал демон.
   В портале уже исчез Император. Маг с силой сжал мою руку и тоже собрался шагнуть в вихрь золотистых брызг.
   - Стойте!- неожиданно воскликнул Даймон.
   - Что такое?- отец недовольно поглядел на сына.
   Тот молча показал на края телепорта, они начали медленно синеть.
   - Не успели!- сплюнул Маг.
   - Что такое?- обеспокоенно спросила я.
   - Кто-то только что накинул на замок заклинание, блокирующее телепортацию,- сухо ответил Повелитель.
   Маг еще раз выругался. Я поморщилась, разве можно так выражаться в присутствии девушки? Даймон бросил на меня насмешливый взгляд и сказал:
   - Значит, придется ей тут остаться.
   - Да, значит, придется,- согласился Повелитель и посмотрел на меня:- Помниться, мой сын обучил тебя Запретной Магии, сможешь ей воспользоваться?
   - Отец!- Даймон возмущенно на него посмотрел.- Ты что, хочешь, чтобы она угодила прямо в лапы к Исавии?
   - А ты что, сомневаешься в ее силе?- поглядел на него тот, чуть подняв бровь.
   Ах, вот оно что! Повелитель хочет проверить на сколько я сильна! Вот лицемер.
   - В своей ученице я уверен на сто процентов!- заявил демон.
   Он снял верх фрака, оставшись в свободной рубашке, а сбоку приладил ножны с мечом. Все последовали его примеру. Глядя на их спокойные и уверенные лица, я не выдержала:
   - Объясните мне, почему вы так спокойны? Ваши защитные чары рушатся, а вы просто стоите и ждете! Чего, спрашивается? Боя? Но ведь если Исавия разрушит всю вашу защитную магию, то это будет означать, что она сильнее вас! Почему мы вместе со всеми не ушли через телепорт?
   Повелитель с нескрываемым раздражением поглядел на меня, потом махнул рукой сыну и отошел с сторону вместе с магом.
   - У моего отца к ней личные счеты, и ты прекрасно знаешь какие,- сказал демон.- И почему мы должны волноваться? Я уверен, что мы одержим верх.
   - Почему?
   - Милая моя,- демон презрительно фыркнул.- В этом зале сейчас находятся три высших демона и Верховный маг, а это звание он поучил не за красивые глазки.
   - А вы не боитесь, что Исавия прорвется сюда со своей армией? Куча и куча всяких существ!- повысила голос я.- Они возьмут количеством, а не всякими сомнительными магическими титулами!
   - Будь ты мужчиной, я бы вызвал тебя на дуэль,- тихо сказал Даймон, и я похолодела от его голоса.- Только что ты усомнилась в наших магических способностях.
   - Я... прости,- понурила голову я.- Я знаю, что ты сильный маг, но просто боюсь, что она и вправду прорвется с армией.
   - Защита замка, даже если она ее и снимет, пропустит только магов, людей и все. Никаких троллей, демонов и вампиров. Только Исавия, парочка магов и воины.
   - Ах, всего лишь! Самоубийцы,- прошипела я.- Ты мне сам говорил, что Исавия стала самой могущественной колдуньей в вашем мире.
   - Это было кучу лет назад,- презрительно отозвался демон.- Поверь, сейчас расклад значительно изменился.
   Я недоверчиво на него поглядела и поплелась к ступенькам, на которых развалился Себастьян.
   - Ты тоже с ними?- спросила я.
   - А как же,- пожал плечами тот.- Это же круто, сражаться и биться.
   Он со значением похлопал по рукоятке меча.
   - Мальчишки!- фыркнула я.
   Себастьян хмыкнул и подошел к остальным.
   - Она уже здесь,- нахмурился Повелитель.- Прошла сквозь защиту.
   - Ох, не нравится мне все это,- протянул Верховный маг.
   В высокую резную дверь кто-то постучал. Даймон махнул рукой, и зеленовато-прозрачная защитная стена разделила зал на две части. Издевательский стук повторился. Себастьян создал горящие шары в ладонях, и был готов в любой момент пустить их в ход. Я задумчиво поглядела на маленькую дверь для слуг у лестницы. Может просто взять и уйти в свою комнату? Кто-то стукнул в гигантскую дверь два раза, а на третий она с грохотом слетела с петель.
   - Не ждали?- раздался женский голос.
  

8

  
   Что-то полыхнуло ярко-алым пламенем и с гулким звуком отразилось от магической преграды. Посыпались разноцветные искры с ладоней мага, Себастьян принялся швырять огненные шары в противников, которых оказалось намного больше, чем я ожидала. Даймон махнул рукой, и зеленоватые защитные чары окутали демонов и мага коконом, теперь они могли свободно передвигаться.
   Я все так же сидела на ступеньках, тоже защищенная магической преградой, и лениво следила за ходом боя. Вон Повелитель сражается с Исавией, темноволосой вампиршей с ярко-алыми губами... Недалеко от них Себастьян подпаливает сразу четырех магов, а Даймон ловко парирует удары мечей воинов... А вон и Верховный маг сражается сразу с пятью противниками.
   Я устало прислонилась к кованым перилам. Ну когда же они закончат? Какое-то заклинание с противным звуком врезалось в мой щит. Я встрепенулась и вскочила. Что это на меня нашло? Почему я сижу тут, а не помогаю им там? Мне в голову пришла мысль, что кто-то просто наложил на меня заклятие, чтобы я не мешалась у них под ногами.
   У Повелителя дела шли не то чтобы плохо, но и не хорошо. Исавия ловко уворачивалась от его заклятий, не забывая посылать свои. Защитные чары, которые наложил Даймон, таяли на глазах. Я нахмурилась и сосредоточилась. Медленно подняла руки вверх и принялась создавать заклинание. Я плавно вырисовывала пальцами причудливые узоры, и они белыми нитями сплетались в большой магический щит. Я повелительным жестом направила его к отцу Даймона. Белое свечение окутало того на мгновение, после чего стало невидимым. Повелитель бросил на меня короткий взгляд, и принялся еще усерднее кидаться заклинаниями в Исавию. Я внимательно ту рассматривала. На первый взгляд ничего необычного в ней не было. Обычная, среднестатистическая вампирша. Разве что у нее были длинные шикарные волосы, а на ней самой причудливая серебристая мантия в пятнах крови.
   Что-то больно обожгло руку. Я вскрикнула и поглядела на обидчика. Высокий маг стоял недалеко от меня и бросался огненными шарами, такими же, как и Себастьян. О боже! Что мне делать?!
   Вся Запретная Магия моментально вылетела из головы. Я запаниковала. В голову лезли всякие глупые заклинания вязания и шитья. Хотя почему глупые? Я резко сделала ладонью волнообразное движении, и у мага зашились рукава. Но надолго его это не задержало. Я вспомнила, как дралась в лесу с волками, и принялась создавать огненную сферу. Тот тоже времени не терял и смастерил защитную преграду. Я огорченно цокнула. Слишком медленно создаю боевые заклинания! Без особых надежд я кинула в противника пульсар. Какого же было мое изумление, когда огненный шар с легкостью прошел сквозь его щит и ударил мага прямо в грудь!
   - Круто!- воскликнула я.
   - Настя, сзади!- заорал мне кто-то.
   Я резко обернулась, запуталась в юбке и грохнулась на пол. В опасной близости от плеча просвистел меч. Воин вновь замахнулся оружием, а я быстро подняла ладони вверх и создала маленькую защитную преграду. Мужчина с силой опустил меч, и я согнулась под его натиском. Было очень трудно удерживать меч магически. Это же надо, какая у него силища!
   - Себастьян!- заорал Даймон.- Помоги ей!!
   Сам он ожесточенно дрался на двух мечах с множеством воинов, которых становилось все больше и больше. Я поморщилась, увидев, как он одним ударом отрубил чью-то голову.
   - Сейчас!- крикнул в ответ желтоглазый демон и взвыл, так как в него попало заклинание противника.
   Я испуганно смотрела, как он рухнул на колени. Какой-то маг подошел к нему, поднял черное, клубящееся в руке заклинание и...
   - Не-ет!- закричала я и изо всех сил оттолкнула воина с мечом. Тот немного отшатнулся и тут же рухнул на пол, получив смертельное заклинание, которое предназначалось, по видимому, мне.
   Я принялась быстро шептать заклинание, из пальцев полился темный свет. Я направила его на мага, который уже почти опустил черный шар на голову Себастьяна. Темный свет, словно змея, подполз к магу и обвил его с головы до ног. Тот начал вырываться, но заклинание полыхнуло темно-зеленым и впиталось него. Маг всхрапнул, закатил глаза и распластался на полу. Надо же, и Запретная Магия вспомнилась. Демон со стоном поднялся и тут же схватился за меч.
   - Ты в порядке?- спросила я, чувствуя легкое головокружение и слабость.
   - Да,- отозвался Себастьян, одной рукой он уже махал мечом, а другой кидался огненными шарами.- Спасибо.
   Мимо моего уха просвистело черное заклинание. Ого! Еще б чуть-чуть, и поминай как звали! Я принялась сыпать легкими заклинаниями направо и налево. Маги изумленно вскрикивали, когда что-то острое кололо их в самые неожиданные места. А воины с криком обнаруживали, что руки намертво примерзли к рукоятке меча.
   - Сейчас ты умрешь, маленькая дрянь!- послышался голос сзади.
   Кто-то больно схватил меня за шею и принялся душить.
   - А-а!- я попробовала закричать, но незнакомец еще сильнее сдавил горло и поднял меня вверх.
   Через секунду я принялась хватать ртом воздух. Неожиданно я нащупала свой веер. Сжала его и со всей силы ткнула в обидчика, целясь в лицо. Он взвыл и моментально отпустил меня. Я упала и больно ударилась об пол, потом закашляла и принялась с жадностью хватать воздух.
   Число воинов Исавии заметно уменьшилось. Их осталось всего шестеро, с которыми без труда справлялся Даймон. Верховный маг все еще сражался с тремя магами, но победа явно была на его стороне. А вот Себастьян отчаянно пытался справиться с тремя воинами и магом сразу. Решив помочь ему, я вновь принялась плести заклинание, только на этот раз антимагические путы, чтобы обезвредить мага. Темно-синие нити поползли по воздуху и моментально обвили колдуна, лишая его возможности даже пошевелится. Пока я плела заклинание, то не заметила, что мужчина, который пытался меня задушить, поднялся с пола и взял в руку меч.
   - Пригнись!!- страшным голосом закричал Даймон и метнул в него мощное пламя.
   Я невольно восхитилась, какое сильное заклинание! Но когда перевела взгляд в центр зала, то у меня просто рот открылся от того, что я там увидела. Зрелище было еще то! Повелитель сражался с Исавией так яростно, что я даже удивилась. Они отбросили всякие церемонии и теперь кидались друг в друга сверкающими сгустками энергиями. Один легко опалил плечо Повелителя, тот невольно поморщился, и этой секунды вампирше хватило, чтобы сотворить смертоносное заклятие. Я в ужасе закричала увидев, как черный сгусток летит к Повелителю. В следующую секунду воздух вокруг него засверкал белым пламенем, и заклинание замедлило свой полет. Мужчина проворно отпрыгнул от шара, и тот с громким взрывом врезался в пол, оставив за собой длинный оплавленный след.
   - Что это было?- лениво поинтересовалась Исавия.
   Повелитель украдкой бросил на меня взгляд. Она тоже поглядела на меня, в ее глазах мелькнуло удивление, а потом тихо проговорила:
   - Вот оно как, значит.
   Повелитель не преминул воспользоваться этой заминкой, и послал в нее мощную струю огня. Но та только отмахнулась, и огонь с громким шипением взметнулся вверх. Исавия медленно начала двигаться в мою сторону. Я испуганно попятилась. Повелитель вновь принялся кидать в нее заклинаниями, но все впустую.
   - Как тебя зовут, девочка?- медленно спросила она.
   Я испуганно глядела в ее темно-фиолетовые глаза. Не говори, Настя, не смей! Она хочет тебя убить!
   - Настя, значит,- потерла подбородок та.
   Я вздрогнула и моментально проверила ментальные чары. Странно, но они были в порядке! Тогда, каким образом она...
   - Concrescat tenebrarum...- прошипел Даймон.
   Невероятно мощный сгусток энергии полетел в сторону Исавии. Та немного попятился, но тут же сотворила магическую преграду. Заклинание Даймона чуть замедлилось, но пробило ее защиту. Тогда она моментально сделал какой-то сложный пас руками и поймала пылающий шар. Даймон только усмехнулся и прошептал что-то себе под нос. Шар распался на множество лучей, которые принялись опутывать Исавию. Секунд пять та стояла неподвижно, но потом воздух вокруг нее налился черным пламенем и путы лопнули. Она махнула рукой и открыла портал.
   - Уходим! Я узнала все, что хотела,- крикнула она своим воинам, ну, или тем, кто остался.
   И быстро скрылась в золотистых искрах, за ней исчезли три мага, несущего четвертого, и два война.
   Как только портал закрылся, Даймон окинул взглядом зал, полный бездыханных тел врагов и бодро сказал:
   - Похоже, они понесли существенные потери, хорошо, что мы...
   - Целителя...- прохрипел Себастьян с кровавой пеной на губах, и упал на пол.
  

* * *

  
   - Как он?- спросила я у Даймона.
   - Жить будет,- устало ответил тот.
   Он сидел в кресле и что-то пил из плоской фляжки. Половина рубашки была изорвана, вся в крови...
   - Это не моя кровь,- проследил он за моим взглядом.
   - Это хорошо,- я вздохнула и тоже опустилась в кресло, потом спросила:- Вот зачем вы приняли этот бой? Это же было безрассудно! Я понимаю, если бы у вас был десяток бойцов с острыми мечами! А то только вы вчетвером против оравы магов и воинов!
   - Не начинай,- поморщился демон.- Я был уверен, что мы победим. Исавии не выгодно убивать меня и моего отца.
   - Почему это?- спросила я, раздраженная его уверенностью.- Вы что, какие-то особенные?
   - Да. Так как только моему отцу известно, где находится книга древнейшей Черной Магии. Исавия приложит все силы, чтобы узнать где. Поэтому отец нужен ей живым,- сказал Даймон.- А в замок ей надо было не только, чтобы надрать нам... э-э... Короче, она провела магическую сканировку замка, которая показала, что книги здесь нет.
   - Раз твой отец знает, где эта книга, почему он сам не прочел ее? Взял, да и испепелил бы Исавию взглядом!! Думаю, в ней еще и не такие заклинания есть!- воскликнула я.
   - Может быть и есть, но для того чтобы обладать этой книгой требуется... требуется отдать ей свою душу,- тихо сказал демон.
   Я поежилась. Н-да, невесело.
   - Ну, а почему тебя Исавии не выгодно убивать?- спросила я.
   - Я единственный демон и маг, который владеет более чем четырьмя стихиями. Думаю, она бы с удовольствием провела ритуал передачи силы, ведь ей так неприятно осознавать, что кто-то в чем-то превосходит ее.
   - А она что, владеет...
   - Да, только четырьмя,- кивнул демон.
   - Понятно...- вздохнула я и оглядела то, что осталось от моего платья. Подол порван, юбка в грязи, пояс куда-то делся, а про веер вообще говорить не хочу...
   - Думаю, тебе надо отдохнуть,- сказал Даймон.
   - Согласна,- отозвалась я и, пожелав спокойной ночи, вышла из его кабинета.
   Путь мой пролегал через столовую, где должна была состояться вторая часть новогоднего пиршества. Стол был завален разнообразными сладостями, а по центру стоял огромный торт. Я не удержалась, взяла ложку и принялась уничтожать шоколадное безобразие. Надо ведь успокоить нервы! Я с блаженством отправила в рот целую ложку крема. М-м-м... с горьковатым привкусом какао...
   - Вот ты где!- раздался громкий голос.
   Я поперхнулась и выронила ложку.
   - Да не пугайся ты так, это всего лишь я.
   Я повернулась и облегченно вздохнула, это был Повелитель. Хорошо, что не Даймон, а то бы не избежать насмешек!
   - Я хотел поговорить с тобой,- сказал он, присаживаясь рядом.
   - Внимательно слушаю,- отозвалась я, всеми нервами ощущая ложку у себя под стулом.
   - Сегодня ты... В чем дело?- нахмурился демон видя, что я нервно закусила губу и округлила глаза.
   - Вы... вы наступили на мою ложку,- прошептала я.
   Мужчина сначала не понял, потом медленно поднял ногу и уставился на серебряный столовый прибор. Я горестно вздохнула увидев, что на сверкающей поверхности осталась грязь от его подошвы.
   - О, Боги Тьмы!- закатил глаза правитель и сотворил из воздуха новую ложку.- Держи и ешь,- он пододвинул ко мне торт.- Главное внимательно слушай.
   Я с благодарностью схватила столовый прибор.
   - Итак... Сегодня ты создала защитное заклинание и отдала его мне, почему?
   - Как это почему?- я на секунду оторвалась от торта.- Заклинание Даймона почти разрушилось, вот я и решила помочь.
   - Но почему мне, а не кому-то еще?
   - В смысле? По-моему только у вас его заклинание так быстро таяло на глазах,- пожала плечами я.
   - Ладно, а почему ты спасла Себастьяна? Почему использовала Запретную Магию?- продолжал вкрадчиво спрашивать Повелитель.
   Проглотив язвительный ответ, я раздраженно спросила:
   - А что, нельзя? Я просто помогла другу! На моем месте, он поступил бы так же!
   Демон еле слышно фыркнул.
   - Помнишь, Исавия метнула в меня смертоносное заклинание?
   Я кивнула.
   - Твоя защита спасла меня.
   - Серьезно? Я думала, вы сами что-то наколдовали,- удивилась я.
   - Нет,- покачал головой Повелитель и внимательно на меня поглядел:- Где ты прочла это заклинание?
   Я стушевалась под его взглядом. Ох, сейчас мне влетит.
   - Где?- настойчивее спросил демон.- Не заставляй меня еще раз повторять.
   - В маленькой золотой книжечке в вашем кабинете,- выпалила я, опустила глаза и быстро заговорила:- Просто Даймон разрешил мне пользоваться библиотекой, а я подумала, что ваш кабинет она и есть, так как там куча стеллажей с книгами и...
   - Где ты ее взяла?- севшим голосом спросил Повелитель.
   - В стеклянной секции, на маленькой подставке,- я покраснела.- Мне очень стыдно, что я взяла ее без спроса, но...
   - Ты ее просто взяла и открыла?- воскликнул демон. Я испуганно вздрогнула. Вот, сейчас ругаться начнет!- Ну?
   - Да, просто взяла и открыла,- не рискнула возражать я.
   Повелитель резко крутанул пальцем в воздухе и направил фиолетовое заклинание-поисковик за дверь. Я вздрогнула. Он что, за охраной послал?! Все, конец тебе, девочка! Зря я читала ту книжку, будь она не ладна!
   В темный, освещенный только парой свечей, зал бесшумно скользнула чья-то тень. Я еще больше испугалась, увидев поблескивающий в ножнах меч. Никак убивать будут!!
   - Честное слово, я больше так не буду!- в ужасе запричитала я, когда Повелитель начал создавать незнакомое мне заклинание.
   - Что такое, отец?- сказала тень.
   С моих губ слетел вздох облегчения, и я стекла по спинке стула, естественно благополучно грохнувшись на пол. Повелитель не обратил на меня никакого внимания, а вот Даймон кинулся поднимать.
   - Что с тобой? Ты же, вроде, спать пошла?- удивленно спросил демон, рывком поднимая меня с пола.
   - Пошла,- туманно отозвалась я, с беспокойством поглядывая на правителя. Тот уже закончил заклинание, и теперь плавно взмахнул ладонью в мою сторону. Сверкающая сфера, больше похожая на легкую шаль, принялась медленно плыть ко мне.
   - А-а!- закричала я и вцепилась в Даймона мертвой хваткой, пытаясь спрятаться за его спиной.
   - Ну что ты орешь?- поморщился Повелитель.
   - Что это?- хмуро спросил демон, косясь на магическую шаль.
   - Твой отец хочет меня убить,- высунулась я, и тут же получила чувствительный тычок в бок.
   - Это измеритель магической силы,- испепелил меня взглядом Повелитель.
   - Правда?- хоть я стояла у Даймона за спиной, но все равно почувствовала, как насмешливо поползли его брови вверх.- А почему оно такой странной формы?
   - Я его усовершенствовал. Отойди,- нетерпеливо сказал отец.
   - И не подумаю, пока ты мне не объяснишь, зачем тебе измерять уровень магической силы Насти,- скрестил руки Даймон, а я перевела дух.
   - Она взяла, а главное, спокойно открыла Золотую книгу.
   - Что?!
   Даймон резко развернулся и схватил меня за плечи.
   - Ну не знала я, что это такая важная книга!!- в отчаянии воскликнула я.- И там не было ничего особенного! Только защитные заклинания и непонятная мне магия!
   Демон продолжал смотреть на меня в упор. Я со слезами сказала:
   - Ну простите меня, больше не буду ничего брать без разрешения!
   - Что?- он рассеяно моргнул. Потом прислушался к моему мысленному прощанию с жизнью и воскликнул:- Да успокойся ты! Никто не будет тебя наказывать, а тем более убивать! Просто необходимо кое-что проверить. Это не больно.
   Даймон отошел в сторону, и магическая шаль моментально окутала меня. Стало жарко, но терпимо. Шаль начала сиять все ярче и ярче, становясь белоснежной, а потом исчезла. Я поглядела на изумленные лица демонов и робко спросила:
   - Ну что?
   - Тебе пора спать!- заявил Даймон и поволок меня в сторону двери.
   Я выдернула руку и воскликнула:
   - Не тебе решать, когда мне спать, а когда нет!
   - Хочешь поспорим?- демон легонько пошевелил пальцами, и между ними заклубился легкий свет.
   - А давай!- я сделала ладони чашечками, и в них затрепетались зеленые лепестки пламени.
   Даймон нахмурил брови и свет в его руке стал голубым. Я сделала языки огня больше, моментально узнав заклинание Обездвиживания.
   - Довольно!- пронеся по столовой ледяной голос Повелителя.- Анастасия, иди в свою комнату, живо!
   Я еще раз недобро зыркнула на Даймона из-под челки и погасила огонь. Потом быстро подошла к двери и схватилась за ее край, решив громко хлопнуть. Однако дверь было очень тяжелая, и эффектного ухода не получилось. Она медленно закрылась, и я со злостью ударила по ней кулаком, зашипев от боли. Ну что за день сегодня?! Сплошное невезение!
   Я со стонами и кряхтением пошла в свою комнату, но неожиданно мне пришла в голову идея подслушать, о чем говорит Даймон с отцом. Я крадучись вернулась к столовой и прильнула к щелке, которая осталась.
   - Ты уверен, что она ушла?- раздался приглушенный голос правителя.
   - Сейчас проверю.
   Я подскочила и судорожно принялась накладывать на себя Зеркальные чары. Как только с этим было покончено, то облегченно перевела дух, теперь меня никакой магической сканировкой не возьмешь! Зеркальные чары отражают любую магию.
   - Ее рядом нет, рядом вообще никого нет,- уточнил Даймон.
   - Отлично. Что делать будем?- устало спросил Повелитель.- Эта девчонка оказывается белая магиня! Никогда бы не поверил, если бы сам не убедился!
   У меня учащенно забилось сердце, я белая магиня? Я еще больше прильнула к щелке, стараясь не пропустить ни единого слова.
   - Думаю, она сама не знает какую силу и власть ей дает Белая магия,- заметил Даймон.
   - Видимо большую силу, раз она умудрилась взять в руки Золотую книгу,- фыркнул его отец.- Я даже притронуться к ней не мог, а когда смотрел - глаза слезились!
   - По-моему это весьма логично, ведь ты черный маг,- отстраненно сказал сын.- А книга-то по белому колдовству.
   - Так-то оно так, но что с Настей делать будем?
   - Думаю, нам надо провести ритуал в самое ближайшее время.
   - Хм, ты уверен?- спросил Повелитель.
   - Да. Исавия оказалась намного сильнее, чем мы предполагали, и еще она видела Настю. Думаю она почувствовала, что та из Иного Мира. Значит, попытается ее похитить. Нам надо как можно скорее провести ритуал и лишить Исавию всей силы. Теперь нам даже не нужно искать белого мага, у нас Настя три в одном,- усмехнулся демон.- И Запретная магия, и Белая, и немного Черной. Она думала, что я обучил ее безобидному Оглушающему заклинанию, хотя на самом деле оно парализует тело, волю и разум человека.
   - Хорошая черная магия,- одобрительно сказал Повелитель.- Она справилась?
   - Да, даже как-то жаль упускать такой талант, но что поделать. Если мы хотим уничтожить Исавию, мы должны убить девчонку. Ведь чем больше жертва подобна на того, у кого хотят отнять силу, тем больше вероятности, что он станет смертным. Настя великолепный вариант.
   Я похолодела от его слов. Они всегда хотели убить меня! С самого моего пребывания в замке! Наплели мне какую-то чепуху про пророчество, а я и поверила, дура!
   - Так, у нас есть все что нужно?- спросил правитель.
   - Все,- отозвался Даймон.
   - Эльфийский маг тоже?
   - Да, он сидит в подземелье замка, как и русалка, дриада...
   Я перестала слушать. Они хотят провести какой-то ритуал, и судя по всему им нужны все виды магии. Стоп, они что, хотят принести в жертву всех этих существ?! Я ужаснулась.
   - Книга надежно спрятана?- спросил Даймон.
   - Да, Исавия не найдет ее, как бы ни старалась,- хмыкнул Повелитель.- Не хотелось бы, чтобы она лишилась души до нашего ритуала.
   Ага, видимо сейчас они говорили про ту книгу древнейшей Черной магии, про которую мне рассказывал Даймон.
   - Это точно. Ладно. Думаю ритуал проведем через день,- он немного помолчал.- Точнее завтра ночью.
   - Хорошо, значит...- голоса стали приближаться.
   Я испуганной кошкой побежала к себе, стараясь производить как можно меньше шума. И только когда заперлась, позволила себе перевести дух. Я подошла к окну и уставилась на луну.
   Почему Даймон меня предал? Почему? Я ведь верила ему, считала другом. Думала, что за всем его показным равнодушием скрывается кто-то очень одинокий и несчастный. Ох, как же я жестоко ошибалась! Одинокая и несчастная теперь я. К горлу подкатил комок, и мне стало трудно дышать. Что же делать? Мне всего четырнадцать, и умирать совсем не хочется! Что же делать? Я, мокрыми от слез глазами, еще раз поглядела на луну.
   - Что же делать?- прошептала я.
  

9

  
   "Бежать!" - с этой мыслью я проснулась утром. Хотя какое утро, был полдень. Я подпрыгнула и пулей слетела с кровати. Столько еще надо успеть! Неожиданно к глазам подкатили слезы.
   - Потом!- я зло вытерла их, и сказал себе:- Не время думать об этом, думай о побеге.
   Внезапно вспомнилась фраза бессмертной героини Скарлетт О'Хары: "Завтра, я подумаю об этом завтра. Ведь завтра, это уже другой день"...
   - Что-то ты странная сегодня,- заметил Даймон за завтраком.
   Все уже давно позавтракали, поэтому только мы вдвоем сидели в столовой. Я неприязненно на него посмотрела и принялась еще быстрее уничтожать еду.
   - Ты злишься из-за вчерашнего? Но, Настя, тебе действительно пора было спать,- сказал он.
   Я почувствовала легкое давление в голове, означающее, что кто-то пытается проникнуть в мои мысли, и принялась мысленно декламировать стихи Пушкина. Не дай бог Даймон узнает, что я слышала его разговор с отцом!
   - Я злюсь?- фальшиво удивилась я.- Ни капельки! Просто хочется побыстрее на улицу выйти. Погода - супер! Снег, солнышко...
   - Мороз и солнце!- фыркнул демон, подтвердив, что прочел мои мысли.
   - Ага,- беззаботно кивнула я и нахмурилась. Что там идет дальше после слов "Вся комната янтарным блеском..."?
   Даймон насмешливо на меня поглядел, но я сделала вид, что не заметила. О! Вспомнила! "...Озарена. Веселым треском, трещит затопленная..."
   - Хочешь, вместе прогуляемся?- предложил демон.
   - М-м-м... Нет,- покачала головой я и спросила:- Как Себастьян?
   - Сносно,- мигом скривился тот.- Серафима такую истерику закатила. "Что с моим сыночком?!",- передразнил он.- Я думал, что повешусь от ее визга.
   - Она здесь?- нахмурилась я. Не хватало еще лишних людей в замке, это значительно усложняет план.
   - Да, приехала часов в девять и мигом устроила выволочку отцу.
   Мне показалось, или он довольно ухмыльнулся?
   - Я сегодня хочу позаниматься магической химией!- непререкаемым тоном заявила я, внутренне напрягшись, ожидая его ответа.
   - Занимайся,- пожал плечами демон.- Кабинет химии полностью в твоем распоряжении. Только не взорви замок.
   - Ну... обещать не могу...- протянула я довольно.
   - Что это тебя на знания потянуло первого января?- спросил Даймон.
   - Не скажу!- сказала я и принялась старательно думать: "Первого января можно сварить отличное новогоднее приворотное зелье. Надеюсь, мне удастся раскопать в библиотеке рецепт!".
   Даймон чуть не подавился.
   - Все в порядке?- невинно поинтересовалась я.
   - В полном,- заверил меня он, потом посмотрел на часы.- Серафима решила вызвать эльфийского целителя, он приедет где-то через два часа. Мы все должны будем его встретить.
   - Почему это?- нахмурилась я. Это никак не входило в мои планы, мне надо было приготовить зелье! А во время готовки, нельзя было отлучаться.
   - Эльфийские целители считаются кем-то сродни божеству в их кругах,- иронично произнес демон.- Себастьяну хуже не становится, но и на поправку не идет. Видно сильной магией его шибануло. Наши целители бессильны, а вот эльфийская магия может помочь!
   - То есть встречать этого эльфа будут все?- спросила я.
   - Ну да. Я, ты, Серафима и Повелитель, а что?
   - Ничего,- слишком быстро ответила я и, увидев его подозрительный взгляд, принялась думать: "Отлично, значит, их не будет по близости и они не смогут увидеть густой красный пар от приворотного зелья! Осталось только отпроситься!"
   Даймон закатил глаза, а я мстительно на него поглядела. Читай, голубчик, мои мысли. Иногда они бывают ох как неправдивы.
   - М-м-м... Я жутко устала и мне как-то не улыбается перспектива встречать эльфа,- начала канючить я.
   - Ладно,- демон отмахнулся от меня.- Иди уж.
   Я с беззаботной улыбочкой выпорхнула из столовой, но как только вышла в коридор мои губы скривила усмешка. Купился. Надо же, как легко можно было его обмануть. Я направилась прямиком в библиотеку и засела за книги по магической химии. Зелье я действительно хотела сварить, но не приворотное. Далеко не приворотное...
  

* * *

  
   Просидев в библиотеке час, я переворошила гору книг, но так и не нашла рецепта нужного мне зелья, а только зря потратила драгоценное время. Ладно, у меня в запасе еще час до того, как Даймон и Повелитель спустятся вниз к целителю. Потому что мне бы не хотелось, чтобы сведущие в магии люди заглянули в кабинет химии. Так как варить я собралась не безобидное зелье, а очень даже обидное. Зелье превращения. Учитель по зельеварению как-то вскользь упомянул, что с его помощью можно превратится в кого хочешь. Однако рецепта его я все никак не могла найти! Может в кабинете Повелителя найду? Нет, это просто самоубийство. Да и, наверное, он защиту какую-нибудь поставил, после того как узнал, что я туда случайно забрела. Хотя... терять мне уже нечего.
  
   Я испуганно замерла около дубовой, чуть приоткрытой двери и оглянулась. Никого. Потом вздохнула и вошла. Решив принять все меры предосторожности, я наложила на себя Зеркальные чары и чары невидимости. Лучше перестраховаться, мало ли что.
   Я осторожно двинулась по густому бордовому ковру. Так... Этот стеллаж посвящен исключительно боевой магии, этот - истории колдовства... Я завернула за шкаф и уставилась на стеклянную секцию, где поблескивала маленькая Золотая книга. Белая магия! Может стоить прихватить с собой и почитать на досуге? Ведь защитные чары из этой книги почти выдержали заклинание самой Исавии! Может там еще какие-нибудь полезные заклятия найдутся? В прошлый раз я только бегло просмотрела книгу, так как быстро узнала кабинет Повелителя и поняла, что мне не стоит в нем находиться.
   Я решительно подошла к секции, без особого труда открыла ее и аккуратно взяла Золотую книгу, она было чуть больше и шире моей ладони. Потом внимательно на нее поглядела, и медленно повела ладонью в сторону подставки. Там материализовалась ее копия.
   - Магия Иллюзии,- грустно усмехнулась я и чутко повела носом. На секунду мне показалось, что от сотворенной мною книги исходил запах персика.
   Отгоняя ненужные мысли, я спрятала книгу за пазухой и тихо закрыла секцию. Так, я пришла сюда за рецептом зелья превращения! Мой взгляд наткнулся на книгу: "Полное собрание колдовских зелий". То, что нужно! Я с кряхтением достала с полки тяжелый фолиант и положила на письменный стол. Содержание оказалась в начале, и было составлено по алфавиту (да благословит бог автора!). Так... нужное мне зелье находилось на странице пятьсот сорок два. Я принялась осторожно перелистывать старенькие, пожелтевшие листы, но как только я открыла нужную страницу, послышался легкий скрип двери. Не понимая, что делаю, я бесшумно вырвала лист, быстро поставила книгу на место и испуганно шмыгнула под стол. Рядом послышались приглушенные шаги.
   Ну и идиотка ты, Настя! Зачем залезла под стол? Ведь ты невидимая! И никакой маг тебя не сможет почувствовать, так как на тебе Зеркальные чары! А вот если Повелитель сейчас сядет за стол и дотронется до меня, то меня никакая магия не спасет!
   Я с замиранием сердца следила за подолом дорогой накидки, которую так любил Повелитель. Мужчина медленно двинулся к письменному столу, отодвинул кресло и собрался сесть. Я распласталась на полу и с надеждой поглядела на двадцатисантиметровую щель между столом и полом. Пролезу или застряну? Демон удобно развалился в кресле и вытянул ноги, не оставив мне выбора. Я, стараясь не дышать, медленно поползла в проем. Первая нога... половина туловища... так... рука... Неожиданно я поняла, что застряла. Как Винни-Пух! Ни туда, ни сюда! Я изо всех силы втянула живот, не помогло. Черт, что же делать? Сильно дернуться не могу, так как стол дернется вместе со мной. Может подождать пока Повелитель уйдет? Ведь скоро приедет эльф-целитель! Хотя... полчаса лежать я так не смогу.
   Вновь послышался скрип двери, и я еле сдержала глухой стон, кого еще принесло?!
   - Отец! Я знаю, как провести ритуал так, чтобы Исавия стопроцентно стала смертной!- раздался голос Даймона.- А нам это просто необходимо, ведь даже лишив ее силы, мы не сможем ее убить, ведь вампиры бессмертны.
   Я напряженно следила за его ногами, не дай бог ему взбредет в голову подойти поближе к столу! Тогда падение с высоты собственного роста ему обеспечено! Я постаралась втянуть ногу обратно, но не получилось.
   - И?- наклонился вперед Повелитель.
   - Ты знаешь, что чем больше подобна жертва на того, у кого хотят отнять силу, тем сильнее будет эффект. Настя подходит почти идеально. Тоже из Иного Мира, почти вампир и внутри ее есть три вида магии. Но этого недостаточно!
   - И что ты предлагаешь?- заинтересованно спросил правитель.
   - Нам не нужно использовать в ритуале лишних людей и существ. Мы используем их как доноров силы, и перельем ее в Настю. В итоге получим почти копию Исавии. Разве что та не владеет белой магии, но это только плюс.
   - Отличная идея,- одобрил Повелитель, а я еле сдержалась, чтобы не зарычать от злости.- Только, не опасно ли давать ей в руки такое могущество и силу?
   - В ритуале совсем не обязательно, чтобы жертва была в сознании,- усмехнулся Даймон.- Главное, чтобы ее не разорвало от этой самой силы.
   - Будем надеяться.
   Дверь с грохотом распахнулась, и через пару секунд послышался мелодичный женский голос, который зло воскликнул:
   - Бегерит! Даймон! Сколько можно ждать?! Целитель Архомиус должен вот-вот подъехать!
   По кабинету пополз удушающий сладкий запах фруктов, я еле сдержалась, чтобы не чихнуть.
   - Уже идем,- отозвался правитель и встал.
   Вот тут я струхнула. Повелитель начал обходить стол, и вот-вот должен был наткнуться на мою ногу, которую я никак не могла втянуть обратно! Может демон решит весело поскакать к своей жене? Тогда он точно не споткнется об ногу. Выбросив из головы эту идиотскую мысль, я вновь напрягла свою конечность. Ну же, еще немного... Да! Я облегченно растянулась под столом, краем уха слушая перебранку Серафимы с Бегеритом, потом хлопнула дверь...
   - Теперь точно надо сматываться,- пробормотала я. Мне совсем не понравились слова Даймона, что меня может разорвать. Да мне вообще не понравились слова Даймона! Поражаюсь его лицемерию. Недавно мило со мной завтракал, а теперь спокойно предложил использовать меня как какой-то сосуд для чужой магии.
   В кабинете магической химии я достала помятый лист с рецептом зелья, заодно проверив на месте ли Золотая книга. Кабинет являлся обычной маленькой комнаткой с одним большим окном до пола, чтобы если что, можно было быстро проветрить комнатушку, и квадратным каменным столом. В углу стоял маленький шкафчик с ингредиентами, всякими колбочками и котелками.
   - Итак... Что нам нужно...
   Я внимательнейшим образом изучила все составляющие и невольно вздрогнула, когда прочла последнюю строку. "Кровь того, кто хочет перевоплотиться и кровь того, в кого хочет перевоплотиться". Та-ак... с последним надо будет повозиться...
   Через полчаса я стояла над маленьким котелком, и подозрительно косилась на свое зелье. На вид - чистая вода! Только булькающая, ведь над огнем стоит. Я бросила взгляд в книгу.
   "Тольки зелье станет как вода, надобно помешать по часовой стрелке столько раз, сколько темных дней в неделе". А это как понимать? Я нахмурилась, если сейчас сделаю что-то не так, то прощай свобода, привет смерть!
   Я еще раз прочла эту строку. "Сколько темных дней в неделе"... Семь! Хотя нет, стоп. Это похоже на логическую задачку. Ладно... В неделе у нас сколько ночей?
   - Семь,- тупо сказала я.- И дней тоже семь. Не понимаю, в чем подвох?
   Я почувствовала себя как на контрольной по математике. Передо мной лежит задачка, а решить никак не получается!
   - Воскресенье!- воскликнула я и хлопнула себя по лбу.- Наверное, это считается светлым днем! Значит шесть раз.
   Я уверенно помешала зелье, и с замиранием сердца уставилась на него. Если верить книге, теперь оно должно стать чуть густым и зеленоватым. Я облегченно вздохнула, когда вода медленно превратилась в зеленый кисель.
   "Добавить 2 грамма крови желающего перевоплотиться".
   - Два грамма!- фыркнула я.- Совсем с ума посходили!!
   "Зато жива останешься!"- отозвался голос разума.
   Признав явную правоту разума, я взяла маленький серебряный ножик и посмотрела на свой безымянный палец.
   - Ну что, братец, потерпим?
   Я легонечко приложила лезвие к подушечке пальца и чуть-чуть надавила. И мгновенно зашипела от боли, нож был очень острым, и нежная кожа моментально сдалась под его натиском.
   "Каплю крови того, в кого хочешь перевоплотиться, надобно добавить сразу перед питьем".
   Так, с этим вроде понятно. Я аккуратно перелила зелье в маленькую колбу и надежно закупорила. Потом уничтожила все улики, указывающие на то, что я варила далеко не любовное зелье.
  

* * *

  
   Даймон резко замахал рукой.
   - Что с тобой?- недовольно спросила Серафима.
   Они стояли в коридоре и ждали, когда целитель выйдет из комнаты Себастьяна.
   - Ничего,- отозвался демон и недоуменно пробормотал:- Порезалась она, что ли...
  

* * *

  
   Наступил вечер. Я бродила по замку и внимательно рассматривала слуг.
   Мне нужны были те, кто на ночь уходил домой, так как многие просто жили в замке. Выбор мой пал на дородную кухарку, которая жила в соседней деревне. Мысленно попросив у нее прощения, я наколдовала на ручке чайника острые шипы, предварительно наложив на них заклинание обезболивания.
   - Ого, порезалась и не заметила,- сказала кухарка и потянулась к кувшину с водой, чтобы смыть кровь, но я кровожадно выпрыгнула вперед:
   - Давайте я вам помогу!
   Кухарка не сопротивлялась, и даже не заметила, как я превратила каплю ее крови в маленький кристаллик...
   На ужин я не пошла, сказав, что уже перекусила. Я переоделась в теплую удобную одежду, повесила на стул утепленный плащ и принялась ждать.
   Вот пробило девять, рабочий день в замке окончился. Я встала, подошла к зеркалу и плавно повела ладонью в бок. Рядом появилась моя точная копия. "Магия Иллюзии",- невесело усмехнулась я. Опять сильно запахло персиком.
   - Ложись спать,- приказала я своей копии.
   Та молча повиновалась. Я открыла дверь и выглянула в коридор. Никого. Потом вернулась обратно, достала кристаллик крови, колбу с зельем...
   - Ну, была ни была!- сказала я и залпом осушила емкость, поморщившись от кислого вкуса.
   Сначала ничего не происходило, потом я почувствовала удушающий жар и стала меньше ростом, толще, а волосы стали короче. Я подошла к зеркалу и отшатнулась, на меня глядела кухарка.
   - А не плохое зелье я сварила,- заметила я и поспешила к двери, так как зелье не вечно, всего пару часов.
   На выходе из замка мне никто не встретился, но подойдя к воротам меня окликнул стражник. Я с ужасом наблюдала, как он подходит ко мне.
   - Марфа!- сказал он.- Это ты?
   - Я,- копируя недовольный тон кухарки, ответила я.
   - Точно ты,- подтвердил стражник подойдя ближе.- А мне показалось, будто ты минут десять назад ушла.
   - Когда кажется, креститься надо, милок,- повторила я любимую фразу кухарки.
   - Что верно, то верно,- довольно хохотнул страж и посторонился.- Ну, бывай, Марфа!
   - Прощевай!- отозвалась я и шаркаючи двинулась к воротам замка.
   Я вышла и обомлела. Как красиво! Звездное небо, широкое заснеженное поле и темная дорога, убегающая вдаль. Я поплелась к селу, стараясь не побежать со всех ног.
   Не знаю сколько я шла, но стало так темно, хоть глаз выколи! А села все не было. "Может я куда-то не туда свернула?"- подумала я, вспомнив, как резко сузилась тропинка.- "Наверное, так оно и есть!" Меня захлестнуло отчаянье и страх. Я одна, непонятно где! Да... Как говорится, из огня да в полымя! Сбежала из замка, значит.
   Я создала крохотный огненный шарик и подняла его высоко над головой, чтобы понять, где я. Подняла, и ужаснулась. Я точно сбилась с тропинки!! Забрела на какую-то поляну! Чувствуя как бешено забилось сердце, я медленно вздохнула, стараясь успокоится. Так, спокойно... Ты маг, Настя. Тебе нечего боятся...
   Что-то громко хрустнуло слева.
   - Мама!- взвизгнула я и чуть не лишилась чувств.
   Вновь послышался треск. И я, не разбирая дороги, понеслась по сугробам в противоположную сторону. Тело кухарки явно было не приспособлено к быстрому бегу, поэтому через пару минут я начала задыхаться. За спиной послышался чей-то быстро приближающийся рык. Я рванула как спортсмен, принявший тройную дозу допинга. Выбежала на какой-то каменный уступ и резко остановилась, так как это был обрыв. Внизу был слышен плеск воды, а сзади вновь послышалось приглушенное рычание. Я медленно обернулась и посмотрела в глаза своей смерти.
   А глаза были красивыми и необычными для волка. Пронзительно серыми, светящимися в темноте. Зверь хлестнул себя по бокам хвостом и оскалился.
   - Х-хороший волк,- запинаясь сказала я.- Ты-ы ведь добрый, да? Т-ты ведь не хочешь скушать невкусную Настю?
   Животное еще громче зарычало и приготовилось к прыжку. Я испуганно попятилась. Моя нога наткнулась на пустоту, и я полетела в бездну...
   Последнее что запомнила, это свистящий ветер, громкий шум воды и вой волка.
  

* * *

  
   Внезапно Даймон рухнул на колени и схватился за грудь.
   - Что с тобой?- изумленно спросил отец, сидящий за своим столом.
   Но тот не услышал вопроса. У него заложило уши от пронзительного свиста ветра, и он содрогнулся от сильной боли, раздирающей грудную клетку.
   - Настя...- прошептал он.- Она...
   - Тебе плохо?- правитель взволнованно поднялся и наклонился к сыну.- Что случилось?
   - Я подарил Насте амулет,- чуть слышно шепнул Даймон, все еще корчась от боли.- Свой фамильный амулет, который каждый в нашем роду дарил тому, кого любишь. Чтобы знать, когда любимый испытывает боль или... смертельную опасность.
   - Ты ее что, любишь?- жестко и презрительно спросил отец.
   - Нет, я просто хотел, чтобы с ней ничего не случилось до ритуала,- долетел до него шепот сына.
   - Черт возьми! Так она что, умирает?! Амулет должен был защитить ее от смертельного заклинания!- Повелитель вскочил и поспешил в комнату гостьи.- Что за черт?!
   - Не знаю...- прошептал Даймон.
  

Эпилог

  
   Я в ужасе закричала и проснулась. Недоуменно поглядела по сторонам и с удивлением поняла, что я дома. Дома!! От счастья переполнявшего меня я рассмеялась! Я жива! Это был всего лишь страшный сон! Я схватила мобильник и посмотрела на экран. Двадцать шестое декабря, ноль часов ноль одна минута! Я действительно не куда не исчезала!
   Тут мой взгляд наткнулся на книгу, и я нахмурилась. Обложка была полностью белая, надписи не было. Я полистала страницы и поняла, что они тоже девственно чисты.
   - Странно,- протянула я и метнулась к зеркалу.
   Открыла рот и облегченно вздохнула. Клыков нет! Да и глаза, как обычно, зеленые. Только волосы очень темные, но это, скорее всего, от скудного освещения. Я уже собралась было вновь лечь в постель, как вдруг заметила, что что-то блеснуло в вырезе пижамы. Похолодевшими руками я дотронулась до серебряной цепочки с кулоном.
   - Так это был не сон...- прошептала я.
   Внезапно на меня нахлынуло чувство, что я еще обязательно вернусь в тот мир, в Империю Тьмы. И мое приключение было всего лишь началом...
   И словно в подтверждение моих слов на книге медленно появилась надпись - "Повелительница Тьмы"...
  
  
  

Часть 2

Пролог

  
   - Куда лезешь, придурок?!- прошипела я.- Ты мне на ногу наступил!
   - А что стоишь тут? Давай, двигай копытами вперед,- окрысился придурок.
   - Идиот! Да тут места вообще нет! Что, не видишь, автобус набит до отвала! Нафига лезешь в него?
   Сегодня была пятница, и я ехала со школы домой. У меня было отличное настроение... до того как я села в этот проклятый автобус. Мало того что давка, так еще всякие наглые типы наступить на ноги норовят!
   - Да твой портфель места больше занимает, чем я!- раздраженно воскликнул парень, дверь за ним еле-еле сомкнулась.
   - Нифига,- отозвалась я и еще сильнее прижала рюкзак к себе. Какая-то девка, в свою очередь, прижалась ко мне.- Девушка, не могли бы вы не толкаться!?
   - А ты меньше дергайся!- стервозным тоном ответила она.
   Я чуть скосила глаза влево и презрительно фыркнула. Блондинка, да еще и крашеная!
   - Молодые люди, успокойтесь!- строго отдернул нас какой-то мужчина.
   - Папаша, не лезь,- вякнула блондинка.
   - Это кто тут папаша, а?- внезапно разозлился он.
   - Да прекрати ты пихаться, козел!- воскликнула я парню, который настойчиво продолжал вжимать меня в стекло.- А то, как ударю!
   - Ты?- он поглядел со своих ста восьмидесяти сантиметром на мои жалкие сто шестьдесят четыре и гадко ухмыльнулся.
   - Я!- нагло посмотрела на него я и, как бы случайно, провела рукой с ногтями в опасной близости от его лица.
   - Ненормальная,- отшатнулся тот.
   - Во-во,- кивнула я и вновь скосила глаза на блондинку.
   Та уже вовсю строила глазки этому топтателю ног. Тот тоже с интересом на нее поглядывал. Автобус начал замедлять ход, а я мстительно улыбнулась и заорала ему на ухо:
   - Выходишь!?!
   Парень испуганно подпрыгнул и опять наступил на ногу, но на этот раз блондинке.
   - Ай! У меня же новые замшевые сапожки, гадина!- зло сверкнула глазами в его сторону блондинка.
   - А нечего было их в слякоть надевать!- немного смутившись, отозвался парень. Дверь еле распахнулась.
   - Да пропусти ты меня!- возмутилась я, пихая его.
   Он покорно вышел из автобуса, а когда вышла я, быстро впрыгнул обратно. Я облегченно вздохнула и поплелась домой. Надеюсь, больше никаких неприятных инцидентов со мной не случится.
   И я ошиблась. Инцидент случился, и далеко не неприятный... а просто ужасно неприятный! Меня окатило водой. Причем грязной, из лужи.
   Я стояла, открывала и закрывала рот в немом изумлении. Грязные капели медленно стекали по лицу, куртке, колготкам... Я громко выругалась, потом тут же прикусила язык и хлопнула себя по губам. Но все равно не выдержала и еще раз воскликнула:
   - Какого черта?!
   Какой-то сумасшедший водитель, на такой же сумасшедшей скорости пронесся по двору, на его пути оказалась глубокая лужа с подтаявшим грязным снегом, а на пути брызг и комьев оказалась я.
   - А чтоб тебя!!- я с горечью топнула ногой.- Ну что за невезуха?!
  

* * *

  
   Дома, немного оттаявшая и умытая, я яростно поедала конфеты. Что за день сегодня! Одна сволочь в школе мне дневник порвала, вторая - в автобусе сапоги испортила, а третья - окатила мокрым снегом!
   Внезапно я почувствовала жуткую горечь во рту и моментально выплюнула шоколадную конфету. Не веря своим глазам, я рассматривала маленький треснувший какао-боб. Я такой видела только на упаковке горького шоколада!
   - А четвертая сволочь - подложила мне боб в шоколад,- горько сказала я со слезами.
   Шоколадные конфеты, это у меня святое! Только изверги могли так поиздеваться над вкусненькими сладостями!
   - Мау?- спросил мой кот, лежащий рядом.
   Я еще раз вздохнула и пошла к себе в комнату. Не зная, каких еще гадостей ждать от судьбы, я осторожно взяла книжку и рухнула с ней на кровать. Потом с блаженством открыла ее и...
   Ба-бах!
   - Что за...
   Я вскочила и побежала в зал. А чтоб вас всех подняло и прихлопнуло!! На полу валялась елка, а виновник ее падения испуганной кошкой, точнее котом, улепетывал в соседнюю комнату.
   - Лорд! Гад! Убью!- зарычала я и попыталась поднять праздничную красавицу, но не тут-то было! Росту в ней - два метра, ширина - сантиметров шестьдесят.- А я говорила маме убрать елку сразу после старого Нового года!
   Кое-как справившись с зеленым искусственным мутантом, я опять пошла в комнату, но не успела взять книгу, как зазвонил телефон.
   - Алло!- гаркнула я в трубку, даже не посмотрев на определитель.
   - Алло, Настя?
   - Нет, Бомбастер, блин!- раздраженно воскликнула я, мигом узнав Женю, с которым училась в одной гимназии, только в параллельных классах.
   - Тогда позовите Настю,- хмыкнул он.
   - Да я это,- вздохнула я.
   - Настя?- уточнил он.
   Я закатила глаза и зарычала. Он что, издевается?!
   - Майкл Джексон!! Что надо?- невежливо спросила я.
   - Я вот хотел спросить, что у вас было на проверке по истории?- ни капельки не обидевшись, спросил приятель, за четыре года он привык к моему несносному характеру.
   - По-какой проверке?- недоуменно спросила я, наморщив лоб.
   - Ну... Учитель сказал, что даст нам в понедельник работу по четвертой и пятой главе.
   - Вот бли-н! Еще к этой дурацкой проверке готовиться! Ну что за день такой?- жалобно спросила я.
   - То есть вы не писали самостоялку?- уточнил Женя.
   - Не писали,- подтвердила я.
   - Хм... Ну ладно, Настя, мне тут уроки делать надо, пока!
   - Пока...- растерянно сказала я пикающей трубке и бросила ее на кровать.
   И, естественно, промахнулась! Угодила прямо в стопку книг у изголовья кровати. Книги с грохотом свалились на пол, а я со злости ударила кулаком по полу, поборов желание и головой побиться о паркет.
   Я собрала все книги и замерла, взяв в руки последнюю. "Повелительница Тьмы", было написано на ней. Осторожно открыла ее и зажмурилась. Ничего не произошло. Я недоуменно уставилась на страницы. Они были исписаны аккуратным почерком. Я полистала книжечку, мимоходом читая отдельные фразы: "Она захохотала. Даймон размахивал руками, сыпал проклятиями по полам с...", "- А почему бы просто напросто не прикончить этого самого белого мага...", "- Я желаю всем вам, чтобы в Новом году..."
   Я изумленно помотала головой и внимательней вчиталась в строки. Здесь было полное описание моего недавнего приключения, вот только все было написано от третьего лица. Хм... И довольно странно описаны мои эмоции: "Она чувствовала легкий трепет, когда...", "Что-то внутри предательски дрогнуло...". Я еще больше нахмурилась. Что это еще за... Черт, кто-то до точности описывал мои глубоко душевные чувства, которые я старалась прятать даже от самой себя!
   Я перевернула еще одну страницу, было только самое начало книжки, и уставилась на одну единственную строку:
   "- Не знаю...- прошептал Даймон".
   Чего это он не знает? Я с интересом перелистнула на пару страниц назад и принялась задумчиво вчитываться...
  

* * *

  
   Я стояла перед зеркалом и теребила красивый кулон. Три прямоугольных камушка скрепленных в форме вертикальной палочки. Амулет... амулет позволяющий Даймону чувствовать, когда мне становится больно, или когда грозит смертельная опасность. Я его вообще не снимала последние две недели, он будто бы стал частичкой меня... Я развернулась и с новым интересом уставилась на книгу. Что еще там написано, и о чем я не знаю? Я открыла первую страницу и принялась читать...
  

* * *

  
   Узнав кучу новых подробностей своего приключения, я перевернула страницу, и опять наткнулась на строчку:
   "- Не знаю...- прошептал Даймон".
   Какого было мое изумление, когда я заметила, что после этого было исписано еще несколько страниц! Мистика какая-то! Новые строчки так и манили прочесть... Ладно, решила я, немного почитаю, но если вновь там будет какое-нибудь заклинание, моментально захлопну книгу и выброшу в окно!
   Решив так и поступить, я поудобней расположилась в кресле...
  

1

  
   "- Нашли?- жестко спросил Повелитель Тьмы.
   - Нашли, но не ее. Оказывается, черноволосых колдуний с клыками полным-полно в наших краях!- невесело хмыкнул его сын, Даймон.
   - Но у нее фиолетовые глаза!- раздраженно буркнул правитель.
   - Цвет глаз можно поменять, а вот клыки убрать - нет,- пожал плечами сын.- Она же полувампир.
   - Цвет волос тоже можно изменить! Так нам что, всех полукровок по очереди просматривать?- с сарказмом спросил Повелитель.- Эту проклятую девчонку мы ищем уже больше двух недель! И все безрезультатно! Ты уверен, что она не мертва?- поднял глаза на сына он.
   - Абсолютно,- отозвался демон.- Правда... правда иногда на меня нахлынивает странное ощущение...
   - Какое?- встрепенулся правитель.
   - Я чувствую, что амулет на ней. Чувствую, что она в этом мире. Но в то же время, я не чувствую ее как мага. А...
   Он немного помолчал, вслушиваясь в свои ощущения.
   - Ну конечно!- неожиданно воскликнул Даймон.- Как до меня раньше не дошло!?
   - Не дошло что?- чуть раздраженно поинтересовался Повелитель.
   - Настя упала с обрыва, но не умерла физически, ведь она полувампир! А, как известно, вампиры бессмертны. Вот и у нее, по всей видимости, повышенная живучесть,- демон на секунду задумался, а потом продолжил:- Физически она жива, а вот духовно... Короче говоря, ее душа вернулась в Иной Мир, в свой мир.
   - Хм... То есть ее тело валяется где-то на просторах Империи Тьмы?- поднял бровь Повелитель.- Ее же могут сожрать дикие звери.
   - Нет,- парень еще раз прислушался к своим ощущениям и уверенно сказал:- Кто-то ее лечит. Какой-то целитель... М-м... не очень сильный, по-видимому.
   - Так,- правитель внезапно оживился.- Значит надо составить список всех ближайших деревушек, где есть целители!
   - Хорошая идея,- согласился Даймон.- Думаю, еще надо поспрашивать у местного народа, не слышал ли кто про юную колдунью, находящуюся при смерти.
   - Так и сделаем,- кивнул Повелитель".
  

* * *

  
   Я отбросила книгу и невидяще уставилась в окно. Оказывается я еще жива в том Мире и, похоже, могу вернуться туда в любую секунду. Я кинула взгляд на гору учебников на столе, вспомнила про проверку по истории и пожелала чтобы эта секунда наступила прямо сейчас...
   Ничего не произошло, и я разочаровано цокнула. Я тут, понимаете ли, сама хочу попасть обратно, а меня не пускают! Я еще раз проштудировала книгу. Раз десять громко прокричала заклинание на первой странице, раз двадцать попыталась сама что-нибудь написать в этой книжке, но все мои каракули: "И тут Настя ожила", "Анастасия встала с кровати и наткнулась глазами на высокого целителя", "И она вернулась в Империю Тьмы" и т.д., бесследно исчезали, а я сама, как была в квартире, так там осталась.
   - Вот блин,- пробормотала я и в сердцах ударила по книге.
  

* * *

  
   Мне снился Даймон, мы стояли в каком-то темном лесу.
   - Ты должна вернуться.
   - Пыталась,- фыркнула я и презрительно на него поглядела:- Но к тебе возвращаться я не собираюсь. Жизнь пока мне дорога.
   - И что же ты будешь делать в Империи Тьмы, если вернешься?- с интересом спросил он.
   Я припомнила книжки, которые читала, и ответила:
   - Буду странствующим магом, который ездит по деревням и селам и помогает крестьянам.
   - В нашем государстве нет крестьян,- хмыкнул демон.- А в деревьях и селах есть по штатному магу или целителю, которые помогают людям простенькими заклинаниями и заговорами. Ведь на большее ты не способна,- то ли спросил, то ли констатировал он.
   Я возмутилась. Как это не способна?! Ведь недавно еще раз перечитала свои приключения! И там я владела и Черной, и Белой, и даже Запретной магией!!
   - Одно дело владеть,- фыркнул Даймон, без труда прочитав мои мысли.- А другое дело пользоваться. А ты и понятия не имеешь, как ей пользоваться!
   - Зачем вторгся в мой сон?- перебила я его обиженно. Мне моментально расхотелось возвращаться в его мир. Я-то думала, что я там Великая и Всемогущая! А оказалось, что обычное Недоразумение, которую кто-то случайно наделили силой.
   - Я хочу, чтобы ты вернулась обратно,- сказал он.
   - Нет уж, спасибо,- буркнула я.- Что-то не хочется, чтобы ты меня убил.
   - Да не собираюсь я тебя убивать!- воскликнул демон.- С чего ты вообще это взяла?
   - Я слышала ваш разговор про ритуал и про то, что меня надо принести в жертву,- неприязненно поглядела на него я, думая как же проснуться.
   Парень замер, потом пытливо поглядел на меня и вздохнул:
   - Ты бы не умерла...
   Я язвительно хмыкнула.
   - Точнее умерла бы,- моментально поправился он.- Но не совсем, ты бы просто вернулась в свой мир.
   - Неужели?- с сомнением протянула я.
   - Да,- кивнул демон.- Ведь сейчас ты здесь, но еще можешь попасть обратно в мой мир, так как там ты еще не умерла. Потому что в теле, которое ты покинула, осталась маленькая частица твоей души, которая и поддерживает тебя там в полуживом состоянии. Но долго это продолжаться не может, и скоро ты окончательно умрешь, и, следовательно, умрет частица твоей души. Вот поэтому ты и должна вернуться в Империю Тьмы.
   - А если не вернусь, то что, умру?- прищурилась я.
   - Да,- кивнул Даймон.
   - В вашем мире или в своем?- уточнила я.
   - Вообще,- отрезал он.
   - Ты меня запугиваешь,- неуверенно сказала я.
   - Я говорю правду. Человек, коим ты являешься здесь, не может существовать без даже самой крошечной части души. Единственное, что тебя сейчас с ней связывает, это кулон, который я тебе подарил. Потому что он связан со мной, а я со своим миром,- немного путано произнес Даймон.- Ты умрешь, если не вернешься, поверь. У тебя нет выбора.
   - То есть...- я задумчиво уставилась на небо.- То есть если я опять умру в твоем мире, то снова вернусь домой?
   - Конечно,- подозрительно быстро ответил демон. Я чуть подняла бровь и он поправился:- То есть нет, точнее да, но это смотря как тебя убьют. Если магией, то спокойно вернешься в Иной Мир, так как там магии не существует. А вот если физически прикончат...
   Он глубокомысленно замолк, а я поморщилась, представив всевозможные способы убийства при помощи подручных средств.
   - Ну так как?- чуть издевательски спросил Даймон.
   - А тебе какая выгода из всего этого? Снова хочешь взять меня в какой-нибудь ритуал на роль жертвы?- язвительно спросила я.
   - Нет,- твердо сказал демон и поглядел на меня.- Я ни за что не позволю отцу провести ритуал отнятия силы у Исавии, так как...- он резко замолк, после чего продолжил:- У меня есть свои причины так поступать.
   - Ну-ну,- с сомнением покосилась я на него.
   - Ты боишься, что я причиню тебе вред?- спросил демон и резко приблизился ко мне.
   - Да,- отшатнулась я.
   Но Даймон подошел еще ближе, а моя спина уперлась в дерево.
   - Пока на тебе амулет,- он красноречиво ткнул в меня пальцем.- Тебе нечего боятся.
   - А если у меня его отберут?- спросила я.
   - Если ты снимешь амулет недобровольно, то сработают защитные чары,- сказал он.
   - Ну... ладно,- сказала я через минуту.- Допустим, я соглашусь вернуться, и что мне потом делать?
   - А что хочешь,- неожиданно равнодушно сказал Даймон.- Ходи себе по деревням, может кому-то действительно нужна помощь в хозяйстве. Единственное, не попадайся на глаза страже и воинам, так как отец снарядил отряды в маленькие деревушки и села. И наемникам с темными эльфами тоже не показывайся, так как за твою поимку назначена награда в пять тысяч золотых.
   - Пять тысяч золотых?- переспросила я.- А это сколько в долларах?
   - За сто золотых можно купить породистого коня самых чистых кровей и полную экипировку для наездника,- сказал демон.- Так что думай сама, сколько желающих хотят заполучить пять тысяч золотых.
   - Много,- заключила я.- А может мне изменить внешность?
   - Не получится,- покачал головой он.
   - Почему?
   - Во-первых, ты вампир полукровка, и наемники сразу это почувствуют. Во-вторых, любые чары превращения не долговечны, и надо будет постоянно их подновлять.
   - Н-да, засада,- пробормотала я.
   А может действительно плюнуть на все и вновь окунуться в магический мир приключений? До зубовного скрежета надоели уроки и проверочные. А там я могу колдовать... делать что вздумается и не жалеть о последствиях...
   - То есть ты согласна?- придвинулся ближе Даймон.
   - Да,- кивнула я, пытаясь отстраниться.- Что ты делаешь?
   - Это не я,- невозмутимо отозвался демон и вплотную приблизился ко мне.- Как-никак это твой сон, а я здесь всего лишь гость, пусть и незваный.
   - Иди-ка ты отсюда... гость!- воскликнула я покраснев, так как на совершенно одну малюсенькую секундочку, представила что Даймон меня обнимает.
   Меня тут же обхватили сильные руки.
   - Н-да, недооценил я тебя,- с такой иронией сказал демон, что я готова была провалиться сквозь землю.- Больше никогда не буду являться к тебе во сне. А то в следующий раз, чего доброго, еще и голым меня представишь.
   - А можно?- брякнула я и тут же пожалела, наткнувшись взглядом на его голый торс. Я ойкнула, крепко зажмурилась и шепотом спросила:- Ты везде голый?
   - Местами,- хмыкнул Даймон и отошел от меня.
   Не выдержав, я приоткрыла глаза и тут же их закрыла, для достоверности прижав еще и руки к лицу.
   - А ну быстро оденься!- возмутилась я с пылающими щеками.- Немедленно.
   - А ты что, готова одолжить мне свою одежду?- с сарказмом поинтересовался демон.- К сожалению, другой одежды я в округе не вижу.
   Совершенно не к месту я явственно представила Даймона в тепленькой розовой пижамке. Послышался изумленный возглас, а потом такое ругательство, что у меня аж дух захватило.
   - Ты уже не голый?- спросила я.
   - Уже нет,- похоронным голосом отозвался демон и приказал:- Быстро верни мне мою одежду.
   Я открыла глаза и захохотала. Даймон в розовой пижаме был просто очарователен! Только не хватало розового ушастого зайца в руках. Тот моментально появился, и демон яростно швырнул его на землю. Глаза гневно сверкнули и он холодящим душу голосом сказал:
   - Если ты сейчас же не прекратишь издеваться, я не помогу тебе вернуться обратно в мой мир! И через три дня ты умрешь.
   Мне моментально расхотелось смеяться, я посерьезнела и представила Даймон в строгом деловом костюме. Вышло не очень, и я "переодела" его в рубашку с широкими рукавами, жилетку и мантию. Ну вылитый колдун! Хотя, может стоит изменить цвет обуви?
   - Я тебе не манекен!- рявкнул демон.
   - Ну ладно,- обиженно насупилась я.
   - Итак,- он немного успокоился и продолжил:- Сейчас надо попытаться вернуть тебя обратно. Хм... И как же это сделать?
   - Ты не знаешь?!- удивленно воскликнула я.
   - Знаю конечно, но этот вариант очень болезненный и опасный.
   - Какой?
   - М-м... Так как я владею стихией Смерти, то я могу забрать твою душу в свой мир, а там выпустить, и она сама найдет твое тело,- ответил Даймон.
   - Фигушки!- подпрыгнула я.- Заберешь мою душу! Дьявол недоделанный. Не дождешься!
   - Другого выхода нет,- отрезал он.
   - Но ты же только что сказал, что это один из вариантов!- воскликнула я.
   - Я такого не говорил,- отозвался демон.
   - Это больно?- испуганно спросила я.
   - Да. Но только на полминуты, из-за того, что переходя между мирами, душа чувствует страдания всех людей из Иного Мира и всех существ из моего...
   - Великолепно,- буркнула я не горя желанием страдать чужими горестями, мне и своих хватает! Достаточно только вспомнить учебник по истории.
   - Тогда приступим,- сказал Даймон и громко хлопнул в ладони.
  

* * *

  
   Я проснулась и резко села. Так, я у себя дома. Но ведь я только что разговаривала с Даймоном! Неужели приснилось? Но это было так реалистично, что...
   Неожиданно я почувствовала давящее чувство, которое начало усиливаться. Стало невероятно трудно дышать, и меня куда-то потянуло. Уши заложило, и в тоже время я слышала разноголосый шепот. Будто несколько тысяч людей решили поведать мне свои тайны. Острая боль пронзила тело, и я беззвучно закричала. Я всей душой ощущала боль, страх, унижение, ненависть, горе... Перед глазами проносились такие сцены жестокости, от чего хотелось кричать и плакать. И я поняла, что еще секунда, и не выдержу...
   Внезапно мне стало хорошо. Стало так хорошо, что я едва сдержала стон облегчения. Вокруг было темно, да это было и не важно. Сейчас моими глазами были чувства. А я чувствовала тепло, защиту и силу, которые исходили от чего-то, что находилось слева.
   Я прислушалась к своим ощущениям и поняла, что это тоже чья-то душа. Она ласково обволакивала меня и успокаивала. Я расслабилась, наслаждаясь невероятным спокойствием и безопасностью...
  

* * *

  
   Что-то больно кольнула меня в бок. Я открыла глаза, все вокруг расплывалось. Слабый огонек свечи показался мне невероятно ярким солнцем, и я застонала, зажмурившись.
   - Очнулась,- раздался старческий голос.
   Я ощущала слабость, как будто кучу дней ничего не ела и не пила. А во рту чувствовался горький привкус какого-то зелья.
   - Где я?- прохрипела я и закашлялась. Горло ужасно саднило.
   - В пригороде Ликхилла,- отозвалась старушка, заботливо поднося к моему рту ложку с каким-то сиропом.
   - А где это?- уже более окрепшим после сиропа голосом спросила я.
   - Во Второй Вампирьей Республике,- послышался ответ.
  

2

  
   Через пару часов я была в состоянии сидеть, говорить и есть, что я и делала в этот момент. И хоть мой рот был набит едой, и мне было совсем не до разговоров, я невнятно спросила у старухи:
   - А фто вы акая? И как я щюда попаа?
   Очень бледная и седая пожилая женщина поставила кувшин с молоком на тумбочку, села рядом на кровать и начала рассказ.
   Звали ее Ариандрой, она была целителем-предсказателем в маленьком поселке под интригующим названием "Мараево". Что они тут марают я пока не имела понятия, однако собиралась поиметь в самое ближайшее время.
   - Я ходила в лес па траву Орокуса, которая растет только под снегом около реки. Я бы тебя и не заметила, но услышала, как кто-то скулит.
   Дрона (так попросила называть себя старуха), спустилась вниз по реке и увидела мое бездыханное тело, которое какой-то волк вытаскивал на сушу. Старуха собралась было прогнать зверя, посягнувшего на мой полутруп, однако волк посмотрел на нее и убежал в лес.
   - А какого цвета были глаза у волка?- с подозрением спросила я.- Серые?
   Если серые, то это может быть тот волчара, из-за которого я сорвалась с обрыва. Я хмыкнула, его что, совесть замучила, вот он и решил проследить, чтобы меня нашли? Хотя нет, наверное, ему просто было жалко упускать добычу, которая так удачно скончалась.
   - Не помню,- призадумалась бабка.- Может быть и серые. Меня тогда волновала больше ты. Ты выглядела как труп, но дышала и сердце билось, правда медленно. Честно сказать, раны на тебе затягивались как на настоящем вампире, хоть ты и полукровка.
   - А это так заметно?- удивилась я.
   - Мы, вампиры, чувствуем других вампиров на расстоянии, и без труда распознаем полукровок, магов, перевоплотившихся в вампиров и вампиров, перевоплотившихся в магов.
   - А это правда, что вампиры умеют превращаться в летучую мышь?- выпалила я.
   - Тю, да любой маг может превратиться в летучую мышь!- воскликнула Дрона.- Хоть в жабу.
   Я хмыкнула и вновь принялась за еду. Через пару минут спросила:
   - А почему вы меня спасли?
   - Как это почему?- возмутилась старуха.- В тебе течет вампирская кровь! А вампиры обязаны помогать друг другу! Да и жалко тебя стало,- призналась она.- Такая молодая, а умирать собралась. Да и мне не помешают лишние руки.
   Целительница обвела рукой комнату, запыленную и старую. Почему-то мне показалось, что старуха чего-то недоговаривает, но понять чего не смогла.
   - А почему Вторая Вампирья Республика?- спросила я.- Есть что, Первая?
   - Да, она находится на севере Империи Тьмы, а мы на юге,- кивнула Дрона.
   - Вы, значит, южные вампиры,- распылалась в улыбке я.
   Старуха чуть улыбнулась, но тут же спохватилась:
   - У тебя под кофтой книжка была! Я ее спрятала, сейчас принесу.
   Я с сомнением поглядела вслед старухе. Скорее всего Золотая книга, которую я нагло стырила у Повелителя, размокла, а чернила стерлись. Так и оказалось. Я с нескрываемым ужасом оглядела нечто плюгавенькое, серое и облезлое. Это было скорее похоже на расплющенную мышь, чем на книгу.
   - Она немного потрепалась...- сказала целительница.
   Я хмыкнула. Откуда-то издалека послышался стук в дверь.
   - Это клиенты,- встрепенулась Дрона.- Я просто продаю зелья.
   Когда за ней закрылась дверь, я еще раз оглядела книгу. Н-да, тихий жуть. Неожиданно книга засветилась, замерцала, и поднялась в воздух. Я с открытым ртом наблюдала, как она начала медленно приобретать истошно-золотой оттенок. Потом закрыла рот и взяла в руки целехонькую Золотую книгу.
   - Ну дела,- пробормотала я и засунула новоиспеченный томик под подушку.
   Решив размяться магически, я сконцентрировалась на кружке и прошептала заклинание невидимости, которое прочно засело в моей памяти. Так как Даймон, когда учил меня, постоянно накладывал на мою бедную головушку заклинание запоминания, я помнила некоторые формулы, жесты, а так же принцип создания заклинания. К моему величайшему сожалению и стыду кружка не исчезла, и даже не дернулась! Я прислушалась к себе, и с прискорбием поняла, что мой магический резерв на нуле. Что ж, подождем, пока он восстановится...
   Где-то через полчаса минут ко мне заглянула Дрона.
   - Все ушли. Ты не хочешь....- начала она, но вдруг попятилась из комнаты. Потом осторожно вошла и с шумом втянула в себя воздух.
   - Что такое?- испугалась я.
   - Белая магия...- прошептала старуха глядя на меня во все глаза.
   - Э-э...- замялась я, поняв, что книга, когда возрождалась, оставила след белой магии.- А что такое?
   - Деточка,- она подошла и серьезно на меня поглядела.- Никогда не используй белую магию просто так. Для нас, вампиров, она очень опасна. Для других существ впрочем тоже. Лучше не показывай, что владеешь ей.
   - Но почему?
   - Мы, как-никак, находимся в Империи Тьмы, где живут темные существа, а все они боятся Белой магии,- вздохнула старуха.
   - Даже вы?
   - Даже я,- грустно улыбнулась Дрона и протянула мне стакан с какой-то жидкостью.- Выпей, это поможет быстрей восстановить твои силы.
   Я выпила отвар и благополучно заснула, решив завтра выйти из дома и осмотреть двор.
  

3

  
   За окном завопил петух. Причем истошно так, до хрипоты, сволочь. Видимо получал неимоверное удовольствие, будя людей, точнее вампиров, своими душераздирающими воплями.
   Вновь раздался петушиный крик, прямо в моей комнате. Как только он закончил, я тоже издала крик, но отнюдь не петушиный, а сугубо нецензурный.
   - Пшел прочь, гад!- воскликнула я и попыталась столкнуть наглую птицу с подоконника. Но не тут-то было! Петух нахально клюнул меня за палец, прочистил горло и открыл клюв, чтобы вновь исполнить серенаду, но я бесцеремонно схватила его за горло и выкинула на улицу.- Какого черта открыто окно?!
   - Это я его открыла,- извиняющимся тоном сказала Дрона, входя в комнату.- Проснулась?
   - Самый глупый вопрос,- буркнула я и вновь села на старенькую скрипучую кровать.
   - Вот,- старуха протянула мне какие-то вещи.- Ты можешь это надеть и выйти погулять по двору. Только не выходи за калитку!
   Я с благодарностью надела предложенную длинную шерстяную юбку и теплую кофту. Все было чистым и вкусно пахло цветами.
   - И не забудь надеть пуховик с валенками!- крикнула вслед старуха, когда я выбежала из комнаты.- Зеленый такой!
   Я остановилась у входной двери, сунула ноги в валенки и сняла с вешалки тяжелую большую куртку. Потом медленно открыла дверь.
   Пахнуло морозом и снегом. Я радостно выбежала во двор. Было так приятно вдыхать холодный, свежий воздух...
   - Ку-ка-ре-ку-у-у!!- заорал петух.
   Я повернулась и недобро посверлила глазами наглую птицу. Он, словно мне назло, откашлялся и вновь издал вопль.
   - Да я тебя...- я кинулась за птицей, та подпрыгнула и принялась улепетывать, громко кудахча, хотя мне показалось, что петух просто смеялся надо мной.- На куски порежу и зажарю!- закричала я, когда он ловко ушел на повороте.
   Я сбросила пуховик, который замедлял движение, и с утроенной скоростью побежала за петухом.
   Домик старухи располагался на опушке леса, и, следовательно, был окружен лесом. И эта хитрая птица заманила меня вглубь каких-то зарослей, и оставила мерзнуть!
   - Ух, попадись ты мне!- мстительно протянула я.- Все перья повыдергиваю! А потом в сугроб закапаю!
   Я двинулась обратно по своим следам. С некоторых пор лес внушал мне страх. Каждый мой поход, заканчивался встречей с волками.
   Не успела я об этом подумать, как сзади раздалось рычание.
   - Чтоб тебя,- пробормотала я и резко развернулась.
   На меня глядел знакомый волк с пронзительно серыми глазами. Это он невольно вынудил меня сброситься с обрыва. Хотя если подумать, с обрыва я не бросалась, а случайно упала. Неожиданно волк прыгнул и повалил меня на спину. "Загрызет!"- мелькнула испуганная мысль. Но зверь неожиданно радостно лизнул меня в лицо и издал непонятный визгливый звук.
   - Слезь с меня,- с трудом проговорила я. Волчара весил не меньше полусотни килограмм, даже больше!
   Все еще радостно повизгивая и виляя хвостом, он отошел от меня.
   - Хм,- я задумчиво на него поглядела. Чего это он такой радостный?- Хм... Ты меня есть не будешь?
   Волк отрицательно мотнул головой, а я остолбенела.
   - Ты меня понимаешь?- изумленно спросила я.
   Волк кивнул.
   - Круто! А на задних лапах ходить умеешь?
   Зверь укоризненно на меня посмотрел, а я моментально смутилась. Ведь это не цирковая обезьянка, а дикий волк! Интересно, почему он такой дружелюбный? Я быстренько задала ему этот вопрос. Волк понуро опустил голову и ткнулся мне в колени.
   - Значит, совесть замучила,- заключила я, глядя на него.- Жалеешь, что из-за тебя я упала с обрыва?
   Волчара согласно кивнул и принялся с шумом меня обнюхивать. Он был большим, доходил мне чуть ли не до пояса.
   - Тогда почему ты бежал за мной через лес? Я же чуть от страха не умерла, когда петляла как заяц!
   Весь его вид говорил: "Я просто попугать хотел! Кто ж знал, что так получиться?"
   - Но почему именно меня?- спросила я и тут же осеклась. Я же приняла зелье превращения, и вместе с внешностью кухарки приобрела еще и ее запах.- Ты подумал, что я кухарка!
   Волк согласно тявкнул.
   - Понятно,- я потрепала его по загривку и поежилась от холода.- Ладно, мне пора идти, а то совсем окоченею. Пока.
   Зверь в последний раз ткнулся мне холодным носом в ладонь и убежал.
  

* * *

  
   - Н-да,- вырвалось у меня, когда я глянула на себя в зеркало.- Видок еще тот!
   Волосы спутались и напоминали пучок соломы. Ногти походили на орудия убийства, а вот фигура...
   - Сушеная селедка!- обозвала я себя. Тьфу, а еще мечтала похудеть!
   - Скоро снова станешь нормальной,- отозвалась Дрона, сидевшая в кресле.- Просто я напоила тебя зельем, ускоряющим обмен веществ, за счет чего повышается регенерация тела.
   - А вы случайно не оканчивали Магическую школу?- покосилась я на нее.
   - Оканчивала,- кивнула старуха.- Но не Магическую, а Целительную. А вот моя дочь...
   Дрона уныло поглядела в окно.
   - Что ваша дочь?- с любопытством спросила я.
   - В пятнадцать лет у нее открылся магический дар,- начала старуха.- Да такой сильный, что ее тут же приняли в Колледж при Академии Магии, который находится в Ривелле.
   - Серьезно?- я устроилась в соседнем кресле и с интересом уставилась на старуху.- Сильный магический дар?
   - Да, моя Ксандрия владела стихией Воздуха,- гордо сказала Дрона.
   Я разочаровано вздохнула. А я-то думала...
   - А что тут такого особенного?- удивилась я.- Неужели это такая редкость, когда кто-то владеет стихией?
   - Конечно!- с жаром сказала старуха.- У вампиров в среднем рождается один маг на два десятка, а стихийный маг на целых три!
   Я невольно присвистнула и осторожно спросила:
   - М-м-м... а что, если вампир владеет всеми четырьмя стихиями?
   - Такого не может быть,- категорично заявила Дрона, а я чуть усмехнулась.- Только высшим демонам подвластны более чем одна стихия. Да и то не всем. Во всей Империи Тьмы, только Повелитель управляет четырьмя стихиями.
   - Еще его сын,- невозмутимо сказала я.
   - Ну так сын же! С каждым поколением род Ракитских становится все могущественнее и могущественнее.
   - Почему?- удивилась я.
   - Как тебе объяснить? Хм... Самый первый Повелитель владел только черной магией, стихийная магия была ему чужда. Однако его сыну была подвластна магия одной стихии. А сыну этого сына уже две. И так далее.
   - Ага, с каждым поколением они становятся все сильнее. А что будет, когда стихии закончатся?- спросила я. Интересно, сын Даймона будет владеть сразу шестью стихиями.
   - Никто не знает,- пожала плечами Дрона.- Одни говорят, что потеряют власть, другие - что они станут богами...
   Я презрительно фыркнула.
   - А как на счет Исавии?- перебила я.- Она ведь вампир, и все четыре стихии ей подчиняются.
   - Она их украла,- презрительно скривилась старуха.- Просто на просто выпила стихийную силу из своих сородичей!
   В голосе целительницы прозвучала такая неприязнь, что я не выдержала и спросила:
   - За что вы ее так не возлюбили?
   - У нас чтиться кодекс вампиров. Мы никогда не убиваем друг друга, так как нас и так осталось мало.
   - Но вампиры бессмертны!- вырвалось у меня.
   - Да, но от этого тело не молодеет,- с тоской поглядела на меня старуха.- И когда вампиру становиться совсем плохо, он совершает обряд и его душа покидает старое тело и находит новое. Поэтому нас все так бояться. Убить нас можно, но только тело... А вот душу...
   И она с печалью уставилась в окно. Я внезапно подумала, что ей очень-очень много лет.
   - То есть четырьмя стихиями может владеть только кто-то из рода Ракитских?- спросила я, стараясь отвлечь старуху от грустных мыслей.
   - Да.
   - А у Повелителей что, никогда не рождались дочери?- полюбопытствовала я.
   - Никогда,- вздохнула она.- В Империи Тьмы нет ни одной девушки, которая бы владела магией всех стихий.
   Я медленно выдохнула и сделала плавный жест ладонью вверх. Из нее показался чуть клубящийся зеленый сгусток шарообразной формы. Он медленно подплыл к потолку и замер.
   - Мать-чесная!- вырвалось у старухи.- Чистая сила Земли!
   Я еще раз выдохнула и сделала такой же пас рукой. К зеленому шарику присоединилась и алая сфера.
   - Чистая стихия Огня!- благоговейно прошептала Дрона.
   Вслед за алым сгустком полетел желтый, а потом и синий.
   - Воздух и Вода,- ошарашено проговорила старуха, потом посмотрела на меня, прошептала:- Огонь, Вода, Земля и Воздух!
   И рухнула на колени.
   - Повелительница...- послышалось с пола
   - Вы что!- вырвалось у меня. Я вскочила и принялась поднимать старуху.- Вставайте, я вам помогу!
   Но она упорно не хотела отрывать лоб от пола. Я плюнула и села обратно в кресло.
   - Прекратите, пожалуйста,- попросила я.
   Старуха поднялась и с таким почтением глянула на меня, что мне стало не по себе.
   - Да что вы так на меня смотрите?- не выдержала я.
   - Вы законная Повелительница Тьмы,- сказала она.
   - Что?- у меня даже рот от изумления открылся.- Вы о чем?
   Дрона тоже села в кресло, не отводя от меня взгляда. Она начала говорить каким-то потусторонним голосом:
   - Существует поверье, что седьмой Избраннице Судьбы будут подвластны Огонь, Вода, Земля и Воздух. И как только она обвенчается со своим избранником, тот сразу же станет Повелителем, ибо она уже изначально Повелительница.
   - Я ничего не поняла,- призналась я.- Кто такая Избранница Судьбы?
   - В день, когда сыну Повелителя Тьмы исполняется сто лет, из Иного Мира приходит девушка. Ее выбирает Судьба, ведь ей предстоит стать законной супругой будущего Повелителя.
   - Что?!- возмущенно подпрыгнула я.
   Это что же получатся, меня ловко водили за нос все это время?! Даймон, сволочь! Наплел что-то про помощь, которая ему жуть как нужна! А еще рассказал лживую историю про свою мать и Исавию! Видимо, именно она должна была стать женой Бегерита, но, к ее величайшему сожалению, он был женат на матери Даймона. Вот она взяла и прикончила ее! Интриги! Я презрительно фыркнула.
   - То есть вся Империя Тьмы - моя?- спросила я чуть удивленно.
   - Формально - да, но ты либо должна выйти замуж за сына Повелителя, либо свергнуть оного.
   - Повелителя?- уточнила я, начиная о чем-то догадываться.
   - Да,- кивнула старуха.
   Кажется понятно, почему Повелитель так стремится от меня избавиться. Боится, что я отберу его трон, или что там у него... Да больно он мне нужен! Вот только не понятно, зачем и Даймон хотел меня убить?
   Я нахмурилась.
   Ну конечно! Он хочет отомстить Исавии за то, что та убила его мать! А это можно сделать только при помощи ритуала, где мне отводиться роль жертвы. Хм... тогда зачем Даймон совсем недавно уверял меня, что ни за что не позволит провести этот ритуал? Соврал? Вряд ли... Что-то тут другое...
   Я задумчиво поглядела в окно и устало вздохнула. Слишком много вопросов... Ладно, потом найду на них ответы. А сейчас надо побольше разузнать об этой седьмой Избраннице, то бишь обо мне.
   - А чем еще владеет Избранница?- с интересом спросила я.- Какой-нибудь могущественной премогущественной магией, да?- с надеждой поинтересовалась я.
   - Нет,- с сожалением покачала головой Дрона.- Хотя... Никто не знает. Может и владеет.
   Я еще раз вздохнула.
   - А можно мне по деревне погулять?
   - Конечно,- пожала плечами старуха.
   - Спасибо,- поблагодарила я ее и вышла из дому.
  

* * *

  
   - А упырь ка-ак схватит меня!- рассказывал какой-то толстый мужик.- А я его ка-ак огрею мечом по башке!
   Я устало прислонилась к стене. Черт дернул зайти в это сомнительное заведение. Это было что-то среднее между баром и общественной столовой. Длиннющие столы, приглушенный свет и... хм... выпуклые официантки. Вампиры меня разочаровали. Они ничем не отличались от обычных людей, разве что все были темноволосыми, клыкастыми и чуточку бледноватыми.
   - Что вам?- гаркнула толстая официантка, придирчиво меня рассматривая.
   - Э-э...- я замялась. Дрона дала мне два серебряника "на орешки", как выразилась она. Я пискнула:- Орешки.
   Официантка презрительно записала что-то на замызганном листке и спросила:
   - Где сидеть будите?
   Я обвела заведение взглядом. Длинные столы стояли в центре и были все заняты, а вот маленький столик в самом углу...
   - Вон там,- показала я.
   - Хорошо.
   Я осторожно села на скрипучий стул и принялась с любопытством всех рассматривать. Мужчины раскатисто смеялись, обнажая клыки. Разносчицы повизгивали, когда мужские шаловливые ручонки хватали их за телеса. Откуда-то доносился веселенький мотивчик дудочки. В общем, стоял обычный гул трактира.
   - Орешки!- гаркнуло над ухом, и перед носом бухнулась увесистая миска с фисташками. Их было так много, что я даже испугалась, а хватит ли денег. Но разносчица сказала:- Серебряник и два медяка.
   Я торопливо выложила две монетки и подождала, пока она высыплет на стол четыре монеты. На каждой красовалась рельефная цифра: пятьдесят, двадцать, двадцать и пять. Не хватало три медяка!
   - Эй, вы не доложили три медяка!- возмутилась я.
   - Это чаевые,- моментально нашлась противная баба.
   - Я вам их не давала!- продолжала возмущаться я. Все-таки не мои деньги!- Верните, а то пожалуюсь хозяину!
   Она с усмешкой подвигала ладонью, моментально послышалось позвякивание монеток. Я уже собралась применить заклинание левитации, как дверь в трактир распахнулась. Повисла тишина, все повернули головы к вошедшему. Я, воспользовавшись заминкой разносчицы, сцапала у нее с ладони три монетки. Потом подумала и взяла еще одну, за моральный ущерб.
   - Мне бы мяса жареного, да побольше,- донеслось с порога и я, наконец, соизволила туда поглядеть.- И вина, пожалуй.
   Посмотрела и у меня непроизвольно открылся рот. Вот это точно вампир!
   - Наемник,- зашептались за другими столами.- Из Первой Республики.
   - Ходют тут всякие...
   - Спасу нет...
   - Совсем с ума посходили. К честным вампирам лезут...
   Я с еще большим интересом принялась оглядывать незнакомца. Черные кудрявые волосы, подтянутая фигура, аристократически бледное лицо... Развевающийся черный плащ... Да, именно так я представляла себе настоящих вампиров. Теперь понятно, чем отличаются северные вампиры от южных.
   Вампир, тем временем, обвел взглядом вновь загалдевший трактир. Свободных мест не было совсем, но он заприметил стул за моим столом. Сидеть рядом с ним мне не очень-то и хотелось, но бросить гигантскую миску фисташек не хотелось еще больше. В общем, жадность пересилила, и я с равнодушием наблюдала, как вампир садиться напротив меня. Правда перед этим проверила свои ментальные чары и еще одни чары против телепатии.
   - Полукровка,- скорее утвердительно, чем вопросительно сказал вампир.
   Я фыркнула и принялась с усердием выковыривать вкусненькие соленые орешки.
   - И что?- с вызовом спросила я.
   - Наглая,- опять утвердительно сказал вампир.
   Ну... наглая я из-за слов старухи про то, что среди вампиров маги очень редки. Так что я спокойно могла дерзить любому. Благо заклинания невидимости, обездвиживания и приклеивания я помнила. Да и парочку боевых заклятий моя головушка тоже припоминала.
   - Слишком любопытный!- отозвалась я и подняла глаза.
   У вампира были темно-карие глаза, почти черные... Мне казалось, что они затягивают меня в свои глубины. Хотелось все смотреть и смотреть...
   Амулет больно обжег кожу, а в висках заломило. Кто-то пытался прочесть мои мысли. А вот шиш ему!
   - Магичка,- с сожалением констатировал вампир.
   Я мрачно глянула на него и принялась быстрее запихивать в рот фисташки, надо сваливать побыстрее.
   - Ваш заказ,- опять раздался голос разносчицы, только на этот раз тон был более уважительный.- Пятнадцать серебряников и... Нет, просто пятнадцать серебряников,- поспешно сказала она.
   Я задумалась. Что же его так все боятся? Вампир, как-никак, значит свой. Мне моментально вспомнился шепоток посетителя: "Наемник, из Первой Республики". Я похолодела. Наемник!! Даймон сказал мне, чтобы я остерегалась их!
   Я, стараясь как можно беззаботнее, принялась быстро уничтожать орешки (нет, ну что жадность с человеком делает!). А наемник принялся не спеша поедать окорочка. Мне попалась на редкость неподатливая фисташка, открываться пальцами не хотела совсем! Я опасливо посмотрела на вампира, тот как раз отвернулся, чтобы позвать разносчицу, и схватила его ложку. Она была широкой и увесистой, как раз, чтобы орехи колоть!
   Тюк! Блин, слишком слабо.
   Хрясь! Черт, куда он делся?!
   Я принялась озираться, стараясь понять, куда улетел проклятый орех. И с ужасом заметила его в стакане с вином. Упс, вампир меня точно прибьет! Теперь, даже не задумываясь.
   Кто-то фыркнул. Я подпрыгнула и заметила, что наемник уже давно повернулся и наблюдает за мной. Я покраснела, он что, все видел?! Вампир лениво повел ладонью над стаканом, и фисташка медленно поднялась в воздух. Он был магом!!
   - Э-э... Приятного аппетита!- пожелала я и встала, стараясь бочком протиснуться мимо его стула.
   - Сидеть!- тихо, но внушительно сказал он.
   Я моментально послушалась.
   - Тебе повезло, что я первым наткнулся на тебя,- тихо, чтобы никто не услышал, сказал он. Я удивленно на него поглядела.- Повелитель назначил за тебя пять тысяч золотых...
   Я вздрогнула и нервно огляделась.
   - А Исавия приказала тебя убить,- закончил вампир.
   Я принялась быстро прикидывать, каким боевым заклинанием его шибануть. Выбор был не велик, и я остановилась на антимагических путах. Я только открыла рот, но наемник быстро сказал:
   - Я не собираюсь тебя убивать или отдавать Повелителю, я хочу помочь!
   Я с подозрением на него поглядела. Врет и не краснеет!
   - Почему?
   Он оскалился в усмешке и сказал:
   - У меня на то есть свои причины.
   Придумав, как его провести, я еще раз подозрительно прищурилась:
   - Ты точно не хочешь меня убить?
   - Слово наемника,- сказал он.
   - Ладно,- я сделала вид, что о чем-то размышляю.- И в чем заключается твоя помощь?
   - Я могу отвести тебя в безопасное место,- отозвался вампир.
   - И там меня точно никто не найдет?- спросила я с надеждой (блин, МХАТ по мне плачет!).
   - Точно,- подтвердил наемник и облегченно вздохнул. Думает, провел четырнадцатилетнюю девчонку! Три ха-ха! Это я сейчас проведу взрослого вампира.
   - Ну хорошо, допустим я соглашусь на вашу помощь,- начала я, а вампир даже ухмыльнулся.- Что мне делать?
   - Собираться, и ждать меня около трактира,- отозвался он.- Я...- он окинул взглядом оставшееся мясо и бутылку вина.- Я закончу минут через двадцать, так что поторопись.
   - Одна нога здесь, другая там!- радостно пообещала я и выбежала из трактира.
  

