Козлов Антон: другие произведения.

Роман Иного Мира

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Конкурс 'Мир боевых искусств.Wuxia' Переводы на Amazon
Конкурсы романов на Author.Today

Зимние Конкурсы на ПродаМан
Peклaмa
 Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Final Edition. Эта книга о том, чего нет на Земле: о долге, чести и любви.


1. Встреча.

  
   Эта история началась вскоре после того, как ас Магнус, наследный принц королевского рода Майт-Магов, отпраздновал своё шестнадцатилетие.
   - Мам, пап, я еду опробовать Секатора!
   - Тебе понравился наш подарок, Магни? И ты назвал его Секатором?
   - Да вы шутите?! Ваш подарок - это лучшее, что у меня теперь есть! Стальной Секач ручной сборки! Чудо техники! Круговая защита и таран с никелированными шипами! И, да, я назвал его Секатором. Я уже неделю жду, чтобы на нём прокатиться.
   - Хорошо, можешь ехать! Только надень полный комплект защиты и тёплый шлем!
   - Да, мама! Обязательно, мама!
   - В городе не разгоняйся! Хотя сейчас с улиц уже убрали фонтаны, аттракционы и открытые кафе, но кое-кто из наших добрых подданных продолжает бродить большими компаниями и поддавать в честь твоего дня рождения. Вот выедешь за город и тогда уж...
   - Да, папа! Отличная шутка про поддатых подданных!
   - Спасибо, сын. Удачи тебе на дороге!
   - И вам спасибо-спасибо-спасибо!..
   Последние слова принц произнёс уже на бегу, покидая родительскую часть дворца. В обычный день в коридорах и на лестницах было многолюдно и шумно. Но сейчас, после недели непрерывных торжественных мероприятий, все гости уже разъехались, а слуги и стража получили заслуженные выходные. Лишь на самых важных постах оставались вооруженные охранники в серо-серебряной форме. Они приветствовали Магнуса, салютуя мерцающими клинками шпаг, а он на бегу отвечал им кивками.
   В своих покоях Магнус первым делом подошёл к висевшему на стене большому Мульти-Зеркалу, чтобы связаться со своими лучшими друзьями: графом Форсеттом и князем Хемродом. Они учились в одном классе и с самого раннего детства любили вместе гонять по городским улицам на педальных козеногах или на досках-сороконожках. И вот сейчас - наконец-то! - принц Магнус (Магни для родителей и друзей) первым из компании получил возможность управлять настоящим взрослым транспортом. И не просто каким-нибудь конескоком, а самим Стальным Секачом!
   Рука Магни повисла в воздухе, так и не коснувшись сенсорной зеркальной поверхности. "Форсетт и Хемрод могут подумать, что я хвастаюсь. Или, что ещё хуже, решат, будто я напоминаю им о своём королевском превосходстве. Нет, с друзьями я должен держаться на равных. Подожду, пока и у них появятся собственные конескоки или секачи, а до того времени буду ездить на Секаторе один".
   Приняв решение, Магни достал из шкафа дорожный защитный костюм, шлем с очками, перчатки и высокие эластичные ботинки. Он оделся и попрыгал на месте, чтобы плотный материал куртки равномерно обтянул плечи. К ремню Магни пристегнул охотничий нож, так как без оружия, хотя бы символического или церемониального, ему не полагалось появляться перед подданными. Ножны и рукоятка были украшены королевскими гербами, а мерцающий клинок изготовили лучшие мастера-оружейники, усилив металл заклинаниями и чарами.
   По карманам Магни привычно рассовал разные полезные мелочи, без которых никогда не выходил из дома: кошелёк с королевскими карточками для крупных покупок и с мелкими серебряными монетами для приобретения еды и напитков в торговых автоматах; маленькое переносное Мульти-Зеркало; Блокнот Оборотня с вложенным в него карандашом; расчёску; карманное издание справочника "Полезные заклинания на каждый день". Принц Магнус был прекрасно образован, превосходно натренирован и хорошо воспитан, поэтому родители вот уже два года не боялись отпускать его на прогулки без свиты и охраны.
   Спустившись на первый этаж дворца по узкому техническому коридору, Магни оказался в королевском гараже, где стоял готовый к поездке Стальной Секач. Ещё во время недельных торжеств принц использовал каждую свободную минутку, чтобы полюбоваться своим подарком, отполировать шипы, проверить запас энергии в блоках автономного питания.
   Магни похлопал своего Секатора по одной из восьми суставчатых ног:
   - Ты, наверное, тоже хочешь на волю!
   Стальной Секач ничего не ответил, потому что, несмотря на всё своё совершенство, оставался неживым механизмом, предназначенным лишь для увеличения естественной силы асов.
   Магни пролез между дугами круговой защиты и устроился на удобном кожаном сидении. Он положил ладони на руль машины и сквозь специальный проводящий материал перчаток направил свою силу к устройствам управления. Отклик пришёл мгновенно, с десятикратно умноженной мощью. Секатор готов был повиноваться любым приказам своего хозяина. Сначала медленно, шаг за шагом, потом всё быстрее и быстрее задвигались восемь ног.
   - Осторожно! - невольно воскликнул Магни, обращаясь не то к себе, не то к дежурным механикам, которые расторопно распахивали перед молодым принцем двери королевского гаража.
   Яркий свет утреннего солнца ударил в глаза Магнуса, но был немедленно приглушен подстраивавшимися под освещение очками. У очков имелась и ещё одна важная функция: они позволяли отчётливо разглядеть потоки природной энергии. Двигаясь вдоль этих естественных течений, хозяин Стального Секача мог экономить свои силы и усиливать мощь транспортного средства.
   Столица асов Асити, как практически и все прочие их поселения, была построена в одном из сосредоточений энергии, на перекрёстке природных течений, так что перед глазами Магни во все стороны разбегались разноцветные светящиеся нити, совпадавшие с городскими улицами. Он выбрал далеко не самый широкий и мощный поток, который вёл в сторону от дворца, к промышленным городским кварталам. Сказалось не столько отцовское предупреждение, сколько нежелание вот так сразу, без тренировки и подготовки, промчаться по центральным проспектам. Принцу Магнусу с детства внушали, что когда-нибудь ему придётся стать королём, и он не желал получить прозвище "Разбившегося" или "Врезавшегося", которым его могли наградить добрые и верные, но острые на язык подданные.
   Резво перебирая ногами, Секатор понёс своего хозяина по прямым городским улицам, гладкая поверхность которых походила на застывшую лаву. Сначала путь Магнуса лежал мимо фабрик и мастерских, где с раннего утра кипела работа, и ему пришлось маневрировать между огромными грузовыми тяжелоносами. Затем он проследовал мимо многоэтажных офисных зданий с большими стеклянными окнами, не без удовольствия подумав, как его Стального Секача провожают взглядами клерки и служащие. Потом повернул на ведущую за город улицу, вдоль которой тянулись ряды жилых одно- и двухэтажных домов. Вскоре Магни покинул Асити, дорога стала извилистой, так как она огибала холмы, покрытые ровными рядами плодовых деревьев, и озёра, окаймлённые тростниковыми зарослями. Теперь ноги Секатора застучали по утрамбованной земле, и сзади в воздухе потянулся пыльный след.
   Казалось бы, на грунтовой дороге скорость Стального Секача должна снизиться, однако техника асов зависела не от качества поверхности, а только от количества доступной для использования энергии. А энергии у Секатора, Магни и природного силового потока было предостаточно. Когда дорога на физическом уровне вновь вытянулась ровной линией, молодой принц увеличил скорость, с упоением ощущая, как Секатор откликается уже не десятикратным, а стократным усилением мощи.
   Перелески, поля, сады, огороды мелькали по обеим сторонам дороги. Когда-то это была оживлённая магистраль, самая главная в государстве, и потому её проложили вдоль широкого и мощного энергетического потока. Раньше по ней в обоих направлениях двигались караваны купцов, повозки торговцев, кареты путешественников. Всё это было очень давно, когда дороги ещё не заливали твёрдым покрытием, когда не было механических скакунов, Мульти-Зеркал и прочих привычных поколению Магнуса технических устройств. Теперь же дорога была заброшена, и лишь изредка тут можно было встретить одиноко плетущуюся сельскую грузовозку или группу детей на козеногах. Дело в том, что в настоящее время дорога вела к Пустоте.
   Пустотой называли нечто, возникшее, как утверждала официальная история асов, в результате войны с асурами. Точной причины появления Пустоты принц Магнус не знал. Бытовало мнение, что древние асы использовали против асур какое-то сверхмощное оружие, последствия применения которого оказались настолько катастрофичными, что все данные о нём засекретили, а потом и вовсе забыли. Возможно, наследный принц, если бы пожелал, мог бы получить доступ к тайным государственным архивам, но в настоящее время, как самый обычный молодой ас, он не слишком-то интересовался древней историей и больше увлекался техническими новинками современности.
   Для асов Пустота давно стала привычной и естественной. Земная твердь заканчивалась резко и внезапно, будто наблюдатель находился на краю гигантского отвесного обрыва. Впереди, снизу, по бокам его взору представала лишь серая пелена. Вначале почти прозрачная, на расстоянии примерно двух сотен шагов она становилась совершенно непроницаемой для глаз. Небо, голубое прямо над головой, над обрывом также превращалось в серую Пустоту. В Пустоте не было даже гравитации, случайно залетавшие за край обрыва птицы камнем падали вниз и исчезали.
   В течение даже не лет, а многих поколений асы-исследователи пытались самыми разными способами проникнуть за серую пелену. Сначала они спускали с края обрыва длинные верёвки, позже бросали в Пустоту работающие Мульти-Зеркала. Но никакая верёвка не достигала дна, а Мульти-Зеркала до прекращения связи показывали лишь серое не-пространство. Асы светили в Пустоту мощными прожекторами, прослушивали её эхо-локаторами - всё было тщетно. Пустота не имела ни низа, ни верха, ни глубины.
   Магнус уже не раз бывал на краю мира перед Пустотой. Вначале с родителями, потом с друзьями. Наверное, если бы король и королева видели, как их сын вместе с Форсеттом и Хемродом сидел на краю обрыва, свесив ноги в Пустоту, то вряд ли отпускали бы его из дома без присмотра. Впрочем, мало кто из мальчишек-асов, живших вдоль границы мира, не бравировал перед друзьями, не бросал вызов страху перед таинственным не-пространством.
   - До Пустоты и обратно! - раньше кричали друг другу Магнус, Форсетт и Хемрод, нажимая на педали и вкладывая все силы в детские козеноги.
   - До Пустоты и обратно, - сейчас шептал Магнус, крепко стискивая руль Секатора.
   Окончание дороги Магнус увидел ещё издалека. Впрочем, он и так прекрасно знал, где заканчивается его мир и начинается Пустота. Магни начал постепенно снижать скорость, но не успел остановиться, как услышал справа от дороги отчаянный крик, полный смертельного ужаса:
   - Офицер! Офицер! На помощь!
   Стального Секача издалека, действительно, можно было принять за Броненосного Вепря офицера королевской стражи.
   Магни остановил Секатора, снял шлем, повернул голову и увидел, что по узкой тропинке, тянувшейся к дороге из светлой рощицы, бежал ас средних лет в форменном мундире рядового сельского стражника. Остекленевшими от невыразимого страха глазами ас вообще не смотрел, куда ставил ноги. Лишь каким-то чудом он не падал, постоянно спотыкался, путался в пучках росшей вдоль тропинки травы, бестолково хлопал руками и непрерывно звал на помощь.
   Магни знал, что тропинка вела через рощу к небольшому сельскому поселению. Пару раз он заезжал туда с друзьями, покупал в маленьком магазинчике свежую выпечку и молоко, чтобы подкрепиться перед обратной дорогой в город.
   По мере приближения к Магнусу, глаза стражника приобретали всё более осмысленное выражение. Оказавшись на дороге, он, наконец, сообразил, что перед ним не стандартный Броненосный Вепрь, а эксклюзивный Стальной Секач. Потом за защитными дугами он разглядел и самого Магни. Ас узнал своего принца, так как Магнусу с раннего детства приходилось вместе с родителями участвовать в различных мероприятиях, транслируемых на всю страну через Мульти-Зеркала.
   При виде наследного принца ужас сельского стражника только усилился, и, приближаясь к Магнусу, он замахал руками ещё активнее:
   - Ваше Высочество, бегите отсюда! Спасайтесь!
   - В чём дело?! - спросил Магни, стараясь, чтобы его голос прозвучал важно и спокойно.
   - Разворачивайтесь! Уезжайте!
   Стражник, наконец, добежал до Стального Секача, схватился руками за дуги защиты и после этого, тяжело дыша, бессильно обвис всем телом.
   - Да что случилось-то?! - с нарастающим нетерпением воскликнул Магни.
   - На нас напали!
   - Что?!
   Принц решил, что его разыгрывают. Кто мог напасть на асов неподалёку от столицы и королевского дворца? Уж не друзья ли подготовили шутку к его дню рождения? Кто-нибудь мог им рассказать о родительском подарке и они, наверняка, догадались бы, что Магни поедет по их любимой дороге - до Пустоты и обратно.
   Однако так естественно изобразить гримасу ужаса не смог бы самый лучший актёр.
   - На нас напали! - сквозь всхлипы и хрип дыхания повторил стражник.
   Магни ощутил нараставшее раздражение. Его голос посуровел:
   - Придите в себя! На вас же мундир!
   Стражник вздрогнул, отпустил дуги, выпрямился, вытянул руки по швам:
   - Простите, Ваше Высочество! Но обстоятельства...
   - Короче!
   - На нас напали! Надо немедленно сообщить в Асити! Да что же это я сразу не сообразил? Ваше Высочество, я умоляю вас немедленно связаться с Его Величеством!
   - Что, в конце концов, случилось? - Магни начал закипать. - Доложите ситуацию чётко и ясно!
   - Асуры! - выпалил стражник. - На нас напали асуры! Прямо из Пустоты.
   Магни едва не подпрыгнул на сидении. Услышанное просто не укладывалось в голове. Мысли смешались и спутались. Если это шутка... Нет, похоже, что стражник не шутил. Может быть, кто-то так напугал стражника, чтобы тот, в свою очередь, заразил страхом принца? Неужели Форсетт и Хемрод спрятались где-нибудь неподалёку и сейчас снимали на Мульти-Зеркала реакцию принца?
   Магни начал крутить головой во все стороны, ища подвох. Стражник по-своему истолковал его движения:
   - Асуры там! - он махнул рукой в сторону тропинки, по которой прибежал. - Пока ещё есть время, спасайтесь! Предупредите Его Величество! Поднимайте армию!
   - А почему вы сами не связались со своим районным офицером? - наконец, сообразил Магни.
   - Асуры заблокировали связь. Мульти-Зеркала не работают.
   - Сейчас я проверю, - Магни достал из кармана Мульти-Зеркало, включил своей силой аса и увидел, что связи с общим информационным каналом, действительно, нет.
   Всё происходившее совершенно не соответствовало спокойствию окружавшей Магнуса природы: сельской тишине, тёплому солнцу, лёгкому дуновению ветра, едва заметному колыханию веток деревьев.
   - Вы сами-то видели асур? - с подозрением спросил Магни. - Сколько их? Где они? Чем вооружены? Есть запись на Мульти-Зеркало?
   - Я видел! Крылья с когтями! - глаза стражника вновь остекленели от непередаваемого ужаса. - О съемке я даже не подумал. Сразу помчался сюда, к дороге в Асити, чтобы скорее объявить тревогу.
   Магни представил, как на основании одних только слов возможно просто обезумевшего аса он вернётся в город и сообщит о нападении асур. Большего позора для наследного принца трудно было придумать.
   - Вот как мы поступим! - решил Магнус. - Вы бегите по дороге к городу и ждите, когда появится связь в Мульти-Зеркале. А я поеду в посёлок и сам посмотрю, что там происходит.
   - Умоляю!!! - завопил стражник. - Только не это! Разворачивайтесь и мчитесь в город! Надо успеть предупредить...
   - Прекратите панику! - рявкнул Магнус. - Вы - в город, я - на разведку! Всё! Это - приказ. Исполняйте!
   - Слушаюсь! - стражник привычно вытянулся по стойке "смирно".
   Пока он вновь не схватился за Стального Секача, Магнус тронулся с места и свернул с дороги на тропинку. Обернувшись, он увидел, что стражник, как ему и было приказано, побежал в сторону города.
   - Не могу поверить, что я на всё это повёлся... - пробормотал Магни, вновь надевая шлем. - Это какая-то нелепость...