4

  
   - Мне надо срочно уходить!- закричала я, вбегая в дом целительницы. Тяжело дыша, я ввалилась в свою комнату и быстро засунула Золотую книгу за пазуху.
   - Что случилось?- крикнула старуха и чем-то загремела на кухне.
   - Наемник,- выдавила я, стараясь надеть побольше теплых вещей.- На меня охотятся!
   - Держи,- она без каких-либо лишних вопросов сунула мне в руку мешочек с едой.- На первое время хватит.
   Потом придирчиво меня осмотрела и быстро вышла из комнаты. Я кое-как всунула его в маленький наплечный рюкзачок.
   - Накинь-ка,- сказала старуха и протянула мне какой-то сверток.
   - Что это?- удивленно спросила я, разворачивая.
   - Дочкин плащ,- вздохнула Дрона.- Знала, что пригодится.
   Плащ был великолепным, из странноватого темно-зеленного материала, с глубоким капюшоном. Я пригляделась и заметила какую-то вышитую эмблему на груди.
   - АМ, КБМ,- прочитала я под причудливым гербом - магическая сфера, между распахнутых ладоней.
   - Академия Магии, Кафедра Боевой Магии,- расшифровала старуха и подтолкнула меня к черному выходу.- Иди по тропке в лес строго на север, через пару часов выйдешь к селу "Дуняево", там возьми лошадь!
   - Спасибо,- я благодарно кивнула.
   Я уже вышла, когда старуха схватила меня за руку и резким шепотом сказала:
   - Смерть ждет тебя в конце этого пути. Но только от тебя зависит, сделаешь ты это сама, или тебя принудят...
   - Вы о чем?- изумленно вытаращилась я на нее.
   - Потом поймешь,- туманно отозвалась Дрона и выпустила мою руку.- Иди! До встречи!
   - До свидания,- крикнула я и стремглав побежала в лес.
  

* * *

  
   Начинало темнеть, а было всего полпятого. Из отпущенных мне наемником минут прошло всего пятнадцать. Так... Она сказала на север... Я прошептала под нос заклинание компаса, и передо мной появилась маленькая светящаяся стрелочка.
   Я успела преодолеть приличное расстояние, когда услышала мужской насмешливый голос:
   - Думала, меня так легко провести? Детка, я же наемник. А наемником просто так не становятся!
   Я резко повернулась. Из-за дерева вышел вампир. Я испуганно попятилась, поскользнулась и с размаху села в сугроб.
   - Я... я просто так не сдамся!- пообещала я, пытаясь подняться.- Я буду драться!
   - Ты?- он насмешливо поглядел на меня, как на маленькую неразумную девочку.
   Я все-таки поднялась и с опаской уставилась на него.
   - Я не хочу причинить тебе зла,- начал он.- Я действительно желаю тебе только добра.
   Я так громко фыркнула, что наемник сам засомневался в своих словах, и подвигала замершими пальцами рук, ух, сейчас ему устрою!
   - Я от Себастьяна!- воскликнул вампир, но я только рассмеялась ему в лицо.
   - Врешь!- крикнула и бросилась наутек, размашисто махая руками.
   С тихим скрежетом деревья за мной сплетались, мешая наемнику следовать за мной. Неожиданно я затормозила, так как и на моем пути возникла такая же преграда в виде деревьев.
   Я зло сплюнула. Угораздило же этого вампира владеть стихией, да еще и Землей!
   Я снова побежала, прокладывая себе путь. Деревья с трудом, но поддавались мне. На поляну я выскочила как заяц, не белая и пушистая, а испуганная и изрядно подпорченная кустами. Я быстро стала в центр поляны и обрисовала ее синим сиянием. Оно медленно опустилось на снег, мгновенно превращая его в лед.
   - ...!- воскликнул наемник поскользнувшись и впившись клыками в лед.
   Я, не теряя времени даром, принялась плести заклинание защиты, то, которое спасло Повелителя от Исавии. Плевать на то, что Дрона сказала не пользоваться Белой магией. Сейчас, наоборот, хорошо, если вампир шарахнется от меня. Белое свечение окутало меня и стало прозрачным. Я подозрительно уставилась на наемника. Чувствует он Белую магию, или нет?
   Тот с трудом вытащил клыки изо льда и моментально запустил в меня двумя зелеными сгустками энергии. Я не успела уклониться, но защита выдержала, вспыхнув. Я быстро забормотала заклинание антимагических пут (каюсь, больше ничего не помнила). Не успели синеватые лучи сорваться с моих пальцев, как наемник заорал. Я недоуменно на него поглядела, а потом усмехнулась. Знакомый волк с грозным рычанием терзал ногу противника. Тот отбивался, и уже создал зеленый пульсар в ладони... Но я быстро метнула в него свое заклинание, и синие нити опутали его, лишив способности колдовать и двигаться.
   Волк испуганно отшатнулся и с интересом на меня поглядел. Я стремглав бросилась вглубь леса, так как мои путы удержат этого наемника от силы десять минут. И то, это будет очень много.
  

* * *

  
   В боку ужасно кололо, во рту было непривычно сухо, а голова так и норовила разорваться от боли. Слишком много я наколдовала! Почти все силы истратила! Неожиданно я почувствовала легкое жжение под одеждой, и поняла, что это Золотая книга. Потом по телу начала растекаться энергия, словно я находилась у магического источника.
   - Классно,- вздохнула я и еще раз поморщилась от боли в боку. Магия магией, а вот физические проблемы никто не отменял.
   Сзади послышалось знакомое рычание и я, ничуть не удивившись, спросила:
   - Ты что, хочешь со мной пойти?
   Волк согласно кивнул, а я пожала плечами. Лишний защитник мне не помешает. Через двадцать минут лес расступился и показались маленькие заснеженные домики. Та-ак... вот и "Дуняево"... Интересно, кто придумывал эти идиотские названия?
   - Мне нужна конюшня...- пробормотала я.
   Заметно потемнело, небо было фиолетово-синим, и деревню освещали лишь редкие фонари. Подойдя к деревянному строению, откуда слышалось характерное фырканье лошадей, я остановилась. Я же не умею на них ездить! И каким образом я собралась их оседлать?! Я не то что седла не видела, да я даже не знаю, куда там ноги ставить!
   Немного подумала и решительно двинулась в сторону трактира, откуда доносилась веселая музыка и гомон. Волк с удивлением покосился на меня, но поплелся следом. Как я и ожидала, около трактира были привязаны несколько стареньких запряженных лошадей, за которыми приглядывал какой-то вампир.
   - Отвлеки его, а я заберусь на лошадь,- шепнула я волку, слабо представляя вышесказанное.
   Волчара коротко рыкнув, потрусил к лошадям.
   - Во-о-олк!- тоненько завизжал вампир и бросился наутек, благо музыка играла громко, и никто его не услышал.
   Я подошла к какой-то кобылке (или коню, кто их в темноте различит?), отвязала ее и попыталась залезть в седло. Кобыла недовольно заржала, но не двинулась с места. После долгого и мучительного раздумья, я всунула правую ногу в стремя и попытала подтянуться. Не получилось, только лошадь презрительно фыркнула.
   - Грабя-ят!- завизжал тот же вампир-охраник.
   От страха я буквально взлетела в седло и с силой сжала коленями лошадь. Она даже не двинулась с места, паразитка!! Я тут, значит, впервые ворую, а она даже двинуться не хочет! Волк звучно клацнул зубами в миллиметре от лошадиного крупа, и тут началось!..
   Кобыла так истошно заржала, что несколько человек выбежало из трактира, а потом стартанула так, что любая чистокровная гончая позавидовала бы!
   - Мой Леня (конь, значит)!!- заорали сзади.- Она украла моего Леню!
   Но лошадь даже не вздумала остановиться, волк старательно рычал сзади и подгонял ее. Я испуганно вцепилась в гриву коня и старалась как можно сильнее вжаться в седло. Меня подбрасывало вверх-вниз. Боже, хоть бы не упасть, хоть бы не упасть!! А-а!
   Мы выехали на широкую дорогу, постепенно лошадь начала выдыхаться и скакать все медленней. Волк коротко тявкнул и свернул куда-то в лес. Я направила лошадь за ним, она не сопротивлялась, сил не было. Пройдя по какой-то тропинке пригодной для лошадей, волк вывел нас на маленький пятачок, укутанный лесом. Где-то журчал ручеек. Зверь коротко рыкнул и мотнул головой. Слезай, мол. Да я бы с радостью!
   - Не могу,- честно призналась я.- Боюсь.
   Мне показалось, но волк хмыкнул совсем по-человечески! Не выдержав такого насмехательства, я слезла. Точнее рухнула как мешок картошки.
   - Уй!- взвыла я так, что любой волк позавидовал бы.
   - Ва-ау!- подхватил тот и подошел ко мне.
   - Ой!- я перевернулась на бок. Все тело ужасно ныло, лицо окоченело от ледяного ветра, а ноги совсем не слушались.- Умира-аю!
   Волк нырнул мордой мне под руку, и я, цепляясь за него, поднялась, но тут же села:
   - Ай-яй! Больно! Я лучше тут посижу...
   Я устало расстелила плащ и легла на него, невзирая на холод.
   - Полежу пару минуток, отдохну...- пробормотала я и поглядела на зверя.- Если что, зови...
   Волк задумчиво наклонил морду, а я закрыла глаза...
  

* * *

  
   Я проснулась из-за тихого лошадиного ржания над ухом. Недовольно отпихнула рукой наглую морду и перевернулась на другой бок, и моментально наткнулась на вторую наглую морду. Волк лежал рядом со мной и приятно грел бок.
   - Эй!- возмутилась я.- Ты что, с ума сошел? А вдруг у тебя блохи?!
   - Сама блохастая,- сонно пробормотал тот, у меня отвисла челюсть.- Я просто не хотел, чтобы ты замерзла.
   - Ты разг-говариваешь?!- изумленно завопила я и вскочила, но моментально села обратно, поясницу ломило, а колени неприятно дрожали.
   Волк тихо выругался и безобидно помахал хвостом, что, мол, ослышалась я, не разговаривает он.
   - Разговариваешь!- ткнула я в него пальцем. Он вяло попытался цапнуть меня за него.- Ведь разговариваешь?
   - Ну допустим,- сказал зверь.- И что с того?
   Только сейчас я заметила, что рядом горит маленький костер. Присмотревшись получше я ахнула. Костер был магический!
   - Ну кто просил тебя так рано просыпаться?- пробурчал волчара, зевая во всю клыкастую пасть.- Думал, до утра продрыхнешь, ан нет, через пять часов вскочила!
   - Ну-ка быстро рассказывай!- потребовала я, с опаской косясь на костер.- Ты кто? И не надо говорить, что обычный волк, ни за что не поверю!
   - Ну допустим не волк,- неохотно согласился зверь.- Я метаморф.
   - Оборотень?!- испуганно воскликнула я, вспомнив парочку книжек, которые недавно прочла.
   - Тьфу, какой оборотень!- недовольно заворчал волчара.- Ме-та-морф! Метаморфы, в отличие от оборотней, могут принимать облик любого живого существа, которое когда-либо видели своими глазами.
   - Даже человека?- с любопытством спросила я.
   - Да...- растеряно отозвался метаморф.- Но я пока умею превращаться только в животных, превращению в людей учат на последних курсах Института.
   - Ого, а расскажи!- сказала я.- И... может ты примешь свой обычный облик?
   - Зачем?- удивился волк.
   - Ну... Мне как-то не привычно разговаривать с волком,- призналась я.
   - Ладно уж, все равно когда-нибудь увидишь,- вздохнул он и отошел от меня подальше.
   Я с открытым ртом наблюдала как волк становится на задние лапы, его тело удлиняется, шерсть будто втягивается, морда укорачивается... Через пару секунд передо мной стоял молодой парень с пепельно-русыми волосами, пронзительно серыми глазами и... невероятно смазливым лицом!
   - Подожди-ка! По-моему мы не представились друг другу!- спохватился мой ровесник и поплотнее укутался в свой плащ.- Марк.
   - Настя,- отозвалась я.
   - А какое целое?- сел рядом Марк.
   - Анастасия,- пожала плечами я.- А твое?
   - Ну...- он немного замялся, потом набрал в легкие побольше воздуха и выпалил:- Маркус Дориан фон Мюррей Второй, принц Акравтийский.
   - Принц?- заинтересовалась я.- А где же белый конь?
   - В замке, но... А ты откуда знаешь?- подозрительно прищурился Марк.
   - Да так... Сказок начиталась...
   Я принялась еще пристальней его разглядывать. Как и любая девушка, я давно мечтала о принце на белом коне... Правда лучше на белом "мерсе", но это к делу не относится. Хм... может быть для кого-то Марк и есть идеальный парень, но не для меня.
   - А ты на ведьму смахиваешь,- неожиданно заявил он.
   - Что?- возмутилась я.- Вот щас как огрею тебя по башке, так и...
   - А что я сказал?- обиженно насупился принц, блин.- Реально похожа! Волосы - солома черная, глазища - красным отливают, а вот...
   - Какая солома?! Каким красным?- возмущенно заголосила я и потрогала шевелюру.- Ну да, может немного нечесаные, но вот глаза...
   Я осеклась. Сейчас была глубокая ночь, а видела я все, как днем.
   - Вампирье зрение!- нравоучительно изрек Марк.- Темная!
   - Светлый нашелся!- фыркнула я.- Сам, небось, видишь в темноте!
   - Вижу,- не стал отрицать парень.- Но клыков не имею!
   - А что же ты скалил на меня недавно? Кстати!- воскликнула я.- Чего это ты спас меня от наемника?
   - Ну,- Марк смущенно замялся.- Я не хотел чтобы ты с обрыва срывалась. Я думал, что ты баба Марфа, которая пару раз в меня кое-чем увесистым кидала, пока я в другой ипостаси был. Я сначала был темным зайцем, а потом увидел волка, и решил в такого же переброситься. Ну и... заодно Марфе отомстить. Я хотел только попугать, а потом сам безумно испугался и спустился вниз, к реке. Потом пару дней бежал по течению, старясь догнать твое тело. Вот и...- парень совсем смутился и покаянно на меня поглядел.- Я же не хотел, просто... Ну и теперь решил помочь.
   - Совесть замучила,- утвердительно кивнула я.
   - Ага,- шмыгнул носом принц. Я подозрительно на него покосилась, а он шкодливо на меня поглядел и поинтересовался:- Переигрываю?
   - Точно,- хмыкнула я.
   - Поесть бы...- мечтательно протянул Марк косясь на мой рюкзак.
   - А что ты там говорил про Институт?- поинтересовалась я, когда мы уже вовсю уплетали сухое вяленое мясо и запивали чистой водой из ручейка неподалеку.
   - Каждого метаморфа обязаны научить перевоплощаться из одного существа в другое, не теряя своей истинной сущности. Самым лучшим учебным заведением считается Королевский Институт имени Мюррея.
   - Где ты и учился,- догадалась я.
   - Ага,- кивнул Марк.
   - А кто твой отец? Король? И где находится ваше... м-м... королевство?- с интересом спросила я.
   - Королевство Метаморфов располагается на границе Империи Тьмы с эльфийскими Землями. А эльфы ох как не любят нечить,- хмыкнул парень.
   - А вы нечисть?
   - Они так считают,- пожал плечами Марк.
   Я осторожно спросила:
   - Я конечно понимаю, это не мое дело. Но как ты оказался так далеко от дома?
   Метаморф хохотнул сраженный моей деликатностью и заявил:
   - Я сбежал, приключений захотелось. Скучно сидеть в замке, да и папаша откопал откуда-то мне невесту, и хотел заставить жениться! А она страшнючая-а!!- закатил глаза он.- Волосы еще хуже чем у тебя, морда плоская как сапог, а зубища-а-а... о-о... длиннющие, кривлющие... В общем воплощение моих ночных кошмаров!- сказал Марк, а потом доверительно прошептал:- Она еще страшнее тебя!
   - Ну спасибо,- обиделась я.- На себя бы посмотрел!
   - А что я?- удивился тот.- Раз - и я уже милый хомячок! И твое каменное сердце дрогнет под моим хомячиным обаянием!- пафосно изрек Марк.
   - Ну-ну,- с сомнением отозвалась я.
   - Не веришь?- прищурился он.
   И вправду, раз - и на меня уже смотрит миленький хомячок.
   - Какой буся!- не выдержала я, когда хомяк стал на задние лапки и сделал та-а-акие глазки. Эти глазки самодовольно сверкнули.- Дай я тебя поглажу!
   Метаморф попытался вырваться, но не тут-то было! Не упущу же я возможность потискать такого пушистика! Неожиданно зверек замер у меня на ладони к чему-то прислушиваясь. Потом испуганно взвизгнул и начал увеличиваться в размерах. Секунда - и на мне лежал принц.
   - Слезь с меня!- вырвалось у меня.
   Марк послушно слез и проговорил:
   - Быстро гаси костер.
   - Почему?- спросила я, безропотно выполняя его приказ. Огонь зашипел и потух. Стало еще холоднее.
   - Я чую приближение твоего наемника,- отозвался Марк и подошел к лошади.
   - Никакой он не мой,- буркнула я.
   Он, тем временем, зачем-то снял с коня седло, но уздечку оставил.
   - Магически уничтожать следы умеешь?- быстро спросил парень. Я отрицательно покачала головой, тогда спросил:- А какой стихией владеешь?
   - А какой надо?- осторожно спросила я, наученная горьким опытом со старухой.
   - Снег вызвать сможешь? Чтобы следы замело,- уточнил он, как будто я его не поняла!
   - Смогу,- фыркнула я и подняла руки к небу.
   Он тоже времени зря не терял, что-то бормотал и вокруг разливался чистый свежий запах гор. Наверное, это и было "магически уничтожать следы".
   - Во как!- гордо сказала я через минуту. С неба валил густой пышный снежок. Я повернулась и замерла, рядом со мной стоял изящный белый жеребец.
   - Ну, чего уставилась? Никогда не видела эльфийских коней?- спросил конь.
   - Нет,- икнула я.- Какой красивый!
   - Спасибо,- буркнул Марк и к чему-то чутко прислушался.- Накидывай на меня седло.
   - Но...- попыталась возразить я.
   - Живо! У нас нет времени!
   Под чутким руководством метаморфа, я крепко затянула все ремешки и кое-как вскарабкалась ему на спину.
   - А за что держаться?- запоздало спросила я. Уздечка с поводьями осталась на том коне, которого Марк выгнал на дорогу.
   - За гриву!- донесся ответ и тут...
   Резкий рывок, скачок, и в ушах засвистел ветер, а снег залепил глаза. Я открыла их и заорала от ужаса. Мы летели! Точнее конь, то есть Марк, несся по верхушкам деревьев! Ни одна веточка не прогнулась под его копытами, не колыхнулась! Все вокруг сливалось в большое размытое пятно. Мы наверное неслись со скоростью звука, блин! Я закрыла глаза и сильнее прижалась к коню. Кажется, мне пло-охо...
   Неожиданно мы нырнули куда-то вниз и ветер перестал свистеть в ушах. Я с опаской открыла глаза и облегченно вздохнула. Теперь мы галопом скакали по каменной дороге. Тоже на большой скорости, но по сравнению с той, которая была-а... это только цветочки! Перед деревянным мостом Марк резко затормозил и повернул к лесу, нашел полянку, стряхнул меня... да, именно стряхнул!.. и в изнеможении рухнул на снег.
   - Марк!- бросилась я к нему.- Что с тобой?!
   - Я просто устал,- прохрипел конь с пеной на губах. Он начал медленно превращаться в человека.- Пи-ить...
   Чтобы не тратить зря времени, я сотворила изо льда стакан, и наполнила его чистой водой.
   - Хорошо-о,- простонал Марк.
   - Может что-нибудь еще дать?- робко спросила я, понимая, что мы убегали от моего преследователя, и была благодарна ему за это всей душой.
   - Нет,- он слабо улыбнулся и подмигнул мне:- Ты первая, кто сидела на мне верхом.
   Получив подзатыльник, он жалобно заголосил:
   - Ой, умираю-у! Ой, в глазах темне-ет!
   - Мы тут будем ночевать?- спросила я, испуганно озираясь.
   - Да,- устало отозвался Марк перестав дурачиться.- Нарисуй защитный круг.
   - А как?- поинтересовалась я.
   Слушая его бубнеш, я отломала ветку, очертила полянку кругом, старательно и с выражением повторила нужное заклинание за Марком и с интересом оглядела свою работу. Немного кривоватый круг приветливо полыхнул золотым светом.
   - А теперь, спи,- сказал он.
   Через минуту послышалось сонное сопение. Я зябко поежилась и нагло двинулась к Марку, пусть подвинется под своим плащом. Раз огонь развести не разрешил, так пусть мучается!
  

* * *

  
   Я проснулась и моментально почувствовала сзади себя что-то горячее и сопящее. Это что-то с шумом вздохнуло, а я завизжала:
   - Убиваю-ут! А-а!
   Потом присмотрелась и с облегчением выдохнула:
   - А, это ты.
   - Ну ничего себе,- Марк возмущенно оторвал ладони от ушей.- Ты меня чуть не оглушила! А ведь сама залезла ко мне под плащ!
   - Ничего подобного,- гордо вздернула нос я, потом добавила:- Но сверху я еще накрыла нас и своим плащом!
   - Но тогда почему кричала?
   - Не привыкла просыпаться, когда кто-то настойчиво сопит мне в затылок!- огрызнулась я.
   - А я не привык просыпаться, когда под носом лежит черное воронье гнездо,- парировал Марк.
   Я пригладила волосы. Тут он прав, надо постричься, но в первую очередь - расчесаться! Метаморф уже вовсю лазил в мешочке с едой.
   - А ну, дай мне!- грозно потребовала я свою долю.
   - Пжаста!- передал он мне кусочек мяса.
   - Не густо...
   - Тут рядом Ликхилл находится,- успокоил меня Марк.- А там, купим что хочешь.
   - Ликхилл... это столица Второй Вампирьей Республики?
   - Ага,- кивнул он.
   - М-м... а у меня нету денег,- виновато сказала я.- Только девяносто девять медяков где-то валяются.
   - И все?- вытаращился на меня парень.
   - Уж простите, не принцы мы,- ядовито отозвалась я.
   - Не густо...- пропустил мимо ушей мое замечание Марк.- Хм... Тут рядом еще одно село есть, может там подзаработать?
   - И как же?
   - Ты же колдунья! Вот и...
   - Думаешь, народ поверит какой-то четырнадцатилетней девчонке?- с сомнением спросила я.
   - Уверен, что поверит,- он ткнул пальцем в эмблему, вышитую на плаще.- Только капюшон набросишь. И ты мне не говорила, что учишься в Академии Магии,- ревностно сказал он.
   - Я тебе вообще ничего не говорила,- отозвалась я.
   - Я никуда не спешу,- заявил он и плюхнулся в сугроб.- Рассказывай!
   - Ну что ж...
  

* * *

  
   - Нет, серьезно из Иного Мира? Ну круто!- восхищенно восклицал Марк.- И сразу четырьмя стихиями можешь? Ваще класс!
   - Марк, тише!- я заозиралась по сторонам.- Я же тебе говорю, об этом никто не должен знать. На меня охотятся наемники, темные эльфы и вампиры!
   - Знаю я,- моментально стал серьезным тот.- С этого момента, тебе не следует снимать капюшон, чтобы никто не узнал тебя. Сейчас двинем в деревню, нарубим монеток, а потом в столицу и купим все, что нам нужно.
  

5

  
   - Ловко мы, однако, провели этих доверчивый сельчан,- заметила я, пихая в рот вкуснющее жаркое.
   - Мы,- пренебрежительно фыркнул Марк и отпил глоток из стакана.- Это только благодаря мне мы заработали пять золотых!
   - Ничего подобного!- фыркнула в ответ я.
   Мы сидели в маленьком чистеньком трактирчике Ликхилла и самозабвенно поедали жареного поросенка.
   - Это я перекинулся в оборотня и распугал всех жителей!- пафосно сказал метаморф.- И только после этого они наняли тебя!
   - Точнее на коленях приползли,- хихикнула я, вспомнив священника (ну как вампир может быть священником?!), который сначала заявил, что я дьявольское отродье (на себя бы посмотрел!) и сказал что в моей магии они не нуждаются, а как только Марк превратился в нечто большое, волосатое и зубастое, мигом залебезил и, подвывая от ужаса, сунул мне пару монеток.- Что дальше делать будем?
   - Переночуем где-нибудь, а потом двинемся в путь,- пожал плечами он и посмотрел на меня:- Ты уже решила, куда?
   - Да,- я твердо кивнула.- В Ривелл.
   - В столицу Империи?!- закашлялся Марк, а я заботливо побила его по спине.- Зачем??
   - Даймон втянул меня в это... болото, так пусть теперь сам и расхлебывает и защищает от наемников, если ему так надо,- буркнула я.
   - С чего ты взяла, что он будет тебя защищать?- поинтересовался принц.
   - Ну...- я растерялась.- Э-э... Он же сам сказал, что не даст совершить этот ритуал! Следовательно, в его интересах прятать меня от своего отца!
   - Логично, но глупо,- отозвался метаморф и отодвинул пустую тарелку.- Пойдем, найдем какой-нибудь постоялый двор. Может комнатку снимем...
  

* * *

  
   - Наглый грабеж!- возмущался Марк перед толстым вампиром с бегающими глазками.- Восемьдесят серебряников за одну ночь в какой-то... вонючей комнатке!- воскликнул он.- Двадцать, да и это, по-моему, много.
   - Ну вы что,- заканючил хозяин гостиницы.- Мне же деток кормить, жену... А комната хорошая! Самая лучшая из всех!
   - Серьезно?- я брезгливо осмотрела маленькое помещение с крохотной кроваткой и линялым ковром на полу.
   - Абсолютно!- закивал вампир.
   - Лучше в сене спать, чем тут,- вырвалось у меня. Из комнаты несло затхлостью и чем-то приторно-тошнотворным.
   - Точно!- подпрыгнул Марк, а потом грозно двинулся на хозяина.- Мы снимаем угол в конюшне на ночь!
   - Тридцать серебряников!- алчно воскликнул тот.
   - Двадцать!- категорично сказал принц и кинул ему монету, потом взял меня под локоть и вывел на улицу.
   - Ты что,- зашипела я.- В конюшне ночевать собрался?!
   - А что?- беззаботно спросил Марк.
   - С дуба рухнул? Там же воняет!
   Но он только ухмыльнулся. Через пару минут мы стояли в конюшне. Я дернула носом, но почувствовала только запах сухого сена и мыла.
   - Что-что, а с лошадьми тут отлично обращаются,- заметил Марк и развалился на большой куче соломы.- Сейчас отдохнем, а ночью двинем отсюда.
   - Почему ночью?- удивилась я и глянула на улицу. Там только-только начало темнеть.
   - Ну ты совсем темная! Мы же от погони уходим, или ты забыла?- с сарказмом поинтересовался парень.- А уходить лучше под покровом ночи!
   - А... тут что, не водятся всяких чудовищ?- сглотнула я.
   - Водятся,- пожал плечами принц.- Но только глубоко-глубоко в лесу, и поближе к Пустыни Смерти.
   - А это где?
   - А это очень-очень далеко отсюда! Так что, нам ничего не грозит...- сонно пробормотал он закрывая глаза.- Разве что нечисть какая или упырь... Но ты справишься...
   - Я?- возмущенно спросила я.- Почему это я?! Ты же тоже маг!
   - Не совсем, я умею только магически уничтожать следы своего пребывания... Этому учат на первом курсе, так как многие горят желанием заполучить настоящего метаморфа... Считают, что из нас можно сделать отличные обереги и амулеты... Вот поэтому в нашем королевстве так мало истинных метаморфов, в основном полукровки, которые могут перекидываться только в одно звериное обличие...- его голос постепенно затих и он погрузился в сон.
   Я вздохнула и тоже улеглась на стог. Спать не хотелось совсем, поэтому я достала Золотую книгу и погрузилась в чтение.
   Через час, когда окончательно стемнело, я невесело хмыкнула и захлопнула книгу. А говорят, Белая магия добрая, а Черная злая. А вот нифига подобного! У меня волосы на затылке дыбом встали, когда я прочла что станет с нечистью после добренького Белого заклинаньица! Н-да... Белая магия для Империи Тьмы может стать смертельной. Хорошо еще, что Исавия ей не владеет.
   Я нахмурилась.
   Но она жаждет заполучить другую книгу, намного могущественней этой. Книгу по Черной магии, которой надо отдать душу...
   Я фыркнула. Как-то много книг в этой истории! Одна закинула меня в этот мир, вторая про Белую магию, третья про Черную. Бред, да и только!
   Я растянулась на сене и задремала.
  

* * *

  
   - Вставай!- кто-то бесцеремонно потряс меня за плечо.
   - Сколько времени?- пробормотала я, переворачиваясь на другой бок.
   - Около одиннадцати...- отозвался Марк и еще раз потряс меня.- А ну, вставай!
   - Да зачем?- раздраженно села я.
   - Нам надо обзавестись лошадьми!- заявил он.
   - А мы по-твоему где! В конюшне! Их тут, как собак нерезаных! Да и вообще, зачем тебе конь? Сам же можешь превратиться!- поглядела я на него.
   - А думаешь это так легко? Я и так ужасно устал после того, как превращался в эльфийского скакуна. Сейчас хочется, чтобы меня кто-нибудь повез, а не я,- он выразительно на меня поглядел.
   - Ну так бери, и идем!- я раздраженно кивнула на чуть пофыркивающих животных.
   - Нет, эти не подходят. Мы сейчас на самом краю столицы, и на этом постоялом дворе останавливаются лишь всякие мелкие торговцы. Их лошади выдержат как максимум час быстрой езды, если не меньше.
   - И что ты предлагаешь?- хмуро уставилась на него я.
   - Повторим твой опыт по краже лошадей,- радостно оскалился Марк.- В самом центре есть отличная гостиница для важных персон! В той конюшне точно будет навалом отличных жеребцов.
   - Ну ладно,- нехотя пожала я плечами. Выбора-то не было.
  

* * *

  
   - Шухе-ер!- шепотом воскликнул Марк у дверей. Он уже выбрал себе коня и теперь гордо восседал на гнедом жеребце. У его копыт, жеребца в смысле, лежало два оглушенных моими заклинаниями конюха.- Кто-то идет!
   Я принялась судорожно забираться в седло.
   - Дай руку!- он подъехал ко мне, дернул и рывком поднял в седло.- Уходим!
   Я пришпорила коня и рванула за Марком. Мы выехали из вторых ворот конюшни, сзади послышались какие-то крики и возня. Минута - и мы уже скакали по темным улицам. Неожиданно я услышала цокот копыт сзади и обернулась. За нами гнались два всадника!
   - Они сзади!- завизжала я.
   Марк резко направил коня влево, потом вправо... Минут пять мы петляли по улочкам, пока наконец не подъехали к воротам, ведущим из города. Сам город был обнесен высокой каменной стеной.
   - Закрыто! На ночь!- в отчаянии прокричал принц.- Что нам делать?
   Ворота были высокие и деревянные. Такие можно сшибить только сильнющим заклинанием, которого я, увы, не знала. Неожиданно мне пришла в голову мысль, самоубийственная правда, но другой не было.
   - Давай, за мной!- заорала я.
   - Что ты собираешься делать?!- воскликнул Марк, но я с силой хлопнула свою лошадь по крупу, та встала на дыбы и понеслась вперед.
   Я быстро проговаривала заклинание, стараясь не сбиться и вспомнить до конца. Оно было из Золотой книги.
   Лошади неслись во весь опор на ворота. Принц орал, что я безумная, да я и сама малодушно закрыла глаза. Кони прыгнули... два судорожных удара сердца... и стук копыт по мостовой.
   - Орчью мать!!- закричал Марк.- Мы проехали сквозь ворота!!
   Сзади послышался скрип.
   - Черт, они открывают их!
   Теперь он уже перегнал меня.
   - Давай снег!- прокричал Марк, пуская лошадь быстрым галопом.
   - И как ты себе это представляешь?- буркнула я, подскакивая в седле.
   Потом закрыла глаза, пробормотала заклинание и быстро взмахнула рукой. Моментально поднялся ветер, началась метель и... с неба повалил град!
   - Леший тебе в потемки!- воскликнул Марк.- С ума сошла?!
   - Думаешь легко колдовать на бешеной скорости?- без угрызений совести спросила я. Потом снова махнула рукой, только на этот раз медленнее.
   Помогло, град прекратился, подул теплый ветерок и...
   - Снег тает!- с ужасом взвыл метаморф.- Ты, колдунья орчья, быстро возвращай все как было!
   - Тогда остановись!- заорала я оглядываясь, преследователей пока не было видно.
   Он вырвал у меня из рук поводья и натянул их. Конь резко затормозил, и я бы грохнул в грязноватую жижу, если бы Марк не схватил меня за локоть.
   На этот раз я постаралась на славу. Небо заволокло тучами, повалил густой снег, засвистел морозный ветер.
   - Т-так лучше,- сказал принц стуча зубами от холода.
   - В-вижу,- мне тоже было отнюдь не жарко.
   Мы вновь пришпорили коней, и они понеслись сломя голову. Когда лошади заметно выдохлись, а от преследователей мы оторвались, я спросила:
   - Слу-ушай, а нам до Ривелла, в смысле до столицы, долго ехать?
   - Прилично,- хмыкнул Марк.
   - Примерно сколько?- не унималась я.
   - Дней пять-шесть,- пожал плечами он.- Это если я не ошибаюсь. А так как я не очень хорошо слушал профессора по географии и картографии, то...
   - Ты учил географию?- ужаснулась я, а потом посочувствовала:- Бедненький...
   - Ага, несчастненький,- передразнил меня он.- Хотя в чем-то ты права, слушать нудные лекции про Империю Тьмы... то еще удовольствие.
   - Понимаю,- хмыкнула я.
  

* * *

  
   - Ох, не нравится мне тут,- протянул Марк, когда мы въехали в лес.
   Было ужасно темно и страшно, ну... мне.
   - Тут водятся оборотни, да?- шепотом спросила я, стараясь держаться к нему как можно ближе.
   - Сдались тебе эти оборотни,- тоже шепотом отозвался он.- Хм...
   Он с шумом втянул воздух и ненадолго замер.
   - Нет, никого не чувствую. Так что,- он перешел на голос,- можно не боятся.
   - А у тебя есть оружие?- не разделяла его мнения я.
   - Э-э... О! Так у тебя же есть!- воскликнул Марк и ткнул в моего коня.
   - Где?- не поняла я, а потом перевела взгляд на свое седло, дорогое, надо сказать, и кожаное.
   Сбоку к нему были прикреплены ножны с мечом. Я попыталась достать его, но он что-то не желал покидать нагретое местечко.
   - Дай я,- сказал принц.
   Мы остановились и он твердой рукой вытащил меч. Я восхищенно цокнула языком.
   - Какая красота!
   Лезвие было широким, но тонким. А рукоять была отделана парочкой камней непонятного в темноте цвета.
   - Пожалуй, будет лучше, если он будет у меня,- проговорил Марк и отстегнул ножны.
   Я не возражала. Честно говоря, я второй раз в жизни видела холодное оружие. Первый раз был на балу, когда Даймон и Себастьян сражались с воинами Исавии. Хм, а их мечи чем-то были похожи на этот. Хотя наверное все мечи друг на друга похожи!
   - А ты умеешь им пользоваться?- подозрительно спросила я.
   - Я же принц!- важно сказал он.- А принцам положено владеть военным искусством. Мало ли что...
   И как накаркал! Буквально из неоткуда перед нами появилась лошадь со всадницей. У меня рот открылся, когда я рассмотрела, во что она была одета (всадница, конечно же)! Узкая полоска белого меха, прикрывающая верх. И непонятная короткая юбка из... пушистых хвостов животных!! Правда сапоги были высокими, зимними и отлично сделанными.
   - Она же почти голая!- возмущенно зашипела я, косясь на молодую особу. С фигурой и ногами у той проблем не было, и мне моментально захотелось прикрыть ее чем-нибудь, а лучше - завязать Марку глаза!
   - Это амазонка,- со вздохом сказал он.- Они не чувствуют ни холода, ни жары. А еще их приближение невозможно почувствовать,- недовольно добавил он.
   - Маркус Дориан фон Мюррей Второй, принц Акравтийский,- важно начала полуголая особа.- Именем Дориана Фондинуса фон Мюррей Первого, короля Акравтийского, приказываю...
   - Короче, чего хочет мой папаша?- перебил ее Марк.
   Амазонка оскорблено замолкла, потом нехотя отозвалась:
   - Его Величество приказал мне сопроводить вас, Ваша Светлость, домой.
   Я увидела, как метаморф недовольно дернулся.
   - Никуда я не поеду.
   - Но...- начало было амазонка.
   - Никаких "но"!- отрезал Марк.- Передай папаше, что я никуда не поеду и, тем более, не вернусь в замок.
   - Тогда я останусь с вами,- нудно прозудела она.- В этом случае мне приказано охранять вас.
   - Охранять?- я удивилась, а она перевела на меня тяжелый взгляд.
   - Кто это?- неприязненно поинтересовалась она.
   Непонятно почему, но мне моментально захотелось прогнусавить: "Я Великая Повелительница Тьмы, пади в ниц, о моя поданная!", но вместо этого я ответила не менее дружелюбным тоном:
   - Я студентка Академии Магии, учусь на последнем курсе Боевой Кафедры! (как хорошо что капюшон скрывал мое лицо!)
   И гордо ткнула себя в грудь. Марк приглушенно закашлялся, пряча смех, а амазонка зорко глянула на знак Академии.
   - Понятно,- кивнула она.- Куда едем?
   - В Ривелл,- отозвался принц, и мы двинулись вперед.
   Через час я не выдержала буравящего мне затылок взгляда и обернулась к амазонке:
   - Что?
   - Ничего,- фыркнула та, и как бы говоря сама с собой, пробубнила:- Просто не понимаю, как какая-то ведьма может ехать куда-то с Его Светлостью?
   - Я не ведьма,- обиженно буркнула я.- Разве похожа?
   - О да!- захихикал Марк.- Видела бы ты себя со стороны! Длиннющий плащ развевающийся на ветру, длинные черные волосы свисающие из-под капюшона, и...
   - Да заткнись ты,- посоветовала я.
   Амазонка буквально онемела от подобной наглости и поджала губы.
   - Ты что, серьезно будешь нас охранять?- с любопытством поинтересовалась я, фамильярно переходя на "ты".
   - Не вас, а Его Светлость,- любезно поправила меня она.
   Я фыркнула и прошептала Марку:
   - Не нравится мне эта амазонка... Уверен, что ей можно доверять?
   - Абсолютно,- заверил меня он.- Это Эйлис, из личной охраны моего папаши.
   Я еще раз оглянулась, поймала недружелюбный взгляд полуголой особы и усмехнулась:
   - Н-да, хорошеньких же себе охраниц нанимает твой отец!
   - А то!- хохотнул Марк.- Но они отличные воины. Можно даже сказать, лучшие.
   Я оглядела ее снаряжение и уважительно покачала головой. На поясе поблескивала рукоятка ножа, к седлу были прилажены ножны с двумя длинными... э-э... на мечи не похоже, скорее тесаки, в голенищах сапог угадывались очертания клинков. А за спиной болтался лук со стрелами.
   - Что-то не так?- поинтересовалась она, тряхнув хвостом светлых волос.
   - Все так,- буркнула я.
   Долгое время мы ехали в тишине, слышалось лишь, как похрустывал снег под копытами лошадей. Я уныло рассматривала звездную россыпь на небе и думала, что скажу Даймону. Уж я ему выскажу, все выскажу!! И обязательно что-нибудь подпалю! Можно его самого, но... думаю он с ловкостью увернется от заклинания. Еще можно наколдовать водопад в его спальне...
   Я так увлеклась своими кровожадными планами, что не сразу заметила, как принц с амазонкой остановились и спешились.
   - Вы чего?- удивилась я, недоуменно смотря, как они привязывают лошадей к дереву на какой-то полянке у обочины.
   - Я вообще-то есть хочу,- сказал прынц.- А ты разве нет?
   - Я не...- начала я, но желудок протестующе булькнул.- И я.
   - Ты на охоту,- ткнул Марк пальцем в амазонку, та сразу же скрылась в лесу.- На тебе огонь,- тык в меня,- а я попытаюсь найти что-нибудь из наших запасов.
   Пока я разжигала костер, он успел переворошить все наши немногочисленные сумки (одна штука) и зачем-то обнажил меч.
   - М-м... Настя?- позвал он.
   - Что?- я оторвалась невероятно захватывающего зрелища предсмертной агонии комара в жаре костра.
   - Э-э... Тебе это ничего не напоминает?- Марк протянул мне оружие рукоятью верх.
   Я внимательно присмотрелась, и что-то шевельнулось внутри, смутно начиная о чем-то догадываться. При свете костра я теперь могла различить цвет камней, украшающих меч. Белый... голубой... синий... И клеймо. Неправильный ромб и меч обвитый лентой.
   - Мы это, украли лошадь кого-то из... рода Ракитских?- заикаясь, спросил Марк, косясь на явно чистокровную лошадку.
   Я прищурилась и заметила крохотную надпись на лезвии.
   - Себастьян Евронимус Ракитский...- прошептала я.- Вот черт!
  

6

  
   - Ты обокрала сына Повелителя!- весело воскликнул Марк и тыкнул в меня пальцем.
   - Мы обокрали,- любезно поправила его я, а амазонка подавилась жаренной крольчатиной.- И не сына, а пасынка.
   - Один черт,- махнул рукой он и сцапал последний кусок мяса.
   - Эй!- возмутилась я.- А ну полож!
   - А ты отбери!
   Сказано - сделано. Я вцепилась в его руку и...
   - Ваша Светлость,- вскочила амазонка.
   Мы замерли и недовольно на нее поглядели.
   - Ваша Светлость, я чувствую вампира!- она огляделась.
   Метаморф прислушался к чему-то и сплюнул:
   - Черт, это тот наемник! И с ним...
   - Демон,- кивнула амазонка.
   - Себастьян!- радостно воскликнула я.- Вот здорово! Я верну ему меч, а потом...
   На меня та-ак посмотрели, что мне показалось, будто я сморозила невероятную глупость. Прям как на уроке математики, когда меня вызвали к доске. Я решила жутко сложнючий пример, и с гордым видом плюхнулась за парту. В классе повисла тишина, а учительница со вздохом сказала: "Настя, четыре минус четыре будет ноль, а не один". Оказывается я намудрила с конечными расчетами.
   - А тебя не смущает то, что он вместе с наемником, а?- поинтересовался Марк, сосредоточенно гася костер.
   - Ну...- я задумалась.- Нет. Вроде наемник говорил, что он от Себастьяна... А раз Себастьян с ним, то... то он говорил правду! Наверное он ему заплатил, чтобы меня нашел,- протянула я и подняла голову.
   Капюшон плавно съехал с лица (надо же, а я про него совсем забыла!). Амазонка ахнула:
   - Да ты ребенок!
   - Какой нафиг ребенок!?- возмутилась я.- Да я ровесница Марка!
   - Мне пятнадцать,- влез он.
   - Почему я для тебя ребенок, а он нет?- обвиняющее спросила я девушку, которой самой на вид было около двадцати.
   - Ну... Ты сказала что учишься на последнем курсе Академии...- протянула она.
   Я потупилась, а Марк хлопнул меня по плечу и сказал:
   - Ну соврала немного, с кем не бывает...
   - Они близко,- звенящим от напряжения голосом сказала амазонка и вскочила в седло.
   Принц тоже забрался на свою лошадь, но я упрямо сказала:
   - Нам незачем от них убегать.
   - Наемник хотел прикончить тебя!- рявкнул Марк.
   - Нет, он хотел привести меня к Себастьяну!
   - Ваша Светлость, а давайте я ее стукну?- предложила амазонка, а я задохнулась от негодования.
   - Уходите, если хотите,- ядовито предложила я, на что принц тут же спрыгнул с коня.
   - Ваша Светлость! Это опасно!- вякнула амазонка, но взглянув на его решительное лицо, со вздохом слезла.
  

* * *

  
   Когда на дороге показались два всадника, их взору открылась невероятная картина. Полуголая девица стоит в боевой стойке, в руках у нее натянут лук. Рядом сидит большущий волк и недобро поблескивает пронзительно серыми глазами. А сбоку... (эффектная пауза) ...сбоку стою я! Длинные черные волосы зловеще развиваются на ветру, полы плаща загадочно подрагивают... Ну да, колданула немного. Но зато какой эффект! Себастьян чуть не вывалился из седла.
   - Э-э... Привет,- выдавил он, подъехав к нашей компании.
   Амазонка натянула тетиву, а волк издал угрожающий рык.
   - Спокойно,- сказала я им, а потом весело помахала в ответ:- Приветик! Какими судьбами?
   - Да вот... Кто-то,- многозначительная пауза,- украл моего коня из конюшни гостиницы, где я остановился.
   - Ай-яй-яй,- зацокала я.- Кто бы это мог быть?
   Сзади послышалось лошадиное ржание, и я покраснела. Потом перевела взгляд на вампира-наемника и обвиняюще спросила:
   - Почему этот тип хотел меня поймать??
   - Я же сказал что от Себастьяна,- буркнул тот и спрыгнул с лошади.
   Амазонка нехорошо прищурилась и направила лук в его сторону. Он только ухмыльнулся.
   - Как там Даймон?- вырвалось у меня.
   - Хорошо,- процедил демон, темнея лицом.
   Я хмуро смотрела, как он спрыгивает на землю. С нашей последней встречи с ним произошли разительные перемены. Вместо обаятельного и веселого парня, передо мной теперь стоял уверенный в себе и своих силах демон. Его взгляд прожигал, а движения были плавными и опасными.
   - О,- вспомнила я.- Кстати, как ты? Когда я... э-э-э... уходила из замка ты вроде находился при смерти. Эльфийский целитель помог?
   - А то не видно!- весело фыркнул он, моментально превращаясь в обаяшку.
   Я облегченно вздохнула, было гораздо привычней видеть его таким. Но... но что-то неприятным осадком осталось на душе.
   - А не тот ли это волк, который меня за ногу цапнул? Ты его приручила?- поинтересовался наемник.
   Амазонка оскорблено вскрикнула, но Марк повел себя неожиданно. Ткнулся мне в ладонь и завилял хвостом. Я и амазонка остолбенели. Вторая больше. Волк посмотрел на меня как на слабоумную и еще раз лизнул руку. И тут до меня дошло...
   - А! Да, конечно. Это мой абсолютно настоящий волк! Он был диким-диким, но я растопила эту дикость своей любовью ко всему живому и пушистому!- пафосно проговорила я какую-то чушь.
   Марк закатил глаза. А амазонка издала булькающий звук. Похоже, тоже поняла, что принцу лучше не показывать, что он метаморф.
   - А она кто?- с интересом оглядел все выпуклости девушки Себастьян.
   Мне невероятно захотелось его чем-нибудь треснуть. Но я только буркнула:
   - Это Эйвин.
   - Эйлис,- прошипела амазонка.
   - Эйлис,- послушно повторила я и принялась вдохновенно сочинять:- На нее напала стая голодных волков (каюсь, на большее не хватило фантазии), но я и мой верный друг,- тычок в Марка,- спасли ее.
   Я гордо вздернула нос, а наемник скептически оглядел меня, потом боевой арсенал амазонки, и недоверчиво фыркнул.
   - А зачем вам три лошади?- неожиданно спросил Себастьян.
   - Э-э...- я задумалась.
   Ведь действительно, зачем? Не говорить же ему, что волк способен превратиться в человека.
   - Это Йорика!- неожиданно всхлипнула амазонка, я изумленно на нее уставилась.- Он решил отойти в кустики, а... а там...
   - Волки!- подсказала я, тоже всхлипывая, но от смеха.- И они его... его...
   - Того,- закончила Эйлис.
   - Бедны-ый Йорик!- с надрывом сказала я и упала на колени.
   Я громко всхлипывала от смеха, стараясь унять его. Но он распирал.
   - Что с тобой?- кинулся ко мне Себастьян, не обратив внимания на рык волка.
   - По Йорику убивается,- скорбно сказал наемник, а я расхохоталась в открытую.- Истерика,- авторитетно добавил он.
   Когда я немного успокоилась, вампир алчно спросил:
   - А где тело?
   - Чье?- тупо спросила амазонка.
   - Йорика,- сказал он.
   - Волки сгрызли,- с абсолютно серьезной миной сказала я.
   Марк обиженно взвыл и попытался цапнуть меня за палец, за что мгновенно получил по носу. Эйлис недовольно дернулась.
   - Вы вообще куда направлялись?- спросил наемник.
   - В Ривелл,- отозвалась я.- А вы?
   - Мы тоже,- широко улыбнулся Себастьян.
   - Можно вопрос?- спросила невероятно холодным тоном амазонка.
   - Да,- чарующе ответил... вампир.
   - Зачем вы искали ее?
   Она кивнула на меня, а я уставилась на демона.
   - Э-э... Ну так на нее идет охота!- воскликнул он.- И вот... я решил...
   - Поймать ее,- фыркнула Эйлис.
   - Нет, вообще-то меня послал Даймон,- заявил демон.
   - Да? И ты спокойненько выполнил его просьбу?- недоверчиво спросила я.
   - Тебе же угрожала опасность, вот я и согласился отыскать тебя,- улыбнулся Себастьян, а его желтые глаза чуть вспыхнули.
   Они были необычайно красивыми. Как темное расплавленное золото, с темно-охровым ободком. Амулет больно обжег кожу, а я поморщилась.
   - Ладно, нам пора,- сказала амазонка и забралась в седло.
   Я торжественно вручила демону поводья его коня и уселась на лошадь Марка. Он не возражал.
   - Мы с вами,- заявил вампир, а Эйлис угрожающе сощурила глаза.
   - Насть, я должен привезти тебя Даймону,- подъехал ко мне Себастьян на своей лошадке.- Он мне не простит, что я оставил тебя одну.
   Мне что-то не нравилось в сложившейся ситуации. Если я так нужна Даймону, то почему он сам не приехал за мной? И мне почему-то не нравится компания наемника.
   Волк подскочил к моей лошади и звучно клацнул зубами. Она заржала и понеслась сломя голову, Марк побежал следом. Через пару секунд отмерли и другие и тоже поскакали за мной.
   - Не нравится мне этот демон!- прорычал Марк, пока наездники нас не нагнали.- Ох, как не нравится. Темнит он! И в рассказе не все вяжется.
   - Да ну,- отмахнулась я.- Я его знаю. Он хороший.
   Волк недоверчиво рыкнул.
   - Куда ты так несешься?- раздался крик сзади.
   Я немного натянула поводья. Со мной мигом поравнялись амазонка и Себастьян. Наемник прикрывал тылы, лишняя лошадь брела следом. Пару часов мы ехали молча. Только изредка слышались перепалки амазонки и вампира.
   - Прекрати на меня смотреть!- воскликнула она.
   - А я и не смотрю,- нахально отозвался тот.
   - Я спиной чувствую!
   - А чем ты еще можешь чувствовать?
   Я приглушенно хмыкнула и скосила глаза на Себастьяна.
   - Как дела в замке?- не выдержала я.
   - Тебя Даймон интересует?- уточнил он.
   - Ну... э-э...
   - Я не знаю, где он. Мы с матерью живем в городской резиденции Повелителя,- сказал демон.
   Подозрение царапнуло меня, но мое внимание переключилось на волка. Как бы Марк не устал бежать. Хотя выглядит бодреньким.
   Больше Себастьян не говорил, и мне стало скучно. От нечего делать, я принялась бубнить заклинания под нос. В итоге наемника шибанула с неба алая молния, и он рухнул с коня.
   - Э-э... Я случайно,- пискнула я, глядя на почерневшего вампира.
   Он наградил меня убийственным взглядом и гордо уселся обратно.
   - Тут неподалеку есть маленький городок,- начал Себастьян через какое-то время.- Но он не по пути, надо свернуть с дороги.
   - Зачем?- удивилась я.- Зачем это нам сворачивать? Что мы там забыли?
   - Да нет, ничего. Просто там можно отлично перекусить,- пожал плечами он.
   - Ради еды ехать непонятно куда?- фыркнула амазонка.
   - Не только. Скоро рассвет, а Настя клюет носом. Можно на пару часиков снять комнату. А там мягкие, теплые одеяла... горячая вода...- сказал демон.
   Я задумалась. Сто лет не видела нормальной воды, умывание снегом не считается. А еще мягкая постелька...
   - Едем!- согласно воскликнула я, уже предвкушая отдых, а то седло натерло все что только можно и нельзя.
   - Но... Настя,- попыталась возразить амазонка, но я махнула рукой:
   - Я еду, а ты как хочешь.
   Волк глухо зарычал и скосил на меня пронзительно-серый глаз.
   - Вон и поворот,- кивнул вперед Себастьян.
   Я пригляделась и увидела дорогу, уходящую куда-то влево и скрывающуюся за лесом.
   - А нам долго ехать?- спросила я, горя желанием поскорее оказаться в постели.
   - Нет, полчаса,- успокоил меня демон.
   Как и следовало ожидать, Марк продолжал бежать за мной, и амазонка была вынуждена ехать следом.
   - А вот и приехали,- услышала я голос демона через дремоту.
   - Где?- разлепила я глаза.
   Перед нами расстилался большой поселок, обнесенный высоким частоколом. Мы подъехали к таким же деревянным воротам. Наемник слез с коня и постучал три раза. Удары вышли громкими, но глухими. Сразу же выскочил мужчина в потертых латах и грозно спросил кто мы такие будем и зачем сюда приехали. Вампир что-то проговорил ему и сунул пару монет. Страж кивнул и закричал:
   - Открыть ворота!
   Я ожидала оглушительного скрипа, но они распахнулись без малейшего звука. Мы въехали внутрь. Сразу бросилось в глаза множество каменных домиков с дымоходами. В такое время улицы были пустые, но Себастьян уверенно направил лошадь к одному из домов. Пока он тихо переговаривался о чем-то с хозяйкой, Марк мне украдкой прорычал:
   - Неспроста мы тут, ох неспроста... Будь осторожна.
   Я хотела что-то ответить, но Себастьян уже возвращался.
   - Слезай, нам дадут комнаты и еду. Только тебе придется спать с Эйлис в одной комнате, а волку на улице.
   - Волк будет спать в нашей комнате,- твердо сказала я и съехала по боку лошади на землю.
   - Ладно,- пожал плечами он.
   Нас действительно накормили, дали оладий с медом и теплого молока. Я быстро поглощала всю эту вкуснотень, когда хозяйка дома сказала, что мы с Эйлис можем смыть грязь с дороги в растопленной баньке. Я радостно вскочила, хоть глаза уже слипались. Амазонка ничего не имела против водных процедур, поэтому мы двинулись за хозяйкой.
  

* * *

  
   Я проснулась на самом рассвете, будто бы от толчка. Села на постели и недоуменно помотала головой. На улице еще разливались синие сумерки, но комнату разглядеть можно было. Я повернула голову и заметила, что постель амазонки пуста. Потом перевела взгляд на пол, где пару часов назад лежал волк.
   - Куда они делись?- пробормотала я.
   Я встала и принялась одеваться. Пару заклинаний и моя одежда стала полностью сухой, после недавней стирки. Я осторожно выглянула за дверь. Никого. Потом так же осторожно двинулась к входной двери. Аккуратно открыла всевозможные замки и вышла.
   - Куда все подевались?- задумчиво огляделась я, вдыхая морозный воздух.
   Внезапно дверь за мной распахнулась, а я, так как облокачивалась на нее спиной, потеряла равновесие.
   - Осторожнее,- словил меня Себастьян.
   - О, привет. Слушай, а где Эйлис и М... мой волк?- спросила я отстраняясь.
   - Она решила прогуляться до церкви вместе с ним,- отозвался демон.
   - До церкви?- удивленно переспросила я.- Что они там забыли?
   - Не знаю, там вроде какие-то интересные иконы привезли,- пожал плечами он.
   - Пошли посмотрим!- загорелась я, а потом спохватилась:- А демонам можно в церковь?
   - Конечно,- фыркнул Себастьян и потянул меня с крыльца.- Я же не черт какой-то и даже не бес.
   - Понятно,- протянула я.
   Чем дальше мы уходили от дома, тем неспокойнее становилось у меня на душе.
   - А давай не пойдем, у меня какое-то плохое предчувствие,- пробормотала я останавливаясь.
   - Да ну, я же рядом,- беспечно отозвался демон и вновь потянул меня за руку.- М-м... ты знаешь кто такие Избранницы Судьбы?
   - Да,- буркнула я.- Это будущие жены сынов Повелителей.
   - Неужели Даймон рассказал? По-моему он усердно избегал эту тему,- удивился Себастьян.
   - Не он,- призналась я.- Мне рассказала целительница, которая меня вылечила.
   - А... Ну так вот, есть поверье, что седьмая Избранница...
   - Да знаю я,- раздраженно перебила я его.- Мне тоже об этом рассказали.
   - И о том, что формально ты Повелительница Тьмы?- поинтересовался он, крепче сжимая мой локоть.
   - Да, но у меня нет никаких законных прав. Ой, вот и церковь!- воскликнула я и ткнула пальцем в маленькую постройку с крестом на миниатюрном куполе.
   - Наверное, ты так же знаешь, что тот, с кем ты обвенчаешься, автоматически станет Повелителем,- тихо пробормотал Себастьян и застегнул что-то у меня руке.
   - Ты чего?- возмутилась я и оглядела странный браслет, плотно обхвативший руку у локтя.- Что это такое?!
   - Антимагический браслет из звездного металла. Открыть не сможешь, так что лучше веди себя тихо,- любезно объяснил демон и поволок меня в сторону церкви.
   - Ты чего?- зашипела я, отчаянно дергая браслет и пытаясь снять.
   Неожиданно до меня дошло.
   - А-а-а!!!- завизжала я.- Помогите-е-е!! Отпусти! Гад, не трогай меня! Это противозаконно! Я несовершеннолетняя! А-а!!
   Я отчаянно вырвалась и царапалась. Себастьян вздохнул и щелкнул пальцами. Все мое тело онемело, и он взял меня как тряпичную куклу и понес в церковь.
   - Знаешь... вообще-то мне надо было подождать, пока тебе исполнится лет эдак двадцать, чтобы ты могла управлять Империей вместе со мной, как и хотел сделать Даймон,- сказал он.- Но мне больше нравится управлять одному, поэтому и сейчас подойдет.
   Он рассмеялся, а я заплакала от злости и бессилия. Ну что за невезуха? Я думала он нормальный, а оказался маньяком с жаждой власти. Стоп, а он случайно не идиот? Исавия ведь где-то бродит и тоже стремиться захватить власть. Повелитель единственный, кто может ей противостоять. А вот если Себастьян станет правителям, то... Н-да. Конец Империи.
   - Можете приступать,- раздался голос демона.
   Я очнулась от мыслей, когда меня поставили. Перед нами стоял старик с белой бородой и в рясе. В дрожащих руках он держал книгу с золотистым переплетом, я моментально вспомнила про Золотую книгу. Она как обычно лежала у меня под одеждой, плотно прижимаясь к животу. Она внушала спокойствие. Сама церковь была примитивной до безобразия. Какой-то странный алтарь, откуда священники читают молитвы, и множество хлипких лавочек. Я присмотрелась к ним и ахнула, на лавке лежала амазонка, неподалеку так же без движения лежал волк. Как только Себастьян снял с меня заклинание, я замахала руками и заорала:
   - Что ты с ними сделал?! Ты, гад несчастный!
   - Не кричи так,- поморщился он.- Просто парализующее заклинание, как и на тебе.
   Он снова махнул рукой и меня опять сковал холод. Я не могла пошевелиться, только со слезами смотрела на бледнеющего священника.
   - Ну!- грубо сказал Себастьян.
   Старик очнулся и принялся что-то быстро говорить. Я с отчаянием пыталась освободиться от заклинания, но как, если у меня нет магии?!
   - Анастасия Фосс Искхиз,- сказал священник, а я вздрогнула.- Согласны ли вы, взять в законные супруги Себастьяна Евронимуса Ракитского?
   Заклинание чуть ослабло, и я была в силах говорить. Я с усмешкой глянула на демона. Неужели он думает, что я скажу "да"? Вот дурак.
   Я открыла рот, чтобы громко и отчетливо послать всех на... э-э... к черту, как вдруг...
   Чужая воля накрыла меня. Она приказывала подчиниться. В висках заломило, с губ уже срывалось слово "да"...
   Амулет на шее ярко вспыхнул и отбросил Себастьяна назад.
  

7

  
   - Так-так-так...- раздался издевательский голос у меня за спиной.- А я-то думал, когда мой братец покажет свои гнилые зубки. А то уже противно слушать хвалебные оды твоей мамаши.
   Я с трудом обернулась.
   - Даймон!- пролепетала я.
   Голова невероятно закружилась, нога соскользнула со ступеньки, а парализующее заклинание все еще сковывало меня.
   - Не думал, что могу вызвать у тебя столько чувств,- легко подхватил меня Даймон.- Уже в обморок грохаешься при моем появлении. Что же будет, если я тебя поцелую?
   - Ты не выносим,- буркнула я.
   Он хмыкнул и провел надо мной рукой. По телу пробежало тепло, и я наконец-то смогла двигаться.
   - Зачем пришел?- спросил Себастьян, уже поднявшись на ноги и отряхнув колени.
   - Посиди тут, а я пока разберусь с этой ошибкой природы,- сказал мне демон и опустил на деревянную лавку.
   Священник предпочел смыться. А я переводила взгляд с одного лица на другое и понимала, что до этого момента каждый носил свою маску. Себастьян выбрал образ веселого парня, души компании. Такого, кому можно доверять и полагаться. Сейчас же я с трудом узнавала в его хищном оскале того паренька с бала. Даймон же, как всегда был невозмутим. Глядя на него я поняла, что ему действительно сто лет. Не смотря даже на то, что выглядит на шестнадцать. Его глаза... глаза умудренного жизнью человека... точнее демона.
   - Решил захватить власть?- насмешливо поинтересовался он и махнул рукой.
   Все скамейки разъехались в стороны. Я благополучно упала и на четвереньках поползла к амазонке с волком, может смогу им чем-нибудь помочь. В этот момента дверь церкви распахнулась и на пороге показался наемник. Я ожидала от него чего угодно, но только не этих слов:
   - Сражаюсь на стороне того, кто больше заплатит.
   - Что?- прошипел Себастьян.- Я тебе за эту поездку больше ста золотых заплатил!
   Вампир пожал плечами, а Даймон издевательски ухмыльнулся. Потом плавно взмахнул рукой. Желтоглазый демон дернулся и выставил перед собой полыхнувшую защиту. Мне до зубовного скрежета захотелось поджарить этого гада огненной стихией, или утопить в водной. Я опустила взгляд на дурацкий браслет из звездного металла. Что там они говорили на балу? Открыть можно кровью... но чьей?
   - Белого мага,- пробормотала я и достала из голенища сапог амазонки кинжал.- Чем я хуже?
   Оказывается тем, что все никак не решалась полоснуть по запястью. Наемник уже вовсю помогал Себастьяну. Я думаю, что если бы Даймон захотел, то мог запросто переманить его на свою сторону. Просто... счел это ниже его достоинства.
   - Ну же,- прошептала я, держа в левой руки кинжал.
   Нет, ну страшно ведь. Я не эмо, чтобы резать себе вены. Но...
   Горячий сгусток пронесся в сантиметре от лица Даймона и врезался в стену, обдав меня жаром. Я с испугом покосилась на демона, он сжал руку в кулак, чтобы скрыть дрожь.
   "Он же наверное телепортировался сюда!"- про себя ахнула я.- "А это уйма магической энергии!"
   Я крепко зажмурилась и полоснула по запястью. Охнула, и тут же принялась смазывать кровью браслет, моля, чтобы моя кровь действительно помогла, хоть я и не совсем белый маг. Браслет с громким шипением потерял свою форму и растянулся чуть ли не до пола.
   - Ага!- радостно воскликнула я, за спиной что-то громыхнуло и меня вновь обдало горячей волной.
   Я склонилась над амазонкой и Марком и зашептала нужное заклинание.
   - Я говор-рил, что неспроста мы сюда приехали!- сразу же прорычал мне волк, превращаясь в человека.
   - Но разве ж ты послушаешь!- пробурчала амазонка, хватаясь за лук.
   Я закусила губу и закрыла глаза. К сожалению в мою умную голову не пришло, что целительной магией я не владела и заклинаний таких не знала. А то бы тысячу раз подумала, прежде чем так опрометчиво резать себе вены!
   - Вот черт,- ругнулась амазонка, когда ее стрела растворилась в воздухе, так и не долетев до наемника.
   Тот ухмыльнулся и кинул в нее заклинанием. Марк сбил ее с ног и повалил на пол. Заклинание опять врезалось в стену бедной церквушки. Как еще устояла? Словно в насмешку с потолка посыпались мелкие камушки.
   Я обессилено опустилась на пол, зажимая рану. Книга под одеждой стала невыносимо горячей. Я охнула и поспешно ее достала. Даймон тем временем плел какое-то сложное заклинание. Что-то черное начало клубиться в его ладонях. Себастьян яростно взревел и с силой шарахнул огнем по серебристой защите демона. Вампир же увлеченно сражался одновременно с амазонкой и Марком.
   Золотая книга раскрылась сама собой и страницы замелькали перед глазами. Открылась почти самая последняя страница, до которой я еще не дошла. Я уже не чувствовала руки, ее будто сковало холодом.
   - Не понимаю,- вырвалось у меня, когда я увидела заклинание.
   Оно было написано на непонятном языке, я устало прислонилась к стене. Книга замерцала еще ярче и чем больше я глядела на буквы, тем больше их понимала. Губы помимо воли начали шептать заклинание. Все вокруг засияло золотым светом.
   Неожиданно Даймон обернулся и с нескрываемым ужасом поглядел на меня. Потом на свои руки, где все еще клубилось черная магия. Потом бросил взгляд на Себастьяна, тот кивнул. Они одновременно встряхнули руками и их заклинания развеялись.
   - Ложись!!- заорал Себастьян и бросил в меня алый и зеленый сгусток.
   "Чистая магия Огня и Земли",- мимоходом пронеслось в голове, а губы все шептали заклинание.
   Даймон резко взмахнул рукой и к сгусткам демона добавились еще два - синий и желтый. Они слились в одно целое и стали холодно-фиолетового цвета. Что-то большое и мощное отшвырнуло меня в сторону, а фиолетовый сгусток угодил прямо в Золотую книгу. Раздался оглушительный взрыв и вампира с амазонкой отшвырнуло далеко назад. Марк успел накрыть себя защитным барьером.
   - Идиотка!- злобно посмотрел на меня Себастьян.- Ты же могла убить меня!
   - Это сделаю сейчас я,- раздался за его спиной голос и его ощутимо приложило об землю.
   Я неверяще ощупала себя проверив, на месте ли такие жизненно важные органы как голова и грудь. Все оказалось при мне. Даже рана на запястьи затянулась, а в голове ощущалась какая-то легкость.
   - Я его щас поджарю!!- кровожадно завопила я и выпрыгнула вперед.
   Меня тут же отшвырнуло назад отдачей от заклинаний демонов.
   - Нет,- помотала я головой и на четвереньках поползла к Марку с амазонкай.- У меня магия не их уровня. Уй! Какая сво...
   Я подняла глаза вверх и сглотнула.
   - А... это такая дизайнерская задумка, да? Очень оригинально. Наполовину рухнувшая коло.. а-а-а!!
   Я, быстро работая локтями, рывками двинулась прочь. Что-то грохнуло (я даже догадываюсь что!), потом еще что-то (а вот тут я в затруднении).
   - Все на выход!- закричал Марк, быстро оказавшийся у двери.- А вас, господин вампир, я попрошу остаться!- он вежливо пнул вампира в живот, отчего тот отлетел назад.
   С потолка начали падать балки, одна из которых очень удачно приложила того по голове. Я взвизгнула, потолок сзади начал конкретно провисать, несколько колонн мужественно держались. Раздался душераздирающий треск, где-то вверху грохнул колокол.
   - Мама,- писнкула я и закашлялась от пыли.
   - Давай сюда,- кто-то рывком поднял меня за шиворот.- Быстро к выходу!
   Я побежала за амазонкой, которая в два счета добралась до дверь. Однако я есть я, и поэтому споткнулась о что-то большое и рухнула на пол. Этим "что-то" оказался мычащий вампир, прижимавший руку к окровавленной голове.
   - Вы что, дибилы?!- заорала я, увидев, что демоны даже не собираются уходить.- Церковь ру... а-а!! Гад, отпусти волосы! А-а!! Убери руки! Куда? Куда, я сказала?! Щас клыки пообламаю!!
   Я извернулась и с размаху ударила вампира пониже живота. Теперь взвыл он.
   - Вот так!- с трудом встала я и удивленно огляделась.
   Вроде все перестало падать, правда потолок с одной стороны лежал на полу, разломленный по середине, как "Титаник". Даймон и Себастьян уже давно плюнули на магию и сражались на мечах. Откуда они у них взялись я понятия не имела, но зато...
   БА-БАХ!!
   У меня заложило уши от треска, скрипа, визга металла, грохота... Я подняла глаза и заорала. Через треснувший потолок было видно как срывается большущий колокол и с высоты четвертого этажа летит вниз. Прямо ребром на меня! А-а!!!
   Что-то сбило меня с ног и накрыло собой. Раздался глухой удар, деревянный пол проломился... Я перестала понимать, где верх, а где низ.
  

* * *

  
   - Да слезь ты с меня!- прошипел кто-то.
   Я открыла глаза, но ничего не увидела, вокруг была темнота. Рука наткнулась на что-то мягкое и теплое, я взвизгнула:
   - Мама!
   - Похож?- язвительно отозвался кто-то.
   - Даймон, ты что ли?- я внимательно ощупала его лицо.- А где мы?
   - В преисподней,- приглушенно сказал тот.- Скажи спасибо, что я смягчил наше приземление магией и накинул полог звуконепроницаемости, а то бы вместе с колоколом гудели и наши головы.
   Я убрала руки от его уха и осторожно протянула ее вбок, но тут же отдернула. Стенки колокола сильно вибрировали, будто о них ударялось что-то тяжелое.
   - А нас не расплющит?- испуганно пробормотала я, невольно вздрогнув.
   - Это ты сейчас меня расплющишь, убери колено,- простонал демон.
   Я поспешно слезла с него и немного смутилась, догадываясь, куда именно упиралось мое колено.
   - Вот черт,- раздалось через пару секунд.- Нету.
   - Расплющила?!- в ужасе ахнула я.- Совсем?
   Я сунулась на его голос и больно стукнулась обо что-то лбом.
   - Уй!- я потерла многострадальную голову.- Это что было?
   - Это был мой лоб,- проворчал Даймон, а потом опять вздохнул:- Нету.
   - Чего именно?- пробормотала я, отгоняя шаловливые мысли.
   - Да магии,- раздраженно отозвался тот.- Магический резерв почти на нуле, осталось ровно на столько, чтобы подпитывать свои ментальные чары. Мне не очень хочется, чтобы кто-то забрался ко мне в мысли.
   - Да я бы ни за что!- оскорбилась я.
   - Да я не про тебя,- рассеяно сказал демон откуда-то слева.
   Я ткнула туда рукой и попала во что-то мягкое, задумчиво пощупала и пришла к выводу, что это шея. Я резко схватила его за ворот рубашки и развернула к себе, а потом угрожающе сказала:
   - Я не выйду за тебя замуж!
   - А я тебе предлагал?- невероятно удивился Даймон, обдав своим дыханием мой лоб.
   Я вскинула голову, пытаясь понять, где его глаза и сказала:
   - Мне прекрасно известно, что я - седьмая Избранница и должна буду...
   - Вот именно,- перебил меня демон, отцепляя мои руки от рубашки.- Будешь, а пока...
   - Ты сволочь,- просветила я его.- Ты водил меня за нос все это время. Как ты мог?
   - Вот только не надо такого надрыва в голосе,- пробормотал он, напряженно пыхтя (как будто бы я вот так просто отпущу его воротник!!).- Да отпусти ты! А то...
   - А то что?- хмыкнула я.- Сам же сказал, магией пользоваться не можешь, а то твой ментальный щит рухнет. А поднимать руку на беззащитную, слабую девушку...- сказала я, азартно играя с ним в "перетягивание рубашки".
   - Лучше отдай,- тихо сказал Даймон прямо на ухо.
   - Рубашку жалко,- обиделась я, ощущая непонятную неловкость.
   - Да нет... можешь забирать себе, но убери, пожалуйста, руки,- как-то хрипло сказал он.
   Я передернула плечами и убрала ладонь с его щеки, в которую упиралась, пока вторая с остервенением тянула на себя воротник.
   - А как мы отсюда выберемся?- внезапно спросила я, а потом воскликнула:- Мы задохнемся! Я читала, что в замкнутом помещении воздуха хватает на пару минут! Мы умрем!
   Я запаниковала, темнота начала сгущаться и давить. Боже, а ведь действительно задохнемся! Мне стало даже трудней дышать!
   - Да успокойся, мы тут с тобой больше пяти минут. Неужели ты думаешь, что я позволил бы нам задохнуться?
   - Кто тебя знает,- тихо пробормотала я, облегченно переведя дух.- А все-таки как мы отсюда выберемся, а?
   - А ты на что?- спросил Даймон.- Для красоты, что ли?
   - А что, нет?- угрожающе спросила я, пытаясь определить с какой стороны идет голос, а потом хлопнула себя по лбу и дернула рукой.
   Ярко замерцал желтый сгусток. Я заморгала, а вот демон ойкнул и начал тереть глаза.
   - Предупреждать надо,- раздраженно сказал он, убирая руки от глаз, они были чуть красноватыми.- Я бы ночное зрение убрал.
   - Ой-ёй-ёй,- передразнила его я, с беспокойством на него поглядывая и коря себя за недогадливость. Раз демон, значит должен видеть в темноте!
   - Слушай, а почему я в темноте ничего не видела? Я же вампир!
   - Ты полувампир, и в абсолютной темноте ничего не видишь,- сказал демон.- Так... ладно, будем делать портал,- вздохнул демон.- Слушай меня внимательно, мне не хочется, чтобы нас располовинило.
   Десять минут я запоминала длиннющее заклинание на непонятном языке. Еще десять минут Даймон красочно описывал, что с нами произойдет, если я скажу неправильно хотя бы одну букву. Мне стало плохо.
   - Ну, давай!- благословил меня демон и на всякий случай отполз подальше.- Как жаль, что я не могу применить к тебе заклинание памяти,- пробубнил он.- А сама на себя наложить его не сможешь... хотя нет, сможешь, но только начисто лишишься памяти вообще.
   Я судорожно вздохнула и, стараясь правильно ставить ударения, проговорила заклинание, одновременно пытаясь удержать в голове картинку улицы рядом с церковью. Передо мной начал растекаться синий дымок, через пару секунд он превратился в сияющий, абсолютно круглый блин, внутри которого медленно закручивались спирали.
   - А чего это он круглый?- удивленно спросил Даймон.
   - А я откуда знаю!- огрызнулась я.- Твое заклинание. Значит ты первый.
   Демон передернул плечами и сунулся в портал. Не успела я моргнуть глазом, как он исчез. Я с опаской двинулась следом.
  

8

  
   - Снимите-е!!- визжала я, болтаясь на ветке.
   Руки начали разжиматься, и я заорала еще громче.
   - Ну что ты орешь?- раздался укоризненный голос рядом.- До земли буквально десять сантиметров.
   Я заткнулась и скосила глаза вниз, действительно.
   - Ну и где мы?- поинтересовался Даймон, оглядываясь.
   Было утро, ранее утро. Вокруг разливался синий сумрак.
   - В саду,- тоже осмотрелась я.- А! Вон там и церковь!- сказала я, тыкая пальцем через забор.- Что?!- я изумленно уставилась на нее.- Но как?!
   - Та-ак...- нехорошо протянул демон и уставился на меня.- Ты создала портал во времени,- обвиняюще произнес он.
   - В смысле?- выпучила глаза я.
   - А-а-а!!!- завизжала кто-то.- Помогите-е-е!! Отпусти! Гад, не трогай меня! Это противозаконно! Я несовершеннолетняя! А-а!!
   Я резко обернулась и уставилась на две фигуры, подходящие к церкви. Одна фигура отчаянно вырывалась и колотила вторую. Но неожиданно она размякла и ее подхватили.
   - Убью, мразь,- прорычал Даймон и попытался перемахнуть через забор, но я вовремя вцепилась в его ногу (которую он хотел закинуть через ограду), и дернула на себя.
   Демон, не ожидавший от меня такой подлянки, ткнулся носом в доски и грохнулся в снег.
   - Упс, я случайно,- я поспешно выпустила из рук ботинок, соскользнувший с его ноги.
   Он со стоном перевернулся и скорбно спросил:
   - Ты меня убить хочешь, да?
   - Да нет,- я задумчиво посмотрела на его расцарапанную щеку.- Просто я в Гарри Поттере читала, что нельзя вмешиваться в ход времени.
   - Гарри Поттер,- простонал демон, прикрыл рукой лицо и уткнулся в снег.
   - Что с тобой?- всполошилась я и кинулась к нему, увидев, как трясутся его плечи.
   - Ой, не могу,- хохотал демон.- Гарри Поттер!!
   - Тьфу ты!- сказала я сердито.- Я думала что-то серьезное, а он...
   Даймон наконец-то успокоился и встал.
   - Я тоже читал твоего Гарри Поттера,- сказал он.
   - Да ну!- удивилась я.- И где ты его взял?
   - В Ином... то есть, в твоем мире,- пожал плечами тот.- Я не раз там бывал. Надо же было практиковать заклинание портала,- посмотрел на меня он.
   - А где именно ты был?- требовательно спросила я.- У нас в Беларуси? Или в России?
   - В "Макдоналдсе",- признался демон.
   Я расхохоталась.
   - Ну и как?- с нескрываемым интересом спросила я.- Понравилось?
   - Ну-у... В принципе да,- протянул он, касаясь своей щеки.
   - Ой, подожди, у меня был где-то платок,- я принялась копаться в карманах.
   Я извлекла чистый белый платочек, в котором что-то позвякивало.
   - О! Девяносто девять медяков,- обрадовалась я.- Сколько времени прошло...
   Я аккуратно высыпала их обратно и повернулась к Даймон.
   - А ну-ка, наклонись,- потребовала я и приложила платочек к его щеке.
   Через минуту оказалось, что он примерз. Я что-то испуганно пробормотала и принялась его дергать. Демон морщился и мужественно терпел.
   - Тебе не больно?- не выдержала я, медленно, как скотч, отрывая платок.
   - Не забудь напомнить мне, внести то, что ты сейчас делаешь в список самых изощренных пыток,- напряженно ответил он, потом посмотрел мне в глаза и выдохнул.- Дай сюда.
   Он убрал мою руку и резко сдернул платок со своей щеки. Она мигом закровоточила, и я немедленно вырвала у него из рук платок, но Даймон шарахнулся от меня, как от чумы.
   - Я сам,- выдавил он, взял горсть снега и приложил к щеке.- Видишь?
   Я пожала плечами и обиженно надулась. А потом всполошилась:
   - Гляди!
   Демон повернулся. Маленькая церквушка ходила ходуном. Вот она начала наклоняться... послышался грохот.
   - Это колонна рухнула,- менторским тоном сказала я.- О! А вон и Марк!
   Широкие двери распахнулись и показался метаморф.
   - Что за Марк?- недружелюбно спросил Даймон.
   - Он какой-то принц, фамилию забыла,- сказала я.- Но он метаморф.
   - А, принц Акравтийский,- пробормотал он.- Знаем-знаем, любитель убегать из Королевства.
   Марк и амазонка выбежали из церкви и принялись озираться.
   - Где Настя?- рявкнул метаморф.
   - За мной бежала,- растерянно оглянулась назад амазонка.
   Церковь начала рушиться куполом внутрь.
   - Нас же всех убьет!- подпрыгнула я, а демон поспешно зажал мне рот и пригнулся.
   - Сама же сказала, нельзя чтобы нас кто-то видел,- отозвался он на мое протестующее мычание.
   Я укусила его за руку и выглянула из-за забора. Марк стоял, растопырив руки, и что-то напряженно бормотал. Церковь на пару мгновений перестала рушиться. Я перевела дух. Но тут в башенке, находящейся левее маленького купола с крестом, жалобно прогудел колокол. Отсюда я увидела, как побледнел метаморф, и вспомнила, он говорил, что метаморфы далеко не маги и используют заклинания только в крайних случаях - когда надо скрыть следы, уйти от погони... Марк сказал, что каждое заклинание отнимает у них жизненную энергию, так как магической у них нет. Я с ужасом увидела, как метаморф рухнул на колени. Амазонка кинулась к нему и пробормотала:
   - Ваша Светлость, ну зачем? Она не стоит того...
   Церковь затрещала, колокол сорвался вниз...
   - Не смей!- рявкнул над ухом Даймон и увлек меня вниз.- Если ты сейчас что-то изменишь нам конец.
   - Почему?- я на секунду прекратила вырваться из его объятий.
   - Если колокол не упадет, мы не окажемся в своеобразной ловушке, следовательно, не соорудим портал, и, следовательно, нас тут не окажется.
   - Но мы тут,- возразила я.
   - Исчезнем на молекулярном уровне, а потом доказывай им, что мы не совсем умерли, а просто нарушили хронологию уже свершенных событий,- пробурчал демон.
   - Кому, им?- заинтересовалась я.
   - Не важно,- сказал он.
   - А...- я хотела возразить, но тут поняла, что мы чуть ли не обнимаемся.- Нахал!- ткнула я его в бок.
   Демон нехотя отпустил меня и поднялся, а я моментально пожалела. Честно говоря, никогда не задумывалась над тем, что когда он рядом мне становится спокойно и... тепло на душе. "Неужели влюбилась?"- подумала я, а потом сама себе и ответила:- "Да в него кто угодно влюбиться, есть в нем что-то такое..."
   Я подняла глаза и наткнулась на его взгляд. Поспешно отвернулась и быстро проверила свои ментальные чары. Вроде все в порядке, но тогда почему у меня такое ощущение, что Даймон прочел мои мысли? Я опять посмотрела на него. Теперь уже он отвел взгляд. "Прочел!"- ахнула я. Я почувствовала неловкость и смущение, а потом помотала головой. Нет, он не мог залезть в мои мысли. Сам же сказал, что магии у него очень мало. Скорее всего виновато мое лицо, мне говорили, что у меня очень богатая мимика.
   - Ты почему не умер?!- послышался чей-то визгливый возглас.
   Я быстро встала и кинула взгляд на церковь. Из-под ее руин выползал вампир, неподалеку стояла амазонка, натягивая тетиву на луке, рядом лежал принц без сознания, аккуратно укрытый плащом. Из домов вышли некоторые жителей и теперь изумленно рассматривали бывшую церковь.
   - Знаешь, меня сложно убить,- прохрипел вампир.
   - Чесноком его!- кровожадно крикнула я.- Серебряным! С осиновой ложки!
   Амазонка резко развернулась в мою сторону и спустила стрелу, а потом громко ойкнула.
   - Прикончу!- прорычал Даймон, перехватив стрелу прямо у моего носа.
   Я судорожно вздохнула и схватилась за сердце, забыв, что оно слева. И с ужасом уставилась на острый наконечник стрелы. Стало трудно дышать, перед глазами все поплыло, колени подогнулись и я пошатнулась.
   - Тихо-тихо,- демон осторожно меня подхватил и вернул в вертикальное положение
   - Ты как?!- подбежала бледная амазонка.- Прости меня, я... это нервы... этот вампир...
   - Я думал, амазонки считаются лучшими воинами, потому что они умеют держать себя в руках и умеют отделять эмоции от своего дела,- холодно сказал Даймон.- А ваше дело, любезная, на сколько мне известно, это охранять наследника престола Королевства Метаморфов. Только что вы покусились на жизнь Повелительницы Империи Тьмы. Наказание - смерть.
   Амазонка все бледнела и бледнела, у нее подогнулись колени, и она ухватилась на забор.
   - Я... не знала, что она Повелительница. Она так молода,- еле слышно выдохнула она.- И я абсолютно случайно... она друг Его Светлости... я бы ни за что...
   Я открыла глаза и уставилась на руку Даймона, сжимавшего свой меч, который появился буквально из неоткуда.
   - Ваще сдурел?!- я схватилась прямо за лезвие, не позволяя ему протянуть меч в сторону Эйлис.- Ну подумаешь стрелу в меня пустила, я сама виновата, не надо было орать. Поделом мне. Но убивать! Это слишком.
   Я развернулась, чтобы видеть его лицо. Его глаза так холодно и яростно смотрели на амазонку, что я невольно попятилась.
   - Ой!- я ухватилась за свою руку, которую порезала.- Смотри, что ты наделал!- обвиняюще ткнула я кровавой ладонью в лицо демона.
   Он напряженно осмотрел пустяковую рану, а потом саркастически усмехнулся.
   - Нечего хвататься за оружие,- Даймон взмахнул рукой с мечом и тот испарился.- Раз ты простила ее, то, что ж...
   Он убрал руку, которая держала меня все это время и перемахнул через забор. Амазонка шарахнулась от него, но тот двинулся к вампиру, которого уже окружила парочка жителей поселка. У меня что-то больно заныло внутри. Я перевела взгляд на Эйлис, со страхом на меня смотрящую.
   - Где тут калитка?- спросила я.- Лично я не смогу залезть на этот забор, а если смогу, то от удивления грохнусь вниз.
   Амазонка облегченно перевела дух и слабо улыбнулась.
  

* * *

  
   - А где Себастьян?- спросила я у Даймона.
   Он повернулся ко мне, смерил тяжелым взглядом и лаконично ответил:
   - Не знаю, где-то там валяется.
   И махнул рукой в сторону руин. Жители поселка даже не возмущались, а просто вернулись в свои домики, когда поняли, что перед ними сын самого Повелителя Тьмы.
   - Ну почему ты такой?- я хотела взять его за руку, но передумала.
   - Какой такой?- поднял бровь демон.
   Вампир деликатно отполз в сторону, уткнулся в сапоги амазонки, поднял голову и дурацки ухмыльнулся. Я перевела взгляд на Даймона и несколько смущенно начала:
   - Ну... не такой. Ты же... это... меня спас от стрелы и... волновался за меня. Спасибо,- я не выдержала его равнодушного взгляда и опустила глаза.
   - Я волновался только за себя,- несколько резко сказал демон.- На тебе мой амулет, значит я бы ужасно мучился. Ничего личного, прости,- он отошел к руинам церкви.
   Меня будто чем-то по голове ударили. Я перестала слышать, видеть, чувствовать.
   - Зря ты прямо сейчас ему это сказала,- услышала я голос Эйлис.- Он сейчас сам взвинчен, весь на нервах и невероятно уставший. Ты не принимай все слишком близко к сердцу.
   - Лучше иди посмотри как там Марк,- раздраженно отозвалась я.
   - Да я в порядке, вроде,- неуверенно сказал голос сзади.
   - Ваша Светлость!- воскликнула амазонка.- Как вы? Стоять можете? Давайте помогу.
   - Ой, уйди,- поморщился метаморф.- Не трогай меня. Хотя нет, трогай. Шея болит.
   - Я вам сейчас массаж сделаю!- взволнованно сказала та и присела рядом.
   Марк подмигнул мне и широко улыбнулся, но тут же жалобно застонал и потребовал массажа всей спины.
   - А я?- возмущенно спросил вампир, вставая.
   - А что ты?- презрительно спросила Эйлис, старательно разминая мышцы принца.
   - Ты меня убить хотел!- воскликнула я, наблюдая за реакцией Даймона, но тому хоть бы хны, так и стоит, задумчиво глядя на остатки церкви.
   - Ничего я не хотел, мне сказали только найти тебя и привести в одно место. Нашел, отправил заказчику весточку, а вот ты слиняла,- обвиняюще поглядел на меня наемник.- Я гнался за тобой х... хрен знает сколько времени! А потом бац! И ты украла лошадь заказчика, нам об это два охранника гостиницы рассказали. Ну мы и бросились в погоню. Кстати, что за Йорик?- нахмурился вампир.- И почему никто не сказал, что тот волчара метаморф?
   - Ах, простите, пожалуйста,- язвительно отозвалась амазонка.- Совсем забыли.
   - Он здесь,- внезапно сказал Даймон.- Тихо. Он под пологом невидимости и Зеркальных чар. Себастьян, они у тебя никогда хорошо не получались. Это наполовину магия воды,- усмехнулся демон.
   Рядом со мной хрустнул камушек, и я со всей дури кинула туда пульсар. Да, признаюсь, тоже нервы сдали. Теперь понимаю Эйлис.
   - Черт!- я еле успела увернуться от своего же пульсара, отразившегося от Зеркальных чар.
   Видимо они действительно были слабые, потому что тут же рассыпались. Даймон мгновенно выпустил из рук алые лучи, которые заключили невидимую фигуру в круг. В него тут же полетела парочка заклинаний и он с трудом увернулся. Я про себя ахнула и быстро сотворила защитный барьер. Себастьян снял с себя невидимость и с ненавистью на меня поглядел.
   - Вы его это, не сильно убейте только,- внезапно заволновался вампир.- Он мне обещал тысячу золотых, если я буду сражаться в церкви вместе с ним.
   - Ваша Светлость, можно я ему по шее надаю?- мрачно спросила амазонка.
   - Лучше ему надавай,- ткнула я пальцем в желтоглазого демона.
   Даймон медленно подошел к Себастьяну и тихо спросил:
   - С Исавией снюхался, щенок? Где она?
   - Так я тебе и сказал!- рассмеялся тот.- Вот прям так и выложил все!
   Я удрученно покачала головой. А на балу был таким милым...
   - Тогда отправляйся в ад,- зловеще сказал Даймон и вскинул руки:-

Adelfo amou, arte nan syn adelfo,
Mas predose, pre cuedose to aleron ama mas.
Aporrofsei, ton pre aei stinontre calasi,
Asxi chrania, gia tinotres daimonas tha vasanistaria.

   Его голос раздавался по улице тихим шепотом. Я содрогнулась, эта магия мне определенно не нравилась. Внезапно улица, вымощенная камнем, треснула. Я еле успела отскочить, так как трещина принялась расширяться. Лед и снег начали с шипением испаряться, из-под земли вырывался красный свет и невероятный жар.
   Себастьян закричал, попытался что-то наколдовать, но он находился как раз на месте трещины.
   - А гномы-то подлянку устроили! Теперь Исавии плевать на магическую защиту Ривелла!- крикнул на последок он и трещина с громким гулом закрылась.
   Даймон покачнулся, и я бросилась к нему.
   - Ментальная защита... мне... ты,- пробормотал он и без сил опустился на землю.
   Как бы ни был велик соблазн прочесть его мысли... стоп, я ведь не умею! Вот облом! Я досадливо подергала демона за руку, пытаясь поднять, а потом вздохнула и навела на него все чары и всевозможные заклинания, которые знала, от чтения мыслей.
   - Я справа, ты слева,- приказал Марк вампиру, и они подхватили демона под руки.
   Уже подходя к дому, где мы ночевали, Эйлис подозрительно спросила у наемника:
   - А почему ты нам помогаешь?
   - Должен же кто-то выплатить мне тысячу золотых,- пожал плечами тот.
  

8

  
   - У Лукоморья дуб срубили,
Златую цепь в музей снесли.
Кота в зверятник запустили,
Русалку в бочку посадили,
И написали "Огурцы"...
Там на неведомых дорожках,
Уже давно растет картошка,
Скелеты бродят в босоножках.
И Мерседес на курьих ножках,
Стоит без окон, без дверей.
   Там тридцать три богатыря,
В помойке ищут 3 рубля,
А их любимый Черномор,
Вчера у них полтинник спер,- бодро декламировала я Даймону.
   Он лежал на кровати и не подавал признаков жизни. Нет, он дышал, но почему-то делал вид, что без сознания. Почему я была в это уверена? Не знаю, интуиция. Я набрала побольше воздуха в легкие и пропела:
   - В лесу родилась ёлочка, 
В лесу она росла. 
Она для маскировочки, 
Посажена была.
   А ёлочка - не ёлочка, 
Ракетный полигон. 
И каждая иголочка, 
По сорок мегатонн.
   - Может хватит?- мучительно морщась, спросила амазонка, она лежала на соседней кровати.
   - Не, мне нравится,- сказал Марк в ипостаси волка. Он развалился на ковре и тихо подхихикивал.
   - Насть, ну с чего ты решила, что он притворяется?- поинтересовался вампир, стоя перед зеркалом и придирчиво изучая свою отражение. Все раны и царапины на нем быстро заживали, однако особо глубокие надо было контролировать, чтобы уродливого шрама не осталось.
   - Сейчас,- я откашлялась, и прочувственно завела:-
   17 30 48,
140 10 01.
126 138,
140 3 501...
   - Кто-нибудь, уймите ее,- простонал демон с кровати.
   - Ожил!- радостно воскликнула я.
   - Эй, я еще хочу,- поднял голову волк.- Что-нибудь про принцев знаешь?
   - М-м-м... вроде нет, но зато...
   - Нет!- воскликнули сразу три голоса, а я обиженно надулась:
   - Потом жалеть будете, я, можно так сказать, боевой дух в вас поддерживаю.
   - Точнее помогаешь испустить последний,- пробормотал Даймон.
   - А ты вообще молчи! Почему притворялся, что без сознания? А? Отвечай!- потребовала я.
   - Так мне молчать, или отвечать?- поинтересовался тот.- И я не притворялся, что без сознания, а просто спал.
   - Просто спал?- переспросила я.
   Черт, а мне даже в голову не приходило, что он спит. Ну... хотя бы я догадалась, что он в сознании. Боже, какой конфуз. Хотя нет, сам виноват!
   - Э-э... я, пожалуй, пойду. Переговорю с хозяйкой дома, то се,- я бочком двинулась к двери.- Нас же... пятеро. Надо пообедать... В общем, пока.
   И я выскочила за дверь.
  