   Секатор, повинуясь воле хозяина, не топал, а осторожно крался по узкой тропинке между деревьями. Проехав через рощу, Магни увидел знакомый посёлок, располагавшийся на невысоком пологом холме. Дома стояли целые и невредимые. В небо не поднимались клубы дыма от пожаров. Не слышны были крики. Поля и огороды, раскинувшиеся вокруг поселения на склонах холма, не были вытоптаны вражеской армией. Всё выглядело тихим и умиротворённым... Каким-то подозрительно тихим... Магни подумал, что в это время сельские жители должны были бы заниматься на улице своей ежедневной работой.
   Внезапно Магни вздрогнул и невольно остановил своего Секатора у подножия холма. Через очки он увидел, что посёлок окружает странная спираль силовых линий из пяти витков. Обычно линии природной энергии тянулись прямо или с небольшими плавными изгибами, соответствовавшими неровностям ландшафта. Находившаяся перед ним спираль имела явно неестественное происхождение.
   Всё ещё не веря в то, что это происходит с ним на самом деле, Магни вновь двинулся вперёд по тропинке и начал подниматься на холм. Когда Секатор пересёк первую окружавшую поселение силовую линию, Магни ощутил, как его ладони будто слегка кольнуло иголками.
   - Что это за ерунда? - вслух спросил он.
   После пересечения второй силовой линии Стальной Секач заметно потерял мощность. Магни остановился, не решаясь ехать дальше. Он подумал, что, скорее всего, именно из-за этих линий не работала связь в Мульти-Зеркалах. Несколько мгновений Магни колебался. Инстинкт самосохранения боролся с любопытством, животный страх спорил с осознанной храбростью тренированного воина. До ближайших домов оставалось всего несколько десятков шагов... и ещё три силовые линии. Наконец, Магни нашёл компромисс между долгом будущего правителя и личной безопасностью. Он слез с сидения Секатора, снял шлем и перчатки, достал из кармана Блокнот Оборотня и написал карандашом слово "леопард". После чего вырвал листок и убрал блокнот с карандашом обратно в карман.
   - Надо было сразу так сделать, - запоздало сообразил Магни, - оставить Секатора за деревьями и не выезжать на открытое место.
   Принц асов глубоко вздохнул и положил за щеку скомканный листок бумаги. Трансформация произошла практически мгновенно. Дорожный костюм Магни предусматривал возможность превращения в существ с близким к асам телосложением. Сильные лапы вытянулись из рукавов и из штанин, эластичные ботинки подстроились под изменившиеся ступни, когти вылезли из специальных клапанов.
   В несколько длинных прыжков Магнус-леопард преодолел расстояние до ближайшей постройки, запрыгнул на крышу и вскарабкался на самый верх. Отсюда открывался вид почти на всё поселение. Острым кошачьим слухом Магни расслышал голоса асов в домах, но отдельных слов, как ни старался, разобрать не сумел. "Значит, жители в порядке, - с облегчением подумал он, - но почему не выходят на улицу в самый разгар дня и в такую хорошую погоду?"
   Ответ пришёл незамедлительно. На соседней крыше появилось крылатое существо, которое тонким, задорным девчачьим голоском прокричало:
   - Ага, попался, шпион! Я тебя вижу!
   От неожиданности Магнус едва не скатился с крыши, но сумел затормозить в самый последний момент, выпустив все когти на четырёх лапах. Его мозг лихорадочно анализировал запечатлённый зрением образ: две руки, две ноги, голова с развевающимися распущенными волосами и большие распростёртые перепончато-кожистые крылья. В памяти Магни мгновенно всплыли старинные картины, написанные ещё до появления Пустоты. Он не только видел их на страницах учебников истории, но и каждый день проходил мимо оригиналов, висевших в комнатах и коридорах королевского дворца. Никаких сомнений быть не могло - он встретил асуру в одной из Боевых Форм.
   - Киса, киса! - послышался крик сверху, - Куда ты убегаешь?
   Магни-леопарда на мгновение накрыла тень, когда асура, беззвучно махая крыльями, опустилась на конёк крыши прямо над ним. Принц спрыгнул вниз и, прижавшись к стене дома, двинулся вдоль неё, чтобы обойти асуру сзади.
   - Киса, я знаю, где ты прячешься! - голос асуры звучал издевательски-насмешливо. - Хватит играть в прятки!
   Своим кошачьим слухом Магни определил, что асура опустилась на землю и поджидала его с другой стороны дома, то есть там, откуда он планировал застать её врасплох. Судя по всему, асура была одна. Принц подумал, что лучше всего сейчас было бы броситься обратно к Секатору и на полной скорости помчаться прочь отсюда, в Асити, прямиком в королевский дворец.
   "Нет, рано убегать! - постарался взять себя в руки Магни, - Я же ещё ничего толком не выяснил. Это разведчик асур? Воин передового отряда? Сколько асур появится следом за ним? Да, и жителей, прятавшихся в домах, нельзя оставлять на растерзание чудовищам."
   - Э-эй! Я жду, киса!
   Магни выглянул из-за угла дома и увидел, что асура стояла на земле уже без крыльев. Теперь он смог рассмотреть её получше. Асура, несомненно, была женского пола и, судя по голосу, юному лицу и тонкой фигуре, являлась ровесницей Магнуса. Тело асуры защищал облегающий корсет-кираса, а свободные рукава блузы и юбка до колен позволяли трансформировать конечности в различные Боевые Формы. На ремне через плечо висела небольшая тканевая сумка с перекидным клапаном. Ноги были обуты в ботинки на толстой подошве.
   Магни выплюнул комок бумаги (который даже не размяк от слюны, настолько пересох рот принца) и вышел из-за угла в своём нормальном облике аса. В руке он держал Мульти-Зеркало и подпитывал его своей силой, чтобы оно запечатлело асуру.
   - Ах, вот ты какая, киса! - асура весело рассмеялась. - На самом деле ты - котёнок!
   Принц ощутил, как в нём закипает гнев. Он сделал несколько шагов вперёд и как можно более грозно спросил:
   - Кто ты такая и что ты тут делаешь?
   На асуру, похоже, его вид не произвёл никакого впечатления. Она уперла руки в бока и заявила:
   - Давай, котёнок, зови сюда всю вашу армию! И перестань меня пугать своим оружием, оно на меня не действует!
   "Значит, она не знает, что я тут один", - обрадовался Магни. - "И технологии Мульти-Зеркал асурам неизвестны". Он лихорадочно соображал: "Наверное, все жители попрятались по домам, и только стражник, которого я встретил, побежал за помощью". Теперь Магнус уже не считал просто сельского представителя закона трусом и паникёром. Ведь ему пришлось бежать по открытой местности к лесу на виду у крылатой асуры, против которой у него не было ни единого шанса. Даже для принца, обучавшегося всем известным асам боевым искусствам, асура являлась серьёзным противником.
   - Подкрепление скоро прибудет! - со всей возможной твёрдостью в голосе провозгласил Магнус. - Даю тебе последнюю возможность решить дело миром! Назови себя и цель своего появления!
   - Когда на меня направляют оружие, я начинаю нервничать и злиться, - с вызовом произнесла асура. - Сначала мне угрожала местная деревенщина, теперь вот ты. Убери эту штуку, тогда и поговорим.
   Принц засунул Мульти-Зеркало в карман, но продолжал питать его своей силой, чтобы записать хотя бы звуки разговора. Потом Магни вытянул перед собой руки ладонями вверх.
   - Вот так-то лучше! - снова заулыбалась асура. - А теперь представься!
   - Я первый приказал тебе назвать своё имя!
   - Ты ПРИКАЗАЛ мне? Да ты хоть знаешь, кто я такая?
   - Как я могу это знать, если ты себя не назвала?
   Асура вдруг посерьёзнела, задумалась на миг и спросила сама у себя:
   - А действительно, как?
   Но тотчас же вернулась к своему самоуверенному тону:
   - Всё равно ты первый должен назваться!
   В Магнусе вскипела благородная кровь наследного принца:
   - Ты явилась в мой мир! Ты напугала моих подданных! Ты посмела угрожать мне! Немедленно убирайся прочь, если не хочешь, чтобы к тебе применили силу!
   - Ой, как ты меня напугал, котёнок! - издевательски рассмеялась асура. - Да всей вашей армии не хватит, чтобы заставить меня сделать то, чего я не хочу.
   - Так скажи, наконец, чего ты хочешь... или чего не хочешь...
   - Котёнок, ты как-то путаешься в вопросах.
   - И прекрати называть меня котёнком. Ты... ты... крылатое чудовище!
   - Чтооо? - улыбка сползла с лица асуры. - Как ты меня назвал?
   Магни холодно и нарочито чётко произнёс:
   - Раз ты не сказала мне своё имя, а меня называешь неподобающим и даже оскорбительным словом, то я теперь буду называть тебя "крылатое чудовище".
   - Ах, значит, крылатое... - зловеще прошипела асура. За её спиной вновь появились перепончатые крылья.
   Теперь, находясь вблизи асуры, Магни увидел, что внешняя кромка её крыльев усеяна острыми костяными шипами. Ещё он отметил, что асура не трансформировала в крылья свои руки, как поступали асы, превращаясь в птиц. Дополнительная пара конечностей давала в рукопашной схватке значительные преимущества.
   - А ну-ка, немедленно извинись! - потребовала асура, и ногти на её пальцах вытянулись, превращаясь в серповидные клинки.
   - Ты первая всё это начала, ты первая и извиняйся, - твёрдо произнёс Магни.
   Принц мысленно направил свою силу аса на одежду и активировал её защитные свойства. Ткань немедленно затвердела, оставив гибкими только участки, нужные для движений конечностей. Магни пожалел, что не взял шлем и оставил голову без защиты.
   - Ах, вот, значит, ты как? - асура смерила взглядом принявшего боевую стройку Магнуса. Её кожа, ранее ничем не отличавшаяся по цвету от кожи асов, засеребрилась металлическим блеском.
   - Да, вот так! - заявил принц.
   Магни не отводил взгляда от асуры, но боковым зрением заметил, что жители поселка выходят из домов и осторожно приближаются к месту схватки.
   "Если мы нападём на асуру со всех сторон, то легко сможем её победить", - с облегчением подумал Магни. Однако тут он разглядел, что асы держат в руках не оружие, а Мульти-Зеркала. Кто-то узнал наследного принца и из толпы раздался одинокий выкрик:
   - Да здравствует Его Высочество! Ура!
   Магни едва не застонал. Вместо того, чтобы помочь, его верные подданные выложат в информационную сеть Мульти-Зеркал все подробности сражения. Теперь он не мог отступить или сдаться. Бой с асурой должен закончиться либо победой, либо смертью.
   "Первым делом надо убрать асуру из поселка, чтобы жители не пострадали!" - решил принц. Он стиснул ладонью рукоять ножа, но пока не вынимал его из ножен.
   Асура также заметила приближавшихся сзади асов, однако, по-прежнему считая Мульти-Зеркала оружием, истолковала их намерения по-своему. Она взмахнула крыльями, но не взлетела, а совершила высокий и дальний прыжок в сторону, расположившись так, чтобы за спиной никого не осталось.
   Подобное перемещение вполне соответствовало плану Магнуса. Принц ринулся следом за асурой, размахивая ножом с мерцающим клинком. Асура вновь отпрыгнула назад, проскочила между постройками и оказалась на краю поселения, лицом к Магни и к сбившимся в толпу жителям. Магни старался не отставать от асуры и не позволять ей надолго оставаться на земле.
   После следующих трёх продолжительных прыжков асура оказалась на склоне холма посреди огородных грядок. Магни подбежал к ней, а жители остановились возле крайнего дома.
   Асура торжествующе расхохоталась:
   - Какой же ты глупый, котёнок! Я выманила тебя на рыхлую почву, в которой вязнут ноги. Твои асы оказались позади тебя и не могут применить оружие, чтобы в тебя не попасть. А я тут, на просторе, могу спокойно использовать свои крылья и не бояться задеть здания.
   - Не хвастайся раньше времени, крылатое чудовище! - воскликнул Магни. - Я просто хотел выгнать тебя из посёлка, чтобы ты никому не причинила вреда. А уж я-то даже здесь легко с тобой разделаюсь.
   - Какой смешной и глупый котёнок! - зловеще усмехнулась асура и внезапно ринулась прямо на Магни, летя так низко, что задевала носами ботинок ботву огородных растений.
   Принц рассчитывал на атаку сверху и не был готов к лобовому нападению. Тем не менее, он успел машинально отклониться в сторону и взмахнуть ножом. Крыло асуры проскрежетало шипами по прочной ткани, а нож едва не вырвался из руки, соприкоснувшись с серебристой кожей.
   Асура по инерции проскочила мимо Магнуса, развернулась в воздухе почти на месте и повторила атаку вдоль земли. На этот раз она попыталась зацепить Магни когтями на руках, но тот вновь увернулся и полосонул ножом по краю крыла.
   Оба бойца были удивлены своими неудачами. Лезвие ножа, которое без труда резало камни, оказалось бессильно против тонкой кожи асуры. Ас же двигался так быстро и проворно, что мог уклоняться от ударов шипов и когтей даже на рыхлой огородной земле.
   Асура вновь развернулась, вспахав концом крыла землю, и в третий раз понеслась в атаку. На этот раз когти обеих её рук были нацелены прямо в лицо Магни. Принц бросился ничком на землю, перекатился на бок и левой рукой схватил щиколотку пролетавшей над ним асуры. Его кисть едва не вывернулась из запястья, однако и асура, словно споткнувшись в воздухе, упала плашмя на землю. Её крылья молотили по грядкам, разбрасывая во все стороны комья земли и ботву растений.
   Магни вскочил на ноги и попытался запрыгнуть на спину асуре, чтобы колющим ударом ножа пробить ей кожу на теле. Но асура отчаянно захлопала крыльями, оттолкнулась от земли руками и сумела на четвереньках отскочить на безопасное расстояние. Магни бросился за ней и в тот момент, когда асура уже готова была взлететь, схватился за край крыла. Сила асуры была такова, что она сумела подтянуть к телу крыло с прицепившимся асом и попыталась ударить его наотмашь когтистой рукой. Магни подставил под удар лезвие ножа, надеясь, что на встречном движении сумеет, наконец, разрезать кожу асуры. Та отдёрнула руку, вскрикнула от боли, однако видимых повреждений на коже не появилось.
   Асура развернулась всем телом, стараясь обхватить Магни вторым крылом и вцепиться ему в голову обеими руками. Принц прекрасно понимал гибельность этих смертельных объятий, поэтому отпустил крыло, рванулся за спину асуре, и, не выпуская ножа, в охапку схватил колени своей противницы, одновременно наваливаясь на её бёдра плечом. Асура совершенно по-девчоночьи взвизгнула, потеряла равновесие в воздухе и завалилась на бок. Оба противника оказались на земле.
   Внезапно крылья асуры исчезли, и Магни пришлось иметь дело с одними только когтистыми руками, которые с невероятной скоростью пытались разорвать его тело. Прочная ткань выдерживала яростные атаки, так что Магни надо было отражать ножом только удары, направленные в голову. Ас и асура покатились по грядкам вниз с холма. Они сопели, пыхтели и отплёвывались от земли, попадавшей в рты и носы.
   На какой-то миг во время очередного переворота асура оказалась сверху Магни. Она тотчас же раскрыла свои чудесным образом появлявшиеся крылья и приготовилась сделать первый взмах, при этом не выпуская из рук аса. Принцу совершенно не хотелось получить удары шипами по лицу или быть сброшенным с высоты, поэтому он воспользовался тем мгновением, когда крылья асуры поднимались вверх, схватил левой рукой ком земли и швырнул его прямо в лицо асуре. Она зажмурилась и инстинктивно отпустила Магни, чтобы руками протереть глаза. Принц проскользнул у асуры подмышками правой руки и крыла и оказался за спиной.
   Корсет-кираса асуры имел сзади глубокий вырез для крыльев, доходивший почти до талии. Он состоял из жёстких передней и задней частей, скреплявшихся шнуровкой по бокам. Магни прижался к серебристой коже асуры, локтем левой руки обхватил её шею и выгнул голову назад, скрестил ноги вокруг узких бёдер, а лезвие ножа вдавил в горло. Не выдержав массы тела аса, асура опрокинулась на спину, беспомощно растопырив руки и крылья.
   - Всё, сдавайся! - прорычал Магни прямо в ухо асуре.
   Вместо ответа та отчаянно захлопала крыльями, загребая воздух и цепляя комья земли. Мощные взмахи потащили обоих противников спинами вперёд по твёрдой поверхности. Наверное, таким способом асура рассчитывала стряхнуть своего нежеланного наездника, но Магни держался крепко. Прочный костюм защищал его плечи, на которые приходились основные удары о землю. Магнус наклонил голову вперёд, чтобы уберечь затылок, и прижался щекой к шее асуры. Он видел, как отдаляется поселение, как бегут вниз по холму и машут руками маленькие фигурки спасённых жителей. Наверное, они заранее приветствовали его близкую и несомненную победу...
   Внезапно Магни сообразил, что асы из поселения подают ему знаки вовсе не для того, чтобы поздравить с успехом. От изумления при встрече с асурой и потом в пылу боя он упустил из вида что-то очень важное. Не успел он поймать и осознать промелькнувшую в голове мысль, как ощутил, что удары о землю прекратились. Зависнув на миг за краем обрыва, ас и асура провалились в Пустоту.
  