* * *

  
   - Совсем творческих людей не ценят,- бурчала я, помогая хозяйке дома - добродушной полной женщине - накрывать на стол.- Кошмар, как жить-то дальше?
   Через пять минут к столу подтянулись все, включая мужа хозяйки и их маленького сына.
   - А где Даймон?- поинтересовалась я.
   - Господин Ракитский решил отдохнуть,- многозначительно посмотрел на меня вампир, а я фыркнула:
   - Я ему сейчас что-нибудь вкусненького принесу.
   Хозяйка всполошилась.
   - Самому сыну Повелителя... сейчас-сейчас...
   Я недоуменно наблюдала, как женщина накрыла большой поднос белой вышитой салфеткой, поставила на него блюдо с жаренной картошкой...
   - Я думаю не стоит,- сказал Марк, уминая котлеты.- Лучше что-нибудь легкое.
   В мгновение ока на подносе показалась дымящаяся чашка чая, парочка бутербродов с домашним сыром и конфетница с печеньем. Я облизнулась и взяла поднос.
   - Давайте я помогу,- засуетилась женщина и отвесила подзатыльник сыну.- Помоги девушке.
   - Нет-нет, не надо,- я ревностно прижала к себе поднос с печеньем.- Я сама.
   - Ну ладно,- хозяйка уселась за стол.
   Я стояла перед дверью в комнату и мучительно соображала, как же мне войти. Руки были заняты подносом, а дверь закрыта.
   - Я идиотка,- сокрушенно сказала я и прошептала заклинание левитации.- А вот и я!- бодро воскликнула я и вошла внутрь, за мной проплыл поднос.
   Даймон открыл один глаз, лениво осмотрел меня и закрыл его.
   - Меня нет,- сказал он.
   - Да пожалуйста,- чуть досадливо бросила я и уселась на соседнюю кровать.
   Поднос мягко опустился рядом. Я в одну руку взяла чашку с ароматным чаем, в другую - большой бутерброд.
   - Мнямочка,- невнятно сказала я.- Умф, вкушно. А вот еси бы плавлины был...
   - Что?- переспросил демон.
   - Я говорю,- я проглотила еду.- Было бы вкуснее, если бы сыр был плавленый. О! А это идея.
   Я положила на ладонь бутерброд и медленно провела над ним второй рукой.
   - Офигеть! И даже микроволновка не нужна! Мне определенно у вас нравится,- заявила я и вонзила зубы в умопомрачительно пахнущий батон.
   - Дай мне,- не выдержал такого издевательства Даймон.
   - А-а! Не дам! Мое,- я показала ему язык.
   - Жадина,- обозвал меня он и показательно отвернулся к стенке.
   - Ну ладно, на,- я нехотя левитировала ему самый большой и вкусный бутерброд.
   Он сел. Пару минут мы молча жевали.
   - Чай мой,- сказала я, перехватив его взгляд, и поддразнила:- Он с мятой, вкуснющий...
   - Мой,- лаконично сказал демон.- Ты же мне принесла завтрак, следовательно, чай мой.
   - Ты убиваешь меня своей логикой,- пробормотала я.- Но печенье мое!
   Даймон открыл рот, чтобы что-то сказать, но тут дверь распахнулась.
   - А вот и я!- радостно воскликнул Марк.
   - Вот теперь я тебя узнал,- кивнул демон.
   - Не сомневаюсь, в пыли и грязи я себя сам едва узнал,- отозвался метаморф и взял пару печенюшек.
   Следующим зашел вампир, присел на стул и деловито начал:
   - Господин Ракитский, ваш... э-э... сводный... э-э...
   - Короче, ты ему должен тысячу золотых,- заявила я.
   - Да?- с сарказмом поинтересовался он.
   - Да,- кивнула я.- Себастьян обещал ему деньги от имени вашего рода. Следовательно... тьфу, это твое слово "следовательно" уже прилипло ко мне! Прямо как на геометрии! Треугольник ABC равен треугольнику CDE по гипотенузе и еще чего-то там, следовательно, соответствующие стороны равны.
   - Вижу, геометрию ты не любишь,- хмыкнул Марк.
   - Люблю, это она меня не любит,- сказала я, наблюдая, как вампир берет печенье.- А я даже в ее честь стишок придумала, хотите..?
   - Нет!- воскликнули все, кроме принца.
   - Вот он - настоящий друг,- ткнула в него пальцем я.
   - Фшто?- прошмакал он с набитым печеньем ртом.
   Я только вздохнула, проводив взглядом последнюю печенюшку, скрывшуюся в его рту.
   - Пайдом,- сказал Марк.
   - Что?- не поняла я.
   Метаморф старательно прожевал и вновь сказал:
   - Пойдем, там хозяйке от тебя что-то надо.
   - Ладно, я сейчас,- я посмотрела на Даймона, лежавшего с закрытыми глазами.
   - Нам не туда,- дернул меня за руку в коридоре принц.
   - Ты же сказал, что я нужна хозяйке дома!- воскликнула я, когда он затолкал меня в какую-то маленькую комнатку.
   - Мне нужен был безобидный предлог,- пожал плечами метаморф и чутко к чему-то прислушался, потом пару раз дернул носом и удовлетворенно кивнул.- Я должен тебе кое-что сказать.
   - Говори,- нахмурилась я.
   - Может ты и не заметила, но твой демон магически истощен...
   - Он не мой!
   - Как скажешь, только не перебивай,- махнул рукой Марк.- Он магически истощен. Но почему-то не пытается восстановить силы. Мне кажется, то... заклинание, которым он отправил Себастьяна куда подальше, негативно на нем отразилось.
   - А если поконкретней?- поинтересовалась я.
   - Короче надо ему помочь. Как-то подтолкнуть к восстановлению сил.
   - И как это сделать?
   - Опытные маги легко могут черпать энергию из своих стихий, и...
   - Ага! Значит, окунаем его в воду, потом сушим ветром, поджигаем и закапываем! А раз он владеет стихией Смерти, то закапываем на кладбище!- азартно воскликнула я.- Гениально!
   - Да не перебивай ты!- возмущенно поглядел нам меня метаморф.- Я вообще не про это! Надо найти какую-нибудь знахарку, чтобы она помогла ему преодолеть этот маленький барьерчик, а потом он сам подпитается из стихий!
   - Зачем знахарка?- ревниво спросила я, перед моим взглядом мигом нарисовалась молоденькая девушка в коротеньком халатике медсестры.- Сами не справимся?
   - Если хочешь его прикончить, то пожалуйста,- фыркнул Марк.
   Я немного подумала, вздохнула и согласилась:
   - Ладно.
  

* * *

  
   Я с опаской косилась на так называемую знахарку.
   - А... ты уверен, что это бабулька нормальная?- шепотом спросила я у Марка.
   - Абсолютно,- закивал тот.- Я Эльку с вампирюгой из комнаты удалил, теперь там только твой демон.
   - Он не мой,- привычно огрызнулась я и решительно заявила старушке:- Я пойду с вами!
   - Отлично!- радостно потерла руки та.
   Я еще раз обозрела ее разноцветную прическу, зеленый лак на ногтях и такие же губы.
   - Осталось только уговорить Даймона,- бодро сказал Марк.
   - Что?- прошипела я.- Ты же сказал, что он согласился!
   - Ну... не совсем. Я сказал, что ты сказала, будто тебе сказали...
   - В общем хорошенько съездил ему по ушам и навешал лапши, переведя все стрелки на меня,- заключила я.- Ладно, пойдемте... э-э... как вас там?
   - Конолида я,- затрясла разноцветной головой бабуська.
   - Понятно,- я бросила взгляд на Марка, но тот только передернул плечами.
   - Эт-то кто?- выпучил глаза Даймон, когда мы зашли в комнату.
   - Не знаю,- честно ответила я.- Но она тебя вылечит.
   - От чего?- хмыкнул он.
   - Встать можешь?- подняла брови я.
   - Не совсем, но...
   - Вот и молчи. Прошу вас... э-э... Конолида. Приступайте.
   Бабуська уселась на любимый стульчик вампира и деловито разложила на столе какие-то травки.
   - Обана! Умереть не встать!- раздалось у меня над ухом.
   Я вздрогнула и уставилась на маленького воробья.
   - У-у, это я удачно пригласил бабку,- довольно посмотрел на меня воробей.
   - Что такое?- спросила я того.
   - Сейчас поймешь,- удобно разместился на мое плече Марк.
   По комнате пополз сладковатый запах.
   - Эй-эй, я не хочу,- забеспокоился Даймон.
   - А кто тебя спрашивать-то будет?- вновь тряхнула волосами старушка и уселась рядом с ним, держа в руках по несколько подпаленных...
   - Конопля!- ахнула я.
   Демон впился в меня суровым взглядом:
   - Откуда знаешь?
   Внезапно я захихикала.
   - По телику видела. Там какого-то дядьку посадили за выращивание и...
   Я расхохоталась.
   - Ой, не могу. Како-ой дура-ак был!
   Даймон мужественно держался и старался не дышать. Старушка хмыкнула и начала рыться у себя в сумке. Что она там откопала, я не увидела. Зато получила ощутимый тычок в бок от Марка, который стоял рядом уже в человеческой ипостаси.
   - Это не для детей,- нравоучительно сказал он и вытолкнул меня за дверь.
   - Что-оу?- возмутилась я, потом хихикнула и забарабанила по створкам.- Тук-тук-тук!
   - Кто там?- послышалась оттуда.
   - Почталь... тьфу!.. я!
   - "Я" бывают разные,- протянули за дверью.
   Я пожала плечами и направилась во двор. Споткнулась на ступеньках и грохнулась в снег.
   - Хорошо-о...- сказала я, перевернулась на спину и посмотрела на небо.- Ляпота-а!
   - Что с тобой?- испуганно спросила амазонка, склонившись надо мной.- Тебе плохо?
   - Ей хорошо,- хмыкнул вампир.
   Он сидел на лавочке и полировал метательные ножи. Рядом лежал колчан со стрелами, которые, видимо, до этого приводила в порядок Эйлис.
   - Неужели не чувствуешь?- удивился тот.- Я думал, амазонки отлично различают запахи.
   - Это да,- согласилась она, а потом смущенно сказала:- У меня нос заложен. Простыла.
   - Немудрено,- хохотнул наемник и оглядел ее с головы до ног.- В таком наряде...
   - Знахарка!- воскликнула я из сугроба.- Эля, иди к знахарке. Она тебя мигом... того,- я хихикнула.- В смысле на ноги поставит.
   - По-моему это тебя надо на ноги ставить,- заметил вампир.
   - Смотри какое облако,- подняла я руку вверх.- На зайчика похоже.
   - Хм...- пожевала губами амазонка, потом попыталась вдохнуть носом воздух.- Ладно, пойду к твоей знахарке.
   - А я проконтролирую,- вскочил вампир, когда она скрылась в доме.
   Через пару минут мне стало мокро, холодно и плохо.
   - И что это было?- недоуменно поглядела я на свой нос.
   И, кряхтя, поднялась и двинулась в дом. Зашла на кухню и попросила у хозяйки чая.
   - Сейчас-сейчас,- засуетилась та.- Вы снимите плащ-то, а то он мокрый, простудитесь. И положите за печь, быстрее высохнет.
   Я молча хлебала обжигающий напиток и мысленно проклинала Марка и его знахарку. Сумасшедшая бабка. Хотя... если она поставит Даймона на ноги, то лично попрошу прощения.
   Грянуло нестройное пение.
   - Чегой-то они?- отвлеклась от помешивания супа женщина.
   - Целительствуют,- пожала плечами я и поморщилась, голова была тяжелая, как... как не знаю что! Но то, что она была, уже обнадеживало.- А где ваш муж?
   - На работу пошел,- отозвалась она.- Он у меня торговец,- с гордостью добавила хозяйка.
   - Теть, а теть,- подергал меня кто-то за рукав.- А вы правда ведьма?
   Я повернула голову и уставилась на мальчика лет семи.
   - Ой, вы простите,- поспешно сказала женщина.- Он... маленький, не понимает и...
   - Ничего,- улыбнулась я мальчику.- Я не ведьма, а колдунья. А что?
   - А покажешь фокус?- глаза мальчишки зажглись огоньком.- Покажешь?
   Я задумалась. Какое безопасное заклинание можно показать? Я шевельнула пальцами и прошептала нужные слова. Потом с улыбкой наблюдала с каким восторгом ребенок бегает за магическими светлячками.
   - А еще, еще можешь?- хлопал в ладоши мальчик.- А синих светлячков можешь?
   - Могу,- кивнула я и прошептала тоже самое заклинание, но только настроила на магию воды.
   - Здорово! А что-нибудь фиолетовое?
   Я подумала и пару раз крутанула пальцем. По воздуху закружились фиолетовые лучики-ленточки - заклинания-поисковики. Под чутким командованием моего маленького друга, я строила заклинания в шеренги, круги, квадраты... В общем развлекались мы как могли.
   - А что-нибудь красное?- заканючил мальчишка.- Яркое-яркое!
   - Погоди...
   Я принялась мучительно вспоминать, как убрать заклинания-поисковики обратно. Ничего на ум не приходило, поэтому я просто махнула рукой, и пара десятков фиолетовых лучиков-ленточек выскользнуло в окно. Ну подумаешь, узнаю кто идет по улице и что делают соседи. Не смертельно.
   - Попробуйте,- хозяйка поставила передо мной глубокую тарелку с куриным бульоном.- Ну как?
   - Божественно,- прочавкала я, потом замерла.
   Заклинания посылали импульсы. Теперь я знала, что делается во всем поселке и на его границе. Поселок меня не интересовал, а вот то, что к воротам приближалась маленькая армия орков и парочка магов, заставило насторожиться. Моментально вспомнились слова Даймона, обращенные к Себастьяну: "С Исавией снюхался?" Если это так, и он проинформировал ее о том, что собирается женится и стать Повелителем, то...
   - Вот черт! Это она! Или ее помощники,- пробормотала я, вскакивая из-за стола.
   - А фокусы?- обиделся мальчик.
   - Потом,- бросила я, схватила плащ и, прежде чем хозяйка успела что-либо сказать, выбежала из кухни.
   Приложив плащ к лицу, я рывком распахнула дверь. Комнату заволакивал густой дым. Слышалось чье-то подхихикивание и бубнеш.
   - Ах вы...
   Я невероятно разозлилась. Вместо того, чтобы лечить, они... они... нанюхались! Я распахнула окно, швырнула на подоконник плащ и подняла высоко руки. По комнате пронесся сильный ветер, я бы даже сказала ураган.
   - Вставайте, наркоманы несчастные!- прошипела я, когда дым развеялся.- Эй-эй! Старуха, ручки-то шаловливые убрала! Мой демон! Тьфу! Маньячка... А ты, вампирюга, ну-ка поднялся! Но-но! Убрал клыки. Убрал, кому говорю! Нет, это не подушка. Это Эля. Марк! Ты что!! Это не Эля! Это вампир! Да, то что ты сейчас трогаешь далеко-о не грудь. Эй-эй, мальчики, прекратите драться! Даймон!- в отчаянье воскликнула я.- Эй! Не смей ее обнимать! Она страшная! И старая. А ты брысь, пока не испепелила. Что значит не можешь? Щас сможешь!!
  

9

  
   - У меня для вас две новости, хорошая и плохая,- злобно сказала я, смотря на фигуры сидящие на кровати.- Хорошая - Даймон может ходить и даже бегать, что я и проверила, гоняя его по комнате.
   - А плохая - он до сих пор не может колдовать?- с надеждой спросил принц, прижимая серебряник к синяку под правым глазом.
   - Нет, плохая новость еще хуже,- прошипела я.- Все быстро к конюшне. Я попросила подготовить наших коней и немного провизии. Мы уезжаем!
   - Зачем?- с трудом сфокусировал на мне взгляд вампир, прижимая золотой к правому глазу. Его рот периодически расплывался в глупой улыбке.
   - Исавия знает, что мы тут!- рявкнула я.- Противостоять ей мы не можем. А могли бы,- протянула я, внимательно глядя на демона. Тот только ухмылялся и лениво на меня глядел. Наглец!- На подходе маленькая армия из орков и парочки магов.
   - А мы их одной левой,- икнул наемник.
   - Не сомневаюсь,- я перевела взгляд на стыдливо прячущую глаза амазонку.- По коням!
   Все вздрогнули и поднялись. Они качались так синхронно и волнообразно, что я даже засмотрелась.
   - А может все-таки их того, а?- радостно предложил Марк.
   - Их того,- передразнила я.- А ты подумал, что мы только подвергнем ни в чем не повинных жителей опасности? Надо выехать из поселка так, чтобы нас увидели и бросились в погоню. А потом... как-нибудь справимся,- неуклюже закончила я, мне моментально вспомнилось, как сын хозяйки радостно бегал по кухне за светлячками.- Чего застыли? Вещи в руки и вперед! А вы, два обормота, не забудьте свое оружие во дворе.
   Я зашла на кухню и душевно поблагодарила хозяйку за радушный прием. Женщина категорично отказалась от денег.
   - Ваш второй демон мне уже заплатил,- махала она руками.- И для меня честь принимать в своем доме сына самого Повелителя. Вот, держите, я собрала вам тут в дорожку...
   Я рассеяно взяла внушительный пакет и задумчиво глянула за всякий хлам, сваленный в углу кухни. Раньше его не было.
   - Это муж приволок,- проследила за моим взглядом женщина.- Буквально только что, я его заодно попросила, чтобы он ваших коней вывел.
   - А что это?- я подошла ближе.
   - Ну ... хлам всякий, и...
   - Это же подсвечник из церкви,- удивленно ткнула я пальцем в груду.
   - Да,- не стала отрицать она и зачастила:- Муж набрал того, что уже никому не понадобится, потом приведет в порядок и...
   - И продаст,- закончила я.- Ладно, сколько хотите за это?
   - Ну... муж должен...- промямлила та, глядя на рваненькую, старенькую книжку, больше похожую на расплющенную серую мышь.
   - Вот вам золотой,- я расстегнула кошелек Даймона.- Надеюсь хватит.
   - Да-да,- быстро кивнула хозяйка.
   - До свидания!- попрощалась я и выбежала во двор. Увидев открывшуюся картину, я замерла.
   Взрослый, серьезный мужчина, да еще и наемник... сидел на лошади задом наперед и дергал бедное животное за хвост. Рядом валялся Марк и громко смеялся, амазонка запуталась тетиве лука... Один только Даймон культурно стоял в сторонке и что-то жарко говорил чистокровному жеребцу Себастьяна.
   - Дурдом,- пробормотала я и услышала возмущенные возгласы со стороны ворот.- Все в седла!!
   Не церемонясь, я подняла всех заклинанием левитации и усадила на лошадей. Подхватила сумки и сама забралась на коня. Дрожащей рукой заправила прядь волос за ухо и резко пришпорила коня.
   - За мной!- коротко крикнула я, направляясь к сплошной стене, слева от ворот.
   Чтобы не дай бог не вмазаться во вражеские войска, я направила через стену заклинания-поисковики. Все оказалось чисто. Отлично.
   - За мной, не отстаем и не боимся!- закричала я и забормотала заклинание.
   То, что проходить сквозь ворота на лошади ночью и через стену днем - две разные вещи, я поняла только сейчас. Во-первых, потому что лошадь видит препятствие, а во-вторых... нет, "во-первых" хватает за глаза.
   - Зажмите им глаза!- заорала я и сама малодушно зажмурилась.
   Когда открыла глаза, мы уже скакали по заснеженной поляне. Сердце бешено стучало, хотелось еще сильнее пришпорить конягу, но я сдержалась и резко развернулась, пропуская остальных на дорогу. Прямо передо мной оказались ворота, а перед ними стояло пару десятков вооруженных до зубов орков. Они изумленно на нас таращились. Первыми опомнились всадники, коих было целых пятеро! Они кинули вперед пару заклинаний. Магический щит, который я сотворила, вспыхнул синим и погас.
   - Да убери ты руки от ее глаз!- рявкнула я на Марка.- Она же ничего не видит. Быстрее скачи!
   Я замыкала нашу процессию и, как говорится, прикрывала тылы. За нами скакали пятеро всадников. В нас летели заклинания, боевые пульсары... Мой щит жалобно ныл, но держался.
   - Еще... еще... подальше от поселка,- бормотала я и скосила глаза вбок. Меня почти настигал орк! Ну ничего себе, они бегут быстрее коней!
   Я, держась одной рукой за седло, резко махнула второй. Деревья начали хватать орков и опутывать своими ветвями, те визжали и вырывались, хлестали кусты мечами. Однако всадники тоже накинули на себя магическую защиту. Я ругнулась сквозь зубы, помянула недобрым словом знахарку, Марка и Даймона заодно. Ну почему у него магия на нуле именно сейчас?!
   Я с силой сжала бока лошади коленями и отпустила руки. Отогнала страх и медленно ими взмахнула. С тихим шелестом снег начал засыпать за мной дорогу, поднялась метель.
   - А теперь, вперед!- скомандовала я и судорожно вцепилась в гриву коня.
   Сначала я нагнала Марка и с размаху хлопнула его лошадь по крупу. Потом мы вдвоем нагнали вампира с амазонкой, которые ехали рука об руку.
   - Быстрее!- крикнула я, оглядываясь.
   Сзади клубился снег и ничего не было видно. Мы выехали на главную дорогу и во весь опор поскакали в сторону столицы. Я скорее почувствовала, чем увидела, что в нас летит заклинание ловчей сети. И еле успела накрыть всех магическим пологом.
   - Ужас,- всхлипнула я.
   Сидеть на галопирующей лошади и одновременно колдовать то еще удовольствие. Я быстро выбилась из сил. Но одна только мысль о том, что от меня зависит жизнь четверых людей (хотя демона, метаморфа, вампира и амазонку ими сложно назвать), прибавляла мне энергии.
   - Да я их...- услышала я голос Марка, посмотрела вперед и успела увидеть, как он вспрыгнул с коня и приземлился на землю в облике оборотня.
   - Принц!- закричала амазонка и натянула поводья.
   - Эля!- воскликнул вампир, ехавший впереди, и тоже натянул поводья.
   Оборотень метнулся на преследователей, моя лошадь испуганно заржала, резко остановилась и встала на дыбы.
   - Настя!!- закричал демон.
   - Твою ж... черт!- простонала я.- Уй-ё!
   Я откатилась в бок, мимо пронесся конь. Держась за голову и за спину, я встала.
   - Марк! Назад, не надо!!- заорала я.
   От испуга заледенело все внутри, оборотень прыгнул и хотел вцепиться в шею коня одного из всадников. Но тот дернул рукой, и метаморфа отшвырнуло далеко в лес и хорошенько приложило о дерево.
   - Ваша Светлость!!- с надрывом закричала амазонка, спрыгнула с коня и натянула на тетиву сразу несколько стрел, ожидая, пока всадники приблизятся. Вампир спрыгнул рядом и обнажил меч, тоже самое сделал и Даймон.
   - Идиоты...- заплакала я от отчаянья.- Там пятеро магов! Уходим!
   Я хотела было уже левитацией перенести сюда Марка, но всадники бросили в нас боевыми пульсарами. Я удивленно глядела на красный, желтый, зеленый, синий и черный сгусток.
   - Огонь, Воздух, Земля, Вода и Смерть... Вот черт, там некромант!- воскликнула я.
   Я судорожно сотворила заслон из белой магии. Сгустки с шипением растворились в золотой паутине.
   Наверное, можно было написать отличную картину. А главное - эффектную. Пятеро высоких фигур стояли напротив магической стены. За ней стояла я с широко раскинутыми руками, подпитывая ту энергией. Рядом со мной стоял Даймон и поигрывал явно не простым мечом. Слева стояла амазонка с натянутым луком. А вампир пытался привести в чувство Марка, которого собственноручно ливетировал к себе.
   - Девчонка,- протянул маг воды.
   - Та самая,- внимательно оглядел меня маг огня.
   - Мелюзга,- сплюнул некромант.
   - Козлы,- с чувством сказала я.
   Орков не наблюдалось, и я самодовольно хмыкнула.
   - Шли бы вы,- спокойно сказала амазонка, хотя я видела, как подрагивала ее рука от еле сдерживаемого гнева.- А не то...
   - А не то что?- усмехнулся маг воздуха и поднял руку.
   В магическую стену впились желтые лучи, исходящие из его пальцев. Я нахмурилась и вплела в свое заклинание магию воздуха. Немного подумала и добавила остальные стихии. Маги задумчиво глядели, как золотую паутину оплетают красные, желтые, зеленые и синие ленты.
   - А может ну эту вампиршу, а?- внезапно сказал маг земли.
   - Ты чего?- удивился маг воды, не сводя с меня напряженного взгляда.
   - Да ничего,- пробормотал тот.
   Я еле держалась на ногах, но изо всех сил старалась, чтобы руки не дрожали. Однако губу я закусила почти до самой крови. Эйлис бросила на меня взгляд и угрожающе сказала:
   - Либо вы убираетесь отсюда, либо он,- она ткнула пальцем в Даймона,- будет вынужден применить силу. Он у нас сразу пять в одном.
   - Ракитский младший,- широко распахнул глаза маг огня.
   - Эта карга нас не предупреждала!- воскликнул маг воды и сделал шаг назад.
   Даймон ответил им мрачным взглядом и чуть поднял бровь.
   - А почему он сам не колдует?- подозрительно спросил некромант.- И почему вместо него это делает эта мелюзга?
   Я рыкнула и послала в него мощную волну белой магии.
  

* * *

  
   - Ты его убила,- констатировал вампир, задумчиво обходя тело некроманта.- Стопроцентно убила.
   - Я же не знала, что белая магия и некроманты две несовместимые вещи,- огрызнулась я.
   Четверо остальных магов скрылись сразу же, как только этот рухнул на землю.
   - Неужели трудно догадаться, что стихия Смерти и стихия Жизни несовместимы?- поднял брови наемник.
   - Жизни?- удивилась я.- Но я не...
   - Это и есть белая магия,- передернулся вампир.
   Я перевела взгляд на Даймона. Он стоял в стороне и задумчиво глядел на заснеженный лес.
   - Ты знал?- подошла к нему я.
   - Да,- даже не повернул голову он.- Знаешь... пообещай мне одну вещь.
   - Какую?- подошла еще ближе я.
   - Никогда, никогда, никогда,- демон повернулся.- И еще раз никогда не пытайся вылечить меня!
   - Ах так, но я же помочь хотела,- надула губы я.- И вообще, это была идея Марка. Он сказал, что ты магически истощен, а восстановиться не можешь. И тебе нужна хорошая встряска или толчок.
   - То есть во всем виноват Марк?- поднял брови Даймон.
   Я бросила взгляд на бесчувственное тело принца, над которым хлопотала амазонка, и мне стало стыдно.
   - Нет,- опустила голову я.- Я. Но ведь ты сейчас отлично себя чувствуешь! Хоть и без магии... пока что.
   - Это да, но все равно жизнь прекрасно!- внезапно выдал он.
   Я изумленно на него уставилась, потом прищурилась и принюхалась. Медленно обернулась и протянула:
   - А ну-ка колитесь, что еще курили?
   Вампир потупился, амазонка отвела глаза, а вот принц неожиданно открыл глаза и прохрипел:
   - У-у как колбасит. Даже обратно в человека превратился. Н-да...
   - Ваша Светлость!- встрепенулась Эйлис.
   - Ваша Светлость,- передразнил ее вампир.- Чай не маленький, что ты с ним так носишься?
   - Кто-то ревнует,- широко улыбнулся Марк, перехватил убийственный взгляд наемника и моментально застонал:- О-о! Умираю-у! В глазах темнее-ет! Это конец!
   Я хмыкнула.
   - Дайте что-нибудь тяжелое! Быстрее!- взволнованно воскликнул вампир.
   - Зачем?- недоуменно посмотрела на него я.
   - Некроманта стукнуть, кажись, не умер. Надо добавить!
   - Ни в коем случае!- возмутилась я, а потом добавила:- Пытать будем.
  

10

  
   - Имя, фамилия, явки!- рявкнула я в лицо некроманта.
   Мы нашли закрытую поляну, привязали лошадей к деревьям и пленного заодно примотали антимагическими чарами к стволу. Он был высоким, поэтому мне пришлось встать на пенек.
   - Что?- удивился тот.
   - Э-э...- я поняла, что выбрала слова не из того фильма.- А ну-ка быстро колись!
   - И что говорить?- поинтересовался некромант.
   - Дай я,- спихнул меня с пенька Марк.- Ты,- ткнул пальцем в него метаморф.- Либо выкладываешь нам все что знаешь, либо...
   - Либо?- издевательски спросил некромант.
   - Либо я еще раз шибану тебя магией!- погрозила я.
   Я конечно слукавила, ведь истратила почти весь свой магический резерв. А до конца потратить его боюсь. Тогда рухнет ментальный щит Даймона. Ну... и мой тоже. Но некроманту об это знать совсем не обязательно.
   - Ладно,- покладисто сказал пленный.- Ну... я знаю многое. С чего начать?
   - С самого начала,- подсказал Марк.
   - Значит так. Я родился пятого мая в семье...- издевательски начал тот.
   - Ты мне тут шутки не шути...- прошипел Даймон, молниеносно оказавшись у дерева, хотя секунду назад стоял почти на середине поляны.- Говори по существу,- его глаза опасно сверкнули.
   Было необычно смотреть, как взрослый мужчина бледнеет от страха перед шестнадцатилетним парнем.
   - Где Исавия? Что она задумала? И каким образом она снюхалась с пасынком Повелителя?- требовательно спросил Даймон.
   -М-мы захватили Берестяную креп-пость,- запинаясь сказал некромант глядя в глаза демону.- Т-там наш штаб. Больше я нич-чего не знаю.
   Рука демона сомкнулась на его шее, маг сглотнул.
   - Кто перешел к вам еще, кроме орков, темных эльфов и троллей?
   - В-вторая Вампирья Республика,- прохрипел некромант.- Первая решила остаться нейтралитетом.
   - Еще кто?- чуть сжалась рука Даймона.
   - Вся Темная Пустошь,- сглотнул пленный.- Вся тамошняя нечисть.
   - Как? Они же были на нашей стороне,- еще сильнее сжалась его рука.
   - Я не знаю,- просипел некромант, демон чуть ослабил хватку.- Но вроде Исавия пообещала им разрешить охоту в мирных деревнях и селах.
   Даймон скрипнул зубами.
   - Еще кто?- потребовал он.
   - Всё Древнее кладбище, на западе Империи,- отвел глаза маг.- Сам присутствовал при поднятии мертвяков.
   Меня передернуло.
   - Почему,- приблизил демон к нему свое лицо.- Почему департамент Ривелла по контролю за магическими явлениями не зарегистрировал вспышку темной магии на западе Империи?
   - У... у нас там свой человек,- выдохнул тот.
   - Кто?- глаза Даймона опасно сузились.- Имя!
   - Я не знаю! Я действительно не знаю!- запаниковал некромант и демон убрал руку.
   - Рион, за мной!- коротко приказал Даймон и быстрым шагом двинулся с поляны.
   Вампир заспешил следом. И я только что поняла, что до сих пор не знала его имени! Рион... А ничего.
   - Куда это они?- удивилась я.
   - Думаю, создавать двустороннюю связь с папашей Даймона,- хмыкнул Марк.
   - А-а...- глубокомысленно протянула я, потом перевела взгляд на пленного.- Сейчас я его...
   Я взгромоздилась на пенек и угрожающе нависла над некромантом:
   - Как Исавия познакомилась с Себастьяном?
   Марк хихикнул и поспешно закашлял, я вновь поглядела на мужчину.
   - Да откуда я знаю,- подвигал головой тот, разминая шею.- Единственное, что мне известно, так это то, что они собирались пожениться. Ну... потом конечно же с этим Себастьяном произошел бы несчастный случай и...
   - Вот оно как,- протянула Эйлис.- Себастьян женится на Насте, та погибает, а он становится полноправным Повелителем. А потом Исавия за Себастьяна выходит, и тот погибает, ну и она Повелительница, причем на законных основаниях.
   - Вопрос только в том, что они собирались делать с нынешним Повелителем, ну... и с Даймоном,- сказал Марк.
   Мы все посмотрели на некроманта.
   - Всех проверить заклинанием правды! Выполнять!- донесся до нас яростный приказ.
   - Ага, я оказался прав, они открыли двустороннюю связь. Вот только не с Повелителем,- пробормотал метаморф.
   - А что там с гномами?- вспомнила я последние слова Себастьяна.
   Некромант посмотрел на меня и не ответил. "Знает" - догадалась я.- "И это что-то очень и очень важное, потому-то и не говорит!"
   - Даймон!- позвала я, не сводя с него глаз.- Даймо-он!
   Пленный дернулся и резко ударил подбородком по своей груди. Полыхнула вспышка, послышался вскрик...
   - Что такое?- быстро приблизился демон и вампир, второй был более бледным чем обычно.- Что вы сделали?!
   - Это он сам,- пошатнулась я, отдача магии от амулета, который некромант активировал, неприятно на мне сказалась.
   - Похоже он сам себя убил,- мрачно сказал вампир.- Вы о чем с ним говорили?
   - О гномах,- как сквозь вату услышала я голос Эйлис.
   Непонятная темнота начала поглощать меня, я опять пошатнулась. Чьи-то сильные руки аккуратно меня подхватили и осторожно прижали к себе.
   - Так, Марк, на тебе костер. Эйлис - горячая еда, надо восстановить силы. Рион, обшарь этого некроманта, а потом убери куда-нибудь,- раздался надо мной голос Даймона.- Пока побудем здесь, надо обмозговать ситуацию и понять, куда двигаться. Да и проветриться лишний раз не повредит,- с легким недовольством заметил он.
   Я шевельнулась и вздохнула. Демон замер, я почувствовала, как напряглись его мышцы. Я еще раз вздохнула и прижалась щекой к его груди. Было так хорошо и уютно, а главное не страшно провалиться во тьму...
   Даймон расслабился и облегченно выдохнул.
  

* * *

  
   Я проснулась от дразнящего запаха мяса. Открыла один глаз и внимательно осмотрелась. Так... лежу на чьем-то плаще, рядом горит костер, причем синий, магический, откуда-то сбоку слышится чавканье...
   - А мне?- возмутилась я и резко села, потом схватилась за голову и легла обратно.
   - Три минуты,- с сожалением сказал вампир.- Ты победил, Марк. Я думал, что пять.
   - А то!- хмыкнул метаморф.- А вот если бы мы тут пирожки жарили, она бы очнулась через две, или даже через одну.
   - Это вы о чем?- я уже вовсю жевала жареного кролика.
   - Да так...- подмигнул Рион амазонке.
   Я с удивлением заметила, что та смутилась! Так-так-та-ак... У нас тут оказывается любофф назревает!
   - А где Даймон?- повертела головой я.
   - Там,- ткнул пальцем в небо Марк.
   - Что?- просипела я и закашлялась, подавившись.
   - Ну что ты пугаешь человека?- недовольно пробурчала Эля и похлопала меня по спине, а потом опомнилась:- Ой, Ваша Светлость, я...
   - Да ну!- махнул рукой принц.- Будем на "ты". Если честно, то меня невероятно раздражает, когда ты называешь ме...
   - Что с Даймоном?!- откашлялась я.
   - Я же говорю, он там,- вновь показал пальцем на небо метаморф.
   - Да на дереве он,- вздохнула амазонка.
   - Где?- удивилась я.- На дереве? А что он там делает?
   - Хм,- нахмурился Марк.- А я не знаю.
   - Он просто сказал, что если что, то он на дереве,- пожал плечами Рион.- Может птичек ловит?
   - Может,- согласилась я.
   Я быстро доела то ли обед, то ли полдник, и встала.
   - Ну и где это дерево?
   - А ты по следам иди,- отозвался вампир, рассеяно глядя на Элю.
   - Ты пойдешь со мной,- я потянула за рукав Марка.
   - Ну почему-у?- возмутился метаморф, глядя на последние кусочки кролика.
   - А потому-у,- передразнила его я.- Будешь моим телохранителем. Мало ли что.
   - Ага, вдруг какая-нибудь ворона примет твои волосы за свое гнездо,- фыркнул принц, поднимаясь.
   Я машинально пригладила волосы, глазами нашла увесистую ветку, валявшуюся неподалеку.
   - Убиваю-ут!- заорал метаморф, на бегу перекидываясь в снежного барса.
   - А ну стой! Морда зубастая!
  
   Я, тяжело дыша, прислонилась к толстому стволу дерева.
   - Ладно, сдаюсь,- выдавила я.
   - Ага!- торжествующе воскликнул Марк, прыгая на меня с дерева в облике белки.
   - Ага!- не менее торжествующе воскликнула я и схватила его за хвост.
   - Уй-ё!- заорала белка.- Ты, колдунья орчья! Ты хотя бы думай, что превращается у меня в хвост, когда я меняю облик!!
   - Упс,- хихикнула я и разжала руку.
   Зверек грохнулся в снег, оставив забавную дыру в сугробе.
   - Эй, ты там живой?- я наклонилась над ямкой.
   - Теперь, ты мой враг номер один!- пискляво отозвалась белка.
   Сверху послышался приглушенный смех. Я задрала голову.
   - О! А мы тебя искали!- радостно воскликнула я.
   - Польщен вниманием,- хмыкнул демон, сидя на толстой ветке и что-то стругая ножиком.
   - А что ты там делаешь?- с любопытством встала я на цыпочки.
   - Залазь, увидишь,- отозвался Даймон.
   Я обиженно засопела, потом оценивающе осмотрела ствол дерева, оно почему-то было чисто черного цвета, и поплевала на ладони.
   - Трепещите-е... я иду,- пробормотала я и подпрыгнула, хватаясь за нижнюю ветку.
   Даймон отложил ножик и с интересом принялся следить за моими потугами.
   - Никогда не любила отжимания,- пропыхтела я, пытаясь нащупать ногами опору.
   - Это называется подтягивание,- нравоучительно отозвалась белка снизу.
   - Один черт,- буркнула я.
   - Ставлю золотой, не залезет!- потерла лапки зверюга.
   - Ну, гад ушастый,- прошипела я, закидывая ногу на ветку.- Доберусь я до те... а-а!!
   Ветка с треском обломилась, и я полетела вниз. Под спиной что-то слабо пискнуло. Я перевернулась.
   - Сумасшедшая! Маньячка!- возмущалась белка, зигзагами забираясь на дерево.
   - Сам дурак,- беззлобно огрызнулась я, поднимаясь.
   Даймон легко спрыгнул с дерева и подошел ко мне
   - Ну так что ты там делал?- спросила я.
   - Вот,- он показал мне шар, размером с ладонь, сделанный из черных прутиков.
   - И что это?- удивленно посмотрела я на скрученные ветки.
   - А это очень нужная штука,- сказал Даймон и потянул меня за руку прочь от дерева.- Сейчас расскажу.
   Мы втроем вышли на поляну и удивленно замерли.
   - Я тебе покажу "массаж"!- кричала амазонка, швыряясь в вампира его же метательными ножами, те недолетали до него и кучкой складывались у костра.- Я тебе покажу "тебе наверное холодно"!!
   Марк кашлянул, Эйлис посмотрела на него, потом смерила наемника убийственным взглядом и села у костра. Я толкнула Даймона к его плащу, расстеленному на земле, и потребовала:
   - Ну?
   - Вот это,- он поднял шар из веток,- поможет нам пройти через тайный ход, который приведет нас прямо в Берестяную крепость, в штаб Исавии.
   - Это?- недоверчиво спросила амазонка.- Это же какие-то прутики.
   - Это сердцевина веток черного дерева, нам повезло, что одно из этих редких деревьев растет неподалеку,- сказал демон.
   - Но как этот шар откроет тайный ход?- поинтересовалась я.
   - Увидишь. Ладно, мы отдохнули, а теперь пора в путь.
   Когда мы собрались, оказалось, что мне не хватает лошади. Моего коня Марк тогда испугал, и он ускакал в неизвестном направлении.
   Все уже сидели в седлах кроме меня и метаморфа.
   - Ты можешь сам перекинуться в коня и скакать сколько тебе вздумается,- уговаривала его я.- А своего конягу отдай мне.
   - Еще чего,- фыркнул Марк и скосил на меня хитрые глаза.- Нет уж.
   И он ловко забрался на лошадь.
   - Едем!- скомандовал Даймон и пришпорил коня.
   Я хотела было уже воскликнуть: "А как же я?", но тут он наклонился, подхватил меня и рывком усадил перед собой. Причем боком.
   - Ой-ёй,- я испуганно схватилась за его руку.- А я не упаду?
   - А ты держись,- последовал лаконичный ответ, и лошадь перешла на галоп.
   Примерно через час, когда мне уже надоело считать елки, кусты, облака, пуговицы на плаще Даймона, я спросила:
   - А почему ты сказал тогда, в моем сне, что ты не позволишь отцу провести ритуал, а?
   - Просто у меня есть опасения, что отец не просто отнимет у Исавии всю ее силу и превратит в смертную, а заберет силу себе,- отозвался он.
   - А-а,- разочаровано протянула я, у меня в голове сложилось совершенно другое объяснение, причем намного и намного романтичней.- Ну и что плохого в том, что твой отец станет... гипермегасильным магом?
   - Власть опьяняет,- несколько рассеяно сказал демон, а потом добавил:- И появляется чувство вседозволенности. Если бы отец стал, как ты говоришь, гипермегасильным магом, то наша Империя Тьмы рухнула бы.
   - А по-моему нет,- возразила я.- Наоборот. Никаких бы воин не было, потому что другие государства боялись бы нападать на Империю.
   - Иногда ты поражаешь меня своей наивностью,- усмехнулся Даймон.- Воины наоборот бы были. Отец бы захотел увеличить территорию своих владений и начал бы захват эльфийских Земель, наплевав на мирный договор. В этом сражении могут полечь миллионы,- вздохнул он.- Эльфы великолепные стрелки и воины, а так же владеют светлой магией. Вот почему я не могу позволить отцу провести этот ритуал,- закончил демон.
   - Понятно,- тоже вздохнула я.- А что еще, кроме Королевства Метаморфов и Вампирьих республик входит в состав Империи Тьмы?
   - Ну, тут нужна карта, потому что словами не объяснить где что расположено. Потом покажу.
   - Ладно.
   Я вновь уставила на проплывающий мимо пейзаж, неожиданно я похолодела.
   - Даймон,- позвала я.- Ты ведь меня не убьешь, да?
   - За что?- удивился тот.
   - М-м... помнишь, ты дал мне свой кошелек со всеми деньгами, чтобы я расплатилась с хозяйкой дома?
   - Э-э... допустим.
   - Я его положила в маленькую кожаную сумку, которая была прилажена к седлу и...
   - Та-ак... а лошадь ускакала в неизвестном направлении, да?- протянул он.
   - Угу,- понуро кивнула я.
   - Ладно, что-нибудь придумаем.
  

11

  
   - А я, кажись, придумала,- прошептала я на ухо Даймону.
   - Ну?- тоже прошептал он.
   - Давай грабанем этих,- я кивнула головой на множество разбойников, вылезших из-за кустов и держащих нас на прицеле арбалетов.
   Нас окружили, и мы сбились в кучу. Амазонка держала в руках свой лук, в который молниеносным движением вдела сразу три стрелы. У наемника в руках поблескивали ножи. Марк весь напрягся, готовый в любой момент перекинуться в оборотня или во что-нибудь пострашнее. Я, свято уверенная в нашей непобедимости, плавно съехала с бока коня.
   - Куда?- прошипел Даймон и дернулся.
   Арбалеты в руках разбойников дернулись вместе с ним, демон застыл.
   - Деньги есть?- деловито спросила я самого ближнего разбойника, в руке тот держал длинный кинжал с красивыми загогулинами на лезвии, явно краденный.
   - Чего?- выпучил глаза он.
   - Ну деньги. День-ги,- по слогам объяснила я.- Такие монетки. Нам они очень нужны.
   Разбойники дружно расхохотались, а я посмотрела на опешивших друзей и сделала страшные глаза. Они поняли меня мгновенно. В воздухе засвистели стрелы и ножи, послышался звериный рык и лязг оружия. Кто-то резко схватил меня за волосы и приложил нож к шее. Даймон, до этого стоящий ко мне спиной и дерущийся с двумя мужчинами, вздрогнул и обернулся.
   - Нет, ну прям как в дешевых романах,- пробормотала я.- Ножик к горлу и...
   - Бросайте оружие, а не то я ее прикончу!- заорал разбойник, обдав мое ухо смрадным дыханием.
   - Слово в слово,- восхитилась я.- Только вы, господин хороший, не учли одного...
   Я с размаху наступила ему на ступню, резко врезала локтем в живот, быстро развернулась и ударила запястьем в нос. Разбойник выронил длинный красивый кинжал и схватился на сломанный нос. Я содрогнулась, в телепрограмме не говорили, что будет столько крови. Кстати, спасибо тому дядьке-ведущему, который показывал эти приемы.
   - Ну даешь,- восхищенно прорычал волк, проносясь мимо.
   Я провела рукой по тонкой ранке на шее, пустяк. Потом дотронулась до волос...
   - Ах ты гад!- я с размаху пнула разбойника.- Такую прядь оттяпал! Самая красивая была!
   И я еще раз хорошенько его пнула. Через пару минут мы стояли и осматривали поле битвы.
   - Надеюсь, никого не убили?- свела брови я.
   - Почти,- хмыкнул наемник.
   Я вздохнула.
   - А где у них главный-то?- поинтересовалась я.
   - Вот,- амазонка пнула к моим ногам низенького мужичка.
   - Ага, раз главный, значит знает где деньги,- пробормотала я.
   - Не думал, что ты такая алчная,- заметил Марк.
   - А у тебя есть деньги, чтобы заплатить за пять комнат на постоялом дворе и за ужин?- подняла брови я.
   - Нету,- вместо принца ответил вампир и тоже пнул мужичка.- Быстро говори, где деньги!
   - Фу, как грубо. Дай я!- оттолкнул его Марк.- Именем короля метаморфов...
   - Ты не в своем королевстве,- толкнул его Рион.
   - Мальчики не ссорьтесь,- миролюбиво сказала я.- Вон берите пример с Эльки - обшаривает карманы пленных.
   - Я оружие ищу,- покраснела та.
   - Ну и как нам заставить сказать его, где деньги?- поинтересовался метаморф.
   - Боже, до чего докатился, обираю подданных своего отца,- вздохнул Даймон и подошел к мужичку.
   - Секунду,- я обогнала его и сурово спросила:- Ты за кого?
   - Ш-што?- пролепетал тот.
   - За Исавию, или за Повелителя?- клыкасто улыбнулась я.
   - З-за вампиршу,- запинаясь произнес тот и тоже попытался улыбнуться, получилось плохо.
   - Ну вот, теперь твоя совесть будет чиста,- радостно повернулась я к демону.
   - Не сомневаюсь,- сверкнул глазами тот.

* * *

  
   Был вечер, на улице было хоть глаз выколи. На постоялом дворе, в маленьком городке Мортинор, было свободно только две комнаты. Пробормотав: "Девочки отдельно, мальчики отдельно", мы с Эйлис поднялись наверх. Пока я отмокала в большой бадье с горячей водой, амазонка умудрилась достать откуда-то два сарафана, они были чистыми и изумительно пахли свежестью.
   - Ты же вроде всегда ходишь... э-э... почти без одежды,- заметила я, натягивая темно-фиолетовую вещицу.
   - Они решили, что так я буду привлекать меньше внимания,- фыркнула Эля.
   Я согласно кивнула и блаженно откинулась на кровать. Ну что нужно девушке для счастья? Чистая одежда, вкусно пахнущий шампунь и...
   - Маникюр,- со вздохом осмотрела я свои "орудия убийства".- Ладно, потерплю.
   - Ну как?- осторожно спросила амазонка, выходя из-за ширмы.
   Я внимательно оглядела ее темно-зеленый наряд, удивительно оттеняющий глаза, отчего они казались изумрудными. Мягкая ткань красиво очерчивала ее бедра и спускалась до пят.
   - Великолепно!- искренне воскликнула я.
   - Спасибо,- засмущалась Эля.- Пойдем.
   Мы спустились вниз, прошли через маленький коридорчик и вошли в трактир, где ужинали постояльцы и просто так забредшие горожане.
   - Вон они,- я ткнула пальцем в самый темный угол.
   Непонятное тепло разлилось внутри, когда я увидела, как Даймон смеется вместе с Марком, а Рион досадливо хмыкает. Демон больше не был черствым и холодным, не смотрел на всех свысока и презрительно не усмехался. Похоже, я была права, когда думала, что Даймон на самом деле не такой, каким хочет казаться.
   - Пирожные!- воскликнула я и ткнула Марка в бок.- Ну-ка двинься!
   Метаморф нехотя придвинулся к краю скамьи. Напротив сидел вампир и демон. Хотя, как только к столу подошла Эля, наемник сразу вскочил и пробормотал:
   - Прошу, садись.
   Потом подошел ко мне и сказал:
   - Подвинься.
   Ну я и подвинулась, да так подвинулась, что Марк грохнулся со скамейки.
   - Вы чего?- обиженно спросил он и начал своим плечом давить на меня, Рион с другой стороны делал тоже самое. Я улучила момент и юркнула под стол, выползла с другой стороны, подняла голову и спросила:
   - Можно?
   И не дожидаясь ответа уселась рядом с Даймоном.
   - О! А что это?- я внимательно присмотрелась к бумажке, которую тот держал в руке.
   - Карта,- отозвался демон.- Мы примерно здесь,- он ткнул пальцем в бумагу.- А Берестяная Крепость тут. Так... до Крепости отсюда примерно день пути, точнее до тайного хода.
   - А чего масштаб такой маленький?- поинтересовалась я, облизывая пальцы.- Больше не было?
   - Нет,- с сожалением сказал Даймон.- Ладно, давайте...
   - Тихо!- внезапно прошипел вампир.- Настя, под стол!
   - Поче...- начала я, но меня бесцеремонно впихнули вниз.
   Я сидела на корточках и недоуменно мотала головой.
   - Ноги, ноги вытяните,- все так же тихо прошипел вампир.- Даймон, они тебя не узнают?
   - Нет, меня в лицо знают только выпускники Академии Магии. Да и то не все. А эти... не думаю,- отозвался демон.
   Я поняла, что в трактир кто-то зашел. Любопытство пересилило, и я принялась осторожно ползти к началу стола, стараясь не задевать ноги друзей.
   - Куда?- Марк схватил меня за плечо.
   - Цыц,- шикнул вампир.
   Сидеть под столом пришлось долго. Через десять минут я не выдержала и подергала Даймона за штанину.
   - Чего?- шепотом спросил он.
   - Кто там?- поинтересовалась я.
   - Темные эльфы,- отозвался демон.
   - А...
   - На,- мне в лицо ткнулась тарелка с пирожными.- И молчи.
   - Ну ладно,- пробормотала я, поудобнее устраиваясь на полу.- В принципе, могу и тут посидеть.
  

* * *

  
   Я сидела и с садистским удовольствием гнула зубчики у вилок, которые мне исправно предоставлял вампир по первому требованию (то есть дерганью за штанину). Под столом я находилась где-то около часа. На мое шипение: "Что они там делают?!", Марк бормотал: "В карты режутся".
   - Сейчас кому-то будет плохо,- мрачно возвестила я, вспоминая одно забавное заклинаньице.- М-м...
   Я сосредоточилась и тихо прошептала нужные слова, потом плавно взмахнула руками и... еле сдержалась, чтобы не завизжать!
   - Фу-у,- вырвалось у меня.
   Куча пауков, я бы даже сказала тарантулов, ползли по полу в сторону темных эльфов.
   - Ну и мерзость,- передернуло меня.- Хотя я вроде змей представляла. Н-да... магия иллюзии у меня немного хромает.
   В трактире кто-то завизжал, да так прочувственно, что я, наплевав на осторожность, высунула голову из-под стола. Кричал хозяин трактира. В принципе, с такой женой как у него не мудрено иметь слабые нервы. Вон с каким остервенением она лупит туфлёй по паукам. Даже мне страшно стало.
   - Ты что наделала?- за шиворот вернул меня под стол Даймон.
   - Я?- фальшиво удивилась я и захлопала ресницами.- Ничего.
   Демон возвел глаза к потолку, будто молча вопрошая: "За что мне это, боже?". Марк вовсю хихикал и тыкал вилкой без зубчиков в морок паука, потом задумчиво заткнулся и восхищенно протянул:
   - Ну даешь, совсем как настоящий. Как будто материальный. Ай! И кусается, зар-раза.
   - Что?- просипела я и перевела взгляд на парочку мохнатых тварей, ползающих рядом.
   И я завизжала, да так, что тарантулы в испуге попятились. К моему соло присоединилось еще парочка голосов из трактира, послышался топот, кто-то стремглав покидал трактир. Никогда не любила пауков, особенно таких мерзких, больших, с толстыми волосатыми лапами и страшными глазищами.
   - Да успокойся!- меня вытащили из-под стола и посадили на лавку.
   Я открыла глаза и наткнулась взглядом на тарантула, сидящего на столе и скалящего на меня свои жвалы. И перешла в диапазон ультразвука. Мне зажали рот и прижали к себе.
   - Рион, сделай с этим что-нибудь,- прошипел Даймон.
   - Не могу, это она их наколдовала. Только как?- удивленно спросил вампир.- Ладно, не важно. Сейчас быстро смываемся в комнаты, пока эти темные эльфы не вернулись.
   Все встали и осторожно пошли по трактиру. Я рискнула открыть глаза. Самые смелые остались убивать пауков. В этом деле весьма преуспевала жена трактирщика. Она азартно прыгала по полу и давила мерзких, гадких и... Нет, пожалуй лучше закрыть глаза.
   Даймон молча вел меня, стараясь, чтобы я не сверзилась с лестницы и не пересчитала все ступеньки. Неожиданно под ногой что-то хрустнуло и хлюпнуло. Я застыла.
   - Эт-то что было?- дрожащим голосом спросила я, боясь посмотреть.
   - Ну...- глубокомысленно протянул Марк.- Думаю, тебе не понравится узнать, что ты раздавила...
   Он садистски замолчал.
   - Да пирожок это,- толкнул меня дальше Даймон.- Сухой такой, жареный, с вареньем.
   - Правда?- спросила я.
   - Конечно.
   Уже в комнате я просила амазонку:
   - А почему мне надо было прятаться от этих темных эльфов?
   - Думаю, раз они на стороне Исавии, то уже осведомлены, что ты где-то в этих краях бродишь. А тут на тебе! Зашли в трактир, а перед носом сидит черноволосая, фиолетоглазая вампирка. Тебя трудно не заметить.
   - Я полувампирка,- буркнула я.- А кто-то из моих далеких-далеких предков был эльфом, поэтому и глаза такие. А волосы черные из-за того, что кто-то еще был ведьмой. Правда, в своем мире у меня не такая внешность, глаза у меня зеленые. Ну... и клыков нет.
   - Понятно,- протянула Эля.- Ладно, спать пора. Завтра рано отправляемся.
   - Ага, спокойной ночи,- зевнула я, поворачиваясь к стене.
   - Спокойной ночи,- вздохнула та и погасила свет.
  

* * *

  
   Сегодня моей целью было вывести Даймона из себя. Нет, не потому что я вредная, а потому что за завтраком вампир уступил место Эле, а демон мне нет. Обидно.
   - И куда же мы едем?- поинтересовалась я.
   На этот раз я сидела сзади Даймона и чертила всякие узоры на его спине, то, что ему это не нравилось, было понятно по напряженным мышцам. Но он ничего не говорил. А, как говорится, молчание - знак согласия.
   - Мы едем к тайному ходу, про который знают немногие. То есть только я и отец,- отозвался демон.
   - А почему мы свернули с главной дороги?- продолжала доставать его я.
   - Потому что Берестяная Крепость находится в стороне,- терпеливо сказал Даймон.
   - А все-таки для чего тот шар из веток черного дерева?- поинтересовалась я.
   - Увидишь,- последовал лаконичный ответ.
   Через час я уже совершенно не знала о чем его спрашивать. А Даймон молодец, держался. Странно, раньше все мои вопросы невероятно его раздражали.
   - А почему снег белый?- ляпнула я.
   - Преломление света. Сейчас, например, снег кажется голубым, потому что сумерки.
   Я вздохнула, а есть что-то, чего он не знает?
   - А почему небо голубое?
   - Нет, ну ты меня достала,- заявил вампир, а демон облегченно выдохнул.- Какая тебе разница? Сиди и молчи лучше.
   - Даймон,- я ткнула его в бок.- Ты слышал? Он оскорбил меня.
   Марк закашлялся, стараясь замаскировать смех.
   - Ну какой же ты все-таки ребенок,- вздохнул демон.
   - Что?- возмутилась я.- Я не ребенок!
   И я замолчала. Молчала долго. Минут, наверное, пятнадцать. Открыла рот, чтобы спросить, когда привал, но Рион меня опередил:
   - Только не спрашивай, почему солнце восходит на востоке, а садиться на западе.
   - Неужели не знаешь?- притворно удивилась я и зацокала языком.- Хочешь, просвещу?
   - Не надо,- буркнул тот.
   Я отложила идею достать Даймона на неопределенное время. Не стоит, чтобы друзья мучились.
   - Книга!- внезапно вспомнила я и хлопнула себя по лбу.
   - Ты о чем?- насторожился Даймон.
   - Да так... не о чем,- пробормотала я.
   Та самая плюгавенькая и неприметная книжечка сейчас находилась у меня под кофтой и прижималась к животу. Честно говоря, меня немного удивило то, что она вновь не превращается в Золотую книгу. Но на это, наверное, у нее есть свои причины.
   - Впереди ручей,- прокричал Марк.
   - Отлично, минут на десять остановимся и напоим лошадей,- крикнул в ответ Даймон.
   Мы подъехали к довольно-таки широкому ручью и спешились. Все, кроме меня. Я уже собиралась спрыгнуть, как лошадь неожиданно взбрыкнулась и я полетела вперед.
   - Уа-а!- вырвалось у меня, когда меня окунуло в ледяную воду.- Ма-а-ма-а!
   Я с трудом встала на ноги, ручей едва доходил мне до пояса. Дрожа от холода, медленно побрела к берегу. Поскользнулась на скользком камне и опять грохнулась в обжигающую воду.
   Я уже не чувствовала ног и рук, а челюсть непроизвольно дергалась и получался стук. Меня в восемь рук вытащили из воды и принялись растирать, причитая и хмыкая. Я обиженно сопела, костерила на чем свет стоит лошадь и ручей, очень неудачно расположившийся в этом месте.
   - И на это чудовище я не сяду!- заявила я.- Уж лучше на мандоста, чем на этого... коня!
   Конь скосил на меня хитрый глаз и фыркнул.
   - Не дури, давай,- Даймон протянул мне с лошади руку.
   Зверь предупредительно заржал и пару раз хорошенько ударил копытом о землю.
   - Да что с ним?- удивленно пробормотал Марк, спрыгивая со своей лошади.- Вроде ты нормально на нем ездила. Ладно, залазь.
   Я с благодарностью забралась на его средство передвижение, а он превратился в большого рыжего кота и уселся впереди седла. Было смешно наблюдать, как котяра пытается лапами взять поводья.
   - А ну их!- буркнул он и заявил:- Держи меня!
   Потом немного подумал и недовольно пробормотал:
   - Только хвост не трогай.
  

* * *

  
   Я отчаянно боролась со сном. В мою руку пару раз впивались кошачьи когти, немного отрезвляя. Я открывала глаза и бормотала: "Да не сплю я, не сплю".
   - Лево руля!- истошно завопил кот.
   Я машинально дернула поводья.
   - Идиотка! Право от лева отличить не можешь?- возмущенно мяукнул зверь и превратился в воробья. Не успела я удивиться, как лошадь поднырнула под толстую ветку, и меня снесло с седла.
   - Мамочка,- пискнула я, навалившись животом на ветку.
   Через пару секунд внизу показалась лошадиная голова, кто-то аккуратно обхватил меня и посадил в седло перед собой.
   - Горе луковое,- вздохнула Эйлис, заставляя лошадь обойти препятствие.
   - Я просто спать хочу,- отозвалась я.
   - Скоро приедем,- сказал откуда-то спереди Даймон.
   Мы ехали по довольно-таки узкой тропинке по одному. Я с амазонкой замыкала шествие.
   - Остановись, я пересяду на свою лошадь,- зевнула я.
   - Уверена?- остановилась Эля.- Не заснешь?
   - Тут заснешь,- отозвалась я, неловко спускаясь.- Вокруг такой густой и страшный лес, что невольно держишь глаза открытыми, на всякий случай.
   - Я заметил,- ехидно отозвался рыжий кот с седла.
   - Ой-ёй-ёй,- передразнила его я.- Мог бы и предупредить, подлюга.
   - Тихо,- звенящим от напряжения голосом воскликнула амазонка, а потом помертвела от ужаса.- Вы... вы чувствуете?
   - Быстрее,- скомандовал Даймон и спрыгнул с лошади.- Быстро все сюда. Поставьте по две лошади сбоку. Вот так... Все в центр, идем медленно. Не боимся. Они чувствуют страх. Пусть думают, что здесь только кони. Надеюсь, они перебьют наш запах.
   - Амазонки и метаморфы не имеют запаха,- тихо сказал воробей, сидя у демона на плече.- А от тебя не пахнет демоном так, как пахло от Себастьяна.
   - Я хорошо заэкранировался и замаскировался еще в Ривелле, и это не требует магической подпитки, у меня даже зрачки круглые,- хмыкнул Даймон.
   - А какими они должны быть?- удивилась я и моментально вспомнила "кошачьи глаза" Повелителя.- Стой, но ведь и у Себастьяна были круглые.
   - Ему всего восемьдесят один,- пренебрежительно ответил демон.- Тихо-тихо,- погладил он по голове коня.
   Все сняли с седел сумки. Амазонка перевесила на себя все оружие и обнажила два... нет, не меча, а скорее тесака.
   - А от кого мы прячемся?- полюбопытствовала я, невольно ежась.
   Зимой всегда рано темнеет. Но тут было уж слишком темно, если бы не мое полувампирье зрение... Даже не знаю, что бы было... со мной.
   - О-о... лучше тебе не знать,- пробормотала бледная амазонка.- Я с ними встречалась только один раз в жизни, да и то издалека. А-а... Они близко. Очень близко, совсем близко,- быстро задышала она.
   - Спокойно,- сказал Даймон и обнажил меч, его примеру последовал вампир, а Марк превратился в непонятное существо с острыми, как бритва, когтями, длиной с хорошую шпагу.
   Лошадь, идущая рядом со мной, резко всхрапнула и упала на землю. Я присела на корточки, но меня грубо подняли и прошипели на ухо:
   - Не дотрагивайся. Идем. И не оглядывайся.
   Я дрожащей рукой поправила капюшон, защищающий от морозного ветра и тихо спросила:
   - Что это было?
   - Так, все в кучу. Ближе друг к другу,- скомандовал Даймон.- они чувствуют только лошадей, Риона и Настю. Надеюсь, мы успеем до тайного хода, туда они не сунуться,- пробормотал он.
   - А... почему бы нам просто не побежать?- сглотнула амазонка.
   - Побежим - догонят,- коротко ответил демон.- А ты прекрати боятся. Они тебе ничего не сделают, так как даже не чувствуют.
   - Да кто они?!- не выдержала я.- Объясните мне!
   Тут рухнул второй конь, вампир еле успел отбежать.
   - Это особый вид нечисти, экспериментальный,- негромко сказал Даймон.- Лучшие некроманты Империи бились над их созданием. К сожалению, пара тварей вышла из-под контроля и сбежала. Они, в некотором роде, умны и осторожны. Я до сих пор не знал, где они прячутся. Оказывается здесь. Надо будет потом прислать сюда... парочку некромантов. Одно радует, эта нечисть не может размножаться, но и не умирает.
   - Так это вы вывели их специально?- ахнула Эля.- Да как... зачем...
   Тут рухнула третья лошадь.
   - А... что они делают-то? Они... невидимые?- с ужасом прошептала я и завертела головой.
   - Не бойся,- сжал мою руку демон.- Главное, не боятся. У них нет глаз, но они отлично чувствуют существ. И, что самое печальное, не все могут чувствовать их. Вот лошади, например, не могут,- вздохнул он.
   - Ты мне зубы не заговаривай! Что они делают?- немного истерично спросила я, потому что только что упала и четвертая лошадь.
   - Выпивают разум,- сухо сказал Даймон.- Ты... скоро почувствуешь. Но я надеюсь, что твой ментальный щит выдержит. Скоро мы дойдем до места.
   - Кажется... я чувствую,- прошептал вампир.
   - Продержишься?- с беспокойством спросил демон.
   - Да, у вампиров существует еще и врожденный ментальный щит, так что...- тут он поморщился,- выдержу.
   - Если будет совсем туго, рубим щупальца и быстро бежим вперед,- скомандовал Даймон.
   - Какие щупа...- начала я и осеклась.
   Что-то длинное и липкое мягко дотронулось до моего сознания, провело невидимым щупальцем по защите, оставляя гадкую слизь. Меня передернуло, ощущение не из приятных. Внезапно щупальце раздвоилось, потом и эти отростки раздвоились и начали буравить мою защиту. Я застонала и согнулась пополам.
   - Ты как?- подхватил меня Даймон.
   - В порядке,- пробормотала я, распрямляясь и упрямо идя вперед.- А их можно шибануть магией?
   - Пока можешь терпеть, лучше не надо,- сказал он.- Они разозлятся и навалятся на тебя всем скопом.
   Тут еще один липкий щупалец дотронулся до моего сознания, я почувствовала, как трясет защиту и быстро поставила под ней еще одну. А что? Это нечисть ведь не знает, сколько у меня там щитов.
   - О-о...- вырвалось у меня, когда тонкая преграда лопнула.
   Щупальца радостно прорвались внутрь и с размаху наткнулись на еще один барьер. Яростно хлестнули ее, на манер плети, и я еле удержала на ногах. Голова закружилась, но я только сильно зажмурила глаза и открыла их вновь.
   - Еще чуть-чуть,- прошептал демон, ускоряя шаг.
   По моему ментальному щиту уже долбили не меньше шести больших и десяти маленьких щупалец. Думаю, своей защитой я только подогрела их интерес к своему разуму. Конечно, станет ли дурак прятать свое сознание?
   - Давай, теперь можно,- сказал Даймон и поднял меня, оказывается я упала на землю.
   Я с трудом пустила по щупальцам магический разряд. Парочка убралось. Немного приободренная, я пустила еще один, помощнее. И тут раздался тонкий визг, от которого заложило уши. В воздухе замерцали зеленоватые щупальца. На их концах раскрылись жала, истекающих какой-то жидкостью.
   - Руби!- заорал Даймон и одним махом перерезал половину моих щупалец, Марк помог с другой.- Бежим!
   И мы бросились вперед. Я обернулась и увидела, что вампир и амазонка отлично справились с мерзкими отростками и теперь бегут за нами. Мы вылетели на широкую, абсолютно круглую поляну, окруженную лесом.
   - За камнем яма, прыгайте!- прокричал Даймон и резко отстал.
   Я попыталась затормозить и обернуться, но Марк на бегу перекинулся в волка и легко закинул меня себе на загривок. Добежал до камня и мы рухнули под землю.
   Мы провалились в какую-то темную пещеру. Я закашлялась от пыли и песка.
   - У-у... лапа! В смысле нога! Короче слез с меня!- рявкнул подо мной волк, превращаясь в человека.
   Я отползла в сторону. И весьма вовремя. Земля вверху разошлась и на Марка упали наемник и Эля. Пещерка наполнилась сплошь нецензурной лексикой.
   - Прямо локтем,- выл принц, держась за причинное место.
   Когда все встали, я с беспокойством поглядела наверх и запаниковала.
   - Где Даймон?! Почему его нет?
   - Ну... может задержался...- неуверенно сказал Рион, а Марк сочувствующе положил руку мне на плечо.
   Я уже собралась пытаться вылезти наверх, как земля разошлась и к нам спрыгнул демон.
   - Даймон!!- я бросилась к нему и крепко обняла.- Больше так никогда не делай,- шмыгнула я носом, потом внезапно засмущалась, отстранилась и с претензией воскликнула:- Где ты был?!
   - Искал это, по дороге выронил,- он что-то показал, даже своим полувампирьим зрением я не смогла разобрать что это.- Ну, это тот шар, помнишь?
   - А-а...- протянула я и осеклась, а потом внимательно поглядела на демона.
   Почему это он ответил на мой мысленный вопрос? Совпадение? Даймон смотрел на меня не мигая, я опять смутилась и поспешно отвела взгляд. Как хорошо, что здесь полусумерки и не видно, что я покраснела. Кстати, от чего тут идет легкий свет? Я резко обернулась и уставилась в конец пещеры. Там чуть виднелись широкие ворота.
   - Тайный ход!!- радостно воскликнула я и бросилась вперед, но Даймон схватил меня за плечо.
   Внезапно раздалось рычание. Ворота засветились ярче, на их фоне показалась изящная фигура животного. Я присмотрелась и ахнула:
   - Рысь! Только... почему-то красного цвета.
   Словно в ответ на мои слова зверь ярко запылал. Он загорелся в прямом смысле слова. Огненная рысь повела хвостом из стороны в сторону и медленно двинулась вперед, не сводя с нас красных глаз.
   - Вот зачем мне шар из прутьев черного дерева,- пробормотал демон и бросил его зверюге.
   Рысь застыла, потом положила пылающую лапу на шар, но тот не вспыхнул. Она задумчиво его понюхала, после чего взяла в зубы и отошла. Мы с опаской двинулись к воротам, но зверь не обращал на нас никакого внимания, а просто грыз свою новую игрушку.
   - А-а... То есть черное дерево огнеупорно?- догадалась я.
   - Что-то вроде того,- кивнул Даймон и толкнул ворота.
  

12

  

Мир не прост, совсем не прост
Нельзя в нем скрыться от бурь и от гроз.
Нельзя в нём скрыться от зимних вьюг
И от разлук, от горьких разлук.
Но кроме бед, непрошеных бед,
Есть в мире звёзды и солнечный свет,
Есть дом родной и тепло огня.
И у меня, есть ты у меня

..Мир не прост, совсем не прост
Но не боюсь я ни бурь и ни гроз.
Не страшен холод, не страшен зной
Если со мной, ты рядом со мной.
И не грусти, ты зря не грусти,
Когда вдруг встанет беда на пути,
С бедой я справлюсь, любовь храня,
Ведь у меня, есть ты у меня.

(Слова из песни)

  
   - А слабо было предупредить, что твой тайный ход на самом деле обычный подземный лабиринт, где под ногами хлюпает вода и копошатся крысы?- раздраженно поинтересовалась я, поднимая плащ, чтобы не дай бог не вымазать его в жидкой грязи.
   - Никаких крыс тут нет, это во-первых,- отозвался Даймон сзади.- А во-вторых, это не лабиринт.
   - Да?- язвительно спросила я и расставила руки, заставляя всех, шедших за мной, остановится.- Тогда откуда впереди нас наши же следы?
   Я махнула рукой и магический шар распался на сотни светлячков, освещая мрачную дорогу впереди, где действительно виднелись отпечатки подошв.
   - Но мы же никуда не сворачивали,- пораженно сказала амазонка.
   - Черт, ход заколдован,- сокрушенно пробормотал демон.
   - Мы все умрем!- радостно возвестила я, потом перевела взгляд на Марка, украдкой вытирающего грязные лапы о подол плаща вампира.- Слушай... а ты можешь превратиться, например, в какую-нибудь симпатичную упитанную свинку, а?
   - Это зачем?- отвлекся от своего занятия метаморф.
   - Тогда мы хотя бы от голода не умрем,- пожала плечами я и поборола желание рассмеяться, глядя на ошарашено-обиженное лицо принца. Потом перевела взгляд на Элю, которая шутку не поняла, и поспешно сказала:- Да я шучу, никто его есть не будет.
   - Странно,- бормотал Даймон и задумчиво ощупывал земляные стены.- Я думал, тут только Страж, а оказывается и еще какое-то колдовство.
   - А я гений,- внезапно ухмыльнулась я.- Вы знали об этом?
   - Догадывались,- мрачно буркнул Марк, все еще не сводя с меня подозрительного взгляда и на всякий случай держась подальше.
   - И до чего же ты там додумалась?- поинтересовался вампир.- Не просветишь ли нас?
   - Мы ходим по кругу. По гига-антскому кругу,- уточнила я.- Мне одной кажется, или мы тут бродим почти полдня?
   - Ну не пол,- протянула Эля.
   - Ага, только почему-то успели съесть весь запас провизии, пару раз вздремнуть на ходу и до зубовного скрежета надоесть друг другу!- фыркнула я.- Даймон, ты вообще карту этого хода видел?
   - Нет, только знал, что он ведет в Берестяную крепость,- отозвался тот.
   - Что и требовалось доказать,- устало вздохнула я.
   - Н-да, а теперь давайте думать, как нам отсюда выбраться,- начал простукивать стену Рион.
   - Погодите-ка... если мы ходили по кругу и не поняли, что мы ходили по кругу,- путано начала амазонка.- То ворота, через которые мы вошли, исчезли?!
   - По ходу да,- кивнул волчара, в смысле Марк.
   - И через много миллионов лет какие-нибудь археологи найдут наши обглоданные крысами косточки,- вдохновенно сказала я.
   Это сказывалась на мне мрачная и безжизненная обстановка подземного лабиринта, и еще конечно же усталость. Спать хотелось безумно, даже более чем безумно.
   - Да нет тут крыс!- раздраженно воскликнул Даймон.
   Словно в насмешку, откуда-то спереди послышался противный писк.
   - Накаркала,- не растерялся демон.
   - Да пошли уже,- не выдержал вампир и быстрым шагом направился вперед.
   Теперь я шла последней и внимательно глядела по сторонам, ощупывая каждую подозрительную трещинку на стенах. Неожиданно я почувствовала запах жаренной курицы.
   - Ну вот, уже вкусовые галлюцинации,- пробормотала я и сделала пару решительных шагов вперед, запах пропал.
   Я вновь ступила назад, потом опять вперед, и снова назад. И замерла.
   - Чего там застряла?- раздался голос спереди.
   - Кажется, я что-то нашла,- отозвалась я, сглатывая слюну.- Только понять бы откуда идет запах...
   Друзья вернулись назад и с недоумением уставились на меня, обнюхивающую стены.
   - Чего встали? Давайте помогайте! Неужели не чувствуете? Где-то рядом кухня,- сказала я.
   - У меня нос заложен,- привычно отозвалась Эля.
   - Не чувствую,- пожал плечами демон.
   - М-м...- протянул Рион и тоже сглотнул слюну.- Курица в чесночном соусе. Настоящая вампирья кухня!
   Волк посмотрел на нас и заявил:
   - Я чую только крыс, кротов, сырую землю и вампиров. Всё это мне все запахи перебивает, особенно вампиры,- красноречиво глянул на меня и наемника он.
   - И что?- пожала плечами амазонка.- Хоть у меня и заложен нос, но вампира я тоже ощущаю. Правда как-то сильнее, чем раньше.
   - Мы под Крепостью,- неожиданно сказал Даймон.- И, думаю не ошибусь, если предположу, что под кухней. Хм, а кухня находится на минус первом уровне.
   - И как нам туда пробраться?- задрала голову я.- Вроде люка не видно.
   - Тогда будем делать!- уверенно заявил Марк.
   Он отошел на пару шагов назад, резко втянул в себя воздух и начал превращаться в знакомое чудище с длинными и острыми когтями на передних лапах. Метаморф, ловко впиваясь менее длинными когтями на задних в стену, забрался на потолок и повис вниз головой. Я резко отшатнулась от его "коготков", зловеще звякнувших у моего носа.
   - Вам люк круглый, или как?- поинтересовалось "нечто".
   - Квадратный!- рявкнул вампир.
   Метаморф хмыкнул и вонзил по когтю в земляной потолок.
   - О, а там еще камень есть,- пробормотал он и легко, как масло, вырезал немного кривоватый квадрат. Приземлившись на землю уже в облике человека, он деловито спросил:
   - Ну-с, кто полезет первым?
   - Я,- одновременно воскликнула я с наемником.
   - Надо будет поднять тяжелый кусок земли,- сказал метаморф, и мне пришлось уступить.
  

* * *

  
   Я скептически смотрела на акробатический номер "Наемник на плечах у сына Повелителя".
   - Ты посильнее дави, плечом, плечом упирайся,- советовал Риону принц.- Может и поднимешь.
   - А вы точно не рухните?- с искренней заботой бегала вокруг них Эля.
   - Сомневаюсь,- отозвалась я, глядя как Даймон пытается удержать равновесие.
   Импровизированный люк находился очень высоко, поэтому вампиру пришлось стать на плечи демона и опасно балансировать в воздухе.
   - Может вы поменяетесь местами?- не выдержала я.
   - Нет уж. У Риона хоть есть шанс остаться целым, если что,- фыркнул Даймон.
   - В смысле?- не поняла я.
   - Ну он же бессмертный,- снисходительно посмотрела на меня амазонка.
   - Еще чуть-чуть!- воскликнула Марк, вставая на цыпочки.- Ну же! Да! Мы сделали это!
   - Тише,- шикнул на него демон, а наемник начал осторожно подтягивать на руках, забираясь в кухню.
   - Чисто,- свесил голову он через пару минут.
   - Кто следующий?- поинтересовался Даймон.
   - Конечно же я,- удивилась такому вопросу я.
   - Ну давай,- усмехнулся он, сложил руки замком, чуть присел и положил их на колено.
   - Я сама!- отказалась от его помощи я и встала прямо под дырой.
   - Не глупи, сама ты туда не залезешь,- раздраженно сказал демон.
   Я хмыкнула и прошептала заклинание левитации, нацелив его на себя. Меня резко подняло вверх, я взвизгнула и замахала руками. Хорошенько приложившись о потолок чуть левее "люка", я полетела обратно вниз.
   - Оп-па,- поймал меня Даймон и мы вместе рухнули на землю.- Нога!
   - Рука!- взвыла я.
   - Вы живы?- опасливо поинтересовался принц и потыкал в нас ножкой.
   - Неа,- приложила руку к ноющей голове я.- О боже, я не чувствую руки! О Боже!!
   - Да моя это рука,- отнял от моего лба конечность Даймон.- Слезь с меня.
   Меня подхватили под руки и подняли. Потом Марк протянул руку демону. Я яростно отряхивалась и смотрела вверх, может стать чуть правее, чтобы попасть туда, а?
   - Не глупи,- опять посмотрел на меня Даймон и подошел ближе, чтобы подсадить.
   Я фыркнула и недоуменно замерла, потом подошла к нему вплотную и пробормотала:
   - Странно...
   - Э-э... ты это о чем?- осторожно спросил он, медленно отстраняясь.
   - Стоять,- я опять притянула его за ворот рубашки.- Ты носил каблуки, а теперь снял?
   - Что?- опешил тот, а потом вкрадчиво спросил:- Головой сильно приложилась?
   Я пропустила его замечание мимо ушей и задумчиво отошла назад, смерила его оценивающим взглядом и глубокомысленно покивала головой.
   - Что такое?- занервничал Даймон и опустил голову, стараясь понять, что меня так привлекло.
   - Не, ну точно башкой стукнулась,- хихикнул Марк.- Да, Эля? Так, хватайся!
   Я подняла голову и увидела подтягивающуюся на руках амазонку. Видимо ее подсадил Марк. Ну да ладно. Я опять повернулась к демону.
   - Ты стал ниже ростом,- заявила я.- Раньше я тебе доходила только до подбородка, а теперь... теперь туда упирается мой нос!
   Он облегченно вздохнул, а потом с непонятной тоской глянул на меня.
   - А тебе не приходило в голову, что это не я стал ниже, а ты выше?
   - М-м... нет. А разве возможно за пару недель вымахать на... десять сантиметров!- ахнула я, а потом восторженно прошептала:- Значит теперь я метр семьдесят четыре! А если напялить те мамины сапожки, то все восемьдесят! Теперь в классе никто не скажет, что я мелкая,- мечтательно закатила глаза я.- И на эту дылду Ксюшу начхать с высокой колокольни! У-у... какой класс! И в волейбол теперь с девчонками поиграю, а то: "Коротышек не берем!"- фыркнула я.- А я коротышкой и не была, просто в классе все высокие.
   Даймон опять вздохнул, задумчиво потер лоб и что-то пробормотал себе под нос.
   - Ну, вы скоро?- свесил чавкающую голову сверху Марк.- Рион тут курицу уже доедает.
   - Уже идем, точнее лезем,- радостно воскликнула я.

13

  
   Я открыла кастрюлю, зачерпнула большой деревянной ложкой плов, поднесла ко рту... и застыла с выпученными глазами.
   - З-здрасьте,- пробормотала я и опустила ложку.- А мы тут... это... санэпидемстанция, вот!
   - Чего?- вылупился на меня домовой, только что зашедший в маленькую кухню, где булькала куча кастрюль.
   Я пихнула в бок ушедшего с головой в картошку Марка.
   - Ну?- недовольно достал голову из кастрюли тот, я глазами показала на домового, он был примерно мне по пояс, с четырьмя руками, большими глазами, сейчас полными недоумения, и забавной прической "ежиком".
   - Что та...- вырулил из-за угла, где мыли посуду, Даймон.
   Я еле успела перехватить его руку, а то еще секунда, и там появился бы меч.
   - Вы воруете еду!- возмущенно завопил домовой, увидев вымазанную в пудинге Элю.- Да с личной кухни самой госпожи и ее важных гостей!!
   Он схватил черпак и угрожающе двинулся на нас, а точнее на меня, так как я была ближе всех.
   - Одну секундочку,- выскочил вперед Марк.- Мы представляем комиссию по контролю за качеством пищи,- начал привычно ездить по ушам метаморф.- В такое время как сейчас, когда все находятся на осадном положении, надо принимать всевозможные меры предосторожности. Крепость же защищена всякими защитными заклинаниями от проникновения внутрь?
   - Да,- кивнул немного сбитый с толку домовой.
   Интересно, а мы прошли под землей и нам хоть бы хны. Наверное, заклинания там не действуют.
   - Так вот, это только одна из мер,- вдохновенно сочинял принц.- Госпожа Исавия всерьез озабочена тем, чтобы ее еда не содержала разных ядов...
   - Шлаков, калорий и углеродов,- подхватила я.
   У домового глаза стали круглые, видимо он таких слов даже не знал.
   - Это наш ведущий специалист, самый главный член команды,- показал на меня Марк, а потом ткнул пальцем в амазонку с вампиром:- А это распознавательница ядов со своим телохранителем. Самые подозрительные блюда она проверяет на нем,- доверительным шепотом поведал принц.- Ведь вампиры бессмертные и убить их невозможно.
   Он довольно рассмеялся своей шутке.
   - Ну и как... еда?- робко спросил домовой, глядя на нас во все глаза.
   - Изумительная,- нахально отломал кусок пирога Марк.
   - Яда не обнаружено,- с умным видом проговорила Эля.
   - На счет калорий не скажу...- протянула я, глядя на жирный плов.- Но то, что вкусно - факт!
   - Нам пора,- потянул меня к двери Даймон.- Нам еще проверять другую кухню.
   - Да-да,- подхватил Рион и тоже потянул упирающуюся амазонку к выходу.
   - Вы оправдали доверие нашей госпожи,- пафосно возвестил Марк уже на пороге и отсалютовал куском пирога, брызгая джемом.- Может, еще зайдем.
   Мы вышли в темный коридор, где стены были выложены грубым камнем. Я медленно махнула руками, пробормотала заклинание и накрыла всех пологом зеркальных чар и заклинанием невидимости.
   - Прекрати чавкать,- зашипела я на метаморфа.- Ты же нас всех выдашь!
   Он в ответ показал язык, а я попыталась отвесить ему подзатыльник, но мою руку перехватил Даймон и прошептал:
   - Кто-то идет.
   Мы замерли и вжались в стену. Из-за угла противоположного конца коридора вырулили три фигуры в черных балахонах. Даймон напрягся и пробормотал:
   - Некроманты, предатели...
   - Кончаем их,- прошептал наемник и в его ладонях появились метательные ножи.- И надеваем мантии.
   - Ш-ш...- приложил палец к губам Марк.
   - ...А почему через день выходим? Ведь до Ривелла добираться дня два-три. Лучше выйти пораньше,- услышала я голос первой фигуры.
   - Отряд темных эльфов еще не добрался. Они вынуждены передвигаться только ночью, чтобы никто не видел,- сказал второй некромант.
   - К чему эти прятки?- раздраженно спросил третий, они были уже почти близко.- Ни за что не поверю, что вампирша не хочет травмировать психику людей своим возвращением и грядущей войной.
   - Ну, тогда они укрепят охрану Ривелла в сотню раз,- хмыкнул второй.- Как в прошлый раз было? Всю Академию Магии поставили на ноги, все студенты без исключения подпитывали охранные чары и накладывали новые слои. А так... просто настороже.
   - Не скажи,- покачал головой первый.- Вон нашего Нигрифуса убили, причем какая-то девчонка. Да еще белой магией! Зар-раза. Давно в этих краях белых магичек и магов не встречал, а если честно, то никогда. Страшновато даже как-то.
   Я невероятно возгордилась, вон как меня боятся.
   - Берим что-то бормотал про сына Повелителя,- напомнил второй.
   - Это которого? Того придурошного желтоглазика, которого охомутала наша вампирша?- уточнил третий.
   - Нет, меня,- раздался голос Даймона за его плечом.
   Некроманты не успели ничего предпринять, как в одного вонзился меч, в другого - нож, а в третьего стрела.
   - Мантии не попортили?- деловито поинтересовался Марк, подходя ближе.
   - Неа,- лениво отозвался наемник.
   Я поспешно отвернулась, не желая видеть, как с тел буду снимать форменные плащи.
  

* * *

  
   - Итак, подведем итоги,- ходил по маленькой комнатушке Даймон.- Что мы знаем?
   - Исавия собирает армию и хочет напасть на Ривелл,- тут же сказал Марк, сидя у него на плече в облике черного ворона.
   - Отправляется через день,- добавила амазонка в некромантской мантии.
   - Вопрос в том, как она туда попадет. Да и незаметно подойти к городу не удастся,- пробормотал демон.- Но те некроманты говорили, что она хочет сделать все тайно, чтобы потом ошарашить всех...
   - Они так не говорили,- наморщила лоб я.
   - Ну думали,- раздраженно отозвался он.- Без разницы. Ясно одно, они знают, как пробраться в Ривелл целыми и невредимыми, а главное - незаметно. Хм...
   - По воздуху?- предположила я.- На драконах.
   - Драконы давно вымерли,- мрачно отозвался вампир.
   - А Ривелл находится, как бы под магическим куполом,- сказал Даймон и запустил руки в волосы.- У нас три-четыре дня, пока они не доберутся до города. А дальше...
   - Кстати, что такого в том, что они туда доберутся?- поинтересовалась я.- Насколько я помню, Ривелл не единственный большой город Империи Тьмы. Взять хотя бы например Ликхилл, столицу Вампирьей Республики.
   - Второй Вампирьей Республики,- поправил меня Рион.
   - Ну второй,- не стала отрицать я.- Что в вашем Ривелле такого важного, что...
   - Что важного?!- внезапно взорвался Даймон.- Ты спрашиваешь, что там такого важного?! Да там все важное! Академия Магии, многочисленные гильдии, главный телепорт... Объясняя твоим языком, Ривелл - огромнейший мегаполис! Семьдесят кладбищ, более ста лабораторий, двадцать из которых тайные! У нас в мире ходят свои заразы и болезни, и лекарства тоже свои! А знаешь, сколько сил стоит контролировать все маленькие города и села, деревни и поселки, чтобы у них была своя колдунья, травница, городской маг в конце-то концов! Академия Магии подготавливает великолепных боевых магов, которые уничтожают кровожадную нечисть, если та нарушает территорию своих владений. А чего только стоят наши некроманты! Не эти предатели, которых тут полно. Неучи,- презрительно сплюнул он.- А настоящие, стихийные. Которым подвластна стихия Смерти! Они дают клятву Повелителю и не смеют ее нарушить. Множество некромантов полегло во Мрачных Угодьях во имя жизни других. Потому что иногда, редко правда, но бывает, что из Пустыни Смерти приползает какая-нибудь тварь! А если Исавия захватит власть, все рухнет. Ей будет наплевать на то, что люди будут гибнуть от болезней. Наплевать, что разрешила монстрам пожирать народ. Она разрушит Академию, не захочет, чтобы люди становились магами. Город заполонит нечисть. А темные эльфы, южные вампиры и другие разумные существа поймут, что совершили ошибку. Это будет начало конца.
   Его голос сорвался на хрип, он глубоко вздохнул, стараясь выровнять дыхание. Грудь тяжело вздымалась, в глазах застыло непонятное мне выражение.
   - Все наши службы с ног сбились, пытаясь найти ее. А она, оказывается, рядом. В Берестяной Крепости. И что самое смешное, так это то, что отсюда в город поступали вполне обычные сигналы, мол, все хорошо, все под контролем. А оказывается... нас ловко дурили все это время. Завелись крысы в спецслужбах! Неспроста Исавия выбрала это место под штаб, тут в главном дворе бьет магический источник. Крепость вообще-то осадная, куча бойниц, казарм. И магический источник, для подпитки боевых магов. А она пронюхала и прикарманила его себе. А отец... все дни проводит в библиотеке,- его голос буквально звенел от ярости.- Пытается найти хоть какой-то ритуал, чтобы облегчить себе работу. Вместо того чтобы заниматься делом, инструктировать воинов... отдает им приказ найти тебя! В гигантской Империи...- Даймон расхохотался.- Сидит в библиотеке, день и ночь. Иногда закрадывалось подозрение, что отец всерьез подумывает отдать книге древней черной магии душу и победить Исавию. Но тогда он будет обречен, и ему страшно. Зато не страшно доверить мне правление Империей, свалить все дела, переговоры, встречи... Ты же помнишь, главы всех крупных государств в курсе того, что вампирша вернулась? И они все желают знать, как продвигаются у нас дела. Полный отчет. Грубостью ответить нельзя,- почти шипел он.- Разозлятся. Обидятся. Любопытные старики. В первую очередь интересовались, угрожает ли им пока что-нибудь, если да, то они готовы выслать свою армию, а вот если нет... то только сочувствуют и интересуются подробностями. Как же я ненавижу все это. Дипломатию, политику, хорошую мину при плохой игре... Выслушивать кучу лживых речей, понимать, что ты знаешь, что это ложь, но ничего не можешь сделать... Мне надо остановить Исавию, чего бы мне это не стоило.
   Он замолчал. Все отводили от него глаза, боясь встретиться взглядом. А мне неожиданно стало его жалко. Вся его напускная холодность это своеобразная защита ото всех. Нет чувств, нет эмоций - нет боли. Кто он такой, если подумать? Обычные парень, на которого навалилось много всего плохого. Отец пытается найти легкий путь, а он расхлебывает. И некому его поддержать, друзей нет.
   Я подошла и молча сжала его руку.
   - Я с тобой,- тихо сказала я и подняла глаза.
   - Что?- хрипло спросил Даймон.
   - Потрясающее нахальство!- восхищено воскликнул Марк и хлопнул его лапкой по плечу.- Затащил нас в какую-то Крепость, а теперь пытается отделаться, а вот и не выйдет!
   - Согласен,- улыбнулся вампир и тоже подошел к нам.- Мне еще не вернули тысячу золотых.
   Получив подзатыльник от амазонки, он рассмеялся, а мы расхохотались следом, даже Даймон не удержался от улыбки.
   - Ну что, идем на подвиги?- поинтересовался Марк.- Только чур, я первый заряжаюсь у магического источника. Мне ужасно плохо,- картинно закатил глазки он.
   - Точно,- подпрыгнула я.- Даймон, от этого источника к тебе вернется сила?
   - Как тебе сказать,- внезапно замялся он.- М-м... она уже вернулась.
   - Что?- оторопела я.- Но... почему ты нам не сказал?!
   - Да вы и не спрашивали,- пытался отбиться от меня он.- Да и то, ее очень-очень мало. Только-только начал восстанавливаться. Но источник заполнит резерв до конца, так что...
   - Гад,- с чувством сказала я, потом развернулась и скомандовала:- За мной!
   Меня перегнал Рион и заявил:
   - Дамы - назад.
   - Что?- возмутилась я.- Как это?
   - А вот так это.
  

* * *

  
   - Та-ак... Эля, голову ниже, чтобы капюшон скрывал лицо,- бормотала я и, невидимая, бегала вокруг ребят.- Там впереди два придурка спускаются, и...
   - Мы видим,- очень вежливо рявкнул вампир.
   - Ну и разбирайтесь сами,- фыркнула я.
   Черный ворон на плече Даймон щелкнул клювом. К нам быстро приближались два тролля. Они были высоченными, широкими в плечах и мускулистыми. На поясе висела крепкая большая дубинка.
   - Слышь, начальник,- заискивающе начал один, обращаясь к вампиру, который в отличие от всех не скрывал своей клыкастой физиономии.- Мы тут недавно пришли. Куда нам идти-то?
   Я наморщила лоб, стараясь въехать в слова тролля. Однако Рион понял и властно сказал:
   - Прямо по коридору, не сворачивая. Потом по лестнице наверх и направо. Там повернуть налево, и третий поворот снова налево. Понятно?
   - Да,- мучительно стараясь запомнить, кивнул тролль.
   Когда они ушли я протянула:
   - Н-да-а... а ничего, что прямо по коридору нет лестницы?
   - Мне-то что?- пожал плечами тот и свернул за угол.- Где этот двор?
   - Где-то... там, настройся на стихию Воды и... черт, у тебя же Земля, верно?- поглядел на него Даймон.
   - Да,- кивнул тот.
   - Я вас поведу,- воскликнула я и выпрыгнула вперед.
   Меня попытались словить, но я же невидимая! Так что не получилось.
   - Что-то пусто в этих коридорах...- протянул ворон.- Не находите?
   - Думаю, магов-людей тут очень и очень мало, а нелюди сюда не суются,- отозвался демон.- А эти тролли просто не знали куда идти. Наверное, новенькие.
   - Новенькие,- хихикнула я и пропела:- Первокла-ашка, первокла-асник, у тебя сего-одня...
   - Нет, ну почему ты не можешь быть серьезной?- опять разозлился вампир.
   - Да,- неожиданно для меня поддержал его Даймон.- Прекрати дурачиться, сколько можно? Ты же взрослая девушка!
   - Действительно, Настя,- пробормотала Эля.- Надоедает.
   Один только ворон пожал крыльями. А я обиделась, очень на них обиделась.
   - А что же мне делать? Я, может, таким образом пытаюсь не впасть в депрессию! Дурачусь, и мне на секунду кажется, что все хорошо, что мы не в Крепости, которая кишмя кишит всякой нечистью и некромантами с магами. Хотите, чтобы я ныла и испуганно вздрагивала от каждого шороха, да?- воскликнула я.
   - Нет! Просто заткнись, сейчас всю операцию погубишь,- прошипел Рион, напряженно во что-то вслушиваясь, а потом облегченно вздохнул.- Мне тоже кажется подозрительным, что никого еще не встретили, кроме троллей, конечно же.
   Ах вот как они, ну ладно. Я тихо посторонилась, пропуская их вперед и остановилась. И только когда они скрылись из виду, я всхлипнула.
   - Я же не специально,- бормотала я, шмыгая носом и вытирая не останавливающиеся слезы.- Нет, специально, но не в том смысле. Просто хотелось всех повеселить. А я их только раздражаю...
   Внезапно на меня навалилась невероятная слабость. Как же я устала. Эта выматывающая прогулка под землей, переживания. А еще они, гады, последний способ держаться на ногах запретили. Давно заметила, если делать вид, что бурлишь энергией и оптимизмом, то сама начинаешь это ощущать.
   Кряхтя, я поднялась, опираясь на шершавую каменную стену. По кончикам пальцев прошлось слабое покалывание. Охранные заклинания. Н-да, наверное, мощные.
   - А мы так ловко обманули Исавию,- ухмыльнулась я.- Просто прошли под землей и миновали защиту. Просто и...
   Внезапно меня осенило.
   - Гномы! Они же копают всякие шахты. Черт возьми! В Ривелл ведет еще один тайный ход, да такой тайный, что сам Повелитель не в курсе,- пробормотала я и бросилась бежать.
   Бежала так быстро, как только могла, ориентируясь на чувство стихии Воды. Резко свернула за поворот, поскользнулась на чем-то скользком и чуть не упала.
   - Черт,- выдохнула я, обретя равновесия.- Что за...
   Чем-то скользким оказалась красная вода. Много красной воды...
   - Кровь,- с ужасом прошептала я.- Боже, зачем я ушла. Наверняка Даймон не может колдовать во всю силу! Ну и дура же я!
   Я бросилась бежать дальше, теперь уже следуя по кровавым отпечаткам. Впереди послышался стон, я в страхе замерла и медленно побрела на звук, молясь чтобы это был не Даймон. Боже, хоть бы не он, ну пожалуйста.
   - Ай-ай! Больно же, не трогай! На мне сейчас это все быстро заживет!- воскликнул голос вампира.
   - С чего бы это?- дрожащим голосом спросила Эля.- Ты потерял так много крови...
   Я осторожно заглянула за угол. Эту часть коридора освещала большая квадратная дыра в стене, видимо это было окно. Под ним лежал окровавленный наемник, рядом суетилась амазонка. Недалеко мрачно сидел волк, зализывающий рану на лапе. Демона не было.
   - А... где он?- сипло спросила я, сбрасывая полог невидимости, но зеркальные чары оставляя.
   Волк поднял голову, вздохнул и сказал:
   - Пошел мстить твоим убийцам.
   - Ш-што?- ошарашено просипела я.
   Волк еще больше помрачнел.
   - Мы наткнулись на черных норр, это такие зверюги, в которых я превращался, чтобы вырезать люк. Порубили их на части, они сразу же рассыпались в прах и... Ты где была?!- неожиданно зарычал он.- Да я чуть концы не отдал, когда увидел, что одна из этих тварей улепетывает, а твоих ехидных комментариев и не слышно, и под руку не лезешь, и не предлагаешь их замариновать,- прыгнул ко мне волк, в воздухе превращаясь в человека. Он крепко прижал меня к своей груди и продолжил:- и не угрожаешь им маргалы выколоть, и не советуешь сделать маникюр. Мы думали тебя прикончили, а та тварь унесла твои останки!
   Марк неожиданно сильно затряс меня за плечи.
   - Никогда так не делай! Никогда! Где ты вообще была?!
   - Я...- начала я, но тут услышала всхлип.
   - Он потерял слишком много крови,- прошептала Эля и еще раз всхлипнула.
   - Но он же не может умереть,- удивленно пробормотала я, глядя на перекошенное от боли лицо Риона.
   - Не могу,- сквозь сильно сжатые зубы сказал он.- Зато это уже почти мертвое тело покинуть могу. И плутать мне по свету много времени. Пока не найду достойную замену. Черт,- прошипел вампир.- Меня же все авторитеты знают только в лицо, доказывай им потом, что я это я.
   Эля неожиданно рассмеялась и ласково провела по его волосам рукой, а потом склонилась над его ухом и что-то забормотала.
   - Где Даймон?- неожиданно встрепенулась я.
   - За мной,- скомандовал Марк, на ходу перекидываясь обратно в волка.
   - Это может помочь,- тихо пробормотал Рион.
   Я с удивлением проследила, как его клыки медленно удлиняются, а потом поспешила за метаморфом.
  

14

  
   Мы нашли его во внутреннем дворе, который был окружен мощными стенами из крупного камня. Даймон спокойно стоял у маленького фонтанчика, опустив руки в воду.
   - Даймон! Я жива!- завопила я и бросилась к нему.
   - Представь себе, знаю,- зловещим тоном отозвался он и повернулся.
   Я резко остановилась, наткнувшись на его яростный взгляд.
   - Ты куда делась?!- заорал он.- Куда, спрашиваю, делась?! Если бы я не знал, что ты жива,- он больно ткнул пальцем в мой кулон.- Я бы... я бы... О Боги,- простонал демон и крепко прижал меня к себе.- Что ты со мной делаешь?
   Я судорожно вздохнула и расслабилась. Теперь хорошо, все будет хорошо. Даймон снова с полным запасом магии, если что, то откроет телепорт...
   Он провел пальцем по моей щеке, убирая прядь. Я подняла голову и затрепетала. Боже, меня сейчас поцелуют! В первый раз! Интересно, а это будет сильно заметно? Нет, ну что за глупости в голову лезут!
   - Я не могу,- неожиданно сказал Даймон, но не отстранился, будто оттягивая момент.- Я не должен. Это неправильно!
   - Что неправильно?- прошептала я.
   Может, я неправильно что-то делаю? А, ну точно. В фильмах героини всегда обнимают парня за шею, так...
   - Не могу,- отстранился он.
   Я была готова провалиться сквозь землю от стыда и смущения. Дура ты, Настя, раз подумала, что такой парень (а точнее демон) как он позариться на тебя. Я тяжело вздохнула, отгоняя слезы. Даймон открыл рот, чтобы что-то сказать...
   - Ловушка!- внезапно рыкнул волк. Секунда, и он мышью шмыгнул в сугроб.
   - Что?- я растеряно оглянулась.
   Из-под земли выскочили оковы и резко захлопнулись на наших щиколотках. Я не удержала равновесия и грохнулась в снег, демон приземлился рядом. Над двором пронесся женский смех, от которого у меня кровь застыла в жилах.
   - Наивные детки... Разве вам не показалось странным, что Крепость почти пуста?- ласково спросила смуглая женщина.- Мой домовой принес мне обед и рассказал про вас... Я не страдаю недостатком ума, в отличие от своих слуг... поэтому быстро поняла кто вы,- она начала медленно спускаться по каменной лестнице, вделанной в стену.
   - Нож есть?- тихо спросила я у Даймона.
   - В сапоге,- отозвался он, не сводя напряженного взгляда с женщины.
   Я принялась незаметно вытаскивать знакомый длинный кинжал с росписью на лезвии.
   - У разбойника отнял,- хмыкнула себе под нос я, улучила момент, когда Исавия смотрела только себе под ноги, и резко выдернула кинжал.
   Однако использовать его по назначению не смогла, женщина быстро оказалась на снегу и неспешно подошла к нам.
   - Повелительница,- чуть издевательски протянула она и впилась в меня взглядом.
   Я с ужасом поняла, что раз оковы антимагические и из звездного металла, то... у меня нет магии на подпитку ментальных щитов!! Видимо Даймон понял тоже самое, и принялся с остервенением выдергивать свою ногу из оков.
   - И до тебя очередь дойдет, милый,- пообещала ему Исавия.
   Я изо всех сил старалась не смотреть ей в глаза, однако она рывком подняла мой подбородок, заставляя взглянуть в темно-фиолетовую глубину...
   Амулет полыхнул голубым светом и женщина отшатнулась.
   - Фамильная магия,- ухмыльнулся Даймон и с ненавистью глянул на нее.- Тебе она не по зубам. Она никому не по зубам.
   - Поверь, я справлюсь. Ведь если ты умрешь, то и защита исчезнет,- прошипела та и прокричала:- В главный зал его! И приготовьте все для ритуала передачи силы. Хочу владеть пятью стихиями,- скривилась она в усмешке и потрепала его по щеке, Даймон резко мотнул головой.- Ну-ну, а ты думал, зачем я позволила тебе напитаться магией из источника? Неужели ты думал, что я упущу шанс стать еще более могущественной, чем теперь? Увести!
   Исавия резко махнула рукой и из земли в ее руку прыгнула цепь, которую та кинула подбежавшему некроманту. Тот немного побледнел, когда узрел кого ему придет вести, а потом гадко усмехнулся.
   - Идем,- резко дернул цепь он, как только Даймон поднялся.
   Демон еле удержался на ногах, а у меня потемнело в глазах от ярости. Издеваться над ним могу только я, я и еще раз Я!! Я резко полоснула себя по запястью кинжалом и быстро обмазала кровью оковы.
   - Стоять!- метнула в меня заклинание вампирша.
   Я еле увернулась и пришла к выводу, что амулет защищает только от смертельных заклинаний, а не от замораживающих. Я с трудом установила магический щит и погрузила руки в маленький фонтанчик.
   - У-у...- вырвалось у меня.
   По жилам забурлила сила, всю усталость и боль как рукой сняло. Рана на запястье затянулась. Я повернулась и попыталась остановить некроманта, но мои заклинания легко рассеялись, как только Исавия подняла руку.
   - Я думала, ты посильнее будешь,- хмыкнула она.
   - А я сильная!- заявила я и размашисто махнула руками, бормоча заклинание.
   Передо мной вновь появилась золотая паутина.
   - Неплохо,- отозвалась вампирша.- Белая магия... Похвально, однако...
   Она резко прокричала что-то на непонятном языке, свистнула стрела. Резкая боль пронзила плечо, я взвыла и рухнула на колени. Все мои чары развеялись, я попыталась дотянуться рукой до фонтана, чтобы хоть как-то заживить рану, но...
   - Мечтай,- жестоко рассмеялась Исавия и за волосы оттащила меня в сторону.- Как вижу, тебя не учили магическим щитам от стрел, печально...
   Она махнула руками, и меня окутало розовой дымкой.
   - Твоя кровь на ритуале пригодиться, больше силы достанется,- пробормотала вампирша.
   Я не могла пошевелиться, а плечо сводило болью. Я чуть не застонала, когда вспомнила, что из-за этого амулета и Даймон сейчас страдает, а ему и так приходится не сладко... Жаль, что не могу двигаться.
  

* * *

  
   - Глупый демон,- водила пальцем по груди Даймона вампирша.- Глупый-глупый мальчишка... Наивный... неужели считал, что можешь справиться со мной?
   Он был прикован к стене, двинуть не мог ни рукой не ногой, оковы до крови врезались в запястья и колени.
   - Ты думал, раз расстроил мои планы по законному захвату власти и... все? Глупый,- она провела ладонью по его щеке.- Не Себастьян, так другой женится на ней. И я таким образом получу все по закону, но...- она делано задумалась,- знаешь, мне уже не хочется все по закону. У меня есть собственная армия, недалеко отсюда находится заброшенный подземный ход в Ривелл... Что, не знал? Немудрено, он очень и очень старый...
   Исавия вновь дотронулась до его напряженного торса, и Даймона перекосило от отвращения.
   - Убери от него свои руки!- прошипела я.- Не смей прикасаться к нему!
   Вампирша медленно обернулась ко мне, лежащую на каменном столе, по которому на пол струйками стекала кровь из раненного плеча.
   - А тебя я убью,- обнажила свои клыки в усмешке она.- Хотя нет... пока нет. Побудешь у меня в армии, убьешь Повелителя...
   Она подошла ко мне.
   - Сколько крови...- у нее внезапно перехватило дыхание, а потом усмехнулась:- Замечательно.
   Исавия медленно провела ладонью по столу, вымазывая ее в крови. Потом поднесла ко рту и... взвизгнула. Рука задымилась.
   - Что такое?!- замахала она ей и принялась вытирать об одежду.
   - Кровь белой магички,- раздался насмешливый голос от входа в большой каменный зал, где мы находились.- Не самое лучшее для вампира.
   Вампирша резко обернулась, в нее летели метательные ножи, стрелы и кинжалы. Она быстро взмахнула целой ладонью и оружие упало на пол. Но в зале никого кроме нас троих больше не было. Исавия резко втянула носом воздух и хмыкнула.
   - Мы же можем договориться,- вкрадчиво начала она, создавая какое-то заклинание.- Ты - вампир, и можешь править вместе со мной... Вместе мы создадим отличное государство... Ты и я...
   Она замерла, вслушиваясь в тишину. Из угла послышался яростный вскрик и в вампиршу полетели стрелы, но та была настороже. Резко метнув заклинание, она расхохоталась, когда с амазонки слетел полог невидимости и она без чувств повалилась на пол.
   - Ты как?- тихо шепнул мне кто-то на ухо.
   - Руки не чувствую и уже давно попрощалась с жизнью,- пробормотала я, узнав Марка.
   - Я сейчас помогу...
   Я почувствовала, как он схватил стрелу.
   - Нет,- я резко перехватила его невидимую руку и прохрипела:- Лучше возьми моей крови и освободи Даймона.
   - Ну же! Где ты? Покажись!- продолжала хохотать Исавия, не обращая на меня внимания.- Давай править вместе, ты уже мне нравишься. Наплюй на всех. Мы будем богаты, как боги!
   И она вновь замерла, вслушиваясь в тишину. Я специально засопела и закряхтела, чтобы она не услышала передвижений Марка.
   - Мне не нужна власть, не нужны деньги...- яростно прошипел голос рядом с амазонкой.- Я убью тебя!!
   Он скинул с себя невидимость и бросился на Исавию. Она опять рассмеялась, взмахнула рукой и вампир замер.
   - Еще один глупый экземпляр,- она подошла к нему и задумчиво посмотрела на маску ненависти, застывшую на его лице.- Все вы глупые...
   - Не уверен,- тихо раздалось за ее спиной.
   Я резко повернула голову и чуть не застонала от облегчения.
   - Но как?- удивленно спросила Исавия и попятилась прочь от Даймона.
   Я со злорадством отметила, как она побледнела, а потом я заорала от боли, так как Марк принялся доставать стрелу.
   - Там же наконечник, придурок!- заорала я.
   Даймон скривился, бросил последний взгляд на Исавию и подошел ко мне. Та не упустила момент и швырнула в нас чем-то большим, черным и сверкающим.
   - Потом,- сквозь зубы сказал демон и отмахнулся, как от надоедливой мушки.
   Черный сгусток развеялся, так и не долетев. Я зажмурилась и сжала зубы.
   - Тихо-тихо,- Даймон положил свою прохладную ладонь мне на лоб, у меня вырвался вздох облегчения, боль притупилась.- Марк, проверь что там с Рионом и Элей. А ты потерпи,- наклонился он ко мне.
   Не успела я удивиться, что мне терпеть, ведь боли почти нет, как он резко надавил на стрелу, сломал с другой стороны наконечник и резко выдернул.
   Вспышка боли, темнота в глазах, прерывистое дыхание... а потом все кончилось.
  

* * *

  
   Я открыла глаза и резко села. Напротив меня взволнованно ходил вампир и поглядывал на все лежащую без сознания амазонку.
   - Я умерла?- глупо спросила я, покосившись на абсолютно целое и невредимое плечо, однако о ране напоминала засохшая кровь и дырка в плаще.
   - Умерла она, как же!- фыркнул Рион и посмотрел на меня.- От какого-то ранения в плечо! Ну-ну.
   - ..как только долетишь до Ривелла, найди главу департамента охраны. Пусть поднимут все древние манускрипты, пусть перероют все хранилища, но чтобы нашли схемы всех подземных ходов Округа Ривелла. На всякий случай, прикажи главе гильдии следопытов попытаться найти ход. И еще... скажи главе гильдии магов, чтобы отправили по боевику во все ближайшие села и деревни, а так же поближе к Темной Пустоши. При любом раскладе население в опасности, тролли и темные эльфы со злости могут натворить многого. А еще эта нечисть... С этим клеймом охранные заклинания тебя пропустят,- услышала я сзади.
   Обернувшись, я увидела, как Марк опускает закатанный рукав, но успела заметить, что там полыхала какая-то татуировка. Даймон крепко пожал ему руку и сказал:
   - Удачи.
   - Не подведу,- оба были серьезными, как никогда.
   Марк отошел назад, кивнул мне и превратился в черного ворона. Я задумчиво проводила взглядом, как он вылетел сквозь стену.
   - Она до сих пор не очнулась,- взволнованно сказал Рион и склонился над Элей.
   - Очнется, просто на ней заклинание было посерьезней, чем на тебе,- повернулся к нам демон, мельком глянул на меня, а потом махнул рукой в сторону амазонки.
  

15

  
   - Положение хуже некуда,- начал Даймон, напряженно ходя взад вперед.
   - Почему?- поинтересовалась я.
   Лично я чувствовала себя прекрасно, будто и не прощалась жизнью пару минут назад. Пришедшую в себя Элю уже вовсю обнимал вампир. Я обижено глянула на Даймона, когда я пришла в себя, он меня не обнимал.
   - Дверь держится только благодаря заклинаниям. А за ней полчище нечисти,- потер виски тот.
   Я прислушалась, действительно, слышится какое-то скрябанье и глухие удары.
   - Выбраться сможем, но... Эль, ты как? Оружие держать можешь?- обеспокоенно спросил демон.
   Меня опять кольнуло непонятное чувство, почему он о ней так беспокоится? Боже, Настя, да ты ревнуешь!! Ну вот, докатились... Я сокрушенно покачала головой и слезла со стола.
   - Могу,- уверено кивнула амазонка и встала.
   - Настя,- повернулся ко мне Даймон.- На тебе наша защита, только такая, которой ты окутала моего отца на балу, помнишь? Из белой магии, но такой, которая не причинит вреда ни мне, ни Риону.
   Я кивнула и принялась за дело. Перед глазами так и вспыхивали нужные строчки. Я принялась вырисовывать в воздухе заклинание.
   - Что она делает?- недоуменно спросил вампир, но демон с амазонкой на него шикнули.
  

* * *

  
   Выражение: "Идти по трупам врагов" подходило сейчас идеально.
   Я с отвращением ступала вперед, стараясь попадать ногой на каменный пол, а не на...
   - Чего ползешь как черепаха?!- рявкнул сзади Рион, вовсю махающий мечом.- Быстрее!
   Я плюнула на все и бросилась бежать вперед. Мой защитный кокон большого радиуса отбрасывал в стороны кровожадных тварей, не позволяя им закусить мной, ну... и отлично расчищал путь. Где-то впереди слышался свист элиных тесаков и душераздирающий вой.
   - "Чужие" просто детская сказочка, по сравнению с этим,- бормотала я, стараясь не смотреть по сторонам.- Теперь всю жизнь кошмары мучить будут.
   - Вверх по лестнице!- послышался крик Даймона.- Давай!
   Я метнулась в сторону и бросилась к арке, защищенной магическим пологом. Он с легкостью меня пропустил, а вот парочка орков с размаху шмякнулась в невидимую защиту.
   - Что, получили, гады?- хмыкнула я и, не удержавшись, показала язык их озлобленным мордам.
   Поняв, что здесь я в безопасности, я развеяла свой магический кокон. И, как оказалось, зря.
   - Попалась,- на мое плечо опустилась чья-то рука.- Пойдешь со мной...
   - А вот хрен тебе!- воскликнула я и с моих пальцев сорвалось заклинание.
  

* * *

  
   - Ты его убила,- констатировал вампир, задумчиво обходя тело некроманта.- Стопроцентно убила.
   - Как в прошлый раз?- хмуро поинтересовалась я и ехидно добавила:- Напомню, ты тогда еще требовал что-нибудь тяжелое...
   - Ну, вы скоро?- раздался голос Даймона сверху.
   Я бросила последний взгляд на не терявших надежду пройти сквозь арку гоблинов и других зубастых тварей, и двинулась вверх по лестнице вслед за всеми.
  
   - Сорок одна ступенька!- простонала я, в буквальном смысле вползая на маленький каменный пятачок.- Да и то, я начала считать только тогда, когда устала. Фух...
   - Мы тут уже успели все дела сделать,- заявил Рион и красноречиво потыкал мечом в распластанные у их ног тела троллей.
   Я достала свой длинный кинжал и тоже потыкала в одного. Он резко всхрапнул и открыл глаза.
   - А-а!- дико завизжала я, отпрыгивая назад.
   Сзади оказалась лестница... можно я не буду описывать, что произошло дальше? Проехав на пятой точке десяток ступенек, я с трудом остановилась, упершись руками в стену. Потом осторожно поползла вверх. На меня с интересом смотрело три пары глаз.
   - Ну?- поинтересовался Даймон.
   - Что "ну"?- с опаской покосилась я на лежащего без движения тролля.
   - Сколько ступенек насчитала?- спросил вампир.
   Я выдала ему отнюдь не лестную тираду и гордо проползла между ними, потом опомнилась и поднялась на ноги.
   - Это что было?- ошарашено спросил наемник.
   - И, заметь, ни одного ругательства...- задумчиво протянул демон.
   Одна Эля не растерялась и достала откуда-то клочок бумажки.
   - Так, хватит дурью маяться,- опомнился Даймон.- Исавия где-то наверху.
   - На крыше?- удивилась я.- Как это она еще оттуда не грохнулась?
   Перед взором мгновенно встала черепичная крыша в форме треугольника.
   - Настя, мы в Крепости, да еще и в башне,- со вздохом посмотрел на меня демон.- Наверху площадка, круглая, огороженная... э-э... таким каменным заборчиком с квадратными зубчиками.
   - Я не блондинка,- оскорбилась я.- Я поняла тебя с полуслова! Ой, Эля, это я не про тебя. Я же знаю, что ты у нас очень умная блондинка!- заверила ее я.
   Впереди послышались громкие крики и вопли.
   - Видимо орки додумались подняться по другой лестнице,- со вздохом заметила она.
   - Идите, мы их задержим,- твердо сказал Рион.
   - Уверен?- с сомнением поглядел вперед Даймон.
   - А ты сомневаешься?- поинтересовалась амазонка, поигрывая своими тесаками.
   Тут я заметила у нее на шее две аккуратненькие дырочки.
   - Ты укусил ее!- ахнула я.- Ах ты вампирюга!
   - А как по-твоему я выжил?- хмыкнул тот.- Но честно, она сама предложила.
   Я все порывалась вцепиться в наемника, а Даймон уже тащил меня по какой-то лестнице вверх.
   - Если тут опять сорок ступенек, то я пас!- предупредила его я.
   - Тут тридцать девять,- отозвался он, не выпуская моей руки.
   Я молча смирилась. Наконец мы ступили на долгожданную "крышу".
   - Ух ты,- вырвалось у меня.- Вот это да!
   Вокруг простирался просто завораживающий своей красотой пейзаж. Заснеженные поля, окруженные темными лесами... Тонкие нити рек и ручьев... Свежий воздух... Картину портила только стоящая к нам спиной вампирша.
   - А ты не такой, как я считала,- раздался ее голос.- Ты мне подходишь.
   Она резко обернулась.
   - Давай править вместе.
   - Неужели ничего нового придумать не можешь?- сморщила носик я.- Это уже не прокатит. Ты точно так же пыталась задурить голову Риону!
   - Девчонка,- дернулся уголок губ Исавии.- Ты странная.
   - О как,- озадаченно пробормотала я, а потом обиделась:- Что значит странная?
   - Вроде бы белая магиня, а водишься... со всякими черными магами,- она обожгла демона взглядом.- А почему? Что тебе мешает покончить с ним? Ты ведь уже поняла, что ему так же опасна белая магия, как и мне. Что тебе мешает?..
   - О-о, даже так...- протянула я.- Мне вообще такого в голову не приходило.
   - Зря...- она подошла ближе.
   Меня что-то оттолкнуло в сторону, полыхнуло жаром...
  
   - Гарри Поттер отдыхает,- пробормотала я, сидя на полу, и восхищенно прищелкнула языком:- Какие спецэффекты!
   В руке Исавии появился огненный хлыст, он со свистом рассек воздух. Даймон сделал шаг назад и выбросил вперед локоть. Хлыст намотался ему на руку. Пару секунд они играли в "перетягивание каната", но потом... По огненной нити от вампирши прошел черный огонь, он беззвучно впитался в Даймона. Все заклинания развеялись, Исавия рухнула без чувств, а я недоуменно посмотрела на демона, стоящего ко мне спиной. Что произошло? Поднявшись, я подошла к нему и тронула за плечо.
   - Мы... победили?
   Он посмотрел на меня, и я отшатнулась. Из его светло-зеленых глаз на меня смотрел совершенно другой человек.
   - Ты проиграла, девочка!- рассмеялся Даймон голосом Исавии.- Я вселилась в этого глупца, и теперь ты ничего не сможешь сделать!! Ведь чтобы убить меня, тебе придется убить его!
   И вновь раздался холодящий душу смех. Внезапно его глаза приобрели свой обычный зеленый оттенок и Даймон через силу прохрипел:
   - Убей... меня...
   - Нет!- воскликнула я со слезами.- Ты что?
   Глаза вновь полыхнули фиолетовым.
   - Сильный мальчишка, сопротивляется... Да ладно, так даже интересней. Надеюсь, он не сильно расстроится, когда убьет тебя?
   Демон двинулся ко мне, и я испугано попятилась, выставив перед собой длинный кинжал. Даймон вновь посмотрел на меня зелеными глазами и прохрипел:
   - Давай, у тебя пару минут.
   Я испуганно наблюдала, как в нем борются две воли. Своя и чужая. Глаза то горели фиолетовым, то полыхали зеленым.
   - Чего ты ждешь?- с ужасным клокочущим звуком спросил Даймон и с болью посмотрел на меня.
   Нет, он не может умереть! Не может!! Должен быть другой выход! Всегда есть другой выход! Все должно закончиться хорошо!
   - Я не могу...- прошептала я, опуская оружие.- Я не могу тебя...
   Он схватил мою руку и с силой дернул на себя... Порывисто вздохнул, когда холодная сталь вошла в его грудь, и опустился на каменный пол.
   - Живи...- еле слышно выдохнул демон и с силой выдернул окровавленный кинжал.- Я всегда буду...
   Но он не успел закончить. Его светло-зеленные глаза медленно закрылись...
   - Не-е-ет!- закричала я и рухнула рядом.
   Над его телом поднялся черный туман и растворился в воздухе. Это дух Исавии покинул его тело...
   - Не умирай,- шептала я, пытаясь зажать кровоточащую рану над сердцем.- Пожалуйста, не умирай, только не умирай!
   Я плакала, слезы капали и смешивались с кровью. Я взахлеб говорила что-то Даймону в надежде, что он меня услышит.
   - Не умирай...- прошептала я и всхлипнула.- Я...
   Я поняла как он мне дорог, я поняла, что не смогу без него жить. Я поняла, что он всегда приходил на помощь, если я была в беде. Всегда поддерживал, понимал... Это он перенес меня в этот мир, приняв на себя половину боли и страдания.
   Я еще сильнее зарыдала, бездумно повторяя:
   - Даймон... Не умирай...
   Неожиданно я вспомнила слова старухи, на которую невероятно обозлилась: "Смерть ждет тебя в конце этого пути. Но только от тебя зависит, сделаешь ты это сама, или тебя принудят"... Я тогда не поняла этих слов. И возмутилась, как я сама смогу умереть? Но теперь я поняла...
   Я медленно вздохнула и склонилась над Даймоном.
   - Мне когда-то сказали, что те, кто владеет стихией Жизни, могут воскресить...
   Я сжала его руку и страстно пожелала, чтобы он ожил. Чтобы он вновь усмехался, взъерошивал свои светлые волосы, щурил глаза от зимнего солнца... Все вокруг засияло белым пламенем. Я опустилась рядом с демоном, чувствуя, как силы покидают меня. Медленно, но верно, они перетекали в Даймона. Рана на его груди стала затягиваться на глазах. Мне стало трудно дышать, каждый вздох сопровождался острой болью в легких. Странная пустота окутала мое тело. Я почувствовала, как он шевельнулся рядом, и с облегчением отдала последнюю крупицу энергии. Вокруг сгустилась тьма...
  

Эпилог

  
   Я проснулась со слезами на глазах и села. В голове пульсировала только одна мысль: "Он жив? Он жив?!" Я дотронулась до кулона и чуть улыбнулась, потом перевела взгляд на свой рабочий стол, там лежало две книги. У меня перехватило дыхание, когда я узнала в одной Золотую книгу.
   - Не может быть...- прошептала я и вскочила, путаясь в одеяле.
   Но это была она. Я быстро открыла вторую книгу, напряженно вчиталась в последние строчки, которые медленно появлялись на бумаге...
   - Жив,- выдохнула я.- И... это еще не конец книги. И все-таки все закончилось хорошо!
   И словно в насмешку моим словам, на тумбочке зазвонил будильник.
   - Что-оу?- возмутилась я.- Как это уже шесть утра?! О боже! Проверка по истории! Но я же уже ничего не помню!! Это конец,- скорбно поведала я книге.- Жизнь не справедлива. Хотя...
  

Часть 3

  
  

Собираю наши встречи, наши дни, как на нитку - это так долго. 
Я пытаюсь позабыть, но новая попытка колет иголкой. 
Расставляю все мечты по местам -  
Крепче нервы, меньше веры день за днём, да гори оно огнём, 
Только мысли всё о нем и о нем, о нем и о нем... 

..Понимаю, что для вида я друзьям улыбаюсь - это не просто. 
Я поставила бы точку, но опять запятая - это серьезно. 
Разлетаюсь от тоски на куски, 
На осколки - все без толку день за днём, да гори оно огнём, 
Только мысли всё о нем и о нем, о нем и о нем... 
(слова из песни)

  
  
  
  

Пролог

  
  
   - Дайте, пожалуйста, билет на фильм "Случай любви",- протянула я деньги кассирше.
   - Шестнадцать есть?- прищурилась женщина.
   Я ждала этого момента всю свою жизнь...
   - Вот,- я радостно протянула ей свой новенький паспорт.
   - Ага,- даже не открыла его та.
   Я обиделась. Фотку на паспорт три раза делала, выбирала самую красивую! А она даже не посмотрела!
   - А вы откройте, вдруг это мой загранпаспорт,- сказала я.- У нас же он один и тот же, а загранпаспорта даже пятилетним делают.
   - Ага,- опять сказала женщина, не притронувшись к паспорту.- Держите,- протянула она мне билет.
   Я досадливо цокнула и спрятала документ в сумочку, потом вздохнула и взяла билет.
   - Блин, что бы еще сделать?- пробормотала я, выйдя из здания.- Может нагрубить милиционеру, чтобы он мне штраф выписал? А то такой шедевр пропадает!- я любовно погладила сумочку.
   Судьба сегодня была ко мне благосклонна, потому что по улице не спеша шел мужчина в форме.
   - Дяденька!- подлетела я к нему.- А вы некрасивый!- выпалила я.
   - Что?- обернулся милиционер, и я потеряла дар речи.
   - Э-э... я это, пере... это... перепутала,- выдавила я.
   - Да?- вежливо спросил он.
   Я кивнула, не в силах оторвать от него взгляд. Он не был милиционером, на нем просто была форма Суворовского училища.
   - Я это... того, пойду,- пролепетала я.- Можно?
   - Конечно,- удивился парень.- Может вас проводить?
   - Нет,- испугалась я.- Я сама... наверное. До свидания,- пробормотала я и быстро пошла прочь.
   Повернула за угол кинотеатра и прислонилась к стене, приложив руку к колотящемуся сердцу.
   - Бывает же такое,- проговорила я, а потом пригорюнилась:- Эх... Но он всего лишь похож...
   Мимо опять прошел суворовец, и у меня екнуло сердце. Если бы не его карие глаза и темные волосы, то он был бы вылитым Даймоном. При воспоминании о нем, что-то больно заныло внутри. Я не видела его уже два года.... Два долгих мучительных года.
   Я тяжело вздохнула.
   Золотая книга на поверку оказалась пустой, абсолютно пустой. Куда-то исчезли все заклинания, заговоры, составы зелий... Кулон потускнел. Теперь, вместо синего, голубого и серебристо-белого цвета, кристаллы были бесцветными, прозрачными. Видимо амулет потерял свои магические свойства.
   Я опять вздохнула, глядя вслед суворовцу. В сумочке завибрировал мобильный. Я поспешно достала его и приложила к уху.
   - Да?
   - Настя?- спросил мой лучший друг Женя.
   - Баба Зина!- в сердцах воскликнула я.- Жень, мы знакомы более... шести лет! И ты каждый раз спрашиваешь: "Настя?"- передразнила я.- А кто же еще может поднять мой телефон?
   - Не знаю, а вдруг его украли?- предположил друг.
   - Тогда бы сим-ку выбросили,- хмыкнула я.
   - Ну ладно. Я что звоню-то... Вы по химии тридцать третий параграф проходили?
   - А как называется?- поинтересовалась я, перекладывая мобильный в другую руку.
   - Э-э... "Непредельные углеводороды, правило Марковникова",- прочел Женя.
   - Ну допустим,- кивнула я.
   - Вот скажи, если к водороду добавить...
   Что-то с силой толкнуло меня и выхватило телефон из руки. Я ошарашено глянула на быстро убегающую фигуру.
   - Лови вора!!- заорала я и побежала следом.- Держите его, люди!
   Воришка нырнул в проход за кинотеатром. Повернув, я еле успела затормозить, чтобы не споткнуться о распластанную на земле фигуру.
   - Ваш телефон?- спросил суворовец, протягивая мне мой мобильный.
   - Да,- я чуть не расплакалась от облегчения, там в фотках жизненоважные шпаргалки!!- Козел!- пнула я неудачливого вора.
   - Алло! Алло!- орал телефон.
   - Женя?- удивилась я, поднеся его к уху.
   - Нет, баба Зина,- ехидно отозвался приятель.- И что это было?
   - Ты гад! Накаркал, и у меня чуть телефон не украли!- воскликнула я.- Должен мне шоколадку, понял?
   - Но...
   - Все, пока,- я нажала на "отбой".- Спасибо вам огромное,- искренне поблагодарила я суворовца.- Если бы не вы, то... даже не знаю.
   - Рад помочь,- улыбнулся парень, поправив фуражку.- Дмитрий,- представился он.
   - Настя,- пробормотала я, стараясь не смотреть на него.
   С одной стороны он не похож на Даймона, а вот с другой...
   - Сегодня очень жарко, не хотите мороженного?- поинтересовался он, глядя, как воришка ползет в кусты.
   - Можно,- я решила, что отказать будет неприлично, ведь он, в некотором роде, спас меня.
   Мы двинулись к открытому кафе. Тут мобильный вновь завибрировал.
   - Алло,- дрогнувшим голосом сказала я, оглянувшись, вдруг еще один вор бежит.
   - Настя, что делать?!- истерически провыл телефон.- Он не высовывается!
   - Что не высовывается?- недоуменно спросила я, поглядев на дисплей.- Ира, ты о чем?
   - Я засунула Борю в ванну, а он убежал в тазик, теперь не достается!!- нервно воскликнула одноклассница.
   - Подожди-подожди, Боря это твой брат?- спросила я, а потом ужаснулась:- И он залез в тазик? Он тупой?
   - Боря не тупой,- оскорбилась Ира.- Очень даже умный для своих двух лет! Когда я беру его на руки, а потом бросаю на диван, то он прыгает ко мне обратно!
   - А родители знают что ты с ним делаешь?- осипшим голосом спросила я.
   - Так папа сам его этому научил!- воскликнула она.- Так как мне Борю из тазика достать?
   - Зачем ты засунула своего брата в тазик?- возмутилась я.
   - Да он сам!- раздраженно отозвалась трубка.- И это не мой брат! Брата зовут Коля.
   - Тогда кто это?- с облегчением спросила я.
   - Собака!! Настя, как мне достать его из тазика?! Он сейчас лежит там пузиком вверх и лапками дрыгает,- со слезами в голосе сказала Ира.- А когда я подношу руку, зубиками щелкает, поэтому достать не могу.
   - О боже...- закатила глаза я.- Берешь тазик с одной и с другой стороны и переворачиваешь. Он же пластмассовый, значит собака вывалиться.
   - Сейчас...- в трубке что-то зашуршало.
   - Какое будешь мороженное?- спросил суворовец, так как мы уже подошли к кафе.
   - Шоколадное,- растеряно отозвалась я, напряженно вслушиваясь в странные звуки, доносящиеся из мобильного.
   - Не вываливается!- истерично взвизгнул телефон.
   - Точно?- поморщилась я и потерла ухо.
   - Да! Он когтями вцепился!!
   - А ты потряси,- посоветовала я.
   В трубке вновь зашуршало, зарычало и застукало.
   - Может маслом растительным полить?- задумчиво сказала подруга в трубку.- Все равно мыть его хотела.
   - Не надо масла,- испугалась я, зная подругу, могу предположить, что она выльет сразу два литра, а потом будет недоумевать, почему ее собачка булькает.- Лучше отрежь колбаски и вымани его.
   - Ему нельзя колбаски,- насупилась Ира.- У него диета, потому что толстый.
   - А ты не давай ее ему, а просто покажи!- не выдержала и рявкнула я.- Выйдет как миленький!
   - Ладно, если не выйдет, я тебе еще позвоню, хорошо?- поинтересовалась она.
   - Ага,- уныло согласилась я.
   Потом немного подумала и выключила телефон. Достали.
   - Держи,- протянул мне суворовец мороженое в стаканчике.- Ничего, что я на "ты"?
   - Нет, ничего,- ответила я, срывая обертку.
   - А почему ты подошла тогда ко мне и... м-м... оскорбила?- поинтересовался парень, когда мы медленно шли по улице.
   - Да так... Обозналась,- туманно сказала я.
   Он довел меня до остановки и решил вежливо дождаться моего автобуса.
   - А... ты не дашь мне свой номер?- спросил суворовец, достав телефон.
   - Давай лучше ты мне свой скажешь,- тоже достала мобильный я и включила.
   Парень вздохнул и послушно продиктовал цифры.
   - Отлично,- я сохранила его под именем "Суворовец", увы, в моей памяти он останется именно под этим именем, хотя... он так похож на Даймона...
   - Так дашь?- он заметно взбодрился, словив мой взгляд.
   - Что?- вынырнула я из воспоминаний.- А... я это, сама тебе позвоню если что.
   - Понятно,- протянул он.
   К остановке подъехал зелененький автобус.
   - Это мой, пока,- сказала я и быстро впрыгнула в него.
   - Пока,- донеслось до меня и двери за мной закрылись.
   Я бросила взгляд на его отдаляющуюся фигуру. Высокий, подтянутый... похож...
   - Бывает же такое,- вздохнула я.
   - Ваша оплата за проезд?- раздался сзади голос контролерши.
   - Сейчас,- пробормотала я, доставая кошелек.
  

* * *

  
   Домой я пришла в подавленном настроении. Швырнув сумку на комод у зеркала, я прошла в комнату и принялась рыться на полках с книгами.
   - А вот и ты,- протянула я, беря в руки томик.- "Повелительница Тьмы",- издевательски прочитала я.- Да ну?! Дебильное название! И книга дебильная!- воскликнула я и швырнула ее на пол.- Гадкая!- пнула ее я.- Сначала забросила меня в тот мир, где был он, а теперь...- я шмыгнула носом.- Два года... Два чертова года!- закричала я и, сев на колени, принялась злобно вырывать и комкать листы.- Скоро в одиннадцатый класс! А потом в институт! А потом...
   Я замерла, только слезы бежали по щекам. Внезапно зазвонил домашний телефон.
   - Да?- сдавленно ответила я.
   - Настя!!- заорал Женя.- Помоги! Как его достать?! Он не достается!!
   - И тебе Ирка звонила?- удивилась я, вытирая слезы.
   - Какая Ирка?- неожиданно спокойно спросил приятель.- Да нет, просто... Ужас! Помоги достать его!
   - Кого?- поинтересовалась я.- Брата? Или собаку?
   - Какую нахрен собаку?!- воскликнула трубка.- Палец!! Я его засунул в бутылку из-под пива, а достать не могу!
   - Ну и дурак,- хихикнула я.- Физик же ясно сказал, что пальцы из узких горлышек не достаются. Зачем засунул? Проверить хотел, что ли?
   - Угу,- удрученно согласился друг.- Что делать?
   - Мажь растительным маслом, потом переверни бутылку и...
   - Я не могу,- перебил меня Женя.
   - Что не можешь?- не поняла я.
   - Перевернуть.
   - Почему?- удивилась я.
   - Бутылка наполовину полная!- заявил он.
   - Ну так еще легче будет вытащить палец!- обрадовалась я.- Переворачиваешь ее, потом начинаешь крутить...
   - Я не хочу его выливать! Ты что! Еще же полбутылки осталось!- возмутился друг.
   - Раньше думать надо было,- отрезала я.- И вообще, маленький еще пиво пить!
   - Оно безалкогольное и мне семнадцать,- хвастливо сказал Женя.
   - А мне будет в конце мая, и что? Ладно, короче решай. Либо целый и невредимый палец, либо... Ну ты понял. Все, пока...
   - А...- начал он, но я уже положила трубку, а потом и вовсе отключила телефон.
   - Дурдом,- сказала я и встала, схватившись за стол.
   Задела рукой стопку книг, снятых с полки во время поиска того томика, и они с грохотом упали на пол.
   - Чтоб тебя!- пробормотала я, собирая их.- Что??- удивленно вытаращилась я.
   Передо мной лежала раскрытая Золотая книга. Конечно в том, что она была раскрытой, не было ничего удивительно, несколько других книг лежали так же. Но... но в ней было что-то написано!! Я дрожащими руками взяла ее и медленно прочитала:
   - "Зелье перемещения"...
   Я неверящи уставилась на строчки. Потом посмотрела на обрывки "Повелительницы Тьмы".
   - Вы все еще в Империи Тьмы? Тогда мы идем к вам,- пробормотала я и решительно поднялась.

1

  
   Что делать, оставшись дома одной?.. Конечно, варить зелье!
   Я подняла крышку кастрюли и задумчиво обозрела содержимое. Оно мне категорически не понравилось.
   - Жуть,- пробормотала я, зажав нос, и поспешно вернула крышку на место.- Ну-с... что там дальше?- повернулась я к кухонному столу.
   Там лежала маленькая книжка золотистого цвета. Я раскрыла ее и еще раз прочитала:
   - "Способ приготовления зелья перемещения". Та-ак... ромашку добавила, кору дуба тоже (только вчера отодрала), плесень с моха (почти неделю выращивала!) кинула, что еще там?
   Я внимательно вчиталась в строчки.
   - Истолченные крошки черствого черного хлеба добавила,- бормотала я.- О! Волос белого кота!
   Я с прищуром оглядела своего светло-рыжего котяру, даже скорее бежевого, спокойно спящего на подоконнике. Пожала плечами, подошла и выдернула пару шерстинок. Тот даже не дернулся, только недовольно приоткрыл глаз и укоризненно на меня поглядел.
   - Прости Лорд, но других котов я здесь не вижу, тем более белых,- проговорила я.- "Довести до кипения, медленно мешая по часовой стрелке",- прочла я и вновь бросила подозрительный взгляд на трехлитровую кастрюлю (неделю полоскала маме мозги, внушая, как она нам (семье из двух человек) необходима).- Надеюсь мне это пить не придется,- меня аж передернуло.- Хотя в книге не написано...
   Я принялась с силой мешать густую субстанцию. Через минуту не выдержала, открыла окно и зажала нос щепкой для белья. Носу стало больно и щепку пришлось снять.
   - "Как закипит, снять с огня и помешать три раза против часовой стрелки и семь раз по". А ничего, что огня нет? У меня плита-то электрическая,- хмыкнула я.- "Вылить зелье в большую емкость, после чего влить в центр 100 мл пчелиного яда",- громко прочла я.- В интернете можно купить все что угодно, начиная от пчелиного яда и заканчивая цианистым калием,- проинформировала я кота, флегматично жующего орхидею в горшке на подоконнике.- Мама тебя убьет,- предупредила я его и повернулась к столу.
   Я аккуратно... м-м... вывалила месиво в глубокую миску, где мама обычно замешивала тесто. Потом осторожно вылила из ампулы пчелиный яд. Месиво заколыхалось, как желе, и... громко зачавкало, разевая воронкообразный рот. От удивления я икнула.
   - Что за...- я глянула в книгу.- "Выложить из зелья на земле круг". Хм... А паркет подойдет? Что-то не хочется на улицу идти с этим чавкающим монстром...

* * *

  
   Я отошла назад, вытерла со лба испарину и гордо осмотрела свой шедевр - среднего размера "блин" с торчащими там и тут щепками коры, какими-то веточками и травами.
   - Кошма-ар...- протянула я и на всякий случай потрогала лоб, проверив температуру.- Не, вроде нормально. Нахожусь в здравом уме и твердой памяти,- пробормотала я, опять открыв Золотую книгу.
   Дочитала последние строчки, засунула ее за пояс, обвела взглядом свою комнату (злорадно посмотрев на несделанные уроки) и шагнула в центр "блина"... Ничего не произошло.
   - Ах ты черт, точно, забыла!- воскликнула я и принялась старательно думать об Империи Тьмы.
   Перед глазами почему-то встало смеющееся лицо Марка.
   Зелье опять заколыхалось и издало чавкающий звук. Я взвизгнула, так как принялась быстро проваливаться вниз.
  

2

  
   Вися на дереве на ободранных руках и громко вопя, я поняла почему "блин" должен был быть на земле. Живу-то я на третьем этаже!!
   - Хорошо, что тут растет такой высокий-высокий дуб,- пробормотала я, на миг перестав орать, и пытаясь нащупать ногами крепкую ветку.
   - Кто здесь?!- испуганно взвизгнул кто-то снизу.
   - Я,- лаконично отозвалась я, найдя опору.
   Я с интересом покосилась вниз. Задрав голову вверх, на меня глядела девушка в синем сарафане.
   - Т-ты кто?- удивленно спросила она.
   - Настя-а!- завопил кто-то.
   Я опять посмотрела вниз и увидела, как из-за кустов выпрыгивает заяц, в прыжке превращаясь в парня.
   - Ты следил за мной!- ахнула девушка.
   - Ничего подобного,- хмыкнул Марк и неопределенно пожал плечами.- Просто пропрыгивал мимо. И ты прыгай!- крикнул он мне.
   - Ага, щас. Я жить еще хочу,- со страхом поглядела я вниз.
   Меня все-таки сняли, радостно облобызали и до хруста ребер обняли.
   - Как ты тут оказалась?- продолжал радостно вопить принц.- Нет... куда ты делась из Крепости? Ты будто растворилась в воздухе! Даймон ходил чернее тучи!
   - Да?- непонятно чему обрадовалась я.- А чего?
   - Ну-у... он сказал, что ты исчезла магическим путем, испарилась из этого мира, и сюда больше никогда не вернешься,- задумчиво потер кончик носа Марк, а потом вновь распылался в улыбке:- Но ты здесь!
   - А то!- отозвалась я, во все глаза глядя на девушку, стоящую неподалеку.
   - Это Тала,- проследил за моим взглядом он.
   - А кто...?
   - Потом-потом, все потом,- замахал руками метаморф.- Пойдем, покажу замок. Остановишься у меня,- категорично заявил он и потянул меня куда-то.- Хотя у тебя нет выбора,- пробормотал он.
   От моего внимания не ускользнуло как Тала поджала губы.
   - У вас весна...- протянула я, внимательно рассматривая чудесный сад. На деревьях только-только начали распускаться первые листочки.
   - А у вас что, нет?- удивился Марк, раздвигая кусты с цветами, похожими на сирень, только красного цвета.
   - Да нет, у нас тоже апрель, просто жаркое солнце чередуется с проливными дождями. Ого!- вырвалось у меня.- Это твой замок? Какая красота!
   - Допустим не мой, а папашин,- недовольно пожевал губами тот.- По-моему ничего особенного.
   - Ничего особенного?- у меня даже голос сел.- Он же почти как замок Шамбор во Франции! Даже еще лучше!
   - Может быть, но я его не видел, и сравнить не могу,- опять пожал плечами он.
   - Кстати, как дела?- поинтересовалась я.- В Империи все в порядке?
   - Да,- растеряно взъерошил волосы Марк.- Парочка пострадавших от разрушений деревень уже давно восстановилась, Темную Пустошь с тамошней нечистью Повелитель поставил на место, с темными эльфами и троллями подписано что-то вроде мирного соглашения. Вторая Вампирья Республика принесла официальное извинение... Если ты об этом. В общем, все хорошо.
   Мне показалось, что в его словах проскользнула какая-то напряженность. Я нахмурилась.
   - Что такое?
   - Меня женят!- с надрывом воскликнула Марк и закашлялся, потом нормальным голосом продолжил:- Помнишь, я тебе говорил, почему я тогда сбежал? Ну... тогда, когда мы в первый раз встретились?
   Я кивнула.
   - Так вот, теперь ситуация еще хуже,- трагично сказал он и пнул булыжник.- Тогда папа просто намекал, что мне пора выбирать невесту. Потому что у нас так принято. Предлагал для помолвки Талу,- его передернуло.- Говорил, вот сейчас помолвитесь, а годика через два сыграем свадьбу. И теперь... - он кисло поморщился.
   - А что такое?- с любопытством спросила я.- Вроде Тала ничего.
   - Ага,- с сарказмом сказал Марк.- Да она страшная! Волосы - солома, глаза - косые, сухая как вобла, да еще и с густыми заросшими бровями!- ужаснулся принц.
   - Ну... вроде она не косоглазая,- осторожно сказала я убитому горем метаморфу.- Она просто... немножко неухоженная,- выдавила я.
   - У меня есть план,- нервно зашептал принц, воровато оглядываясь.- Только не здесь.
  

* * *

  
   Меня поселили в поистине шикарных покоях. Я даже растерялась на мгновение.
   - Папаша любит выпендриться,- ответил на мой бурный восторг Марк.- Вижу, ты одета... э-э... немного странно для нас. Ладно, что-нибудь придумаю. Погоди,- бросил он и шмыгнул за дверь.
   Я осталась одна. Подошла к зеркалу и сняла кепку, которую зачем-то нацепила дома. Из зеркала на меня глядело знакомое лицо с фиолетовыми глазами, маленькими вампирскими клыками и модной "рваной" стрижкой.
   - А ничего,- оценила я.- Под стрижку больше подходит черный цвет волос. Все, когда вернусь домой, обязательно перекрашусь.
   Внезапно дверь распахнулась и ко мне бросилась полуголая девица.
   - Элька!!- узнала я ее.- Боже! Как же я рада тебя видеть!
   Меня опять сжали до хруста костей и восхитились новой стрижкой.
   - Мне тоже понравилось,- раздался голос от двери, в комнату ввалился принц со стопкой одежды.- Теперь можно не опасаться что вороны примут ее волосы за свое гнездо.
   Я вспыхнула и запустила в него подушкой. К моему удивлению, я попала.
   - Ваша Светлость!- амазонка бросилась поднимать барахтающегося в ворохе одежды принца.
   - Эля, тут все свои, зачем так официально?- недовольно донеслось из-под кучи.
   - Привыкла,- вздохнула та.
   - А черт!- ругнулся Марк, поднявшись.
   Каким-то загадочным образом он умудрился влезть в ярко-красное платье.
   - А тебе идет,- хихикнула я.
   - Что здесь происходит?- прогремел чей-то властный голос.
   Я испуганно подскочила и увидела высокого крепкого мужчину лет сорока. Амазонка сразу же опустила голову и чуть склонилась в поклоне, а я еле поборола в себе желание рухнуть на колени и побиться лбом о пол.
   - Кто это?- поинтересовался король, пристально смотря на пытающегося снять платье сына.- Почему охрана сообщает мне, что из нашего охраняемого сада ты возвращаешься в сопровождении странной особы, потом врываешься в покои моей фаворитки и роешься в ее шкафу?
   - Папа, я все объясню,- пропыхтел Марк.
   - Все очень просто,- широко улыбнулась я, не заметив, как побледнел король.- Я просто вывалилась из портала прямо на дерево, а там была Тала с Марком, и...
   - У меня в замке вампир,- сокрушенно сказал король.
   - А у вас тут что, расовая дискриминация?- напряглась я.
   - Нет, просто папина любовница боится вампиров,- хмыкнул принц, наконец-таки сняв проклятое платье.
   - Линси - фаворитка, а не любовница,- выплюнул последнее слово король.
   - А это одно и тоже!
   Эля бочком двинулась из комнаты и скрылась за дверью.
   - Нет, не одно!
   Было видно, что они спорили на эту тему не раз.
   - Мама умерла чуть больше года назад, а ты уже баб водишь!- почти орал Марк.
   - Сын...- начал мужчина.
   Я смущенно кашлянула. Они повернули ко мне головы.
   - Вы кто?- прямо спросил король, а принц возмущенно на него поглядел.
   - Она - Повелительница Империи Тьмы,- заявил метаморф.- Любезно согласившаяся остаться на завтрашний прием в честь моей будущей свадьбы.
   Он буквально выталкивал отца из комнаты.
   - Погоди... Если она Повелительница, то на ком же тогда...
   - Ей надо переодеться!- рявкнул Марк и захлопнул перед носом короля дверь.
   - Это он о чем?- нахмурилась я.
   - Ни о чем,- быстро сказал он.- Ты же поможешь мне откосить от свадьбы, да?
   - А что ты предлагаешь?- полюбопытствовала я.
   А предлагал он многое. Начиная бредовыми идеями липовых похорон его любимого и последующим скитанием по Империи, и заканчивая вызовом суккуба (демона любви) и соблазнением Талы.
   - А почему бы просто не сбежать?- спросила я, переодеваясь за ширмой.- Как в прошлый раз?
   - В прошлый раз все по-другому было,- кисло отозвался Марк.- Тогда ее папаша был обычным профессором магии в Королевском Институте.
   - А теперь он кто?
   - Новый придворный маг,- тяжело вздохнул он.
   - А что со старым?- застегнула последнюю пуговицу на платье я.
   - Убили.
   - Как?- ахнула я и вышла из-за ширмы.
   - Насмерть. Была тут одна темная история, кто-то хотел опять захватить Империю Тьмы. Я тебе потом расскажу,- протараторил принц.- И я не об этом. Главное - теперь папа всерьез опасается за свою и мою безопасность, и ему нужен очень надежный человек. Он сделал папашу Талы придворным магом, а завтра, на официальном приеме, будет провозглашена дата нашей свадьбы. А я не хочу!- внезапно взвыл Марк.- Я еще слишком молод! Даже двадцати не стукнуло! Настя, помоги мне!
   Что-то часто я стала слышать эту фразу.
   - Что-нибудь придумаем,- успокаивающе потрепала я его по руке.- У вас браки навсегда?
   - Ага, только Повелитель когда-то давно развелся,- сказал он и ужаснулся.- Это что же, жить всю жизнь с одной и той же девушкой? Кошмар! За что мне это? Она ведь даже не метаморф! И не магичка!
   - А как Даймон?- задала я терзающий меня вопрос.
   - Отлично,- фальшиво улыбнулся Марк.
   - Что с ним?- насторожилась я.- Он здоров?
   - Да,- кивнул он.- С ним все хорошо.
   И он замолчал. Я физически ощущала, как нарастает в комнате напряжение.
   - Понимаешь, все были уверены, что ты не вернешься,- начал метаморф, стараясь на меня не смотреть.- Даже Даймон. М-м... Мы с ним вместе штаны просиживали в библиотеке и искали лазейки. Но ничего не нашли. Даймон мог, конечно, создать портал в Иной Мир, но... он не знал где именно ты живешь.
   - Вы хотели меня вернуть,- прошептала я, у меня потеплело на душе.
   - Да,- принц почему-то продолжал избегать моего взгляда.
   - Но Даймон мог влезть в мой сон,- напомнила я.
   - Не мог,- покачал головой Марк.- В прошлый раз часть твоей души осталась тут, ну и... можно было "зацепиться". А так...
   - Понятно,- вздохнула я.
   - Вот,- продолжил он.- Даже Даймон думал, что ты уже никогда не вернешься. А Повелитель вообще тебя не любит,- неожиданно сказал принц.- Он пренебрежительно о тебе говорил даже в моем присутствии. Ему было плевать на то, что ты спасла Даймону жизнь,- словно извиняясь, сказал он.
   - Да это понятно,- отозвалась я.
   Он на секунду замер, потом собрался с духом и выпалил:
   - Но Повелитель решил перестраховаться, чтобы если что, ты не могла ни на что претендовать, и... А как ты сюда попала?- резко сменил тему Марк.- Да так, что наш придворный маг не почувствовал вспышки магии.
   - Расскажу, не поверишь,- хмыкнула я.- Это было ужасно. Готовила два часа какую-то мерзость...
   Не успела я закончить рассказ, как дверь распахнулась и в комнату ввалилась Эля в паре с какими-то тетками.
   - Краем уха слышала, что ты будешь на завтрашнем приеме. Тебе нужен наряд,- категорично сказала амазонка.
   - Как Рион?- поинтересовалась я.
   - Нет-нет, Настя не пойдет на прием,- занервничал Марк.- Там будет шумно, скучно и...
   - Пока в Первой Вампирьей Республике. Работает,- со значением поглядела на меня она.
   Я рассмеялась.
   - Обмерить,- щелкнула пальцами Эля.
   Вокруг меня засуетились женщины, а пытающегося что-то сказать Марка выставили за дверь.
  

3

  
   Характер у Талы был, скажем прямо, не сахар. Отвечала она всегда резко и с легкой презрительностью.
   - Где, ты говоришь, с Марком познакомилась?- высокомерно подняв бровь, спросила она.
   Мы сидели в маленькой гостиной и пили чай с печеньем и булочками. Точнее все это ела я, а Тала только поджимала губы. Если бы не шоколадные конфеты, коих тут было в избытке, я бы уже давно покинула эту негостеприимную девушку.
   - Марк был в ипостаси волка и жутко напугал меня,- отозвалась я, не вдаваясь в подробности.
   - Понятно,- поджала она губы, брезгливо глядя, как я заталкиваю в рот булочку целиком, стараясь побыстрей уйти.
   Я еле сдерживалась, чтобы не нагрубить ей.
   - А я недавно была на балу в замке Повелителя,- хвастливо сказала она.- На День Влюбленных.
   - В самом деле?- вежливо спросила я, коря себя за обжорливость.
   - Жаль, что там не было сына Повелителя,- так томно вздохнула Тала, что я подавилась.
   - А где он был?- полюбопытствовала я, откашлявшись.
   - На Императорском балу у эльфов,- вздохнула девушка и сделала малюсенький глоточек чая, потом промокнула губы тканевой салфеткой и снова вздохнула:- Я бы многое отдала, чтобы его увидеть...
   А сколько бы я отдала!
   - Знаешь, говорят, что он чертовски красив...
   - И проницателен,- мечтательно уставилась я в окно.- И умен... А как он смеется! Так редко... обычно только усмехается. А как он иронично поднимает бровь!..
   Я тяжело вздохнула, как же я по нему скучаю...
   - Ты что, его знаешь?- невероятно удивилась Тала.
   - Ага,- удрученно кивнула я.
   - Не верю,- заявила та и аккуратно поставила чашку на блюдечко.
   Я поразилась, как в ней сочетаются хорошие манеры и такой гадкий характер? Если вначале я сочувствовала ей, потому что Марк не собирается на ней жениться, то сейчас мне хотелось ее придушить.
   - А мне плевать, веришь ты мне, или нет. Меня это совершенно не волнует,- хмыкнула я.
   - Что?- Тала буквально задохнулась от возмущения.- Да ты... Да я... Вот стану королевой, я тебя...
   - Королевой?- издевательски спросила я.- Насколько мне известно, отец Марка не собирается покидать трон еще лет десять, если не пятнадцать. Поэтому тебе ничего не светит,- тоже перешла я на "ты".
   Тала была так ошарашена, что я невольно удивилась. Неужели ей никто до меня не давал отпор? Хотя... раз ее отец маг, а метаморфы предпочитают лишний раз не магичить, то... Думаю да, я первая, кто ей нагрубил.
   - Я тебя в порошок сотру,- прошипела та, на ее щеках горели некрасивые пятна.
   - Да ты что,- зацокала я, с удовольствием за ней наблюдая.- И что ты мне сделаешь? Насколько я помню, ты не магичка.
   - А ты что - да?- чуть напряглась Тала.- Я думала, среди вампиров очень редки маги.
   - А я уникум,- ухмыльнулась я.- И полувампир.
   Дверь распахнулась и в комнату заглянул Марк:
   - Настя! Давай сюда!
   - Иду,- я быстро поднялась, отставила пустую чашку и, даже не попрощавшись, выскочила за дверь.- Что такое?
   - Пошли к тебе,- он потащил меня по длинному коридору, засланному темно-зеленой ковровой дорожкой. На левой стене висели какие-то картины, а правая была занята большими распахнутыми окнами.
   - Ужас,- вырвалось у меня, когда у развилки я увидела очередную картину.- Похоже на бритую ворону!
   Марк остановился, внимательно осмотрел сей "шедевр" и, со словами "Она мне никогда не нравилась", снял и вышвырнул картину в окно. Я ошарашено заморгала.
   - Идем,- вновь потянул меня за локоть метаморф.
   Внизу раздался вскрик боли.
   - Ты кого-то убил,- пробормотала я и подошла к окну.
   - Да?- занервничал Марк.
   - Покушение на короля!!- заорали внизу.- Стра-ажа!
   - Я задержу преступника!- раздался зычный глас.
   - Придворный маг,- ойкнул принц и оттащил меня от окна, но было поздно.
   Меня, и его заодно, окутало удушающим дымом и выбросило в окно. Приземлились мы на зеленую лужайку, около каменной дорожки, по которой король совершал свою вечернюю прогулку.
   - Отпустить сына!- приказал тот.
   Я глянула на короля и чуть не расхохоталась. Он, весь такой важный и гордый, стоял с порванной картиной на шее.
   - В темницу ее,- зычно сказала незнакомая амазонка, видимо личная охранница короля.
   Мужчина в бордовой мантии щелкнул пальцами, и меня опять подняло в воздух.
   - Папа!- гневно вскричал Марк.- Прикажи отпустить ее!
   Я разозлилась, а потом недобро прищурилась и оценивающе оглядела придворного мага. Низенький мужчина с тонкой бородкой и буйной шевелюрой, в нем чувствовалась стихия Воздуха. К своему стыду я не помнила ни одного заклинания, совсем. Но зато...
   - А-а!- одновременно заорали амазонка и придворный маг.
   Я мгновенно оказалась на земле. Невозмутимо отряхнув колени, я подошла к большому зубастому кусту и приказала:
   - Фу, плюнь каку!
   Куст немного пожевал, почавкавал, а потом выплюнул.
   - Валим,- схватил меня за руку Марк, бросил взгляд на остолбеневшего отца и увлек в замок.
  

* * *

  
   - Только появилась, а уже обзавелась врагам. Придворный маг, глава личной охраны папы,- начал загибать пальцы Марк.
   - Тала,- подсказала я.- Она пообещала стереть меня в порошок. Кстати, что ты хотел?
   - Вот,- он начал расстегивать рубашку.
   - Эй-эй,- забеспокоилась я.
   - Мечтай,- ухмыльнулся он и бросил одежду в кресло.
   - Что это?- удивленно спросила я и осторожно дотронулась до широкой серебристой ленты, обхватывающей грудную клетку принца. Лента была тонкая и гладкая, под рубашкой почти незаметная.
   - Это - своеобразный ошейник,- грустно сказал Марк.- Тала рассказала своему папаше, что я опять за ней следил. Вот он и нацепил на меня эту штуку. Теперь не могу превращаться,- с болью вырвалось у него.
   - А зачем ты вообще за ней следил?- поинтересовалась я, внимательно рассматривая горящую алым татуировку на его плече - ромб неправильной формы, в центре которого находился меч обвитый лентой.
   - Ну...- замялся метаморф, а потом выпалил:- Я просто подумал, что она может заниматься чем-то противозаконным. Состоять в какой-нибудь запрещенной гильдии. Тогда бы я сказал папе, и...
   - Подожди-подожди, а он в курсе вот этого?- перебила его я и ткнула пальцем в серебристую ленту.
   - Он спросил у Сирга, это придворный маг, смогу ли я с этим сбежать. Тот сказал, что нет. Вот папа и дал добро. А я бы и так не смог сбежать!- с горечью воскликнул Марк.- Вся территория замка защищена охранными заклинаниями. Они меня не выпускают!!
   - Н-да... Обложили со всех сторон,- сочувствующе похлопала по плечу его я.
   Внезапно дверь в комнату распахнулась и прогремел знакомый голос:
   - Что здесь происходит?
   - Проходной двор!- разозлилась я и обернулась.
   В дверях стоял король, придворный маг Сирг и амазонка, двое последних были изрядно помяты, а точнее пожеваны.
   - А если бы я переодевалась?- с вызовом спросила я и скрестила руки.- А?
   - Похоже, тут переодевался мой сын,- прищурился король.
   - Он сам пришел,- быстро сказала я, со смущением поняв, что Марк без рубашки.
   - Как тебе удалось пробраться на территорию замка, минуя мою защиту?- спросил придворный маг.
   - Белая магия,- пожала плечами я.
   - Но ты же вампир!- воскликнул тот.
   - Полувампир,- недовольно поправила его я.
   - Все равно,- покачал головой он.- Странно...
   - Я вообще странная!- тряхнула волосами я.
   - Маркус, нам надо поговорить,- сказал король.- Сейчас же!
   Принц поспешно распрощался. Я тяжело вздохнула и рухнула в кресло.
  

* * *

  
   - Красивая вещица,- раздался голос сзади.- Это кулон?
   Я стояла на длинном балконе, огороженном каменным парапетом, и любовалась прекрасным видом. Город был виден, как на ладони. Множество маленьких и больших домов купалось в лучах заходящего солнца. Где-то виднелись внушительные здания с остроконечными куполами и шпилями.
   Я крутила в руках амулет, который когда-то подарил мне Даймон. Он по-прежнему оставался бесцветным.
   - Да, кулон,- даже не обернулась я.
   - Красивый, чем-то притягивает,- подошла ближе Тала и тоже облокотилась на широкую ограду.- Можно посмотреть?
   - Нет,- слишком резко ответила я, мне показалось кощунством, если она дотронется до него.
   - Больно надо,- поджала губы девушка.
   На каменной дорожке показался принц, медленно бредущий в сад.
   - Марк!- позвала его я, перегнувшись через парапет.- Ты куда?
   - Топиться,- мрачно буркнул он, глянув на Талу.
   Я задумчиво проводила его взглядом.
   - Он мой,- внезапно зашипела мне на ухо она.- Мой!
   - Не думаю,- хмыкнула я.- Он найдет способ "откосить" от свадьбы.
   Я была не очень уверена в своих словах, однако мне доставляло огромное удовольствие бесить Талу.
   - Не найдет, он у меня под каблуком,- уверено заявила та и, гордо задрав голову, удалилась.
   - Вот те на,- озадачено пробормотала я и мне стало невероятно обидно за Марка. Кстати, куда он там пошел?- Топиться!- подпрыгнула я и вспомнила маленькое озеро в саду.- Черт!
   Чтобы не тратить зря времени, я решила спрыгнуть прямо с балкона, но глянув вниз, передумала.
   - Но я же маг!- с удовольствием вспомнила я.
   Закрыла глаза, сосредоточилась... открыла...
   - Ух ты! Я вывела новый вид деревьев,- хвастливо произнесла я, спускаясь по стволу, больше напоминавшему лестницу.
   Оказавшись на земле, я бросилась в сад. Раздвинув кусты с красными цветами и обогнув какие-то заросли, я увидела Марка стоящего по пояс в воде и держащего в руках большой камень. "Топиться будет!"- мысленно ахнула я и кинулась к нему, ломая цветы.
   - Ма-арк, не смей! Мы что-нибудь придумаем! Свадьба, это не конец света! Не надо, Марк!- кричала я.
   - Тьфу, дура,- отбросил камень в сторону тот.- Ты же мне всю рыбу распугала!
   - Ш-што?- невероятно удивилась я и растеряно замерла.- Рыбу?
   - Да,- с сожалением глянул вглубь озера принц.- Решил поразвлечься...
   - Но это же глупо,- вырвалось у меня.- Пока камень будет падать на рыб, те уже давно уплывут!
   - Зануда,- вздохнул Марк.- Что, даже попробовать нельзя? Я обычно превращался в кого-нибудь позубастей и гонял рыб до полусмерти. А теперь...
   Он болезненно сморщился, потом возвел глаза к нему и возопил:
   - За что?!
   Я искренне его пожалела. Такой жены как Тала и врагу не пожелаешь.
   - У меня есть идея. Но для этого мне нужно увидеться с твоим отцом...
  

4

  
   Стояла гнетущая тишина. Никто почти ничего не ел. Я, Марк, Тала, ее отец, король и еще парочка незнакомых мне людей сидели за большим столом и завтракали, или делали вид, что завтракают. По-моему, ела только я. А что? Дома мама не готовит, занята на работе, вот и питались едой из магазина. Хорошо, что там продается сразу все готовое.
   - Великолепный джем,- сказала я.- Персиковый?- обратилась я почему-то к придворному магу.
   - А? Да...
   - Скоро ко мне должен приехать учитель танцев из самого Ривелла,- сказала Тала.- Он так же занимается и этикетом.
   Дверь в столовую приоткрылась, внутрь быстро вошел лакей и что-то тихо сказал королю.
   - Пригласите сюда,- кивнул тот, потом перевел взгляд на Талу и сказал:- Твой учитель прибыл, я пригласил его присоединиться к нам.
   - Спасибо, Ваше Величество,- кивнула та.- Так вот, этот человек еще занимается...
   - А почему так поздно?- перебил ее Марк.- Ведь сегодня вечером уже прием. Почему тебе только сейчас захотелось научиться танцам? Ты что, не умеешь?
   - Умею, он должен просто откорректировать мою пластику,- яростно поглядела на него она.- Этот учитель очень и очень востребован. У него запись на год вперед. Так вот,- продолжила Тала,- он еще и занимается обучением этикету. Думаю тебе, Настя,- поглядела на меня она,- следует взять у него парочку уроков.
   В ее глазах полыхнуло торжество, мол, что я ей при короле отвечу. А что мне король?
   - Не думаю, что мне нужны эти уроки. А тебе не помешают,- ухмыльнулась я.- Ты ковыряешь вилкой для пирожных в куске пирога,- мило захлопала глазками я.
   Все взоры обратились на эту вилку. Рука у Талы затряслась, а сама она раскраснелась. Дверь столовой вновь распахнулась, и в зал вошел невероятно древний на вид старик.
   - Ваше Величество, благодарю покорнейше, что соблагово...
   - Опять вы?!- подскочила я и невольно выпрямила спину.
   - Мисс Анастасия?- удивленно поднял брови мистер Эрлстонг, мой бывший учитель этикета и бальных танцев. Ох... много кровушки он у меня попил...
   - Я,- обреченно отозвалась я, быстро положив тканевую салфетку на колени.
   - Моя лучшая ученица,- распылался в улыбке тот, садясь за стол.
   - Серьезно?- я так удивилась, что даже жевать перестала.- А Даймон мне сказал, что вальс я танцевала, как слон. А когда на праздничном ужине подавали сюарлю (обычные тарталетки с каким-то паштетом), то я умудрилась уронить все это ему на колени. Как сейчас помню, он сделал каменное лицо, проговорил очищающее заклинание, а потом прошипел, что руки у меня растут из... не того места,- неуклюже закончила я, а Марк неожиданно захохотал:
   - А он был прав!
   - Это еще почему?- обиделась я.
   - Ты что, не помнишь, как каким-то невероятным образом наколдовала тарантулов? Один из них, между прочим, меня укусил! Но у метаморфов природная устойчивость к ядам,- хвастливо сказал принц.
   Я подняла глаза от тарелки и с удивлением увидела, что все смотрят на меня.
   - Папа, Настя хотела тебе кое-что сказать,- поспешно сказал Марк.
   - Ах да,- перевела на того взгляд я, король изобразил вежливую заинтересованность и почему-то потер шею.- Ваше уважаемое Величество,- с пафосом начала я.- Мне известны прискорбные факты демографической ситуации в вашем Королевстве. Процент истинных метаморфов не так уж велик...
   Я озадачено замолкла, о как завернула. Явно присутствие мистера Эрлстонга повлияло.
   - Да,- важно кивнул король.- Их численность колеблется где-то в пределах пятисот-шестисот особей, а это действительно мало, по сравнению с полукровками, коих великое множество.
   И он тяжело вздохнул, и тут я выложила свой главный козырь:
   - И вы хотите, чтобы ваши внуки были полукровками? Хотите смешать чистую королевскую кровь истинного метаморфа с...- я красноречиво поглядела на багровую от гнева Талу.- Задумайтесь,- проникновенным голосом закончила я.
   И король задумался. Марк начал нервно кусать губы, придворный маг пытался испепелить меня взглядом, а остальные деликатно отводили блестящие от восторга глазки. Я слабо охнула и выронила чайную ложечку. Кто-то яростно пытался проникнуть в мои мысли. Я усмехнулась, зря, что ли, вчера уговорила Марка проводить меня в королевскую библиотеку? Там нашлась парочка книг по магии... Я подняла глаза и поразилась силе придворного мага. Не владей я сразу четырьмя стихиями (ох нет, вру, пятью!), давно бы уже "плясала под его дудку", а в том, что он хотел именно этого, я не сомневалась.
   - Я посоветуюсь сегодня с Повелителем,- внезапно сказал король.
   Маг перевел взгляд на него, и я облегченно вздохнула.
   - Как скажете,- чуть кивнул он.
   - Э-э... Повелитель будет на сегодняшнем приеме?- поинтересовалась я.
   - Конечно,- высокомерно фыркнула Тала, и я увидела некое подобие неудовольствия в глазах короля.- И Ракитский младший будет, и...
   - Нам пора,- резко перебил ее Марк, вскочил, кивнул всем сидящим за столом, схватил меня за локоть и куда-то поволок.
   - Ты что,- прошипела я за дверью.- Я же не спросила про Даймона!
   - Тебе не стоит находиться в этом гадюшнике интриг и сплетен,- покачал головой он.- Я сам ненавижу все это. И еще... тебе не стоит быть на сегодняшнем приеме.
   - Что?! Там же будет Даймон!- как идиоту, сказала я ему.
   - Именно поэтому,- покусал губу принц, потом тяжело вздохнул.- Ладно, все равно узнаешь. Скажу сразу... Даймон не виноват!- выдал Марк.- Это все его папаша с мачехой! Ох, ты не представляешь, что с ней было, когда она узнала куда Даймон отправил ее сыночка,- мерзко хихикнул он.- Вот она во всем и виновата! Она на Повелителя надавила! А тот на Даймона! Поэтому он не виноват!
   Я озабочено потрогала его лоб, а потом участливо спросила:
   - В детстве не роняли?
   - Да ну тебя!- скинул мою руку со лба принц.- Я тебе пытаюсь тут кое-что важное сказать. Послушай...
   - Настя!- с противоположной стороны коридора вынырнула Эля.- Платье уже принесли! А я как раз выходной взяла, поэтому все и проконтролирую.
   - Ваша Светлость!- всплеснули руками четверо пышнотелых женщин, показавшихся с другой стороны.- До начала приема всего семь часов! Вас уже все ждут!
   Марк закатил глаза и жалобно поинтересовался:
   - Может отец будет следить за всеми приготовлениями, а не я? Ну какая мне разница, позолоченные канделябры будут, или золотые?
   - Идемте, Ваша Светлость,- строго сказала одна из женщин, и его, упирающегося, потащили прочь.
   Перед тем как скрыться за углом, принц прокричал:
   - Это заговор! Всё - заговор! Настя, беги пока не поздно, иначе...
   Его пальцы, судорожно цеплявшиеся за угол коридора, разжались.
   - Дурдом,- констатировала я.
   - Это ты еще не видела, что было на его дне рождения неделю назад,- хмыкнула амазонка, становясь рядом.- Он грозился спрыгнуть с крыши, если у него еще раз спросят, какого цвета должен быть крем на праздничном торте.
   - Да-а...- протянула я.- Вижу, Марк не любит всякие шумные сборища.
   - Наоборот. Он просто не любит королевскую жизнь,- вздохнула Эля.- Ладно, идем, надо платье примерить.
   - Ну уж нет,- категорично сказала я.- Сама слышала, до приема еще семь часов. Так что...
   Не успела амазонка опомниться, как я юркнула в боковую дверь.
  

* * *

  
   - "Энциклопедия метальных чар и чар экранирования",- прочла я название большой книги.- Экранирования? Интересненько... что ж, почитаем...
   Я удобно устроилась в кресле и отрыла первую станицу. Через час мне надоело читать вслух все заклинания подряд. Я захлопнула энциклопедию и встала.
   - Ой-ё!- охнула я и с трудом удержала равновесие.
   Было ощущение, будто на меня надели многокилограммовую шапку, и она давит... давит...
   - Переборщила я с ментальными чарами,- пробормотала я, судорожно листая энциклопедию.- Черт!
   Контрзаклятий не было.
  

* * *

  
   - Что это ты шатаешься?- с прищуром спросила Эля, сидя на моей кровати, рядом, в креслах, сидели две уже знакомые мне пышнотелые женщины. Амазонка еще пару раз подозрительно дернула носом.- Ладно, давай сюда. Будем приводить тебя в порядок.
   - По-моему, я и так в порядке,- огрызнулась я, держась за болящую голову.- Ресницы, брови, ногти - безупречны. Только причесаться немного, и все путем!
   - Это ты так думаешь!- хмыкнула Эля.
   Следующие три часа меня варили в кипятке, держали на пару, сдирали заживо кожу (хотя мне сказали, что просто убирают ороговевшие клетки кожи), мазали какой-то липкой дрянью волосы, потому что им, видите ли, они показались не достаточно шелковистыми. Еще пытались обрезать ногти на руках, но я орала, что испортить свой французский маникюр не позволю. Потом сделали расслабляющий массаж спины, плеч, шеи...
   В итоге я стояла перед зеркалом вся красная, злая, с неестественно прямой спиной и гордо поднятой головой (шевелить ей мне было очень и очень больно). Платьем оказалась облегающая до колен нежно-розовая, почти белая, хламида. От колен до пола она расширялась изящным колоколом.
   - И как я буду ходить?- поинтересовалась я.- Прыжками?
   - Ну почему же, мелкими шажочками,- отозвалась женщина, застегивая у меня на шее ярко-блестящее колье из бриллиантов (вранье, бриллиантов не может быть так много, а если и может, то они бы так не блестели).
   Платье было без рукавов и бретелек. Я задумчиво окинула взглядом свои голые плечи.
   - Вы варили меня в кипятке для того, чтобы кожа приобрела этот истошный поросячий цвет?- язвительно спросила я.
   - Мы не варили тебя в кипятке!- возмутилась Эля.- Просто делали твою кожу мягкой и шелковистой. Потрогай,- предложила она.
   - Да я вообще тела не чувствую,- простонала я.- Хотя нет, чувствую. Сплошной синяк я чувствую!- чуть истерично воскликнула я.
   - Вам надо отдохнуть,- мигом засуетились женщины.- Мы заглянем к вам через часок, другой. Отдыхайте...
   Эля пожала плечами и вышла за ними.
   - Куда же вы?- слабо пискнула я, потом кое-как допрыгала до кровати, разбив вазу и скинув подсвечник, и со стоном повалилась на нее.- Кошмар!
  

5

  
   Я одиноко стояла в большом светлом зале, у стен находились широкие столы с разнообразной закуской. Гостей уже было прилично, а они все прибывали, прибывали...
   - Граф Мангийский,- громогласно объявил дядька в красном камзоле и пару раз стукнул длинным посохом по полу.
   Высокие резные двери распахнулись, и в зал вплыл мужчина, чем-то напоминающий индюка. Я задумчиво прожевала виноградину и глянула на широкую лестницу, по которой скоро должен был спуститься король со своей фавориткой, а следом и Марк с Талой. Я сделала пару попыток глубоко вздохнуть, но потерпела поражение.
   - Удавить бы того, кто придумал корсеты,- пробормотала я, мелкими шажочками двигаясь в сторону открытой веранды.- Спорим, это был какой-нибудь мерзкий садист?
   - Почему такая милая леди грустит?- раздался обволакивающий голос рядом.
   Я разражено подняла глаза и увидела довольно-таки симпатичного молодого мужчину.
   - Метаморф?- поинтересовалась я, продолжая семенить к балкону.
   - Амазон,- гордо ответил он.
   - А почему в одежде?- ляпнула я и поспешно прикусила язык.
   - Знаете, не привык щеголять голым,- немного высокомерно отозвался амазон.
   - А разве бывают амазоны?- поинтересовалась я.
   - Конечно, но мы очень и очень редки. Для этого и отец, и мать должны быть...
   - Я поняла,- перебила его я и оглянулась.- Великолепно, прошла ровно четыре своих обычных шага,- раздражено поглядела я на плотно обхватывающее колени платье.
   - Вам помочь?- учтиво спросил назойливый амазон.
   - Ага, понесите,- с сарказмом сказала я.
   Тут дядька в камзоле вновь застучал посохом. У меня появилось невероятное желание взять этот посох и хорошенько огреть дядьку по голове. Однако его следующие слова заставили меня отложить кровожадные мысли на потом.
   - Бегерит Асмодей Ракитский, Повелитель Империи Тьмы,- громогласно объявил он.- И Его супруга Серафима Мамона Вельзевул!
   В зал вошел Повелитель, его рука лежала на талии у красивой демонессы. Я внимательно пригляделась к правителю, выглядел он неважно. Под глазами залегли глубокие тени, а сами глаза смотрели с невероятной скукой и усталостью. Меня даже на секунду кольнула жалость. Серафима же, наоборот, блистала так, что глаза слезились.
   - Даймон Бегерит Ракитский,- объявил дядька, и у меня перехватило дыхание от волнения.- Сын Повелителя Империи Тьмы и...
   Сердце пропустило удар и вновь бешено забилось, когда в зал вошел он. Я была готова разрыдаться от счастья. Молча поразившись этому порыву, я во все глаза уставилась на Даймона. Серебряный костюм оттенял загорелую кожу, светло-зеленые глаза лениво скользили по лицам гостей...
   - ..и Альмирра Гендран Вендорская...
   Тут я заметила, что рядом с Даймоном идет еще одна демонесса. На ней было прелестное серебристо-белое платье с небесно-голубым поясом и синей вышивкой. Я почувствовала, как сердце сжимает ледяная рука дурного предчувствия.
   - ...Его будущая супруга,- закончил глашатай, а у меня подогнулись колени.
   И я обязательно бы упала, но амазон успел вовремя меня подхватить. И он, и я уронили фужеры с шампанским. В тишине, которая повисла сразу при появлении Повелителя, звон разбитой посуды показался грохотом. Я с ужасом увидела, что все смотрят на нас! И Даймон тоже! Я поспешно уткнулась лицом амазону в рубашку, не дай бог он меня увидит!
   - Он еще смотрит?- прошептала я парню в шею.- Смотрит?!
   - Кто?- недоуменно спросил тот, вежливо пытаясь отстраниться.
   - Даймон! Тьфу, то есть сын Повелителя!
   - Да нет... спутницу свою обнимает...
   - Что? Обнимает?- севшим голосом спросила я и отпустила лацканы пиджака амазона.
   Немного подумав, я решила не оборачиваться. Не могу.
   - С вами все в порядке?- с беспокойством спросил амазон.
   - Да-да,- поспешно кивнула я и засеменила к балкону.
   - Вас проводить?
   - Нет-нет, все хорошо,- прошептала я.
   Вокруг все расплывалось, глаза жгли слезы. Кое-как выбравшись на веранду, я тяжело привалилась к каменной стене, обвитой цветами, и бездумно уставилась в небо. Солнце только-только начало клониться к закату. Небосвод был кроваво-красным.
   - Хочу домой,- тихо сказала я.- Домой...
   Я стояла так очень долго, солнце зашло, а я все стояла и смотрела на небо, где начали зажигаться первые звезды.
   - Настя?- раздалось сзади.
   Я вздрогнула и с непонятной надеждой обернулась.
   - Ты все не так поняла,- с беспокойством вглядываясь в мое лицо, сказал Марк.- Даймон, он... Ну, ему по статусу положено. Понимаешь, он же будущий правитель, и...
   - Да ну,- вяло махнула рукой я, вновь поворачиваясь к саду.- Мне уже как-то все равно.
   - Ты заболела? Что, не будет криков, оплеух и разбитой посуды?- шутливо возмутился Марк.- А я так надеялся! Только ради этого и пришел на этот прием!
   - Ну... разбитая посуда была,- чуть улыбнулась я.- Правда это были бокалы.
   - А я почему не видел?- тоже улыбнулся он.
   - Если Даймон меня увидит, то что сделает?- тихо спросила я и поежилась от прохладного ветра.
   - А ты подойди и узнаешь,- посоветовал принц, накидывая мне на плечи свой камзол.
   - Вот еще,- фыркнула я.- Пусть сам подходит!
   Метаморф молча поднял бровь.
   - Да, я боюсь,- пришлось признать мне.- Боюсь, что просто кивнет и пройдет мимо.
   - Ну ты что,- приобнял меня за плечи Марк.- Такого не будет.
   Я вздохнула.
   - Ладно, идем. Сейчас начнется праздничный ужин,- сказал он.
   - Вот вы где,- хмуро раздалось сзади.- Ну-ну.
   Мы обернулись. У входа на веранду стояла Тала, ее глаза злобно на меня глядели, а руки были вызывающе скрещены.
   - Что "ну-ну"?- лениво поинтересовался принц, даже не убрав руку с моего плеча.
   - Марк, ты обязан быть со мной!- прошипела она.
   - Никому я ничего не обязан,- отрезал тот и с тоской глянул в темное небо.- Идемте, а то отец разозлиться.
   Чем ближе мы подходили к столовому залу, тем медленнее шел Марк, хотя медленнее меня, казалось, могла ползти только черепаха. Тала шла впереди и не заметила, что мы отстали.
   - Создай моего двойника, а?- занервничал он.- Не люблю я, когда все гости по очереди встают и толкают длинные тосты. А там более сотни приглашенных!
   - Ладно, но только двойник не будет разговаривать,- предупредила я.
   - Плевать, пусть кивает на все вопросы и улыбается,- зашептал он, с опаской косясь вперед.- Давай!
   Я пожала плечами и накинула на нас полог невидимости. Потом внимательно оглядела Марка и плавно провела ладонью около себя.
   - Ну вы там скоро?- раздраженно поинтересовалась Тала и обернулась.- А где это вампирша? Ушла?
   Двойник принца разулыбался, как идиот, и закивал.
   - Пошла к себе?- уточнила девушка.
   Двойник продолжал кивать.
   - А голова не отвалиться?- озабочено спросил Марк.
   - Вроде не должна,- с сомнением покосилась я на свое творение.
   - Ладно, пошли,- сказала Тала.
   Двойник, продолжая глупо улыбаться, двинулся следом.
   - Идем, я покажу тебе кое-что,- принц начал крутить канделябры со свечами.- Тьфу,- через минуту сплюнул он.- Весь механизм заело. Ладно, будем по старинке.
   Он навалился плечом на большое, в полный рост, зеркало.
   - Чего стала? Помогай!
   Я пожала плечами и принялась давить на раму двумя пальчиками, стараясь не испортить маникюр. Марк закатил глаза и что-то пробормотал себе под нос.
   - Сам такой,- обиделась я и убрала руку.- Все, больше помогать тебе не буду.
   Внезапно с противоположного конца коридора раздался шум.
   - Шухер!- заволновался принц и заметался на месте.
   - Спокойно,- схватила за шиворот его я, при попытке спрятаться в напольную вазу.- Мы же невидимые!
   Шум повторился, послышался звон бьющегося стекла, тихий шорох и... все.
   - Кто-то проник в замок,- прошептал Марк.- Сначала попытался пройти сквозь стекло, но не получилось, а потом разбил его, забрался в коридор и вернул его на место.
   - Тебе бы в "Криминальных хрониках" диктором работать,- хмыкнула я.- Откуда ты все это знаешь? Только не говори, что по звукам понял.
   - И не буду,- отозвался он.- Просто сам точно так же пытался сбежать, но меня поймали у самых ворот,- сокрушенно вздохнул принц.- Стекло тут замагичено только от магического воздействия, а не от физического.
   - Понятно,- сказала я.
   - Цыц, он близко... Это вампир,- внезапно сказал метаморф.- Интересно, как он пробрался незамеченным? Нет, ну что такое!- с горечью воскликнул Марк.- Лазют сюда всякие, а я наоборот, вылезти не могу! Тихо!- зажал он мне рот.- Он рядом.
   Я повращала глазами и попыталась убрать его руки от своего лица, он же сейчас мне весь макияж размажет! Не придумав ничего лучше, я укусила его.
   - Сумасшедшая!- завопил Марк и замахал рукой, где кровоточили две аккуратненькие дырочки.
   - А кровь твоя вкусная,- показательно облизнулась я.
   - Маньячка!- отпрыгнул в сторону принц, чуть не задев вазу.
   - Р-р!- я вытянула вперед руки и скорчила страшную рожу.
   - А-а! Я сразу все понял! Ты хотела меня еще в подземном ходу съесть!
   - Я?- безумно удивилась я.
   - Ну не я же,- ехидно ответил метаморф.- Кто хотел, чтобы я в свинью превратился, а?
   - Тьфу, дети! Вы меня до смерти напугали,- раздался мужской голос рядом.
   Мы синхронно повернули головы.
   - Рион!- заорала я и сбросила полог невидимости.- Мерзкий вампирюга! А я и по тебе соскучилась!
   - Не сомневаюсь. Меня сложно забыть,- ядовито сказал тот.- Только без рук! Я грязный, ты испачкаешь платье!
   Я мигом потеряла желание его обнимать.
   - Какими судьбами тут?- поинтересовался Марк.
   - Я... к Эле пришел. А у вас тут праздник какой-то?- спросил вампир.
   - Что-то вроде этого,- кивнула я.
   - Ты бы заэкранировался что ли,- задумчиво произнес принц.- Так и фонит вампиром. Вот бери пример с Насти, даже не чувствуется что она полувампир. Отличные чары маскировки.
   - Спасибо,- хмуро поблагодарила я его, вспомнив, как болела голова после посещения библиотеки.
   Наемник тем временем что-то пробормотал себе под нос, крутанул ладонью, после чего спросил:
   - А теперь?
   - Нормально,- кивнул Марк, после чего с придыханием спросил:- А как ты пробрался на территорию замка?
   - У меня свои способы,- обтекаемо ответил вампир.
   - А назад тоже сможешь выбраться?- с надеждой спросил метаморф.
   - Естественно,- фыркнул наемник.
   - Меня с собой возьмешь?
   - Нас,- поправила его я.- Я тут оставаться не собираюсь.
   - Любой каприз за ваши деньги,- ухмыльнулся он.
   - А в глаз?- предложила я.
   - Она может,- подтвердил Марк, вновь пытаясь сдвинуть зеркало.
   - Кстати, Даймон твой где?- спросил у меня Рион.
   - Он не мой!- огрызнулась я.
   - Да хоть глухой! Он где?
   - А почему такой интерес? И почему ты так уверен, что он в замке? А? Думаю, ты знал это с самого начала,- уверено сказала я.
   - Знал,- не стал отрицать тот, даже не делая попытки помочь пыхтящему принцу.
   - Тогда зачем строил дурачка и спрашивал, почему тут так многолюдно?
   - Я такого не спрашивал!
   - Ой!- махнула на него рукой я.
   С душераздирающим скрипом зеркало сдвинулось в сторону. Нашему взору открылся узкий проход, застеленный темно-зеленым ковром.
   - Это что?- насторожился наемник.
   - Иди,- толкнул его Марк.- Сейчас тут будут амазонки с обходом.
   - М-м... - задумчиво протянула я, втискиваясь в проход за ними.- Можно вопрос?
   - Ну,- откуда-то спереди сказал принц.
   - Зеркало должно было за нами закрыться, или как?- поинтересовалась я.
   - Черт, да,- резко остановился он.
   Вампир не успел затормозить и налетел на него, ну а я на вампира.
   - Ты мне своими каблуками все ноги отдавила,- прошипел тот.
   - Не виноватая я, каблуки мне Элька нацепила,- тоже прошипела в ответ я, потирая ушибленный локоть.
   Рион резко махнул рукой, и зеркало беззвучно закрыло проход.
   - А раньше так сделать не мог?- возмутился метаморф.- Я же чуть не надорвался, пока пытался сдвинуть это проклятое зеркало!
   - Мы вообще где?- не обратил на него внимания наемник.
   - Сейчас,- хмуро отозвался принц.- Скоро придем.
   Я понуро плелась за ними. Если говорить честно, то вновь оказавшись в этом мире, я ожидала совершенно другого. Не знаю чего именно, но... другого.
   - Вот,- радостно возвестил Марк.
   Мы вошли в просторный пустой зал. Здесь не было ни мебели, ни картин. Только голые стены с подсвечниками, красивая люстра и мозаика, выложенная на полу. Там были изображены неизвестные мне животные.
   - Вот,- повторил принц.
   - Ну и что это?- спросил Рион, выйдя на середину зала.
   - Мы находимся прямо над столовым залом, где сидят сейчас гости,- голосом профессионального экскурсовода начал метаморф.- Мозаика на полу идентична мозаике на потолке зала под нами. Если вы посмотрите в глаз любому существу, то увидите что происходит внизу.
   Вампир подозрительно быстро распластался на полу и принялся заглядывать в каждую магическую дырочку.
   - Слу-ушай,- протянула я.- А он точно к Эле пришел?
   - А мне какая разница, пришел и пришел,- выдал замечательный ответ Марк, расстегивая рубашку.- Ты должна мне помочь снять эту штуку.
   Он ткнул пальцем в серебристую ленту, обхватывающую его грудь. Я устало прислонилась к стене и спросила:
   - Как?
   - Ночью, погнув очередные магические кусачки, до меня дошло, что это звездный металл,- красноречиво поглядел на меня принц.
   - Предлагаешь...
   - Да!- радостно кивнул он.- И я буду свободен! И этот папаша Талы не сможет меня найти!
   - Ну...- протянула я.
   - Рион! Ножик есть?- спросил Марк у ползающего на четвереньках вампира.
   Тот, не глядя, метнул что-то очень острое через плечо, и это что-то очень острое вонзилось в стену в сантиметре от моего уха. От неожиданности я икнула и медленно сползла на пол.
   - Ты меня убить мог!- выдохнула я и схватилась за сердце, забыв что оно у меня слева.
   Вампир соизволил обернуться.
   - Не убил ведь,- пожал плечами он и вновь приник к магической дырке в полу.
   - На,- протянул мне нож принц.- Режься.
   - Предлагаешь мне харакири сделать?- фыркнула я, но метательный нож взяла.- И что мне с ним делать?
   - Ну не знаю,- растерялся он.- Пальчиком по лезвию "оп!".
   - Я вас сейчас обоих "оп!", если не заткнетесь,- прошипел вампир, старательно вслушиваясь в разговор внизу.
   - Нет, а вдруг он его не продезинфицировал?- не успокаивалась я, внимательно разглядывая лезвие.
   - Занятно. Слушай, Марк,- внезапно поднял голову Рион.- Тут король речь толкает, что свадьба наследника престола, то бишь тебя, это очень ответственное дело.
   - И?- насторожился тот.
   - Думаю, сейчас он спросит у тебя, а точнее у того морока, которого тебе кто-то бездарно наколдовал, хочешь ли ты выйти зам... тьфу, жениться на...
   - Нет!!- заорал Марк и бросился на пол.
   Самостоятельно встать из-за этого платья я не смогла, поэтому подползла к ним как гусеница.
   - Черт, черт, черт!! Он же сейчас кивнет!- нервно воскликнул принц.- Настя! Развей свой чертов морок!
   - Что?- не поняла я, подползая ближе.
   - Моего двойника! Быстрее!!
   - Я не помню как,- наморщила лоб я.
   - Рукой махни,- посоветовал вампир.
   Ну я и махнула. Пол под нами исчез и мы полетели вниз.
  