  

2. Знакомство.

  
   При виде уносившегося вверх края земной тверди асура издала короткий горестный вскрик.
   Не отводя лезвия от горла своей противницы, Магни спросил:
   - Признавайся, куда ты меня тащишь?
   - Я?! - с негодованием взвизгнула асура. - Это ведь ты меня сбросил в Пустоту!
   - Я?! - возмутился Магни. - Это ведь ты протащила меня по земле и скинула с обрыва.
   Они на несколько мгновений замолчали, осмысливая услышанное. Если никто из них не планировал падения в Пустоту, то, следовательно, никто не знал, как из неё выбираться. Но ни ас, ни асура не могли поверить друг другу. Первой нарушила молчание асура:
   - Ты действительно так глуп и не знаешь, что в Пустоте нельзя летать, а можно только падать?
   - Я знаю, что у нас это так. Но я решил, что вы, асуры, придумали способ, как перебраться через Пустоту в наш мир. Ты же как-то у нас появилась.
   - Я - совсем другое дело.
   - Ну, если ты такая исключительная, то немедленно верни меня в мой мир, или я не отпущу твою шею до тех пор, пока рано или поздно не перережу горло!
   Асура сложила крылья, и они исчезли, не оставив ни единого следа на её голой спине. Холодным тоном асура предложила:
   - Ну, давай, режь!
   Магни заколебался, но всё-таки слегка усилил нажатие клинка на шею асуры. Эффект был таким же нулевым, как и попытки порезать кожу на крыльях. И вообще, создавалось впечатление, что Магни сжимает не тело живого существа, а металлическое изваяние.
   - Я знаю, что вы, асуры, можете принимать разные Боевые Формы, - сказал Магни. - И ещё я знаю, что на их поддержание вы тратите свои силы, которые не бесконечны. Наступит момент, когда ты расслабишься или задремлешь, и твоя кожа перестанет быть непробиваемой.
   - Раньше ты сам заснёшь, и тогда я тебя сброшу, - парировала асура.
   - То есть ты признаёшь, что, избавившись от меня, сможешь вылететь из Пустоты?
   - Я же тебе сказала, глупый котёнок, что в Пустоте нельзя летать. Тут мои крылья бессильны, поэтому я их и убрала.
   Магни вдруг вспомнил о Мульти-Зеркале, которое всё это время лежало в кармане. Во время боя принц перестал обращать на него внимания и питать своей силой, поэтому оно давно отключилось. Магни сжал нож в зубах, правой рукой вытащил из кармана Мульти-Зеркало и активировал силой аса. Связи по-прежнему не было. Возможно, они уже упали в Пустоту слишком глубоко. Магни разочарованно вздохнул и выключил Мульти-Зеркало.
   Асура, насколько могла, повернула голову и краем глаза следила за его действиями.
   - Опять хотел испробовать на мне то же самое бесполезное оружие? - ехидно поинтересовалась она.
   Магни убрал Мульти-Зеркало в карман, вновь взял в руку нож и сказал:
   - У тебя все мысли только об оружии, крылатое чудовище. Вообще-то это устройство для общения. Я надеялся связаться с...
   - Это средство связи?! - перебила асура. - Ты хочешь сказать, что жители в деревне на меня не нападали и мне не угрожали?
   - Ну и кто тут глупый? Ты, не разобравшись, напугала ни в чём неповинных асов. А они всего лишь хотели о тебе сообщить и тебя снять...
   - Меня СНЯТЬ?! Да уж лучше бы они на меня напали с оружием!
   - Ты хоть знаешь значение слова "снять"? - с удивлением спросил Магни.
   - Ну, это явно что-то неприличное типа "склеить", "подцепить", "совратить".
   - У нас "снять" означает запечатлеть образ.
   - То есть нарисовать картину?
   - Либо отдельную картину, либо целую серию картинок. Если картинки быстро просматривать одну за другой, то создаётся изображение реального мира. У нас это называется "запись". А то устройство, которое ты считала оружием, называется Мульти-Зеркало. Каждое отдельное зеркало является как бы частью одного общего единого Зеркала, потому и называется Мульти. С помощью Мульти-Зеркал можно общаться, записывать изображения и передавать их на другие Мульти-Зеркала. Если не будешь пытаться меня сбросить, я могу показать.
   - Покажи! А я пока подумаю, что с тобой дальше делать.
   Магни слега ослабил хватку и убрал нож в ножны. Освободившейся правой рукой он вновь достал Мульти-Зеркало и протянул его вперёд, чтобы оно оказалось перед глазами асуры. Магни запустил на воспроизведение свою последнюю запись. В Мульти-Зеркале возникло изображение асуры, которая со смехом говорила: "Ах, вот ты какая, киса! На самом деле ты - котёнок!..."
   - Видишь? - спросил Магни, ожидая от асуры какой-нибудь бурной реакции: раскаяния, восторга или злости.
   - Вижу, - спокойно ответила та. - Мы делаем то же самое, только совсем по-другому.
   - Это как? - удивился Магни, с разочарованием выключив Мульти-Зеркало.
   - Вот так!
   Асура убрала когти и сделала несколько замысловатых пассов длинными тонкими, испачканными в земле пальцами. Затем развела ладони в стороны, и между ними возникло изображение Магнуса с каким-то большим и уродливым предметом в руке.
   - Это же не запись, - присмотревшись, сказал Магни. - это ты сама придумала. Что за ерунду я держу? И почему у меня голова похожа на кошачью? Я не могу одновременно быть наполовину асом, наполовину леопардом.
   - Это то, какой я запомнила нашу первую встречу.
   - Но это же неправда!
   - Для меня правдой является то, что я запоминаю.
   - Что-то очень плохо ты всё запоминаешь.
   - Ну да, у меня же "девичья память".
   - И что это значит?
   - Уже не важно, - асура вздохнула. - Теперь уже ничего не важно.
   - Раз уже ничего не важно, то может быть, ты наконец-то объяснишь, как попала в мой мир?
   - Если перестанешь меня стискивать, то расскажу.
   Магни помедлил с ответом, оценивая плюсы и минусы подобной сделки. Потом он быстро отпустил шею асуры и одновременно оттолкнулся ногами от её нижней части спины. В самый последний момент асура успела раскрыть крылья и чуть-чуть задела шипами ногу Магнуса, но, как и раньше, ткань защитила аса от порезов.
   - Я же тебя отпустил! - возмутился Магни.
   - А мне показалось, что ты меня ещё и пнул!
   - Я должен был отодвинуться подальше, чтобы ты до меня не дотянулась. И ты сама видишь, как предусмотрительно я поступил, ведь ты снова на меня напала.
   - Ладно, я принимаю твои извинения, - снисходительно произнесла асура.
   - Но я не извинялся! Я объяснил свои действия, а это не то же самое.
   - Называй, как хочешь. Это уже не важно.
   В результате расцепления ас и асура то ли продолжали падение, то ли висели в Пустоте на расстоянии нескольких шагов друг от друга. Магни ослабил прочность своей одежды, чтобы сэкономить силы, и отметил, что кожа асуры порозовела.
   - Ты мне обещала рассказать о себе, - примирительно напомнил Магни.
   - Ладно уж. Всё равно делать нам тут больше нечего. С чего начать?
   - Со своего имени.
   - Тогда ты начни со своего.
   - Ты нарочно создаёшь проблемы на пустом месте? Сначала обещаешь всё рассказать, и сразу же отказываешься от своих слов.
   - Риндра.
   - Что?
   - Меня зовут Риндра.
   - Вот можешь же не быть врединой! А я - Магнус.
   - Всё, ты доволен?
   - Ещё нет. Не успокоюсь, пока не узнаю, как тебе удалось преодолеть Пустоту, и почему сейчас ты этого сделать не можешь.
   "Или можешь, но от меня скрываешь", - добавил про себя Магни.
   Риндра заговорила:
   - Всё началось с того, что неделю назад мне исполнилось шестнадцать лет...
   - Да ты шутишь или издеваешься?! - вскричал Магни.
   - А? - Риндра была явно удивлена такой реакцией. - Если тебе не нравится мой рассказ, я замолкаю.
   - Подожди, подожди! Если ты говоришь правду, то я на этот раз, действительно, извиняюсь. Пожалуйста, продолжай!
   - Не буду продолжать, пока ты не объяснишь, как это я над тобой издеваюсь.
   - Дело в том, что это я неделю назад отпраздновал шестнадцатый день рождения. Родители подарили мне Серебряного Секача. Я решил прокатиться на нём до Пустоты и обратно. На дороге встретил стражника, который сказал, что на нас напали асуры. Я отправился выяснить, в чём дело, и увидел тебя. Дальше сама всё знаешь.
   Асура невесело усмехнулась:
   - Это просто череда каких-то нелепых роковых совпадений. Мне тоже, и это правда, исполнилось шестнадцать лет. Мне родители подарили Раковину Исполнения Желаний. Из любопытства я пожелала попасть в мир за Пустотой. Я оказалась на самом краю Пустоты с вашей стороны и полетела в ближайшее поселение. Увидев меня, асы, работавшие на огородах, достали эти ваши рисователи картин, записыватели образов, или как вы их там называете. Я подумала, что это оружие, и набросила на всю деревню Петли Пленения. Но, наверное, когда вынимала из сумки нужные заклинания, то зацепила Раковину и где-то её выронила. Я выпустила из сумки Нос Ищейки и начала искать пропажу, но увидела тебя и решила, что к деревне уже приближается армия асов. А дальше ты сам всё знаешь.
   - Почему ты сразу мне всё это не рассказала?
   Риндра презрительно фыркнула:
   - Я не считала себя обязанной перед кем-либо отчитываться.
   - Но ведь это ты пришла в мой мир.
   - Я надеялась, что Нос Ищейки вот-вот найдёт Раковину Желаний, и я сразу же вернусь домой. А потом игра с тобой мне показалась такой забавной, что я забыла следовать за Носом Ищейки.
   - Забыла?! - поразился Магни. - Как можно забыть о самом важном?
   - Ну, память-то у меня девичья.
   - Что ты вообще хотела увидеть в моём мире? Неужели у тебя не было других желаний, кроме как побывать за Пустотой?
   Риндра гордо проговорила:
   - Все остальные мои желания можно исполнить и без Раковины. Ведь я - принцесса королевского дома Индрасиль.
   Магни посмотрел на перемазанную в грязи Риндру, представил, как не лучшим образом выглядит сам, вспомнил, в какой ситуации они оказались из-за собственных упрямства, гордости и глупости... Он смеялся так долго, что из глаз потекли слёзы, а живот свело судорогой.
   Риндра была совершенно изумлена подобной реакцией на своё признание, и не произнесла ни слова, пока Магни корчился от смеха. Наконец, когда он немного успокоился, она холодно поинтересовалась:
   - И что же в этом смешного?
   - Сейчас ты тоже умрёшь от хохота, - с трудом проговорил Магни, всё ещё посмеиваясь. - Я же тебе не сказал, что являюсь наследным принцем королевского рода Майт-Магов.
   Заливистый смех принцессы Риндры был больше похож на истерический, чем на весёлый. Вдруг он резко оборвался. Кожа на щеках асуры заметно покраснела. Риндра как будто пыталась что-то сказать, но не решалась. Наконец, необыкновенно тихо и робко попросила:
   - Магнус, пожалуйста, закрой глаза и отвернись!
   - Это ещё зачем?
   - Потому что я тебя об этом прошу.
   - Я поступлю так же, как и ты. Не буду отворачиваться и закрывать глаза, пока ты не скажешь, зачем тебе это надо.
   Щёки Риндры покраснели ещё больше. Она сначала поджала губы, словно сдерживая рвущиеся слова, но потом всё-таки выпалила:
   - Потому что мне надо в туалет! Вот! Доволен?!
   - Ха-ха! И всего-то? Да делай, что угодно. Ты же сама говорила, что теперь уже ничего не важно. Разве ты не понимаешь, что в Пустоте всё будет находиться рядом с нами, потому что деваться ему некуда?
   - Фи! Как это мерзко!
   - Зато недолго. Если, конечно, у тебя в сумочке нет бесконечного запаса воды и пищи. Мы ведь так и будем падать...
   Магни показал рукой вниз, сам туда посмотрел и осёкся. Под ногами в серой пелене Пустоты появилось чуть более тёмное пятно. И это пятно увеличивалось.
   - Ты меня обманула! - с обидой и злостью вскричал Магни. - Заговаривала мне зубы, а сама всё-таки тащила в свой мир. Вот, значит, зачем тебе надо было, чтобы я именно сейчас закрыл глаза.
   - Я не... - робко начала Риндра, потом тоже посмотрела вниз и взвизгнула: - Там! Там что-то есть!
   - И ты хочешь меня уверить, что для тебя это неожиданно? - обвиняющим тоном произнёс Магни.
   Мысленно он уже рассматривал такой вариант развития событий. Если они падали в Пустоту, то рано или поздно могли достигнуть того места, из которого явилась асура. Даже если она и не обманывала преднамеренно, то могла сама заблуждаться относительно местоположения своего мира.
   Магни начал действовать быстро и чётко, практически бездумно выполняя движения, отработанные до автоматизма на тренировках в школе. Первым делом он стянул ботинки, связал шнурки и повесил обувь на шею. Потом закатал рукава. Вынул из кармана Блокнот Оборотня. Написал карандашом слово "орёл". Вырвал листок. Убрал блокнот и карандаш в карман.
   Всё это время асура молчала и с интересом следила за его действиями.
   Магни сказал ей:
   - Сейчас ты увидишь, что я могу летать и без тебя.
   После чего он положил листок в рот. Тотчас же руки Магни превратились в широкие могучие крылья, а ноги стали птичьими когтистыми лапами. Магни сделал взмах, потом второй, третий и убедился, что в Пустоте, действительно, летать невозможно. Но стремительно увеличивавшееся внизу тёмное пятно давало надежду на появление какого-то пространства.
   - Я тебя не обманывала! - убедительным тоном произнесла Риндра. - Я, правда, тоже не знаю, что это такое там, внизу.
   Магни хотел сказать, что ни капли ей не доверяет, но из орлиного клюва, не приспособленного для произнесения сложных звуков, вырвался лишь нечленораздельный крик.
   - Я не понимаю, что ты говоришь, но, полагаю, что ничего хорошего от тебя ожидать не стоит! - с обидой сказала Риндра.
   Магни постарался птичьей лапой изобразить самый древний неприличный жест, который должен был быть известен асуре. Риндра презрительно фыркнула и раскрыла свои крылья.
   Тем временем тёмное пятно увеличилось до такой степени, что заслонило половину Пустоты внизу. Теперь стало понятно, что ас и асура падают не в центр темноты, а направляются к её краю. Эта странность объяснилась, когда Магнус и Риндра полностью оказались в тёмной зоне. Они стремительно неслись вниз вдоль стены, образованной уплотнившейся и потемневшей Пустотой. Стена тянулась в обе стороны, окружая находившееся внизу и всё более и более увеличивавшееся пространство.
   Перья на крыльях Магни-орла ощутили первые признаки сопротивления воздуха. Принц не торопился начать торможение, чтобы не растратить силы раньше времени. Однако орлиное зрение показало приближение твёрдой поверхности раньше, чем воздух стал достаточно плотным для полёта. Магни расправил крылья и начал тормозить, стараясь широкими взмахами загрести как можно больше разреженного воздуха. Точно так же поступала и Риндра. Ас и асура отчаянно пытались замедлить своё падение. Это удавалось им с большим трудом.
   Помимо торможения, Магни с каждым взмахом крыльев старался отодвинуться подальше от асуры. Та тоже стремилась увеличить расстояние, так что очень скоро их разделяло не менее четырёх десятков шагов.
   Поверхность неизвестного пространства стремительно приближалась. Магни едва успел окинуть орлиным взором окрестности. Он изо всех сил забил крыльями, направляя своё падение в заросли, которые могли бы смягчить удар.
   Использование Блокнота Оборотня обладало одним серьёзным недостатком. Находясь в образе животного, Магнус не мог пользоваться силой аса, и потому не имел возможности активировать защитные свойства своего костюма. Ему надо было быстро решать: тормозить крыльями до самой земли в образе птицы, или превратиться обратно в аса и надеяться на прочность одежды. Магни выбрал первый вариант. Несмотря на то, что он вложил все остатки физических сил во взмахи крыльями, приземление получилось довольно жёстким. Сквозь треск ломавшихся веток и шум листвы послышался громкий вопль упавшей где-то неподалёку Риндры.
   Магни выплюнул бумажку, вернулся в свой облик и некоторое время лежал на спине, тяжело дыша. Его руки до локтей и ноги до колен, ранее превращённые в крылья и птичьи лапы, во время падения не были защищены тканью и обувью, и теперь их сплошь покрывали ссадины и царапины. К счастью, обошлось без переломов костей.
   Не вставая, Магни вытащил из кармана "Полезные заклинания на каждый день", пролистал страницы до буквы "З" и, с трудом разбирая мелкий шрифт, прочитал заклинание Заживления Кожного Ускоренного. Он направил на свои раны силу аса вместе со словами заклинания. Боль в конечностях сразу утихла, и кровоточившие раны начали затягиваться. Магни не стал дожидаться полного восстановления кожи и, поморщившись от боли, натянул ботинки. Потом он перекатился на бок и встал на ноги, опираясь на ствол растения. Голова всё ещё гудела и кружилась.
   Неподалёку послышался шум раздвигаемых веток. Магни напрягся, приготовившись отразить нападение, но тут из зарослей появилась Риндра без крыльев и на подгибавшихся ногах. На рукавах и юбке зияли прорехи, но никаких ран видно не было. Скорее всего, при падении асуру защитила прочная кожа Боевой Формы, впрочем, Риндра тоже могла использовать какое-нибудь лечебное заклинание.
   - Ну что, довольна? - спросил Магни, садясь на землю и опираясь спиной на ствол растения.
   - Да, я дотерпела до земли... - начала Риндра, но тут же покраснела. - Ведь ты не об этом спросил...
   - Довольна ли ты тем, что сумела меня похитить и перенести в свой мир? - уточнил Магни.
   Риндра тяжело вздохнула, прислонилась спиной к соседнему дереву, сползла вниз, придерживая руками юбку, и вытянула ноги:
   - Я тебе ещё раз повторяю, что это не мой мир. Я не живу на дне какой-то ямы. В моём мире Пустота - это, как и у вас - обрыв. В моём мире можно летать. Вот, смотри!
   Асура несколько раз сложила пальцы в разных комбинациях, потом развела ладони, и между ними Магни увидел изображение крылатых существ, которые парили над высокими ажурными башнями на фоне голубого неба и белых облаков.
   - Ну и что? - пожал плечами Магни. - Я же знаю, что ты показываешь неправду.
   Риндра раздражённо ударила по земле каблуком ботинка:
   - Если бы я тебя похитила преднамеренно, то разве здесь нас не должны были бы встречать мои воины?
   - Может, у тебя что-то пошло не по плану, и воины скоро появятся. - Магни устало и обречённо закрыл глаза. - Я точно знаю, что Пустота возникла на месте той половины мира, который принадлежал асурам. Следовательно, упав в Пустоту, я оказался в мире асур.
   Послышалось сопение и тихие всхлипывания. Магни открыл глаза и увидел, что по грязным щекам Риндры текли слёзы, а она пыталась их вытирать не менее грязными руками.
   - Эй, ты что? - оторопел Магни.
   Между с трудом сдерживаемыми всхлипываниями Риндра произнесла:
   - Две вещи я ненавижу больше всего на свете. Первая - когда мне нагло и бесстыдно лгут. Вторая - когда я говорю чистую правду, а мне не верят. У нас считается, что Пустота разделила наш мир и мир асов. Разделила, понимаешь? Мы сейчас не в твоём и не в моём мире.
   - Для меня одно другого не лучше.
   - Но и для меня тоже. Ты думаешь только о себе. А я... я вот пошла тебя искать... а ты меня нет...
   - Перестань плакать! - Магни поднялся на ноги. - Я и не думал тебя искать, наоборот, считал и продолжаю считать, что нам лучше разойтись в разные стороны. Я тебе не доверяю и не собираюсь из-за тебя постоянно быть настороже. Мы оказались в неизвестном и, наверняка, опасном мире. Я не хочу каждый миг ожидать ещё и твоего удара в спину.
   Пока он произносил свою гневную речь, слёзы Риндры высохли, и всхлипывания прекратились. Она тоже встала на ноги и уперла руки в бока:
   - И я тебе не доверяю! Именно поэтому я буду постоянно находиться поблизости от тебя, следить за тобой, контролировать тебя. Если же мы пойдём в разные стороны, то я каждое мгновение буду думать о том, что ты подкрадываешься откуда-то сзади, чтобы улучить момент и проткнуть меня ножом.
   Ас и асура замерли друг напротив друга, раскрасневшиеся и кипевшие гневом.
   Потом оба одновременно произнесли:
   - И что дальше?!
   Магни подумал пару мгновений и сказал:
   - Ты права!
   - Я права?
   - Да. Если мы опасаемся друг друга, то нам следует находиться рядом, но на безопасном расстоянии, чтобы в случае нападения успеть защититься.
   - Ты прав!
   - Я просто с тобой согласился.
   - Ты делаешь успехи!
   - Не говори со мной таким ехидным тоном!
   - Хорошо. Тогда ты скажи, куда собирался идти без меня.
   - Вон туда, - Магни уверенно показал рукой направление вдоль стены Пустоты.
   - Почему?
   - Когда мы падали, я успел заметить в той стороне ровную линию. Она начинается у стены Пустоты как раз там, где обрывается древняя дорога в моём мире. Это значит, что тут, в этом мире, продолжается дорога, которая когда-то куда-то вела. Мы доберёмся до дороги, а потом пойдём по ней к центру этой ямы.
   - Я согласна! Но не приближайся ко мне ближе, чем на десять шагов!
   Магни это вполне устраивало:
   - И ты ко мне не приближайся! Ладно, пошли!
  