6

  
   Мне было обидно, я упала на знакомого мне амазона, и стул под нами разломался. А вот Рион с Марком грохнулись на стол, и тому хоть бы хны, даже не скрипнул.
   Кто-то заорал, кто-то завизжал. Особо впечатлительные закатили глазки и картинно съехали под стол.
   - Ты?- выдавил амазон.
   - Я,- отозвалась я, пытаясь подняться.
   - Стража!!- закричал кто-то.
   - Не стрелять!- нервно хихикнула я, кое-как забираясь на стол (сзади меня вежливо подпихнули)
   Марк напоминал жертву маньяка. Он лежал на столе раскинув руки и ноги, по голой груди струйками стекало красное вино, на голове красовался винегрет. Рион же радостно склабился в декольте визжащей фаворитки короля.
   - А ну тихо!- подпрыгнула я, случайно наступив принцу на руку.
   Он, не открывая глаз, дал сдачи.
   - Гад!- пнула его я.- Трус причем. В общем так, народ,- обратилась я к изумленным гостям.- Свадьбы не будет! Так и запишите,- посмотрела я на мужичка, сидящего в углу и старательно конспектирующего этот вечер, чтобы король помнил кто и какой тост сказал.
   - Н-настя?- ошарашено спросил Даймон, в его голосе слышалась и радость, и недоверие, и... что-то еще.
   - Нет, Карлсон! С крыши свалилась!- даже не посмотрела на него я, хотя хотелось.
   - Ах ты стерва!- завизжала Тала и вцепилась в мои ноги.
   Я пошатнулась и упала прямо на Марка.
   - Я не понял, свадьбы не будет?- открыл один глаз он.
   - Да!- взбрыкнула ногами я.- Уходим! А то меня, кажись, сейчас убивать будут!
   - Стража!- на этот раз орал король.
   - Простите, извините,- ползла я по столу.- Ой, Даймон, прости что опрокинула графин с вином на платье твоей спутницы. А чего это она побурела? А-а! Волосы-ы! Пусти, ненормальная! Ой, ну подумаешь, порвала я тебе... а-а! Помогите! Марк, уйди с дороги,- толкнула я сидящего на столе парня прямо на демонессу.- Черт, порезалась! Ай, ноги! Коза, отпусти их!
   - Что ты здесь делаешь?- схватил меня за локоть Повелитель.
   - Я это... тамада здешняя,- брякнула я, старательно отбрыкиваясь от Талы.- Подрабатываю на праздниках массовиком-затейником... Ма-арк! Спаси меня-а! Твоя невеста меня раздевает! Извращенка! А, нет... Она меня уже душит! Марк,- прохрипела я.
   Тала сидела на мне и сжимала пальцы, не забывая старательно прикладывать головой о стол. Я скосила глаза на Повелителя, тот с вежливым интересом наблюдал за процессом. Даймон оттаскивал свою демонессу от Марка. А про меня все забыли.
   Внезапно я разозлилась.
   - Да пошла ты,- с трудом сказала я и послала магическую волну в Талу.
   Ее и еще парочку гостей швырнуло на пол, Повелителя в том числе.
   - Покушение,- злобно прошипела его супруга, с ненавистью глядя на меня.- Наказание - смерть!
   Тут и меня отшвырнуло в сторону и шмякнуло о стенку.
   - Боже,- схватилась я за голову, в которой что-то зазвенело.
   - Не позволю обижать дочь!- воскликнул придворный маг и широко взмахнул ладонями.
   Все гости уже давно попрятались под столы, высовывая свои любопытные носы из-под скатерти. Король отдирал Риона от своей фаворитки, получая оплеухи от игриво хихикающей особы. Амазон, Даймон и Марк катались по столу, мутузя друг друга. Изредка доносились крики: "Да не лапал я ее! Она сама!", "Почему не сказал, что она здесь?!", "Не трогай волосы-ы!" Спутница Даймона молча швыряла в Талу салаты, та отстреливалась котлетами.
   - Хэлп!- пискнула я и с разбегу плюхнулась на пол, надо мной пронеслось заклинание.
   Проехав по натертому полу приличное расстояние, я уткнулась в дриадские сапоги. Подняла голову и увидела нескольких амазонок с нацеленными на меня луками.
   - Убить!- заорала супруга Повелителя.
   Амазонки растеряно переглянулись и посмотрели на своего короля, но тот был занят.
   - Вы что, не слышали?!- воскликнула Серафима.
   - Мамочка,- в ужасе зашептала я, проворно ползя назад.
   Амазонки вновь переглянулись, видимо не привыкли убивать беззащитных людей. Марк заорал:
   - Не сметь! Опустить оружие!
   Девушки послушно опустили луки. Внезапно все заволокло черным дымом. Меня кто-то нагло схватил поперек туловища и куда-то понес. Через мгновение мы оказались в коридоре.
   - Что вы вытворяете?- прошипел Даймон, обращаясь к показавшимся за ним Риону и Марку.
   - Она все!- ткнули в меня пальцем они.- Магичка недоделанная! Ее проделки!
   Я предпочла сделать вид, что нахожусь в обмороке.
   - Притворяется!- заявил принц, трогая разбитую губу.
   Я застонала и показательно свесила вниз кровоточащую руку.
   - Что с тобой?- испугался Даймон и опустил меня на ковер.
   - М-м,- промычала я.
   - Может Сирг в нее попал?- озабоченно пробормотал метаморф.- Хотя вроде она увернулась.
   - Где ее амулет?!- яростно спросил демон, осторожно ощупывая мою шею.
   Я возмущенно хлопнула его по рукам и резко оттолкнула от себя.
   - А тебе какое дело?!- не мене яростно глянула на него я, а потом прищурилась.- Что, хочешь своей блондинке крашеной его подарить, да? А вот не выйдет! Фигу!- я сунула оную ему под нос и попыталась подняться, но в результате опять распласталась на ковре.- Дурацкое платье! Нет, не трогай меня!- опять хлопнула его по рукам я, еле поборов желание залепить ему хорошую пощечину.
   - Настя... Ты все не так поняла,- начал Даймон.- Просто народ должен думать, что в семье правителей все в порядке. Я же... я же наследник, и... Пойми, это все потому, что я думал что ты исчезла навсегда, и... меня отец просто шанта... э-э... поставил перед фактом. Пойми,- почти жалобно сказал демон.- Но ты теперь тут и, думаю, все может...
   - Ах ты думаешь!- ядовито воскликнула я, взглядом принудив Марка поднять меня.- Так вот знай,- я презрительно посмотрела в его потерянное лицо.- Мне на тебя плевать, и я не собираюсь меняться с твоей демонессой местами! Что, думал, я с радостью брошусь тебе на шею, моментально забыв про твою разлюбезную спутницу?
   - Ничего я не думал, просто...
   - Ты мне противен,- бросила я и, гордо хромая, пошла прочь.
   Но далеко не ушла, буквально сразу же я споткнулась на этих дурацких каблуках и чуть не упала. Я попыталась скинуть туфли, но не смогла наклониться, так как мешал идиотский корсет.
   - Кстати, что за заклинание было?- поинтересовался Рион у Даймона, лениво наблюдая за моими потугами.
   - Новая военная разработка, дымовое заклинание,- растерянно отозвался демон, не отрывая взгляда от раны на моей руке.- Его формулу не скажу, можешь не просить.
   - Да поможет мне кто-нибудь?!- раздраженно вскричала я.
   - Давай,- подпрыгнул ко мне принц, выпятив довольно-таки накаченную грудь.
   - Что "давай"?- удивленно заморгала я, потом перевела взгляд на серебристую ленту из звездного металла и спохватилась:- Ах, да. Сейчас. Как раз случайно порезалась...
   Не успела лента потерять форму и упасть к его ногам, как дверь из столового зала распахнулась.
   - Вот они!- завизжал кто-то.
   - Милый!- заорал кто-то.
   - Валим!- закричал Марк, на бегу перекидываясь в волка.
   - Куда?- спросила я, прыжками двигаясь вперед.
   - Дай сюда,- вампир резко остановился, обхватил руками мои ноги и пару раз чиркнул ножом.- Бежим!
   Платье стало неприлично коротким, но и бежать стало удобнее.
   - Сюда!- юркнул в какой-то проход волк.
   Мы минут пять плутали по тайным ходам замка, пока не вышли в пустой коридор. Посмотрев на волка, я ахнула:
   - Марк, ты же по пояс без шерсти!
   - Да знаю,- раздраженно прорычал он, обретая человеческий облик.- Именно поэтому сейчас пойду и одену рубашку.
   - А я кроссовки,- бросилась я к себе.
   - Ну а я дождусь стражи,- хмыкнул Рион.- Быстро!
   Я пулей метнулась в свои покои, быстро натянула джинсы и кроссовки, оторвала подол платья, сделав его похожим на модную тунику, как раз к джинсам. Кое-как оттерев с лица остатки винегрета и соуса, засунув кулон в карман и спрятав Золотую книгу за пояс, я выбежала в коридор. Там никого не было.
   - Ау,- тихо позвала я.- Ребят, вы где?
   - Я б тебе сказал, но это будет очень и очень неприлично,- всунул голову в открытое окно вампир.- Прыгай.
   - Вниз?- выглянула я в окно.
   Вся стена замка была обвита ползучими цветами, которые крепились на деревянном каркасе. Именно по нему сейчас и спускался наемник.
   - Я это... если упаду, словите?- поинтересовалась я, глядя на них с третьего этажа.
   - Если упадешь, мы тебя закопаем,- пообещал Марк снизу.
   - Гад,- пробормотала я, перекидывая ногу через подоконник.
   - Ты только окна оползай,- сказал Рион.- Под тобой их целых два.
   - Я догадалась,- огрызнулась я.
   Судорожно цепляясь за деревянный каркас, который, судя по звукам, должен был вот-вот рухнуть под моим весом, я начала спускаться вниз. Минут через десять я прокричала:
   - Мне там много еще?
   - А ты открой глаза,- раздраженно сказал вампир.- Да сколько можно ждать? Я уже Марка вывел! Давай прыгай, поймаю!
   - Ва-а,- неразборчиво промычала я, во все глаза глядя в окно второго этажа.
   В коридоре стоял Даймон и что-то бурно говорил демонессе, с которой пришел. Она ему что-то яростно доказывала, пару раз чиркая ребром ладони по горлу и треся порванным платьем. Не знаю как, но я догадалась, что она говорила обо мне.
   - Чего застряла?!- не выдержав, заорал Рион.- Сейчас ведь весь замок оцепят, прыгай!
   В этот момент демон раздраженно запустил пальцы в волосы и махнул рукой. Окно с треском распахнулось, больно ударив меня по лбу.
   - Ай!- я еле успела ухватиться за подоконник, иначе лежать бы мне внизу со сломанной шеей.
   Я попыталась влезть в окно.
   - Что там?- хотела было обернуться демонесса, но побледневший, и явно увидевший меня, Даймон схватил ее и резко привлек к себе.
   - Нет,- прошептала я, разжав руки.
   - Идиотка,- подхватил меня вампир, поставил и бросился бежать.- Если меня из-за тебя поймают... я не знаю что с тобой сделаю!
   Мы вбежали в сад и в прямом смысле провалились под землю, а вынырнули уже около дороги, ведущей прочь от столицы Королевства Метаморфов.
   - Потрясающе,- послышался голос Марка.- Портал, основанный на чистой стихии Земли! Откуда формула заклинания?
   - Да так... Выкрал однажды для одного кренделя, а теперь и Риону пригодилась,- отозвался другой голос.
   - Уносим ноги!- рявкнул наемник, огибая заросли шиповника.
   - Оп-па, а что за очаровательное создание ты привел?- распылался в улыбке черноволосый парень, сидящий на поваленном бревне рядом с метаморфом.
   - Потом,- отрывисто бросил Рион и принялся отвязывать гнедого скакуна от дерева.
   - А у нас только две лошади. Мадам согласиться поехать со мной?- опять клыкасто улыбнулся парень.
   Я смерила этого нахального вампира уничтожающим взглядом и гордо вздернула нос.
   - Она поедет на мне,- несколько резко сказал Марк, сделав пару шагов назад.- Залазь, поедешь пока без седла,- присел передо мной белоснежный эльфийский конь.
   Я послушно вскарабкалась на гладкую лошадиную спину и крепко ухватилась за гриву.
   - Уходим!- крикнул наемник и пришпорил своего коня.
   - А леди не свалиться?- раздался откуда-то сбоку.
   - Вот смою макияж и возьмешь свои слова обратно,- буркнула я.- Стану для тебя не "леди", а "кикимора". Хотя "леди-кикимора" звучит.
   Белоснежный конь фыркнул и перешел на галоп.
  

7

  
   - Никто перекусить не желает?- вклинился в сон чей-то голос.- Тут недалеко деревушка есть, и...
   - Я,- сразу встрепенулась я и чихнула.- Только не перекусить, а чего-нибудь горяченького выпить.
   - Горячительного?- насмешливо переспросил черноволосый парень, подъехав ко мне ближе.
   - Ты кто?- неприязненно поинтересовалась я, стуча зубами от холода и растирая замерзшие руки. Вот почему я, идиотка эдакая, не догадалась нацепить куртку?
   - Кир,- широко улыбнулся он и попытался облобызать мою окоченевшую конечность.- Леди, да вы замерзли! Так, тут недалеко деревушка одна. Рион, заглянем в "Красный глаз"?
   - В таком виде ей там делать нечего,- категорично сказал тот.
   - Да-да,- зацокал языком Кир, снимая с себя накидку с капюшоном.- Зря вы, мисс, так вырядились.
   - Как именно? И прекратите называть меня "мисс", "леди" и "мадам",- раздраженно сказала я.
   - А как мне называть ту, у которой на шее целое состояние в виде изумительного колье, а в прическе прекраснейшая диадема?- всплеснул руками прохвост, накидывая мне на плечи свою теплую накидку.
   - Лучше верни,- скосил на него глаза белоснежный конь.
   Я недоуменно посмотрела на Кира. Тот, тяжело вздохнув, с сожалением протянул мне... мое (ну, не совсем мое) колье!!
   - Но как?- только и сказала я.
   - Прошу любить и жаловать, северный вампир из гильдии воров,- хмыкнул Рион.- А по совместительству мой напарник... на время.
   - У нас есть дело,- вор провел взглядом скрывшееся в недрах карманов моих джинсов украшение.
   - Так мы едем в трактир, или как? Я есть хочу,- недовольно сказал Марк.
   - За мной,- коротко сказал наемник и пришпорил коня.
   - Ты только побрякушку из волос достань,- шепнул Кир.
   Довольно быстро показались покореженные темные домики.
   - По сторонам особо не глазей,- посоветовал мне Рион.- Если ты никого не видишь, не значит, что и тебя никто не видит.
   Мне стало неуютно. Я заерзала на спине коня.
   - А тут седло где-нибудь купить можно?- недовольно поинтересовался Марк.
   - А я бы не жаловался, такой тесный телесный контакт,- засмеялся Кир.
   Я прищурилась и...
   - Не здесь,- перехватил мою руку наемник.
   Я обиженно поджала губы, но все-таки послушно решила отложить испепеление вора молнией на потом. Мы подъехали к неприметному деревянному домику с покореженной вывеской, к которой было прибито что-то отдаленно напоминающее...
   - Глаз!- ахнула я.
   - Не стоит пугаться,- сказал Кир, спрыгивая с лошади и подавая мне руку.
   Я демонстративно сняла дорогой браслет и засунула в карман, после чего сказала:
   - Марк, ты не мог бы присесть?
   - Это такой оберег,- как ни в чем не бывало продолжил вор.- Отводит глаза... м-м... обычным людям. А ты сама кто?- фамильярно перешел на "ты" Кир.
   - В смысле?- не поняла его я.- Я маг.
   - Но не человек же,- фыркнул он.
   - Человек!- возмущенно воскликнула я, нащупала языком маленькие клыки и добавила:- По-крайней мере в своем мире.
   Глаза Кира заблестели и он с еще большим любопытством принялся меня разглядывать.
   - Я сейчас умру от голода и вас обвинят в убийстве наследника престола,- предупредил Марк, сидя рядом уже в ипостаси волка.
   Глаза у вора заблестели еще больше, он тихонько пробормотал:
   - Принц и иномирка, кто же будет дальше?
   Рион толкнул покореженную дверь и смело шагнул внутрь. Я, пожав плечами, двинулась следом. Мы начали спускаться по ступенькам вниз. Все явственнее слышалась музыка и веселый гомон. Кир сзади все порывался подхватить меня под локоток, но волк щелкал зубами и многообещающе сверкал глазами.
   - Да достали!- воскликнула я, резко останавливаясь.
   Вор споткнулся о волка, пытаясь меня обойти, и они кувырком полетели вниз, подмяв под себя Риона... и веселой компанией вышибли дверь, которую с обратной стороны подпирал тролль.
   - Атас ребята!! КГБ нагрянуло!- истошно заорал кто-то, раздался грохот.
   - Идиот, Королевскую Гильдию Боевиков мы порыльно знаем!
   - А-а!! Ты мне хвост отдавил!- орал Марк.
   - Ах ты козел,- возмутилась я и хорошенько пнула чью-то пятую точку.
   - За что?!- схватил меня за ногу тролль.
   Я с размаху шлепнулась на чье-то слабо трепыхающееся тело и попыталась уползти подальше.
   - Ты меня раздавила,- задушено сказал мне кто-то в область шеи.- М-м... от тебя пахнет свежими фруктами... м-м...
   - Нахал,- ткнула я Кира под ребра.
   Меня кто-то резко поднял за шиворот и хорошенько встряхнул. Я непроизвольно клацнула зубами, случайно напугав особо нервного оборотня, пролетавшего мимо.
   - Чего дерешься-то?- беззлобно прогудел тролль, встряхнув меня и мощным ударом кулака вновь отправив оборотня в полет.
   - Задыхаюсь,- прохрипела я, хватая ртом воздух.
   - Наших душат!- заорал волк и вцепился в ногу тролля.
   - Наших кусают!!- закричал кто-то и началась куча мала.
   Меня, естественно, уронили, и я быстро забралась под стол, пытаясь поправить сбившийся корсет.
   - Чего хрипим и вращаем глазами?- поинтересовался Кир, забираясь следом.
   Я сбросила накидку и красноречиво подняла остаток платья (благо талия у него была завышена, и все не выходило за рамки приличия).
   - Тьфу, бабы!- ругнулся он, положил руки мне на талию и рывком вернул корсет на место.
   - Спасибо,- искренне сказала я, делая глубокий вздох.
   - Что будете заказывать?- заглянул под стол трактирщик, не обращая внимания на драку, разворачивающуюся за его спиной.
   - Дама будет твой фирменный суп, Варр,- залез на стул парень.
   - Кируха! Как жизнь зеленая?- распылался в улыбке трактирщик.
   - Да все путем! У меня в гильдии уже третий разряд,- похвастался тот.
   - Растешь,- хлопнул его по спине мужчина.- Вроде ж недавно виделись, шестой имел. А сейчас - элита,- еще раз хлопнул Кира по спине тот.- А кто твоя спутница?- посмотрел на меня трактирщик.
   - Я не его спутница,- резко сказала я, с беспокойством поглядывая на свалку тел, где изредка мелькал волчий хвост.
   - Это дама в законе,- громким шепотом поведал Кир.- Погоняло - Леди. Слышал, что кто-то похитил сынка короля?
   - Что-то было,- кивнул тот, а у меня рот открылся от удивления, как это похитили?
   - Ее работа,- сказал парень, а потом понизил голос:- Ей заказали самого Повелителя, и ей почти удалось его сегодня завалить.
   - Врешь,- подскочила я и попыталась ткнуть его чьей-то вилкой, забытой на столе.
   - Видишь?- поднял брови Кир.- Ее фирменное оружие - столовые приборы, все по этикету,- выразительно покосился на жирную вилку он.- Потому и Леди.
   Я брезгливо отбросила ту в сторону и вытерла руки о накидку. Потом глянула на дерущихся и закричала:
   - Ты, руки прочь от моего волка! Не, вампира можешь оставить себе... Эй-эй! Не в том смысле! Рион, не смей бить его, он случайно!
   - Нервная,- покосился на трактирщика Кир.- И злопамятная, такую лучше не злить.
   - Понял,- украдкой меня рассматривая, сказал тот.
   Я закатила глаза.
   - Ну и встречают у тебя, Варр,- сел за стол запыхавшийся Рион, морщась и держась за бок.
   - Мой старый друг,- распылался в улыбке трактирщик, однако хлопать его по спине не стал.
   - Марк!- рявкнула я.
   - Шо?- высунулась его жующая морда из-под стола.
   - Ты что ешь?!- ужаснулась я.- Выплюнь немедленно!
   - Личный волк-охранник,- вновь зашептал трактирщику Кир.- Есть сведения, что это многоипостасный оборотень. Погоняло - Бродяга. Но только ты никому, что такая важная криминальная авторитетша решила посетить твое скромное заведение, понял?
   Мужчина принялся заверять, что он могила, хотя глазки заблестели в предвкушении. Я не выдержала и с силой пнула наглого вора под столом.
   - Уй! Варр, быстрей неси еду, а то она...
   - И что тут такое?- раздался чей-то голос.
   Он говорил тихо, с еле слышным шипением, однако перекрывал все крики. Посетители замерли. Я повернулась и с интересом уставилась на четвертку мужчин, застывших у входа.
   - Истребители,- одними губами сказал трактирщик, его лицо на мгновение перекосило от ужаса, а потом растянулось в фальшиво-приветливой улыбке.- Друзья, прошу-прошу, присаживайтесь.
   Мужчины медленно двинулись в его сторону, все перед ними расступались. Мне не понравились глаза этих мужчин, они были прозрачными, будто их обладатели были слепыми.
   - И как давно они тут?- тихо спросил Рион.
   - Этот третий раз,- сглотнул трактирщик.- И они никогда не платят.
   - Вот сволочи,- незамедлительно сказал Кир, вертя в руках какую-то блестяшку.
   Я присмотрелась получше, судорожно похлопала себя по карманам и возмущенно воскликнула:
   - Ах ты козел! Верни кулон! А не то хуже будет!
   - Это небольшая плата за то, что я не дал тебе задохнуться,- ухмыльнулся вор.
   - Верни,- зарычал волк.
   - Мы хотим за этот стол,- чуть шипяще раздалось сбоку.
   - Но господа, тут трапезничает Леди со своей свитой,- забормотал трактирщик.- С ней не стоит ссориться. Говорят, что ей заказали всю семью правителя.
   - Этой малявке?- прошипел второй голос.- Да даже нам не поступал такой заказ!
   - Отдай, гад!- трясла я Кира, перегнувшись через стол.
   - Да на!- в мгновение ока амулет оказался на моей шее.
   Я успокоилась и вполне мирно спросила у мужчин:
   - Вам чего, дяди?
   - Шли бы вы отсюда,- досадливо прорычал волк, нехорошо косясь на Кира.
   - Суп неси!- гаркнул тот на трактирщика.
   - Ты нам угрожаешь?- склонился над волком, сидящим рядом со мной, истребитель.
   - Не трогай мою собачку!- возмутилась я и потрепала Марка по холке, тот попытался меня цапнуть, за что получил по носу.
   - То есть вы не уступаете нам стол?- прошипел один из истребителей, по-видимому самый главный, почему-то глядя на меня.
   - Уступаем только беременным женщинам, инвалидам и пожилым людям,- отрезала я, зевнув.- А вы далеко не первые, вторые и третьи, так что аривидерчи.
   - Как она нас назвала?- встрепенулся второй истребитель.
   - Это итальянский,- постучала пальцем по лбу я.- Ну, или испанский, точно не помню.
   - Ваш заказ,- к нам подскочил трактирщик с большим подносом и быстро уставил стол тарелками.
   Передо мной оказалась тарелка с ароматным луковым супом, а перед Марком тарелка котлет.
   - И никаких вилок, ложек и ножей,- счастливо облизнулся волк.- Никакого этикета, да здравствует волчья жизнь!
   - Вы еще долго нам глаза мозолить будете?- вежливо спросил Кир, обращаясь к застывшей четверке.
   - Потом с ними разберемся,- прошипел их главарь, и они двинулись к соседнему столу, который мгновенно освободила группа злобных на вид орков.
   - А кто эти истребители? И кого они истребляют?- поинтересовалась я.- Надеюсь не вампиров?
   - Неудачная шутка,- буркнул Кир, не отрывая глаз от кулона на моей шее.
   - Сам дурак,- отозвалась я, с сожалением глядя на полупустую тарелку супа, из-за этого дурацкого корсета больше не влезало! Хм... вот если бы его снять... только где?- А тут есть дамская комната?
   Вор с наемником переглянулись и оглушительно захохотали.
   - Я что-то смешное сказала?- разозлилась я.
   - Ты бы еще эльфийского чая попросила,- захихикал Кир.
   - И попрошу!- заявила я.- Эй, официант, или как вас там... Чая мне! И пирожных! Только вкусных и свежих,- предупредила я кланяющегося трактирщика.
   - Будет-будет, Леди, все будет,- закивал он и бросился за стойку.
   - Чего это он ее леди назвал?- поинтересовался волк.
   Мерзкий воришка, хихикая, поведал ему о своей выходке, из-за которой меня теперь все считали чуть ли не уголовницей.
   - А я ее волк-оборотень и по совместительству охранник,- оживился Марк.- Круто.
   - Мальчики,- закатила глаза я.- Слушай, Рион, что ты делал в замке? И только не говори, что хотел повидаться с Элей, ни за что не поверю.
   - Мне нужен был Даймон,- не стал отрицать он, внимательно глядя на истребителей и о чем-то напряженно размышляя.
   - Зачем?
   - Он мне так и не отдал тысячу золотых,- подал плечами наемник.
   - Вот гад!- подпрыгнула я.- Два года прошло!
   - А мне деньги сейчас нужны для одного дела, потому что кто-то,- выразительный взгляд на Кира,- раскрутил заказчика на две тысячи золотых авансом, а потом положил их в гномий банк на год, без права получения назад до истечения этого срока. Идиот!
   - Но я же о наших денежках беспокоился,- воскликнул вор.- Знаешь, какие мне проценты гномы пообещали? Целых три процента в год!
   - Ради каких-то шестидесяти золотых ты засунул в банк к жадным гномам две тысячи?- у Марка даже голос сел.- Ну дура-ак...
   - Именно,- кивнул Рион.- А просить у заказчика еще... как-то непрофессионально, да и все равно не даст. Вот я и вспомнил про Даймона. Но, как видишь, и там облом.
   - Но я же предлагал тебе заработать!- обиженно воскликнул Кир.- Было столько возможностей! Вот взять, к примеру, тех двух дамочек, они всего лишь хотели, чтобы ты...
   Вампир цыкнул на него и глянул на меня.
   - Расскажу Эле,- мигом сказала я.
   - ..и если бы ты их отвлек, то у нас были бы их недешевые брюлики!- яростно закончил свой страстный монолог вор.
   - Кстати, кто платит?- очнулась я.
   Все почему-то уставились на флегматично жующего волка, тот подавился.
   - Где вы у меня карманы видите?- выпучил глаза он.
   Теперь все перевели взгляды на меня, и я послушно вывернула многочисленные карманы джинсов. Нашла жвачку со вкусом арбуза, палочку от чупа-чупса, шесть пробитых талончиков, салфетку от хот-дога, чек из "Макдональдса", шпаргалку по химии и пять тысяч белорусских рублей одной купюрой.
   - Н-да, не густо,- крякнула я.- На эту пятерке в макдаке можно купить только кофе.
   - Это деньги?!- безумно удивился Кир и сцапал фиолетовую купюру.- Да ее даже красть неинтересно!
   - Только попробуй,- предупредила я и отобрала банкноту.
   - Не дрожи ты,- послышался шипящий голос и раздался удар плети.
   Я резко обернулась и замерла. Посреди широкого зала трактира стоял бледный трясущийся мальчишка, на его голове лежало яблоко. Недалеко стоял один из истребителей с длинной темно-зеленой плетью, которая, казалось, извивалась и издавала еле слышное шипение. За столом сидели остальные мужчины, один из которых лениво стегал своей плетью тех, кто пытался подойти к выходу.
   - Да кто это такие?- спросил Марк, зарычав.
   - Истребители, у них свой клан. Ходят слухи, что они пришли из самой Пустыни Смерти,- сказал Рион.- Чаще всего их берут на работу гильдии наемных убийц в качестве... чистильщиков. Только не спрашивай, что именно им поручают. Мне самому противно.
   - Никакая магия их не берет,- встрял Кир.- Только черная.
   - И белая,- как бы между прочим сказал наемник.
   Я яростно сжала кулаки, наблюдая, как на голову мальчишки кладут второе яблоко, первое истребитель удачно располосовал плетью.
   - И белая, значит...- пробормотала я.
   Мужчина замахнулся плетью, мальчишка зажмурился от страха, и я не выдержала и вскочила:
   - Прекратите!
   Все замерли и перевели на меня взгляд.
   - Ты что-то сказала?- поднялись остальные истребители.
   - Да,- твердо сказала я, так как Рион и Кир тоже поднялись.- Убирайтесь отсюда!
   - А не то я вас на капусту порежу,- шепнул вор.
   Я машинально повторила, а потом возмущенно на него поглядела.
   - Это угроза?- прошипели они, доставая плети.
   - Это констатация факта,- почему-то ответил Рион.
   - Господа, господа! Давайте вы выясните отношения на улице,- взмолился трактирщик.
   - Действительно, здесь слишком мало места,- прошипел их главарь, и они двинулись наверх.
  

8

  
  
   Видимо, я переоценила свои силы и зря сказала Киру, затеявшему тотализатор, ставить на меня. Да, белая магия была опасна для них, но я просто не успевала одновременно блокировать удары плети и нападать!
   - Сзади!- истошно закричал Марк.
   Я еле успела увернуться, плеть с неприятным щелчком пронеслась мимо уха.
   - Давай, прикончи их! Ставки пять к сорока одному!- заорал Кир.
   Я пожалела в сто первый раз что решила сразиться с этими истребителями.
   - Мы тебя убьем медленно,- пообещал мне один из них.
   - А я вас быстро,- разозлилась я и резко взмахнула руками.
   Меня окутало белое пламя, которое мгновенно переметнулось на него. Истребитель закричал.
   - Так его!- пронеслось по толпе.
   - Пора с ней кончать, держи ее руки!- приказал главарь и неприятно ухмыльнулся.- Колдовать не сможет.
   Хлысты моментально впились в мои плечи и с громким шипением обвили руки до пальцев. Я вскрикнула от ужаса, хлысты превратились в змей! Главарь подошел ко мне и лениво оглядел. Его хлыст со зловещим шипением пополз к моей шее.
   "Arrgodos demonis dori mon fago..."- зазвучало в голове.
   - Что?- вырвалось у меня.
   - Ты умрешь мучительной смертью,- повторил истребитель.
   - Нет!- волк попытался кинуться ко мне, но Рион его удержал.
   "Дура, повторяй,- опять раздалось в голове.- Arrgodos demonis dori mon fago..."
   - Arrgodos demonis...- послушно забормотала я.
   Плети перестали шипеть и шевелиться, они застыли. Я шевельнула руками, раздался хруст, и тугие кольца плетей рассыпались. Толпа взревела.
   - Мы богаты!!- в восторге закричал Кир, украдкой опустошая кошельки стоящих рядом людей.
   "Pass denete, foshe enartess,- я узнала голос Риона,- matess diamon aver fa..."
   Четверка противников отпрянуло назад и что-то зашипело на непонятном языке.
   - Это наша паханша!!- заорал Кир.- Все видели?! Они убегают, как трусливые шавки! Да здравствует Леди!!
   Я провела взглядом стремительно отдаляющиеся фигуры и посмотрела на Риона. Уголок его рта дернулся. Я внезапно почувствовала слабость, голова стала тяжелой и я покачнулась.
   - Ты как?- подсунул под руку голову волк.
   - Как тебе сказать...- пробормотала я, цепляясь за него.- Могло быть и хуже.
   Толпа ревела, кто-то пытался оторвать у меня клок волос на память, кто-то - кусок одежды. И каждый счел своим долгом похлопать меня по плечу, от чего мои колени подгибались. Марк не выдержал и издал рык, больше напоминающий львиный, чем волчий. Все замерли.
   - Это кто посягнул на скальп нашей Леди?- возмущенно завопил Кир, прорываясь через толпу.- Один волос - медяк! Именной автограф - золотой!!
   Волк опять рыкнул.
   - Ладно, ползолотого,- покорно сказал парень.- Но без разрешения к ней не подходить,- предупредил всех пройдоха, ссыпая чужое золото в карман.- У нее охранник, сами видите. Погоняло Бродяга!
   - Я тебе покажу Бродяга,- зарычал Марк и прыгнул на вора, в воздухе превращаясь в человека.
   Я, лишившись опоры, мягко шлепнулась на землю. Люди про меня забыли и окружили парочку, азартно душащих друг друга.
   - Я т-тебе покаж-жу,- с трудом говорил принц, стараясь коленом ударить противника в запрещенное место.
   - Принимаю ваши ставки!!- заголосил Кир, сбросив с себя метаморфа, но тот увернулся и залепил ему хороший пинок под зад.- Ай!
   - Мне нужна твоя помощь в одном деле,- раздался голос у меня над ухом.- И ты мне поможешь.
   - Это понятно,- вздохнула я, Рион никогда не помогает просто так.
   Вампир вернул меня в вертикальное положение и мы медленно двинулись к припаркова... тьфу!... к привязанным у трактира лошадям.
   - Что за магия то была?- кашлянула я, чувствуя легкую слабость.
   - Запретная,- отозвался вампир.- Почему ты на себя столько ментальных щитов наставила? Я еле смог послать телепатический сигнал. Да и то наполовину опустошил свой магический резерв,- он недовольно на меня поглядел.
   Я громко фыркнула, не мои проблемы. Думаю, мой магический резерв сейчас пополнит Золотая книга, раньше ведь пополняла! Однако...
   - Где этот мерзавец?!!- в ярости закричала я.
   - Ты о Даймоне?- поинтересовался Марк, подходя ближе.
   Он выглядел помятым. К старым синякам добавилась парочка свежих.
   - Нет, я не об этом козле, а о другом! Где он?!- я буквально впрыгнула в толпу, расталкивая всех локтями.
   Кир лежал на земле и деловито говорил:
   - Кто ставил на оборотня? Сколько? У-у... а чего так мало? Ой... А-а-а!!! Помогите!!
   - Я тебе сейчас помогу,- прошипела ему в лицо я, крепко вцепившись в ворот рубашки.- Я тебе сейчас так помогу, что никакой некромант не поможет. Где книга?!- рявкнула я и хорошенько приложила его головой о землю.
   Для удобства я уселась на него и угрожающе прищурила глаза.
   - Какая книга?- непонимающе спросил он, невинно глядя на меня.
   - Ты мне глазками то не хлопай! Ты украл ее, когда поправлял мне корсет!
   В толпе кто-то присвистнул, а Кир гадко ухмыльнулся.
   - Где книга?- повторила я, больно треснув его по лбу.
   - Да зачем она нужна,- его руки мягко обняли меня за талию, а глаза глядели куда-то в область декольте.
   Я вскочила с него как ошпаренная и бросилась прочь. Увидела обеспокоенного Марка и наябедничала:
   - А Кир украл у меня книгу, драгоценности и облапал меня!!
   - Что?- встрепенулся метаморф и нехорошо глянул на толпу.- Ну он у меня сейчас получит...
   Я самодовольно глянула на Риона и заявила:
   - Хозяин трактира обещал мне чай с пирожными! Идем, заодно и обсудим кое-что.

* * *

  
   - Итак, что я должна сделать?- поинтересовалась я, блаженно жмурясь от нежного бисквита.
   - Помочь мне в одном деле,- обтекаемо отозвался Рион.- Потом расскажу.
   - Если что-то противозаконное, то я согласна!- воскликнула я, сделав глоток вкусного чая.
   Вампир вопросительно поднял бровь. Я снисходительно пояснила:
   - Законы - это власть, а власть - это Даймон.
   Он поднял и вторую бровь.
   - А все что связано с Даймоном мне противно,- сказала я.
   - То есть ты хочешь ему отомстить?- глаза наемника блеснули.
   - А то!- кивнула я, случайно уронив пирожное на пол.
   - Хм... Мне поступил один заказ, за выполнение которого заказчик готов выложить кругленькую сумму,- по-деловому начал Рион.- Вроде все просто. Проникнуть в тайное хранилище Повелителя и кое-что там взять. Однако для этого надо украсть у одного человечка одну штучку и передать ее другому, взамен получив информацию о местоположении хранилища. Понятно?
   - А я похожа на блондинку?- поинтересовалась я, старательно затирая кроссовкой жирное пятно на деревянном полу.- Так, то что должен сделать ты я поняла. А вот что требуется от меня?
   - Помочь,- коротко сказал вампир.- В таком деле девушка нам потребуется.
   - В каком это смысле?- подозрительно спросила я, на всякий случай вооружаясь вилкой.
   - Ничего неприличного,- заверил меня Рион.- Просто некоторые больше доверяют женскому полу, нежели мужскому. А нам потребуется информация, которую не станут открывать первому встречному.
   - И все?- отбросила я вилку в сторону.
   - Ну... еще я думаю, что тебе будет легче пробраться в хранилище,- настороженно поглядел на меня он, явно не решив для себя, доверять мне или нет.
   Конечно доверять! Я ведь хочу сделать Даймону гадость, а это отличная возможность! Хм, правда он не узнает что это я сделала... Ладно, потом над этим подумаю.
   - Хорошо,- тряхнула волосами я, уронив на пол второе пирожное.- Черт!
   - У кого-то руки растут не из того места,- весело раздалось над ухом.
   Я повернулась и раздраженно сказала Марку:
   - Зато у кого-то из того. Кто тебя так?
   Он загадочно улыбнулся, дотронувшись до разбитого носа.
   - Когда уезжаем?- мрачно буркнул Кир, садясь за стол.
   Я бросила на него взгляд, а потом с восхищением поглядела на метаморфа и молча показала ему большой палец. Тот шутливо поклонился. Вор перевел на нас свой убийственный взор и приложил вилку к подбитому глазу, попутно слизнув кровь с разбитой губы. Рион кашлянул.
   - Я готова,- тут же сказала я и поднялась.
   Но не успела сделать и шага, как поскользнулась и больно ударилась головой.
   - Какая сволочь тут что-то уронила?- простонала я.
   - Ты потрясающе самокритична,- ухмыльнулся Марк, протягивая мне руку.- Это было твое пирожное.
   Я хотела было хорошенько его пнуть, но он быстро сунул мне что-то в руку.
   - Золотая книга!- ахнула я и радостно заскакала на месте, чуть не поскользнувшись опять.
   - Тише,- зашипел на меня Марк, увлекая к выходу.- На тебя все смотрят как на идиотку.
   - Не правда. На меня все смотрят как на звезду,- пафосно сказала я.- Я же уложила четверых истребителей! Теперь я их кумир.
   - Не ругайся,- строго сказал метаморф, превращаясь в белоснежного коня.
   Я пару секунд обалдело таращилась на фингал на лошадиной морде, а потом расхохоталась.
   - Залазь лучше,- проворчал он и чуть присел.
  

* * *

  
   - Нет, нет, и еще раз нет!- возмущенно фыркал конь и мотал головой.
   - Ну Марк, ну миленький,- вновь зашептала ему на ухо я.- Если ты сейчас откажешься, я пойду с ними одна,- предупредила я.
   - А если я все Даймону расскажу?- поинтересовался он.
   - А я женю тебя на Тале!- не осталась в долгу я.- Ты меня знаешь, я найду способ.
   Конь тяжело вздохнул, что-то сердито пробормотал и двинулся в сторону двух всадников, терпеливо ожидающих нас.
   - Учтите, я только как средство передвижения,- буркнул Марк.- Не более.
   - Договорились,- быстро сказал Кир.- Не более. Будешь только лошадью!
   - Я конь,- внезапно зарычал тот.
   - Тихо-тихо,- я успокаивающе потрепала его между ушей.
   - Сейчас сброшу,- пообещал он.
   - Заколдую,- пригрозила я.
   Угроза возымела нужное действие, потому что конь опустил голову и прижал уши.
   - О как испугался,- ухмыльнулся Кир, подъехав ближе.
   Я смерила его пристальным взглядом и громко поинтересовалась:
   - Марк, как ты думаешь, ему пойдет свиной пятачок?
   - Не знаю, давай проверим?- хохотнул тот.
   - А ты серьезно можешь?- даже не испугался вор.
   - Еще бы,- хмыкнула я, силясь вспомнить нужное заклинание.
   Все выжидающе на меня уставились, даже Рион скосил один глаз. Я глубоко задумалась.
   - О-о... это надолго,- незамедлительно отреагировал на мою мину Марк и повернул голову к дороге.
   Я возмущенно поглядела на его уши, а потом наугад махнула рукой.
   - Что... что такое? Что там?!- внезапно заорал конь.
   Кир от хохота свалился с лошади. Я изумленно поморгала, а потом извиняющимся тоном сказала:
   - Марк, я это... сейчас все поправлю.
   - Что поправишь?!- он все пытался посмотреть на свои уши, но терпел поражения. Внезапно он замер.- Я... больше не могу ими шевелить! Что ты сделала?!
   Я вновь глянула на два белых пятачка, находившихся у него на голове, как раз на месте ушей, и нервно хихикнула.
   - А тебе идет, очень... миленько,- выдавила я.
   - Миленько!!- буквально плакал от смеха Кир и колотил кулаками по земле.- Ой, я сейчас умру-у!
   - А я тебе в этом помогу,- зловеще прошипел Марк и занес над ним копыто.
   Я возмущенно дернула его за гриву и авторитетно сказала:
   - На дураков не обижаются.
   - Вы закончили?- любезно поинтересовался Рион.- Нам надо прибыть в Ривелл как можно быстрее. Из-за кого-то,- взгляд на вора,- мы и так потеряли слишком много времени.
   Кир мгновенно перестал смеяться и забрался обратно в седло.
   - Хм... ты меня слышишь?- неуверенно спросила я у коня.
   - Слышу,- процедил тот и двинулся за Рионом.
   Я пару минут напряженно думала, потом достала Золотую книгу и принялась с упоением листать ее. Я уже и забыла, что каждая страница окаймлена красивыми узорами с причудливыми загогулинами.
   - "Как вывести блох",- прочла я.- Никто не страдает, нет?
   - О... ты у меня будешь страдать долго,- мстительно пробормотал Марк.
   - "Как развеять морок". А! Так вот что надо было делать...- быстро пробежала я глазами страницу.- Ого, а вы знали, что мороки бывают нескольких уровней? Самые слабенькие - нематериальные, а есть такие, которые даже говорить могут!
   - К сожалению, твой мог только кивать и улыбаться,- ядовито заметил наемник.
   - Но зато он был материальный,- оскорбилась я и показательно от него отвернулась.
   Тот хмыкнул.
   - Вот почему тут нет раздела "Как навести порчу"?- пробурчала я, внимательно вчитываясь в строки.- Слушай, Марк. Я думаю эти... э-э... пятачкообразные уши, которые я тебе наколдовала - морок. Поэтому...
   - Нет!- неожиданно воскликнул Рион, резко развернувшись, но я уже начала быстро читать заклинание.
   Полыхнула золотая вспышка, что-то протяжно загудело и стихло. Я на всякие случай ощупала себя, проверив, не отвалилось ли чего, или наоборот, не выросло ли чего-нибудь лишнего. А потом радостно осмотрела изящные уши белоснежного коня.
   - Как новенькие!!- воскликнула я, спрятав книгу.
   Кинула взгляд в бок и ойкнула.
   - Не понимаю,- пробормотала я.- Я тебя что, тоже заколдовала?
   - Думаю, ты просто сняла с него морок,- с насмешкой сказал конь и фыркнул.
   - Вот черт, столько лет держался, а тут на тебе!- раздраженно сказал Кир, взъерошивая белоснежные волосы.
   Я с легким изумлением разглядывала его лицо. Если раньше он казался просто симпатичным, то теперь...
   - Ты эльф!- воскликнула я и с интересом подергала его за уши.- Настоящие,- вынесла вердикт я.
   - Естественно!- обиделся тот.
   Я еще раз поглядела на него и медленно спросила:
   - Зачем эльфу менять цвет волос, делать себе клыки и добавлять бледности лицу?
   - М-м... может потому что он хочет сойти за северного вампира?- поинтересовался Кир.
   - А почему ты хотел казаться вампиром?- не отступила я.
   - Маскировка,- коротко сказал он.
   - Ты от кого-то прячешься?- предположила я.
   - Допустим,- отозвался вор.
   - И вступил в гильдию воров?
   - Может хватит?- немного резко сказал Рион.- Нам срочно надо в Ривелл, а из-за ваших дурацких разговоров мы не можем набрать приличную скорость.
   Мы замолчали, и лошади перешли на галоп.
  

* * *

  
   Через час я задумчиво сказала:
   - Я могла бы создать портал и...
   - Нет!- одновременно воскликнул Марк и Кир.
   - Хоть в чем-то вы единодушны,- обижено сказала я.
   Неожиданно наемник натянул поводья, и мы тоже были вынуждены остановиться. Я осторожно осмотрелась и поежилась. Было темно, даже звезд на небе не было видно.
   - А ты умеешь?- спросил Рион.
   - Конечно!- тряхнула волосами я, доставая Золотую книгу.- Правда в прошлый раз портал получился временны?м,- тихо пробормотала я.- Но теперь все получится лучше...
   - Что ты там бормочешь?- подозрительно спросил Кир.
   - Ничего,- быстро сказала я и плавно съехала с лошадиного бока.
   С умным видом пролистнула пару страниц и начала выразительно читать. Через полчаса мои потуги увенчались успехом. Перед нами ярко засветился вертикальный портал.
   - В путь!- бодро сказала я и потрепала волка, в которого успел превратиться Марк, по голове.
   - Не трогай уши!- истошно взвизгнул тот и впрыгнул в портал.
   - Нервный какой,- покачала я головой.
   - А мы точно попадем в Ривелл?- недоверчиво спросил эльф.
   - Почти,- сказала я и толкнула его в портал, он схватил меня за локоть и мы вместе полетели через сверкающий туннель.- Слезь с меня,- прошипела я, через пару секунд.
   Нас выбросило на ухоженную зеленую лужайку, где-то рядом журчал фонтан.
   - Черт, где мы?- даже не попытался встать с меня вор.
   Я повернула голову и с ужасом уставилась на могучий замок, возвышающийся над нами.
   - Но я же задала конечную точку не здесь! А намного дальше замка!- воскликнула я.
   - Сдать нас вздумала?- неожиданно яростно прошипел Кир и приблизил свое лицо к моему.
   - Нет,- слабо пискнула я, пытаясь сбросить его с себя.
   - Да,- возразил он, крепко прижав мои руки к земле.- Ты перенесла нас прямо к замку Повелителя! Что тут думать?
   - Я же никогда не была в этой чертовой столице, в Ривелле!- попробовала лягаться я.- А от этого замка до Ривелла всего несколько часов пути! Пусти меня!
   Он пару минут вглядывался в мое лицо, а потом улыбнулся.
   - Ты когда злишься становишься такой...
   - Какой?- резко спросила я, смутившись от такой близости.
   - Возмутительно хорошенькой,- почти прошептал на ухо Кир.
   Я уловчилась и хорошенько заехала ему коленом между ног.
   - Нахал,- бросила я скрючившейся от боли фигуре и поднялась.- Вот узнает Марк и...- я замерла и быстро огляделась по сторонам.- Где Марк?! И где Рион??
   - Думаю, за территорией замка,- сквозь зубы сказал Кир.- Не знаю как, но мы с тобой проникли через защиту замка. Постой-ка...- его глаза заблестели.- Мы проникли через защиту замка самого Повелителя Тьмы,- медленно и расстановкой произнес он и распылался в улыбке, а потом подмигнул мне:- Настя, да ты просто прелесть! Прости что накричал.
   - Да ничего,- немного растеряно отозвалась я, смущенно поглядев на парня.
   Он был каким-то... странным. Немного правда, но был.
   - Идем,- шепнул он и увлек меня в сторону замка.- У нас с тобой возник уникальный шанс. Повелитель со своей женой и сынком в Королевстве Метаморфов, и никто не сможет нам помешать.
   - Но в замке куча слуг,- возразила я.- Они там ночуют, да и охрана на высшем уровне.
   - По-твоему, я получил в гильдии третий разряд только за красивые глаза?- усмехнулся вор.
   Я не поняла про какие разряды он говорит, но была вынуждена признать, что глаза у него действительно красивые. Ярко-карие, если можно было так сказать.
   - Так... замок огромный, а времени мало. По твоим словам я понял, что ты уже там была, да?- поинтересовался Кир, осторожно выглядывая из-за угла.
   - Да, пару лет назад,- кивнула я.
   - Где у них самое ценное находится?- без обиняков спросил вор.
   Я прищурилась.
   - Ты собираешься обокрасть Повелителя?
   - Ну... да,- немного растерялся эльф.- Или ты против?
   - Я за!!- воскликнула я, а он поспешно зажал мне рот.
   - Тише! Ты что? Нас же могут поймать, вдруг кто проснется,- нравоучительно сказал Кир, я закивала и он убрал руку.
   - Я думаю, что самое ценное находится в комнате сына Повелителя, Даймона,- мстительно сообщила я ему и ухмыльнулась.
  

9

  
   - Осторожней, тут ступенька,- прошептала я.
   - Да вижу. На,- он что-то сунул мне в руку.- Засунь себе куда-нибудь.
   Я пожала плечами и сунула маленькую золотую статуэтку себе за корсет.
   - Следующая дверь - его спальня,- сказала я, насторожено прислушиваясь.
   - Понял,- шепнул мне в ответ эльф, и я поняла почему на нем вся одежда была черного цвета. В темноте он буквально становился невидимым.
   Кир беззвучно открыл дверь и скользнул внутрь, я зашла следом с твердым намерением что-нибудь сломать, разбить, разорвать, в общем, изрядно подпортить. Комната была широкой и просторной. Большое полукруглое окно было наполовину завешено тяжелой портьерой, и часть комнаты освещалась лунным светом. Я выставила вперед свое единственное оружие - ногти - и принялась с прищуром оглядывать помещение.
   Вор открыл узкую дверь и скользнул в гардеробную, а я осталась один на один с комнатой Даймона.
   - Во-первых, меня просто бесят его идеально выглаженные воротнички рубашек,- пробормотала я, выдвигая ящики комода.- И его прическа тоже меня бесит.
   Я принялась вываливать всю его одежду на пол. Здесь были и рубашки, и шейные платки, и многое другое. Я с наслаждением по всему этому потопталась.
   - Ты что делаешь?- в отчаянии зашептал Кир, быстро ко мне приближаясь.
   - Что надо, то и делаю,- огрызнулась я, подходя к широкой кровати со множеством подушек и одеял.- Лучше не мешай.
   Я начала копошиться в прикроватной тумбочке, разбрасывая всякие бумажки по сторонам.
   - Прекрати! Все подумают, что здесь что-то искали!- попытался оттащить меня в сторону он.
   - Ну и пусть!- в запале воскликнула я и принялась раскидывать подушки.- Нож есть?- поинтересовалась я.
   Эльф вздохнул, что-то пробурчал себе под нос и протянул мне красивый клинок, явно позаимствованный у хозяина этой комнаты. Когда я начала уродовать третью подушку, мне неожиданно пришло в голову, что я веду себя довольно глупо. Все эти безобидные проказы никак не помогут мне в полной мере отомстить Даймону.
   - А может поджечь что-нибудь?- задумчиво оглядела я комнату.- Только вот что?
   - Не вздумай,- зашипел мне на ухо Кир.- Нам пора уходить! А не то Рион начнет штурмом брать замок.
   - Ладно,- неохотно согласилась я, заметила на комоде клочок бумаги и чернильную ручку.- Оп-па!
   Я быстро накарябала на листке кривую вампирью рожицу и подписала "Здесь была я!"
   - Идем,- прошептал вор, осторожно выглядывая в коридор.
   - Иду,- гадко улыбнулась я, кинув прощальный взор на разгромленную комнату.
  

* * *

  
   Марка с Рионом мы нашли быстро. Это не составило большого труда, так как только со стороны леса доносились возмущенные крики, возгласы и подозрительные шлепки.
   - Тс-с,- хихикнул Кир, не дав мне высунуться из-за кустов.- Давай послушаем.
   - Мы должны проникнуть туда!- воскликнул метаморф, яростно ходя взад вперед перед абсолютно спокойным вампиром.- Должны!
   - На воротах - стражи,- лаконично сказал наемник, бросив пару прутиков в большой костер.
   - А мы их того!- кровожадно воскликнул Марк и попытался выхватить у него клинок, за что моментально получил по рукам.- Ты бездушный! Настю там пытают, мучают,- с надрыв в голосе сказал принц.- Пытаются узнать где я! Небось папаша вновь объявил меня в ро... э-э... объявил что я пропал!
   - Это просто ужас,- согласился Рион.
   - Так, я отвлекаю стражу, а ты в этот момент вламываешься через ворота,- не обратил принц внимания на его скрытый сарказм.
   - И как ты их отвлечешь?- лениво поинтересовался вампир.
   Марк на мгновения замер, а потом досадливо сказал в сторону наших кустов:
   - Моя фантазия закончилась, выходите.
   Мы продолжали стоять не двигаясь.
   - Настя, если ты хорошо заэкранировалась, то от этого... вора так и несет эльфами!
   - Кто бы говорил,- выпрыгнул из-за кустов Кир.- А все благодаря тебе,- прошипел мне он.- Из-за твоего дурацкого заклинания с меня слетели все чары маскировки!
   Я пожала плечами, добродушно улыбаясь. Все мои мысли были в замке, в изуродованной комнате Даймона. Напоследок я еще умудрилась написать на стенах парочку сугубо нелитературных выражений. Продолжая глупо улыбаться, я вышла на середину полянки и удобно уселась перед костром.
   - Покушать есть что-нибудь?- спросила я, с наслаждением потягиваясь.
   Марк впился в меня подозрительным взглядом, потом перевел его на Кира и сладким до омерзения голосом спросил:
   - И где же вы были? И почему такие довольные?!- не выдержал и рявкнул он.
   Я гадко хихикнула, вспомнив заклинание приклеивания, которое успела наложить на дверную ручку.
   - Что вы делали?- уже несколько истерично спросил принц.
   - Я отомстила Даймону,- мой рот распылался в улыбке, и я весело подмигнула Киру, это не укрылось от внимания метаморфа.
   - Что?- его голос сел.- Н-но... Это конец!- сокрушенно помотал он головой, а потом патетически воскликнул:- Как ты могла?!
   - Не знаю,- честно призналась я.- Это было состояние аффекта. Блин, наверное погорячилась с ножом и подушками. Хотя ладно.
   - С ножом и подушками?- лицо Марка приняло задумчивое выражение.- Если с подушками я понимаю, но вот с ножом... хм...
   Неожиданно Кир расхохотался, даже Рион насмешливо хмыкнул. А я продолжала неотрывно смотреть на огонь, изредка подхихикавая, представляя лицо Даймона. Сзади раздалось угрожающее рычание и испуганный голос зачастил:
   - Мы просто обчистили замок Повелителя, и все! Клянусь своей честью!
   - У тебя нет чести,- прорычал большой волк и неохотно отошел от эльфа.- А у тебя нет мозгов,- фыркнул он мне на ухо.
   - Они есть,- возразила я.- Просто временно не доступны.
  

* * *

  
   - Крайне глупо было ночевать рядом с обворованным замком Повелителя,- нравоучительно сказал Марк.
   - Я просто захотела спать,- раздраженно отозвалась я и ядовито добавила:- А кое-кто заверил нас в том, что будет бдеть до рассвета, а сам заснул!
   Метаморф обиженно засопел и пнул Риона, медленно бредущего перед ним.
   - А ты почему нас не отговорил ночевать здесь? Тебе же срочно надо в Ривелл!- с претензией сказал принц.
   - А ну заткнулись!- рявкнул на нас шкафоподобный страж и ткнул арбалетом в спину Кира, заставляя его прибавить шагу.
   - А чтоб тебе споткнуться!- прошипел Марк непонятно кому.
   - А куда вы нас ведете?- поинтересовалась я, мило захлопала ресницами и с ужасом поняла, что тушь с них слезла и стала невероятно липкой, затрудняя миломоргательный процесс.
   - Не болтай,- в меня тоже ткнули арбалетом.
   Я бросила взгляд на замок, к которому мы довольно шустро приближались, и похолодела. За высоким окном стоял демон, даже отсюда было видно, что его глаза сверкают яростью.
   - Я т-туда не пойду,- занервничала я, панически оглядываясь на ворота.- Не пойду,- я остановилась.
   - Пойдешь,- в спину уперся острый наконечник арбалетного болта.
   - Не пойду,- упрямо ответила я.
   - Ты глухая?- рыкнул страж и с силой толкнул меня.
   Я споткнулась, попыталась удержать равновесие, но со связанными за спиной руками это было проблематично, и больно ударилась головой о каменную дорожку. В глазах потемнело, во рту почему-то появился привкус крови...
   - Мой нос,- простонала я, пытаясь перевернуться чтобы не захлебнуться.
   Меня грубо подняли и поставили на ноги, я пошатнулась и вновь упала на колени. Кир возмущенно вскрикнул, но остальные стражники предупреждающе навели на него арбалеты. Марк начал было превращаться в волка, за что его с силой огрели по затылку, и он осел на землю.
   - Зря вы его так,- лениво сказал Рион.- Особенно ее.
   И он нехорошо ухмыльнулся, глядя куда-то вперед. Я повернула голову, стараясь дышать ртом. К нам буквально летел Даймон, плащ за его спиной зловеще развевался, глаза полыхали огнем.
   - В пыточную!- яростно воскликнул он, указав на толкнувшего меня стража.- Двадцать ударов плетью!- демон опустился рядом на колени и поднял мое лицо.- Пятьдесят!!- прорычал он, мягко касаясь кончиками пальцев моих щек.
   Насмерть перепуганного мужчину куда-то потащили, Марк шевельнулся и застонал.
   - Ну почему меня все бьют либо по голове, либо в...- он закашлял, увидев Даймона.
   Я сидела и смотрела в его светло-зеленные глаза, молясь, чтобы из них ушла тревога и беспокойство. Иначе я не выдержу...
   - Мы пойдем?- поинтересовался Кир, косясь на ворота.
   - Не так быстро,- протянул Даймон, пристально глядя на отводившего глаза Марка.
   - Она все,- не выдержал он, ткнув в меня.- Честно, я не причем.
   - Что?- возмутилась я.- Как это ты не причем? Если бы не ты, я бы спокойно сидела в замке!
   - Ой ли! Очень тебе этого хотелось,- с сарказмом сказал принц.
   - Хотелось,- не желала сдаваться я.- Убери руки!- с силой оттолкнула я от себя Даймона.- Не смей меня трогать! Даже не смотри на меня.
   Я самостоятельно поднялась и показательно развязала сначала Кира, а потом Риона.
   - Как можно нападать на своих друзей?- укоризненно спросила я.
   Даймон скептически поднял бровь и я с облегчением увидела знакомый пронзительный взгляд.
   - А как могут друзья обворовывать своих друзей?
   - А это были не мы,- мгновенно сказала я, честно глядя на демона.- Совсем-совсем не мы.
   - А это тогда что?- он достал из кармана клочок бумаги и протянул мне.
   Мы все склонились над ним и внимательно засопели.
   - Похоже на тролля,- наконец сказал Марк.
   У меня появилось невероятное желание треснуть его чем-нибудь по лбу и сказать, что это никакой не тролль, а вампир.
   - "Здесь была я",- прочел Кир.- У вас, случайно, нет страстных поклонниц-троллей?
   - Нет, ему демонесс хватает,- ядовито сказала я и вернула тому листок.- Это были не мы, а кто-то другой, понял?
   - О да, как же,- саркастически ухмыльнулся тот и ткнул мне куда-то в область декольте.
   - Нахал!- ахнула я и поспешно прикрыла ладошками оное.
   - Это ты нахалка, у тебя оттуда торчит золотая статуэтка единорога, подарок Мирры,- хмыкнул Даймон.
   - Мирры?- прищурилась я, а потом сладко протянула:- Ах, Мирры... Это та крашеная блондинка, да?
   Я быстро достала статуэтку и со злостью швырнула ее в сторону. Кир с сожалением проводил ее взглядом и вздохнул.
   - Мы пойдем!- решительно сказала я и резко развернулась.
   - Ты до сих пор утверждаешь, что...
   - Да!- даже не оглянулась я.
   Внезапно я поняла, что иду на одном места. Я развернулась и посмотрела на задумчивого Даймон. Он пристально на меня глядел, лоб пересекла горизонтальная морщинка.
   - О чем ты сейчас думаешь?- неожиданно спросил он.
   Я вздрогнула, потому что именно в этот момент думала, как подхожу к нему и провожу пальцем по этой морщинке, стараясь ее разгладить.
   - О том, что я голодная,- соврала я.
   Демон нахмурился еще больше и резко спросил:
   - Кто наложил на тебя такой мощный ментальный щит?
   Я обиделась:
   - Что значит "кто"? Я сама!- А потом прищурилась:- Что, мысли мои прочесть захотел? А вот и не выйдет! Идемте,- позвала я всех.
   Марк кинул виноватый взгляд на Даймона и поспешил за мной.
   - Ты должен нам денег,- внезапно сказал Кир, когда до него дошло кто стоит перед ним.
   - Да?- Даймон перевел на него тяжелый взгляд, но эльф с легкостью его выдержал.
   - Ага,- кивнул он и начал бодро говорить:- Два года назад сумма долга была тысяча золотых... мы люди серьезные, поэтому включили счетчик, и теперь долг составляет...- вор что-то быстро прикинул в голове.- Где-то около трех тысяч пяти золотых. Так и быть, пять золотых скинем,- великодушно сказал прохвост и широко улыбнулся.- Ты должен нам три тысячи золотых.
   - Это какие проценты должны были быть, чтобы такое набралось?- скрипнул зубами демон, почему-то посмотрев на меня.
   - Как это какие?- удивился Кир.- Столичные! Ваш Ривелл законодатель процентов и счетчиков! Предлагаю расплатиться сейчас,- закончил он, а потом быстро добавил:- Деньги должен не именно ты, а ваш род. Поэтому если таких денег не имеешь... могу обратиться к Повелителю.
   Даймон раздраженно закатил глаза, потом щелкнул пальцами. В его руке материализовался кошелек из кожи.
   - Не понял,- демон даже перевернул его, но тот как был пустым, так таким и остался.
   - А что ты на меня так смотришь?- не выдержала я его немигающего взгляда.- Я их не брала!
   - Это кошелек из моей спальни,- сказал он.
   - "Я так рада, я так рада!",- схохмила я.- Вчера меня в твоей спальне не было!
   И я сказала чистую правду! Когда мы с Киром вломились в замок, время уже давно перевалило за полночь. Демон вновь щелкнул пальцами и в руке оказался внушительный мешочек, в котором что-то позвякивало. Эльф восхищенно глянул на мешочек и тоже пару раз с надеждой щелкнул пальцами. Естественно, ничего не произошло.
   - Но только для начала я отниму из своего "долга" стоимость золотой статуэтки!- со злорадством сказал Даймон.
   Кир схватился за голову, когда мешочек уменьшился вдвое, а потом жалобно спросил:
   - А можно считать, что мы только что купили эту статуэтку?
   - Пожалуйста,- пожал плечами тот и мешочек уменьшился еще вдвое.- Минута нахождения на территории моего замка - сто золотых,- пояснил он на немой ужас в глазах воришки.
   Эльф подскочил и начал быстро подпихивать нас в сторону ворот, попутно выискивая глазами злополучную статуэтку.
   - Наше,- ревностно выхватил у Даймона мешочек он.- Всего хорошего!
   - Я не прощаюсь,- нехорошо протянул тот.
   Едва мы дошли до открытых ворот, как сзади раздалось восклицание:
   - Минута прошла!
   И мешочек в руках Кира еще больше уменьшился. Вор ахнул, буквально выпрыгнул через ворота и сломя голову понесся к полянке, где мы ночевали. Марк был на удивление молчалив. Он шел опустив голову и засунув руки в карманы.
   - Тебе надо вернуться к Даймону,- неожиданно сказал он, и я даже споткнулась.
   - Что? Да ни за что на свете!- возмутилась я, а потом тихо добавила:- Я видела, как он целовался со своей этой...
   - Миррой,- подсказал Рион, внимательно слушающий наш разговор.
   - ..Миррой,- закончила я и тяжело вздохнула.
   - Что?- поднял голову метаморф.- Но он мне говорил, что между ними ничего нет! Значит он соврал... Вот он...
   - Гад,- подсказала я.
   - Это еще мягко сказано,- сказал принц, потом немного помялся, подумал и сказал:- Я помогу тебе отомстить Даймону.
   - Чудесно,- тихо пробормотал Рион.- Просто чудесно.

10

  
   - Копай давай,- шипела я.
   - Но ведь там кто-то выл,- посмотрел на меня Рион.- Вдруг оборотень?
   - А еще вампир называется,- хмыкнул Марк.- Двинься,- он легко спрыгнул в неглубокую яму.
   - Черт, сторож идет,- зашептала я.- Я его отвлеку, а вы копайте,- бросила я и направилась к сгорбленной фигуре, медленно бредущей в нашу сторону.
   Я распылалась в дружелюбной улыбке и жизнерадостно воскликнула:
   - Здравствуйте! Правда прекрасный вечер?
   - Что вы делаете на моем кладбище?- нервно поинтересовался старикан, пытаясь заглянуть за мое плечо.- Опять некроманты, да?
   - Нет-нет,- поспешно заверила его я и затараторила:- Я представляю Кафедру Боевой Магии, к нам поступил сигнал, что под землей завелась страшная нечисть, Ольгофренусс Зомбиусс,- вдохновенно сочиняла я.- И мы незамедлительно выехали на место происшествия. Мои коллеги,- кивок в сторону копающих ребят,- как раз пытаются обнаружить гнездо Зомбусса Дибилусса, так что я попрошу вас покинуть карантинную... тьфу, радиоактивную... э-э... короче опасную для жизни зону!
   Старик пару раз ошарашено поморгал, развернулся и пошел прочь. Я удовлетворенно вздохнула и сладко потянулась, наблюдая, как парни быстро выкапывают довольно глубокую яму.
   - Напомните, зачем я это делаю?- задумчиво раздалось из-за густых зарослей кустарника.
   - Ты жаждешь мести за поруганную честь,- я поняла, что ляпнула что-то не то и поспешила исправиться:- В смысле ты хочешь отомстить за недостачу,- нет, опять не то.
   - Короче, Даймон надул тебя с деньгами!!- рявкнул Марк, тяжело пыхтя.- Вместо трех тысяч дал всего...
   - Девятьсот золотых,- горестно вздохнули кусты, и из-за них появился Кир, исподлобья глядя на меня.- Ну?
   - Персик,- причмокнул губами Рион, а метаморф расхохотался.
   Я не выдержала и тоже рассмеялась. Эльф был облачен в длинное обтягивающее платье, на голове красовался курчавый парик.
   - А почему не накрасился?- требовательно спросила я, внимательно разглядывая его лицо.
   - Я не знаю для чего это все нужно!- он сунул мне в руки большущую сумку, в которую Марк в порыве вдохновения сгреб весь ассортимент косметики в сельском магазине.
   Я насмешливо хмыкнула, запустила руку в сумку и вытащила маленький продолговатый тюбик.
   - Это помада,- пояснила я и открыла его.- А может и нет...- я уставилась на ярко-желтую субстанцию.- А может и помада. У вас сейчас какие цвета в моде?
   На меня уставилось три пары мужских глаз. Я досадливо цокнула и принялась рыться в сумке, изредка бормоча:
   - Ага, тени... хотя нет, румяна. А это что? Фу! Духи?! Ну и мерзость... Так, Кир, иди-ка сюда.
   Через десять минут передо мной стояло чудо, олицетворяющее песню "Хлопай ресницами и взлетай". Губам ядовито-розового оттенка позавидовала бы сама Анжелина Джоли, а Анна Семенович бы просто удушилась от зависти, увидев какой морок я навела на эльфа.
   - Ой, они материальные!- восхищенно ощупал свои выпуклости Кир.
   - А то!- гордо ответила я и сдула с лица челку, лезущую в глаза.- А ты сможешь сыграть девушку-то?
   - Конечно смогу,- обиделся вор и ожесточено почесал голову, потом еще раз.- А нельзя было и на волосы морок навести?! Этот парик ужасно чешется!
   - Нельзя,- отрезала я.- Волосы это очень сложно, я могла тебя вообще лысым сделать.
   Кир едва слышно охнул и поспешно согласился, что парик это великолепная замена.
   - Он близко,- внезапно сказал Марк, отбросил лопату и вылез из ямы.
   Мы находились буквально в паре километров от Ривелла, однако два часа назад поняли, что за нами следует один известный всем демон. И в больную голову принца неожиданно пришел план маленькой, но от этого не менее гадкой мести. Для этого пришлось остановиться в поселке и скупить весь необходимый для дела материал. Хотя нет, вру. Мы ничего не покупали. Кир пришел в ужас от перспективы расстаться со своими деньгами, поэтому запугал всех страшными историями о Леди и Бродяге, волк раздраженно рычал рядом, удваивая эффект, а я задумчиво ковыряла украденной из трактира вилкой в фасаде дома, твердо намеренная оставить свой след в истории словами: "Здесь была Настя".
   - Все помнишь?- спросил метаморф.
   - Не тупая,- томно отозвался Кир, поправив грудь.
   Я не выдержала и вновь хихикнула, эльф моментально подобрался и злобно сказал:
   - Будете ржать, сниму парик!
   - Это был кашель!- заверил его Марк, показательно похлопав меня по спине.- Она чем-то подавилась!- с нажимом сказал он, продолжая дубасить по моему позвоночнику.
   Я согласно закашляла. Вор бросил на нас подозрительный взгляд, после чего направился к дороге, скрытой за деревьями и густыми кустами.
   - Маскируй яму,- подтолкнул меня принц.
   - Да знаю я!- раздраженно воскликнула я и потерла ноющую спину.- Сейчас...
   Я размашисто махнула руками и с чувством сказала заклинание. Теперь ямы не было, зато появился мини-бассейн.
   - Секунду!- быстро сказала я и вновь махнула руками, представляя легкий морок в виде обычной земли, с опаской открыла глаз и удовлетворенно кивнула:- Вот.
   - По-твоему существуют зеленые камни?- скептически спросил Рион.
   - Будем считать, что они заплесневели и обросли мохом,- не смутилась я, внимательно прислушиваясь к тому, что происходило на дороге.
   - Отстань, пра-ативный,- томно раздалось из-за кустов.- Ты мне не нра-авишься.
   - Что, Даймон уже здесь?- удивленно зашептала я, залегая в противоположные кусты.
   - Да вроде нет,- Марк замер и закрыл глаза.- Черт, три тролля. Не повезло,- насмешливо хмыкнул он и лег на землю рядом.
   - Согласен,- равнодушно сказал Рион, устаиваясь рядом с ним.- Троллям все равно кто перед ними, мальчик или девочка, главное чтобы красивый.
   До меня мучительно доходило целых две минуты.
   - Как?!- подпрыгнула я и принц поспешно зажал мне рот.
   - Да мы пошутили, Кир найдет выход,- заверил меня он.
   - Ум-кушу,- промычала я и парень поспешно убрал руку.
   Мы стали с интересом прислушиваться к действиям, разворачивающимся на дороге.
   - Золотой за ночь, говорите...- задумчиво протянул высокий голосок.- Давайте сто? С каждого,- быстро добавил псевдодевичий голос.
   - Как он может?!- снова ахнула я, Марк опять зажал мне рот и возмущенно зашипел.
   - Да он время тянет!!
   - А-а...
   - Ой, а я передумала, хочу двести золотых,- быстро сказал голосок, потому что явственно послышалось звяканье монет.- Э-э нет, не трогай!- раздался шлепок и довольный гогот троллей.- Эй, парни, вы чего?- уже басом сказал Кир.- Вы это... А-а!
   Внезапно раздался стук копыт и знакомый до сладкого еканья в сердце голос протянул:
   - Отпустите даму, господа.
   Воздух чуть завибрировал и я восхитилась какой мощи у Даймона магия, раз обычный пульсар так остро чувствуется.
   - М-может не будем его того?- неуверенно предложила я.- По-моему это слишком жестоко.
   - Нормально,- отрезал Марк и шикнул на меня.- Слушай.
   - Ах, мой рыцарь!- сладко протянул голосок, пыхтя.- Ты спас меня от этих гадких монстров! Как мне отблагодарить тебя?
   - Э-э...- было слышно, что Даймон заметно растерялся.- У вас это... ну... э-э...
   - Дорогой,- капризно протянул кто-то.- Почему ты ускакал оставив меня одну? И почему перед тобой стоит какая-то пигалица в одних чулках?!
   Кто-то тоненько взвизгнул, раздалось лошадиное ржание, слова: "Мой рыцарь, уступите даме плащ", звук рвущейся ткани, отборный мат и глухой звук удара.
   - Даймон!- испугано ахнул кто-то.- Милый! Ты не ушибся? Ничего не болит?!
   - Это у нее сейчас заболит,- зловеще прошипела я.- Эта... эта...
   - Мирра,- подсказал Рион.
   - Вот именно,- невпопад отозвалась я и попыталась встать, но принц не дал мне этого сделать.
   - Вы просто обязаны мне помочь,- хихикая, сказал эльф и жалобно протянул:- Пожа-алуйста.
   В это время я молча боролась с Марком, бессовестно тягая того за волосы.
   - Я превращу ее в лягушку!- воскликнула я.- И тебя в лягушку, если не отпустишь.
   - Да угомонись ты!- простонал метаморф.- Такой план погубишь!- он подмял меня под себя и затих.
   В нашем поле зрения появился изрядно потрепанный Кир, замотавшийся в длинный бордовый плащ, Даймон, со страдальческим выражением на лице, и эта гадкая демонесса!
   - И чем я тут могу помочь?- скептически спросил демон.- Хотите оживить вашего покойного мужа?
   - Я не жената,- кокетливо стрельнула глазками псевдо-женщина.
   - Ни на секунду в этом не усомнилась!- хмыкнула демонесса.
   - Придушу!- промычала я из-под Марк.- И тебя за компанию.
   - Еще три шага,- не обратил на меня внимания тот.- Два... Нет! Черт, нет!
   - А-а!!- раздался женский визг.
   - Я должна это увидеть!- заорала я, пытаясь спихнуть принца.- Я должна это увидеть!
   - Мой глаз,- взвыл метаморф, держась за лицо.- Ну все, мое терпение лопнуло...
   Мы покатились по траве, старательно макая друг друга в грязь.
   - Ты меня калекой сделаешь!- орал принц.
   - А ты меня сумасшедшей!- не осталась в долгу я.
   - А кто сказал что ты нормальная?! Да ты больная на всю голову!
   - А ты тоже псих! Додумался засунуть Даймона в яму!! Идиотизм!
   - Зато тебе понравилось!- меня хорошенько окунули в горку песка.
   - Не понравилось,- отозвалась я, отплевываясь.
   - Понравиться!- меня вновь окунули в песок.
   - Да я тебя...- выплюнула землю я.- Придушу!
   Я бросилась на него и принялась расстегивать плащ с рубашкой, чтобы добраться до его шеи.
   - Насилую-ут!- заголосил подо мной Марк.- Уй, убиваю-ут!
   Меня что-то рывком отцепило от него и резко поставило на ноги.
   - Мне следовало догадаться...
  

* * *

  
   - Я ничего не буду спрашивать,- тихо сказал Даймон, глядя на меня.- Ты просто скажи, зачем ты все это делаешь?
   - Неужели ты не понимаешь?- вздохнула я, глядя, как парни пытаются достать из ямы демонессу.- Ты зачем ее с собой взял?- неприязненно поинтересовалась я, пытаясь не замечать, как близко от меня стоит демон.
   - Она сама взялась,- пожал плечами тот и мягко взял меня за руку.- Насть... Я должен тебе все объяснить. Понимаешь, для того чтобы я стал...
   Я вырвала свою руку из его теплой ладони и с отчаянно колотившимся сердцем бросилась к ребятам.
   - Ты мне руку, руку дай!- как идиотке, говорил Марк.
   - А мне ногу,- хихикал Кир.
   - Идиоты, веревку мне киньте!- раздраженно раздалось из ямы.
   - Да не может она быть такой глубокой!- воскликнула я.
   Метаморф, со словами: "Вот и проверь", толкнул меня.
   - М-м... привет,- пробормотала я, пытаясь встать с демонессы, но она брыкалась и пихалась, тем самым только усугубляя ситуацию.
   Наверху злобно захохотали и мне на голову упала горсть земли, потом еще одна.
   - Кажется нас закапывают,- глубокомысленно раздалось подо мной.
   - Точнее меня закапывают, а ты так, за компанию,- пробурчала я, все-таки поднявшись.
   - Я благословляю вас,- гнусавил Марк, азартно работая лопатой.- Покойтесь с миром. Да будет... Эй! Я же в шутку!
   - Ой, уйди с моих глаз,- раздалось сверху.- Я тебе вообще что сказал?
   - Следить, чтобы она себе ничего не сломала,- не менее дружелюбно отозвался принц,- не свернула и не...
   - Я все слышу!- возмущенно подпрыгнула я, случайно наступив демонессе на ногу.
   - Осторожней,- прошипела та.
   - Ты идиот,- заявил метаморф.
   - От идиота слышу!- хмыкнул Даймон.- Не напомнишь, кому из нас пришло в голову опрокинуть на стол гномий самогон и поджечь? И кто еще потом доказывал хозяину трактира, что теперь так принято делать во всех столичных заведениях?
   - Это было один раз,- не отступил Марк.
   - Да? А как на счет...
   - Даймон, я замерзла!!- рявкнула демонесса.- Достань меня отсюда.
   - Меня первую!- воскликнула я и принялась буравить ее взглядом.
   - Меня!- топнула ножкой она.
   - Нет меня!- топнула сразу двумя ногами я, пошатнулась, но устояла.
   Нас обоих подняло в воздух и поставило на землю. Я громко фыркнула и показательно отвернулась от демона.
   - Настенька, милая моя, любимая, родненькая!- заорали из-за кустов.- Твои штуки до сих пор висят!
   Я нахмурилась и настороженно вломилась в густой куст.
   - Убери эти штуки!- судорожно схватил меня Кир.- Мне не нужна грудь!
   - Да отцепись ты от меня,- отпихнула я его и решила подколоть:- А зачем? Мне нравиться.
   Эльф, уже без парика и макияжа, прищурился и протянул:
   - Ах, вон оно что... Теперь поня-атно! Тебе нравиться, да?
   Я возмущенно на него посмотрела и выразительно покрутила пальцем у виска.
   - Того, да?? Мне мальчики нравятся!!
   - Ма-альчики...- все с тем же выражением протянул Кир.
   - Парни, в смысле!- подпрыгнула я.
   - Па-арни?- многозначительно посмотрел на меня он.
   Я взяла себя в руки и предупредила:
   - Еще одно слово, и останешься с женской грудью!
   - Да я, в принципе, не против,- он глянул в вырез моей кофточки и я ахнула, а он довольно рассмеялся.
   - Тебя так легко вывести из себя,- сказал он.
   - Сейчас станешь мутантом,- разозлилась я.- Уж я об этом позабочусь...
  

11

  
   Марк со мной не разговаривал, Кир обиделся за козлиные рога, которые красовались на его голове, и показательно флиртовал с демонессой. Мне было невероятно обидно.
   - Все сволочи, все козлы,- бормотала я, сидя сзади Риона, потому что метаморф категорично отказался меня везти, к Даймону я принципиально не села, ну а эльф даже не предложил. Радовал тот факт, что до города оставалось ехать минут пятнадцать, если не меньше.- Ой, а где я буду жить?- дошло до меня через пять минут.
   Кир благополучно забыл про демонессу, повернул ко мне голову и одарил улыбкой.
   - Могу предложить...
   - Гостиницу!- закончил за него большущий волк, щелкнув зубами.
   - А как на счет...- начал Даймон, но я так на него посмотрела, что он замолчал и задумчиво уставился на дорогу.
   - Может мне кто-нибудь уберет эти рога?!
   Демон, не глядя, махнул рукой и все мороки на эльфе развеялись.
   - Вот так-то лучше...
   Вскоре показались городские огни, я зачарованно глядела на силуэты высоких башен и зданий. Это все напоминало картинку. Вдруг что-то в глубине города ярко вспыхнуло и осветило небо серебряным светом.
   - Что это?- испуганно спросила я.
   - Студенты,- хмыкнул Даймон.- Некроманты, скорее всего.
   - А-а...- я с еще большим интересом высунулась из-за спины вампира.
   Через пару минут мы въезжали в город через огромные ворота, сделанные из черного металла. Я только и делала, что удивленно таращилась по сторонам. Ривелл не был похож ни на столицу Королевства Метаморфов, ни на столицу Второй Вампирьей Республики... Это было нечто. Мы ехали по вымощенной камнем мостовой, люди медленно брели по тротуару, мимо проносились кареты и тележки. Жизнь вовсю кипела, и даже не собиралась останавливаться. От главной улицы отходило множество улочек, и узких, и широких... Неожиданно Рион пришпорил коня и мы стремглав понеслись вперед, краем глаза я заметила, что Кир поскакал в другую сторону. Сзади раздался чей-то возглас, рык, лошадиное ржание...
   - Ты что делаешь?!- прокричала я, судорожно вцепившись в вампира.
   - Тебя спасаю,- услышала я ответ.
   Конь резко повернул влево, попетлял по улочкам, а потом нырнул в какой-то темный переулок.
   - Г-где мы?- выдавила я, вокруг было очень темно, изредка слышались подозрительные шорохи.
   - Тс-с, ждем Кира,- прошептал вампир.
   - Мне здесь не нравится!
   - И это понятно,- раздалось сбоку, и я нервно подпрыгнула.
   - Оторвались?- поинтересовался Рион.
   - Ага,- сказал Кир.- Даже этот метаморф нас не выследит,- чуть самодовольно добавил он.- Ты же меня заэкранировал!
   Я тихо сидела и пыталась понять, что происходит. О том, что мы сбежали от Даймона, я не жалела... но вот Марк... Хотя что мне Марк? Не он ли это толкнул меня в яму?!
   - Куда теперь?- как можно бодрее спросила я.
   - В Академию Магии,- отозвался вампир и пришпорил коня.- Помнишь, я тебе говорил, что нам придется украсть кое-какую штучку и отдать ее одному человечку?
   - Не разговаривай со мной как с маленькой,- неприятно удивилась я.- Я все помню.
   - Будем надеяться,- пробурчал рядом Кир.- Сначала на конспиративку?- спросил он у вампира.
   Тот пробормотал что-то утвердительное. Вскоре мы подъехали к серенькому трехэтажному домику, видимо это был жилой дом.
   - Жди здесь,- приказал Рион, спрыгивая с лошади.- От коня не отходи. Ни с кем не разговаривай, даже если с тобой кто-нибудь заговорит, поняла?
   - Да,- кивнула я, с интересом разглядывая прохожих.
   - Я к Кривому, мне нужен морок,- сказал эльф и быстрым шагом направился к противоположному дому.
   Я осталась одна. Мимо текла толпа. Прошло полчаса, а их все не было. Я поежилась и слезла с лошади.
   - А ну стой!- заорал кто-то.- Ты, гад ушастый, верни кошелек!!
   По улице быстро бежал ухмыляющийся парень, за ним неслась девушка с пронзительно синими глазами, истошно вопя и расталкивая прохожих. Парень резко свернул влево и скрылся в узком переулке. Я покачала головой, осторожно ступила на тротуар и медленно побрела к серому дому. Внезапно в меня кто-то врезался.
   - Да сколько можно?! Почему они ко мне под ноги лезут?- возмущенно возопил высокий парень.
   - Может, желают познакомиться?- хмыкнул его спутник, пристально меня оглядев.
   - А может, вам просто нужны очки?- огрызнулась я и потерла плечо.
   - Эйдан, это она мне?!- еще больше возмутился парень.
   - Рик, не кипятись,- губы второго дрогнули в усмешке.- Подумаешь, завалил демонологию, лично я ее всегда ненавидел.
   - Так это понятно! Ты просто...
   Они обошли меня и двинулись прочь. Даже не извинились!! Гады.
   - Я же сказал тебе не слезать с лошади!- прошипело над ухом и меня схватили чуть повыше локтя.- Идем, я нашел тебе коня.
   - Ой, спасибо!- воскликнула я, внимательно рассматривая лошадь каштановой масти.
   - Накинь это,- Рион протянул мне темно-синию мантию.
   Я удивилась, но послушно сняла накидку, которую мне когда-то одолжил Кир, и натянула мантию. На груди был вышит непонятный мне знак - треугольник, левый угол которого перечеркивал полумесяц, саму же геометрическую фигуру насквозь пронзала прямая молния, а сверху находился какой-то овал, отдаленно напоминающий глаз. Все это великолепие имело толстые линии с каким-то странным узором.
   - Отлично,- довольно сказал вампир.- Едем.
   - Да куда?- я начала выходить из себя.- Что мы вообще делать будем?!
   - Узнаешь,- коротко сказал наемник, заставив меня скрипнуть зубами от злости.
   Мы подъехали к большому красивому зданию, окруженному высокой каменной стеной. Я с восхищением глядела на великолепную лепнину, украшающую фасад здания. Через пять минут к нам подъехал Кир, уже черноволосый, бледный и с клыкастой улыбочкой. На нем была такая же мантия как и у меня, но только темно-зеленого цвета.
   - Почему так долго? Ты должен был быть уже здесь,- недовольно сказал Рион.
   - Кривой просто забыл, какой морок на меня наводил два года назад. Пришлось копаться в памяти,- вздохнул псевдовампир.
   - Так, я вас не понимаю,- заявила я, слезая с коня.- Вы говорите при мне что собираетесь что-то украсть, значит доверяете мне. Но в то же время не посвящаете меня в план! То есть не доверяете?!
   - Да план прост как пробка,- отмахнулся Кир.- Мы проникаем с тобой на территорию Академии под видом студентов Кафедры Темной Магии. Ищем одного некроманта, ты его отвлекаешь на полчаса, а я тем временем обшариваю его комнату!
   - А что искать-то будешь?- поинтересовалась я, довольная его ответом.
   - Артефакт один,- отозвался вор.- Амулет Иррке.
  

12

  
  
   - А вдруг все спят?- шепотом спросила я.
   - В полвосьмого вечера?- поинтересовался Кир.- Да в Академии жизнь только начинается! Не трусь,- он подтолкнул меня к полуоткрытым деревянным воротам.
   Я осторожно сделала шаг и покосилась на старичка, дремавшего в маленькой будочке.
   - Вахтер?- я вопросительно пихнула эльфа, точнее уже вампира, локтем.
   - Скорее охранник,- с сомнением осмотрел это столетнее чудо вор.- Идем.
   Мы осторожно обошли старика. Я принялась вертеть головой и внимательно рассматривать каменные дорожки, магические фонари, клумбы, фонтанчики...
   - Подожди тут,- посадил меня на кованую лавочку Кир.- Я сейчас все узнаю. Никуда не уходи.
   - Никуда не уйду,- заверила его я.
   Дождавшись пока Кир скроется в длинном двухэтажном здании (явно общежитии), я поднялась и двинулась за ним. Только хотела открыть дверь, как она неожиданно распахнулась и из общежития вышли два уже знакомых мне парня.
   - Она меня преследует!!- подпрыгнул один из парней, очки смешно съехали с его носа.
   - О, вижу ты внял моему совету,- пафосно сказала я.- Что, еще в кого-нибудь врезался?
   - Я тебя здесь раньше не видел,- с прищуром оглядел меня второй и задержал взгляд на эмблеме, вышитой на мантии.- Некромантка?
   - Да,- кивнула я, и попыталась пройти в дверь, но мне не дали.
   - Стихийник?- приблизился ко мне он, схватив за локоть.
   - Да!- я попыталась его оттолкнуть, но тот только рассмеялся.
   - Ты не владеешь стихией Смерти, деточка. Не знаю где ты достала эту мантию, но...
   - Эйдан, может посторонишься?- ядовито спросил женский голос за моей спиной.
   Маг прервался на полуслове, а его рот скривился в презрительной ухмылке.
   - Лиз, дорогая...
   Пока он говорил, я осторожно высвободила локоть из его руки и обернулась. Напротив меня стояла черноволосая девушка, ее зеленные глаза гневно сверкали.
   - А ты, Рик, почему девушку не пускаешь?- на этот раз ее голос был полон укора.
   - Она меня преследует!- возмущенно воскликнул тот, поправив съехавшие на кончик носа очки.
   - Неправда!- от возмущения я даже подпрыгнула.- Никого я не преследую!
   Девушка перевела взгляд на меня и принялась пристально разглядывать. Я, в свою очередь, тоже окинула ее взглядом. Однако мое внимание привлекла стопка тетрадей, которые она держала в руках. Это же настоящие конспекты по магии!! Вот бы их посмотреть...
   На меня они уже больше не обращали внимания и я умудрилась быстро прошмыгнуть за дверь. Первое, что бросилось в глаза, это гиппопотамоподобная тетка, сидящая за большим столом с таким видом, будто охраняла сам Пентагон. Я быстро спряталась за большую колону в надежде, что она меня не заметила.
   - Куда?!- рявкнула она так, что сердце буквально выпрыгнуло из груди.
   - Я на кладбище,- немного недовольно сказал приятный баритон, и я перевела дух, тетка обращалась явно не ко мне.
   - Ой, Шейрончик, я же тебе пирожков сделала!- голос тетки превратился в приторную патоку, заставляющую кривиться.- Покажи этим некромантам, как мертвецов оживлять!!
   Неожиданно для самой себя я расхохоталась, да так, что даже на колени упала.
   - Да, покажи им как пирожком мертвеца поднять!- простонала сквозь смех я.- "Кыс-кыс-кыс... хто тут голодный?" И они такие: "Мяуу" и выползают из-под земли, а п-потом... а потом мурлыкают и трутся о ноги-и!!
   Я полностью распласталась на полу и хохотала. Сквозь слезы, выступившие на глазах, я увидела, как надо мной склонились две фигуры.
   - Кажется, ей плохо,- глубокомысленно заметил баритон.
   - Ой, батюшки! Я ей сейчас настоя из корня мандрагоры накапаю!!- воскликнула тетка.
   - Не надо мандрагоры,- испугался парень, а потом с подозрением спросил:- А откуда у вас этот настой?
   - Э-э... Шейрочик, ты же хотел на кладбище, проучить некромантов,- промямлила тетка.- А я тут ее как-нибудь упокою.
   Я затихла.
   - Ну упокойте, упокойте,- со смешком сказал парень и направился к двери.
   - Меня упокаивать не надо,- я испугалась только от одного вида склонившейся надо мной женщины.
   - Вставай,- сказала она и протянула мне руку.
   Я с опаской вложила в ее лопатообразную ладонь свою, напряженно думая, можно ли мне находится в мужском общежитии. Наверное можно, ведь та черноволосая девушка тоже хотела сюда попасть.
   - Ну?- спросила тетка.
   - Что "ну"?- дрожащим голосом спросила я.
   - Успокоилась? Голова не болит?- она приложила ладонь к моему лбу.- Вроде не горячая.
   - Все супер,- заверила ее я, мелкими шажочками двигаясь к лестнице, поднимающейся вверх.
   - Ты куда? Выход в той стороне,- махнула рукой себе за спину она.- Эй, стой!
   Но я уже сломя голову неслась наверх. Внутри бурлил адреналин, и я неожиданно поняла чего мне не хватало в своем мире. Эмоций, веселья и бесшабашности. Весь девятый класс я готовилась к поступлению в лицей, поступила и начала готовиться к поступлению в университет. Жизнь в моем мире - это повторение одного и того же дня. Теперь же, я не знала что будет со мной в следующую секунду. И мне это нравилось.
   Сзади слышались тяжелые шаги. Я вбежала в длинный коридор и с радостью заметила, что в самом конце стоит Кир и разговаривает с каким-то парнем. На бегу я обернулась, тетка как раз преодолевала последние ступеньки.
   - В сторону!- крикнула я и нырнула в приоткрытую комнату, около которой и стояли парни.
   - Что-то не помню, чтобы я приглашал к себе в комнату сумасшедшую,- раздалось из коридора.
   - Звиняйте, но та тетка первая начала,- отозвалась я, с интересом разглядывая комнату.
   Впервые в жизни я находилась в общежитии, и комнат студентов никогда не видела. Эта комната была... вылитой некромантской.
   - В черном-черном коридорчике, за черной-черной дверью,- бормотала я,- в черной-черной комнате, на черной-черной кровати...
   - Лежал труп!- дверь из ванной в коридор, где я стояла, резко распахнулась, и я завизжала от ужаса.
  

* * *

  
   - Ты его убила,- категорично сказал Кир.
   - Где-то я это уже слышала,- задумалась я и внимательно оглядела распластавшегося на полу некроманта, до смерти напугавшего меня.
   - Пустите меня!!- орала в коридоре вахтерша (другого названия я ей дать не могла).
   - Кого-то ты мне напоминаешь,- прошипел парень, с которым до этого разговаривал Кир, подпирая дверь.- Знаю я такую же особу, любительницу вляпываться в неприятности...
   - Мортиферус! Я не позволю тебе превращать мое общежитие в бордель!- патетически раздалось за дверью.
   - Как же она меня раздражает,- пробормотал парень и закрыл глаза. Его губы начали что-то шептать, через пару секунд крики и стуки в дверь прекратились, повисла тишина.
   - Ч-что ты с ней сделал?- дрожащим голосом спросила я.
   - Не так серьезно как ты,- хмыкнул он и подошел к некроманту, лежащему на полу.- Белая магичка в некромантской мантии,- зацокал языком он, щупая у того пульс.
   Я пихнула Кира, пусть выпутывает меня из этой ситуации сам.
   - А она у нас уникум,- выдавил он.- И Темной магией балуется, и Белой.
   - Н-да?- протянул парень, скорее всего тоже некромант.
   - Ага,- подтвердила я, твердо помня только заклинание невидимости. Все остальные смешались в голове в кашу. Оставалась надежда только на Золотую книгу и на мою руку, которая сама собой в случае опасности выдавала шаровую молнию, весьма полезная функция, надо отметить.- Тебя зовут Мортифер?
   - Вообще-то Мортиферус,- даже не поднял голову некромант.
   - Странное имя,- пробормотала я, непонимающе глядя на Кира, подающего мне непонятные знаки.
   "Это он",- по губам прочла я.
   Ага, значит это у него находится нужный нам артефакт. Что мне там Кир говорил? Отвлечь его надо? Я окинула коридорчик взглядом, приметила увесистую деревянную маску непонятного мне существа, осторожно сняла со стены и благословила ею голову некроманта.
   - Ты что?!- подпрыгнул вор.
   - Я случайно,- промямлила я, глядя на разломавшуюся надвое маску и немигающе глядящего на меня некроманта.
   - Не сомневаюсь,- нехорошо протянул тот, поднимаясь.
   - У тебя на голове сидел большой-большой паук,- бормотала я, отступая к двери.- Я испугалась, что он ядовитый и может тебя укусить, вот и прихлопнула его.
   - Тогда где его бездыханное тельце?- поинтересовался некромант, надвигаясь на меня, в его ладони заклубилось что-то темное.
   - Превратилось в пепел,- пискнула я, и тут он закатил глаза и повалился на пол.
   Сзади стоял Кир с вазой из черного дерева.
   - Надо же было закончить начатое,- пожал плечами он на мой ошарашенный взгляд и двинулся в комнату.
   Не смотря ни на что, некромант мне очень понравился, его темно-синие глаза, казалось, видели тебя насквозь. Я метнулась в ванную чтобы намочить полотенце. Надо сказать, что трубопровод и канализация в этом мире были отлично налажены. Из немного ржавых и грубых кранов текла как и ледяная, так и чуть теплая водица.
   - Слава богу, дышит,- облегченно сказала я, прикладывая мокрое полотенце к его лбу.
   Кир активно что-то двигал в комнате некромантов, а я сидела на полу и думала, как я до этого всего докатилась. Общаюсь с воришкой и наемником, явно замыслившими что-то нехорошее. Даймон... так больно думать о нем, что-то предательски начинает ныть внутри... Я не могу вынести, когда он рядом, и в то же время мне плохо, когда он далеко.
   - Как же я тебя люблю,- выдохнула я.
   - А я тебя ни капельки,- с тихим стоном ответил некромант, и тут только я заметила, что его голова лежит у меня на коленях, а мои руки нежно гладят его волосы.
   - Ой,- я моментально смутилась и оттолкнула его.
   - Моя голова!- взвыл он, больно стукнувшись о пол.
   - Боже, прости!- я вновь уложила его голову себе на колени и положила на лицо упавшее полотенце.- Так лучше?
   - Ум-м,- промычал некромант, выплевывая мокрую ткань изо рта.
   Все звуки в комнате стихли и оттуда медленно высунулся Кир.
   - Ты так неожиданно потерял сознание,- всплеснул руками он.- Мы так испугались! Ничего странного не пил, не нюхал?- заботливо поинтересовался вор.
   Некромант повернул в его сторону голову и смерил уничтожающим взглядом. В вороте рубашки что-то блеснуло, я присмотрелась поближе и мгновенно поняла, что это и есть тот амулет-артефакт, который нужен Киру и Риону.
   - Кир, принеси еще мокрых полотенец,- протянула я.- И побольше! Я думаю, ты очень умный парень,- тихо сказала я некроманту, когда псевдовампир скрылся за дверью и послышался шум воды.
   - Да,- сквозь зубы ответил тот, сжав мою руку, лежащую на его шее.- На твоем месте, я бы...
   - Посмотри на своего дружка и подумай,- я кивнула на еще не пришедшего в сознание второго некроманта.- Моя белая магия против...
   - ..моей черной,- по его губам скользнула усмешка.
   - Мне черная не очень страшна,- ухмыльнулась я.- А вот тебе белая...
   Я отчаянно блефовала. Все заклинания белой магии находились в Золотой книге, а не в моей памяти. Единственное что я сейчас могла, это подпалить его. Он пару секунд пристально на меня глядел, потом процедил:
   - Забирайте.
   Я быстро сняла с его шеи амулет и сунула себе в карман. И вовремя.
   - А вот и полотенца!- наигранно весело воскликнул Кир и шлепнул на некроманта груду мокрой ткани.
   - Лучше уходите,- низким голосом сказал тот, отчего у меня мурашки поползли по коже. От парня внезапно повеяло холодом. Кир резко побледнел и схватился за голову, я недоуменно на него посмотрела, а потом до меня дошло.
   - Прекрати, мы уже уходим,- я поднялась как можно спокойнее.
   - Не сомневаюсь,- тоже поднялся некромант.
   Я схватила вора за руку и потянула в коридор. Интересно, почему заклинание некроманта на меня не подействовало? Хотя, если вспомнить сколько разнообразный ментальных чар я на себя наложила в библиотеке замка...
   Мы чуть не споткнулись о храпящее тело вахтерши и быстрым шагом двинулись к лестнице. У выхода никого не было, и мы беспрепятственно покинули общежитие. Внезапно я почувствовала чей-то тяжелый взгляд, обернулась и увидела некроманта, стоящего за окном. Неотрывно на меня смотря, он медленно провел ребром ладони по горлу, после чего показал на меня. Я сглотнула и прибавила шагу.
  

* * *

  
   - Ну как?- спрыгнул с лошади Рион.
   Мы находились в каком-то совершенно темном и нелюдимом переулке, недалеко от Академии Магии.
   - Паршиво,- мрачно буркнул Кир.- Все пошло наперекосяк. Да и артефакта не нашел. Никаких сейфов и тайников в комнате не было.
   - А на нем?- поинтересовался вампир.
   - Не видел и не проверял,- вздохнул он.
   - Повторно придется идти?
   - Ну уж нет, он меня сразу же прикончит!- воскликнул Кир и потер виски.- Вот совсем недавно был к этому близок, я слышал странные голоса в голове. Они шептали что-то ужасное... Больше я с ним видеться не хочу!
   - Можно придумать другой план. Например, Настя...
   - Никаких Насть!- перебила я Риона.- Я его деревяшкой по голове огрела, вряд ли он будет рад вновь меня увидеть!
   - Так, а поподробней можно?- нахмурился наемник.
   Кир начал все красочно рассказывать, а я поежилась от холодного ветра. Украдкой проверила на месте ли амулет-артефакт и вздохнула. Неужели они думали, будто я не поняла, что меня хотят использовать? А Рион хорош, как ловко давил на мое больное место, на Даймона! Специально разжигал желание отомстить. Однако месть для него я уже придумала, и она никак не является похищением чего-то важного из хранилища Повелителя.
   - Я хочу спать,- заявила я и показательно зевнула.- Снимите мне номер в гостинице.
   - А комната на постоялом дворе подойдет?- поинтересовался Кир, явно не горя желанием тратить деньги.
   - Нет,- отрезала я.- Хочу хорошую уютную комнату!
   Они обменялись взглядами и вздохнули.
  

13

  
   Я проснулась и долго глядела в красивый персиковый потолок. В голове медленно созревал план. Неожиданно в дверь забарабанили.
   - Слушай, десять часов, что я оплатил, давно прошли, и хозяин требует, чтобы я доплатил!- простонал Кир в замочную скважину.
   - Еще час!- крикнула я и встала с кровати.- И пусть принесут мне завтрак!
   За дверью раздался приглушенный стон, а мой рот сам собой распылался в улыбке. Я еще раз оглядела шикарный двухкомнатный номер самой лучшей гостиницы Ривелла. Из окна открывался чудесный вид на город и широкую реку. Я сладко потянулась. В дверь снова постучали, только на этот раз вежливо и учтиво. Я накинула гостиничный халат и отперла дверь. Симпатичный вампирчик вкатил тележку, сплошь заставленную едой.
   - Так быстро и много!- удивилась я.
   - Это не одной тебе,- вошел в номер Кир.- Рион тоже скоро будет.
   - Хорошо,- мое внимание полностью завладела чашка с кофе и большое шоколадное пирожное.
  
   - На тебя идет охота,- с порога начал наемник, плотно закрывая за тобой дверь.
   - Охота?- скептически подняла бровь я.- Неужели?
   - Да, Даймон хочет тебя поймать,- кивнул Рион, садясь на диван и беря тарелку с яичницей.
   - Может, найти?- поправила его я.
   - Может быть,- пожал плечами тот.- Вся стража города ищет тебя, так же как и гильдия следопытов. Среди наемников за тебя назначена награда в десять тысяч золотых.
   Кир восторженно присвистнул и оценивающе меня оглядел.
   - Десять тысяч? Ого,- выдавила я.- Видно сильно я Даймону нужна,- вздохнула я с непонятной тоской.
   - Ничего ты ему не нужна,- отрезал Рион, а я нехорошо прищурилась.- Просто его злость берет от того, что ты ускользнула из его рук.
   Я промолчала, хотя желание шмякнуть вампира лицом в тарелку росло.
   - Что дальше делать будем?- как можно беззаботнее поинтересовалась я, не хватало еще того, чтобы они поняли, что я раскусила их.
   - Постараемся раздобыть информацию касательно месторасположения тайного Хранилища Повелителя другим способом,- произнес наемник, откусывая от куска хлеба.
   - То есть мы должны...- снисходительно начал говорить вор.
   - Я поняла,- с нажимом сказала я.- Не блондинка.
   - Кстати на счет блондинок,- сразу оживился Кир.- Тебя надо перекрасить.
   - Что?!
   - У всех наводка на черноволосую девушку-полувампиршу с фиолетовыми глазами,- пояснил Рион.- Тебя сразу схватят.
   - Ладно,- сквозь зубы сказала я.- Допустим меня перекрасят в другой цвет, но что делать с глазами и тем, что я полувампир?
   - Ты хорошо заэкранирована и легко сойдешь за обычную магичку, если не будешь показывать свои клыки, а на счет глаз... я просто наложу на них морок,- сказал вампир.
   - Хорошо, только отведите меня в самую лучшую парикмахерскую,- сварливо сказала я.
   Идея со сменой имиджа казалась мне неплохой, потому что, во-первых, мне было на руку как можно дольше оставаться с этой парочкой, а во-вторых, давно мечтала попробовать себя в роли блондинки.

* * *

  
   - Прелестно,- пробормотала я.- Просто прекрасно.
   - Вам нравится?- радостно воскликнул эльф.
   - Невероятно,- нехорошо протянула я.- А это отмоется?
   - Нет-нет, можете не волноваться!- замахал ухоженными ручками он.- Это новинка, супер-устойчивая краска! Устойчива как к воде, так и к магии!
   - Замечательно,- прошипела я.- То есть вернуть все обратно нельзя?
   - По-моему вам идет, так освежает лицо,- неуверенно сказал эльф, попятившись.
   Я мрачно встала с кресла, бросила в зеркало взгляд и угрожающе двинулась на горе-парикмахера.
   - Во-первых, я сказала нарастить совсем чуть-чуть волос,- вкрадчиво сказала я, создавая в руке пульсар, благо, вчера перед сном внимательно перечитала Золотую книгу и старательно запомнила некоторые заклинания.
   - Но вам идут д-длинные волосы,- проблеял он.
   - Может быть,- не стала отрицать я.- Но почему они фиолетовые?!- мой голос сорвался на крик.
   - Н-но вы же сами т-ткнули пальцем в образец,- эльф расширенными от ужаса глазами глядел на пылающий пульсар.
   - Я?- безумно удивилась я, а потом нахмурилась.- Не ври, я хотела в блондинку перекраситься!
   Я резко взмахнула руками, полыхнуло жаром. Эльф закатил глазки и мягко опустился на пол.
   - Настя!- закричал кто-то.- Что ты там де... а-а!! Что с тобой?!
   - Не спрашивай,- буркнула я, проходя мимо остолбеневшего Кира.
   - С вас два золотых,- открыл один глаз эльф.
   - Чего?- отмер вор.- Фигу,- сложил кукиш он.- Платить не буду!
   - Жлоб,- обиделась я.- На меня денег жалко.
   - Нет, но... но ты фиолетовая!- воскликнул Кир.
   - Неправда,- бросилась я к зеркалу.- Вот что ты врешь? Нормальная я, это волосы такие. Плати давай,- с легким налетом насмешки сказала я.
   Псевдовампир, скрепя зубами, медленно отсчитал эльфу два золотых медяками, после чего мы вышли на улицу.
   - Фиолетовые волосы,- внезапно захихикал он.- И длиню-ущие.
   - Поджарю,- предупредила я.
   Вор моментально затих. Мы подошли к Риону, стоящему около лошадей.
   - Ни слова,- бросила я и начала забираться на коня.
   - Миленько,- выдавил он.
   Волосы лезли в рот, запутывались в стремени...
   - Ужас,- прохныкала я, распутывая их.- Ну зачем мне нарастили их чуть ли не до колен?! Дайте мне нож!
   - Ну уж нет,- Кир принялся мне помогать отцеплять волосы от застежки на накидке.- За эту твою прическу я заплатил два золотых! И ты, между прочим, настояла. Значит тебе она нравиться.
   Я твердо пообещала себе при первой же возможности остричь себя хотя бы до середины спины и найти где-нибудь резинку или заколку.
   - Ай!! Что ты так дергаешь!
   - А ты не вертись,- огрызнулся он и для удобства залез ко мне в седло.- Ну и ну...
   Я напряглась всем телом. Он находился слишком близко, слишком. А амулет-артефакт находился в кармане моих джинсов. Ему нужно было только...
   - Чего застыла?- с легкой улыбкой поинтересовался Кир.
   Он сидел напротив, почти вплотную. Не знаю о чем он там думал, но все мои мысли сосредоточились на моем кармане и на том, что там лежит.
   - Ты чего дрожишь?- почти прошептал он.
   - Скоро вы там?- раздраженно раздалось сбоку.
   - Да,- досадливо ответил вор.- Дай-ка нож.
   Через пять минут я сидела на лошади одна, накидка покоилась сзади седла, потому что мы выехали из тени на солнце. Волосы я кое-как укротила - накрутила большущий пучок и закрепила его ветками. Кир все бросал на меня косые взгляды, и я начала нервничать, вдруг он догадался, что у меня в кармане что-то есть? Надо будет потом перепрятать артефакт-амулет получше.
   - Проверка документов!- рявкнуло спереди.
   Перед нами важно стоял толстячок в форме, за его спиной топорщился арбалет.
   - Кого ищем?- лениво спросил Рион, медленно роясь в карманах.
   - Не имею права разглашать!- аж подпрыгнул толстячок и еще больше раздулся от своей значимости.
   - Вот черт, паспорт дома оставила,- пробормотала я с тоской, там такая классная фотка! Хотя вряд ли сейчас я была бы похожа на нее, фиолетовые волосы и синие глаза меняют внешность до неузнаваемости.
   - Думаю, вы ищете черноволосую девушку полувампиршу,- Рион не менее важно развернул скрученный в трубочку пергамент и продемонстрировал его стражу.
   Я пригляделась и рассмотрела название: "Рионгахвар Миндейский, маг седьмой степени, член Гильдии Наемников". Я не выдержала и прыснула от смеха. Рионгахвар! Ну и имечко... Вампир метнул в меня убийственный взгляд и засунул свою трубочку пергамента в сумку.
   - Ваше удостоверение личности?- повернулся к нам с Киром стражник.
   - Мы несовершеннолетние,- нахально заявил вор.
   - Тогда...
   - В школу не ходим, у нас с сестренкой домашнее обучение,- быстро сказал прохвост.
   - Хмф,- задумчиво оглядел меня толстячок.- А... что за раса у... вашей сестры?
   - Химера горгонская!- рявкнула я.- Укус смертелен, слюна ядовита, оскорбление равносильно самоубийству!
   Стражник попятился.
   - Н-но ведь он вампир,- ткнул пальцем в Кира он, испуганно оглядываясь. Вокруг нас уже собралась изрядная толпа, сзади образовалась пробка.
   - Мы приемные дети,- не растерялась я.
   - Да сколько можно?!- возмущенно загомонили сзади.
   - Проезжайте,- пискнул стражник, не сводя взгляда с моих волос.
   - Убить эльфов,- прошипела я.
   - Я бы попросил!- обижено воскликнул Кир.
   - Убить эльфов-стилистов,- исправилась я.- Кстати, куда мы едем?
   - Увидишь,- коротко сказал Рион.
   Я резко натянула поводья, сзади раздалось недовольное ржание и чей-то крик.
   - Знаете что, либо вы мне все сейчас рассказываете, причем с выражением и в лицах, либо я распрощаюсь с вами прямо здесь!- категорично сказала я.
  

14

  
   - И что же ты желаешь знать?- поинтересовался Рион, внимательно оглядывая маленький трактирчик, куда мы зашли.
   - Все. Во-первых, почему ты, Кир, под мороком вампира?- села за столик я.
   - Черные волосы мне больше идут,- подмигнул мне он.- Ты разве так не считаешь? А бледность придает некую аристократичность.
   - Сколько пафоса,- хмыкнула я.- А если серьезно?
   - Слушай, я не заставляю тебя выдавать твои секреты, так что не заставляй меня выдавать свои!- немного резко ответил вор.
   Нет, он точно знает, что я кое-что скрываю! Я нервно дотронулась до кармана, где лежал артефакт.
   - Ладно,- быстро сказала я.- Тогда скажите, что именно вам нужно в Хранилище Повелителя?
   Кир возмущенно на меня зашикал.
   - Камень,- сказал Рион, вновь подозрительно оглядываясь.- Точнее каменный диск.
   - А поподробнее?- поддалась вперед я.
   - А поподробнее ни один нормальный заказчик не расскажет,- щелкнул меня по носу вампир.
   - Хм,- я задумалась.
   Гениальный план, так удачно пришедший в мою голову утром, заключался в наглом присвоении этой самой вещицы, которую необходимо конфисковать из Хранилища. Вот только вопрос в том, опасна ли она. Что лучше, помешать им ее достать, или все-таки помочь, а потом скрыться с трофеем? Я потерла подбородок, решая эту трудную задачу.
   - Каменный диск...- пробормотала я.
   Значит не должен быть опасным. Значит нужно помочь, а потом...
   - Идем,- вскочила я.- Хотя нет,- села я обратно.- Хочу чего-нибудь холодного, на улице жутко жарко.
   - Нет,- поднялся вампир.- Нам пора.
   - Да,- нагло откинулась я на спинку стула, увы, он был в проигрышной ситуации, я была им нужна, а они мне нет (хотя конечно нужны, но лучше, чтобы они об этом даже не догадывались).
   Наемник с вором синхронно скрипнули зубами. Следующие полчаса они ждали, пока я выпью стакан великолепного ледяного морса.
   - Прелесть,- смаковала я каждый глоток.
   - Еще осталось полстакана,- простонал Кир и уткнулся лицом в ладони.
   - Хочешь попробовать?- милостиво предложила я.
   - Да!- чуть ли не заорал он и одним махом опрокинул в себя ледяную жидкость.
   Я пару секунд любовалась его окаменевшим лицом, а потом спросила:
   - Может, чайку?
   Пока Кир надрывно кашлял, вампир сверлил меня взглядом. Я наградила его ослепительной улыбкой, вынудив криво улыбнуться в ответ.
   - Тебе сколько лет?- неожиданно спросила я.
   Он поперхнулся улыбкой.
   - Тебе зачем?- с подозрительным прищуром спросил он.
   - По-моему ты слишком стар для Эли. А ей где-то около двадцати... м-м... с копеечкой.
   - В морсе был алкоголь?- повернулся он ко все еще кашляющему вору.
   - Пока не понял,- прохрипел тот.
   Я принялась увлеченно царапать ногтем на деревянном столе надпись: "Здесь была Настя". Чувствую, скоро выведу Риона (этого невозмутимого айсберга) из себя. И это будет прекрасно, пусть знает, как пытаться меня использовать! Мне внезапно стало тоскливо. Кажется, я скучаю по Марку, хоть мы с ним постоянно ссоримся, но он ни за что не даст меня в обиду.
   - Знаете, я тут подумал, что вы можете посидеть здесь одни, а я пока кое-куда съезжу и...- Рион не договорил, встал и быстро вышел из трактира.
   - Не смотри на меня так,- сипло сказал Кир.- Ничего я тебе не куплю.
   - Жадина,- обиженно отвернулась от него я.
   - Ладно, что хочешь?- вздохнул он.
   - Ну...- протянула я.- Во-первых, еще морса, а то ты мой выпил.
   - Ты заболеешь,- кашлянул он.- Морс просто ледяной.
   - А я его маленькими глоточками буду,- пообещала я, на что вор протяжно вздохнул.
  

* * *

  
   - Вы еще здесь?- через час удивился Рион, подойдя к столику.
   - Сам сказал тут сидеть,- раздраженно сказал Кир, с легкой ненавистью глядя на меня.- Вот и сидим.
   - Угу,- булькнула я.
   Весь столик буквально ломился от стаканов. Мне просто было интересно, сколько на меня Киру не жалко денег, так как один большой стакан морса стоил шесть серебряников. Пока что ему было не жалко семьдесят восемь серебряников. Я вновь булькнула от смеха и незаметно прошептала заклинание опустошения, так удачно прочтенное вчера перед сном.
   - Еще,- со стуком опустила я пустой стакан.
   - А ты не лопнешь?- задумчиво обозрел ряды посуды вампир.
   - И куда столько влезло,- Кир тоже задумчиво окинул меня взглядом, а потом участливо поинтересовался:- Никуда не надо?
   - Нет,- я мило улыбнулась, сверкнув клыками.- Ну так что?- посмотрела я Риона.
   - Что, ну так что?- чуть сварливо отозвался тот.
   - Куда ходил, что видел?- сказала я, откидываясь на спинку стула.
   - Потратил кучу золота...
   - Какое совпадение, я тоже!- воскликнул псевдовампир.
   - ...и узнал нужную для нас информацию,- закончил он.
   - Сколько?- чуть хрипло спросил Кир, схватившись за кошелек.
   - Да так... две тысячи...- обтекаемо сказал Рион.
   - Сколько?!- схватился теперь за сердце вор.- Две?! Золотом?!!
   - Не медью ведь,- фыркнул тот.- Но я все узнал. Хранилище в самом центре Ривелла, у городской ратуши.
   - Угу,- глубокомысленно сказала я.- Значит, будем копать под церковью?
   - Ты что, не отличаешь церковь от ратуши?!- удивился Кир.
   - И кто сказал, что мы будем копать?- поинтересовался наемник.

* * *

  
   - Не понимаю, чего ты так переживаешь? Не в деньгах счастье! Подумаешь, Рион потратил всю твою заначку. У тебя же еще осталось?- успокаивающе спросила я.
   - У меня было сто золотых,- мрачно сказал Кир.- Но кое-кому захотелось ночевать в "самых при самых шикарных апартаментах" Ривелла. Потом этому "кое-кому" захотелось позавтракать, потом посетить "самую лучшую парикмахерскую", потом вздумалось купить гору непонятных шпилек и...
   - Шпильки нужны были для прически!- перебила я его.- И я не спрашивала на что ты потратил деньги, я спросила сколько их у тебя осталось!
   - У меня осталось тридцать семь золотых, двадцать два серебряника и шесть медяков,- вздохнул вор.
   - Это тоже деньги,- хлопнула его по плечу я, взглядом окидывая площадь у ратуши, где мы находились.- Слу-ушай... а ты не хочешь купить мне во-он тех восхитительных...
   - Нет!
   -..булочек,- закончила я.- Ладно, как хочешь. Куда делся Рион?
   - Не знаю,- пожал плечами он.- Знаю только, что его не будет до вечера.
   - То есть я должна быть с тобой одна?!- ужаснулась я, на что Кир обиделся:
   - Тебе это так не нравится? Или тебе не нравятся вампиры?- вкрадчиво спросил он.
   - На меня все пялятся,- не ответила на его вопрос я.
   - Это легко объяснимо. У тебя фиолетовые волосы, невероятно синие глаза, и ты стоишь посреди площади,- фыркнул вор.
   - Тогда пошли отсюда,- прошипела я, взяла его под руку и потащила подальше.
   - Хочешь яблоко?- поинтересовался он, когда мы прошли через торговые ряды, где продавались фрукты.
   - Ты его укр..?! М-м!!
   Он зажал мне рот и укоризненно прошептал на ухо:
   - Либо научись тихо говорить, а не орать, как резанная, либо не говори о таких вещах вообще.
   Видимо он не знал, что зажимать мне рот опасно для ладони.
   - А-а-а!- заорал он, схватил руку рукой и запрыгал на месте.
   Из-под рубашки упало несколько яблок.
   - Держи вора!!- раздалось через пару мгновений.
   - Бежим!- сорвался с места Кир.
   - Я тебя здесь подожду,- сказала я, ухмыляясь.
   - И ее держите! Она с ним заодно!- завизжала какая-то толстая тетка.
   Теперь и я бросилась бежать. К сожалению, моего вампироподобного спутника на горизонте не было, и мне пришлось нестись куда глаза глядят. Я уже была на полпути к заманчивой улочке, где можно было скрыться, как кто-то подставил мне подножку, и я с разбегу упала.
   - О-оу,- простонала я, распластавшись на пыльной дороге.- У-у...
   - Ага! Поймали воровку!- около меня начала собираться толпа.- На кол ее!
   - Нет, лучше повесить. У меня около палатки она будет великолепно смотреться,- прогудел кто-то.
   Я попыталась сфокусировать взгляд на голубом-голубом небе, но почему-то не получалось.
   - Так, горожане, что здесь происходит?- прогремел чей-то голос.
   - Вот, господин офицер, споймали воровку!- хвастливо сказал женский визглявый голос.- Она у меня косынку украла!
   - А у меня яблоки!
   - А у меня рыбу сушенную!
   - А у меня...
   - А у меня...
   Я застонала, голова просто раскалывалась, все вокруг кружилось.
   - Что вы с ней сделали?- строго спросил страж порядка.
   - Она сама упала,- быстро сказал звонкий мальчишеский голосок.
   - А чегой-то у нее волосы такие странные?- спросила какая-то старушка.- Фиёлетовые какие-то!
   - В участке определим и личность задержанной, и расу...- меня попытались поднять, но как только я повернула голову, перед глазами что-то ярко вспыхнуло, и я потеряла сознание.
  

15

   - Клыки указывают на то, что она вампир. Но у вампиров клыки длиннее. Значит она не вампир,- глубокомысленно заключил кто-то.
   - Но она может быть полувампиром,- возразил второй голос.
   - От нее совершенно не фонит ни вампиром, ни человеком, ни кем! И даже если бы она так хорошо заэкранировалась, в чем я сомневаюсь, и была бы полувапиром, то тогда у нее были бы либо черные волосы, либо русые или рыжие! А у нее...
   - Фиолетовые...- закончил первый.- И, видимо, это ее натуральный цвет. Никакими заклинаниями не снимается. Это не морок. Либо какая-то очень и очень сильная и стойкая краска, но, насколько я знаю, такой красят только метлы. Так что такой вариант отпадает.
   "Мои волосы покрашены краской для метел",- это была моя первая мысль, вторая была абсолютно непечатной, так как я поняла, что лежу на столе, а мои руки и ноги к нему прикованы.
   - Может дриада?- предположил первый.
   - Ага, или русалка,- фыркнул второй.- Что им делать в Империи? Они себя и в своей Роще и ЗаморскОм море неплохо чувствуют.
   - Я химера горгонская,- выдавила я и распахнула глаза.
   Два дядечки в халатах подпрыгнули.
   - И глаза фиолетовые!- ахнул тот, у которого была смешная козлиная бородка.
   Я досадливо цокнула. Видимо своими заклинаниями они и морок Риона рассеяли.
   - Где я?
   - В научно-исследовательской лаборатории имени Бегерита Ракитского,- немного торжественно произнес дядечка с бородкой.
   Я мысленно застонала. Из огня да в полымя!
   - А вы меня отпустите?- без особой надежды спросила я.
   - Нет,- помотал головой второй.
   И тут я запаниковала. В голову полезли всякие ужасы из фильмов, где ученые вовсю издевались над инопланетянами, разрезая их, беря анализы и делая операции.
   - Живой не дамся!- закричала я, увидев, как один из дядек взял в руки странный продолговатый предмет.- Пустите меня! Позовите Даймона!! Или Марка! Не-ет!!
   - Что-то буйная она какая-то,- задумчиво пробормотал тот и почесал странным продолговатым предметом ухо.- Может дать снотворного?
   - Слушайте, позвоните сыну Повелителя и...- я осеклась.- М-м... Поймите, произошла невероятная ошибка, я ничего не крала! Меня оклеветали, и...
   - Вообще-то вы находитесь здесь как неопознанный вид,- посмотрел на меня поверх очков второй ученый.- Какая ваша раса?
   - Химера?- попыталась пожать плечами я, но не получилось, руки были отлично прикованы к столу.
   - Не похожи,- почесал кончик носа он.
   - Может все-таки дриада? Только у них такой... нестандартный цвет волос.
   - У дриад нет клыков,- покачал головой другой.- Только у русалок. И волосы тоже яркие.
   - Точно!- обрадовалась я.- Я русалка, вы правы, вы меня раскусили. А теперь отпустите, и я пойду по своим делам.
   - А что русалка делает в Империи Тьмы?- подозрительно прищурился очкарик.- И где же ваш хвост?
   Очень кстати вспомнился диснеевский мультик "Русалочка". Правда не полностью, но ничего.
   - Понимаете,- проникновенно начала я.- Мой отец такой бородатый старый русал с желтой короной и трезубцем, возомнивший себя царем моря. Совсем плох стал,- вздохнула я.- И вот однажды он сказал мне, что я должна выйти замуж за очень мерзкого и страшного русала по имени... э-э.. Дэрек. Я так обиделась, что уплыла на берег. Там очень кстати потонул корабль, и я спасла довольно-таки симпатичного парня, которого зовут... Марк. Он оказался каким-то принцем. И вот... ради любви к нему я попросила злую морскую ведьму дать мне ноги в обмен на мой прекрасный голос,- вдохновенно закончила я.
   - Но у вас голос есть,- недоуменно сказал очкарик.
   - Да, но это потому что я не согласилась и... отдала ей взамен свой хвост.
   Какой-то сомнительный конец, но видимо они поверили. Вон как зашушукались.
   - Мы на минутку,- сказали и оставили меня одну.
   Я опять попыталась освободиться, но потерпела поражение. Тогда я решила осмотреться, но единственное что увидела, это белоснежные кафельные плитки на стене. Такое чувство, что в этой комнате находился лишь один стол, к которому я была прикована.
   - Вот попала!- досадливо вырвалось у меня.
   - Уверена?- насмешливо раздалось сзади.
   От неожиданности я дернулась и попыталась посмотреть назад, но не вышло.
   - Да я это, я,- надо мной нависла тень.
   - Кир! Слава богу!- облегченно воскликнула я.
   - Тс-с,- прошипел он, на этот раз не рискнув зажимать мне рот.- Я тебя вытащу.
   - Уж надеюсь.
   - Ты что, серьезно любишь Марка?- поинтересовался вор, дергая оковы.
   - Нет конечно!- фыркнула я.- Просто нужно было быстро придумать какое-нибудь имя, а других принцев, кроме него, я не знаю. Погоди... ты что, все время был здесь?!
   - У меня же третий разряд в гильдии!- хвастливо сказал Кир.- А у этой лаборатории совершенно нет охранных заклинаний. Точнее есть, но их активируют только на ночь. Одна рука есть,- сказал он и начал ковыряться странными железками во втором замке.
   - Скорее, они вот-вот вернуться!- взволнованно сказала я.
   - Я знаю,- напряженно отозвался вор, его лоб пересекла вертикальная морщинка.- Тебе повезло что это не звездный металл, тогда был бы полный абзац!
   За дверью послышался шум. Я занервничала. Кир молнией метнулся к двери, послышался щелчок.
   - У нас три минуты,- бросил он и приступил к оковам на ногах.
   - О боже,- я попыталась сесть, но все вокруг закружилась и я легла обратно.
   - Что с тобой?- нервно спросил Кир.
   - Голова что-то болит,- слабо сказала я.- Странно...
   Ручка двери пару раз дернулась, потом послышались яростные удары.
   - Все!- перевел дух вор.- Это мой рекорд,- устало сказал он.- Вставай!
   Я со стоном села, медленно спустила ноги на пол...
   - Да быстрее!- схватил меня в охапку Кир и бросился к темной стене.- Тихо...
   Дверь трещала от ударов, внезапно раздался взрыв, и она разлетелась в щепки.
   - Где она?!- закричал кто-то.
   - Куда она делась??- послышался удивленный возглас.
   - Все обыскать! Перекрыть все выходы!- крики начали отдаляться.
   - Не поняла,- недоуменно сказала я, когда звуки стихли.
   - Все просто, моя прелесть,- пропыхтел Кир.- Свет в комнате распределяется неравномерно и этот угол очень темный, а у меня на шее висит знак гильдии воров, который не только виден лишь другим ворам, но еще и позволяет мне сливаться с темнотой. Раз ты у меня на руках и плотно ко мне прижата, то тоже сливаешься с темнотой,- шепнул он.
   - Пусти меня,- мгновенно потребовала я.
   - Еще чего,- фыркнул вор.- Сама сказала, голова кружиться. А если ты тут грохнешься в обморок, то наделаешь столько шума, что...
   - Ты намекаешь на то, что я тяжелая?- с угрозой спросила я.
   - Уж не пушинка,- еще крепче перехватил меня под коленями он.
   - Какой же ты...
   - Зачем вы меня вызвали?- раздалось из коридора, и я мгновенно затихла.
   - Ваш отец оставил распоряжение, что если что, обращаться к вам,- проблеял кто-то.
   - Это я знаю. Просто объясни мне, какого черта меня сорвали с важной поисковой операции в эту дыру?- угрожающе произнес смутно знакомый голос, эхом разносящийся по коридору.
   - П-просто к нам доставили девушку, а мы...
   - Девушку?- резко спросил голос.- Черные волосы, полувампир?
   - Н-нет, фиолетовые волосы и русалка.
   - Хм... а что русалка делает в моей Империи?- протянул голос, и я мгновенно его узнала.- И как она доплыла до Ривелла?
   - Даймон,- прошептала я, Кир мгновенно на меня зашикал.
   - Вообще-то у нее были ноги,- говорил явно ученый с бородкой.- Ее просто хотели выдать замуж за нелюбимого, а потом она спасла какого-то принца Марка и влюбилась. Но у нее был хвост, а у принца не было,- начал сбивчиво объяснять тот.- Вот она и продала свой хвост морской ведьме, и купила себе ноги.
   - Все было не так,- возмущенно прошептала я.
   - Ш-ш!
   - Принц Марк, говорите?- нехорошо протянул Даймон.- А волосы точно фиолетовые?
   - Точнее не бывает! Проверили всеми заклинаниями и реактивами. Это натуральный цвет.
   Я еле сдержалась, чтобы не зарычать. Убить бы того незадачливого эльфа-парикмахера!
   - Хм... А как она себя вела? Постоянно болтала, несмешно шутила, лохматила волосы и поправляла челку?- поинтересовался демон.
   - Ах он сволочь!- прошипела я.
   - Вообще-то большую часть времени она лежала без сознания. У нее было легкое сотрясение и рана на голове, которую мы залечили.
   Рука автоматически метнулась вверх и нащупала приличную шишку.
   - Ладно, разблокируйте двери, окна... уберите охрану,- распорядился Даймон.- Русалка с ногами не представляет для нас ни опасности, ни интереса.
   - Но...
   - Вы слышали, что я сказал?- прохладно спросил демон.- Вот и чудненько. А я пошел.
   Послышался легкий хлопок. Он явно телепортировался. Из коридора послышалось раздраженное бормотание, которое начало отдаляться.
   - Может, ты все-таки сможешь стоять сама?- поинтересовался Кир и, не дожидаясь ответа, поставил меня.- Фух!
   - Гад,- пихнула его я.- Даже на руках подержать не можешь! И какой ты после этого мужчина?
   - А кто тебя отсюда спасать будет, а?- возмутился Кир.- Я! Так что не надо ля-ля!
   - А из-за кого я тут, а?- язвительно спросила я.- Из-за тебя и твоей гадкой привычки все воровать!
   - Это не привычка,- оскорбился вор.- А род деятельности!
   - Что-то мне плохо,- покачнулась я.- Все расплывается...
   Послышался протяжный вздох и меня подхватили на руки.
   - Если узнаю, что притворялась...- предупредил он.
   - Ты слышал, что он сказал?- печально спросила я.- Сказал, что я несмешная, лохматая болтушка!
   - По-моему он это сказал как-то по-другому,- с сомнением сказал Кир, осторожно выглядывая в коридор.- Возьми в моем внутреннем кармане одну колбочку...
   Я послушно сунула руку в карман и нащупала стеклянную пробирку.
   - А теперь осторожно вытащи пробку,- пробормотал он.
   Как только я это сделала, из абсолютно пустой колбы начал подниматься легкий дымок.
   - А теперь дуй в сторону коридора.
   Серый дым медленно пополз за порог. Через минуту Кир сказал:
   - А теперь закрой колбочку и положи ее мне опять в карман.
   - А почему сам не можешь?- поинтересовалась я, зачарованно наблюдая, как по стенам коридора поползла тьма.
   - Тебе ведь плохо,- напомнил он.
   - Точно,- обрадовалась я и демонстративно закатила глазки.
   - Сейчас пойдешь сама!
   - Я же пошутила, мне серьезно плохо,- сказала я, покрепче обхватив его за шею.
   - Тогда идем,- пробормотал Кир и шагнул в коридор.
  

* * *

  
   Я старалась не дышать. Мы медленно двигались вдоль стены мимо группы мужчин в халатах. Как назло, очень захотелось чихнуть.
   - Мне тоже кажется, что Империей уже правит Ракитский младший,- сказал один из мужчин.- Повелитель отошел от дел.
   - А я думаю, что нет,- возразил другой.- Если бы сын Повелителя и вправду был у дел, то не стал бы бегать сутки напролет по всему городу в поиске какой-то сопливой девчонки. Он бы спокойно сидел у себя в кабинете и разбирался с ворохом бумаг.
   Мне стало стыдно. Даймон действительно ведет все дела отца, а тут я еще ему на голову свалилась. Хотя довольно странно, что такой занятый человек (точнее демон) как он следовал из замка Повелителя в Ривелл верхом на лошади. Да еще и с этой мерзкой демонессой!! Нет, у Даймона точно полно свободного времени, раз он решился на верховую прогулку со своей пассией!
   - Ты ошибаешься,- сказал третий мужчина.- Если ты не заметил, то на всех документах в лаборатории стоит его подпись. Печать рода Ракитских, но подпись только его. Следовательно, он заправляет делами.
   - Да ну, просто Повелитель скинул на него всю бумажную волокиту!
   Их уже почти не было слышно, потому что коридор вильнул вправо и они скрылись из виду.
   - У меня сейчас руки отваляться!- простонал Кир.
   - Тогда опусти меня,- потребовала я.
   Пару минут он показательно разминал руки. Я раздраженно фыркнула и потрогала шишку на голове.
   - Тихо!- резко притянул меня к себе он.
   - Ты что де...
   Но вор зажал мне рот. Я мгновенно затихла. Не думаю что без веской на то причины, он посмел бы вновь это сделать. Буквально через пару секунд я почувствовала легкое дуновение ветра и тихие шаги, стремительно от нас отдаляющиеся.
   - Что это было?- удивленно спросила я, когда Кир позволил отстраниться.
   - Не знаю, но здесь явно бродит кто-то невидимый,- задумчиво посмотрел в конец коридора он.
   - А ты почему не невидимый?- поинтересовалась я.
   - Как ты уже наверное поняла, я не маг. Хоть эльф, но не маг. Поэтому приходится пользоваться подручными средствами - всякими зельями и амулетами. Зелье "экстракт тьмы" стоит дешевле, чем амулет невидимости на два использования,- объяснил вор, крепко беря меня за руку и заставляя прижаться спиной к стене.- А амулет на больше использований чаще всего является обычным, только с дополнительно наведенными чарами, что увеличивает риск одноразового использования.
   - А ты не так прост, как хочешь казаться,- сказала я, чувствуя легкое головокружение.
   - Жизнь вынуждает,- отозвался вор.
   - Кстати, а я знаю заклинание невидимости,- как бы невзначай сказала я.
   Кир остановился и патетически потряс руками:
   - Тогда какого черта я потратил целую колбу "экстракта тьмы"?! Раньше сказать не могла? Теперь ты должна мне пятьдесят серебряников!!
   - Запиши на счет Даймона,- пробормотала я.- И можешь включить все расходы на меня, включая проживание в гостинице, поход к...
   - Этот демон ничего мне не выплатит,- раздраженно перебил меня Кир.- Что ты ищешь?
   Я судорожно хлопала себя по карманам.
   - Это ты взял Золотую книгу? И мой кулон?!- я ощупала шею.
   - Нет, а что та...
   - Перекрыть все выходы!- прогремел знакомый голос.- Найти сбежавшую девушку!
   - Черт!- воскликнула я.- Черт, черт, черт! Книга у них! И кулон у них! Они вызвали Даймона повторно!
   Кир резко схватил меня поперек талии и прижал к стене. Мимо пронеслось четверо ученых.
   - Вызывайте демонов и ищеек! Девчонка в этом здании,- проскрежетал противный голос.
   - Что нам делать?- взволнованно прошептала я.
   - Мы трупы,- "обрадовал" меня он.- Ты знаешь кто такие демоны? Обычные демоны, а не высшие.
   - Что-то припоминаю,- задумалась я.- Когда-то давно на балу мне рассказывал один высший демон.
   - Значит ты понимаешь, что их не обмануть заклинанием невидимости!
   - А этот твой "экстракт тьмы"?- с надеждой спросила я.
   - Поможет, но против ищеек бессилен,- беспомощно взлохматил волосы Кир.
   Мимо вновь пронеслись люди.
   - Кто такие ищейки?- прошептала я.
   - Это собаки,- не стал вдаваться в подробности он.
  

16

  
   Это были не собаки. Это были монстры.
   - Мамочка,- в ужасе прошептала я.
   - Спокойно, спокойно,- бормотал Кир, смешивая какие-то жидкости в пробирках.- Отойди от двери. Думаю, они будут обходить каждую комнату. Сколько им еще до нас?
   - Комнаты три,- сглотнула я.
   У этих "собачек" была длинная продолговатая морда без глаз и с узкими прорезями на месте носа.
   - Значит у нас есть пару минут. Так... хлоровит нитрония нужно прибавить к... черт, не помню!
   - Что такое хлоровит нитрония?- поинтересовалась я, подходя ближе.- Я знаю только хлорид натрия.
   - Нет, хлорид натрия это другое,- пробормотал Кир, глядя то на сосуд с красной жидкостью, то на емкость с чем-то зеленым и с осадком.- Дьявол! Так, я пока буду вспоминать, ты еще раз перепроверь чары невидимости и маскировки! Нас не должны заметить!
   - Повезло, что именно их я выучила как таблицу умножения, хотя нет... таблицу умножения я знаю плохо,- пробормотала я.
   - Точно! Нужно и то, и то!- воскликнул вор.
   - Быстрее, у них осталась только одна комната!- я с испугом покосилась на страшную морду.- Ой.
   Страшная морда покосилась на меня. Послышался рык.
   - Кажется, номер три что-то учуял!- крикнул мужчина в черной форме, держащий двух монстров на цепи.
   - Идем,- сказал второй, у него в руках тоже было две массивные цепи.
   - Кир, у нас проблемы,- судорожно забормотала я, кидаясь вглубь лаборатории, где так усердно химичил вор.
   - Не мешай, еще минута и...
   - Минуты у нас нет,- взволнованно обернулась я.
   Из коридора все отчетливее слышалось скрябание когтей и тяжелые шаги.
   - Все, давай сюда!- он резко притянул меня к себе и быстро вылил чуть желтоватое содержимое пробирки вокруг наших ног.
   Оно чуть зашипело и прозрачным столбом поднялось вверх.
   - Ничего себе,- вырвалось у меня.
   Кир хотел было что-то сказать, но не успел.
   - Похоже, никого нет,- заметил мужчина в черной форме через минуту.
   - Похоже на то,- согласился второй.
   Они еще немного постояли и хотели было уйти, как вдруг...
   - Ап-чхи!- громко чихнула я.
   - Мы трупы,- мрачно прошептал мне на ухо Кир.
   - Это твоя гадость ужасно воняет,- тихо огрызнулась я в ответ, шмыгая носом.
   - Кажется, здесь кто-то прячется...- протянул мужчина.- Ник, иди сообщи кому надо, а я постою на пороге.
   С этими словами он полностью перегородил выход.
   - Интересно, как какая-то девчонка провела моих парней?- потрепал монстров по холке он.
   - А они русалок не чувствуют!- не удержалась я, за что получила тычок от псевдовампира.
   - А русалки по суше не передвигаются!- мгновенно отозвался мужчина.
   - А я передвигаюсь!- не нашла что ответить я.
   - В сторону,- холодно раздалось из коридора.- А теперь выйди и дверь за собой закрой.
   - Я точно труп,- безнадежно шепнул вор, глядя как в лабораторию входит демон.
   - Настя, я знаю что ты здесь,- сказал Даймон, медленно обводя взглядом помещение.
   - Представь себе, я тоже знаю!- ядовито сказала я, переступая черту круга и направляясь в противоположную от Кира сторону.- Что тебе надо? Зачем надо было поднимать на уши всю стражу города? Да еще и вознаграждения за меня назначать...
   - Я не знаю,- вся маска холодности и отчужденности с него слетела и он запустил руку в волосы.- Не знаю. Наверное, потому что я боялся, что ты...
   Он явно был настроен на откровенности, я ничего не имела против, вот только в этой комнате находился один очень и очень болтливый субъект.
   - Э-э... давай потом поговорим,- перебила я его.- Или не здесь.
   - Почему не здесь?- мгновенно насторожился демон.
   - Тут воняет химикатами,- нашлась я.- И от этого у меня болит голова. А у меня еще было сотрясение, так что мне вообще плохо.
   И я картинно приложила ручку ко лбу, забыв что невидимая.
   - Тебе надо к целителям,- взволнованно сказал Даймон.- Давай я отвезу тебя в свою резиденцию и...
   - В "свою"?- подняла брови я.
   - В отцовскую, какая разница!- немного раздраженно сказал он.
   - Большая разница. Думаю, у тебя начинается мания величия,- фыркнула я и отвернулась к окну.
   - Так что, едем в городскую резиденцию?- мягко раздалось над ухом.
   От неожиданности я подпрыгнула и случайно наступила себе на ногу.
   - Уй, черт!- с этими словами я упала на пол.
   - Может, ты снимешь с себя невидимость? А то я еще наступлю на тебя,- с легкой насмешкой сказал Даймон.
   - Гад,- пробормотала я, перед глазами поплыли звездочки. Когда упала, то явно хорошенько приложилась головой.- Никуда я не поеду. Наверное, там твоя селедка крашенная живет, да?
   - Ты про Мирру?- поинтересовался он, водя руками в пустоте, пытаясь меня нащупать.
   - Ах, она уже для тебя Мирра!- начала заводиться я, но вовремя вспомнила, что Кир все слышит.
   - Тебе точно надо к целителям,- пробормотал Даймон, щупая большущую шишку на голове.
   - Надо,- пробормотала я, чувствуя навязчивый звон в ушах.
  

* * *

  
   - Где она?!- заорал кто-то.- Мне надо увидеть эту несносную девчонку! Пустите меня!
   - Господин Ракитский сказал никого к ней не пускать,- прогудел охранник.
   - Да ты знаешь кто я? Знаешь?!
   - Да, вы наследный принц рода...
   - Как же меня это все достало,- жалобно провыл голос, а потом угрожающе начал:- Если вы меня сейчас же не пустите, я...
   Мгновенно заскрежетал замок.
   - Ты жива!- радостно завопил Марк, подскочив к кровати.- Оп-па, а это не заразно?- подозрительно потыкал пальцем в мои фиолетовые волосы он.
   - Укушу,- предупредила я и улыбнулась.
   - Привет,- улыбнулся он и порывисто обнял меня.
   - Что-то часто я начала со всеми обниматься,- пробормотала я, вспоминая, как Кир меня спасал. То на руках нес, то мы стояли прижавшись друг к другу...
   - И с кем это ты там обнималась?- с подозрением глянул на меня принц.- Надеюсь не с тем вампиром-эльфом, а?
   - А тебе какая разница?- огрызнулась я.
   - Точно с ним!- ахнул метаморф и сел на кровать.- А как же Даймон?
   - Что, уже на его стороне? Недавно же собственноручно яму ему копал!- фыркнула я.
   - Потому что тогда я думал, что у него с Альмиррой действительно серьезно, но я ошибался. И на самом деле он ее не целовал!
   - Да? А что же он тогда делал?- с сарказмом спросила я.
   - Тебя спасал,- на полном серьезе сказал Марк.- Как он сказал, ты тогда висела на подоконнике и демонесса могла тебя увидеть и поднять шум, тогда бы тебя схватили. Вот он и...
   - Как все красиво у него сложилось,- протянула я, со стыдом поняв, что раздула из мухи слона.
   - И ты меня от темы не уводи,- опомнился метаморф.- Какого черта сбежала?
   - Меня похитили,- шмыгнула носом я.
   - И что они хотели?- спросил принц, скептически подняв бровь.
   - Не знаю, я потом сразу от них убежала, споткнулась, потеряла сознание, а проснулась в какой-то лаборатории,- не моргнув глазом, соврала я.
   - А волосы когда успела покрасить?- теперь и его вторая бровь взлетела вверх.
   - А это порча,- нашлась я.- Какая-то старая карга наслала, когда я у нее пирожков не купила.
   - А-а... понятно,- кивнул Марк, явно мне не поверив.- Кстати, почему сюда приезжали целители?
   - Я же сказала: "Убежала, споткнулась и потеряла сознание",- постучала по его голове я.- Главное слово здесь - "споткнулась"! У меня было сотрясение мозга,- со значением сказала я.
   - А ты уверена, что он у тебя есть?- успел спросить он прежде, чем выпрыгнуть за дверь.
   Вслед ему полетела подушка.
  

* * *

  
   - Спишь?- раздалось в комнате.
   Время давно перевалило за полночь и я, естественно, спала.
   - А?- сонно пробормотала я, переворачиваясь на спину.- Кто здесь?
   - Я,- раздалось над ухом, и на лицо опустилась мерзко пахнущая тряпка.
   Ничего не понимая, я попыталась сопротивляться, стараясь оттолкнуть чью-то руку. Неожиданно послышался короткий вскрик, и на меня навалилось тяжелое тело. Я быстро сбросила с лица тряпку и глубоко вздохнула.
   - Ну и ну,- раздался знакомый голос.- Похоже, тебя только что хотели убить.
   Я прищурилась и разглядела Кира с увесистой вазой в руках.
   - Я сейчас задохнусь,- прохрипела я, пытаясь спихнуть с себя чье-то тело.
   Вор быстро поставил вазу на пол и помог мне.
   - Хм-м...- глубокомысленно протянула я, когда зажгла свет и увидела лицо несостоявшегося убийцы.- Хм-м... А ты точно уверен, что меня хотели убить?
   - А то,- фыркнул Кир, выдвигая ящики комодов и открывая дверцы шкафчиков.- Уж поверь, запах корня смерти, или сонного корня, как его по-другому называют, я всегда узнаю. Чуть переборщишь с концентрацией... и конец.
   - А что ты вообще здесь делаешь?- поинтересовалась я, все еще глядя на скрючившуюся фигуру у кровати.
   - Я...- начал было он, но за дверью послышался шум.
   - Под кровать!- пискнула я и нырнула под одеяло.
   Не успел Кир спрятаться, как дверь с грохотом распахнулась, и в комнату влетел Даймон, за ним попятам прыгал Марк, пытаясь попасть одной ногой в штанину.
   - Опаньки,- замер метаморф в позе цапли.
   - Ты в порядке?- бросился ко мне демон, пренебрежительно переступив через тело, распластавшееся на полу.
   - В полном,- заверила его я, стараясь не смотреть в его взволнованные глаза.
   - Сонный корень,- осторожно поднял воняющую тряпку принц.- Хотя сном тут и не пахнет,- поморщился он.- Скорее смертью.
   - Надо было самому охранять вход в твою комнату,- сокрушенно сказал Даймон, и, не успела я опомниться, как оказалась крепко прижатой к его груди. Я вся напряглась.- Этот оболтус охранник не справился с элементарным заклинанием парализации!
   - И поэтому валяется у двери,- сказал Марк, все-таки сунув ногу в штанину.
   - Хорошо, что я догадался поставить охранную черту у входа в комнату,- пробормотал демон куда-то мне в макушку.- Как только сработал сигнал, то мигом помчался сюда.
   - И я тоже,- отозвался метаморф и пояснил:- Я живу в соседней с ним комнате. Поэтому услышал грохот упавшего стула, парочку ну очень красноречивых выражений, и...
   Я сама не заметила, как полностью расслабилась и растаяла в объятьях Даймона. Было так хорошо, что хотелось, чтобы это продолжалось вечность...
   - О-о...- раздался стон с пола.- А-а... Что со мной?
   - А я вам объясню, любезнейшая,- склонился над фигурой Марк.- Дело в том, что только что вы совершили покушение на жизнь Повелительницы Тьмы, пусть и не официальной. И мы с вами прекрасно знаем, какое за это предназначено наказание.
   Серафима Мамона Вельзевул, супруга Повелителя Тьмы, испуганно поглядела на внезапно ожесточившееся лицо Даймона.
  

17

   Ситуация была очень и очень непростая. Марк задумчиво барабанил по комоду, облокотившись на стул, испуганная Серафима сидела в кресле и нервно поглядывала на демона, под кроватью прятался Кир, в коридоре лежал парализованный заклинанием охранник... А я сидела, молча уткнувшись носом в шею демона, и думала, что это самый лучший момент в моей жизни.
   - Ты ничего не сможешь мне сделать!- чуть дрожащим голосом сказала супруга Повелителя.
   - Неужели?- в голосе Даймона была столько скрытой угрозы, что я невольно поежилась. Он погладил меня по спине и поинтересовался:- Думаешь, выйдешь сухой из этой ситуации?
   - Да,- ее голос окреп, и через секунду стало ясно почему.
   - Что здесь происходит?- раздалось с порога.
   Мне внезапно стало неуютно. Я отстранилась от Даймона, поплотнее укуталась в одеяло и отодвинулась от него как можно дальше.
   - Понимаешь,- медленно начал тот, вставая с кровати.- Серафима только что пыталась убить Настю.
   - Вот этой тряпочкой,- фыркнул Марк, помахав оной.
   - Идиотка,- процедил сквозь зубы Повелитель.
   Та передернула плечами.
   - Что за сборище?- звонко раздалось из коридора.
   Я с непонятной ненавистью глянула на свежую и румяную (явно наложившую на себя килограмм косметики!) демонессу, показавшуюся позади Повелителя.
   - Она тоже здесь?- еле слышно прошипела я, испытывая невероятное желание схватить эту... Альмир-р-ру за крашенные блондинистые волосы и...
   - Ну, так что здесь такое?- даже не посмотрела на меня она.
   - Да вот Серафима хотела...- вполне дружелюбно начал Марк, а демон отошел в сторону, чтобы той было лучше видно.
   - Ничего себе,- весело отозвалась Альмирра, кинув на меня взгляд.- Даймон, дорогой, надеюсь, ты ее спас?- капризно протянула она.
   У меня в глазах потемнело.
   - Пошли все вон!!- не помня себя, заорала я.- Убирайтесь из моей комнаты! И ты иди отсюда!- кинула в Даймона подушку я.
   Альмирра испуганно попятилась, и я со злорадством услышала, как она споткнулась о бесчувственное тело охранника и упала. Повелитель пожал плечами и нарочито медленно двинулся прочь. Серафима быстро засеменила следом.
   - Настя...- попытался что-то сказать Марк, но и в него полетела подушка.
   - Убирайтесь! Вон!!- голос сорвался.- Вон,- уже шептала я, глаза застилали слезы.
   Метаморф что пробормотал, покачал головой и скрылся за дверью. Даймон напряженно на меня смотрел, вздохнул и подошел ближе.
   - Слушай, я...
   - Если ты сейчас же не уйдешь, я кину в тебя чем-нибудь потяжелее, чем подушка,- звенящим голосом сказала я.
   Демон немного постоял, а потом вышел.
   - Ну, ты дала, подруга. Ловко, однако,- выполз из-под кровати Кир.- А я голову ломал, как их отсюда спровадить! Эй, ты чего?
   Я всхлипнула.
   - Ну чего ты?- неловко погладил меня по голове он, садясь рядом.
   Я не выдержала и зарыдала в голос, уткнувшись в его плечо.
   - Он меня не любит,- прорыдала я.- Т-ты видел, да? Она и М-марку нравится, и... и ему-у... В-видел? Она наз-звала его дорого-ой,- с горечью провыла я ему в рубашку, щедро окропляя ее слезами.
   - Думаю, она специально так сказала,- немного растеряно отозвался Кир.- Наверное поняла, что ты для Даймона значишь больше, чем она, вот и... сказала гадость.
   - П-правда?- шмыгнула носом я и подняла голову.- Я з-значу для него больше?
   - Э-э... а может ты это у него спросишь, а?- безнадежно спросил он.
   Я пару раз вздохнула, кое-как вытерла слезы и пробормотала:
   - Ну, а ты почему здесь?
   - Вообще-то пришел тебя спасать,- отозвался вор.
   Я еще раз глубоко вздохнула. Слезы высохли, и я внезапно почувствовала необъяснимое облегчение. Вернулась способность трезво мыслить.
   - Мне нужно забрать у... Даймона Золотую книгу и...- я поспешно прикусила язык, чуть не проговорилась об амулете-артефакте!
   - То есть сегодня ты никуда не пойдешь?- уточнил Кир, а потом взъерошил себе волосы.- Слушай, я тут хотел сказать... Ты не обязана идти с нами в Хранилище Повелителя. Может ты не поняла, но Рион тобой манипулировал,- через силу сказал он.
   - Это-то я поняла,- усмехнулась я.- Кстати, зачем именно я вам нужна?
   - Понимаешь... В Хранилище стоит очень мощная защита из фамильной магии рода Ракитских. А на тебя она не действует, в чем я убедился, когда мы проникли на территорию замка Повелителя, помнишь?
   - Хм,- пожевала я губами.- Не думаю, что на меня не действует их фамильная магия. Просто у меня был кулон... который когда-то подарил Даймон. Правда я думала, что вся магическая сила в нем кончилась, но оказалась не права,- я глубоко задумалась.- Интересно, раз он не потерял свою силу... то почему кристаллы в нем стали бесцветными?
   - И вправду странно,- тоже задумался Кир.- Это тот кулон с тремя камешками?
   - Да,- кивнула я.- У меня его забрали вместе с Золотой книгой в лаборатории.
   - А что за он такой? Я думал, просто красивая дорогая вещица.
   - Я не помню,- наморщила лоб я.- Давно это было. Вроде он позволяет Даймону чувствовать, когда мне грозит опасность, или когда я испытываю боль.
   События двухлетней давности нахлынули на меня, отдаваясь странной тоской внутри.
   - Кажется я знаю, что произошло с твоим кулоном,- медленно произнес он.
   - Ну?- вынырнула из воспоминаний я.
   - Он просто потерял связь с этим твоим демоном и все.
   - Но ведь...- начала я, но тут в дверь постучали.
   Кир привычно скользнул под кровать, а я раздраженно поднялась, поправила длинную (до пят) ночную сорочку, любезно выданную экономкой, и двинулась к двери.
   - Кто?- спросила я.
   - Я,- раздался голос Марка.- Я тут сходил на кухню... случайно напугал спящую в соседней комнате кухарку, получил поварешкой по голове, скалкой в... живот, но достал кусок шоколадного пирога.
   - Я вообще-то сплю,- недовольно отозвалась я, пытаясь в щелочку поглядеть на этот самый пирог.
   - Тогда я оставлю его у порога,- сказал метаморф.
   - Провокатор,- пробурчала я, когда его шаги стихли, открыла дверь и осторожно выглянула в коридор. Никого не было. Ни охранника, ни Даймона, хотевшего лично сторожить мою комнату, ни Марка. Был только приличный кусок шоколадного пирога.- Прелесть,- пробормотала я, беря тарелку.
   - Чем ты там чавкаешь?- подозрительно раздалось из-под кровати.
   - Тем, что тебе не достанется. Кстати, как ты сюда пробрался?- полюбопытствовала я.
   - Так ведь всего второй этаж,- фыркнул вор, вновь принявшись двигать ящики комода и увлеченно в них копаться, попутно что-то запихивая в карманы.- И охранные заклинания не активированы. Наверное, здесь кто-то в гостях. А охрана ворон считает. Сам слышал, как два оболтуса спорили, кто над ними пролетел, ворона или летучая мышь.
   - Понятно, если честно, то я уже хочу спать,- с намеком зевнула я.
   - В таком случае, до завтра,- сказал Кир и открыл окно.
  

* * *

  
   Сказать, что было неловко, это не сказать ничего.
   - Мне нужны мои вещи, которые у меня забрали в лаборатории,- повторила я.
   - Книга вон в той черной шкатулке,- указал на журнальный столик Даймон.- А побрякушки... Можно уточнить, откуда у тебя амулет Иррке?
   - Выиграла,- не моргнув глазом, соврала я.- А что?
   - Я не могу тебе его отдать,- покачал головой демон.
   Он сидел за массивным письменным столом, перед ним высилась стопка бумаг. Красивое черное перо само летало и затейливо подписывалось на листах. Те плыли по воздуху и сами упаковывались в плотные конверты, потом запечатывались сургучом, на который после ставился знак Повелителя - неправильный ромб, а внутри меч обвитый лентой.
   - Почему это?- возмутилась я, глядя, как конверты исчезают, оставляя красноватые искры.
   - Во-первых потому, что это очень мощный темный артефакт. А во-вторых...- он пожал плечами,- он тебе совершенно не нужен.
   - Но он мой,- возразила я.- И я хочу получить его обратно!
   - Хоти дальше,- пожал плечами Даймон.
   Я раздраженно сунула Золотую книгу подмышку и направилась к выходу из его рабочего кабинета.
   - Подожди... возьми это,- он протянул мне сверкающий кулон.
   Кристаллы отливали синим, голубым и серебристо-белым. Я покачала головой.
   - Оставь себе.
   Сказала, и вышла.
   - Эй, ты куда?- догнал меня чей-то крик уже на каменной дорожке у величественного... даже скорей не дома, а замка.
   Я обернулась и увидела быстро приближающегося ко мне Марка.
   - Не знаю,- пожала плечами я.- Куда-нибудь. Мне здесь не место.
   - Ты это о чем?- нахмурился он.
   - Этой ночью я не спала, а думала. Думала, анализировала, представляла... Я понимаю, почему Даймону надо жениться. Тогда он сможет стать законным Повелителем. Для него все складывалось довольно хорошо, пока не появилась я. С одной стороны, какое ему до меня дело, а вот с другой... Кто бы что не говорил, но я не считаю себя Повелительницей Тьмы, и никогда не считала. Это не мое. Я не люблю власть, мне не нравится приказывать. Я не способна нести такую большую ответственность, как Даймон. Я просто обычная девчонка, случайно попавшая в этот мир,- немного грустно сказала я.- Кто-то наверху просто захотел, чтобы так случилось. Смеясь, наделил меня неимоверной силой, которую я с трудом контролирую.
   - Не говори так,- покачал головой Марк.- Ты здесь не случайно,- но я его прервала:
   - Может и так. Но тогда зачем?
   Принц не нашел что ответить.
   - И я о том же. Мне здесь не место. Я должна уйти, потому что если даже Даймон запутался в своих чувствах, то что говорить обо мне? Я не хочу ему мешать. Он станет отличным правителем. А эта... Альмирра,- на меня нахлынуло чувство неприязни.- Станет ему лучшей женой, чем я. Да-да, я знаю что он должен был на мне жениться. Меня на этот счет просветил Себастьян, когда пытался захватить власть в Империи.
   Марк открыл рот чтобы что-то сказать, но я подняла руку и остановила его.
   - Мне все равно. Не хочу ничего знать. Мне достаточно и того, что он скоро жениться на... другой.
   - Но почему?- никак не мог понять метаморф.- Почему ты так просто сдалась?
   - Я не сдалась, я просто отступила. Скоро Даймону пришлось бы выбирать между мной и Империей Тьмы, потому что я бы ни за что не стала Повелительницей. И, поверь, я знаю что бы он выбрал. И ты тоже знаешь.
   Он хмуро кивнул.
   - Он ни за что не бросит жителей на произвол судьбы, и именно поэтому будет хорошим правителем,- я подняла голову и посмотрела наверх.
   За высоким окном третьего этажа стоял Даймон и с невероятной тоской на меня глядел. Он все понял. Понял в тот момент, когда я осторожно постучала в кабинет, медленно открыла дверь и посмотрела в его светло-зеленые глаза...
   - Я с тобой,- внезапно сказал Марк.
   - Что?- прослушала я, продолжая глядеть на демона. Сердце будто пронзила острая игла, когда он отвернулся и отошел от окна.
   - Я иду с тобой,- твердо повторил метаморф.
  
  

Вместо эпилога...

  
  
   Молодой высший демон сидел в приемной и хмурился.
   - Можете войти,- сказала секретарша, молоденькая бесовка с задорными рожками.
   Демон двинулся в сторону большой двери из красного дерева.
   - Себастьян Евронимус Ракитский?- поднял брови толстый черт, сидящий за длинным столом.
   Демона передернуло от отвращения, когда он посмотрел на главу отдела кадров.
   - Да,- кивнул тот.
   - Сколько лет?
   - Девяносто,- сквозь зубы сказал Себастьян.
   - А врать нехорошо,- посмотрел в бумаги черт.- Написано - восемьдесят один. Совсем ребенок.
   Если бы взглядом можно было убить, то глава отдела кадров уже лежал бы под столом и в конвульсии дергал ножкой с копытцем.
   - В общем ладно,- поспешно сказал тот.- Вас сослали к нам на шесть лет и...
   - На сколько?- удивился демон.- Я думал навсегда.
   - Э-э...- черт вновь уткнулся в бумаги.- К сожалению, у того, кто вас сослал, хватило энергии только на шесть лет. Жаль, не хотелось бы отпускать такого кадра, как вы...
   Себастьян мрачно на него поглядел.
   - Так... Вы будете работать на шестом уровне, у ворот номер шесть. Ваша задача - вести учет душ. Тех, кого нет в списке, гнать взашей.
   - Что?- выпучил глаза демон.- Работать на самом нижнем уровне?
   - Ну не скажите, я же вас в котельную не отправил. Держите, это инструкции,- глава отдела кадров толкнул в его сторону пухлый томик, который мягко заскользил по столу.- У вас будут напарники, так что...
   - Ты хотя бы знаешь, кто мой прадед?- поднялся Себастьян, оттолкнув от себя книгу.
   Черт одним глазом глянул в документы и неуверенно предположил:
   - Демон?
   Парень со стоном опустился обратно, но потом деловито поднялся и сказал:
   - В общем так, я пока схожу на шестой уровень и посмотрю что там да как, а потом... Короче, учи мою генеалогию и устрой встречу с прадедушкой, он где-то тут.
   - В аду?- уточнил черт.
   - Естественно,- закатил глаза Себастьян.- Я пошел.
   - Вас проводят!- крикнул ему вслед черт.
  

* * *

  
   - Я че-то не понял, чувак. Мы с Вовчиком хотим сюда,- послышался возмущенный голос.
   - Вас нет в списках,- раздался нудный голос.- И пропуска у вас тоже нет. Пропустить не могу.
   - Нет, я не понял. Это че, наезд?- послышался второй голос.
   Себастьян вошел в большой подземный грот и присвистнул. Транспортировка душ в аду была настроена отлично. Множество широких арок, расположенных по всей длине грота в стенах. Перед ними стояло по три черта. Первый сидел за маленьким столиком у конструкции, похожей на дверной проем. Демон напряг зрение и разглядел надпись: "Кресто- иконно- библия-искатель". Второй черт деловито прохаживался взад вперед, поигрывая широкой металлической палкой. А третий следил за порядком в очереди и держал в руках широкую папку, в которую периодически тыкал пальцем. А очередь везде была больша-а-ая...
   - Наш новый сотрудник,- представил сопровождающий Себастьяна парочке возле арки под номером шесть.
   Черти выпучили глаза, потом задумчиво почесали пятачок и просияли.
   - Инкуб?- спросил первый, сидящий за столиком.
   - Демон,- прорычал Себастьян.
   - Инкуб,- утвердительно кивнул второй.
   - Господа-господа,- быстро сказал сопровождающий, увидев, как опасно потемнели глаза демона.- Не будем путать. Это Себастьян, высший демон. Он с нами на шесть лет.
   - Высший??- еще больше выпучил глаза первый черт.- И на шестом уровне?
   - На шесть лет... То есть он оттуда?- с интересом спросил второй, ткнув пальцем вверх.
   - Сколько можно языками чесать?!- возмущенно рявкнула дородная чуть прозрачная тетка.
   - Сейчас-сейчас,- засуетились черти.
   - Ну, я вас покину,- сказал сопровождающий.
   - Ага,- рассеяно отозвался Себастьян.
   Второй черт деловито провел широкой металлической палкой по полупрозрачному телу тетки, та (палка, а не тетка) издавала странное шипение.
   - Детектор на всякие святые штучки,- пояснил первый и представился:- Филл.
   - Гедрик,- сказал второй и распрямился.- Чисто.
   - Кладите руку,- Филл протянул тетке папку, которая на самом деле оказалась экраном.
   Чтобы не показаться дураком, Себастьян полазил в головах своих новых "коллег".
   - Отличненько,- пробормотал Филл, глядя на отпечаток ладони.
   Он ткнул пальцем в маленькую иконку на сенсорном планшете. Тут демон заметил большой ноутбук, лежащий на столе. Там появилась надпись: "Буферизация... Загрузка..." Через секунду показался отпечаток ладони. У Филла на планшете появилось зеленое окошко.
   - Пропускай,- кивнул он.
   - Прошу,- Гедрик откинул подземный люк, откуда исходил жар.
   Тетка с опаской глянула вниз. Черт, не церемонясь, столкнул ее.
   - Похоже, вы и без меня неплохо справляетесь,- ухмыльнулся Себастьян и по-хозяйски уселся за ноутбук.
   Как профессионал свернул какую-то программу, поставил ее в режим автоматического подтверждения и открыл Всемирную Адскую Сеть.
   - Вас ждет господин Вельзевул,- через час раздалось над ухом.
   - Секунду...- пробормотал Себастьян, закрывая какой-то отчет, найденный на одном из серверов Адского Пентагона.- Все, я готов.

* * *

  
   - И за что тебя сюда сослали на...- представительный высший демон с чуть красноватым оттенком кожи заглянул в личное дело Себастьяна.- На шесть лет?!- и он захохотал.- Ну и дела... Что же ты сделал? Случайно наступил на ногу какому-нибудь черному магу?- со смехом спросил Вельзевул.
   - Почти,- сквозь зубы ответил молодой демон, вспоминая черноволосую девчонку с фиолетовыми глазами.
   - Ладно,- отсмеявшись, сказала правая рука дьявола.- Наверх хочешь?
   - Да,- мстительно сказал Себастьян.
   - Хорошо... Так,- вновь зашуршал бумагами Вельзевул.- Сразу отпустить тебя не могу, так что годика два поработаешь... главой отдела небесно-адских отношений, работа вполне легкая. А там посмотрим. Теперь иди, мой секретарь тебе все объяснит и покажет.
  

* * *

  
   - Вас ждет господин Вельзевул,- раздалось в кабинете.
   Себастьян недовольно оторвался от монитора компьютера, где человек с ужасно обгоревшим лицом, в красно-зеленом свитере в полоску и коричневой шляпе тихонько напевал:
   "- Раз, два... Фредди найдет тебя..."
   - Ты что, не видишь, что я смотрю "Кошмар на улице Вязов"?- с легкой угрозой спросил демон у сухонького черта в очках.
   - Н-но... господин Вельзевул сказал, что это очень срочно,- проблеял тот.
   - Ладно,- вздохнул он, остановил фильм и поднялся.- Идем.
   - Наконец-то,- сказал демон, как только Себастьян зашел к нему в кабинет.
   - Что случилось?- поинтересовался тот, садясь напротив прадеда.- Ах да... два года уже истекло, и...
   - Не только,- перебил его Вельзевул.- Вот,- он протянул папку с каким-то отчетом.
   - А если словами?- спросил молодой демон, отодвигая от себя бумаги.
   - Мою внучку хотят приговорить к смертной казни,- сказал тот.
   Себастьян замер.
   - Что? Мою мать? За что?
   - Я особо не разбирался в делах твоего мира,- передернул плечами Вельзевул.- Мне и своих дел хватает. Но там было что-то про покушение на жизнь Повелительницы Тьмы.
   - Настя...- еле слышно прошипел парень, его глаза блеснули ненавистью.
   - В общем вот, досрочное освобождение от магического заключения,- протянул ему красивый пергамент Вельзевул.- Мне не очень хотелось бы, чтобы моя Серафима так позорно лишилась жизни.
   - Уж я об это позабочусь,- отозвался Себастьян, глядя на затейливую подпись дьявола.- А как тебе удалось уговорить дьявола подписать эту бумагу?
   - Ее, конечно, было сложно...
   - Ее?- удивился демон.
   - Конечно,- фыркнул он.- А по-твоему почему у людишек раньше женщины не имели никаких прав? Потому что Сатана хотела быть единственной, кто...
   - Погоди-погоди,- перебил его Себастьян.- Так сатана или все-таки дьявол?
   - И то, и то,- чуть улыбнулся Вельзевул.- Ее полное имя - Сатана Дьявол Люциферовна.
   - Везя-а!!- капризно раздалось откуда-то из коридора.- Нам пора на встречу с этой лохудрой Богелией!
   - Прости, мне пора,- поднялся он.- Мы с Сатей, то есть с Сатаной, идем на встречу с самой Всевышней. У людишек опять какая-то мелкая война назревает. Тебе, кстати, тоже пора.
   - Это точно,- усмехнулся демон.
  

* * *

  
   Шел сильный дождь. Холодные капли падали на каменную мостовую. Вокруг ничего нельзя было разглядеть. Внезапно, будто из-под земли, вынырнула темная фигура. Ярко-желтые кошачьи глаза зловеще блеснули в сумерках.
   - Я вернулся.
   Эти слова рокотом разнеслись по улице, заставляя случайных прохожих вздрагивать и нервно оглядываться.
   - Вернулся,- по губам демона скользнула усмешка.- Вернулся...
  
  

Часть 4

1

  

"Если ты в своем кармане

Ни копейки не нашел

Загляни в карман к соседу,-

Очевидно, деньги там".

Г.Остер "Вредные советы"

  
  
   Шел сильный дождь. Вокруг ничего нельзя было разглядеть. Я шла по каменной мостовой, вздрагивая от пронизывающего ветра. Сегодня мы с Марком поняли, что в Ривелле без денег делать нечего.
   - Значит надо заработать,- глубокомысленно сказал большой мокрый волк.- Идеи есть?
   - Нет,- простучала зубами я.
   - У меня тоже,- отозвался зверь.- Ты слышала?- замер он, насторожившись.
   - Что именно?- поинтересовалась я, дрожа от холода.
   - Просто услышал странное эхо,- вздохнул Марк, вновь продолжая движение.
   Внезапно мимо меня буквально пролетел человек, больно задев плечом.
   - Эй!- едва не упала я, но прохожий даже не обернулся.- Козел! А если бы я...
   Внезапно волк попятился и прижал уши, ухватил меня за подол плаща и, продолжая медленно пятиться, потянул за собой.
   - Что ты делаешь?- удивилась я, попытавшись остановиться, но он посмотрел на меня желтыми глазами с расширенными от ужаса зрачками, и я замолкла.
   Как только мы повернули, метаморф поджал хвост и со всех лап бросился бежать. Я, не понимая в чем дело, неслась следом.
   - Марк, стой! Ну подожди,- дыхание сбилось, в боку начало колоть.
   Пробежав таким образом еще пару кварталов, волк остановился, повертел головой и только потом позволил себе тяжело задышать, вывалив язык наружу.
   - Что тебя так напугало?- задыхаясь, спросила я.
   - Не знаю. Шерсть сама встала дыбом,- поежился он.- Я почувствовал демона. Вроде высшего, а вроде нет. Он был пропитан страшным запахом... Запахом мук, боли и страха,- содрогнулся Марк.- Давай зайдем в трактир, мне нужно вып... э-э... поесть.
   - Ну давай,- фыркнула я.- Только вот на какие ши-ши? У меня в кармане ни копейки! Точнее, ни медяка,- пробормотала я, старательно растирая онемевшие руки. После бега я совершенно не согрелась, а ног не чувствовала вообще.
   - Что-нибудь придумаем,- вновь начал озираться по сторонам волк.- За мной.
  

* * *

  
   - И это твой гениальный план?- прошипела я.
   - В прошлый раз сработало, давай,- подтолкнул меня он.- Ну же!
   Я глубоко вздохнула, зачем-то поправила собранные в пучок мокрые волосы и толкнула дверь трактира.
   - Мне нужен хозяин,- таинственно понизила голос я, подойдя к флегматично жующей яблоко официантке.
   Та, не прекращая жевать, махнула рукой на упитанного мужчину, который сидел за столиком и старательно что-то строчил в маленькой черной тетрадочке. Не считая его, в трактире было всего трое посетителей - вампир, поедающий что-то отдаленно напоминающее сырой фарш, и двое парней, сидящих в темном углу.
   - Здравствуйте,- почти прошептала я.
   Мужчина вопросительно поднял глаза.
   - Мне доподлинно известно, что по улице бродит страшный вурдалак...- многозначительно побарабанила пальцами по столу,- но за определенную плату я могла бы его упокоить,- для пущего эффекта я выпучила глаза и приподняла губу, обнажая клыки.
   - Изыди, дьявольское отродье!- отшатнулся от меня он.
   От удивления у меня открылся рот. Опомнилась я только тогда, когда трактирщик скрестил указательные пальцы и начал настойчиво ими в меня тыкать.
   - Совсем спятили?- обиженно оттопырила губу я.
   - Кышь!- запустил мне в лоб серебряником тот.- Кыш-шь!
   - Ой,- пискнула я и юркнула под соседний стол, держась за лоб.- Что вы делаете?!
   - Да, что вы делаете?- раздался заинтересованный баритон.
   - Я слышал про нее!- дрожащим голосом воскликнул хозяин трактира, осторожно отодвигая свой стул и медленно приближаясь к столу, под которым я пряталась.- Это какой-то неопознанный вид разумной нечисти!
   - Я русалка,- на четвереньках поползла я к выходу.
   - Неужели?- схватил меня за ноги кто-то.
   - Ма-а-арк!!- закричала я, оборачиваясь.- Помо...- крик застрял в горле, когда я увидела кто меня схватил.- О-о...
   - Ну здравствуй,- нехорошо ухмыльнулся некромант, у которого я когда-то украла артефакт, предварительно хорошенько огрев по голове.
   - Я вас знаю?- попыталась отбрыкнуться я, но некромант держал крепко.
   - Р-р-р!!- раздался с порога страшный рык.
   - Марк, хэлп,- вырвалось у меня.- Меня хотят убить!
   Нечто черное, зубастое и клыкастое бросилось на некроманта. Тот резко отшатнулся и выставил руку вперед. Полыхнула вспышка откуда-то сбоку, послышался вой.
   - Ах ты гад,- прорычала я, поднимаясь.- Марк, ты в порядке?
   - Мой хво-ост!- продолжал выть зверь, катаясь по полу и стараясь потушить огонь на заднем месте.
   - Морт, ты в порядке?- задал такой же вопрос парень, поджаривший метаморфа. Он протянул некроманту руку, не сводя с меня пронзительного взгляда.
   И его я тоже узнала, это ему та вахтерша из общежития хотела всунуть пирожков.
   - Если вампиром окажется Рион...- пробурчала я, оглядываясь на того.
   Но, слава богу, это был совершенно незнакомый мне северный вампир, продолжающий есть как ни в чем не бывало.
   - Шейрон, не поверишь, но это та, о ком я тебе сейчас рассказывал,- сказал некромант... кажется, Мортиферус.
   Его друг чуть прищурился и легким щелчком пальцев создал пылающий огненный сгусток.
   - Только не в помещении!!- в ужасе заорал трактирщик.
   - Я тоже так думаю,- пробормотала я, пятясь и поглядывая на странное серебристо-черное заклинание, клубящееся в руке у некроманта.- Знаете, я не сторонник физического насилия, и считаю...
   - Серьезно?- с сарказмом спросил Мортиферус.
   В трактире стало невероятно жарко. Потолок прямо над пульсаром мага огня начал чернеть и покрываться копотью.
   - На улицу!!- заорал трактирщик.
   Это послужило для меня сигналом. Я распахнула дверь и кинулась наружу, за мной рванул чуть дымящийся воробей.
   - М-м... хорошо...- протянул тот, когда полностью промок под дождем.- Ой, не хорошо,- сказал и мокрым комком перьев шлепнулся на землю.
   Мне пришлось остановиться и вернуться за ним.
   - Высуши меня, а?- жалостливо посмотрел на меня он.
   - Боюсь, тогда из тебя получиться симпатичный шашлык,- пробормотала я, со вздохом глядя на магов, показавшихся из трактира.

* * *

  
   - Тебя прикончат,- доверчиво шептал на ухо воробей, поудобнее устраиваясь у меня в волосах.
   - Тебя тоже,- огрызнулась я, не сводя напряженного взгляда с магов.
   - Прошу тебя по-хорошему, отдай мне мой артефакт,- угрожающе сказал некромант.
   - А?- крикнула в ответ я.- Ничего не слышу! Дождь шумит!
   Они подошли еще ближе, и он повторил фразу. Я, уже открыто издеваясь, воскликнула:
   - Не слышу, говори громче!!
   Внезапно все вокруг замолкло. Не было слышно стука капель по крыше, дождя... все замерло. Повеяло холодом. Я с удивлением уставилась на дождевые капли, зависшие в воздухе.
   - Отдай, что взяла,- раздалось за плечом.
   Я резко обернулась и подпрыгнула. Прямо передо мной возвышался некромант.
   - Да, отдай,- обволакивающе произнес второй, возникнув у меня за спиной.
   - Слушай, шандарахни их чем-нибудь, а? Они меня достали!- заявил воробей.
   - Цыц,- цыкнула я на него и смело посмотрела на некроманта.- А зачем тебе нужен темный артефакт?
   - Он нужен мне,- вновь завораживающе сказал второй, дотрагиваясь до моего плеча.
   - Клюну,- предупредил его воробей.
   - А тебе зачем?- обернулась я, мысленно проговаривая заклинание щита.
   Для того чтобы его использовать мне нужно будет сделать только волнообразное движение пальцами.
   - Для одной моей... знакомой,- мне показалось, что он сказал это с легкой грустью.- Артефакт может помочь ей.
   - А что с ней?- поинтересовалась я, физически ощущая, как они давят на меня. Они стоят слишком близко!
   - Тебя это некоим образом не касается,- произнес уже некромант.
   - Да нет у меня амулета вашего,- устало сказала я, делая пару шагов в сторону.
   - А у кого он тогда?
   - У сына Повелителя,- сказала я и выставила перед собой сверкающий щит из магии воды.
   - Отступаем,- истошно завопил воробей, дергая меня за волосы вправо.
   - Ради бога, не ори,- поморщилась я, ловко накрывая себя куполом из магии земли и воздуха.
   - Где ты так научилась?- с искренним удивлением спросил Марк, глядя как отскакивают от защиты заклинания магов.
   - Да вот... рано утром у своей двери обнаружила бутылочку с эликсиром. Рядом лежало письмо от Даймона, в котором он настоятельно рекомендовал мне выпить прозрачную жидкость для того, чтобы ко мне вернулись все забытые знания по магии. Он же меня когда-то мно-огому научил,- быстро пробормотала я, внимательно глядя на ошарашенную парочку.
   - Тогда почему ты не прекратила дождь?!- возмущенно подпрыгнул воробей, больно дернув за волосы.
   - Потому что кто-то другой его наколдовал,- зашипела от боли я и попыталась его сбросить, но он сидел крепко.
   - И как ты могла выпить непонятно что непонятно от кого?!- продолжал возмущаться метаморф.- А если бы это Серафима тебе поставила под дверь? А?
   - Как видишь, я жива и здорова,- фыркнула я и двинулась вверх по улице, накрытая магическим куполом.
   Стоило мне сделать пару шагов, как дождь пошел вновь, я обернулась. Там, где стояли о чем-то переговаривающиеся маги, дождь висел в воздухе.
   - Вот гад, морок обычный навел и поставил водонепроницаемый полог,- покачала головой я и крикнула:- Оривидерчи, амигос!
   - Мы еще встретимся,- донесся до меня голос некроманта.- Не знаю кто ты, и почему владеешь пятью стихиями... Но...
   Но я его уже не слышала. Вокруг вновь барабанил дождь, завывал ветер, а под ногами хлюпали лужи.
  

* * *

  
   - Я тебя когда-нибудь прикончу,- зловеще пообещала я, натягивая на себя белую простынь, одолженную с чердака, где сушилось чье-то белье.
   - Не ной, теперь твоя очередь изображать монстра,- отозвался Марк.- Прошлую миссию ты провалила.
   - Нет, этот тот сумасшедший трактирщик...- возмущенно начала я.
   - Украл у кого-то какой-то артефакт?- поинтересовался метаморф и я замолкла.- Слушай, я тебя сейчас ни о чем не спрашиваю, потому что знаю, что расскажешь обо всем сама. Жди,- бросил он и вышел из-под полога невидимости.
   В простыни были проделаны две маленькие дырочки для глаз, в которые я почти ничего не видела. Мокрая ткань плотно облепила тело и обвила ноги. От нечего делать, я начала читать надписи, накарябанные на трухлявой двери трактира. С возрастающим интересом я придвинулась ближе, пытаясь рассмотреть рисунок клыкастой морды с подписью: "Здесь был Филл". Рядом буквами с закорючками было приписано: "И Стефа".
   - И чтобы духу твоего здесь не было!- с этими словами дверь трактира распахнулась, больно треснув по лбу, и оттуда в прямом смысле вылетел Марк, сбил меня, и мы покатились по мокрой земле.
   Полог невидимости слетел, а белая хламида еще больше обвила меня.
   - Мумия!- завизжал кто-то.
   Послышался топот.
   - Не, это кто-то труп завернул, чтобы не испортился,- авторитетно сказал бас, и тут я застонала.
   Послышался испуганный возглас.
   - Я же говорил вам, что по улице бродит привидение,- встал Марк, потирая ушибленный локоть.
   - Да никакое это не привидение!- раздался раздраженный девичий голос и в меня потыкали ногой.- Просто кто-то завернулся в ткань и...
   Люди загомонили, подняли меня и, судя по истошным воплям, доносящимися сбоку, Марка тоже. Гордо промаршировали по улице и с громким улюлюканьем бросили в мусорные баки
   - Я тебя точно придушу,- приглушенно пообещала я.- Потом заверну в подарочную упаковку и пришлю твоему папаше!
  
  

2

  
  
   - Не смотри на меня, как хакер на новую защиту,- пробурчала я.- А что мне еще оставалось делать после наших двух провалов?
   - Теперь придушить хочу тебя я,- прошипел в ответ Марк.
   - О, как вы друг друга любите,- хмыкнул Кир.
   - А тебя еще больше,- огрызнулся метаморф, настороженно оглядываясь.
   Мы находились на конспиративной квартире Риона и разрабатывали план проникновения в тайное Хранилище Повелителя. На большущем столе лежала не менее большущая карта.
   - Вот здесь вход,- ткнул тот пальцем в центр ратуши.- Он тщательно замаскирован, мне дали только подсказку, как его открыть. А вот это...- он достал скрученный в трубочку пергамент.- Это карта Хранилища.
   - Такое чувство, что до этого ее кто-то тщательно пожевал,- облокотилась на стол я.- Да еще и коряво нарисована!
   - Другой нет,- пожал плечами вампир.- Вот здесь коридор, от которого идут множество ответвлений. Проблема в том, что тот, кто это рисовал, проникал только туда, где мог снять защиту.
   - Дай догадаюсь,- влез Марк.- Нам как раз надо туда, где он не смог снять защиту и, следовательно, нужной схемы нет.
   - Ты как всегда проницателен,- крикнул Кир, чем-то гремя в соседней комнате.
   Метаморф бросил в стену убийственный взгляд.
   - Это комната, где хранятся редкие химические составляющие,- Рион показал пальцем на маленький квадратик, от которого шли три двери и коридор.- Дальше этой комнаты информатору, будем называть его так, пробраться не удалось. Вот здесь,- он ткнул в соседний прямоугольник,- находится склад конфискованного оружия. При попытке взять одно, информатору обожгло руку до костей.
   Я вздрогнула.
   - Далее идут неизвестные комнаты под сильной защитой,- широко провел рукой по карте вампир.
   - И все?- удивился принц.- Это все что известно? Непонятные лабиринты из коридоров и куча дверей?
   - Да,- коротко кивнул Рион.
   - Ну-ну,- скептически протянул метаморф, побарабанив пальцами по столу.- У меня есть один маленький вопросик.
   - Какой?- поднял бровь наемник.
   - Сколько тебе за это пообещали заплатить?
   Повисло молчание.
   - Скажем так,- медленно начал тот.- Заказчик - очень известный в криминальном мире человек. Помимо денег, он может предложить мне кое-что другое.
   - Вечную славу,- с сарказмом предположила я.
   - Почти,- чуть улыбнулся Рион.
   - А что за человек-то?- полюбопытствовала я, разглядывая корявую карту.
   - Его имя тебе ничего не скажет.
   - Имя? Он что, не скрывает своего имени?- удивленно подняла глаза я.- Я думала у вас всякие клички.
   - Мы не собаки,- обиженно отозвался Кир из другой комнаты, уже шелестя чем-то.
   - Конечно он не скрывает своего имени,- хмыкнул вампир.- Его зовут Ван Доррк.
   - Кто?!- раздался звон разбитой посуды, и в комнату вбежал перемазанный в муке вор.- Почему ты мне раньше не сказал?! Почему не сказал, что я общался с посредником, а не с самим заказчиком?
   - А что-то изменилось бы?- удивился Рион.
   - Для начала я бы потребовал побольше аванса...- мечтательно закатил глазки тот, а потом сурово спросил:- И ты разве не понимаешь, что та организация,- понизил голос он, глянув на меня с метаморфом,- в которой состоит Ван Доррк, способна сама проникнуть в Хранилище Повелителя! Но если они обратились к нам... значит, они не могут,- пробормотал Кир.- Значит, там есть что-то очень опасное, и они не хотят рисковать своими людьми... Вот черт!- с чувством сказал он.- Рекс с Копытом на самом деле не исчезли, их тоже нанял Ван Доррк!! И они не справились с заданиями...- прошептал вор.- Кто еще пропал из ваших?
   - Карл давно не выходил на связь,- задумчиво сказал наемник.- И Ника...
   - Что за имя такое? Ван Доррк? Прям как Ван Гог,- хмыкнула я.
   - Я такого не знаю,- пожал плечами Марк.
   - Пойду-ка я пополню запас своих зелий и амулетов,- сказал Кир и спросил:- Насть, ты блины печь умеешь? Я там на кухне тесто замесил и.. Короче ты поняла, а мне пора.
  