  

3. Скелет в шкафу.

  
   Когда Магнус и Риндра выбрались из зарослей, то оказались на глиняной пустоши, лишь изредка покрытой пучками травы. За пустошью, действительно, виднелась дорога.
   Риндра на ходу расправила крылья. Магни развернулся к ней, приготовившись отразить вероломное нападение, но оказалось, что костяными шипами крыльев асура расчёсывала свои длинные волосы, растрепавшиеся в зарослях. На боевую стойку Магнуса она не обратила ни малейшего внимания. Взгляд Риндры переходил с короткого участка дороги, упиравшегося в тёмную стену Пустоты, на бесконечно длинную часть, терявшуюся среди холмов и перелесков. Магни покачал головой и вновь зашагал по глиняной поверхности.
   Через некоторое время Риндра закончила причёсываться, убрала крылья и громко сообщила:
   - Пить хочется!
   - А что ещё тебе хочется? - не очень-то вежливо отозвался Магни, который давно уже ощущал жажду.
   - Ещё мне нужна новая одежда.
   - А мне нужны очки и Стальной Секач.
   - Зачем тебе очки? Ты плохо видишь?
   - Очки нужны для управления Стальным Секачом... - Магнус прикусил язык, так как подумал, что такими невинными вопросами асура пыталась выведать секреты технологий асов. Принц и так уже слишком много разболтал про Мульти-Зеркала. Оправдать его могло только то, что он считал разговор с асурой в Пустоте последним в своей жизни.
   - А вот и вода! - радостно воскликнула Риндра.
   Между пустошью и дорогой пролегала канава, в самых низких участках которой виднелись лужи грязной, застоявшейся воды.
   Магни спросил:
   - У тебя есть какая-нибудь ёмкость, чтобы набрать воду, и заклинание, чтобы её очистить?
   - У меня есть я сама! - гордо отрезала принцесса-асура.
   Ладони Риндры расширились и уплощились. Она наклонилась, зачерпнула воду сложенным из ладоней ковшом, что-то коротко прошептала и медленно, наслаждаясь каждым глотком, выпила.
   Магнус отошёл от асуры подальше, достал "Полезные заклинания на каждый день" и на букву "О" нашёл нужные слова для Очищения Воды Питьевой. К сожалению, заклинание предназначалось для однократной очистки воды в ёмкости. Поэтому Магни пришлось одной рукой держать перед глазами справочник с мелким шрифтом, а другой зачёрпывать воду и направлять силу аса с нужными словами на каждую горсть воды.
   Пока он так мучился ради утоления жажды, Риндра успела тщательно умыть лицо и шею, вымыть руки до плеч и смыть грязь с ног между юбкой и ботинками. Магни увидел, что асура уже вышла на дорогу, второпях умыл лицо последней горстью чистой воды, протёр глаза мокрой тыльной стороной ладони и поспешил за своей спутницей.
   - Подожди, Риндра, я сниму стену Пустоты! - Магни достал Мульти-Зеркало и описал им полукруг, запечатлевая тёмное ограждение пространства, бесконечно тянувшееся в обе стороны от дороги.
   - Зачем ты это сделал, Магнус? Надеешься вернуться домой и показать, в каком мире побывал?
   - Скорее, это привычка, чем надежда, - Магни невесело усмехнулся и убрал Мульти-Зеркало. - Всё, пошли!
   Они держали между собой безопасную дистанцию, оговорённую ранее. Риндра шла по одной стороне дороги, Магнус - по другой. Некоторое время они шагали молча, потом Магни задал давно мучивший его вопрос:
   - Риндра, как ты думаешь, почему здесь нельзя летать? Ведь дышим-то мы нормально.
   - В Пустоте мы тоже дышали.
   - То есть ты думаешь, что этот мир - часть Пустоты, её дно?
   - Ничего я не думаю.
   - Ты не думаешь о том, где мы оказались и как отсюда выбраться?
   - Я считаю, что бесполезно думать о том, о чём мы вообще пока не имеем ни малейшего представления. Вот когда хоть что-нибудь узнаем, тогда и начнём над этим думать.
   - У всех асур такая странная логика, или только у женщин?
   - Все асы такие зануды, или только ты один такой?
   Магнус обиделся и замолчал. Некоторое время он шёл, опустив голову, и рассматривал грунтовую дорогу под ногами, которая практически ничем не отличалась от дороги в его мире. Из земли не пробивалось ни одно растение, хотя обочину покрывал сплошной травяной покров. В то же время на дороге не было видно никаких следов от ног, копыт, колёс или каких-либо иных транспортных средств, утрамбовывавших грунт и вытаптывавших растения. Магни вспомнил, что старинная дорога из Асити к Пустоте тоже никогда не зарастала.
   Глиняная пустошь сменилась зарослью то ли высоких кустов, то ли низких деревьев, подобных тем, в которые упали ас и асура. Прямая дорога и здесь была абсолютно ровной, не заросшей.
   Размышления Магни прервал голос Риндры, которая остановилась и указывала рукой вбок от своей стороны дороги:
   - Эй, Магнус, я вижу ягоды!
   Магни поднял голову и посмотрел на росший неподалёку от обочины куст с мелкими красными и жёлтыми плодами.
   - Они съедобные?
   - Сейчас проверю!
   Риндра подошла к кусту, сорвала одну ягоду, положила на открытую ладонь, высунула изо рта длинный раздвоенный язык и осторожно лизнула. Потом втянула язык и сказала:
   - Я это есть не буду. Я могу различить и нейтрализовать известные мне яды моего мира. А тут что-то непонятное. Хочешь попробовать свои способы?
   Магни согласно кивнул головой. Асура вышла на дорогу и прошла немного вперёд, чтобы освободить место у куста и соблюсти договоренное расстояние между собой и асом.
   Магни подошёл к кусту, достал "Полезные заклинания на каждый день", нашёл на "О" слова для Определения Пригодности Пищи и направил силу аса вместе с заклинанием прямо на одну из висевших на кусте ягод. Бок ягоды приобрёл ядовито-фиолетовый оттенок.
   - Я тоже это есть не могу, - констатировал Магни и вернулся на "свою" сторону дороги.
   - Если мы будем так медленно идти, то придётся с пустыми желудками заночевать прямо в лесу у дороги, - сказала Риндра.
   - Заночевать? - переспросил Магни.
   - Ты что, не видишь, что небо темнеет?
   Магни посмотрел наверх, окинул взглядом горизонт и понял, что асура не ошибалась. Небо слева от дороги, действительно, становилось темнее, а над самыми верхушками деревьев почти сравнялось по цвету со стеной Пустоты.
   - Ты можешь превратиться в кого-нибудь быстроногого? - спросила Риндра и быстро добавила: - Я могу.
   - Я тоже могу, но...
   Магни хотел объяснить, что количество листков в Блокноте Оборотня ограничено, и теперь, застряв в неизвестном мире на неопределённое время, он бы предпочёл их лишний раз не использовать. Однако это объяснение выдало бы асуре его слабость и уязвимость. Ведь она принимала Боевые Формы без всяких расходуемых и невосполнимых материалов.
   Поэтому Магни предложил другую отговорку:
   - ...Но мы же не знаем, что и на каком расстоянии встретим на этой дороге. Если нам нужна еда, то лучше не бежать за ней по дороге, а попробовать отыскать тут, в лесу. Должны же здесь быть какие-нибудь съедобные растения?
   - Именно на них я и рассчитываю, - сказала Риндра. - Но в лесу, тем более, в темноте, мы всё равно ничего не найдём. Если тут есть дорога, значит, где-то возле неё мы встретим поселения. Даже если в этом мире не осталось асов и асур, то в старинных садах и огородах мы отыщем какую-нибудь пищу вернее, чем в лесу.
   Слова асуры звучали очень логично и убедительно. Магнусу и самому хотелось поскорее добраться до какого-нибудь поселения, будь оно обитаемым или давно покинутым.
   - Ладно, - сказал Магни, - сейчас превращусь. - Только ненадолго отлучусь в заросли.
   - Тогда и я тоже! - поддержала Риндра.
   Каждый из них уединился за густыми кустами по разным сторонам дороги. Следить глазами за асурой Магни не мог, но на слух, по шелесту листьев и треску веток, старался контролировать её местонахождение.
   На дорогу они вернулись практически одновременно.
   Магнус вынул Блокнот Оборотня. Сначала он написал на бумаге "конь", но передумал, зачеркнул и написал "волк". Конь бегал быстрее и с меньшими усилиями преодолевал дальние расстояния. Но волк выглядел более грозно, и в его облике легче было бы отбиться от нападения асуры. Кроме того, для превращения в крупного животного Магни пришлось бы снять свою одежду. А, во-первых, оставаться без защиты рядом с асурой было опасно, во-вторых, они всё-таки были разнополыми существами.
   Когда руки, ноги и лицо Магни покрылись серой жёсткой шерстью, он опустился на четыре лапы и втянул носом воздух. Пахло листвой, травой и землёй. Никаких иных крупных живых существ, кроме него и асуры, поблизости не ощущалось. Вообще, лес вокруг дороги казался вымершим. Отсутствие птиц объяснялось невозможностью полётов. Но и наземных животных Магни-волк не чуял. А до ловли муравьёв, червей и кузнечиков опускаться пока было рано.
   Одновременно с превращением Магнуса Риндра тоже приняла новую Боевую Форму, предназначенную для бега. Её верхняя половина тела почти не изменилась, только руки стали чуточку тоньше, а вот ноги удлинились так, что юбка превратилась в мини, едва прикрывавшую крепкие выпуклые бёдра.
   - Побежали! - задорно воскликнула асура и длинными шагами-прыжками помчалась по дороге.
   Магнус-волк старался не отставать и двигался крупной рысью.
   Небо всё более и более темнело. Магни уже начинал жалеть, что напрасно поддался Риндре, когда его волчий нюх уловил слабый признак жилья.
   Магни коротко рыкнул, привлекая внимание асуры.
   - Что случилось? - Риндра, не сбавляя скорости, повернула голову и вопросительно на него посмотрела.
   Магни снова зарычал и мотнул головой снизу вверх, будто поддевал носом мячик.
   - Там впереди что-то есть? - поняла асура.
   Магни кивнул.
   - Считаешь, что там опасно?
   Магни принюхался и отрицательно покачал головой. Он ощущал запах, который издают старые заброшенные постройки, в которых не живут даже грызуны, так как поживиться им нечем.
   Лес поредел, и вскоре сменился редким кустарником. Вдали, на обширной пустоши, возле дороги замерцал огонёк. Ас и асура ещё прибавили скорость, так что огонёк быстро превратился в освещённые окна двухэтажной деревянной придорожной гостиницы. В окнах двигались тени, и внутри слышались неразборчивые разговоры, что очень удивило Магни-волка, чуявшего только запах тлена и гниющей древесины. Однако он не придал этому особого значения, ведь ранее ему были знакомы только запахи мира асов, а местные жители могли пахнуть как-то по-другому.
   Риндра вернулась к своему обычному виду. Магни выплюнул бумажку и сбросил волчий облик.
   - Войдём внутрь? - не столько спросила, сколько предложила Риндра.
   Магни подошёл к освещённому окну и заглянул внутрь. В большом зале за столиками сидели вполне обычные мужчины и женщины, похожие на асов. Перед ними на столах стояли тарелки и блюда с разнообразной пищей, бокалы, стаканы и кружки с напитками. За барной стойкой возвышался стеллаж, сплошь заставленный бутылками всевозможных форм, цветов и размеров. В огромном камине горел огонь. Зал ярко освещался лампами на стенах. Посетители гостиницы мирно и негромко беседовали.
   Риндра, подойдя к окну с другой стороны двери, увидела то же самое. Она помахала рукой, привлекая внимание Магни, и достала из своей сумочки моток тонких ниток.
   - Что это такое? - насторожился Магни, отходя от окна.
   - Петля Внешней Защиты. Внутри, вроде, всё мирно и спокойно, но я бы на всякий случай окружила весь этот дом.
   Магни вспомнил, как споткнулся Стальной Секач о примерно такие же заклинания, окружавшие поселение асов, и решительно заявил:
   - Если ты будешь использовать эту штуку, я внутрь не пойду.
   Риндра с сомнением покрутила в руке моток ниток, а потом убрала обратно в сумку:
   - Хорошо, как скажешь. Пошли?
   - Принцессы проходят первыми, - Магни галантно отступил чуть назад.
   Не поворачиваясь к нему спиной, Риндра боком проскользнула в дверь. Магнус вошёл в гостиницу сразу следом за ней, чтобы у асуры не было времени спрятаться за дверью и напасть на него сбоку.
   Но Риндра продолжала выполнять их уговор и быстро проследовала к барной стойке. Усатый бармен в белоснежном фартуке и высоком поварском колпаке окинул взглядом её порванную, испачканную одежду и участливо поинтересовался:
   - Вы, наверное, совершили далёкое путешествие и очень устали? Не угодно ли отдохнуть в комнате, принять ванну, переменить платье?
   - Это было бы просто замечательно! - воскликнула Риндра и обернулась к державшемуся позади на безопасном расстоянии Магнусу.
   Тот промолчал, разглядывая внутренне устройство гостиницы. Две изогнутые полукругами лестницы начинались прямо от двери и вдоль стен вели на галерею второго этажа. Там виднелся ряд дверей в комнаты постояльцев. Магни быстро обежал глазами общий зал. Посетители за столиками лишь на краткое время прервали свои разговоры, когда асура и ас вошли внутрь, а теперь, казалось, вообще не обращали на них ни малейшего внимания.
   - Вы путешествуете вместе? - вежливо спросил бармен. - Вам нужна общая комната или две соседних?
   - О, нет-нет, - ответила Риндра. - Будет лучше, если наши комнаты окажутся как можно дальше друг от друга.
   - У меня как раз свободны боковые комнаты в разных концах второго этажа.
   - Ах, как это кстати! - казалось, что Риндра сейчас запрыгает и захлопает в ладоши от радости.
   - Вы хозяин этой гостиницы? - спросил Магни.
   - Я и хозяин, и повар, и бармен. В наше время всё приходится делать самому.
   Магнусу хотелось очень много узнать у хозяина гостиницы об этом мире, о его географии, истории, населении. Но он не стал задавать вопросы сразу с порога, а решил выждать более благоприятный момент.
   - Вот ваши ключи от комнат! - хозяин-бармен положил перед собой два с виду одинаковых больших крючковатых ключа. - Комната для прекрасной леди находится слева, а комната для юного воина - справа.
   - Спасибо вам огромное! - от всей души произнесла Риндра, направляясь к левой лестнице.
   - Благодарю! - произнёс Магни и пошёл направо.
   Ключ в замке провернулся довольно туго, дверь в комнату отворилась с неприятным скрипом, но внутри глазам Магни предстало вполне уютное помещение с широкой кроватью, шкафом для одежды, письменным столиком и креслом. Небольшое окно было застеклено и защищено решёткой. Ещё одна маленькая дверь в дальнем конце комнаты вела в санузел с ванной, раковиной, туалетом и большим зеркалом.
   Осмотрев свой номер и убедившись в его безопасности, Магни вернулся к двери, запер её и оставил ключ в замке повёрнутым на половину оборота. Затем он достал Мульти-Зеркало и по привычке сделал запись комнаты. Потом открыл краны с горячей и холодной водой и, пока наполнялась ванная, с удовольствием скинул с себя защитный костюм. В шкафу Магни с удивлением обнаружил мужскую одежду из приятной на ощупь мягкой ткани. На вид она вполне подходила ему по размеру.
   "Наверное, забыл кто-то из предыдущих постояльцев", - подумал Магнус, - "Надо будет сказать хозяину..." Он пошёл в ванную и, как мог, почистил свой защитный костюм и вымыл ботинки. Он даже начал подумывать о стирке белья, но вспомнил, что надо будет ещё спускаться в общий зал, чтобы поужинать. Тем временем ванная наполнилась, и Магни со стоном блаженства погрузился в тёплую воду.
   Он закрыл глаза и услышал тихий голос в своей голове: "Ты, наконец, нашёл местных жителей. Они добры, гостеприимны и приветливы. Они помогут тебе во всём, что ты не попросишь. Зачем теперь тебе опасная и непредсказуемая асура? Избавься от неё!"
   - Кто здесь? - вслух спросил Магни, открывая глаза и озираясь.
   В большом зеркале принц увидел своё отражение. Отражение выглядело не таким испуганным, как он, и даже улыбалось, наслаждаясь ванной. Расслабленное состояние отражения передалось и Магни.
   Он снова закрыл глаза и услышал: "Если ты избавишься от асуры, то избежишь многих проблем и бед. От неё одни неприятности. Ведь это она скинула тебя в Пустоту. И, наверняка, именно из-за неё ты не сможешь вернуться. А без неё путь домой будет простым и быстрым."
   - Да, пожалуй, всё правильно... - сонно согласился Магни. - Но я уже с ней сражался и не смог победить.
   "Ты сражался с ней силой и сталью. Но любого врага легче всего победить изнутри. Например, существуют яды..."
   - Но она же чувствует любые яды!
   "А если не любые? Есть яды, которые не сумеет распознать даже асура. Яд можно подмешать в вино, и аромат напитка заглушит вкус яда."
   - Где же я возьму такой яд?
   "Попроси у хозяина гостиницы. Разве ты не понял, что он тоже ас, ненавидящий асур? Он поможет тебе от неё избавиться. Асура устала и проголодалась. Если за ужином ты вольёшь в её бокал немного яда, она этого не заметит. Асура исчезнет из твоей жизни и перестанет тебе вредить."
   - Заманчиво...
   "Решайся! Может быть, больше такого благоприятного момента тебе не представится. Несомненно, асура вскоре вновь попытается тебя убить. Ты должен её опередить. Всего несколько капель яда, и ты окажешься в полной безопасности."
   - Безопасность - это хорошо, - пробормотал Магни. - Пожалуй, я так и сделаю.
   "Молодец! Ты всё правильно решил!"
   Приняв ванну, Магни ощутил прилив сил и энергии. Он задержался у шкафа, раздумывая, не надеть ли удобную мягкую одежду, которая, конечно же, никому не была нужна, а ему бы подошла. Но потом всё-таки остановил выбор на собственном защитном костюме.
   Магни спустился по лестнице и подошёл к барной стойке.
   - О, вы превосходно выглядите, молодой воин! - приветствовал его хозяин. - Как вам понравилась ваша комната?
   - Она просто замечательная...
   - Но я вижу на вашем лице тень сомнений! Неужели в моей гостинице вас что-то не устраивает?
   - Есть одна проблема...
   - У гостей в моём доме не должно быть никаких проблем. Все проблемы я беру на себя.
   - Дело в том, что девушка, которая вошла передо мной... она мне совсем не друг...
   - Я понял это, когда вы выбрали комнаты в разных сторонах.
   - Более того, она мой враг. Она уже пыталась меня убить и, несомненно, попытается снова.
   - О да, бывают такие девушки. Вы хотите, чтобы я помог вам решить эту проблему?
   - Я подумал, что вы ведь повар. Значит, много знаете о кушаньях, напитках, приправах, ядах...
   - Ни слова более! Я вас прекрасно понимаю, полностью одобряю и, разумеется, помогу. Вот, возьмите!
   Ловким движением фокусника бармен поставил перед Магни маленький прозрачный флакончик:
   - Я всегда к вашим услугам, я готов выполнить каждое ваше желание и помочь в любой затруднительной ситуации.
   Принц быстро убрал ёмкость с ядом в карман и огляделся. Никто из посетителей не обращал на него внимания, все по-прежнему беседовали за своими столами.
   - Проходите вон на те свободные места! - указал хозяин.
   - Вы мне очень помогли, благодарю! - Магни кивнул бармену головой и направился к незанятому столу, на котором уже стояли тарелки с аппетитными кусками мяса и гарнирами.
   Сев на стул, Магнус поднял взгляд наверх и увидел, что по лестнице спускается Риндра. Асура была одета в новое длинное платье, идеально подчеркивавшее её тонкую талию. Из-под подола выглядывали изящные туфельки. Волосы были вымыты и тщательно расчёсаны. На какой-то миг Магни даже забыл, что смотрит на враждебное существо.
   "Она использует твою мужскую сущность, чтобы застать врасплох", - напомнил голос в голове.
   Риндра подошла к бармену, о чём-то с ним тихо поговорила, а потом проследовала за стол Магнуса и села напротив него. Хозяин приблизился следом за ней, неся в одной руке поднос с открытой бутылкой вина и двумя бокалами. Он поставил бокалы на середину стола и наполнил их тёмно-красной ароматной жидкостью.
   Со своей неизменной любезностью хозяин провозгласил:
   - Нет ничего приятнее, чем после дальней дороги перед сытным ужином испить живительный напиток из чудесных плодов! Приятного вам аппетита, дорогие гости!
   Магни и Риндра поблагодарили хозяина, и он удалился на привычное место за барной стойкой.
   С момента появления бокалов на столе Магнус прикидывал, как бы улучить момент и незаметно влить яд в вино асуры. Наконец, он придумал план и сказал:
   - У тебя красивое платье, Риндра! Оно не помешает тебе использовать крылья?
   Принц чуть привстал и сделал вид, будто наклоняется вбок, чтобы заглянуть за спину асуре. Риндра улыбнулась, повернулась на половину оборота и продемонстрировала длинный разрез на спине:
   - Мои крылья всегда наготове, Магнус.
   Магни опустился на сидение стула и откинулся на спинку. Принц асов был достаточно натренирован, чтобы за одно краткое мгновение, отвлекая внимание асуры от бокалов, влить яд в ближайший к Риндре. Продолжая усыплять её внимание, он произнёс:
   - Ты сейчас вообще выглядишь как-то по-другому. Не так, как раньше. Если бы я не знал, что ты асура, то принял бы за одну из красивейших девушек-асов.
   - Спасибо за комплимент, - щёки Риндры слегка порозовели. - А знаешь ли ты, что асуры могут принимать не только разные Боевые Формы, но и Формы Красоты?
   Лицо и фигура Риндры едва уловимо изменились, и Магнус увидел перед собой вроде бы ту же самую асуру, но ещё более похорошевшую.
   - Мы можем выглядеть вот так... - Риндра снова изменилась, - Или вот так...
   С каждым разом она становилась всё красивее и красивее. Привстав со стула, асура встряхнула волосами перед Магнусом, и их цвет поменялся. Когда Риндра вновь села за стол, Магни увидел перед собой самую прекрасную, очаровательную и восхитительную девушку, которую он не мог себе представить даже в самых фантастических грёзах.
   "Она соблазняет тебя, чтобы усыпить твою бдительность и нанести смертельный удар", - наставительно произнёс голос в голове. - "Будь стоек и сейчас ты навсегда избавишься от этой угрозы."
   - Давай выпьем за то, что всё не так уж плохо! - предложил тост Магни и поднял свой бокал.
   - За череду совпадений, которая нас сюда привела! - подхватила Риндра, изящными пальчиками держа ножку своего бокала.
   Они наклонились друг к другу через стол и соприкоснулись краями бокалов, отчего раздался едва уловимый мелодичный звон. Их взгляды встретились. Магни смотрел прямо в сияющие лучистые глаза асуры. Ему показалось, что этот прекрасный миг длился целую вечность. Вдруг в голове у Магни как будто что-то лопнуло или взорвалось, и он осипшим голосом воскликнул:
   - Не пей!
   - Не пей! - одновременно с ним звонко вскричала асура.
   Они отпрянули друг от друга и сначала посмотрели на свои бокалы, а потом вокруг себя. Свет в зале погас, но в наступившей полутьме глаза аса и асуры ещё могли разглядеть изменившуюся гостиницу.
   В грязных потрескавшихся бокалах на самом дне была налита мутная жидкость. В тарелках на столе лежали давным-давно обглоданные побелевшие кости. Такие же кости были навалены и в тарелках перед скелетами, которые сидели на стульях за соседними столами.
   Новое платье Риндры превратилось в лохмотья, а лицо и волосы, хотя и выглядели по-прежнему прекрасными, оставались грязными, как и при входе в гостиницу. Магнус посмотрел на свои немытые руки и представил, как глупо выглядел, лёжа в пустой ванне.
   Ас и асура одновременно отбросили бокалы и вскочили на ноги. Риндра перешла в Боевую Форму с крыльями и, гневно сверкая глазами, обвиняюще наставила на Магнуса указательный палец с серповидным когтем:
   - Ты хотел меня отравить!
   - А ты меня! - парировал Магни, запоздало понимая, для чего асура наклонялась над столом и встряхивала волосы.
   Риндра выхватила из лохмотьев свою сумочку, которую раньше, как полагала, скрывал подол платья. Она второпях высыпала на стол всё содержимое, но в полутьме Магнус, как ни старался, не смог разглядеть множество мелких предметов. Тем более, что всё его внимание привлёк пульсирующий пунцовым цветом камень.
   - Мы попали под действие чьих-то злых чар! - воскликнула Риндра.
   Магни вспомнил голос в своей голове и не мог не согласиться с асурой.
   - Колдун должен быть где-то неподалёку, в гостинице, - быстро проговорил он, - посвети мне своим камнем! Скорее!
   Магнус выдернул из кармана "Полезные заклинания на каждый день" и начал лихорадочно перелистывать первые страницы, чтобы дойти до буквы "В". Если бы асура не втянула когти, не взяла со стола камень и не поднесла к страницам справочника, Магни не смог бы в сумерках разобрать напечатанное мелким шрифтом заклинание Воспламенения Огненного. Но помощь Риндры помогла ему направить на стоявший рядом стол силу аса с нужными словами. Стол вспыхнул, ярко освещая пространство вокруг себя. Уже не нуждаясь в свете камня Риндры, Магни повторил заклинание, и в зале загорелся ещё один стол. Внутри стало так же светло, как раньше. Но теперь это был настоящий огонь, а не иллюзия.
   Убедившись, что её помощь больше не нужна, асура сгребла со стола все свои мелочи обратно в сумку, перекинула ремень через плечо и жёстко произнесла:
   - Мы должны найти того, кто это сделал!
   - Полностью согласен!
   - У тебя есть способ, чтобы обнаружить колдуна?
   - Нет. А твой камень?
   - Он только сигнализирует, когда против меня используют чары. Ах, говорила мне мама, чтобы я всегда держала его на виду...
   - Давай обыщем весь дом! - предложил Магни.
   - Давай! - асура убрала крылья, и на её руках вздулись мускулы.
   Риндра схватила стол, за которым они сидели, и с размаха ударила об пол. Затем сунула отломанную ножку в пламя горевшего стола. Старая высохшая древесина быстро занялась огнём, и в руке асуры появился зажженный факел.
   - Я наверх! - объявила Риндра, поднимая факел над головой.
   - А я тогда на кухню, - Магни поднял с пола ещё одну отломанную ножку и тоже сделал из неё факел.
   Принц направился к хозяйственным помещениям первого этажа, по дороге взглянул на столешницу стойки бара и увидел на ней несколько десятков выстроенных ровными рядами флаконов и горку ключей. За барной стойкой лежал скелет в почти истлевшем поварском колпаке. Значит, никакого хозяина в гостинице не было. Никто не подходил к их столу и не наливал вино. Бокалы стояли на столе уже многие-многие годы. А жертвы иллюзии сами брали в баре флаконы и наливали яд друг другу.
   - Я думаю, что колдун не может двигаться! - громко крикнул Магнус, чтобы его услышала Риндра.
   - Ага! - задорно отозвалась асура, а потом раздался грохот выбиваемой двери.
   Магни вошёл на кухню, осмотрел давно потухший очаг, раскрыл двери шкафов и дверцы полок. Также он обыскал кладовую и коридор, выходивший на задний двор. Магни вышел на улицу и осмотрел дом, прикидывая, где в нём могут находиться тайные помещения. По его расчетам, расположение и размеры комнат не оставляли места для какого-нибудь большого укрытия. Магни вернулся в общий зал и посмотрел на дом изнутри, сравнивая с внешними габаритами. Затем он зашёл за стойку бара и постучал по стенке стеллажа, пыльные полки которого были усеяны стёклами от давно разбитых бутылок. Магни услышал глухой звук.
   В голове аса возник знакомый голос, но теперь он не нашёптывал вкрадчиво, а слёзно умолял: "Перестань, пощади, я сдаюсь! Погаси огонь, или он перекинется на всю мою гостиницу!"
   - Очень хорошо, если эта подлая ловушка полностью сгорит. Те скелеты в зале за столами, они тоже налили друг другу яд по твоему наущению?
   Голос ничего не ответил.
   - Эй, Риндра, я нашёл логово колдуна!
   Асура немедленно прибежала на зов и вонзила взгляд в стеллаж, на который ей указывал Магни. Из её мускулистых рук вытянулись мощные когти, которыми она наотмашь разметала полки, а потом разнесла в щепки деревянную стенку.
   Перед взорами Магни и Риндры предстала маленькая комнатка, едва вмещавшая большое кресло. Вначале Магнусу показалось, что в кресле полулежит ещё один скелет. Но, приглядевшись, он понял, что в оголённые кости превратились только руки, ноги и низ туловища. Грудь, плечи, шею и лицо покрывала высохшая, сморщенная, но всё ещё целая кожа. С головы свешивались редкие длинные пряди седых волос. В запавших глазницах виднелись прикрывавшие глаза веки, и Магни очень хотелось, чтобы они не поднялись.
   "Мне просто было скучно одному", - заныл голос в голове Магнуса. - "Когда произошло Разделение миров, движение по старой Королевской дороге совсем прекратилось. А мне так хотелось заполучить новых гостей, послушать их рассказы и истории. Я всё знаю об этом мире и могу тебе рассказать. Только не дай асуре меня уничтожить. Ведь потом она опять возьмется за тебя".
   - Этот колдун безумен! - воскликнула Риндра.
   - Ты его тоже слышишь? Он говорит про Разделение миров и Королевскую дорогу. Это для нас очень важно.
   - А меня он сейчас пытается убедить, чтобы я не убирала когти, а немедленно снесла тебе голову.
   Магни отпрыгнул в сторону.
   - Не бойся! - усмехнулась асура. - Я его больше не слушаю. И ты не слушай! Он каждому нашёптывает то, что тот сам хочет слышать. Ещё немного, и он опять стравит нас между собой. Ты этого ждёшь?
   - Нет! - твёрдо ответил Магни и бросил свой факел в кресло колдуна.
   Риндра громко рассмеялась и тоже подожгла каморку со скелетом.
   - Бежим наверх, пока весь дом не загорелся, - она поманила Магни рукой без когтей. - Я там нашла кое-какие пригодные вещи.
   В глубине души Магни не хотелось брать ни единой нитки из этого проклятого дома. Но разумом он понимал правоту асуры. Раз уж они попали в этот мир и хотели в нём выжить, нельзя было пренебрегать ничем.
   - Вот, вот и вот, - асура деловито указала Магни на толстый матрас, стопку одеял и сдёрнутые с какого-то окна гардины.
   - Зачем нам всё это?
   - С собой, конечно, не потащим, но хотя бы эту ночь проведём не на голой земле.
   - Ты очень... предусмотрительная.
   - Поторопись, огонь уже подбирается к лестнице!
   Магни подхватил в охапку пахнувшую плесенью рухлядь и побежал к выходу. По пятам за ним следовала асура с кучей одежды, которую прижимала к груди руками и крыльями.
   Они пересекли дорогу, отбежали от дома на безопасное расстояние, бросили свою добычу на землю и некоторое время стояли рядом, глядя на разгоравшееся над гостиницей пламя.
   - Надо как-то устраиваться на ночь, - асура свалила свои вещи на вынесенный Магнусом матрас, прихлопнула сверху одним из одеял и волоком потянула всё это в сторону ближайших кустов.
   Магни посмотрел на оставленные ему одеяла и гардины:
   - Подожди, Риндра, нам надо поговорить.
   Асура остановилась и, не выпуская края матраса, выжидающе на него посмотрела.
   - Мы не можем ложиться спать, по-прежнему ожидая друг от друга смертельный удар.
   - Ты же хотел меня отравить.
   - Опять ты об этом! Ты тоже хотела меня отравить.
   - Да, я это признаю. Колдун нашёл наши самые слабые места: страх и недоверие.
   - Именно об этом я веду речь. Мы не можем быть абсолютно хорошими. Никто не может быть идеально благородным, честным, бесстрашным и так далее. У каждого найдётся какая-нибудь гадкая мыслишка.
   - Ну, да, я согласна.
   - Чтобы стать хорошими, необязательно сразу стремиться к вершинам идеала. Для начала надо признать свои плохие качества и постараться не дать им развиться.
   - Магнус, ты это только что сам придумал?
   - Нет. Мне что-то типа этого отец говорил.
   - Твой отец, наверное, умный ас.
   - Спасибо. Я хотел тебе сказать, что мы оказались вдвоём в чужом мире, но опасаемся друг друга больше, чем наших общих врагов.
   - Пожалуй, ты прав. Тут, на дне Пустоты, нас может ожидать что-нибудь похуже безумного колдуна.
   - Я предлагаю заключить перемирие или договор о ненападении, или назови это, как хочешь.
   - Я с тобой согласна. До тех пор, пока мы не выясним, где оказались, кто тут обитает и как нам отсюда выбраться, нам нет смысла сражаться между собой.
   - Но это не значит, что мы вот так сразу начнём полностью доверять друг другу. Ты можешь отгородиться от меня этой своей Петлёй Защиты.
   - Именно так я и собиралась поступить. Магнус, давай, наконец, спать.
   - Доброй вам ночи, Ваше Высочество!
   - Насмехаешься?
   - Пытаюсь быть вежливым.
   - Хм... тогда и тебе спокойной ночи, принц асов.
   Магни выбрал подходящее пространство между двумя кустами, положил на землю гардины, поверх них набросал одеяла и одеялами же накрылся. Затем он достал "Полезные заклинания на каждый день" и в свете пожара прочитал нужные слова для создания Охранной Изгороди, направив силу аса на кусты. Ветки зашевелились и сомкнулись вокруг места ночлега. Предосторожность никогда не бывала излишней...
   Горевшая гостиница ещё долго освещала окружающее пространство, обогревала место ночёвки и распространяла запах дыма на все окрестности.
  