* * *

  
   Я сосредоточено выливала жидкое тесто на сковороду.
   - Тебе помочь?- зудел над ухом Марк.
   - Лучше не мешай,- посоветовала ему я.- А найди какое-нибудь варенье.
   - И где же я его найду?- осмотрел скудно обставленную кухню тот.
   - У Риона спроси,- отмахнулась поварешкой я, случайно заехав принцу по лбу.
   - Уй! Больно же!! М-м... вкусно,- облизнул палец тот.
   - У нас проблема,- ворвался на кухню Кир, когда на тарелке возвышалась приличная горка блинов.
   - Какая?- зевнула я.
   - Завтра на главной площади около ратуши непонятная вакханалия!
   - Что?- не поняла я.
   - Сборище, говорю, какое-то завтра. В ратушу будет не пробраться,- попытался сцапать румяный блинчик вор, за что мгновенно получил поварешкой по руке.
   - Руки мыть!
   - Ты прямо как моя бабушка,- недовольно пробурчал тот и вышел.
   - Я руки мыл,- поспешно сказал Рион на мой взгляд с прищуром.
   Он сидел за кухонным столом и что-то увлеченно чертил на замызганном клочке бумаги.
   - И я. Совсем чистые,- для надежности Марк поплевал на оные и тщательно вытер их о плащ Кира, беспечно оставленный на стуле.
   Я закатила глаза и вздохнула.
   - Вот,- сунул мне под нос мокрые и пахнувшие мылом руки вор.
   - Аккуратней!- отшатнулась я и случайно задела тарелку с блинами.
   - Я ловлю!- заорал вечно голодный метаморф, выпрыгивая из-за стола.
   - Поймаю!- в унисон закричал Кир, с разбегу плюхаясь животом на пол.
   - Парни, вы как?- с беспокойством посмотрел на них Рион, левитацией ставя блюдо с блинами на стол.
   С пола раздалось мычание, ругань и приглушенное бормотание.
   - Я, пожалуй, пойду спать,- осторожно переступила я врезавшихся друг в друга вора и метаморфа.
   - А блинчики?- поинтересовался уже вовсю жующий наемник.
   - Пока готовила - поела,- отозвалась я, быстро выпрыгивая в коридор.
  
   - Насть, ты спишь?- через час раздался голос Кира в комнате, где разместили меня и Марка.
   Я старательно засопела, небось увидели гору грязной посуды, включая жирную сковороду, которую необходимо помыть. А я готовила! Пусть моют все сами! И заляпанный стол пусть вытирают... И пол! Послышался мученический вздох и дверь закрылась.
  

* * *

  
   - Вставай!!- заорал на ухо кто-то.
   Я испуганно подпрыгнула и наугад шибанула нападавшего магией. Послышался душераздирающий вой и красочное описание куда и почему я должна пойти.
   - Марк, ты что ли?- зевнула и села я.
   - Ненавижу тебя,- хныкал тот, разглядывая новоприобретенный пятачок и дергая себя за свиные уши.- За что ты меня так, а?
   - А нечего было меня так будить,- проворчала я, совестно глядя на принца.- Давай все исправлю...
   - Нет уж,- испуганно попятился друг, врезавшись спиной в стену.- Я лучше к Риону...
   С этими словами он вышел.
   - Ах да,- показалась его ушастая голова через секунду,- через полчаса выходим на разведку, у тебя пять минут на сборы.
   Я раздраженно глянула на часы. Девять утра! А если учитывать, что легла спать далеко за полночь, то...
   - На-астя-а!!- забарабанил в стену кто-то, вынуждая меня подняться с кровати.
   Через десять минут я сидела на кухне и пила крепкий чай с сухарями.
   - А печенья нет?- поинтересовалась я, безжалостно топя сухари, по твердости не уступавшие кирпичам.
   Рион только хмыкнул, вновь что-то чертя на листе. Кир сортировал свои колбы с зельями, а расколдованный Марк не сводил с меня подозрительного взгляда и нервно сжимал в руке зеркальце.
   - Зачем тебе оно?- спросила я.
   - Чтобы если что, отразить твои заклинания,- мстительно сказал он.- И тогда ты станешь свиньей.
   И он распылался в гадкой улыбке. Вор захихикал, его хихиканье постепенно переросло в хохот.
   - Ах да, забыла сказать,- вспомнила я.- У меня нет больше того амулета, с помощью которого я могла бы преодолеть фамильную защиту рода Повелителя.
   Смех резко стал хрипом.
   - Скажи что ты неудачно пошутила,- сказал Рион, подавившись чаем.
   - Зато у него есть волшебная татуировка!- мгновенно сдала я метаморфа. Теперь подавился он.
   - Не такая уж она волшебная,- забормотал тот.- И вообще я вам помогать не собирался. Просто нужно было где-то переночевать и...
   - Тебе разве не интересно что находится в Хранилище?- искренне удивилась я.
   - Ну-у...- задумался он.
   - Так,- сказал Рион.- Нам без тебя никак. Так что решай. Времени у тебя до вечера.
   Я пнула метаморфа. Тот вынырнул из мыслей и пробормотал что-то утвердительное.
  

3

   На площади собралась гигантская толпа. Все шушукались, переговаривались и почти каждый держал в руке что-то съестное!
   - Простите, а почему тут так много народа?- спросила я у милой на вид старушки, плюющей на землю шелуху от семечек.- Ярмарка?
   - Не, жонку Повелителя казнить будут,- с ажиотажем отозвалась та и принялась с еще большим усердием лузгать семена подсолнуха.
   Толпа чуть расступилась, и я увидела, как на высокий деревянный помост, который сначала прияла за сцену, медленно поднялся высокий детина в маске палача. Мне резко поплохело, когда туда же стали втаскивать огромную гильотину.
   - О боже...- прошептала я, чувствуя подкатывающую тошноту.- И все из-за меня...
   - Если плохо, сиди дома!- недовольно раздалось сзади, и меня толкнули.- Нечего загораживать людям обзор!
   Я, на подкашивающихся ногах, медленно двинулась из толпы. Села на грязные ступеньки какого-то дома и невидяще уставилась вперед.
   - Настя! Представляешь...- появился рядом большущий черный пес.
   - Представляю,- прошептала я, глядя на сверкающую гильотину, которую начали прибивать к помосту, чтобы не дай бог не упала... при исполнении приговора.
   - Довольно странно,- нахмурился пес, садясь рядом.- За последние двести лет, а может и больше, это первая подобная смертная казнь. Обычно опасных преступников тихонько убивают магией в комнате смерти в тюрьмах, а тут...
   - Даймон очень разозлился из-за того что Серафима попыталась меня убить,- тихо сказала я.- И наверное поэтому решил ее...
   - Нет,- оборвал меня Марк.- Ты что? Гильотина - самая позорная и унизительная смерть! А Серафима как-никак женушка Повелителя. Если и смерть, то только магией. И почему Повелитель за нее не заступился?- задумчиво произнес он.- Я думал, что ей действительно ничего за покушение на тебя не будет. И поэтому так смело пугал ее. Хм...
   Не успела я тоже над этим задуматься, как увидела его. Он медленно поднимался на помост, окидывая пронзающим насквозь взглядом толпу. Как только он остановился, толпа замолкла. Замолкла! Может он заклинание какое наложил? Потому что просто не может быть такого, чтобы все при виде его замолчали.
   - Сегодняшним утром будет казнена супруга бывшего Повелителя Тьмы,- его голос разнесся по всей площади, заставляя трепетать от обманчивого бархата и вздрагивать от силы и мощи, сквозящей в каждом слове.
   Я как завороженная глядела на Даймона и не могла отвести взгляд. Поэтому смысл его слов дошел до меня только тогда, когда площадь взорвалась криками и возгласами.
   - Супруга бывшего Повелителя?- недоуменно повторил Марк.- Почему бывшего?
   - Мой отец отошел от дел,- тихий голос демона легко перекрыл толпу, заставляя всех замолкнуть.- Его сердце, увы, не выдержало страшного предательства своей супруги, когда та попыталась его убить...
   Народ вновь загомонил, а я непонимающе спросила:
   - Серафима еще и на Бегерита напала? Ну и сумасшедшая...
   - Она на него не нападала,- посмотрел на меня пес, чуть склонив голову и тяжело вздохнув.
   В душу начало закрадываться подозрение. Страшное подозрение...
   - ..у него случился инфаркт,- продолжил Даймон, по его губам скользнула еле заметная усмешка.- Он назначил меня своим приемником. Официальное посвящение в Повелители состоится через неделю. А теперь то, чего вы все так долго ждали... Ведите!
   В этом коротком слове прозвучало столько властности, что я невольно начала вспоминать то время, когда жила в замке Повелителя... Из грубо сделанной закрытой повозки, стоящей неподалеку, вывели дрожащую Серафиму. На ней было самое лучшее платье, ее волосы были великолепно уложены, вот только даже макияж не мог скрыть того, что она была невероятно бледна. У нее мелко-мелко дрожала нижняя губа, ноги заплетались. Руки были в изящных оковах, явно выполненных из звездного металла. Я перевела взгляд на Даймона и в который раз поразилась. Он стоял с ничего не выражающим лицом и спокойно смотрел, как его мачеху ведут к гильотине. С каждым шагом по помосту, Серафима дрожала все сильнее и сильнее. Неожиданно мне на ногу навалилось что-то тяжелое, я перевела взгляд вниз.
   - Марк! Что с тобой?!- испуганно наклонилась я над лежащим без движения псом.- Что та...
   - Здравствуй, моя дорогая,- чья-то сильная рука сомкнулась на моей шее.- Тебя было слишком легко найти.
   Я дернулась, чисто машинально занесла руку для магического удара, но...
   - Если ты не будешь сидеть спокойно, я убью твоего Марка... И тебя заодно. А так... у тебя хотя бы есть шанс,- прошептал кто-то прямо в ухо, садясь на ступеньку выше.
   По телу пробежал неприятный холодок. Я опустила руку.
   - Смотри... Вон моя мать,- с силой повернул мою голову в сторону эшафота... Себастьян?!
   - Себастьян?!
   - Ш-ш... Ты смотри...
   Слезящимися от боли глазами я уставилась вперед. Даймон стоял около гильотины, перед которой стояла корзина для... головы.
   - У нее есть минута, чтобы проститься с жизнью,- с легкой насмешкой сказал он.
   - Он издевается над ней,- протянул демон.- Но ничего...
   В его руке появился клинок, и он чуть ли не ласково провел им по моей шее. Я часто-часто задышала, чувствуя как бешено заколотилось сердце.
   - Ты смотри... смотри...
   И я вновь глядела на Даймона. По площади пронесся ветер, взъерошил его светлые волосы и моментально исчез. Демон медленно повернул голову и посмотрел прямо на нас. На его лице не дернулся ни один мускул. Себастьян чуть надавил на клинок, шею пронзила острая, но терпимая боль. Я задрожала, подбородок задергался помимо воли, по щеке покатилась слеза. Он меня вот-вот убьет, убьет!!
   - Даймон, помоги!- прошептала я.
   Но тот только приподнял бровь, бесстрастно на меня поглядел и повернулся к старающейся не зарыдать Серафиме. Его равнодушие было во много раз больнее, чем рана на шее. На мгновение я застыла, не в силах в это поверить. Но это было так. Ему было все равно. Я почувствовала как что-то в груди лопнуло, растекаясь горечью, которая выжигала все внутри... Было невыносимо больно. По щекам потекли слезы.
   - Хм, странно,- чуть растеряно сказал Себастьян.- Да не реви ты! Он всегда был сволочью, неужели ты не знала?
   - Я думала, что он стал другим,- прошептала я, давясь рыданиями.- Дура... какая же я дура! Он никогда меня не любил...
   Это мысль пронзила меня насквозь. Внезапно стало все понятно...
  

4

  
   - Это идет дождь?
   - Нет, это плачут ангелы...
   - А почему так сильно?
   - Потому что им очень больно глядеть на наш мир...
   - То есть в нашем мире много плохого?
   - Больше, чем хорошего...
  
  
   Он никогда меня не любил. Зато пытался влюбить в себя, и весьма успешно, надо заметить. Он не жертвовал собой во имя Империи Тьмы, когда убил себя, прикончив тем самым Исавию. Он знал, что я владею стихией Жизни. Знал, что люблю... Знал, что спасу...
   "Я всегда буду..."- пронеслась в голове его так и незаконченная тогда фраза.
   Я-то... наивная дурочка, думала он хотел сказать, что всегда будет любить меня. А он сказал это специально. С расчетом.
   И он даже не пытался вернуть меня, как говорил Марк. Да, они сидели в библиотеках, листали старинные книги... Наверное, он просто хотел убедиться, что я навсегда исчезла из его жизни... Но я вернулась. Вернулась. И он решил использовать меня вновь. Потом запудрил Серафиме мозги... И та решила меня убить. Одним выстрелом двух зайцев, как говорится.
   Как же я была слепа! Верила, что он хочет править Империей только ради того, чтобы сделать ее лучше. Нет, он хочет править ей ради власти. Что ж, его поступки достойны демона.
   Стало невыносимо больно, на меня навалились воспоминания, где он казался... не таким.
  
  
   .. - Ты почему не умер?!- послышался чей-то визгливый возглас.
   Я быстро встала и кинула взгляд на церковь. Из-под ее руин выползал вампир, неподалеку стояла амазонка, натягивая тетиву на луке.
   - Знаешь, меня сложно убить,- прохрипел вампир.
   - Чесноком его!- кровожадно крикнула я.- Серебряным! С осиновой ложки!
   Амазонка резко развернулась в мою сторону и спустила стрелу, а потом громко ойкнула.
   - Прикончу!- прорычал Даймон, перехватив стрелу прямо у моего носа.
   Я судорожно вздохнула и схватилась за сердце, забыв, что оно слева. И с ужасом уставилась на острый наконечник стрелы. Стало трудно дышать, перед глазами все поплыло, колени подогнулись и я пошатнулась.
   - Тихо-тихо,- демон мягко меня подхватил и бережно прижал к себе...
  
  
  
   .. Непонятная темнота начала поглощать меня, голова закружилась. Чьи-то сильные руки аккуратно меня подхватили и осторожно прижали к себе.
   - Так, Марк, на тебе костер. Эйлис - горячая еда, надо восстановить силы. Рион, обшарь этого некроманта, а потом убери куда-нибудь,- раздался надо мной голос Даймона.
   Я шевельнулась и вздохнула. Демон замер, я почувствовала, как напряглись его мышцы. Я еще раз вздохнула и прижалась щекой к его груди. Было так хорошо и уютно, а главное не страшно провалиться во тьму...
  
  
  
   .. Я испуганно наблюдала, как в нем борются две воли. Своя и чужая. Глаза то горели фиолетовым, то полыхали зеленым.
   - Чего ты ждешь?- с ужасным клокочущим звуком спросил Даймон и с болью посмотрел на меня.
   Нет, он не может умереть! Не может! Должен быть другой выход! Всегда есть другой выход! Все должно закончиться хорошо!
   - Я не могу...- прошептала я, опуская оружие.- Я не могу тебя...
   Он схватил мою руку и с силой дернул на себя... Порывисто вздохнул, когда холодная сталь вошла в его грудь, и опустился на каменный пол.
   - Живи...- еле слышно выдохнул демон и с силой выдернул окровавленный кинжал.- Я всегда буду...
   Но он не успел закончить. Его светло-зеленные глаза медленно закрылись...
   - Не-е-ет!- закричала я и рухнула рядом...
  
  
  
   Это все была неправда...
   - Убей меня,- еле слышно прошептала я.
   - Что?- было слышно, что Себастьян ожидал от меня чего угодно, но только не этого.
   - Убей меня,- повторила я.- Только магией, чтобы я вернулась в свой мир.
   Но и тут меня пронзила догадка. Никуда я не вернусь. Даймон все выдумал. Обманул ради того, чтобы я вернулась в этот мир в прошлый раз.
   - Почему?- тоскливо спросила я пустоту.
   - Неужели ты так сильно любила эту сволочь?- удивился демон.
   - Любила?- спросила я.- Нет,- покачала головой,- я его до сих пор люблю...
   Рука Себастьяна с клинком судорожно дернулась, когда по площади разнеслись слова:
   - Минута прошла.
   Даймон чуть кивнул палачу, и тот начал медленно, с садистским наслаждением поднимать лезвие гильотины за веревку. Рядом валялась перерубленная пополам тыква.
   Струйки крови медленно текли по шее вниз. А я все смотрела на Даймона, стараясь запомнить его таким холодным и бесстрастным. Внезапно я заметила, как он пошевелил пальцами за спиной, тщательно выстраивая последовательность магических знаков. Я недоуменно заморгала, но в следующее мгновение уже забыла об этом. С громким скрежетом лезвие гильотины заело и, сколько бы палач не дергал, оно не желало ни опускаться, ни подниматься. А потом доска под его ногой проломилась и палач увяз в помосте по колено. Из толпы послышался смех, который начал разрастаться.
   - Видимо моим строителям надо платить еще меньше, чтобы работали еще усерднее,- нехорошо сказал Даймон и смех почти сразу затих.- Казнь переносится на завтра.
   Он резко развернулся, спустился с помоста, обошел толпу и твердым шагом направился в нашу сторону. Никто больше не обращал на него внимания. Люди принялись с веселым улюлюканьем швырять в Серафиму сгнившими помидорами и капустой, кто-то даже умудрился принести с собой яйца. Теперь я поняла, почему демонесса была так красиво одета...
   - Себастьян,- сказал новый правитель Империи Тьмы, застыв в нескольких шагах от нас.
   - Даймон,- хмыкнул тот и убрал клинок от моего горла.- Предлагаю сделку, ты отдаёшь мне мою мать, а я тебе её,- погладил мою мокрую от слез щеку демон.
   - Уверен, что она мне нужна так же, как тебе Серафима?- равнодушно спросил он.
   - Хочешь, проверим?- поинтересовался Себастьян, медленно проведя лезвием по моему лицу и вновь прижав его к шее.
   Во мне начала разгораться ненависть. Всепоглощающая ненависть. Внутри запульсировала сила.
   Глаза Даймона резко сузились, он предупреждающе сказал:
   - Настя, не надо. Здесь полно людей, я не хочу чтобы кто-то пострадал.
   - Неужели?- прошипела я.
   Себастьян хмыкнул и убрал клинок от моего горла.
   - Похоже, у меня появилась союзница.
   - Да ну,- я поднялась и с прищуром на него поглядела.- Да меня тошнит от тебя и твоей семейки! И я вообще не понимаю, как ваш род стал родом Повелителей!- обернулась я к Даймону.
   Тот даже на меня не смотрел, он внимательно разглядывал бесчувственное тело пса, которое под его взглядом медленно превращалось в человеческую фигуру.
   - Почему всегда я?- еле слышно простонал Марк, чуть шевелясь.
   - Ты в порядке?- я мгновенно забыла о них.
   - Вроде...
   Я помогла ему сесть. Его шатало, на губах была запекшаяся кровь.
   - Ты что с ним сделал?- нехорошо глянула я на желтоглазого демона, пристально на меня глядящего.
   На нем стояла очень мощная защита, и, как бы я не старалась, подпалить его взглядом мне не удалось.
   - Что ты сделаешь, если я ее прикончу?- неожиданно спросил он.
   - Я тебя убью,- сверкнул глазами Даймон, и у меня что-то екнуло внутри.- Я убью тебя в любом случае,- добавил он.
   - Попробуй,- со смешком сказал Себастьян.
   Я так и не поняла, как это случилось. Бок пронзила острая боль, по площади пронесся мой крик, перед глазами мелькнула торжественная улыбка демона, сжимавшего сверкающий клинок... Послышался вскрик Марка, а потом он вновь застыл. Я ощущала холодную сталь внутри себя, и мне было страшно. Хватая ртом воздух и боясь лишний раз пошевелиться, я слезящимися глазами глядела на того, кто меня предал... и кого по-прежнему любила не смотря ни на что.
   - Заручился поддержкой какого-то жалкого демона из преисподней... и думаешь что тебе все можно?- почти прорычал Даймон, его глаза опасно потемнели.- Глупый мальчишка... Ты не знаешь кому бросил вызов...
   - Да что ты говоришь,- зацокал языком Себастьян.- И кому же я бросил вызов?
   Поднялся ветер. Да такой сильный, что стоящих неподалеку людей отбросило в сторону. Небо начало чернеть, послышался гром. Яркая молния резко ударила в огромный дом, отбив изрядный кусок каменного фасада. Поднялась паника. Люди бросились врассыпную, впрочем, обходя нас стороной.
   - Какие спецэффекты,- издевательски протянул демон, крепко меня держа.- Прямо как в фильме "2012"!
   От удивления я даже на мгновение забыла про боль. Откуда он знает про этот фильм? Воздух вокруг будто наэлектризовался, чувствовалась такая магия, что голова кружилась. Земля начала вибрировать, вокруг нас начал закручиваться песчаный смерч.
   - И это все что ты можешь?- расхохотался Себастьян и внезапно начал хрипеть.
   Даймон стоял рядом и с силой сжимал его горло рукой.
   - Отпусти ее,- в голосе демона клокотала ярость.- Иначе жестоко пожалеешь...
   Себастьян с силой выдернул из моего бока кинжал и разжал руки. Я вскрикнула и на подломившихся ногах рухнула на землю, стараясь зажать рану. Что-то темное начало окутывать меня. Теперь я не могла пошевелиться.
   - Этот кокон ты развеять не сможешь,- прохрипел желтоглазый демон.- А если сможешь, то к тому времени она уже будет мертва.
   Что-то сильно врезалось в темный барьер. Я застонала. Было невыносимо больно. В глазах начало темнеть.
   - Чего ты хочешь?
   - Опусти мою мать.
   - Слово рода,- прорычал Даймон и отпустил демона.
   - Хорошо что не чести,- откашлялся тот.- Ее-то у тебя нет.
   На улице стало так темно, что казалось, будто наступила ночь... Только звезд на небе не было, его заволокли черные тучи. Земля продолжала вибрировать, с крыш домов начала падать черепица, горшки с цветами срывались с балконов, начиналось настоящее землетрясение.
   - У тебя десять минут...- глаза Даймона стали почти черными.- Отпусти ее.
   - А я думаю что больше,- хохотнул Себастьян, и меня резко подбросило в воздух.
   Все вокруг превратилось в размытое пятно, куда-то пропали все звуки, в глазах начало темнеть... Последнее что я помнила, это сильные руки, подхватившие меня, горький аромат моря и светло-зеленые глаза...
  

5

  
   - Может горчичники ей сделать?- услышала я задумчивый голос.
   - Я тебе дам горчичники!- с легкой угрозой проворчал кто-то.- Ты хотя бы знаешь, куда их ставят?
   - Знаю,- довольно захихикал голос.- И именно поэтому и предлагаю.
   - Замолкни.
   - Я же пошутил,- обиженно сказал парень.
   - Хм, Себастьян...- протянул мужской голос.- Он не сможет скрываться в Ривелле. У нашего нового Повелителя все запретные гильдии под колпаком. Значит, он попытается бежать. Вот только куда?
   - Куда-нибудь за ЗаморскОе море,- предположил Марк.
   - Не уверен,- отозвался Рион.- Он направится туда, где его не такая уж и маленькая сила станет...
   - Еще более могущественной,- закончил Кир.- Значит Пустыня Смерти. Его стихия - Вода и Земля. Земли там предостаточно, а ЗаморскОе море омывает Пустыню.
   - Он будет мстить Даймону,- задумчиво сказал Марк.- Причем жестоко. Неуверен, что он направится в Пустыню Смерти. Скорее всего затаится где-нибудь в городе...
   - Я же говорю, все запретные гильдии под колпаком у...- раздраженно начал Рион, но тот его перебил:
   - А причем тут гильдии? Он высший демон, ему стоит только наложить на себя морок и маскировочные чары, и все, Себастьян Ракитский исчезнет из этого мира.
   - Хм...
   Я внимательно прислушивалась к их разговору. Единственное, что я не могла понять, как я здесь оказалась? И что произошло, после того, как я отключилась?
   - Ван Доррк недоволен что я так затянул с заказом,- внезапно сказал Рион.- Говорит, что платит мне не за то, чтобы я прохлаждался. На дело идем сегодня вечером.
   - Хорошо,- отозвался Марк.
   - Ты согласен?- от удивления я забыла, что притворялась спящей.
   От неожиданности Кир подпрыгнул, зацепился ногой за ножку стула и грохнулся на пол. Принц злорадно захихикал, после чего стул, на котором он сидел, подломился, и он с размаху упал на вора.
   - Он жив?- с опаской посмотрела я на слабо барахтавшегося Кира.
   - Ты как?- не торопился слезать с того метаморф.
   - Я...- я прислушалась к своим ощущениям.- Нормально. А что было после того, как я...
   Рука неожиданно нащупала на шее кулон. Дрожащими пальцами я расстегнула застежку и медленно поднесла его к глазам. До боли знакомые три кристалла поблескивали при свете лампы.
   У меня перехватило дыхание, стало трудно дышать, я схватилась за горло, пытаясь вздохнуть.
   - Настя, что с тобой?- испуганно подскочил ко мне Марк.
   - Убери это,- выдавила я и отбросила от себя кулон, как паука.- Выбрось, сожги, утопи. Но убери от меня его!
   - Мне кажется, или твой Даймон этим самым разрешил нам лезть в теперь уже его тайное Хранилище?- проворчал Кир, с трудом поднимаясь.
   - Похоже что так,- задумчиво смотрел на кулон принц.- Хм... не нравится он мне...
   - Мне тоже,- ядовито отозвалась я, что-то больно заныло в груди.
   - Нет, я не про это... мне кажется, или от него чем-то фонит? Чем-то... темным,- внимательно обнюхал кулон метаморф.
   - Ты что делаешь?- открыла от удивления рот я.
   - Ух,- отшатнулся Марк.- Вот это черная магия! Такой мощной штуки никогда не видел! Лучше надень ее обратно,- с опаской протянул ее мне он.
   - Еще чего,- отодвинулась я.- Сам же сказал - очень мощная черная магия. Небось убьет меня, и все.
   - Кир, ты вроде хотел сделать ужин,- с нажимом сказал принц.
   - Я? Ах да,- он быстро ретировался под взглядом Риона, который вышел следом за ним и закрыл за собой дверь.
   - Эта штука тебя не убьет,- серьезно сказал Марк и сел рядом.
   - Откуда тебе знать?- устало огрызнулась я.- Ты не знаешь какой Даймон на самом деле.
   - Я не знаю? О, нет... я знаю это лучше других,- с грустью сказал он.- Я знаю его лучше его самого.
   - Серьезно?- чуть издевательски спросила я.- Неужели за два года вы стали лучшими друзьями?
   - Нет,- покачал головой тот.- Мы стали просто друзьями. И мне иногда казалось, что я единственный его друг. Я присутствовал на его многих встречах, мероприятиях. Видел, как он ведет себя с главами государств, с подчиненными, с отцом... Но когда Даймон один, он..
   - Прекрати!- я зажала ладонями уши.- Еще одно слово, и ты будешь для меня ничем не лучше Даймона! Ты все врешь! Я своими глазами видела, какой он!! Он бессердечный жестокий демон! Не надо мне говорить, что у него было тяжелое детство, гад-отец и мачеха-дрянь!
   - Я и не собирался,- растеряно глядел на меня Марк.- Но кулон все-таки надень. А то он... самоуничтожиться.
   - Что?- резко растеряла весь свой боевой пыл я.
   - То. Он уже нагревается. Еще чуть-чуть и будет хороший выброс магии, который превратит нас в пепел,- протянул мне амулет он.
   - Предусмотрительный, гад,- прошипела я, застегивая его на шее.- А что если его снять и выбросить в окно? Хотя там люди... А если бросить в реку?
   Ответом мне был скептический взгляд.
   - Идем, у нас дела,- поднялся принц.
   - "Вставайте граф, вас ждут великие дела",- фыркнула я, откидывая одеяло.- Что за...
   Бок был туго перевязан, бинт плотно обхватывал талию, но не причинял никаких неудобств.
   - Кто снял с меня одежду и переодел в эту ночную рубашку?- внезапно покраснела я.
   Марк отвел глаза.
   - Даймон,- сказал и быстро добавил:- У тебя там под рубашкой есть майка, поэтому все было прилично.
   - Откуда знаешь?- подозрительно прищурилась я.
   - Присутствовал при твоем исцелении,- пожал плечами он и показал запястье, на котором очень медленно затягивался глубокий порез.- Кровь метаморфов обладает невероятными целительными свойствами,- пояснил друг.
   - Ты спас меня...- благодарно прошептала я, на глаза навернулись слезы.
   - Да ну нет,- скромно шаркнул ножкой тот.- Это все Даймон...
   Слезы моментально высохли.
   - Ненавижу его...- сказала я.
   - Переодевайся,- пожал плечами Марк.
   - ..но люблю...- тихо добавила я, когда за ним захлопнулась дверь.
  

* * *

  
   - Куды?!- гаркнул охранник, выпрыгивая из-за угла.
   - Помолиться,- скромно спрятал за спину гигантский рюкзак вор.
   - Дык это ж ратуша,- озадаченно отозвался мужик с арбалетом, всхрапнул и осел на землю, закатив глаза. Сзади стоял Рион.
   - Идем,- он отбросил в сторону номер дома, сорванный с соседнего здания.
   На меня нахлынуло непонятное чувство, напоминающее азарт. На улице темно, на площади безлюдно, а где-то внизу, под землей, хранятся очень важные для Повелителя вещички...
   - Прошу,- отпер дверь Кир.- Дамы вперед,- галантно поклонился передо мной он, на что получил пинок от Марка и кубарем влетел в ратушу.
   - Интересно, а почему вампирам не страшны кресты, серебро и чеснок?- поинтересовалась я, глядя как Рион запаливает факел, а метаморф запирает дверь.
   - Крест - это вера, а я ни во что не верю,- хмыкнул вампир.- А вот особо впечатлительные и чувствительные могут умереть даже если их перекрестить.
   Я тут же его перекрестила, после чего заверила:
   - Ты точно бесчувственный и невосприимчивый к символам веры вампир.
   Рион хмыкнул и продолжил:
   - Чесночные блюда считаются традиционной вампирьей кухней, так что если кто-то натрется чесноком, то...
   Марк и Кир приглушенно хихикнули.
   - А вот серебро... Серебро опасно для нечисти. А вампиры не нечисть, мы разумные существа. Хотя определенный дискомфорт от серебра мы чувствуем, как ни как мы ведь темные существа... Это здесь.
   Он широко взмахнул факелом, и над нами завис круг света. Мы стояли в центре большого зала, причем абсолютно пустого.
   - Ну и где этот так называемый вход?- поинтересовался метаморф.
   - Мы на нем стоим,- сказал Рион и опустился на пол, покрытый грубой плиткой.
   Мне внезапно послышался странный шум. Я будто услышала чей-то тихий шепот.
   - Вы тут развлекайтесь,- пробормотала я, создавая шар света.- А я прогуляюсь.
   - Смотри не заблудись!- донесся до меня возглас Марка, когда я дошла до противоположного конца зала и отперла красивую резную дверь.
   - Ага,- отозвалась я и ступила в странно пахнущую комнату.
  

6

  
   Было темно. Очень темно. Мой шар света только слепил глаза, совершенно не освещая комнату.
   - Странно...- протянула я и испуганно вздрогнула.
   Дверь за моей спиной громко захлопнулась, а магический шар потух. Сердце забилось как бешенное, я начала судорожно оглядываться...
   - Ты потеряешься,- на плечо легла тяжелая рука.
   Я резко развернулась и завизжала от ужаса, увидев два светящихся серых глаза.
   - Уши!- простонал монстр.
   - Не дам я тебе свои уши!- еще громче завизжала я и начала колотить его Золотой книгой, которую достала из-за пазухи.- Вот тебе! Вот! Вот!! Испепеляйся!
   Монстр выл нечеловеческим голосом, хотя матерился вполне по-человечески. Неожиданно дверь распахнулась, больно треснув чудище по затылку. Комната озарилась ослепительным зеленым светом, и я рухнула на каменный пол, скованная парализующим заклинанием. Судя по глухому звуку удара, монстр свалился рядом.
   - Кто орал?- немного удивленно спросил Кир, вооруженный перочинным ножиком, а потом поправился:- Точнее я знаю кто орал, но почему?
   Я замычала и попыталась ткнуть подбородком себе за спину, но не вышло. Рион раздраженно что-то пробормотал и небрежно взмахнул рукой, проведя большим пальцем по кончикам остальных. И я почувствовала, как заклинание тает.
   - Ты бешеная!- простонал голос рядом.- Тебя надо усыпить!! Ну что я тебе такого сделал?
   - Марк! Как ты... Так это ты!!- подпрыгнула я, больно стукнувшись копчиком об пол.- Зачем..?!
   Но он был так похож на обиженного ребенка, что вся злость моментально улетучилась.
   - Ну прости,- я поднялась и протянула ему руку.- Мир?
   Метаморф пару раз поморгал, его глаза приобрели обычный оттенок, после чего вздохнул:
   - Ага.
   - Дети,- закатил глаза Рион, развернулся и пошел прочь.
   - Ум-м...- у Кира заблестели глаза.- Ум-м... Настя, я тебя просто обожаю!- неожиданно выдал он и кинулся за мою спину.
   Над потолком ярко пылала зеленая магическая сфера. Я непонимающе обернулась.
   - Ты что делаешь?- возмущенно воскликнула я.- Немедленно прекрати!
   - Он тебе нравится?- удивленно пропыхтел вор, продолжая отдирать портрет бывшего Повелителя от стены.- Да и Ракитский младший все равно захочет, чтобы сняли портрет его папаши и повесили его собственный. Ух ты,- вырвалось у него, когда он рассмотрел резную раму получше.- Настоящее золото с рубинами! Ну и ну...
   Он натренированным движением вырезал полотно с портретом и отшвырнул в сторону, после чего бережно засунул раму в свой огромный рюкзак.
   - Странно, что она влезла,- недовольно пробормотала я, обходя длинный овальный стол для переговоров.- Я думала у тебя там и так полно всякого хлама.
   - Зелья не хлам!- обиженно отозвался Кир, отпиливая золотые набалдашники на стульях.- А в рюкзаке лежит амулет вместимости!
   - Забавно,- протянул Марк, листая книги с записями, которые лежали на столе писаря.
   - Что там?- быстро подскочила я к нему.
   - Ничего,- он так же быстро захлопнул книгу.
   Я нахмурилась и он поспешно сказал:
   - Просто Даймон уже больше года проводил все совещания и конференции, которые здесь проходили.
   - И что?- разочарованно спросила я.- Какая нам разница? Я думала, ты нашел что-то действительно интересное.
   - Слушайте, а охранник не очнется?- внезапно забеспокоился Кир.
   - Вообще-то это ты тут спец во всех таких делишках,- фыркнул Марк, с интересом продолжая листать записи.
   - Я быстро,- бросил тот и вышел. Дверь за ним вновь с силой захлопнулась.
   Его волнение передалось мне, и я спросила:
   - А свет из окна никто не увидит?
   - Окна под самым потолком,- рассеяно отозвался метаморф, вырывая лист из книги.- А они выходят на парк.
   - Да, но и свет горит под самым потолком,- проворчала я, садясь во внушительное кресло во главе стола, как раз над ним раньше висел портрет Повелителя.- А здесь классно...- я медленно провела рукой по блестящей поверхности стола, дотронулась до позолоченной чернильницы, до которой еще не добрались шустрые ручки Кира, и взяла в руки перо. Оно было длинным, узким и черного цвета.- Марк, а почему в ратуши проводят всякие совещания?
   Тот оторвался от ворошения бумаг и выдвигания ящиков стола и пожал плечами:
   - Просто проводят и все. Правда не все совещания... Например встречи с представителями других государств обычно...
   Однако я его уже не слушала. На меня нахлынуло незнакомое чувство... Руки помимо воли открутили крышечку чернильницы и аккуратно окунули туда перо. Потом я медленно поднесла его к глазам... На стол капнули черные чернила, но я не обратила на это внимания.
   - Настя,- позвал Марк.- Что с тобой?
   - Довольно странно,- протянула я.- Я могла бы подписывать этим пером разные указы. Могла бы сидеть здесь и слушать доклады глав различных департаментов...
   - Ты серьезно?- метаморф с тревогой на меня посмотрел.
   - Конечно нет!- фыркнула я и начала размашисто рисовать на столе.- Идиотские чернила,- буркнула я, рассматривая свои грязные ладони.
   - Что это?- поинтересовался Марк.
   - Вампир,- гордо возвестила я, подрисовывая клыки.
   - Скорее отпечатки пальцев,- хмыкнул он.
   - Блин, они не стираются,- пробормотала я, пытаясь затереть отпечатки.- Хотя какая разница?! У вас же нет криминалистов, так что...
   Я резко отодвинулась на стуле, случайно заехав Марку локтем в живот.
   - О боже! Прости меня, пожалуйста,- прижала руку ко рту я.- Я не специально!
   - Хорошо что не ниже,- раздался смешок от двери.- Идемте, мы нашли вход.
   Уже на самом пороге, когда свет в комнате погас, а парни ушли к Риону, я вновь услышала шепот. Тихий... детский шепот. Я недоуменно обернулась и вгляделась в темноту, и тут дверь с грохотом захлопнулась.
   - Мама!- подпрыгнула от неожиданности я и с паникой огляделась.- Так... спокойно... Дверь не в первый раз захлопывается, так что ничего страшного,- успокаивающе пробормотала я.
   Я еще раз вздохнула, чтобы окончательно успокоится. Почувствовала, как по телу мурашками прошла магия и почувствовала себя уверенней.
   - Что за...- я начала сильнее дергать ручку двери.- Эй! Откройте!- я уже вовсю заколотила кулаками по створкам.- А вот теперь,- резко обернулась я, было неприятно чувствовать, что за спиной большая темная комната,- время паниковать.
   В углу комнаты что-то блеснуло.
   - М-марк, если ты думаешь, что это смешно,- испуганно вжалась в дверь я.- То ты глубоко ошибаешься. Я же могу тебя случайно того,- пробормотала я, до рези в глазах всматриваясь в темноту.- Марк?- позвала я.- Я знаю, что это ты! А-а!!
   Я резко отшатнулась и больно стукнулась головой о дверь. Передо мной зависло полупрозрачное лицо призрака.
   - Отче наше, да святиться имя твое,- вырвалось у меня,- да придет цартвие твое, да будет...
   - Настя!!- заколотил кто-то с той стороны.- Ты там?
   Призрак подняла на меня глаза и я в ужасе зажмурилась.
   - Хлеб наш насущный!- почти выла я.- Дай нам есть. И оставь нам... э-э... долги наши, как... Мамочка,- прошептала я.- Я даже молитву не помню! Мне конец...
   - Я знаю кто ты,- прошептал детский голосок мне на ухо, и я передернулась. Дыхание призрака было просто ледяным.- Я все про тебя знаю... Ты...
   - Настя, в сторону!- раздался приглушенный крик Риона.
   - ..только тогда, когда никто не сможет...- продолжал шептать призрак.
   За дверью раздался взрыв, однако та даже не шелохнулась.
   - ..но ты должна принять это, и понять, что он...
   - Черт!! Настя, попробуй открыть ее со своей стороны!- заорал Марк.
   Я буквально остолбенела от ужаса, потому что открыла глаза. Передо мной стояла девочка... Грязное, когда-то белое платье, подол которого был порван, а на груди четыре кровавые полосы, как будто кто-то полоснул ее когтистой лапой. А глаза... чистые серебристые глаза ребенка...
   -..только ты сможешь это сделать, ты понимаешь?- серьезно посмотрела на меня она.- Он один не справится, и...
   - Настя, отойди от двери,- громко сказал Кир.- А то тебя разорвет на молекулы.
   Я медленно двинулась прочь.
   - Идем,- девочка протянула мне свою полупрозрачную ладошку.- Я тебе кое-что покажу.
   - Ага, конечно,- отмерла я.- Именно так в фильмах ужасов всякие привидения и заманивают доверчивых идиотов в...
   Комната задрожала, дверь содрогнулись от взрыва и слетели с петель. Поднялась пыль, я закашляла.
   - Вот это мощь,- восторженно присвистнул Марк, отряхиваясь от щепок и вползая на четвереньках в комнату.- Крутое у тебя зелье!
   - А то!- приглушенно раздалось из зала.
   - Насть, ты жива?- схватил меня за ноги метаморф.- Вроде все на месте,- подергал за руки он.- Почему кричала?
   - Пошли отсюда,- продолжала кашлять я.- Плевать на Хранилище, я хочу вернуться обратно!
   - Поползли,- развернулся принц.
  

* * *

  
   - Это конец...- скорбно сказал Марк,- для моей королевской особы. Что скажет отец?!- рухнул на колени он и запустил руки в волосы.- Что он скажет?!!
   - Переигрываешь,- отозвалась я, внимательно глядя в щелочку на всё увеличивающуюся толпу.- Блин, как мы отсюда выберемся?
   - Марк превратиться в гигантскую птицу и мы вылетим отсюда,- мечтательно сказал Кир, простукивая стены в поисках какого-нибудь тайника.
   - А потом вот те маги и стражи, которые окружили ратушу, нас и подстрелят,- хмыкнула я.- Надо придумать что-нибудь оригинальное, необычное, творческое...- и я глубоко задумалась.
   Видимо всех испугала моя улыбка, озарившая лицо через минуту, поэтому Рион поспешно сказал:
   - А давайте просто опустимся в Хранилище, а?
   - Да ну,- отмахнулась я.- А вот если попробовать поднять воду из реки...- забормотала я, приникая к щели.- А потом направить ее на площадь... Ух, как круто смоет этих стражей!
   - И нас заодно,- мрачно ответил вампир.
   - Тогда можно создать...- с ажиотажем начала я, но он раздраженно перебил меня:
   - Не говори глупостей! Маги наложили на ратушу антителепортический купол! А через пару минут они вычислят сколько здесь человек, и сколько из них стихийные маги...- наемник запустил руку в волосы.
   - Ну так тут только два стихийных мага,- отозвалась я.
   - Они считают по стихиям, импульсы которых идут отсюда,- немного язвительно сказал Рион.
   - Ой-ёй, то есть меня посчитают сразу за нескольких магов?!
   - Нет,- хмыкнул Кир, расковыривая найденный тайник.- Просто подумают, что здесь парочка высших демонов, которые владеют более чем одной стихией. А так как сумасшедшая женушка экс-Повелителя сбежала со своим сынком, то...
   -..мы по-крупному влипли,- закончил Марк.
   - Ага,- вздохнул вор, не отвлекаясь от своего занятия.- Как только это поймут - пошлют за подмогой, а потом накроют нас антимагическим куполом. После чего вызовут Повелителя.
   - Его уже вызвали,- напряженно сказал Рион, заглядывая в крохотное окошко.- Вот черт!- с чувством сказал он.- Это мой первый такой крупный провал! Черт!! Это надо же было так!
   Я внезапно испугалась, что он обвинит в этом меня.
   - Знаете, а давайте все-таки спустимся в Хранилище!
   - Да какая теперь разница?- наемник с силой пнул стену.- Ну допустим мы там спрячемся. Но когда Повелитель поймет, что нас в ратуши нет, а ее территорию мы не покидали, то сразу же броситься в это Хранилище!! Даймон не глуп!
   - Даймон?- я остановилась на полпути к зияющей дыре в каменном полу.- Ты же сказал Повелитель! Ах, да... все время забываю, что теперь... Даймон,- по слогам произнесла я,- правитель. Я иду вниз!- категорично заявила я.- А вы как хотите.
   - Но он же пойдет следом!- закинул за плечи свой рюкзак Кир.
   - Я знаю что делать,- усмехнулась я.
   "..а водишься со всякими черными магами. А почему? Что тебе мешает покончить с ним? Ты ведь уже поняла, что ему так же опасна белая магия, как и мне. Что тебе мешает?.." - всплыли в памяти слова Исавии.
  

7

  
   - А ты не могла бы колдовать чуть-чуть слабее?- спросил Рион, вытирая испарину со лба.
   - Не могла бы,- огрызнулась я.
   - Спокойно,- на плечо легла рука Марка.- Мы не виноваты в твоем плохом настроении. Ты просто расслабься, и...
   - Да заткнись ты,- я раздраженно сбросила его руку и продолжила запечатывать люк над нами.
   Рион медленно осел на шершавый пол и схватился за голову.
   - Ненавижу белую магию,- сквозь зубы сказал он.
   - Держись друг,- серьезно сказал Кир, запаливая факел.- Одному идти вперед опасно.
   Я со злостью вырисовывала заклинание, вкладывая в него почти всю свою силу.
   - Пусть ему даже страшно к ратуше подойти будет!- бормотала я.
   Золотистые нити причудливыми вензелями и узора оплетали потолок.
   - Хватит!- внезапно сказал Марк.- Ты что, убить его хочешь?
   Сначала я не поняла о ком он говорит, но потом бросила взгляд в сторону и увидела тяжело дышащего Риона.
   - Мне вот интересно,- протянул Кир, держа в руке два факела.- Ты ведь полувампир... Почему на тебя не действует белая магия, а?
   Я растерялась. Быстро закончила заклинание и пожала плечами:
   - Не знаю, я и сама не понимаю.
   - Я пополз,- простонал наемник и действительно ползком двинулся вперед.
   - Осторожно, там...- начал метаморф, но тут раздался приглушенный вскрик и туннель наполнился сплошь непечатной лексикой,-...лестница,- закончил принц, сочувственно поморщившись.- Карту надо было смотреть,- с легкой укоризной добавил он.
   - Ты там жив?- с опаской глянула в темноту я.
   Ответом мне была порция пожеланий сгореть в аду всем каменщикам и архитекторам этого хода.
   - Идемте!- воскликнул Кир, но с места не сдвинулся.- Дамы вперед,- со значением посмотрел на меня он.
   Я с надеждой глянула на Марка, но тот с преувеличенным интересом разглядывал карту.
   - Дай сюда,- вырвала я из рук вора факел, чуть не уронила его, подожгла свой рукав и благополучно полетела вниз, с размаху приземлившись на вампира.- А-а!
   - О-о!!- раздалось подо мной.
   - У-у!!- завыло откуда-то сбоку.
   - Мама-а-а!- завизжала я и попыталась вползти обратно по каменным ступенькам, но лестница внезапно превратилась в абсолютно гладкую горку. Я увидела быстро приближающийся свет и заорала еще громче.
   - Да слезь ты с меня!- простонал Рион.
   - В сторону!- закричал Марк, сидя верхом на Кире и азартно махая факелом.
   - А дальше еще одна лестница,- безнадежно сообщил мне наемник.
   - Тогда чего ты ждешь?!- заорала я и попыталась его подтолкнуть.- В нас же сейчас врежутся!! Вперед! Быстрее!
   - Поздно,- радостно воскликнул метаморф, и мы уже вчетвером полетели вниз.
   - Рука!
   - Нога!
   - Зелья!!- чуть ли не плакал вор.
   - Рука!
   - Нога!
   - Стена,- мрачно врезался в оную Рион.
   - А мне понравилось,- попыталась подняться я, но ноги не слушались, голова кружилась, а глаза норовили разойтись в разные стороны.
   - Пахнет горелым,- задумчиво раздалось подо мной.
   - А-а!! Я горю!- истошно завопил Марк, и мы принялись колотить его по спине, чтобы хоть как-то сбить пламя.
   - Люди, а где мы?- внезапно спросил Кир, и мы замерли.
   Синхронно повернули головы и буквально лишились дара речи.
   - А ч-череп-па нас-стоящи-ие?- начала заикаться я.
   - Не-эт,- начал уверять меня Марк.
   - Да,- закивал головой вор.
   - Да слезешь ты с меня или нет?!- рявкнул наемник.
   - Да пожалуйста,- фыркнула я и вновь попыталась встать.
   Раза с третьего мне это удалось. Пока остальные продолжали слабо барахтаться на полу, я с легкой опаской смотрела на длинный предлинный коридор. На грубых стенах на цепях висели черепа, внутри которых горел зловещий синий огонек. Казалось, что их пустые глазницы смотрят прямо на меня.
   - А может ну это все, а?- сглотнула я.
   - А может ты уберешь свою ногу с моего рюкзака, а?!- возмущенно возопил вор.
   Я послушно отошла в сторону, стараясь больше не смотреть на черепа.
   - Куда дальше?- поинтересовалась я, когда все поднялись.
   - А ты видишь тут повороты?- раздраженно спросил Рион.
   - Нет,- отозвалась я, впервые видя его таким.
   - Тогда идем прямо!- рявкнул он.- Где карта?!
   - Того,- скорбно сказал Марк.- Сгорела.
   - Как?!
   - Ну а как горит бумага?- пожал плечами метаморф.
   - Вы меня в могилу вгоните,- простонал вампир.- От вас только одни беды!
   - Она все,- пакостливо показал на меня пальцем принц.- Она притягивает неприятности!
   - Неправда!- с силой топнула я ногой.
   Коридор завибрировал, огоньки в черепах внезапно стали красными, а я нервно рассмеялась:
   - А может и правда.
   - Ложись!- подмял меня под себя Кир.
   Над нами просвистели стрелы. Вдалеке что-то протяжно загудело, звук начал медленно приближаться к нам.
   - Кажется ты активировала какую-то ловушку,- прошептал мне на ухо вор.
   - Я это уже поняла,- прошипела в ответ я, прислушиваясь и пытаясь понять, что же к нам движется.
   - Огненная волна!- воскликнул Рион и резко вскинул руки.
   Туннель затрясся еще больше, с потолка посыпались мелкие камни.
   - Я могу помочь?- закричала я, стараясь перекричать шум.
   - Не мешай!- отмахнулся от меня вампир.
   От его рук лился темно-зеленый свет, вся пыль и камни медленно закручивались перед ними в спираль, образовывая воронку. Я обиженно поджала губы, подняла руки и...
   - Тебе же сказано - не мешай!- перехватил их Кир.- Лежи спокойно!
   - Укушу!- сверкнула клыками я.
   - Она может,- нервно раздалось сбоку.- У меня даже шрам остался!
   Вор судорожно дернулся, но рук моих не отпустил.
   - Вот что ты врешь?- возмутилась я.- Какой такой шрам?!
   На нас ощутимо пахнуло серой.
   - Что за гадость такая?- удивленно воскликнул Марк.- Жар и запах чувствую, а вот не вижу!
   - И почему информатор не сказал про эту ловушку?- задумчиво пробормотал мне в шею вор.
   - Может потому что он умудрился ее миновать?- язвительно спросил наемник, напряженно всматриваясь вперед.
   - Давай я тебе все-таки помогу!- попыталась спихнуть с себя парня я.- Водой намочу твой песок, а огнем превращу его в глину!
   Но вампир только хмыкнул, щелкнул пальцами, и каменные стены сошлись перед нами.
   - А где факелы?- раздался в темноте голос Кира.
   - Я сейчас тебе эти факелы знаешь куда засуну?- внезапно зарычал Марк.- Знаешь?!
   - Догадываюсь,- фыркнул тот.- Ну так где они?
   Я так тяжело вздохнула, что все сразу же замолчали. Пару секунд стояла напряженная тишина, а потом метаморф осторожно спросил:
   - Насть, тебя там не раздавило?
   После этих слов вор нервно подпрыгнул и начал судорожно пытаться нащупать мой пульс.
   - Ты что делаешь?- угрожающе прорычал принц, в темноте блеснули два серых глаза.
   - Жива-а!!- провыл Кир, отдергивая от моего лица укушенный палец.
   - А я и не сомневался,- хмыкнул Рион.
   Внезапно в стену перед нами что-то с невероятной силой врезалось. Камень треснул, в стороны полетели обломки. Неожиданно все затихло. Я с удивлением подняла голову и осмотрела абсолютно пустой и чистый коридор. Впереди горели синими огоньками черепа...
   - Мне следовало догадаться...- раздался мрачный голос из темноты.
  

8

  
   - И что же ты придумаешь на этот раз?
   "Лучшая защита - нападение". Тот, кто это сказал - гений.
   - Что я придумаю?- я встала и с вызовом глянула в такие знакомые и в то же время чужие светло-зеленые глаза.- Я?
   Даймон чуть приподнял бровь.
   - Конечно же ты. Это ведь не я разрушил зал приёмов и не я пробрался в...
   - А ты не переводи тему!- воскликнула я.- Мы вообще-то не об этом говорим!
   - Неужели? А о чем же тогда?- он усмехнулся.- О погоде?
   Вокруг сгустилась тьма... казалось, что мы совершенно одни. Мне стало неуютно. Я сделала шаг назад и пробормотала:
   - Ты использовал меня.
   - Все друг друга используют, такова природа,- сказал он, не отрывая взгляда от моего лица.- Все лгут, обманывают, убивают и предают. Этого не исправить.
   Меня поразила его убежденность в этом.
   - Но ведь не все так поступают,- возразила я.
   - Ты так не поступаешь?- с легкой иронией спросил Даймон, подходя ближе.
   - Я...
   Но он не дал мне договорить. Он молниеносно оказался рядом и крепко прижал к себе.
   - Давай отбросим в сторону все эти глупые человеческие предрассудки,- почти прошептал демон.
   - Но ведь я человек,- попыталась вырваться я.
   - Серьезно?- мягко провел пальцем по моим губам он.
   Я задрожала. Я ощущала жар его тела, тепло дыхания и видела светло-зеленые глаза. Даймон осторожно убрал прядь с моего лица и мягко поднял его за подбородок.
   - Я не верю тебе,- с трудом сказала я, упершись руками в его тяжело вздымающуюся грудь.- Не верю...
   В глазах появились слезы, я отвернулась от него. Его лицо будто окаменело. Он пару секунд смотрел на меня, а потом сказал:
   - Ты права, мне верить нельзя.
   Оттолкнул от себя и добавил:
   - Делай что хочешь, не буду тебе мешать. С тобой ничего не случится... однако про твоих новых друзей я такого сказать не могу.
   И темнота поглотила его. Я испуганно вздрогнула и обернулась. Кругом расстилалась тьма, я попыталась что-то сказать, но не смогла. Голова закружилась...
  
   * * *
  
   - Настя! Настя!!- кто-то легонько хлопал меня по щекам.
   - Дай я. Очнись!- мне залепили хорошую пощечину, а я в ответ залепила хорошую шаровую молнию.- Ва-а-а!!
   - Что со мной?- схватилась за голову я, садясь.
   Вокруг валялись камни, в воздухе летала пыль. Все были с ног до головы в песке, кроме Риона... Он был в саже. Изредка по нему проходили разряды тока.
   - Ты сильно ударилась и потеряла сознание,- сказал Марк.
   - Что?- я с недоумением огляделась.- Почему... То есть его тут не было?- непонимающе спросила я.
   - Кого "его"?- с беспокойством поглядел на меня метаморф и сунул под нос два растопыренных пальца.- Сколько пальцев видишь? Голова сильно болит?
   - Да ну тебя,- оттолкнула его руку я, стараясь понять, Даймон на самом деле был тут, или мне это только привиделось?
   - Ух ты! Настоящие!- зацокал языком Кир, натягивая черные кожаные перчатки и снимая с цепи череп.- Судя по всему, он принадлежал троллю,- захихикал он.
   - С ним все в порядке?- поинтересовался у наемника Марк.
   - В полнейшем,- мрачно отозвался тот.- Он просто троллей недолюбливает.
   - Он сказал, что не будет мне мешать... Почему?- пробормотала я.
   - Что?- обернулись ко мне они.
   - Ничего,- я поднялась и двинулась за ними.
   Голова совершенно не болела, кулон на шее был горячим, а вот Золотая книга, наоборот, была просто ледяной.
   - Кошмар,- поежилась я.
   - Да не бойся, они ничего тебе не сделают,- сказал Кир, продолжая снимать черепа.
   - Да я не тебе,- отмахнулась от него я.- Слушайте, а куда мы идем?
   - Прямо,- лаконично сказал Рион.
   - А потом?- упрямо спросила я.
   - Налево.
   - А потом?
   - Не знаю! Что ты привязалась?- неожиданно вспылил он.
   - Может, я пойду первой, а?- предложила я.- Чтобы если вдруг что...
   - Тихо,- внезапно насторожился Марк, медленно превращаясь в волка.- Вы слышите?
   - Ну что на этот раз?- с тоской спросил вампир.- Вурдалаки?
   - Демоны,- почти прошептал метаморф, чутко принюхиваясь.- Низшие демоны...
  

9

  
   - Не может быть,- категорично сказал Рион.- Потому что информатор, у кого я купил карту и который здесь был, тот еще трус! И боец из него никудышный! Ты ошибся, Марк. Здесь никак не может быть низших демонов, иначе информатор не остался бы в живых!
   - Если тебе неизвестно, метаморфы великолепно чувствуют существ на расстоянии до километра! Мы различаем даже те запахи, которые амазонки,- потряс лапой волк,- не чувствуют! Да я различу запах южного вампира, северного или полувампира! И ты еще хочешь сказать...
   - Ладно-ладно,- пробормотал наемник, доставая меч.- Верю я тебе, но если это так - нам придется туго. Ты какие-нибудь боевые заклинания знаешь?- обратился он ко мне.
   - Ну-у...- я глубоко задумалась.- Не то чтобы боевые, но...
   - Понятно,- вздохнул он и в его руке буквально из ниоткуда появился второй меч - более тонкий и длинный.- Держи,- бросил он его вору.
   - О-о.. Эльфийская ручная работа,- загорелись у того глаза.- Клинок полностью из охрового металла... О-о...
   - Из какого металла?- не поняла я.
   - Из охрового,- повторил Кир.- Он светиться, если рядом нечисть.
   - А демоны - нечисть?- с искренним интересом спросила я.
   - Нет,- помотал головой волк, продолжая чутко прислушиваться.
   - Значит лезвие не должно светиться?- продолжала спрашивать я.
   - Не должно,- подтвердил он.
   - Хм, странно,- пробормотал Кир, глядя на меч.
   - Звездные войны отдыхают,- внезапно хихикнула я.- Тебя бы еще в зеленый цвет покрасить и...
   - Виеры...- зарычал волк.- Мер-рзость!
   - Да откуда они здесь?!- удивленно воскликнул Рион.- Как будто кто-то специально их на нас натравливает!
   Я замерла. "С тобой ничего не случится... однако про твоих новых друзей я такого сказать не могу"... Так это было на самом деле! Я действительно видела Даймона! И теперь он пытается... нас напугать? Или...
   - Конечно специально!- фыркнул вор.- По-твоему эти зверушки тут просто так гуляют? Они явно что-то охраняют, и мы все знаем что!
   - Я иду первой,- заявила я.
   - Не говори ерунды,- задвинул меня за себя наемник.
   - Да,- тоже пихнул себе за спину Кир.
   - Точно,- щелкнул зубами волк, когда я попыталась вновь выпрыгнуть вперед.
   - Нет, вы не понимаете...- начала я, но они в унисон рявкнули:
   - Да уймись ты!
   И я затихла.
   - Как хотите,- бубнила под нос я, плетясь за ними.- Ваше дело. Но вот потом жалеть будете!
   - Не будем,- хмыкнул вор, а потом вдруг участливо спросил:- Насть, а Насть... Ты точно хочешь нам помочь?
   - Что за вопросы! Конечно!- воскликнула я.
   - Ну тогда...- развернулся ко мне он.
  

* * *

  
   - Вот почему в твоем рюкзаке нет амулета для снижения веса?- пропыхтела я.
   - Похудеть решила?- вежливо спросил Рион.
   - Нет!- прорычала я.
   - Да лежит там амулет уменьшающий вес,- отозвался Кир.- И не так уж и тяжело!
   - Тогда почему бы тебе самому не понести его?- огрызнулась я.
   - У меня меч!- пафосно ответил он и помахал перед моим носом отчаянно светящимся клинком.
   - "У меня меч",- передразнила его я, когда он отвернулся.- И что? Какая разница, с рюкзаком ты, или без?!
   Внезапно из-за угла выпрыгнуло нечто страшное и визжащее. Не успела и я завизжать, как с двумя чудищами было покончено.
   - Виеры,- с отвращением вытер меч от крови Рион и двинулся дальше.
   Я с опаской переступила через тело существа с темно-коричневой клочковатой шерстью, узкими высокими ушами и тонкими, как иголки, зубами.
   - Ужас,- передернуло меня.- Это если укусит, так...
   - Р-ра-а!!- рыкнула мне в лицо такая же пасть.
   Я заорала и отшатнулась, споткнулась о бездыханное тело виеры и упала. Раздался довольный хохот и скалящаяся морда превратилась в морду волка.
   - Идиот,- обиженно сказала я и попыталась встать, оттолкнувшись от пола.
   Рука попала во что-то жидкое и соскользнула, и я вновь оказалась в положении лежа.
   - Только не говорите, что я вся в крови,- загробным голосом сказала я, потом всхлипнула:- Не говорите...
   - Не смешно, Марк,- сказал Кир и поднял меня.- Она же могла и разрыв сердца получить!
   - Да ну вас,- фыркнул волк, однако в глазах промелькнуло беспокойство.
   - Сзади!- истошно закричала я, и Рион успел обернуться, выставив вперед меч.
   Лезвие вонзилось в открытую пасть... низшего демона. Гибкое львиное тело и страшная морда, больше смахивающая на акулью.
   - Мамочка,- прошептала я.
   Красные глаза яростно полыхнули. Монстр взревел и попятился.
   - Здесь слишком мало места!- крикнул Кир, глядя, как вампир выдергивает клык чудовища из своей руки и морщится.
   - Раздвинуть стены нельзя,- отозвался тот.
   Марк громко зарычал и бросился на демона, в воздухе превращаясь в оборотня.
   - Нет!!- закричала я.- Ты один не справишься! Ма-арк!!
   Я зажмурилась. Услышала только жалобный скулеж и в ужасе зажала руками уши. Неожиданно все затихло. Повеяло могильным холодом, а потом струя горячего воздуха ударила мне в лицо.
   - Вот черт,- раздался совершенно незнакомый голос.
  

* * *

  
   Мы стояли и буравили взглядом двоих печально известных мне магов...
   - Ты в порядке?- спросила я, у изрядно потрепанного Марка.
   - Бывало и лучше,- проворчал он, барахтаясь в куче пепла, который остался от монстра.
   - Как вы тут оказались?- резко спросил Рион.
   - Могу задать вам такой же вопрос,- хмыкнул некромант, пронзая его взглядом.
   - Я знаю, зачем они здесь,- внезапно сказал метаморф.- Они хотят найти какой-то артефакт, который Настя у них свистнула.
   Я была готова его убить. Глаза Кира расширились, а потом он медленно спросил:
   - Артефакт - амулет Иррке?
   - Невероятно, ты догадался!- прошипел некромант, которого когда-то вор хорошенько огрел вазой по голове.
   - То есть Настя его...- протянул наемник и впился в меня взглядом.
   - Украла!- закричал Кир.- И из-за тебя мы потратили кучу моих денег!! Ты... Ты...
   - Вы не знали?- удивленно приподнял брови некромант.
   - Нет,- прошипел вор.- И где артефакт? Куда ты его дела, раз за ним пришли сразу в тайное Хранилище Повелителя?!
   - Кстати, как вы узнали где оно?- поинтересовался у магов Рион.
   - Имеем нужные связи,- туманно отозвался второй парень, а некромант спросил:
   - А вы зачем сюда проникли?
   - Мы... э-э... ну...- протянул Кир, старательно пытаясь заслонить собой рюкзак за моей спиной.- Мы это... гуляем.
   - О да,- закатила глаза я.
   - Водички нет, а?- внезапно спросил Марк.- Очень пить хочу.
   Неожиданно мне тоже захотелось воды. Я покосилась на свою поклажу...
   - Нет у меня воды,- отозвался вор, пытаясь снять с меня свой рюкзак.- Нет и все.
   - А ты покажи,- не отставала я.
   - Вот еще!- возмущенно фыркнул он.- Может тебе еще и...
   - Назад,- резко обнажил меч спутник некроманта, оглядываясь на внезапно погасшие черепа.- Прижмитесь к стене!
   - Слушай,- немного раздраженно начал Рион.- Не знаю как тебя зовут, но...
   - Шейрон,- щелкнул пальцами тот и над потолком замерцали маленькие огоньки.- И тебе лучше слушать что я говорю. Прижмитесь к правой стене!- прошипел он.
   - Щенок,- отчетливо услышала я сбоку.- Попляшет он у меня...
   - А правая стена от тебя, или от меня?- поинтересовался Кир.
   - В сторону!- заорал маг.
   Послышался рык, заставляющий кровь застыть в жилах. Ярко полыхнул огонь. Я в испуге попыталась прижаться к стене, но рюкзак не давал мне этого сделать.
   - Ой,- только и вымолвила я, глядя как со стороны мага несется огненная волна. Повернула голову налево и увидела скалящуюся пасть низшего демона.
   Я как зачарованная глядела, как мимо меня пронесся огонь, целиком поглотив чудовище. И могла бы поклясться, что и у огня были когти и клыки...
   - Настя-я!- раздался чей-то крик.
   Я вздрогнула и внезапно поняла, что вокруг меня огонь. И он завораживал...
   - Не лезь туда! Ей уже не поможешь!- заорал кто-то.- Ты сгоришь! Стой!!
   Я протянула руку, языки пламени мягко коснулись пальцев. Где-то рядом выло чудище, горя заживо. А я стояла, вертя головой и глядя на огненный вихрь, закручивающийся вокруг меня.
   - Поиграла и хватит,- шепнул мне кто-то на ухо и огонь исчез.
   Черепа вновь загорелись синим светом, а останки виер и низших демонов... пропали.
   - Ты жива!!- истошно завопил Марк и бросился ко мне.
   - Он цел!- закричал Кир и тоже бросился ко мне.
   Пока один обнимал рюкзак, а второй меня, я задумчиво глядела на немного удивленного Шейрона, мага огня. Он посмотрел на меня и чуть прищурился, после чего спросил:
   - Почему ты жива?
   - Ах, ты не рад?- притворно ахнула я.- Ты хотел моей смерти?!
   - Нет, конечно,- поспешно сказал он, поймав яростный взгляд Марка.- Просто сначала я вроде контролировал свою магию, но потом...
   - Так ты еще и маг-недоучка,- фыркнул Рион, отряхивая колени от пыли.- Ну-ну...
   - Хочешь проверить?- неожиданно злобно спросил некромант, вставая в боевую стойку.
   - Ты со мной не играй,- вампир лениво махнул рукой, отмахиваясь от его магической волны.
   Некромант поморщился и сделал шаг назад.
   - Судя по твоей мантии, ты еще и первого курса в Академии Магии не закончил. Зато спеси хоть отбавляй,- он вновь махнул кистью руки.- А у меня седьмая степень посвящения в Стихийную Магию!
   - А у меня пятая - в некромантию!- воскликнул парень, резко выставив перед собой получерный щит.
   - Мальчики, а я вообще Повелительница Тьмы,- немного радостно сказала я, отпихивая от себя метаморфа с вором.- Так что я круче всех,- с пафосом добавила я.- Не считаете?
   - Вообще-то нет,- хмыкнул Шейрон, маг огня.- К твоему сведению, наш новый Повелитель не женат.
   - Еще не вечер,- весело хихикнул принц, на что получил подзатыльник.- Вообще-то я говорил о тебе,- немного обиженно сказал он, и получил еще один подзатыльник.
   - Так, ладно,- сказал Рион и отошел от некроманта.- Нас шестеро... Хм... Вы двое,- обратился он к Шейрону и Киру.- Идете со мной впереди. Настя и...- он вопросительно глянул на некроманта.
   - Мортиферус,- прошипел тот.
   - Настя и Мортиферус идут в конце. Марк, ты внимательно следи за своими ощущениями и...
   - Погодите,- внезапно сказал метаморф, внимательно оглядываясь.- Как только вы убили виер, я перестал чувствовать существ, потому что запах крови перебивал все. А теперь...
   Все начали рассматривать абсолютно чистый камень под ногами. Я с надеждой глянула на свой грязный плащ и печально вздохнула.
   - Что за чертовщина,- пробормотал Шейрон, становясь рядом с вором.
   - Идемте!- рявкнул наемник и двинулся вперед.
   - Не смотри на меня своим убийственным взглядом,- сказала я некроманту.
   - Постараюсь,- вновь прошипел он.
   - Марк, укуси его,- не выдержала я через пять минут.
   - Сама кусай,- рыкнул волк, чутко принюхиваясь.
   Коридор постепенно расширялся, от него ответвлялось множество других проходов, но Рион уверенно шел прямо.
   - Семь виер впереди,- прорычал метаморф, останавливаясь.- И демон! Сзади!
   - Когда мы тут проходили, ничего этого не было,- поведал мне Мортиферус, создавая в руке длинную серебристую веревку.
   - Это ты на что намекаешь?- подозрительно спросила я, пыхтя и пытаясь снять чертов рюкзак.
   - Не намекаю, а говорю прямо. Вы...
   Но его слова потонули в ужасающем рыке и звоне мечей. Яркая вспышка огня меня ослепила, а отдача от заклинания отшвырнула в соседний туннель и хорошенько стукнула о каменный пол.
  

* * *

  
   Было темно, мокро, а во рту почему-то был привкус крови. Я закашлялась и попыталась перевернуться на спину, не получилось.
   - Боже,- простонала я, щупая свое лицо в запекшейся крови.- Угораздило же... Ну почему всегда я, а?- жалобно спросила я у темноты, вновь пробуя подняться.
   Неожиданно я услышала смешок.
   - А почему бы и нет?- мягко раздалось над ухом.
   - Что б тебя!- проворчала я, отшвырнув рюкзак в сторону и встав.- Тебе делать нечего, да? Прекрати свои шуточки!- рявкнула я в темноту.
   - Вообще-то я здесь,- хмыкнул Даймон сзади.
   Я занесла руку, чтобы создать пульсар света, но ее перехватили.
   - Зачем свет?- тихо спросил он.
   - Потому что я ни черта не вижу!- попыталась вырваться я, но тьма будто обволокла меня, не позволяя двинуться.
   - А зачем видеть? Ты чувствуй...- почти прошептал демон, обжигая дыханием шею.
   Мне стало страшно. Не знаю почему, но у меня кровь буквально заледенела от ужаса.
   - Ты меня пугаешь,- еле слышно сказала я.- Очень.
   - Почему?- моей щеки мягко коснулись его пальцы.
   - Ты... ты сейчас совсем другой. То есть...- я начала задыхаться от непонятного страха.- Тебя будто здесь нет... ты будто сама тьма...
   - Ты меня боишься?- раздался сухой голос.
   Тьма расступилась, и я увидела высокую фигуру с горящими светло-зелеными глазами.
   - Я не... да,- опустила голову я, а когда подняла глаза, его уже не было.
   Со слезами на глазах я зажгла пульсар и шмыгнула носом, потом перевела взгляд на рюкзак Кира...
  

* * *

  
   - Изверг!!- орал псевдовампир, бегая вокруг меня, сидящей на его рюкзаке.- Да как ты могла открыть эту колбу?! Как?!!
   - Вот так,- я с легкостью вынула пробку из второй пробирки с ярко-розовым содержимым, привлекшим мое внимание.
   Розовая жидкость зашипела и лиловым дымком поднялась к потолку.
   - Хорошо-о...- хихикнула я.
   - А что это?- принюхался Марк.
   - Экстракт ночного лотоса,- загробным тоном сообщил всем некромант.- Применяется для привлечения особей мужского пола или ночных фей.
   - Кир, ты кого этим хотел привлечь? Особей мужского пола или...- давясь от хохота, спросила я,- или ночных фей?
   - Так же это является основой для зелья Света и Сонного зелья,- сухо закончил некромант.- Еще...
   - Вижу, уроки ты исправно посещал,- поморщился Рион, раздраженно глядя на него.
   - Откуда шрамы?- неожиданно спросила я, беззастенчиво глядя на обнаженный торс Шейрона. Сама его рубашка превратилась в нечто обгоревшее и порванное.- Страшные какие...
   - Не твое дело,- грубо сказал он, отворачиваясь от меня.
   Я обиженно глянула на пустую пробирку и потянулась за последней, третьей.
   - Настя, положи ее на место!- подпрыгнул Кир и попытался выхватить ее у меня.
   Но я вытащила пробку раньше, и он полной грудью вдохнул лиловый дым, поваливший из колбы.
   - Как ощущения?- с неподдельным интересом спросил метаморф, с радостью превращаясь в нечто когтистое и клыкастое.
   - Бли-ин,- провыл тот и рухнул к моим ногам, содрогаясь в конвульсиях.
   Я задумчиво потыкала в его щеку пальцем, а потом вновь начала копаться в рюкзаке.
   - Мне кажется, или мы впустую теряем время?- поинтересовался Шейрон, вытирая кровь с меча.
   - Кажется,- к моему удивлению это сказал некромант, очень сильно заинтересовавшись содержимым рюкзака.- Сюда бы Рика...- он осторожно нюхнул зеленое содержимое прозрачного пакетика.- Вот это да... Это же порошок слизи!
   - Чего?- не поняла я.
   Некромант блеснул глазом, почему-то только левым, взял щепоточку порошка и посыпал им тело вора.
   - А он не задохнется?- с тревогой спросила я через секунду, глядя на покрывшегося желе Кира.
   - А разве не должен?- удивился Марк.
   - Так, вы трое,- ткнул в нас пальцем Рион,- хорош дурью мается. Быстро расколдуйте его и приведите себя в порядок! Ты идешь со мной,- коротко бросил он Шейрону и они быстро скрылись в неосвещаемой стороне коридора.
   Пока некромант неохотно искал зелье, которое уберет с Кира желе, а метаморф строил тому страшные зубастые рожицы, я немного неуверенно спросила:
   - Марк, слу-ушай... А почему Повелителя Тьмы так называют?
   - В смысле?- не понял меня тот, прекратив показывать неприличные жесты вору.
   - Ну...- я не могла найти нужные слова.- Ну вот почему правитель Империи Тьмы именно Повелитель? Почему не Император?
   - Не знаю,- озадачено сказал он.- Но ведь он Повелитель Империи Тьмы, так что все нормально вроде.
   - А ты почему спрашиваешь?- на меня посмотрели пронзительно синие глаза.
   - Просто,- пожала плечами я и замялась.- А Повелитель Тьмы может быть повелителем тьмы?
   - Опять всякой гадостью надышалась!- всплеснул когтями Марк и забубнил что-то на счет придурков, оставляющих свои рюкзаки набитые зельями всяким идиоткам.
   Я помимо воли улыбнулась, а вот лицо некроманта стало наоборот серьезным. Он хмуро на меня посмотрел, после чего плеснул чем-то синим на тело вора.
   - Где я?- вздрогнул Кир, открывая глаза и кашляя.
   Марк злобно захохотал и защелкал зубами прямо у его носа, тот заорал и едва не перерубил метаморфа мечом пополам.
   - Мальчики прекратите!- крикнула я.
   - Да, моя прелесть,- преданно смотря мне в глаза, сказал вор.
   Я отшатнулась и больно ударилась затылком о стену.
   - Что с ним?- испуганно спросила я.
   - Надышался экстрактом ночного лотоса. Не боись,- хмыкнул некромант, поднимаясь.- Через пару часов пройдет.
   - Через пару часов?- в ужасе прошептала я, глядя на Кира.- Через пару часов...- задумчиво протянула я.- Через пару часов,- я распылалась в пакостливой улыбке.
  

10

  
   - Моя прелесть,- шептал Кир, пыхтя от тяжести.
   - Даже мне его как-то жалко стало,- хмыкнул Марк.
   - И мне,- отозвался некромант.
   Мы шли вперед, пытаясь найти Риона и Шейрона, которые так и не вернулись. Точнее это они все шли, а меня Кир нес на руках.
   - А где можно купить духи с ночным лотосом?- поинтересовалась я.
   - Нигде,- отрезал некромант, стараясь на меня не смотреть.
   - Я тебе тоже нравлюсь?- распылалась я в гадкой усмешке.
   - Моя прелесть,- простонал Кир и рухнул на колени.
   - Н-да, нехорошо вышло,- у меня проснулась совесть, когда он распластался на полу с блаженной улыбкой идиота на лице. Рядом валялся рюкзак и я.
   - Ребят, не хотелось бы вас расстраивать,- сглотнул метаморф, медленно превращаясь в оборотня.- Но нас окружили.
   - Кто?- спросил Мортиферус, резко выставив перед собой мерцающий щит.
   - Темные оборотни...- прорычал Марк.- Я их видел только в учебнике...
   Я, кряхтя, поднялась и деловито спросила:
   - И как их победить? Может светом ослепить?
   - Они и так слепые,- раздраженно отозвался некромант и начал плести какое-то сложное заклинание.
   Во все стороны летели брызги магии, так как он торопился. Я немного подумала и решила полностью осветить туннель. Но как только маленькие светлячки взмыли к потолку и полетели в сторону от круга света, светящего над нами, темнота просто поглотила их.
   - Мама,- пискнула я и оттащила Кира поближе к стене.
   - Пре-елесть,- протянул он, когда я его усадила.
   Он опять по-дурацки улыбнулся и облокотился на свой рюкзак. Метаморф находился слева и угрожающе рычал в темноту. Некромант стоял справа, сосредоточенно создавая что-то, напоминающее сеть. Легкое движение руки и сеть намертво прикрепилась к потолку и полу, полностью отгородив его от темных оборотней.
   - Я буду сражаться!- воскликнула я, выскочив перед метаморфом с мечом Кира.
   - Попробуй,- с искренним интересом глянул на меня Мортиферус, явно предвкушая как меня разорвут на части.
   - Только посмей!- прорычал Марк и попытался своей когтистой и мохнатой лапой сдвинуть меня в сторону.
   Именно в этот момент чья-то страшная морда вцепилась в его руку. Он заорал, я тоже заорала и с размаху рубанула мечом по страшной черной морде. Морда заорала в ответ, откинув меня назад звуковой волной.
   - А ничего дерешься-то,- хмыкнул некромант.
   Он стоял перед своей магической решеткой. Я с изумлением смотрела, как к нему медленно летит черная пыль, просачиваясь сквозь сеть.
   - Что это?- удивленно спросила я.
   - Темные оборотни,- сказал он, чуть усмехаясь.- Точнее их души.
   - Круто,- оценила я и обернулась.- Ах ты сволочь! На!! Получай, гадина!!
   Я шибанула по чудищу, захотевшему слопать Кира, молнией и хорошенько ткнула мечом.
   - Кто следующий?- я воодушевилась своей победой и внезапно поняла, что Марка рядом нет. Точнее его не было в круге света, он был там... во тьме.
   - По-моему тайное Хранилище Повелителя превратилось в лабиринт Ужасов,- задумчиво раздалось за спиной.- Почему ты спрашивала об умении повелевать тьмой?
   Я вздрогнула, но не обернулась, а продолжила пристально всматриваться в темноту, держа наготове меч и молнию.
   - Просто... так. А что?
   - Ничего,- хмыкнул некромант.
   Стихли все звуки. Если раньше было слышно хотя бы рычание и визг, то теперь... Я покрепче сжала меч и шагнула во тьму.
   - С ума сошла?- успел схватить меня за руку Мортиферус.- Ты куда?
   - Там Марк! Я должна помочь ему,- вырвала свою руку я.
   - Он может тебя ненароком прикончить! Хотя...- протянул он.- Иди, раз уж хочется. Только вот этого придурка забери,- он пнул вора, храпевшего на своем рюкзаке.
   Я немного подумала и решила что он все-таки прав. Глубоко вздохнула и села рядом с Киром.
   - Кто ты?- внезапно спросил некромант, пристально глядя мне в глаза.
   От неожиданности я растерялась.
   - Э-э... я Настя, вроде как,- немного неуверенно сказала я, а потом разозлилась:- Вот что ты меня путаешь?
   - Я не об этом. Почему ты владеешь пятью стихиями? И ты хотя бы осознаешь масштаб своей силы?- с легким недовольством спросил он.
   - Вроде да,- кивнула я.
   - А по-моему нет,- вздохнул некромант.- Ты...
   - Да достал ты уже,- раздраженно сказала я.- Вот сам расскажи, что такое "пятая ступень посвящения в некромантию"? И сколько их всего?
   - Все-то тебе интересно!- хмыкнул тот, а потом медленно сказал:- Моя история в обмен на твою.
   - Больно надо было,- буркнула я, не горя желанием что-либо рассказывать этому... некроманту!
   Пять минут мы просто сидели и молчали, я начала с тревогой поглядывать в темноту, туда, где скрылся Марк.
   - Выходи за меня замуж,- неожиданно раздалось рядом.
   От удивления у меня открылся рот. Я изумленно уставилась на Мортиферуса.
   - Что ты на меня так смотришь? Это он,- ткнул пальцем он в Кира.
   - А-а...- я облегченно выдохнула и отодвинулась от вора подальше и, следовательно, к некроманту поближе.
   - Не советую ко мне приближаться,- отполз от меня он.
   - Почему?- удивилась я.
   Он вскинул брови и открыл рот, чтобы что-то сказать, но тут из тьмы высунулась когтистая лапа и со всей силы саданула по тому месту, где я находилась пару секунд назад.
   - Ой, мамочки!- взвизгнула я, мгновенно спрятавшись за некромантом.
   Если эта лапа принадлежала темному оборотню и хотела убить меня, то... То меня хотели убить!!
   - Прикончи их всех!- в испуге прижалась я к парню.
   Он лениво махнул рукой, после чего раздраженно закатил глаза.
   - Слушай, отцепись от меня,- подвигал плечом он, но я держала крепко.
   - Отвали от нее!- к его горлу приставили лезвие эльфийского меча, который я по неосторожности бросила рядом с вором.- Ну!
   - Кир, что ты делаешь?- прошипела я.- Лучше вон иди сражайся, помоги Марку!
   - Так ты выйдешь за меня замуж?- он перевел затуманенный взор на меня.- Выйдешь?
   Меч в его руке как бы невзначай качнулся в мою сторону.
   - Слушай, выруби его, а?- с беспокойством попросила я Мортиферуса.
   Тот вежливо заметил:
   - Тебе надо, ты и вырубай.
   - Не умеешь?- ехидно прищурилась я.
   - На слабо меня не возьмешь,- хмыкнул он.
   - Вижу вы подружились,- весело раздалось сзади.
   Мы синхронно повернули головы. Перед нами стоял Марк, опирающийся на плечо Шейрона.
   - Ты жив!- я вскочила и бросилась к нему, случайно толкнув Кира.
   Он пошатнулся, лезвие больно полоснуло некроманта...
   - Кажется, я немного переборщил,- равнодушно сказал тот спустя некоторое время, глядя на распластавшееся тело вора.
   - А где Рион?- поинтересовалась я, закончив обнимать метаморфа.
   - Да здесь я,- вышел из темноты вампир, прихрамывая.
   - Что ты там делал?- подозрительно спросила я.
   - Трупы искал,- пожал плечами он (меня передернуло), а потом перевел взгляд на парней.- Их нет. Такое чувство, что мы сражались с воздухом.
   - Но тогда откуда это?!- Марк показал плечо, которое до этого старательно от меня прятал.
   - Ужас,- содрогнулась я, мне внезапно стало плохо.- Мне надо на воздух...
   - Нет,- жестко сказал Рион.- Нам надо идти вперед. Только на этот раз делаем ставку на магию, а не на силу. Поэтому приготовьте заклинания.
   Я, как в дурном сне, шла за ними, волоча за собой рюкзак. Рядом плыло в воздухе тело Кира. Неожиданно я заметила, что мы проходим мимо дверей.
   - Эй,- позвала я.- Может нам туда надо?
   - Не надо,- раздался впереди голос наемника.- Это так... по мелочи. Нам нужно самое главное хранилище, а оно впереди.
   Все это начало напоминать мне подземный банк, где было множество ячеек для хранения вещей. Только вот эти ячейки были размером с хорошую комнату.
   - Даймон знает что мы здесь,- внезапно произнесла я.- Как вы собираетесь отсюда выбираться?
   - Телепорт,- пожал плечами Шейрон.- Или портал.
   - А вам не приходило в голову, что Повелитель сам может воспользоваться телепортом и перенестись сюда?- поинтересовался некромант со своей ухмылочкой.
   Рион напрягся, маг огня задумался, а метаморф шел рядом со мной продолжая насвистывать что-то задорное.
   - Если бы Повелитель был здесь,- медленно начал наемник,- он сразу бы нас обезвредил... а может даже и убил. Он не стал бы ждать и наблюдать.
   Я сглотнула. По-моему Даймон именно это и делал. Вот только зачем ему это? Почему он позволяет нам взять то, что нам нужно?
   - Стоять!- крикнул некромант.- Да стойте же!
   Шейрон и наемник замерли. К ним быстро приближался Мортиферус.
   - Что такое?- недовольно спросил вампир.
   - Неужели ты не чувствуешь?- притворно удивился он.- В двух шагах от тебя хорошо замаскированная стена магии... магии Смерти,- его глаза нехорошо блеснули.- Честно говоря, такой великолепной работы я никогда не видел, и...
   - Хорош болтать,- раздраженно перебил его наемник.- Справишься?
   - Постараюсь,- пожал плечами тот.
   - Слушайте, а Кир жив хотя бы?- неожиданно для себя спросила я.
   - А какая разница?- посмотрел на меня Марк.
   Я молча возмутилась таким пренебрежением к человеку! Пусть даже вору!
   - О нет,- закатил глаза метаморф.- Знаю я этот взгляд.
   - Какой взгляд?- фыркнула я, дотрагиваясь до руки воришки и сосредотачиваясь.
   - Полный укора и ярости,- хмыкнул он.
   - Убить его собралась?- удивленно обернулся некромант, мгновенно почувствовав белую магию.- Он же вампир!
   - Ой,- отшатнулась я, а потом молча выругалась. Какой вампир?! Он же эльф! Просто под мороком, поэтому моя магия ничего плохого ему не сделает!
   Я вновь подошла к Киру. Но наемник предупреждающе кашлянул и еле заметно мотнул головой. Я пренебрежительно фыркнула. Не хочет, ну и не буду!
   Полчаса мы сидели и наблюдали, как некромант ползает по полу, рисуя непонятные мне знаки и фигуры.
   - Что он делает?- шепотом спросила я у Шейрона.
   - Начертательная магия,- тоже шепотом ответил мне он.- Главная составляющая ритуальной магии.
   - Кажется, я запуталась,- пробормотала я.- А причем тут ритуальная?
   - Некромантия это в основном темная и ритуальная магия,- пожал плечами он.- Ты не знала?
   - Неа,- помотала головой я.
   И вновь повисла тишина, прерываемая бормотанием Мортиферуса. Кстати, что за имя такое? Еще через полчаса, когда рюкзак Кира был изучен вдоль и поперек, а сам он был весь в заплетенных мною косичках... я заскучала. Рион с ничего не выражающим видом полировал и точил свои метательные ножи, Шейрон с серьезным выражением лица о чем-то думал, а вот Марк... Марк просто спал! Я вздохнула и достала Золотую книгу. Честно говоря, никогда ее до конца не читала.
   - У нас есть что поесть?- через час спросила я с гудящей от формул заклинаний головой.
   - Нет,- отозвался Рион, поглядывая в сторону все еще бормочущего некроманта.
   - А если он не сможет?- я уже начала жалеть, что согласилась на эту авантюру.
   - Сможет,- твердо сказал Шейрон.
   И как в воду глядел. Буквально через минуту некромант сказал:
   - У нас есть пару секунд. Живо туда!
   Я ловко встала и быстро засеменила вперед, таща за собой рюкзак. За мной шел маг огня, а за ним Мортиферус.
   - Упс,- сказал тот, как только вампир оказался напротив него. Их разделяла чуть подрагивающая полупрозрачная стена магии.- А все уже закрылось. Можешь проверить,- он нехорошо улыбнулся.
   Темные глаза Риона стали почти черными, клыки помимо воли удлинились, а на руках показались острые когти. Интересно, а я так могу?
   - Ты...- прошипел он.
   - Да я,- кивнул Мортиферус.- Неужели ты и вправду думал, что я стану помогать тебе?
   - А она вам зачем?- воскликнул проснувшийся метаморф.
   Меня, строящую страшные рожи и пытающуюся удлинить свои клыки, наградили пристальным взглядом, после чего сказали:
   - Она не так проста, как кажется.
   Я поперхнулась, а потом примирительно сказала:
   - Рион, ну хочешь я сама принесу тебе эту штуку... каменный диск вроде, да?- напрягла память я.
   - Да,- еле слышно прошипел он, не сводя абсолютно черных глаз с некроманта.- По бокам диска идет надпись. Не перепутаешь.
   - Настя,- Марк явно нервничал. Он то поглядывал на непроницаемую стену магии, то на меня.- Слушай, не надо никуда идти. Ты...
   - Да спокойно,- фыркнула я.- Ничего они мне не сделают! Белая магия сильнее темной,- пафосно сказала я, развернулась и направилась вниз по каменной лестнице.
  

11

  
   - Итак, что же мы будем делать?- поинтересовалась я, глядя на множество дверей.
   Мы находились в огромном гроте, на стенах висели знакомые мне черепа.
   - Мы - ничего, а вот ты сейчас будешь открывать каждую дверь и заглядывать внутрь,- спокойно сказал некромант.
   - С чего бы это?- удивилась я.- Меня не очень прельщает перспектива смерти!
   - Для тебя это абсолютно безопасно,- пожал плечами Шейрон.- Здесь охранная система основана на фамильной магии рода Ракитских. А у тебя на шее мощный артефакт, который настолько пропитан этой магией, что ее ощущаю даже я.
   - Шерлок Холмс, блин,- буркнула я.- На,- протянула ему лямку рюкзака, после чего быстрым шагом направилась к первой двери.
   Не то, чтобы я боялась... просто было немного страшно. Я аккуратно взялась за черную ручку двери и медленно потянула на себя. Послышался душераздирающий скрип. Не успела я облегченно перевести дух, как из помещения подул сильный ветер.
   - Ты там как?- крикнули парни, когда ураган закончился.
   - Бывало и лучше,- отплевываясь от песка, сказала я.
   - Что там?- нетерпеливо спросил Мортиферус.
   - Песок, блин!- раздраженно воскликнула я, заходя внутрь и освещая шаром света помещение.- Причем разноцветный. Ого,- я восхищенно подошла к высокому сосуду с серебристо-черным песком.- Как красиво!
   Он будто шевелился и закручивался в спираль. Мне стало неуютно. Свет отбрасывал причудливые блики, и начинало казаться, будто я здесь не одна.
   - Фух,- облегченно захлопнула я дверь.
   - Теперь другую,- сказал Шейрон.
   - Слушайте, а чего это я вам помогаю?- внезапно опомнилась я.
   - А тебе разве не интересно что скрывается за этими дверями?- прищурился Мортиферус.
   - Ну... интересно,- пришлось признать мне.
   Проклиная всех проницательных гадов, некромантов в том числе, я зажмурилась и распахнула вторую дверь. Ничего не произошло.
   - Ну как? Что там?
   - А ничего нету,- разочаровано зашла я в абсолютно пустую комнату. Для надежности создала спираль света, которая зависла под потолком и осветила все уголки помещения.
   - Совсем?- недоверчиво переспросили.
   - Ага.
   - Попробуй заклинание невидимого осязания на втором ментальном уровне,- посоветовал мне Шейрон.
   - Чего?- раскрыла рот я и выглянула за дверь.- Это что за магия такая?
   Парни переглянулись и вздохнули.
   - Тогда просто побегай по комнате,- предложил некромант.
   - Я уже сама догадалась,- вздернула нос я.
   Дошла до середины комнаты и обернулась к распахнутой двери. Маг огня ободряюще улыбнулся, а вот Мортиферус напряженно всматривался куда-то себе за спину. Я неуверенно подпрыгнула, высоко подняв руки, стараясь нащупать что-нибудь невидимое. Чувствуя себя полной идиоткой, я прыгнула вперед. Каменная плита подо мной дрогнула, заскрежетала, и я полетела вниз. Летела недолго, даже покричать толком не успела.
   - Ох, моя спина,- простонала я, держась за пятую точку и переворачиваясь на живот.- А-а-а!!!- завизжала я увидев перед собой скалящийся череп.- Мамочка-а-а!! О-о-о!
   Спираль света работала отлично. Свет медленно полз сверху, освещая место, куда я свалилась.
   - Достаньте меня отсю-у-уда-а-а!!- орала я, сама не своя.- Тут мертвецы-ы-ы!!
   Рядом послышался шорох и я от ужаса запустила туда фиолетовым пульсаром, непонятно как оказавшимся у меня в руке. Пол содрогнулся, множество сгнивших костей подпрыгнуло, поднялся невыносимый запах. У меня закружилась голова. Уже не было сил орать, из горла вырвался только приглушенный писк.
   - Дай руку!- раздалось над головой.
   Я посмотрела вверх и увидела Шейрона. И вновь услышала шорох, или даже шепот! Я в ужасе вцепилась в его руку. Он поморщился, покрепче перехватил меня второй и вытянул наверх. Пару минут я сидела не в силах от пережитого ужаса двигаться и говорить. Маг даже не пытался вырваться и молча сидел рядом. Некромант же с интересом обходил комнату, что-то трогая в воздухе и осторожно ступая по каменным плитам.
   - Интересно-интересно,- изредка говорил он.
   Когда я наконец успокоилась, то спросила:
   - Как вы сюда зашли?
   - А никак,- мельком глянул на меня Мортиферус.- Просто защита внезапно пропала. Вот и все. Кстати, знаете что тут?- он внезапно усмехнулся.- Ни за что не догадаетесь. Здесь вывешена великолепная коллекция приборов и приспособлений для пыток.
   Мне резко поплохело. Я, на подкашивающихся ногах, встала и бегом бросилась из комнаты.
   - Зачем ты так?- донесся до меня голос Шейрона.
   - Как так?
   Дальше я не расслышала, потому что распласталась на каменных ступеньках и закрыла глаза. Хватит с меня.
   - Доволен, да?- тихо спросила я.- Я чуть не умерла от страха! Ты этого добивался?
   Ответом мне была тишина, нарушаемая лишь тихим разговором магов. Лежала на ступеньках я недолго. Может минуту, две, но мне показалось, что целую вечность.
   - Ты как?
   - Да пошли вы все,- вяло огрызнулась я.
   - Значит нормально,- констатировал некромант.- Идем.
   Судя по всему, это относилось не ко мне. Я возмущенно открыла глаза.
   - Куда это вы?
   - Защиты нет,- пожал плечами некромант.- Значит, мы с Шером можем сами обследовать все комнаты.
   - Я с вами,- встрепенулась я, вспомнив, что обещала найти какой-то каменный диск. Ну... и любопытно было.
   Подошла к ним я как раз в тот момент, когда Шейрон открывал следующую дверь. Послышался злобный рык, лязг цепей и пронзительный визг.
   - Нам не сюда,- с трудом захлопнул дверь маг и быстро двинулся к противоположной стене грота.
   Я, все еще недоумевая, почему Даймон снял защиту, пошла следом. Видимо, некромант думал о том же, поэтому задумчиво протянул:
   - Интересно, почему защита исчезла?
   - Может сбой,- пожал плечами Шейрон.- Замкнуло, или еще что. Или.. э-э... Настя, да?- мой утвердительный кивок,- что-то сделала такое, из-за чего охранная система отключилась.
   Я вздохнула.
   - Может быть, но все-таки лучше поскорее убраться отсюда,- оглянулся Мортиферус.- И поэтому предлагаю разделиться, и...
   - А вот нетушки! Я хочу посмотреть на все комнаты!- заявила я и, фыркнув, распахнула еще одну дверь.
   Привычным жестом создала спираль света, которая сразу же взмыла под потолок.
   - М-да,- оценила я высокое деревце с тонкими ветвями и нежно-золотистыми листиками.- Какое-то дерево.
   - Вообще-то это древо Мудрости,- презрительно сказал некромант.
   - Какое-то щупленькое,- с сомнением осмотрела я сие растение.- Лично я думала, что это могучий дуб с...
   - Тебе вообще думать вредно,- пробурчал он, выталкивая меня из помещения.
   Пока мы шли до следующей двери, я буравила его злобным взглядом. Через пару секунд его короткие волосы загорелись. Я гнусно хихикала, глядя как он бьет себя руками по голове, стараясь сбить белое пламя.
   - Лучше тебе быть как можно дальше от него, когда огонь потухнет,- хмыкнул Шейрон, в его глазах мелькнули смешинки.
   - Будет сделано,- пробормотала я и бросилась вперед, распахнула первую попавшуюся дверь и впрыгнула в комнату.
   Поскользнулась и грохнулась во что-то холодное и мокрое. Дверь за мной захлопнулась, больно ударив по пяткам и заставив проехать еще пару сантиметров.
   - Фу, что за гадость?- начала отплевываться я от... снега?!
   Я подняла голову и замерла от открывшейся мне картины. Я была в лесу! Вокруг был только снег, сосны и... снег! А надо мной было светлое дневное небо!
   - Сейчас же вроде май,- пробормотала я, поднимаясь и отряхиваясь.- И ночь к тому же. Ну и ну...
   Я с беспокойством оглянулась назад, проверить на месте ли дверь и начала пробираться через сугробы. Думаю, не заблужусь. Вон какие следы оставляю.
   - Что за магия такая?- бормотала я, пробираясь все глубже и глубже.
   Для проверки я даже постучала сначала по сосне, а потом попробовала на вкус снег, горой на меня упавший с веток.
   - Настоящее все,- покачала головой я.
   Я не чувствовала ни холода, ни страха. Вдыхала свежий морозный воздух и ощущала спокойствие и умиротворение. Не знаю сколько я тут стояла, но когда с неба повалили густые снежные хлопья я внезапно поняла, что не хочу никуда уходить. Уйду - опять навалятся проблемы и заботы. А здесь...
   - Здесь хорошо,- вздохнула я.
   Я села на землю и прислонилась к стволу сосны. Неожиданно сердце кольнуло беспокойство. Если я тут останусь, то что скажет Марк, когда я не вернусь? Что с ним будет? Он же расстроится!
   "Не расстроится... Он же вроде с тобой не очень-то и разговаривает. Игнорирует".
   Неправда, он просто немножко обиделся. Я должна вернуться! С этой мыслью я поднялась и направилась по своим следам назад.
   - Хотя немного волнения ему не повредит,- неожиданно пришло мне в голову.
   И я вновь вернулась на свое место под сосной. Снежинки кружились в красивом танце, баюкая... Кажется, я задремала.
   Мне снился странный сон. Будто я кружилась с кем-то в вальсе... Мы кружились все быстрее и быстрее, а потом всё вдруг замерло, и я поняла, что сижу на скамейке в темном саду. И только падающий снег сверкал белым... Внезапно за спиной послышался низкий рык. Я резко обернулась и вскочила. Напротив меня стоял тигр. Большой, красивый, бело-черный... Он чуть пригнулся и прыгнул через скамейку, разделявшую нас. Я испуганно попятилась, споткнулась и упала. Тигр медленно ко мне подошел, поставил лапы на плечи и внимательно посмотрел в глаза.
   Глаза... его глаза... светло-зеленые, с кошачьим зрачком...
   Тигр вновь низко зарычал, приподняв верхнюю губу.
   - Хорошая киса,- забормотала я.- Ты же не скушаешь такую невкусную Настю, да?
   Тигр приблизил свою морду еще ближе к моему лицу, я в ужасе зажмурилась и... Тишину прорезал оглушающий рык.
   Я с паникой распахнула глаза, дернулась назад и больно обо что-то стукнулась.
   - Уй! Черт,- зашипела я, держась за голову и нервно оглядываясь.
   Я до сих пор была в том заснеженном лесу, только вот снег перестал идти. Вокруг было тихо и спокойно.
   - Присниться же такое,- раздраженно буркнула я, с силой потерев глаза.
   Что-то опять кольнуло сердце. Вот только что? Я внимательно к себе прислушалась.
   Тоска... Боль... Даймон...
   Я замотала головой, пытаясь выкинуть его из головы, но не смогла.
   - Надо идти,- тяжело вздохнула я, поднимаясь.
   "А зачем? Ради него?"
   Нет, просто... не знаю. Я без него не могу.
   - Я без него не могу,- повторила я, пытаясь найти свои следы. Но их не было.
   Я огляделась, силясь вспомнить с какой стороны пришла.
   "Не старайся... Ты останешься здесь..."
   - Кто это?- вздрогнула я, нервно оборачиваясь.
   "Я - это ты... И ты со мной уже говорила",- мягко сказал голос.
   - Тогда мне казалось что это нормально, но это явно не нормально,- заметила я.- Где выход?
   "Зачем тебе?"
   - Замуровать хочу!- съязвила я.- Конечно же хочу уйти!
   "Не уйдешь... не уйдешь..."
   Со всех сторон послышался шепот.
   "Останешься здесь... здесь..."
   Мне не было страшно, нет. Я испытывала только злость. Чувствуя, как пульсирует сила на кончиках пальцев, я воскликнула:
   - Да заткнитесь!
   Мощная огненная волна понеслась вперед, сжигая все на своем пути. Послышался топот, визг и ужасающий вой. Через минуту я стояла на абсолютно черной и пустой земле. Вокруг ничего не было. Вообще. Я еще раз огляделась и наконец увидела обгоревшую дверь, которая выведет меня отсюда. Уже толкая ее, я поняла две вещи. Что невероятно устала и что дверь могла просто напросто испепелиться...
  

12

  
   - Настя!!- истошно закричал кто-то.
   Я заморгала, пытаясь привыкнуть к сумраку, который царил в гроте.
   - Я так волновался!- воскликнул Марк, подбегая ко мне.- Никогда больше так не делай!
   Было видно, что ему хочется меня обнять, но он почему-то этого не делал.
   - Так она тебя и послушает,- хмыкнул кто-то.
   Я резко обернулась и почувствовала, как что-то дрогнуло внутри. Не понимая, что делаю, я подошла к Даймону...
   - Тебя не было пять дней,- шепнул он, осторожно дотрагиваясь до моей щеки и обнимая.
   - Пять?- выдохнула я, крепче прижимаясь к нему.- А мне показалось, что меньше...
   - Это непростая комната,- прошептал мне на ухо демон, так бережно гладя меня по спине, что я удивилась.
   - А какая?
   - У нее есть много названий,- продолжал шептать он, не обращая внимания на смущенно кашлявшего метаморфа, быстро семенящего к лестнице.- В эту комнату обязан приходить Повелитель Тьмы раз в пару месяцев, чтобы его сила воли, духа и тела были в гармонии...
   - А если он не вернется?
   - Тогда зачем нужен такой Повелитель?- пожал плечами Даймон, все крепче и крепче прижимая меня к себе.
   Мы стояли так очень долго.
   - Я знал, что ты справишься,- пробормотал он, вздохнув.
   - В смысле?- я резко подняла голову.- Что значит, ты знал?
   Пока я шла по выжженной земле к двери, я успела многое себе надумать. И первой была мысль, почему Даймон позволил мне сюда зайти, зная, что это опасно?
   - Ты специально позволил мне войти в... эту комнату?- тихо спросила я, глядя на него во все глаза.
   - Да,- спокойно сказал он.- Как я сказал, никому не нужен слабый правитель.
   - Так ты испытывал меня,- я отстранилась от него и горько сказала:- А я на мгновение забыла какой ты на самом деле! Думала... думала... ненавижу!- прошипела я и порывисто развернулась.
   - Постой,- схватил меня за локоть он.- Ты слышала, что я сказал? Мне нужна супруга.
   - Вот и женись на своей Альмирре, или как ее там!- я яростно вырвала свой локоть и почти бегом направилась к лестнице.
   - У тебя два дня,- донесся до меня его голос.
   Марка я быстро нагнала.
   - Идем,- потянула его за руку я.
   - Куда?- попытался сопротивляться он.
   - К Риону и Киру,- отозвалась я, незаметно вытирая слезы.- Там расскажешь, что произошло за эти пять дней.
   - Настя...
   - Ты что, меня не слышал?!- я не удержалась от всхлипа.
   - Ладно, пойдем к Риону,- со вздохом согласился он.
  

* * *

  
   - А, приперлась,- раздраженно сказал Кир, увидев меня на пороге.- Ну проходи.
   - Чего это с ним?- шепотом спросила я, развязывая шнуровку на накидке.
   - Небось вспомнил все что делал и говорил под действием экстракта лотоса,- хихикнул Марк.
   - Я все слышал!- злобно раздалось из кухни.
   - Мне-то что,- фыркнул метаморф.
   Мы вошли на кухню и увидели Риона, сидящего за столом, и вора, который яростно что-то размешивал в кастрюле.
   - Еда!- радостно ахнула я.- Боже, Кир, ты не поверишь, как я тебя люблю! Я уже и не помню, когда в последний раз ела!
   Парень залился румянцем и от этого разозлился еще сильнее.
   - Это не еда, а зелье!
   - Вот черт,- расстроилась я.
   - Там где-то были сухари,- растерянно отозвался наемник, не отрываясь от чтения явно чего-то нудного и неинтересного.
   - А что-нибудь посущественнее?
   - Хочешь, свожу в трактир пообедать?- предложил Марк.
   - Да!!- заорала я.
   Кир от неожиданности подпрыгнул и выронил кастрюлю с темно-синим месивом.
   - Мы пойдем,- быстро сказал метаморф, схватил меня за руку и потянул прочь.
   Нам вслед понеслись проклятья и красочные описания того, что с нами в скором времени должно произойти.
   - Куда мне должны засунуть скалку?- заинтересовался Марк.
   - Туда, куда тебе точно не понравится,- заверила его я, и мы выскочили из конспиративной квартиры.
  

* * *

  
   - Знаешь, я долго не могла понять, почему на меня все оглядываются и очень странно косятся,- сказала я Марку.
   - Ну?- лениво спросил он, жмурясь от солнечных лучей. Сейчас он был похож на большого довольного кота.
   - На мне же до сих пор окровавленная, грязная и порванная одежда! Да еще к тому же в ней очень жарко,- буркнула я.
   - Хорошо, сейчас зайдем в какую-нибудь лавку. Тебе какая одежда больше нравится? Эльфийская, вампирья, или может работы гномов? Правда они делают в основном корсеты... Тебе обувь не нужна? А то какая-то странная у тебя обувь...- он кинул взгляд на мои кроссовки.- Купим тебе дриадские сапоги.
   - Но откуда у тебя деньги?- только и сказала я, ошарашенная таким напором.
   - Скажем так, Кир очень плохо прячет свои заначки,- загадочно отозвался метаморф.
   Когда мы свернули в какую-то улочку я, не забывая вертеть головой по сторонам и все внимательно рассматривать, спросила:
   - Так что произошло за те пять дней, пока меня не было?
   - Ничего особенного,- пожал плечами он.- Мы с Рионом и полутрупом вора где-то пару часов сидели и ждали вас. А когда эти двое вернулись, а тебя не было...- Марк замолчал.- В общем они рассказали что ты зашла в одну из комнат и не вернулась. За тобой они не сунулись. Видите ли, им какая-то мощная магия помешала,- со злостью сказал он.- Нашли свой идиотский артефакт, который ты когда-то свистнула у этого некроманта... Кстати, не делай так больше,- строго посмотрел на меня он.- Воровать - плохо. Нашли они, значит, этот артефакт и ушли. Бросив тебя одну! Но я заставил этого некроманта пропустить нас через ту непонятную темную магию,- гордо приосанился Марк.
   - Они наверное ушли, а вы втроем спустились по лестнице вниз, да?- догадалась я.
   - Ага,- кивнул тот.
   Мы вновь куда-то повернули.
   - Как ты здесь ориентируешься?- удивилась я.
   - Память отличная, да и запах эльфийских благовоний отлично чувствуется.
   Сколько я не принюхивалась, так ничего не унюхала.
   - Рион принялся искать свой дурацкий диск, кстати, ничего особенного. Какая-то древняя рухлять. Вот,- неуклюже закончил метаморф, внезапно чего-то засмущавшись.
   Но я и сама обо всем догадалась, наверное сидел и ждал меня. Потом, скорее всего, появился Даймон, и ждать они стали вместе. Хотя не уверена, что этот проклятый демон провел хотя бы час, сходя от беспокойства и сидя под дверью! Небось, развлекался где-нибудь, а потом быстренько телепортировался в Хранилище!
   - Вот и пришли!- слишком громко сказал Марк.
   Я вздохнула и шагнула внутрь красиво украшенного помещения.
   - Ух ты!- восхищенно воскликнула я.
   Весь магазинчик был забит одеждой, причем она сортировалась почему-то не по размеру, а по цвету.
   - Беднякам не подаем,- моментально возник передо мной длинноволосый эльф с синим мелированием.- Я бы попросил вас удалиться.
   - Это видел?- Марк потряс внушительным мешочком с золотом.- Нам полную упаковку, причем практичную.
   - И без рюш,- добавила я, подозрительно осматривая юбку, напоминавшую торт.- Странно, что он принял тебя за бедняка,- лукаво сказала я.- Одет ты вполне прилично. Кстати, когда переодеться успел?
   - Недавно,- отозвался метаморф, не больно щелкнув меня по носу.- Давай тебе купим платье.
   - Давай!- загорелись у меня глаза.- Вот только куда я его надену?- мгновенно помрачнела я.- С нашими приключениями на одно место, желательно чтобы это одно место было хорошенько защищено.
   - Вот,- эльф-продавец сунул мне в руки целый ворох одежды и подтолкнул к примерочной.
   Пока я переодевалась, он расхваливал товар.
   - Великолепные брючки цвета корицы с регуляторами температуры. Когда жарко, ножки дышат, а когда прохладно, ножки остаются в тепле.
   Я хихикнула, пытаясь натянуть на себя эту узкую вещь.
   - Замечательная рубаха-блуза с широкими рукавами и приталенным силуэтом. Предаст вам женственности...- я возмущенно засопела,- то есть подчеркнет вашу женственность, а потрясающий воротничек откроет ваши очаровательные ключицы.
   - Серьезно?- я с сомнением глянула в зеркало.
   - А красивый узкий жилет цвета корицы, прошитый золотой нитью, подчеркнем вашу индивидуальность и...
   - Заканчивай,- раздраженно раздалось за дверью.- Если ей понравится, то мы берем, если нет, то нет. Ясно?
   - Вполне,- я буквально увидела, как закивал эльф и как его уши смешно задергались.
   - Ну как?- спросил Марк через какое-то время.
   - Да классно все, только вот на щеке какая-то грязь, да и цвет волос все портит,- печально сказала я, открывая дверь.
   - Вы прекрасны!- ахнул эльф, но взгляд метаморфа заставил его мгновенно замолкнуть.
   - С ее волосами можешь что-нибудь сделать?- спросил он.
   - Э-э... ну...- эльф подошел ко мне и внимательно их осмотрел.- Похоже на краску, которую применяет мой брат.
   Я мысленно зарычала. Ах его брат...
   - У меня есть бальзамы для волос, разного цвета. Какой хотите?
   - Черный,- мгновенно сказала я.
   - Сейчас принесу,- кивнул он и скрылся.
   - Вот сейчас приведем тебя в порядок, расплатимся и махнем в какое-нибудь приличное заведение!- взъерошил свои волосы Марк.
   - А туфли?- возмутилась я.
   - Сапоги,- поправил меня он.- Купим по пути.
   - Окей,- я вновь повернулась к зеркалу и улыбнулась.
  

* * *

  
   В ресторан для аристократов я зашла при полном параде. На голове красовались длинные черные кудри, на ногах - сверкающие сапожки.
   - Нам нужен свободный столик!- заявила я сухонькому старику, явно исполнявшего роль метрдотеля.
   - У вас заказано?- непередаваем тоном сказал он.
   - Нет, но я вижу парочку свободных столов. Так что не имеет значения,- махнула рукой я и двинулась в главный зал.
   - Но...- попытался остановить нас старик.
   - Никаких но,- строго оглянулась я.- Я есть хочу. Официант!- позвала я, бухнувшись на стул.- Меню мне.
   Ко мне тут же подскочил паренек, наградив вампирьей улыбочкой, я ответила ему тем же и начала бегло просматривать меню.
   - А чего картинок нет?- возмутилась я.- И что за "Никарки шо-тзо"? Японская кухня?
   - Это жареные рыбьи мозги с луком и морковью,- опять улыбнулся официант.
   - Ты мне сейчас весь аппетит испортишь!- воскликнула я, захлопывая меню.- Так, мне короче картошечки жареной, потом мяса, тоже жаренного и обязательно куриного. И чего-нибудь попить... Апельсиновый сок есть?
   - Нет,- с сожалением покачал головой вампирчик.- Не сезон завоза апельсинов. Зато есть потрясающий виноградный нектар!
   - Неси,- сунула ему в руки меню я.- А на десерт кусок торта, только обязательно нежного и воздушного. И политого шоколадным сиропом! Учти это,- погрозила пальцем я и блаженно откинула на спинку стула.
   - А мне пазини, пожалуйста, и сухого розового эльфийского вина,- закрыл и протянул меню официанту Марк.
   Когда принесли мой заказ, метаморф с сомнение спросил:
   - А в тебя столько влезет?
   - А то!- хохотнула я, с наслаждением вдыхая аромат курицы.- А тебе что принесли?
   - Рыбу в сырном соусе,- показал мне красиво запеченную рыбку тот.
   - По-моему надо в меню так и написать: "Рыба"! А то "зини" какое-то.
   - Пазини,- поправил меня Марк.
   - Ого,- у меня рот открылся от удивления, когда я заметила кто только что вошел в ресторан.- Смотри, вон Мортиферус со своей семьей! Ну и ну! Тот парень Эйдан, из общежития, оказывается его брат!
   - С чего ты взяла?- недовольно спросил метаморф, тоже оборачиваясь.
   - Да они же похожи! Та же надменность, блин,- я переключила свое внимание на картошку.- Ум-м... моя милая и вкусненькая.
  

13

  
   - Что-то я переела,- жалобно сообщила я, отодвигая от себя пустую тарелку из-под тортика.
   - А я в этом и не сомневался,- хмыкнул Марк, отпивая глоток темно-розового вина. Перехватив мой взгляд, он нравоучительно сказал:- Маленькая еще для эльфийских вин.
   Я пренебрежительно фыркнула и с легким сарказмом спросила:
   - А тебе что, уже есть восемнадцать?
   - Конечно,- кивнул принц.- Недавно исполнилось. Примерно за неделю до твоего появления в нашем мире.
   Неожиданно я почувствовала чей-то тяжелый взгляд.
   - Нам, кажись, пора,- выдавила я, с трудом вставая.- Вон те два красавчика,- кивок на Мортиферуса и Эйдана,- явно меня узнали.
   - Тебя можно узнать даже лысой в мешке из-под картошки,- выдал замечательную фразу метаморф.
   - Скажи спасибо, что мне плохо от еды, а не то бы я тебя... ух! Так, я жду на улице.
   - Смотри, не вляпайся во что-нибудь,- отозвался Марк, продолжая медленно пить вино.
   - Да никогда в жизни!- клятвенно заверила его я.
   Физически ощущая два взгляда, буравящих мне спину, я медленно шла к выходу, попутно с интересом рассматривая других посетителей. Сначала я долго (секунд десять) недоумевала, почему ресторан именно для аристократов, но вот теперь поняла. Все, кто здесь находился, имели изысканные манеры, презентабельный вид и... отсутствующее выражение лица. Пожав плечами, я кивнула метрдотелю и вышла на улицу.
   - А жизнь-то хороша!- вздохнула полной грудью воздух я.- Ох, как хороша!
   От нечего делать я решила прогуляться по улице. Вокруг меня кипела жизнь, мимо проходили люди, вампиры и даже тролли! Все были хорошо одеты, если случайно кого-то толкали, то обязательно извинялись и вновь спешили по своим делам. Я молча шла по вымощенному булыжником тротуару и рассматривала красивые кареты, проезжающие мимо, щебечущих эльфиек в очаровательных нарядах, галантных молодых людей, провожающих меня взглядом... Я и не заметила, как ушла далеко от ресторана.
   - Ух ты!- вырвалось у меня, когда я свернула и попала на какую-то площадь, посреди которого возвышалось могучее здание с мраморными колонами.- Простите, а что это такое?- спросила я у торговки картами.
   - Здание городского управления,- оценивающе окинула меня взглядом та.- Из Первой Вампирьей Республики?
   Я сначала не поняла вопроса, а потом утвердительно кивнула:
   - Да, я с севера.
   - Купи карту, в Ривелле несложно заблудиться,- протянула мне свернутую во много раз цветную карту торговка.- Всего пять серебряников.
   Цена явно была завышена, но деньги-то не мои! Их мне дал Марк, а он, в свою очередь, "позаимствовал" их у Кира. Я быстро отсчитала пять серебряных монет и уже протянула было их женщине, как сзади раздался возмущенный голос:
   - Сколько за карту? Да ей цена пятнадцать медяков!
   - Но она цветная и с расписанием дорожных повозок!- возразила торговка, алчно глядя на мой сжатый кулак с деньгами.
   - Тогда двадцать медяков.
   Рядом со мной стоял высокий темноволосый парень. Длинные волосы, чуть заостренные уши говорили сами за себя. Он был эльфом! Пусть и наполовину!
   - Сорок,- сказала женщина.
   - Тридцать.
   - По рукам!
   Я с сомнением отдала ей серебряник и сказала:
   - Сдачи не надо.
   Полуэльф страдальчески закатил глаза и спросил:
   - И зачем вы это сделали?
   - А вам какая разница?- огрызнулась я, отходя от торговки и раскрывая карту.
   Она оказалась о-очень большой.
   - Черт,- подул ветер и она плотно впечаталась в мое лицо.
   - Помочь?- поинтересовался полуэльф.
   - Да, уйдите-ка отсюда,- отозвалась я, кое-как сворачивая карту.
   - Как вам будет угодно,- по красивым губам незнакомца скользнула улыбка, и он растворился в толпе.
   - Пристают тут всякие,- бурчала я, прижимая к себе скомканную карту и быстрым шагом пересекая площадь.- Вот тянет эльфов на меня, тянет!
   Я бродила по разным улочкам, а потом забрела в парк, где долго любовалась статуей крючконосого мужчины, под интригующим названием "Иорат IV. Первый, кого имел Повелитель". Я, хихикая, искала продолжение надписи. Видимо кто-то очень умный наложил на остальные буквы заклинание невидимости.
   - Если Даймон это увидит...- я ухмыльнулась и впервые пожалела, что у меня нет фотоаппарата.
   Через десять минут я плюнула на эту скульптуру, так и не найдя конец надписи.
   - Не подскажите, который час?- спросила я у прохожей.
   - Полшестого,- отозвалась пожилая женщина, даже не взглянув на меня.
   - Спасибо,- пробормотала я ее спине.
   Купила мороженое в маленьком стаканчике и продолжила свою экскурсию по городу. Может предупредить Марка, что я гуляю и чтоб он не беспокоился? Я утвердительно кивнула и резко крутанула пальцем в воздухе, посылая фиолетовый луч.
   В самом центре парка находился невероятного размера фонтан! На огромном постаменте возвышалось дерево, копия дерева мудрости, которое я видела в Хранилище. Только здесь оно было выполнено из незнакомого мне материала, но все равно поражало своей красотой. Я зачарованно наблюдала, как вверх по его стволу течет вода и нежно оплетает ветки и листочки. Зато от ствола вода текла вполне обычным способом, образуя маленькие водопады и ручейки.
   - Правда красиво?- добродушно спросил какой-то старичок, сидящий на лавочке и кормящий голубей.
   - Да,- искренне сказала я.
   - Этот фонтан создал и заколдовал наш новый Повелитель. Правда, когда он его сделал, он еще не был Повелителем. Думаю, вы поняли, что я имел в виду,- посмотрел на меня он добрыми светло-карими глазами.
   - Поняла,- вздохнула я и огляделась.
   Вокруг фонтана, на некотором от него расстоянии, были расположены красивые кованые скамейки, на которых сидело множество молодых людей. Почти все что-то читали или отрабатывали заклинания.
   - Студенты считают, что рядом с этим фонтаном, они лучше выучат задания,- усмехнулся старик, продолжая кормить голубей.- Просто вон то дерево в самом центре фонтана, называется...
   - Древом Мудрости,- закончила за него я и улыбнулась.- Я знаю.
   - Похвально,- отозвался пожилой человек.
   - Ну... мне пора. Всего хорошего,- вновь улыбнулась я и медленно пошла прочь.
   - И тебе, милая девушка,- донеслось до меня.
   Мне внезапно стало так тепло и легко на душе, что я поскакала по дорожке как первоклассница.
  

* * *

  
   - Нет, ну я точно притягиваю эльфов,- сокрушенно сказала я, глядя на окружившую меня шайку темных эльфов.- Интересно чем?
   - Крошка, а что ты делаешь вечером одна, да еще в такой заброшенной части парка?- хищно улыбаясь, спросил видимо самый главный.
   - Во-первых, еще очень светло, а во-вторых... я просто гуляю,- я очаровательно им улыбнулась, заставив свои клыки угрожающе удлиниться (да-да, я научилась!).
   Самое смешное, что я не чувствовала страха перед восьмерыми рослыми парнями.
   - Кто первый?- пульсар появился в ладони сам собой. Странно, ведь я заклинания не произносила.
   - А можно мы все и сразу?- нехорошо ухмыльнулся один из них.
   - Да пожалуйста,- фыркнула я и по ним пронеслась так любимая мною огненная волна.
   Послышались крики, полыхнули заклинания. Я усмехнулась. Среди них нет ни одного стихийного мага. А сами они владеют только темной магией.
   - Ах ты ведьма! Ну мы тебя...
   - Еще?- любезно спросила я и вновь по ним пронеслась волна, только на этот раз белой магии.
   Я хмыкнула, глядя как они, орущие и горящие, бегут от меня прочь.
   - На твоем месте я не стал бы так открыто пользоваться белой магией.
   Я резко обернулась и увидела знакомого полуэльфа, который помог купить мне карту. Он стоял, прислонившись плечом к дереву.
   - Почему?- подняла бровь я.
   Он пожал плечами:
   - Ты, как-никак, в Империи Тьмы. Где процент темных существ значительно превышает процент человеческого населения. А правит Империей черный маг, который разделывается со всеми белыми магами, забредшими на территорию его государства.
   - Что?- удивилась я.- Зачем?
   - Если не он, так другие. В Империи Тьмы вообще запрещена белая магия. Разрешена только светлая. В Академии Магии даже такая кафедра есть. Она выпускает в свет целителей, предсказателей и ритуальников.
   - Ритуальников?- переспросила я.
   - Тех, кто снимает всевозможные порчи, проклятия и сглазы,- пояснил полуэльф.
   - А ты вообще что тут делаешь?- незаметно для себя, перешла я с ним на "ты".
   - Да так... мимо проходил.
   - Как же,- хмыкнула я.- То-то мне казалось, что за мной кто-то наблюдает!
   - Тебе всего лишь казалось,- улыбнулся полуэльф и спросил:- Тебя провести?
   Я задумчиво глянула на обгоревшую карту, валявшуюся рядом, и кивнула:
   - Давай. Мне надо на 25-ую улицу, дом номер три,- напрягла память я.- Знаешь где это?
   - Конечно. Меня кстати зовут Кристиан, сокращенно Крис,- представился он и попытался облобызать мою ручку, но я предусмотрительно спрятала ее за спину и ответила:
   - А меня Настя. Я думала, что у эльфов имена очень длинные и заковыристые,- сказала я, когда мы уже выходили из парка.
   - Но я же не совсем эльф,- улыбнулся Кристиан.- Да и заковыристые имена только у самых-самых чистокровных.
   - Типа "эльфийская элита"?- поинтересовалась я.
   - Точно,- вновь улыбнулся полуэльф.
   Что-то много он улыбается.
   - А у тебя кто в семье был эльфом?- поинтересовалась я.
   - Отец,- немного грустно сказал он.- Я его никогда не видел. Мать воспитывала меня одна.
   Повисло неловкое молчание. Я не знала что сказать, но потом все-таки спросила:
   - А ты маг?
   - Нет,- помотал головой Кристиан.- А что?
   - Просто так спросила,- пожала плечами я.
   За час, пока мы добирались до конспиративной квартиры Риона, мы успели разговориться, и оказалось, у нас много общего!
   - Ой, смотри!- я подпрыгнула и ткнула пальцем в полуголого парня, скачущего по крыше с ворохом одежды в руках.- Оу-у...
   - Понравился мальчик?- лукаво спросил полуэльф.
   - А?- не могла оторваться от такого зрелища я.- Что?
   - Ничего,- рассмеялся он.
   Полуголый парень с длинными рыжими волосами обернулся.
   - Крис!!- закричал он, направляясь в нашу сторону.- Ты обязан мне помочь!
   - Кто на этот раз, Лоренс?- благодушно спросил Кристиан.
   - Графская дочка,- скинул нам свои вещи парень и, схватившись руками за конец крыши, спрыгнул вниз.
   Я стояла открыв рот и неприлично на него таращась.
   - Кто твоя спутница?- меня внимательно осмотрели и остались довольным увиденным.
   - Я Настя,- выдавила я.
   Он учтиво поклонился, подхватил свою рубашку и начал быстро ее натягивать. Когда он собрал свои рыжие волосы в длинный хвост, я с изумлением увидела...
   - Ты эльф!- ахнула я.- Не поверишь каким ты будешь у меня по счету за сегодня!!
   - Простите,- рыжий поднял брови, а глаза блеснули озорством.
   - Ой,- смутилась я.- Я не то имела в виду!- мне стало очень жарко.- Вы просто наверное уже десятый эльф, которого я вижу!
   Он наградил меня улыбкой от которой подкосились ноги, а сердце рухнуло куда-то в пятки.
   - Вон он! Хватайте его!- послышался крик с крыши.
   - Ну, мне пора,- быстро попрощался эльф и рванул с места.
   По крыше послышался топот, вниз полетела черепица. Какой-то толстяк орал нечто сугубо нецензурное и потрясал своим огромным кулаком улепетывающему парню.
   - Кто это был?- с горящими глазами спросила я.
   - Это? Лоренс,- отозвался Кристиан.- Местный плут, повеса и разбиватель сердец. За ним охотятся множество отцов и мамаш обесчещенных им девушек. Хотя сами дамы готовы грудью его защищать, считая самым лучшим на свете.
   - Понятно,- хмыкнула я.- Местный Казанова.
   Когда мы наконец дошли до нужного мне дома, Кристиан спросил:
   - Ты на бал послезавтра идешь?
   - Что? На какой такой бал?- удивилась я.
   - Бал-маскарад. Устраивается в честь нового Повелителя Тьмы. Приглашены только избранные, и я в том числе,- сверкнул улыбкой он.- Как лучший оружейник города.
   - Я не знаю,- растерялась я.- Может пойду, а может нет. Хотя мне очень хотелось бы. Давно не была на балах,- я мечтательно прикрыла глаза.
   - Тогда увидимся там!- он махнул мне на прощание рукой и зашагал прочь.
   Когда я зашла в квартиру, первое, что услышала, был возмущенный вопль:
   - С кем это ты была?!
   - С другом,- отмахнулась я от Марка, снимая обувь.
   - С каким таким другом?!- продолжал допытываться он.- Где вы познакомились?
   - Да ты словно ее мамаша,- хмыкнул Рион, появляясь в коридоре.
   - Я?- оскорбился метаморф.- Ничего подобного!
   Он продолжал что-то раздраженно бубнить.
   - Кстати, послезавтра ты едешь на бал,- посмотрел на меня наемник.
  

14

  
   - Я сказала нет!- топнула ногой я.- Я это не надену!
   - А я говорю, наденешь!- кричал в ответ Кир.- Да я знаешь сколько за это платье заплатил?!
   - Сколько?- прищурилась я.
   - Ну... много. Короче не перебивай! Надевай и точка!
   - Оно слишком неприличное!- воскликнула я.- И цвет какой-то... стремный.
   - Какой?- не понял он.- Не говори ерунды! Нормальный темно-красный цвет!
   - Вырез слишком глубокий!
   - Да ты сначала примерь!!- закатил глаза вор и патетически потряс руками в воздухе.
   - Не буду!- упрямилась я.
   - Тогда на бал завтра голой пойдешь!
   - Вот и пойду!- высоко задрала нос я, но платье все-таки взяла и заперлась в комнате.
   Через мучительных для меня двадцать минут (думаете легко самостоятельно надеваться на себя тяжелое бальное платье?), я чуть-чуть приоткрыла дверь и крикнула в малюсенькую щелочку:
   - Марк, иди сюда, а?
   - А почему не я?- раздался обиженный голос Кира с кухни.
   Послышался смачный пинок, треск стула и вскрик боли.
   - Я тут,- вошел в комнату метаморф.
   - Вот,- я повернулась к нему спиной.- Там такая мерзкая шнуровка! Только потуже затяни,- попросила я.
   - Вчерашняя тонна еды превратилась в лишние килограммы?- ухмыльнулся Марк, за что я попыталась отвесить ему подзатыльник.
   Он со смехом увернулся и взялся за шнуровку.
  

* * *

  
   - Крепко держишься?- спросил Марк.
   - Крепко!- кивнула я, хватаясь обеими руками за выступ окна, почти высунувшись на улицу по пояс.
   Он уперся обеими ногами в подоконник и с силой потянул на себя шнуровку.
   - Еще туже!- воскликнула я, а потом захрипела.- Ну не так туго.
   - Тебе не угодишь,- пропыхтел он, дергая и шнуруя несчастное платье.
   - Вот здесь сильнее! Еще сильнее!- крикнула я и возмущенно спросила:- Или ты хочешь чтобы я была похожа на гладильную доску?! Мне нужна талия!
   - Нет смысла желать того, чего и так нет,- заметил метаморф.
   - Она у меня есть!- воскликнула я.- Сам же видишь!
   - О да,- натужно простонал Марк.
   - А-а, дышать нечем! Нет-нет! Не расслабляй! Так надо!
   Неожиданно снизу раздался свист и улюлюканье. Я недоуменно глянула на маленькую толпу внизу.
   - Че надо?!- рявкнула я.- А-а! Больно же, придурок!
   - От идиотки слышу,- не остался в долгу он.- Терпи! Еще немного осталось!
   - Да, терпи деточка!- гнусно захихикал кто-то под окном.
   Я пожалела что мы на третьем этаже, и я не могу поджарить его взглядом!
   - Все!!- облегченно воскликнул Марк.
   - У-у-у! А чего так мало?!- разочаровано загудела толпа.
   Дверь в комнату распахнулась и мы с ним синхронно обернулись. У стоящих на пороге Риона и Кира глаза стали абсолютно круглые. Марк спрыгнул с подоконника и раздраженно сказал:
   - Это не то о чем вы подумали! Я ей платье зашнуровывал.
   - А-а,- облегченно протянули они.
   - Вы о чем?- поинтересовалась я, подходя к зеркалу.- А ничего. Миленько так. И вырез не такой глубокий как я думала.
   - А я о чем!- фыркнул Кир.- К этому платью шли перчатки и туфли.
   - Давай. Я хочу померить!
   - У тебя какой размер ноги-то? Не мог же я покупать наугад!- разумно сказал он.
   - Но ведь платье купил,- возразила я.
   - Это другое,- отмахнулся вор.- Какой у тебя размер?
   - Тридцать шестой,- отозвалась я.
   - Какой?!- ахнули сразу все.
   - Тридцать шестой!
   - Покажи!
   Я подозрительно оглядела их ошарашенные лица, немного подняла подол платья и высунула ступню.
   - Да какой же это тридцать шестой!- фыркнул Рион.- Максимум восьмой!
   - Даже седьмой с половиной,- сказал Марк.
   - Знатоки блин,- повернулась обратно к зеркалу я.
   - Кстати, за какие деньги ты перекрасилась обратно в черный цвет?- подозрительно подергал мои длинные локоны Кир.
   - Пригрозила тому эльфу-парикмахеру сделать из него нежнейший паштет,- мило улыбнулась я.- А что?
   - Ничего,- буркнул он, но подозрительный блеск глаз не пропал.
   - А теперь все вон, кроме Марка. Мне надо платье еще и расшнуровать!
   Послышался страдальческий стон.
  
   Остальную половину дня меня тщательно инструктировали что и как я должна сделать.
   - Ван Доррк, наш заказчик, помнишь?- я кивнула.- Так вот, Ван Доррк решил что будет лучше, если мы передадим ему это,- Рион потряс свертком,- на бале-маскараде, когда вокруг все в масках и никто не знает кто есть кто.
   - Разумно,- кивнула я.
   - Почти неделю мы пытались достать приглашения на бал, и вот сегодня...- Кир выдержал театральную паузу,- сегодня мы узнали что сын и дочь герцога де Нильского сбежали на север, там просто сейчас проходит фестиваль темных искусств, а родители хотят оставить их побег в тайне. Поэтому...
   - Понятно. То есть на балу буду только ты и я. А вы как?- обратилась я к наемнику и метаморфу, лениво грызущему сухарь.
   - Я буду какой-нибудь птичкой за окошком,- передернул плечами он.
   - А я буду кучером вашей кареты,- сказал вампир.- Как только получите деньги, сразу же уходите. Буду ждать вас недалеко от входа.
   - Отлично,- поднялась я.- А теперь ты,- тыкнула пальцем в щеку Кира,- ведешь меня по магазинам. Мне нужна темно-красная помада, вкусные духи, карандаш для глаз и куча другой ерунды. А еще надо туфли померить. Короче у нас с тобой еще много дел,- я схватила его за руку и потянула из кухни.- И маску мне купить!
   - Не повезло парню,- искренне посочувствовал ему Марк, после чего крикнул:- И лучше не веди ее в ресторан, трактир или просто в кафе-мороженное!
   Вечером я вернулась вся счастливая и радостная. Мы купили все что мне было нужно, и даже больше.
   - Ну как?- поинтересовался Марк, выйдя в коридор.
   - Ужас,- сумел выдавить из себя замученный Кир, нагруженный пакетами по самые брови.- Ненавижу магазины. Она перенюхала кучу флаконов духов, а потом заказала парфюмеру создать для нее какой-то особый аромат! А уж как помаду выбирала...- закатил глаза он.- По-моему все красные помады были одинаковые, а ей непременно нужен был какой-то темно-коралловый! Бред!
   - Ничего подобного,- я довольно достала из пакета симпатичные красные туфельки на удобном каблучке.- Зато, не ты ли это набил карманы позолоченными тюбиками?- ехидно спросила я.- А что было в разделе украшений, я вообще молчу!
   - Вот и молчи дальше,- беззлобно буркнул он, зашел в комнату и бросил все пакеты и коробки на кровать.- Лично я спать.
   - А покушать?- возмутилась я.
   - Спасибо, не хочу,- язвительно сказал вор и громко хлопнул дверью комнаты, которую он делил с Рионом.
   - Ты хочешь есть,- скорее утвердительно сказал Марк.- Давай на кухню, сейчас что-нибудь соображу.
  

* * *

  
   - Не густо,- печально смотрела я на бутерброд из засохшего черного хлеба и сыра.- Чем же они тут питаются? А ты что ел?
   - Да тут рядом забегаловка одна есть...
   - Идем,- вскочила я.
   - Куда?
   - Есть!- как идиоту, объяснила я.
   - На ночь есть вредно! На часах уже девять вечера!
   - Моему растущему организму требуется питание! И, раз не хочешь со мной идти, я пойду одна,- пожала плечами я, хитро на него поглядывая.
   - Шантажистка,- обозвал меня метаморф, превращаясь в большого черного пса.- Идем.
   - А ты чего не в человеческом обличии-то?- поинтересовалась я, когда мы уже выходили из неприметного серого дома.
   - Потом расскажу,- отозвался пес и бодро засеменил передо мной.
   - Ой, а тут ко мне никто не пристанет?- внезапно спросила я, стоя уже перед дверью трактира "Одноглазый скиталец".
   - Секунду.
   Марк медленно превратился в ужасающе огромного и клыкастого волкодлака. Глаза полыхали красным, а черная густая шерсть красиво шевелилась на ветру.
   - Ну как?- низко прорычал он.
   - Теперь точно не пристанут!- я на всякий случай его перекрестила и подергала за уши.
   - Ты что делаешь?- мотнул мордой он.
   - Ты просто ну очень страшный,- ляпнула я и поспешно вошла в трактир, увидев как сверкнули красные очи моего новоявленного "песика".
   "Песик" чуть рыкнул и перегнал меня. Громкие голоса, шум и звуки медленно стихли и на нас уставились десятки пар глаз. Я постаралась сделать подобающее случаю лицо и начала вспоминать, чем закончились попытки Юстиниана I восстановить Римскую империю. Именно этот вопрос задал мне историк на итоговом экзамене. Я села за свободный столик и пристально уставилась на какого-то толстяка, вовсю на меня глазеющего. Через пару секунд он отвел глаза и отвернулся.
   - Заказывай лучше свиные тефтели,- посоветовал мне метаморф и обвел взглядом вновь начавший галдеть трактир.
   Когда я уже почти наелась, сзади раздался шипящий голос:
   - Ты меня преследуешь!
   Я удивленно обернулась и уставилась на некроманта.
   - А, Мортиферус, привет,- кивнула и вернулась к тефтелям с божественно-вкусной подливкой.
   - Вчера я видел тебя в ресторане, где обедал с семьей. Сегодня здесь...- он сел рядом, не обращая внимания на скалящегося волкодлака.
   - Даже не поинтересуешься как я себя чувствую после того, как вы меня бросили в Хранилище Повелителя?- притворно удивилась я.
   - Нет,- коротко сказал он.
   - Тогда иди-ка ты отсюда, не порть мне аппетит.
   - Да с превеликим удовольствием!- хмыкнул некромант и встал.- Но если еще раз увижу тебя там же, где и я, то я...
   - Ты мне запиши на бумажку, а то я ничего не запомню,- вежливо перебила его я.
   Он угрожающе сверкнул глазами. Его губы дрогнули в усмешке, но потом он почему-то глянул на мой кулон, хмыкнул и отошел.
   - Что он здесь делает?- прорычал метаморф.- Так... он сел к какому-то типу в плаще и капюшоне. Что-то ему передал...
   - Марк, дай мне спокойно поесть!- не выдержала я.
   - Ешь быстрее, я хочу за ним проследить,- рыкнул он.
   Я возмущенно на него поглядела, потом сочла эту мысль неплохой и быстро покончила с едой. Расплатившись, мы вышли из трактира и притаились за его углом. Ждать пришлось недолго. Буквально через минуту вышел некромант и быстрым шагом двинулся прочь. Его темно-синий плащ зловеще развевался в сумерках, звуки шагов гулким эхом разносились по пустынной улице. Я на цыпочках двинулась следом, а Марк вообще превратился в воробья и нагло уселся на мое плечо. Шли мы долго, а когда наконец дошли до главных ворот Академии Магии, я могла гордиться собой, некромант ни разу не обернулся.
   - Ну что?- услышала я чей-то голос и поспешно спряталась за углом.
   - Не здесь,- тихо сказал некромант.
   Я чуть высунулась и сумела различить профиль Шейрона.
   - Ну и зачем нам надо было за ним следить?- поинтересовалась я у метаморфа.- То, что он учиться в Академии Магии мы и так знали.
   - Я просто думал... Ай, ладно. Полетели обратно,- скомандовал воробей.
   - Полетели,- закивала головой я, схватила его за лапки и подняла над головой.
   - Ты что делаешь?- ошарашено спросил он.- Если проверяешь пол, то я мальчик. Честно.
   - Да верю, просто ты сказал... Хотя забудь. Идем домой,- сказала я.
   Домой... Сердце кольнула тоска. В свой настоящий дом я вернусь еще не скоро.
  

15

  
   Разбудил меня громкий душераздирающий крик:
   - Где мои деньги?!
   Дверь в нашу с Марком комнату с грохотом распахнулась, и туда влетел злой Кир.
   - Где мои деньги?! Я вас спрашиваю!- он пнул продолжавшего спать на полу метаморфа.- Где мои две тысячи золотом?!
   - Хочешь я тебе дам пять тысяч бумажкой?- сонно спросила я.- Слушай, не мешай спать. Все счета - к Даймону или к папаше Марка. Он у него король.
   Кир загадочно замолчал. После чего пробормотал:
   - Если прислать письмо с требованием выкупа... А потом куда-нибудь с денежками слинять... Ага, а потом еще...
   Я слышала его бормотание, пока он не вышел, громко хлопнув дверью.
   - Гад,- зевнула я, глянула на Марка и поразилась - он до сих пор спал!- Эй,- тихо позвала я. Потом свесилась с кровати, где спала, и потыкала в его шею пальцем.
   - Пульс ищешь?- язвительно спросил он, открывая глаза.
   От неожиданности я свалилась с кровати, после чего не менее язвительно ответила:
   - Нет, искала место понежнее, чтобы укусить!
   - Ты у меня и так много кровушки выпила. С тебя хватит,- он повернулся на другой бок и притворно захрапел.
   - Что-то мне спать расхотелось,- сказала я и поднялась с пола, одернула ночную рубашку, которая была чуть ли не до пят и подошла к окну.- Хорошо-то как!- распахнула его я.- Ночью наверное был дождь.
   - Насть, я сплю. И тебе того желаю,- пробурчал Марк.
   - Ну тебя,- махнула на него рукой я.- А я пойду, приготовлю завтрак.
   - Попытайся,- хохотнул метаморф и вновь старательно засопел.
   Я накинула просторный халат и вышла, предварительно хорошенько пнув принца.
   - Итак!- я распахнула дверцы навесных кухонных шкафчиков.- У нас есть куча пробирок с зельями, кулёчки с какими-то травами и... и что-то странное, слизкое и зеленое,- я озадаченно осмотрела это нечто, лежащее на маленькой фарфоровой тарелке в самом углу шкафчика.- Ладно,- захлопнула дверцы я.- Посмотрим что у нас здесь...
   Мои поиски увенчались успехом, я нашла парочку яиц, заплесневелый сыр, сушеные грибы и сковороду.
   - Вон там стоит молоко,- зашел на кухню Рион.- Можешь омлет приготовить.
   Он выглядел помятым, растрепанным и невыспавшимся. Пока я сосредоточенно била яйца, он говорил:
   - Всю ночь провел в наблюдении за этой чертовой резиденцией Повелителя. Узнал, куда будут отъезжать кареты гостей, нарисовал схему здания и отметил черные ходы,- он развернул на столе пожелтевшую бумагу.- Начало бала в десять вечера, но многие, само собой, опоздают. Сам же Повелитель появиться ближе к полуночи, а...
   - Почему?- удивилась я.- Это же его бал! И открывать его тоже должен он!
   - Это если следовать правилам этикета балов,- усмехнулся вампир.- Однако Ракитский младший им не следует. Бал откроет Император эльфийских Земель с супругой. Правда, Повелитель умн?о поступил?
   - Не называй Даймона Повелителем,- поморщилась я.- Слух режет.
   - Как тебе угодно,- пожал плечами наемник, склонившись над картой.
   - А... этот бал и будет официальным посвящением в Повелители?- спросила я, закончив взбивать омлет.
   - Конечно нет,- мельком глянул на меня он.- Это просто праздник для высших слоев общества. Элиты, можно так сказать. А вот на главной площади города будет карнавал. А во Дворце Империи пройдет торжественный прием для обеспеченных и значимых людей и нелюдей, не получивших приглашение на бал-маскарад. И Повелитель, естественно, должен показаться на всех этих мероприятиях. У тебя подгорит омлет,- не меняя тона, сказал Рион.
   - Ой!- подскочила я.
   - Я трачу на тебя больше, чем зарабатываю!- с этими словами на кухне появился Кир.- Ты понимаешь?
   Неожиданно меня посетила мысль.
   - Если я для вас такая обуза, то почему я до сих пор с вами?- спросила я, попутно пытаясь отскрести омлет от днища сковороды.- Вы можете легко от меня избавиться, только сказав об этом.
   - Понимаешь,- медленно сказал наемник.- Хоть ты постоянно влипаешь в неприятности и портишь нам жизнь,- я нахмурилась,- но все-таки с тобой надежнее. Ты - прямой доступ к Повелителю. И, в некотором смысле, пока ты здесь, с нами ничего плохого не случиться.
   - То есть?- еще больше нахмурилась я, благополучно забыв про омлет.
   - В нашем деле очень большая конкуренция, а еще существуют типы, называющие себя черной бандой. Они приходят внезапно. Требуют проценты от всех выполненных заказов... А так,- он пожал плечами.- Если ты с нами, Повелитель по-любому отгородит тебя от таких отморозков.
   - Ага,- кивнул Кир, с довольным видом поглощая мой омлет.
   - Ты что делаешь?!- подпрыгнула я и чуть не треснула его ложкой по лбу.
   - Считай, что свою еду ты спалила, а я свою - героически спас!- нагло заявил он и сел за стол, поставив сковороду перед собой.
   - Осторожней!- рявкнул Рион, выдергивая собственноручно нарисованную схему из-под импровизированной тарелки.
   - Ум, как вкусно пахнет. Что на завтрак?- поинтересовался Марк.
   - А на завтрак ты ведешь меня во вчерашний трактир,- мрачно поглядела я на Кира, с аппетитом уминавшего мой омлет.
   - Но...
   - Никаких но! Я сейчас быстро переоденусь и пойдем.
  

* * *

  
   - Мне, пожалуйста, зеленый чай с жасмином и парочку тостов с абрикосовым джемом,- тоном, не терпящим возражений, сказала я волосатому трактирщику.- И большую тарелку котлет для моей собачки,- я нежно потрепала огромного волкодлака по загривку.- Только не очень жирных, он у меня на диете.
   Трактирщик так и остался стоять с открытым ртом. Я эффектно перебросила густую копну кудрей за плечо, положила ногу за ногу и демонстративно начала стучать пальчиками с длинными ногтями по столу.
   - Я непонятно выразилась?- подняла бровь я.
   - Сейчас все будет, госпожа,- икнул мужчина и сорвался с места.
   Метаморф восхищенно прищелкнул языком и сказал:
   - Ты иногда можешь быть такой...
   - Какой?
   - Убедительной, внушительной... и так далее,- оскалился в улыбке он.- Настоящая Повелительница.
   Я вздрогнула и сердито сказала:
   - Еще раз так скажешь, оставлю без завтрака!
   - Я говорю то, что вижу,- попытался пожать плечами волкодлак.
   Пока выполняли мой заказ, я мучила вертлявого паренька, исполняющего здесь роль то ли официанта, то ли собирателя грязной посуды... хотя это одно и тоже.
   - Что-нибудь еще?- тоскливо спросил он уже в десятый раз.
   - Да,- важно кивнула я.- Мой песик выпил бы чистой воды.
   Паренек с благоговейным ужасом глянул на громадную тушу, растянувшуюся около стола, и нервно сглотнул.
   - Я сейчас,- выдавил он.
   - Не торопись,- благодушно сказала я, когда паренек убежал.
   Я вздохнула и погладила руками белоснежную скатерть, которой мне застелили столик. И задумчиво нюхнула потрепанный цветочек, засунутый в пивной стакан и гордо поставленный в самом центре.
   - Я ничего говорить по поводу всего этого не буду, потому что не хочу остаться без завтрака,- приоткрыл один глаз метаморф.
   - Уже сказал,- помрачнела я и бездумно уставилась на ярко-красный цветок.
   Что это со мной? Почему я стала такой... властной?
   - Вот, госпожа,- заискивающе сказал трактирщик, опуская передо мной изящный поднос с не менее изящным заварочным чайником, чашкой, соусницей с джемом и сахарницей. На тарелке с затейливым золотым узором горкой лежали румяные тосты.- Прямиком из эльфийского ресторана!
   Я хотела улыбнуться и сказать "спасибо", но вместо этого надменно кивнула и махнула рукой, чтобы он отошел. Он с поклоном удалился. Я заметила, что все в трактире украдкой на меня поглядывают. А некоторые, самые зверские и опасные на вид, только взглянув в мои глаза, отворачиваются и больше не обращают на меня внимания.
   - Да что такое,- я устало потерла виски и налила себе ароматного чая.
   - Где мои котлеты?- рыкнул Марк, поднимаясь и зевая во все сто тридцать два клыка.
   Все посетители трактира сглотнули.
   - Где еда и вода для моего песика?- рявкнула я, положив свою ноги ему на спину.
   "Песик" смерил меня тяжелым взглядом, но ничего не сказал.
   - Несу,- испуганно раздалось сзади, и к нам осторожно подошел знакомый паренек.
   В одной руке он держал миску с аппетитными на вид котлетами, а в другой - бадейку с водой.
   - Ставь перед ним,- начала намазывать джем на тост я.
   Руки паренька затряслись, и он с ужасом уставился на исходящего слюной волкодлака.
   - Да не бойся, не укусит он тебя! Чего ты, в самом деле,- пробормотала я.
   Он, бледный как смерть, медленно опустил на пол сначала бадейку с водой, а потом еще медленнее - с котлетами. Весь трактир затаил дыхание. Казалось, все даже есть перестали. Чего они так испугались-то? Паренек резко отдернул руку от миски и бросился прочь. Метаморф довольно зачавкал.
   - И тебе нравится так есть?- поинтересовалась я через какое-то время.
   - Пожила бы с меня королевской жизнью, когда даже моргать надо по этикету!- проворчал он и фыркнул:- Не слишком быстро и не слишком медленно!
   Я задумчиво сделала глоток чая. Пока мы здесь находились, меня попытались три раза магически просканировать, чтобы узнать на сколько я сильна, а какой-то гений вообще послал нервнопаралитический импульс, построенный на чистой магии Разума. Моя защита выдержала абсолютно все, я, как говорится, даже и пальцем не пошевелила. В итоге трое поспешно покинули заведение, а вот одного пришлось выносить. Его импульс срикошетил.
   - Вот ты где!- закричал Кир с порога и быстрым шагом направился к нашему столику.- Сколько можно тебя ждать?
   Он выглядел разозленным. Я, делая вид что не замечаю его, продолжала пить чай.
   - А можно мне на закуску эльфятинки под нежнейшим мороком из вампира?- облизнулся Марк, угрожающе глядя на вора.
   - Только попробуй,- погрозил ему кулаком тот.
   - Да с удовольствием!- рыкнул волкодлак и приготовился к прыжку.
   - Прекратите,- сказала я таким холодным тоном, что сама испугалась.- Сядь,- сказала я на этот раз Киру.
   Он, продолжая буравить взглядом метаморфа, сел напротив меня.
   - У нас проблемы,- резко сказал он и твердо на меня поглядел.- Юный граф Эрштант вернулся в Ривелл.
   - Кто?- поинтересовалась я, медленно намазывая джемом последний тост.
   - Тот, кем я должен был быть на балу,- ответил Кир, задумчиво глядя на ярко-алый цветок в стакане для пива.- Откуда скатерть?
   - Хозяин трактира был так любезен, что позволил своему официанту взять ее у своей жены,- отозвалась я.
   - Том?- удивился он.- Том "был так любезен"? Ты что-то путаешь. Он никогда никого не обслуживает, с посетителями ведет себя как свинья,- начал загибать пальцы вор.- Потом...
   Я фыркнула, подняла руку воздух и призывно ею помахала.
   - Что-нибудь еще принести?- мгновенно оказался рядом трактирщик, глядя на меня с некой долей страха.
   - Унесите,- отодвинула от себя я поднос с посудой.- И принесите счет.
   - Счет?- прошипел Кир, когда тот ушел.- Да тут даже такого слова не знают! Что ты с ним сделала? Почему тебя все так боятся?
   - Конечно из-за меня,- скромно проворчал волкодлак, вновь внушительно зевая.
   - Посмотри-ка на меня,- нахмурившись, сказал псевдовампир.
   - Зачем?- разражено глянула на него я.
   Его взгляд стал отчужденным и изучающим, внезапно пропала вся его напускная веселость, истеричность и взбалмошность.
   - Что ты так смотришь?
   - Сколько прошло с того времени, как ты носишь этот кулон?- его глаза глянули в вырез моей блузы.
   - Тебя это некоим образом не касается,- холодно сказала я.
   Он чуть кивнул и вновь начал смотреть на цветок.
   - Вот,- передо мной лег желтый слегка засаленный листок с коряво накарябанной цифрой.- Ваш счет, госпожа.
   Я мельком глянула на бумажку и кинула на стол золотой, его должно с лихвой хватить, и поднялась из-за стола.
   - Всего хорошего,- бросила я и вышла из трактира.
   Всю дорогу до конспиративной квартиры Кир молчал, изредка задумчиво на меня поглядывая.
   - Так что там с этим графом?- спросила я.
   - Что-что... Рион его уже ищет,- пожал плечами он.- Нам сначала надо узнать причину его приезда с фестиваля темных искусств, где до сих пор находится его сестра и намерен ли он посетить сегодняшний бал-маскарад.
   - Так если Рион все сделает, зачем ты меня искал?- удивилась я.
   - Мне...- начал он, но тут Марк зарычал:
   - Опять он!
   Я посмотрела туда, куда глядел он.
   - Некромант,- прошипел Кир.- Что он здесь делает?
   - Вы чего остановились? Мы же так привлечем еще большее внимание!- воскликнула я.- Поздно.
   - Я говорил, что сделаю с тобой, если еще раз увижу, как ты за мной следишь?- поинтересовался Мортиферус у меня, переходя дорогу.
   - М-м... нет, ты собирался записать, но не успел,- мило улыбнулась я.- И с чего это ты взял что я за тобой слежу? Может наоборот, ты за мной следишь?
   - Зачем мне это?- поднял брови он.
   - А мне зачем?- фыркнула я.
   - Нам пора,- сквозь зубы сказал Кир, схватил меня за локоть и потащил прочь.
   - Ты чего?- удивилась я.
   - Не люблю его,- лаконично сказал мне он.- Марк, может превратишься в кого-нибудь менее опасного? Перед нами за километр расступаются и переходят на другую сторону дороги!
   - Их проблемы!- рыкнул волкодлак.
  

* * *

  
   - Графа Эрштанта не будет на балу. Его задели на тренировке темных искусств,- сообщил Рион, устало вваливаясь в квартиру.- Он лежит дома под присмотром личного целителя, которому за молчание заплатили неплохие деньги.
   - А его сестра?- лениво поинтересовалась я, довольно жмурясь.
   В этот момент Кир делал мне массаж плеч, а Марк стоял рядом и держал раскрытую книгу "Как делать массаж". Наемник окинул все это бессмысленным взором и сказал:
   - Я иду спать, Кир, разбуди меня через два часа и приготовь зелье ложного сна.
   - А почему бы тебе его сейчас не выпить?- спросил Марк.
   - Потому что я хочу спать, это во-первых,- разозлено начал вампир.- А во-вторых, зелье вариться один час тридцать восемь минут!
   - О как,- озадаченно произнес метаморф.
   - Так, я пошел делать зелье,- заявил Кир и вышел из комнаты.
   - Не нравится мне твой взгляд,- пробормотал принц, бросая книгу на кровать.- Ох, как не нравится...
   - Ты же поможешь мне зашнуровать платье?- широко улыбнулась я.
  

16

  
   - Ты танцевать хоть умеешь?- внезапно спросил Кир.
   Мы сидели в шикарной карете, которую то и дело заносило в бок и хорошенько потряхивало.
   - Мастерство не пропьешь! Меня учил сам мистер... э-э... фамилию забыла,- пробормотала я, обмахиваясь темно-красным веером из перьев.- Что-то на "э". Слушай, до меня тут дошло,- неожиданно сказала я.- Если этот ваш Ван Доррк приглашен на бал-маскарад, то он какая-то важная шишка не только в криминальном бизнесе?
   - Верно подмечено,- кивнул вор, и карету вновь ощутимо тряхнуло.- Да что Рион там вытворяет?!
   - Как тебе моя маска?- внезапно спросила я Кира, кокетливо её поправляя.
   Она была нейтрального белого цвета - под цвет моих длинных перчаток.
   - Маска, веер, диадема, колье и браслет,- Кир окинул ревностным взглядом последние три предмета.- Зачем тебе столько?
   - Затем, что это все мое! Драгоценности мне подарили на приеме у короля метаморфов. А ты все это нагло украл,- обвиняюще сказала я.
   - Но ведь теперь вернул!
   - Было бы странно, если бы не вернул,- я вспомнила наш с ним скандал.
   - Приехали,- карета резко остановилась и я, не удержавшись, съехала с сиденья на пол.
   Дверца кареты открылась, и на меня уставились удивленные глаза лакея, одетого в синюю ливрею.
   - Да достаньте же меня отсюда!- рявкнула ему я.
   - Ты сама вежливость, сестренка,- насмешливо сказал Кир, даже не делая попыток мне помочь.
   Лакей с трудом вытащил меня из кареты и поставил на землю. Я стукнула его веером, заявив:
   - С дамами надо обращаться нежнее.
   - Прошу прощения, миледи,- склонился в поклоне тот.
   - С дороги,- отодвинула его веером я и уверенным шагом двинулась по темно-синей ковровой дорожке.
   - Ты куда так летишь?- догнал меня Кир.- У меня же приглашения.
   - Можно я не буду спрашивать откуда?- поинтересовалась я, поднимая подол платья и поднимаясь по ступеням лестницы, ведущей к замку.
   - Можно,- милостиво разрешил вор.
   - Приглашения?- учтиво спросил привратник у входа.
   Кир молча протянул узкие карточки с серебряным тиснением и замысловатыми виньетками. Присмотревшись получше, я поняла, что приглашения сделаны из атласной бумаги, одна сторона которой была нежно-синего цвета и блестела как шелк.
   - Прошу,- распахнул перед нами дверь мужчина в роскошном камзоле.
  

* * *

  
   Абсолютно все были в масках. Звучала дивная музыка. Ярко одетые люди кружились в танце. В зале царил легкий полумрак, добавляя загадочности и мистичности.
   - Ух ты,- вырвалось у меня.
   - Сколько драгоценностей,- вырвалось у Кира.
   - Даже не думай,- предупредила его я, осторожно взяла под руку и мы вошли в бальный зал.- А эта штука, которая спрятана у тебя в рукаве, точно не опасна?- с опаской спросила я, щупая оную.
   - Не думаю,- отозвался вор, блестящими глазами следя за такой же блестящей диадемой в прическе у знатной дамы.
   - А как выглядит Ван Доррк?- поинтересовалась я.
   - Не знаю,- пожал плечами он.- Никогда его не видел.
   - И как же мы его тогда узнаем?
   - Узнаем,- хмыкнул Кир.- Точнее нас узнают.
   И правда, через пять минут к нам подошли. В этот момент я стояла у столов с закусками и без стеснения пробовала маленькие пирожные, которых тут было в избытке. Вор, тем временем, косился на золотые подсвечники и даже пару раз норовил их потрогать, но я вовремя хлопала его по руках и грозила пальцем.
   - Итак...- раздалось сзади.
   Я подавилась взбитыми сливками и обернулась. Перед нами возвышалась высокая и статная фигура мужчины. Он был во всем черном, только серебряная цепочка блестела в вырезе рубахи. Его серые глаза смотрели сухо и жестко.
   - Чем-то вы напоминаете мне Зорро,- пробормотала я.- Только шпаги почему-то нет.
   Он не обратил внимания на мои слова.
   - Пап, Морта не видел? Нигде не могу его найти!- внезапно раздалось за его спиной.
   Мужчина раздраженно обернулся к девушке в фиолетовом платье и такого же цвета полумаске, расшитой золотыми нитями.
   - Нет,- процедил он.- И когда я с кем-то разговариваю...
   - Поняла,- не менее дружелюбно отозвалась она и отошла.
   - Вернемся к делу,- повернулся Ван Доррк к нам.- Где то, что мне нужно?
   - А где деньги?- тут же спросил Кир.
   Глаза мужчины опасно блеснули в прорези маски. Он угрожающе прошипел:
   - Слушай, щенок, ты сейчас не в том положении, чтобы...
   - Неужели?- хмыкнул парень.- А мне кажется, что это вы не в том положении.
   - Да, сначала деньги, потом стулья,- поддакнула я.
   Ван Доррк перевел на меня тяжелый взгляд. На меня ощутимо пахнуло магией огня.
   - А дядя - маг,- просветила я вора, после чего скрестила руки на груди и поинтересовалась:- Неужели вы и вправду хотите применить магию в столь многолюдном месте?
   Его рот скривился в усмешке. Я почувствовала, как что-то начало упорно пробираться через мой ментальный щит. В висках заломило. Неожиданно кулон на шее стал ледяным.
   - Зачем ты его так?- печально спросил Кир, глядя на содрогавшегося от разрядов магии мужчину.
   - Это вообще была не я,- фыркнула я, погладив кулон.
   - Он тебя прикончит,- авторитетно сказал вор.- Вот очухается, и конец тебе.
   Маг огня с силой схватился за край стола и сжал зубы, чтобы не застонать.
   - Эк его колбасит,- посочувствовал ему Кир, украдкой снимая браслет с руки какой-то дамочки.
   - Метка...- прошептал Ван Доррк, выпрямляясь и оборачиваясь к нам.- Даже не предполагал...- он чуть наклонил голову и склонился передо мной в полупоклоне, по его губам скользнула кривая улыбка.
   Я изумленно на него вытаращилась.
   - Вы это... чего?- выдавила я.
   Внезапно стихла музыка, и в тишине, мгновенно за этим последовавшей, раздался громкий голос:
   - Даймон Бегерит Ракитский, Повелитель Империи Тьмы.
   Тишина стала просто оглушающей. Послышались легкие шаги и в дверях показался он... У меня опять что-то оборвалось внутри.
   - Приветствую всех собравшихся...- разнеся его властный голос по залу.
   Он что-то еще говорил, но я не слушала. А просто смотрела как он идет, окидывая всех хищно-холодным взглядом, как развевается его темно-синяя накидка, пока он быстро пересекает зал, как... Я помотала головой, отгоняя наваждение.
   - Он знает?- тихо раздалось над ухом.
   - Что?- испуганно подскочила я.
   Ван Доррк повторил:
   - Повелитель знает что вы похитили из его Хранилища?
   - Нет,- отозвался Кир.
   - Да,- кивнула я, не в силах оторвать взор от Даймона.
   - А знает, кому вы хотите это отдать?
   - Не знаю,- передернула плечами я.- А что?
   Мне не ответили. А когда я обернулась, то ни вора, ни мужчины не было.
   - Вот Кир гад,- прошипела я, оглядываясь.- Да он же без меня не справится!
   Глаза наткнулись на распахнутые двери балкона, откуда можно было выйти в темный сад.
   - Вот черт,- с чувством произнесла я, подобрала подол платья и бросилась туда, расталкивая гостей. Потом притормозила, схватила тарелку с пирожными и быстрым шагом двинулась к выходу в сад.
   Выйдя на балкон, я перегнулась через парапет и пристально вгляделась в сумрак, напрягая свое полувампирье зрение.
   - Да где же они...- пробормотала я, спускаясь по каменным ступенькам и поглощая десерт.
   Забредя вглубь темного сада, я задала себе вопрос: "А чего я так переживаю? Подумаешь, этот Ван Доррк что-нибудь сделает с Киром..."
   - Что за дурацкие мысли?- разозлилась я сама на себя, сворачивая за какой-то куст.
   Пару раз я натыкалась на целующихся парочек, но вот свою парочку я все никак не могла найти.
   - Ой,- врезалась в кого-то я.
   - Осторожней!- рявкнула темная фигура, вынужденная подхватить меня, чтобы самому не упасть.
   Тарелка выскользнула из моих рук и мягко шмякнулась на шикарный фрак незнакомца. Пару секунд стояла гнетущая тишина.
   - Да прекратите меня лапать!- воскликнула я, отпрыгивая от него, чтобы тоже не испачкаться.
   Тарелка поехала по его костюму, оставляя симпатичные кремовые разводы, и с приглушенным звоном разбилась о каменную дорожку.
   - Можно я вас убью?- приглушенно поинтересовался незнакомец в маске, поднимая на меня взгляд.
   Я вздрогнула от его пронзительных синих глаз и фыркнула:
   - Конечно нельзя!
   - Очень жаль,- с искренним сожалением сказал он, внимательно меня рассматривая.- У вас глаза такого редкого оттенка... и вампирьи клыки,- его голос постепенно становился угрожающим.- Настя?!
   Он резко сдернул с меня маску, попутно снимая свою.
   - Мортиферус?- ахнула я, а потом возмутилась:- Ты что тут делаешь?!
   - Не поверишь, но гуляю по саду,- пристально оглядел меня он.- А ты?
   - Дышу свежим воздухом,- неприязненно отозвалась я.
   Минуту мы молчали. Некромант нетерпеливым жестом очистил свой фрак, засунул маску в карман и спросил:
   - Ты тут зачем?
   - Гуляю,- с сожалением глянула я на остатки пирожных на земле.
   - Я серьезно,- он схватил меня за локоть, приблизил свое лицо к моему и прошипел:- Что ты забыла на этом балу?
   - Тебя это не касается!- попыталась вырваться я, но глаза некроманта опасно блеснули.
   - Отпусти ее,- раздалось за моей спиной.
   Мортиферус поднял глаза, смерил кого-то презрительным взглядом и протянул:
   - Тебе-то какое дело? Иди куда шел, полуэльф,- с отвращением произнес он.
   Сзади тут же возникла фигура, а к его горлу прижался острый кинжал. Что-то шевельнулось у меня в памяти при виде этого оружия.
   - Повтори что ты сказал,- прошипел Кристиан, а это был именно он.
   - Я сказал,- оттолкнул меня Мортиферус и спокойно повернулся к тому лицом, не обращая внимания на кровавую полосу, остающуюся на его шее.- Что ты полуэльф. Или хочешь сказать, что я ошибся?- он смотрел на него, как на ничтожество.
   Я с изумлением глядела, как в глазах Криса разжигается ненависть и сила.
   - Не хочу.- Почти нежно он приставил кончик кинжала к подбородку некроманта и чуть надавил.- Ты мне просто скажи, чем тебе так не угодили полуэльфы?
   Парень даже не вздрогнул. Он будто даже не заметил, что по его шее бежит струйка крови.
   - Я к ним вполне лоялен,- пожал плечами он.- Мне просто не нравишься ты.
   - И чем же?- поднял брови Крис.
   - Ты слишком много знаешь,- блеснул глазами Мортиферус, после чего равнодушно переступил через обмякшее тело полуэльфа.
   - Что ты с ним сделал?!- яростно воскликнула я, склоняясь над Крисом.- Ты, некроманская морда!
   Некромант, не оборачиваясь, махнул рукой. Что-то гулко встретилось с возникшим передо мной щитом. Парень обернулся и удивленно меня оглядел. Я, не менее удивленная, пыталась понять, как успела поставить щит.
   - Хм,- некромант вновь махнул рукой, что-то пробормотав.
   Через пять минут он уже вовсю чертил в воздухе какие-то руны сверкающим ножом, что-то бубнил себе под нос и бросал на меня странные взгляды.
   - Что со мной?- простонал Крис через десять минут, открывая глаза.- Что... что он делает?
   - Дурью мается,- пожала плечами я, наблюдая как мой щит отражает все его заклинания, потом дотронулась до ледяного кулона, которого не было видно под бриллиантовым колье, и чуть улыбнулась.
   - Поразительно,- хмыкнул Мортиферус, вытирая испарину со лба.- Черная магия?
   - Ага,- кивнула я, с удивлением глядя на руку, которую он мне протянул чтобы помочь подняться.- Э-э...
   - А что за защита?- он нетерпеливо схватил меня под локоть и поднял.- По-моему смесь двух формул заклинаний. Вроде руну смерти повернули на два градуса и...
   Некромант повел меня по дорожке, держа под руку и что-то говоря о непонятных мне вещах. Вскоре я поняла, что благодаря черной магии кулона, он стал считать меня чуть ли не лучшим другом.
   - Может, заткнешься?- поинтересовался сзади Кристиан, прижимая ладонь к голове.
   - Может, повторить?- так же любезно спросил Мортиферус.
   - Мальчики не ссорьтесь,- добродушно сказала я.- И мне уже пора. Я... я вообще-то тут по делу. Ищу своего... э-э.. друга.
   - Тогда давай поищем его вместе,- предложил полуэльф, а некромант согласно кивнул и потащил меня дальше.
   Наша прогулка превратилась в нечто невообразимое. Морт (некромант разрешил мне так себя называть) говорил что-то о загадочных ритуалах, основанных на магии Смерти, а Крис восхвалял красоту полной луны и ярких звезд. Я была готова выть от тоски. Мне хотелось поскорее отделаться от них.
   - Ты говорил, что ты оружейник,- обратилась я к Крису, этим самым заставив некроманта замолчать.- То есть ты делаешь мечи?
   - В основном я продаю оружие, а не делаю его. Хотя если на заказ, то вполне могу сделать что-нибудь стоящее,- отозвался он.- Что такое?- спросил полуэльф, когда я внезапно остановилась.
   Напротив нас стояла скамейка. Она была в точности такой, как и в моем сне... когда я находилась в той странной комнате, в заснеженном лесу.
   - Ничего,- пробормотала я.- Просто замерзла. Какая-то холодная ночь.
   - Тогда давай вернемся в зал,- сказал оружейник и накинул мне на плечи свою накидку, сохранившую его тепло.
   Морт фыркнул, снял верхнюю часть фрака, пренебрежительно сбросил накидку полуэльфа и накинул его на мои плечи. Крис скрипнул зубами, а некромант только насмешливо поднял бровь.
   - Да, идемте в зал,- я бросила последний взгляд на скамейку и потянула парней назад.
   Как только мы подошли к балкону, я с облегчением увидела Кира, нервно ходящего взад-вперед.
   - Ну наконец-то!- воскликнул он, как только я поднялась по ступеням.- Нам уже пора вали... Э-э... кто это с тобой?- он увидел Криса.
   - Кристиан,- представился тот и чуть поклонился.
   - Меня ты знаешь,- усмехнулся Морт, мгновенно узнав вора.
   - Рад знакомству,- кивнул тот оружейнику.- Не рад встрече,- кивнул он некроманту и потянул меня за руку в зал.- Ты же мне сейчас всю операцию сорвешь!- возмущенно прошипел он мне на ухо.- Где ты их нашла?
   - В саду,- отозвался Крис и улыбнулся.
   - Скорее на земле,- осмотрел его грязный костюм некромант.
   - Ах да, это твое,- я протянула ему верх его фрака.
   В этот момент музыка смолкла, и по залу разнеся голос:
   - А теперь пришло время снять маски!
   - Вот черт,- сквозь зубы выругался Кир.- Черт!
   - Снимай маску, красавчик,- повисла у него на шее какая-то девица.
   - Гюльчатай, открой личико, а?- захихикала я.
   Кристиан рассмеялся, и как бы невзначай положив руку мне на талию. Я напряглась, а потом быстро сказала:
   - Мне нужно... э-э... припудрить носик. Простите.
   И я стремительно от них отошла, оставив Кира один на один с явно перебравшей красавицей, глумливо глядящим на него некромантом и все еще посмеивающимся полуэльфом. Я замедлила шаг, чтобы не привлекать к себе особого внимания. Все гости стояли группками и о чем-то весело переговаривались. Все еще звучала музыка, но почти никто не танцевал. Сама того не осознавая, я пыталась найти Даймона.
   - Вон Император эльфов,- бормотала я.- А вон тот придурок, Верховный маг, блин,- неприязненно осмотрела я мужчину с темной бородкой.- Но где же...
   - Искала?- мягко раздалось над ухом и сильная рука легка мне на плечо.
   Я вздрогнула и обернулась. На секунду растерялась от его пронзительного взгляда, а потом пробормотала:
   - Я? Тебя? Зачем!
   - А разве нужна причина для того...- он резко прижал меня к себе и закружил в танце,-..чтобы двое просто хотели увидеться,- музыка стала громче, перед нами все расступались, провожая взглядами,-..чтобы хотели прикоснуться,- прошептал он,-..обняться... Разве нужна для этого причина?- заглянул мне в глаза Даймон.
   - Нет,- покачала головой я, полностью отдаваясь вальсу.
   Мы кружились все быстрее, не сбиваясь с ритма, не теряя равновесия... Хотелось, чтобы этот танец никогда не кончался. Я чувствовала жар, исходящий от его тела, видела его светло-зеленые глаза, которые смотрели... с нежностью? Но способен ли демон на нежность? На... любовь?
   - Спасибо,- шепнул он, и тут я поняла, что вальс закончился, а мы стоим в центре зала, окруженные толпой гостей.
   Глянув на свое платье, я изумилась. Оно стало нежно-голубого оттенка! Вместо черных нитей, лиф стал расшит синими! Только перчатки остались серебристо-белыми.
   Синий, голубой, серебристо-белый... Фамильные цвета рода Ракистских!
   - Дамы и господа! Позвольте представить вам...- начал Даймон, крепко держа меня за локоть, и тут я все поняла...- свою будущую супругу, будущую Повелительницу Империи Тьмы!
  

17

  
   Не знаю почему, но я не взбунтовалась. Не закричала, что это ложь, не вырвала свой локоть из руки демона... Я просто стояла и принимала поздравления. Первым был правитель эльфийских Земель со своей супругой, потом Король Метаморфов, отец Марка...
   - А что собираетесь делать с Альмиррой?- весело поинтересовался Кристиан, пожимая демону руку.
   - Ты же знаешь, что это было только прикрытие,- лениво отозвался тот, поглаживая меня по плечу.- Иначе я не смог бы стать Повелителем.
   Я не удивилась, что он знаком с полуэльфом. Причем весьма близко. Я как будто наблюдала за собой со стороны.
   - А теперь прошу вас в соседний зал,- сказал демон, когда все выразили нам свои пожелания и поздравления.- Там вас ждут угощения.
   Все направились к распахнувшимся резным дверям, а меня Даймон потянул в противоположную сторону. Мы вышли из зала и долго шли по коридорам и лестницам, покрытыми темно-синей ковровой дорожкой.
   - Входи и садись,- приказал он, открывая передо мной дверь.
   Я оказалась в знакомом мне кабинете. В камине тихо потрескивал огонь, отбрасывая загадочные блики на стены. Я медленно подошла к креслу и села.
   - Нам надо серьезно поговорить,- тяжело вздохнул Даймон, захлопнул дверь и посмотрел на меня, чуть склонив голову. Что-то пробормотал и медленно взмахнул рукой.
   Пару секунд я сидела, стараясь осмыслить произошедшее.
   - Ты... что ты со мной сделал?!- вскочила я и кинулась к нему, но запуталась в подоле платья и чуть не упала, вовремя схватившись за журнальный столик.
   - Сядь,- властно сказал демон и чуть поморщился, потом повторил более мягко:- Нам лучше присесть и все обсудить.
   - Ладно,- процедила я, сев.- Только для начала...- я принялась расстегивать кулон.- Забери эту... дрянь!
   Даймон молча протянул руку и взял украшение. Потом чуть усмехнулся и спрятал его в карман.
   - Что только что было?- с тихой злобой спросила я.- Зачем?
   - У нас есть закон,- медленно начал он, глядя куда-то поверх моей головы.- Демон не может стать Повелителем, пока у него нет супруги. Однако любой закон можно обойти. И я обошел, обручившись с Альмиррой,- посмотрел на меня он.- Чтобы потом... найти тебя.
   - Не говори ерунды,- громко фыркнула я и передразнила:- Найти меня! Да ты всегда хотел от меня избавится!
   - Это не так,- раздалось над ухом, и я вздрогнула. Как он оказался за моей спиной?
   - Как ты...
   - Ты всегда была нужна мне, Настя...- прошептал он.
   Мне бы очень хотелось тебе верить, но... не могу.
   - Не могу,- повторила я уже вслух и отвернулась от него.
   Он вздохнул и отошел к окну.
   - Я не заставляю тебя выходить за меня замуж,- сказал Даймон.
   - Да неужели?! По-моему как раз это ты и сделал!- почти прокричала я, вставая.- Как ты вообще мог применить ко мне заклинание чужой воли? Как мог дать кулон, пропитанный черной магией?! Что ты этим хотел добиться?- голос сорвался и я рухнула обратно в кресло, смахивая слезы.
   - Мы с тобой всего лишь обручены,- тихо сказал демон.- И это может продолжаться три, четыре, пять лет... Столько, сколько тебе необходимо чтобы...
   - Простить тебя?- резко спросила я, вздохнув. Если бы он знал что я давно его простила... Простила, как только он взглянул на меня своими удивительными глазами, в которых была... нежность?
   - Не совсем, но...- он откашлялся.- А амулет... прости, но ты должна была быть под надежной защитой. Я не накладывал что-то специально, я просто поставил на амулет свою метку. Я конечно понимал, что черная магия будет пагубно на тебя влиять, но ведь Золотая книга постоянно при тебе, и это несколько замедлит действие магии.
   Прогремел гром и с неба хлынул дождь, застучав по стеклу. В комнате стало совсем темно, и я видела только усталый профиль Даймона на фоне окна.
   - Но зачем ты сейчас наложил на меня заклинание чужой воли? Зачем?- спрашивала я.- Ты мог сначала все объяснить, а потом...
   Он не ответил, а просто подошел к своему столу, полностью растворившись в темноте.
   - Вот,- он появился будто из ниоткуда и сел около меня на пол.
   - Как ты это делаешь?- пораженно спросила я, чувствуя некое подобие страха.- Ты как будто... Раньше такого не было!
   - Раньше я не был Повелителем Тьмы,- просто сказал Даймон, открывая черную бархатную коробочку.- Ты никогда не задумывалась, почему правителя Империи Тьмы, называют Повелителем?
   - Задумывалась,- честно призналась я, во все глаза глядя на тонкое колечко с тремя камушками - серебристо-белого, голубого и синего цвета.
   - Это не случайно,- он протянул руку и я вложила свою ладонь в его, зачаровано наблюдая за бликами в камнях.- Теперь... я и есть Тьма,- демон плавно надел кольцо на мой безымянный палец левой руки.
   - Ой, а у нас принято на правую руку, и... Что? Ты - Тьма?- изумилась я.
   - Если кольцо на левой руке - значит обручена, если на правой - замужем,- тихо пояснил он, прижимаю мою ладонь к своей щеке.
   - Но почему ты мне раньше не сказал, что ты стал повелителем тьмы?
   - Ты не спрашивала,- пожал плечами он.
   Я перевела взгляд на кольцо, и тут меня осенило.
   - Ты снова меня обманул!- раздраженно выхватила я свою руку.- Мы не были помолвлены до того как ты надел на мой палец кольцо! Ты специально завел весь этот разговор! Ты специально выставил меня идиоткой перед своими гостями! Чтобы я поверила...- с горечью сказала я и поднялась. А ведь я действительно поверила ему...- Зачем?
   - Ты нужна мне,- тихо сказал он, глядя на бегущие по окну струйки дождя.- Ты должна мне помочь.
   - Ничего я тебе не должна!- воскликнула я, откидывая копну черных кудрей за плечо.- Ты предал меня! Ты был готов дать Себастьяну убить меня! Ты...
   - Неужели?!- Даймон молниеносно оказался рядом и с силой схватил за плечи.- Неужели ты так думаешь?! Тогда ты эгоистка, которая упивается жалостью к самой себе. Ты разве не помнишь, что я отпустил Серафиму ради того, чтобы ты осталась жива? А кто тебя буквально с того света вытащил?!
   - М-марк,- неуверенно пробормотала я.
   - Я!- он хорошенько встряхнул меня.
   Его глаза яростно на меня глядели. Я не хотела во все это верить, но...
   - Это правда?- почти прошептала я.
   - Да,- твердо сказал демон. Непонятно почему, но я поняла, что он не врет.
   - Почему?- я широко раскрыла глаза и посмотрела на него.
   Он неуверенно пожал плечами. Я с непонятной надеждой ждала его ответа.
   - Я...- он отпустил меня и вновь отошел к окну.- Просто ты должна мне помочь.
   Из моей груди вырвался тяжелый вздох.
   - И чем я тебе помогу?
   - Я должен был объяснить тебе все раньше. Но ты все равно должна понять...- он вздохнул и повернулся ко мне.- Любое темное колдовство не остается без последствий. И...
   Было видно что эти слова ему даются с трудом. На лбу появилась испарина.
   - Переселение душ в своем роде не опасно, но когда в теле находятся обе души, то...
   - Подожди-подожди,- я помотала головой.- Ты о чем вообще говоришь? Причем тут две души в одном теле?
   Но неожиданно я вспомнила...
  
  
  
   .. Он посмотрел на меня, и я отшатнулась. Из его светло-зеленых глаз на меня смотрел совершенно другой человек.
   - Ты проиграла, девочка!- рассмеялся Даймон голосом Исавии.- Я вселилась в этого глупца, и теперь ты ничего не сможешь сделать!! Ведь чтобы убить меня, тебе придется убить его!
   И вновь раздался холодящий душу смех. Внезапно его глаза приобрели свой обычный зеленый оттенок и Даймон через силу прохрипел:
   - Убей... меня...
   - Нет!- воскликнула я со слезами.- Ты что?..
  
  
  
   - То есть ты хочешь сказать...
   - Да, и больше не перебивай меня,- немного резко сказал Даймон, расслабляя узел галстука.- Пожалуйста,- добавил он и продолжил:- Когда обе души находятся в человеке, он больше не может контролировать свои действия. Маг может сопротивляться, но только если знает определенные заклинания и заговоры. Демоны же... высшие демоны, могут...- он прервался на полуслове, судорожно налил из графина, стоящего на каминной полке, воды и залпом осушил стакан.
   - Тебе нехорошо?- с легкой тревогой спросила я.
   - Демоны же могут сопротивляться,- продолжил он, не услышав меня.- Но их ауре наноситься непоправимый урон. Она начинает разрушаться...
   - Может тебе стоит обратиться к целителю?- робко спросила я и подошла к нему ближе.
   - Целители не помогут, они просто не могут...
   Я дотронулась ладонью до его щеки и посмотрела ему в глаза.
   - Чем я могу тебе помочь?
   - Ничем,- он накрыл мою ладонь своей.- Просто пойми.
   - По-моему проблемы с аурой это очень серьезно,- сказала я.- Как их можно исправить?
   Его глаза странно блеснули, а я на секунду испугалась и отступила от него.
   - Что такое?- притянул меня обратно Даймон.
   - Я... я не знаю. Просто все это очень странно,- я попыталась убрать руку от его лица, но он не дал.
   - Я схожу с ума от боли,- тихо сказал он.- Мне приходится накладывать на себя такую черную магию, что...
   И я внезапно увидела это. Жалкие клочки ауры, полыхающей темным светом. И черная магия, начавшая разъедать его душу... Аура должна была защитить его от этого, свести опасность к минимуму, но от нее осталось лишь ее жалкое подобие.
   - А твоя аура так чиста... Она такая же чистая, как снег...- крепко обнял меня Даймон.- Ты как глоток свежего воздуха. Я...- он вдруг тяжело задышал, будто собираясь сказать нечто важное.- Я...
   - Да?- я подняла голову.
   - Я нуждаюсь в тебе,- выдохнул демон, убрав прядь волос с моего лица.- Ты мне необходима как воздух. Как...
   За окном стучал дождь, сильный ветер гнул и ломал ветви деревьев. В комнате тихо потрескивал камин. А я смотрела в такие родные и любимые глаза и видела только боль, тоску и... нежность? Или может все же...
   - Я не могу передать словами, что я чувствую,- прошептал Даймон, наклоняясь ниже.
   Мое дыхание участилось, сердце екнуло, колени предательски подогнулись... Его губы мягко коснулись моих, сильные руки сомкнулись на талии, не позволяя упасть. Я задрожала и закрыла глаза, ощущая приятное покалывание во всем теле, медленно перерастающее в жар. Неожиданно его поцелуй стал жестким и требовательным. Даймон запустил руку в мои волосы, сжал их и еще больше запрокинул мою голову назад. Я обвила его шею руками, полностью растворяясь в поцелуе. Стараясь забрать всю ту боль, что он испытывает... Поделиться своим теплом, радостью от жизни, надеждами, счастьем...
  
   Мы стояли, тяжело дыша и прижавшись друг к другу. За окном по-прежнему гремел гром и сверкали молнии. В комнате тихо потрескивал камин. Я положила голову на плечо демона и улыбнулась.
   - Кстати, с днем рождения,- шепнул Даймон.- Ты наверное не знаешь, но сегодня тридцатое мая...
  

Эпилог

  
   - Я все сделал,- губы парня скривились в усмешке.- Оказывается, обмануть его было даже проще, чем убить тех двоих. Он ничего не заподозрил.
   - Ты уверен, что все пройдет так, как ты задумал?- поинтересовалась женщина в темно-зеленом платье, поправляя прическу перед зеркалом.
   - Абсолютно,- усмехнулся ее сын.- Осталось только подбросить в этот разгорающийся костер парочку щепок, и все пройдет успешно...
  
  
  
  
   Инкуб - демон соблазнения. Обладает магическим притяжением, против которого не в силах устоять ни одна особь женского пола. И даже мужского с... определенными наклонностями (прим. автора)
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  

Ковальчук Анастасия "Повелительница Тьмы" 1

  
  
  

Оценка: 5.94*97  Ваша оценка:

Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
Э.Бланк "Елка для принца" В.Медная "Принцесса в академии.Драконий клуб" Ю.Архарова "Без права на любовь" Е.Азарова "Институт неблагородных девиц.Глоток свободы" К.Полянская "Я стану твоим проклятием" Е.Никольская "Магическая академия.Достать василиска" Л.Каури "Золушки из трактира на площади" Е.Шепельский "Фаранг" М.Николаев "Закрытый сектор" Г.Гончарова "Азъ есмь Софья.Царевна" Д.Кузнецова "Слово императора" М.Эльденберт "Опасные иллюзии" Н.Жильцова "Глория.Пять сердец тьмы" Т.Богатырева, Е.Соловьева "Фейри с Арбата.Гамбит" О.Мигель "Принц на белом кальмаре" С.Бакшеев "Бумеранг мести" И.Эльба, Т.Осинская "Ежка против ректора" А.Джейн "Белые искры снега" И.Арьяр "Академия Тьмы и Теней.Телохранительница Его Темнейшества" А.Черчень, О.Кандела "Колечко взбалмошной богини.Прыжок в неизвестность" Е.Флат "Двойники ветра"

Как попасть в этoт список

Сайт - "Художники"
Доска об'явлений "Книги"