  

4. Вместе.

  
   Магни проснулся, когда стало уже довольно светло. Первым делом он повернул голову в сторону места ночёвки асуры и сквозь ветви кустов увидел, как она сидит и перебирает одежду, вытащенную из гостиницы.
   Магни встал, потянулся и, нарочно громко раздвигая ветки, выбрался из Охранной Изгороди. На ходу он отломал от куста веточку, пожевал её конец и получившейся щёточкой почистил зубы, добавив слова для Антибактериального Очищения из "Полезных заклинаний на каждый день".
   Риндра при его приближении даже не повернула голову, продолжая по очереди проверять на прочность, обнюхивать и прикладывать к себе различные вещи.
   - Доброе утро! - громко произнёс Магни.
   - Оно не доброе, да и на утро-то не похоже, - раздражённо отозвалась асура.
   - Знаешь, я вообще-то тоже не в восторге от всего, что случилось.
   - Извини! - коротко бросила асура. - Будем считать, что утро доброе хотя бы потому, что мы до сих пор живы. Но посмотри на небо - где солнце? А эти тряпки, что я вытащила из гостиницы, либо рассыпаются в труху, либо расползаются по швам. Мне нечего надеть!
   Риндра поднялась на ноги, и Магни увидел, что она вернулась к своему собственному костюму, из которого более или менее целым оставался только корсет-кираса.
   Магни вышел на дорогу и посмотрел в ту сторону, откуда они вчера пришли. Стена Пустоты темнела вдали, уходя ввысь и растворяясь в сером небе. Сквозь мутную пелену не было видно солнца, и о его местонахождении можно было судить только по чуть более светлому пятну на горизонте.
   - Может быть, мы всё ещё находимся в тени стен Пустоты? - вслух предположил Магнус. - Может быть, чем дальше мы от них отойдём, тем прозрачнее станет небо?
   Риндра тоже вышла на дорогу:
   - Значит, тем больше у нас причин поскорее двигаться дальше. Ну-с, Магнус, давай, превращайся!
   - Эээ...
   - В чём дело?
   - Если уж мы решили попробовать не враждовать, то я должен тебе кое в чём признаться. Совсем чуть-чуть. - Магни сдвинул большой и указательный пальцы и показал Риндре промежуток, через который едва бы протиснулся муравей.
   - Ну-ка, ну-ка! - подбодрила его заинтересовавшаяся асура. - Обожаю чужие секреты!
   - Каждый раз для превращения и вырываю листок из блокнота. Я не знаю, сколько времени мы проведём в этом мире, какие опасности тут встретим, и в кого ещё мне потребуется превратиться. Я бы предпочёл не использовать превращения просто для ускорения путешествия.
   - О, я об этом как-то не подумала, - произнесла Риндра. - Ладно, пойдём в своём нормальном облике. Только, если ты не против, давай прибавим шаг, а то есть ужасно хочется!
   Они пошли по дороге прочь от стены Пустоты. На ходу Магнус достал Мульти-Зеркало и просмотрел запись, сделанную в комнате гостиницы. Он увидел обшарпанные стены, дряхлую мебель и пыльный пол.
   - Риндра, как ты думаешь, с какого моменты мы попали под действие чар колдуна?
   - Теперь-то какая разница?
   - Просто пытаюсь предусмотреть такую возможность в будущем.
   - Я теперь стану время от времени смотреть на камень-индикатор. Я положила его в сумку на самый верх. И ты, если вдруг почувствуешь что-то подозрительное, напомни мне про камень. Вдруг я опять забуду. Память-то у меня девичья.
   - Хорошо. - Магнус обернулся, продолжая вспоминать события вчерашнего вечера. - Я думаю, что мы попали в чары, когда первый раз заметили вдали огонёк. Потом мы увидели гостиницу. Иллюзия колдуна была очень реалистична и продумана до самых мелочей. Когда я делал запись своей комнаты на Мульти-Зеркало, оно отражало не правду, а то же самое, что внушил мне колдун. Понимаешь? Колдун был так силён и искусен, что создавал иллюзию отражения в зеркале. Нам здорово повезло, что в самый важный момент наши силы аса и асуры смогли преодолеть могущество колдуна.
   - Ты считаешь, что нам помогли наши силы?
   - Конечно! Какие бы подлые идеи не внушал нам колдун, наши врождённые способности оказались сильнее. В глубине сознания мы сопротивлялись внешнему воздействию. Это как пружина. Чем сильнее её сжимаешь, тем с большей силой она распрямляется.
   - Значит, вот как ты объясняешь наше спасение? - в голосе Риндры Магнусу послышались нотки разочарования, но он не придал этому значения.
   - Кстати, почему ты вчера несколько раз назвала колдуна "безумным"? Мне он внушал очень логичные мысли. Собственно, именно поэтому он и смог меня зачаровать.
   - Я не хочу об этом говорить! - коротко и зло отрезала Риндра.
   - Не хочешь - не надо, - с обидой буркнул Магнус, и дальше они пошли молча.
   Светлое пятно, обозначавшее местонахождение Солнца за серой пеленой, поднималось всё выше и выше. Прямая дорога вела их вперёд по пологим холмам, покрытым редкими кустами и небольшими рощицами чахлых деревьев. Поднявшись на очередную возвышенность, путешественники увидели перед собой обширную вытянутую поперёк дороги долину, по дну которой протекала небольшая речка. Дорога пересекала речку по древнему арочному мосту, сложенному из больших каменных блоков. На другой стороне речки шагах в ста от неё виднелось несколько одноэтажных деревянных построек, вытянувшихся вдоль дороги.
   Не сговариваясь, Риндра и Магнус ещё прибавили шаг, а потом побежали вниз по спускавшейся к мосту дороге.
   - Камень! - на бегу крикнул Магни.
   - Уже посмотрела! - ответила асура.
   Они подбежали к реке с двух сторон моста и, очистив воду каждый своим способом, вдоволь напились.
   - Нам надо хорошенько вымыться! - крикнула асура из-за моста.
   - Сначала нам надо проверить дома и поискать пищу! - отозвался Магни.
   Они выбрались на дорогу и осторожно ступили на мост. Их опасения были излишними - массивные каменные блоки ничуть не пострадали от прошедших веков. Мост был прочным и надёжным. Магнус посмотрел с него вниз и в прозрачной речной воде увидел стайку рыб.
   - Смотри, Риндра, рыбы!
   Асура тоже взглянула вниз:
   - Я их поймаю. Я умею. Хоть бы они были съедобны!
   - Сначала надо проверить дома! - напомнил Магнус.
   По полого поднимавшейся дороге они быстро добрались до первой постройки. Вблизи она выглядела давно заброшенной: крыша провалилась, окна и дверь отсутствовали, доски на стенах покоробились или сгнили. Не рискуя ступить на ненадёжный пол, Магни и Риндра осмотрели внутренность дома из дверного проёма.
   - Ничего, - грустно констатировала асура. - Может быть, во всём этом мире не осталось ни асур, ни асов?
   - Всё может быть, - мрачно проговорил Магнус. - Давай разделимся! Ты осмотришь развалины по одной стороне дороги, а я - по другой.
   - Так и сделаем! - согласилась асура.
   Все постройки на стороне Магни оказались пустыми и непригодными для жилья. Вдруг он услышал громкий и радостный крик Риндры:
   - Я нашла!
   Магнус побежал на звук и увидел, что Риндра стоит возле одного из лучше сохранившихся домов и указывает ему внутрь. Он приблизился и издал удивлённое восклицание. Крышу изнутри подпирали длинные прочные жерди, посреди помещения был разобран дощатый пол, и на земле из расположенных по кругу камней сложен очаг. На трёх выступавших камнях над очагом стоял чёрный от нагара и копоти небольшой котёл. Вдоль стен дома располагались низкие лежанки из голых досок.
   - Мы можем сварить рыбу! - Риндра едва не подпрыгивала от радости. Она забежала в дом и бросилась к котлу. - Он целый!
   Магни осторожно последовал за асурой, не переставая вертеть головой во все стороны:
   - В доме явно кто-то останавливался уже после того, как посёлок был заброшен. Но слой пыли на лежанках говорит о том, что с тех пор прошло довольно много времени. А котел небольшой, значит, тех, кто тут ночевал, было немного. Хорошо, я отнесу котелок на речку, чтобы его отмыть и набрать воды...
   - Можешь не беспокоиться! - с гордостью заявила Риндра. - На этот случай у меня кое-что имеется...
   Асура извлекла из сумочки маленький серебряный колокольчик на тонкой цепочке. Взяв цепочку двумя пальцами, она сосредоточилась, что-то беззвучно прошептала и легонько ударила колокольчиком о край котла. Раздался протяжный звон, в котором низкий гул котла слился с тонким звучанием колокольчика. Сажа и копоть с внешней стороны котла просто осыпались в очаг, а грязь и пыль изнутри поднялись над котелком, как будто выдавленные вибрацией, и асура смахнула их в сторону лёгким движением на мгновение появившегося крыла. В результате котёл снаружи и внутри заблестел, будто только что изготовленный.
   - Очень впечатляет! - с искренним восхищением произнёс Магни. - Насколько я понимаю, колокольчик действует только на посуду?
   - На посуду и на столовые приборы - в общем, на всё металлическое, стеклянное и фарфоровое. На одежду, как ты можешь видеть по моему платью, он не действует. Давай не тратить зря время! Пока будем купаться, я наловлю рыбы. А ты наберёшь в котёл воды!
   Магнус поднял котелок и пошёл по дороге следом за радостно скакавшей вприпрыжку Риндрой.
   - Я буду купаться с этой стороны моста, а ты - с той! - показала асура.
   - Подожди! - Магнус поставил котёл на землю на половине дороги к реке. - Сначала ты купайся и лови рыбу, а я, пока грязный, натаскаю дров. Ещё я за домами видел остатки изгородей и что-то вроде старых огородов. Пойду, посмотрю, может быть, там найдётся что-нибудь съедобное.
   - Хорошо! - легко согласилась Риндра и поспешила к реке.
   Магнус проводил её взглядом и зашёл в ближайший дом, чтобы набрать сломанных досок от крыши, стен и пола. Имелись ещё две важные причины, по которым Магни остался. Первая: он не собирался снимать свою защитную одежду неподалёку от асуры, находясь в пределах её стремительного броска. Вторая: Риндра выбрала себе место для купания выше по течению, и принц асов не желал, чтобы в его сторону текло то, что она с себя смоет.
   Всё время, пока Магнус носил охапки досок к очагу, со стороны реки доносились вскрики, взвизги и всплески. Он не стремился рассмотреть купавшуюся Риндру, но на некоторое время остановился, когда увидел её широко распростёртые над рекой крылья. Потом крылья резко пошли вниз, вонзились в воду, раздался особенно громкий плеск и сразу следом за ним послышался радостный вопль асуры. Теперь Магни понял, почему именно она вызвалась наловить рыбы. Свои крылья с усеянными шипами краями Риндра использовала как половинки ковша, охватывала ими стайки рыб в речной воде и потом отфильтровывала улов.
   Запасшись достаточным количеством топлива, Магнус отправился на старые огороды, где, к своей радости, среди множества диких растений заметил знакомую ботву моркови и стрелки лука. Морковь оказалась одичавшей, тонкой и жесткой, и, тем не менее, подвергнутая проверке заклинанием Определения Пригодности Пищи, вполне съедобной.
   Несмотря на голод, Магни не стал есть грязную, вытащенную из земли морковь. Он надёргал целую охапку и направился к реке. Издаваемый Риндрой шум стих, и Магнус посчитал, что она уже закончила все свои водные процедуры. Действительно, асура шла ему навстречу, неся улов в сложенных перед собой крыльях, как на подносе: десяток рыб среднего размера и кучу мелкой рыбёшки. Влажные волосы Риндры были заплетены сзади в незакреплённую косу, мокрые рукава и юбка прилипали к телу. Видимо, от охлаждения и простуды асуру защищала поблёскивавшая металлом кожа.
   - Какой у тебя замечательный способ ловли рыбы! - на ходу проговорил Магни.
   Риндра расплылась в довольной улыбке:
   - Это меня папа научил. Он у меня заядлый рыболов. А ты, я вижу, нашёл морковь?
   - Она мелкая, зато её много. Я сейчас положу её тут, на дороге. Потом принесу воду в котелке, чтобы поставить на огонь, а затем уже искупаюсь сам и вымою морковь.
   Магнус поступил так, как сказал Риндре. Он принёс в дом полный котелок воды, прочитал из справочника "Полезные заклинания на каждый день" слова для Очищения Воды Питьевой, Воспламенения Огненного и поставил котелок на огонь. Дым поднимался кверху и покидал дом через прорехи в крыше.
   Тем временем Риндра устроила возле дома что-то вроде кухни. Своими когтями она обстругала несколько досок, чтобы они стали ровными и чистыми, сложила вместе, на получившийся импровизированный стол вывалила рыбу и занялась её обработкой. Уменьшив и утончив когти, асура быстро и с хирургической точностью соскабливала чешую, отрезала головы и вспарывала брюшки.
   - Риндра, не забудь подбрасывать дрова в огонь, - сказал Магни, невольно залюбовавшись её сноровкой. - А я, наконец, пойду купаться.
   Асура лишь кивнула головой, не отводя глаз от своей "разделочной доски". Магни взял пучки моркови, спустился к реке и снял с себя всю одежду. Как мог, он промыл защитный костюм и бельё в холодной проточной воде, отжал и разложил их на кочках с высокой жёсткой травой. После этого он тщательно вымыл морковь и положил её рядом с одеждой на чистом месте. Только потом Магни с невольным вскриком погрузился в воду с головой. Река была мелкой, в середине вода едва доходила до пояса. Некоторое время Магни плескался и обтирался, наслаждаясь очищением тела. В уме он прикидывал время, которое потребуется для того, чтобы вода в котелке закипела. Кроме того, долго оставаться в холодной воде было нелегко, и Магни выбрался на берег. Особая ткань защитного костюма почти высохла, а бельё ещё оставалось сырым. Магни оделся и на ходу, поднимаясь по дороге к дому, направил силу аса на одежду, чтобы поскорее выдавить и испарить влагу.
   Риндра ко времени его появления закончила разделку рыбы и готовилась положить её в булькавший котелок.
   - Поторопись с морковкой, Магнус! Вода уже кипит!
   - Клади рыбу сейчас, пусть она проварится!
   Магни вытащил нож, выбрал доску пошире, обстругал с одной стороны и положил на землю возле дома. Затем он начал быстро скоблить морковку, очищать от остатков земли, отрезать ботву и складывать на чистую доску. Нож мелькал и порхал в его руках. Выглянувшая из двери асура увидела, как быстро растёт горка почищенной моркови, и, не говоря ни слова, только удовлетворённо кивнула. После чистки Магни оставалось лишь нашинковать ровно сложенную морковь и занести доску в дом.
   - Вот! - он с гордостью продемонстрировал асуре результаты своего труда. - Можешь проверить на съедобность!
   - А ты будешь проверять мою рыбу?
   Магнус мгновение поколебался, а потом отрицательно покрутил головой.
   - Тогда сыпь в котелок!
   Магнус ножом сдвинул кусочки моркови с доски в бурлившую воду. Асура тем временем помешивала готовившуюся пищу длинной деревянной ложкой.
   - Ты и ложку успела вырезать? - удивился Магни.
   - Легко и просто! - Риндра вытянула из указательного пальца коготь, который загнулся полукругом.
   - Мне тоже нужна ложка! Я сейчас! Кстати, ещё и лук на огороде срежу.
   На ходу выстругивая из доски ложку, Магни быстро направился на огород и вскоре вернулся назад с луком и импровизированным столовым прибором. Нарезанные стрелки лука последовали в котелок, а ложку Магни начал нетерпеливо крутить в руках.
   - Жалко, что соли нет, - сказала Риндра, помешивая варево. - Наверное, вкус будет ужасным.
   - Я согласен на любой вкус, лишь бы поскорее поесть.
   - Я тоже сутки не ела, - напомнила асура. - Дрова больше подбрасывать не надо. Скоро будет готово.
   Магнус и Риндра сидели по обе стороны очага и не отводили глаз от котелка.
   Чтобы заполнить паузу, Магни произнёс:
   - Для принцессы ты очень хорошо справляешься с приготовлением пищи. Рыбу ты разделывала просто профессионально.
   - Родители меня с детства учили, что управлять страной - это примерно то же самое, что вести домашнее хозяйство. Надо научиться малому, чтобы потом с ответственностью подходить к большому. Не скажу, чтобы я очень любила уроки поварского искусства, но вот, надо же, они пригодились. Ты же тоже, наверное, учился обращаться с ножом не для того, чтобы шинковать морковку?
   - Меня учили, что нож должен стать естественным продолжением руки, чтобы использовать его для любых задач.
   - Кто тебя этому учил? Отец?
   - Нет. Обращаться с ножом меня учил мастер боевых искусств. А папа и мама всё время учат, как быть королём.
   - И как же?
   - Король должен быть во всём примером для подданных, ну, и типа того, и всё такое...
   - Нечто подобное и мне говорили. А ты много общаешься с подданными, с другими асами?
   - Разумеется! Я же хожу в обычную школу. Ну, может быть, не совсем в обычную, а в привилегированную. Хотя у нас учатся не только дети асов высших посвящений, но и дети известных конструкторов, механиков, разработчиков заклинаний.
   - А я учусь во дворце с небольшой группой юных асур из верхней иерархии, которым в будущем предстоит стать моими фрейлинами... Наверное, я бы тоже хотела ходить в обычную школу. Там веселее и интереснее. Можно выбирать, с кем дружить. У тебя, наверное, много поклонниц, и есть избранница...
   - Какие ты смешные старинные слова произносишь: "поклонницы", "избранница". Почему это тебя интересует?
   - Я думаю, что еда готова! - резко переменила тему разговора Риндра.
   Асура перестала помешивать варево, зачерпнула ложкой из котелка, поднесла ко рту и начала дуть, остужая пищу и выжидающе глядя на Магнуса. Тот также зачерпнул похлёбку своей ложкой и, вспомнив недавние события, невольно задержал её возле рта.
   Колебания длились недолго, так как голод одинаково мучил обоих. Два рта одновременно раскрылись и две порции пищи отправились внутрь. Риндра и Магнус замерли, не отводя глаз друг от друга.
   Асура не выдержала первая:
   - Какая гадость!
   Магнус согласился:
   - Ужасно отвратительно!
   После этого они торопливо зачерпнули ещё по ложке, подули и вновь проглотили.
   - Ничего хуже я в жизни не ела.
   - И я тоже.
   Потом Риндра и Магнус начали быстро черпать похлёбку из котелка и набивать ей молодые изголодавшиеся желудки. Рыбьи косточки они аккуратными горками складывали на камни, ограждавшие очаг. Ас и асура не остановились, пока не начали стучать ложками по дну.
   - Еда была просто чудовищной! - произнесла Риндра, отодвигаясь от котелка.
   - Повара из нас никудышные, - Магнус вздохнул и пожал плечами. - Но, по крайней мере, голодная смерть нам в этом мире не грозит.
   - Немного отдохнём после еды, а потом пойдём дальше, - предложила Риндра.
   - Да, так и сделаем. Торопиться нам теперь всё равно некуда.
   Они разошлись к противоположным стенам и устроились на лежанках. Предварительно Риндра смахнула пыль с досок парой взмахов крыльев, а Магнус, что было силы, подул на доски и протер их рукавом.
   Немного погодя Магнус произнёс:
   - Сейчас уже середина дня. Пока будем отдыхать, солнце пойдёт к закату. Можно было бы остаться тут на ночь. Приготовим ту же еду на ужин, потом рано утром позавтракаем и отправимся в путь.
   - Может быть, вообще тут останемся? - ехидно отозвалась Риндра.- Отремонтируем дом, восстановим огород. Река с рыбой рядом...
   - Шутишь?
   - Знаешь, Магнус, я сейчас кое-что вспомнила.
   - И что же?
   - В моём мире несколько веков назад королевскую резиденцию перенесли в новый город Махасуру, который стал нынешней столицей. В старой столице я бывала всего несколько раз. Так вот там тоже есть дорога, которая ведёт прямо из города и обрывается в Пустоте.
   - Это очень интересно. Значит, когда-то существовала прямая дорога между столицами асов и асур. В моём мире она проложена вдоль мощного энергетического потока. Колдун называл эту дорогу "Королевской". Несмотря на то, что дорога грунтовая, она не зарастает до сих пор.
   - Из всего этого следует, что когда в этом мире мы дойдём до конца дороги, то упрёмся в точно такую же стену Пустоты, - голос асуры дрогнул. - Где-то высоко надо мной будет край моего мира, но я до него не долечу.
   - Рано опускать руки... и крылья, - нарочито бодро проговорил Магни. - Нам предстоит долгий путь. Знаешь, Риндра, давай не будем здесь задерживаться! Я уверен, что тут не единственная в этом мире река с рыбой, не последняя морковь и не самая лучшая крыша над головой. Если ты отдохнула и готова идти дальше, то прямо сейчас мы встанем и пойдём по дороге, а к вечеру куда-нибудь да придём.
   - Да! - асура с воодушевлением поднялась с лежанки. - Только сначала спустимся к реке и вымоем, наконец, руки после рыбы.
   - Котелок возьмём с собой?
   - Нет! Оставим тут всё. Едва ли мы когда-нибудь сюда вернёмся. Главное, что у нас есть - это мы сами!
  
  

5. Звероловы.

  
   По мере удаления от стены Пустоты небо становилось светлее. Несмотря на то, что солнце по-прежнему скрывалось за серой пеленой, Магни ощущал на своём лице тепло его лучей. Прямая дорога то поднималась на пологие холмы, то спускалась вниз. По обеим её сторонам тянулись бескрайние пустоши, перемежавшиеся небольшими рощами.
   Внезапно Риндра застыла на половине шага и вскрикнула:
   - Кто это?! Крысы?!
   - Где?! - Магни присмотрелся. - Нет, они ходят на двух ногах.
   В траве на обочине копошилось несколько буро-серых существ. Ас и асура осторожно двинулись к ним, и испуганные создания бросились прочь от дороги в ближайшие кусты. Когда они пробегали по открытой местности, их удалось рассмотреть.
   - Это же птицы! - удивлённо воскликнула Риндра. - Нелетающие птицы!
   - Так и есть, - согласился Магнус. - Раз в этом мире нельзя летать, то крылья у птиц уменьшились, а ноги увеличились. Думаю, что в образе волка я смог бы их поймать.
   - Я тоже могу их поймать. Но не будем сейчас тратить на них время. Есть пока не хочется, а к вечеру, я думаю, мы найдём ещё что-нибудь съедобное. Видишь, мир вокруг нас наполняется живыми существами.
   - Наверное, животные стараются держаться подальше от стен Пустоты, потому что по ночам там холодно, - предположил Магнус. - А это значит, что так же могут поступать и разумные существа.
   - Ты думаешь, мы встретим асов или асур?
   - Может быть, и тех, и других.
   Рощи вдоль дороги постепенно становились больше и сливались между собой, высота деревьев увеличивалась, и через некоторое время Магнус и Риндра уже шагали через сплошной лес, с двух сторон вплотную подходивший к дороге. В траве между стволами с лёгким шуршанием бегали стайки нелетающих птиц, а по веткам деревьев сновали юркие существа с длинными пушистыми хвостами. Магнус подумал, что в лесу могут обитать и более крупные животные-хищники. Впрочем, на открытой дороге для него и асуры они были не страшны.
   - Риндра, может быть, нам стоит подготовиться к ночлегу тут, в лесу? - спросил Магнус. - Смотри, сколько разных животных, которых можно поймать на ужин! А из веток мы построим себе шалаши.
   - Лучше пройдём по дороге ещё дальше, - ответила асура. - Там, вдали, как мне кажется, виден просвет между деревьями. Или это большая поляна, или спуск к реке.
   Дорога, как и раньше, то поднималась на возвышенности, то опускалась в низины, поэтому Магнус и Риндра не могли рассмотреть, что их ждёт далеко впереди. Пройдя ещё немного и поднявшись на очередной холм, они одновременно замерли. Лес резко обрывался и сменялся обширной расчищенной от деревьев поляной. Лишь кое-где виднелись толстые пни, оставшиеся от самых больших деревьев. На отвоёванном у леса пространстве росла густая высокая трава, и паслись лошади. Ещё дальше по обеим сторонам дороги стояли шатры и палатки из разноцветных тканей, а вдоль обочины выстроились четырёхколесные повозки.
   - Вот мы и добрались до разумных существ, - немного растерянно произнёс Магни, доставая Мульти-Зеркало и запечатлевая первое обитаемое поселение, встреченное в этом мире.
   Риндра без напоминания сверилась с камнем - индикатором колдовства и на вопросительный взгляд Магнуса только пожала плечами:
   - Чар и колдовства нет, но и никого из жителей не видно.
   - Может быть, одни сидят по домам, а другие ушли в лес? - предположил Магни. - Скоро дойдём и на месте всё узнаем.
   - Совсем недавно в мире асов я тоже так думала. Такое чувство, что у меня dИjЮ-vu.
   - Мы можем не только спросить, что находится дальше по дороге, но и каким-нибудь образом приобрести повозку и лошадей.
   - Это только в том случае, если местные жители встретят нас с добрыми намерениями. А не так, как асы отнеслись ко мне.
   - Я уже говорил, что никто не желал тебе ничего плохого. Ты сама начала конфликт.
   - Я же ещё и виновата! - воскликнула возмущённая асура. - Ну, что же, тогда ты и веди переговоры с местными. А я посмотрю, как это у тебя получится.
   - Я всё-таки принц асов и обучен хорошим манерам. Я не буду загонять жителей в дома и окружать посёлок заклинаниями.
   - А я, значит, хорошим манерам не обучена?
   - Судя по тому, как ты вломилась в мой мир, то не очень-то...
   Риндра и Магни спорили на ходу, спускаясь с холма к лагерю.
   - Стойте! - громкий голос из высокой травы, росшей вплоть до самой обочины дороги, заставил их застыть на месте. - Не сопротивляйтесь, и тогда не пострадаете.
   - Мы пришли к вам с миром! - торжественно произнёс Магни. - Не бойтесь нас, мы не желаем вам зла!
   - Покажись, кто ты такой?! - не выдержала Риндра, сдвигая голову то вправо, то влево, и безуспешно пытаясь разглядеть того, кто с ними заговорил.
   Магни повернулся к ней:
   - Тсс! Не начинай всё снова...
   - Не дёргайтесь, ребятки! - раздался голос с другой стороны. - Поднимите руки!
   - Я могу поднять не только руки! - воскликнула Риндра и расправила крылья, едва не задев подававшего ей знаки Магнуса.
   Сразу несколько голосов одновременно закричали из высокой травы с разных сторон дороги:
   - Это асура!
   - Настоящая асура!
   - Если поймаем её живой, то разбогатеем!
   Магни в отчаянии топнул ногой, силой аса активировал защитные свойства одежды и выхватил нож:
   - Риндра, бежим вперёд!
   Едва они приготовились совершить стремительный рывок, как впереди на дорогу выскочили пять приземистых кряжистых фигур. Магни сперва показалось, будто у пучков травы выросли ноги и руки. Но потом он понял, что существа носили маскировочные костюмы с капюшонами, сплошь покрытыми прикреплённой травой. И ещё Магни увидел направленные на него и Риндру длинные пики. Сзади на дороге раздался топот, и, бросив туда короткий взгляд, Магни увидел ещё четырёх приближавшихся противников с пиками. И какое-то неизвестное количество, наверняка, скрывалось по обеим сторонам дороги.
   - Подождите! - Магнус предпринял последнюю попытку решить дело миром. - Мы не хотим с вами драться! Это всё недоразумение.
   Трава возле обочины там, откуда раздался голос первого заговорившего, зашевелилась, и из неё поднялась фигура более высокого роста, чем у существ на дороге. Из-под маскирующего травяного капюшона на Магнии смотрели холодные, оценивающие глаза.
   - Не хотите драться - не деритесь! Я вам с самого начала так и предложил.
   - И тогда вы позволите нам пройти по дороге? - спросил Магнус.
   Хохот и выкрики с разных сторон послужили ответом.
   - Что ты с ними разговариваешь? - воскликнула Риндра. - Вдвоём мы прорвёмся!
   Не дожидаясь поддержки Магнуса, асура сложила свои крылья впереди в виде тарана и ринулась на перегородивших дорогу крепышей с пиками. Магни бросился следом и едва не врезался ей в спину, когда она с криком боли отпрянула назад.
   - Их оружие усилено каким-то колдовством!
   Дальнейшие события происходили очень быстро, так что Магнус едва успевал их осмысливать. От обочины к асуре метнулись двое противников, раскрыли большую сеть и набросили на одно из крыльев Риндры. Асура немедленно убрала крылья, но сеть не упала на землю, а прилипла к её плечу. Риндра попыталась стряхнуть сеть, и ладонь с вытянутыми когтями тоже запуталась. Ещё два существа выскочили с другой стороны, растянули между собой сеть и на бегу охватили тело асуры, опутав от колен до плеч.
   - Магнус! - отчаянно взвизгнула Риндра.
   Магни рванулся к асуре, но внезапно ощутил сзади очень болезненный удар в плечо. Магни развернуло на ходу, и он едва устоял на ногах. Он понял, что удар нанесён пикой подбежавшего сзади существа. Ещё три его товарища чуть запоздали, и теперь их удары пришлись в бок и руку Магнуса. Резкая нестерпимая боль обожгла половину тела принца асов и заставила вскрикнуть. Защитный костюм не был повреждён, да и удары пик были слишком слабыми, однако они каким-то образом причиняли боль непосредственно телу. Магни понял, что имеет дело с неизвестным асам колдовством.
   Риндра снова вскрикнула, и тотчас раздался голос вожака:
   - Эй, не попортите кожу асуре! Сами же потом жалеть будете!
   Магни обернулся и увидел, как на Риндру набрасывают ещё пару сетей. Асуру повалили на дорогу. Она трансформировала руки и ноги, пыталась когтями и шипами разорвать или разрезать путы, брыкалась и извивалась всем телом, но всё было тщетно. Клейкие сети только плотнее облепляли её тело и конечности.
   За те мгновения, пока Магнус смотрел на асуру, его ещё дважды ударили пиками в поясницу, и он упал, не чувствуя ног. Принц асов пытался отбиваться на земле, размахивал ножом, но ещё один удар в руку заставил его выронить оружие. А потом к Магнусу приблизился вожак. В руке он держал короткую палку с металлическим наконечником. Оценивающий взгляд, казалось, пронзил Магни насквозь.
   - Не понимаю, на что вы рассчитывали, - спокойно и обыденно проговорил вожак. - Мы ловим животных намного более опасных, чем асы и асуры.
   Он вытянул руку с палкой и коснулся металлом лба Магни. Голова наследного принца асов взорвалась от боли, и он потерял сознание...
   Магнус пришёл в себя оттого, что кто-то грубо и бесцеремонно бросил его на жёсткий пол. Послышался резкий металлический щелчок, раздался крик ярости, потом вопль боли, шлепок, шелест ткани. Затем наступила тишина.
   Магни открыл глаза. Его взгляд с трудом фокусировался на окружавшей обстановке. Первыми из того, что он увидел, были металлические прутья клетки, в которой он находился. Магни вытянул руку, чтобы встать, опираясь на стенку клетки, и тут же с криком её отдёрнул. Прутья причиняли такую же боль, как и пики пленивших его существ.
   - Ты живой? - услышал он неподалёку голос Риндры. - Двигайся осторожно, твоя клетка очень маленькая.
   Магни одними только поворотами головы и вращениями глаз осмотрел доступное ему пространство. Действительно, клетка была такой низкой, что он не мог в ней стоять. Её длина позволяла лежать, слегка согнув ноги, а ширина была меньше расставленных рук. Пол клетки был сделан из толстых прочных досок, а стены и потолок состояли из перекрещенных прутьев, сквозь ячейки которых едва можно было просунуть руки.
   Магнус осторожно подтянул под себя ноги, оттолкнулся руками от пола и сел. Клетка, по всей видимости, находилась внутри одного из больших шатров. Ткань шатра больше походила не на полотно, а на мелкую сетку, так что она пропускала достаточно много света. Вход в шатёр был занавешен пологом. Пол состоял из дощатого настила на поперечных брусках. Посередине шатра, возле поддерживавшего ткань центрального шеста, стоял грубо сколоченный из досок стол. Наискосок от стола, в дальней от входа части шатра Магнус увидел нечто похожее на гигантский кокон насекомого или на большого спеленатого младенца. Кокон стоял почти вертикально, прислоненный боком к спинке массивного стула. Над верхним краем кокона виднелись голова, шея и часть левого плеча Риндры.
   Встретив взгляд Магнуса, асура сказала:
   - Все наши вещи лежат на столе.
   Магни, насколько позволял потолок, приподнялся в клетке и увидел, что на столе посередине шатра, действительно, разложено всё содержимое его карманов. Отсутствовал только нож. Также на столе находилась сумочка асуры и вываленное кучкой её содержимое. Магни, не веря глазам, похлопал себя по пустым карманам. Его одежда была мягкой оттого, что, потеряв сознание, он перестал направлять на неё силу аса. Хорошо было хотя бы то, что одежду и обувь не сняли. Наверное, местные жители вообще не посчитали костюм аса чем-то заслуживающим внимания, раз он не защищал от их оружия.
   Магни разлепил пересохшие губы и хрипло спросил асуру:
   - Сумка же была при тебе, когда тебя опутали сетью.
   - О, ты многое пропустил. Ваны действуют расчётливо и последовательно.
   - Кто действует?
   - Ваны. Так они себя называют. Один из них сказал это мне. Так вот, ваны своей силой могут расклеивать и склеивать сети. Они сбоку проделали отверстие в сетях, разрезали ремешок, вытянули мою сумку, а потом опять всё залепили.
   - Ясно, - Магнус ещё раз обвёл глазами внутренне пространство шатра, стараясь не упустить не одной мелочи.
   Теперь он заметил, что к основанию его клетки подведены два провода. Другие концы проводов тянулись к стоявшему возле входа небольшому ящику с рубильником на боку.
   Магни сосредоточился, сконцентрировал силу аса и осторожно направил её на прутья решётки. Резкое неприятное покалывание показало, что колдовство ванов ему неподвластно. Он не мог управлять энергией, питавшей решётку. На всякий случай Магни увеличил напор, и в ответ получил стремительно усиливавшуюся боль. Он отступил, боясь вновь потерять сознание. Искать путь к спасению следовало на физическом уровне.
   Магнус снял ремень и попытался просунуть руку в ячейку клетки, не касаясь прутьев. Получив пару чувствительных, но терпимых ударов, ему удалось вытянуть руку с ремнём по локоть наружу. Магни раскрутил ремень и постарался зацепить один из проводов. Он рассчитывал, что сумеет его выдернуть и тем самым прервёт цепь движения энергии, питавшей клетку. Однако эффект от соприкосновения ремня с проводом оказался ещё более болезненным, чем удар пикой. Всю руку Магни от кончиков пальцев до ключицы пронзила невыносимая боль. Он глухо вскрикнул, выронил ремень и выдернул руку из ячейки.
   - Магнус, сюда идут! - громко прошептала асура.
   Действительно, сквозь полупрозрачную ткань шатра можно было увидеть приближавшиеся силуэты и услышать звуки голосов. Магни лег на бок и сумел другой рукой дотянуться до ремня, упавшего, к счастью, возле стенки клетки. Ремень он, не надевая, спрятал под куртку как раз в тот момент, когда отдёрнулся полог шатра.
   Внутрь вошёл вожак, которого Магнус ещё на подходе к шатру узнал по голосу, и видимо, кто-то из его ближайших помощников. Оба были без травяных маскирующих капюшонов, в пятнистых буро-зелёных костюмах, в ботинках с высокой шнуровкой. Вожак бросил мимолётный взор на Магнуса, словно тот являлся привычной частью интерьера, потом чуть подольше задержал взгляд на Риндре и основное внимание уделил столу.
   - Нашли что-нибудь интересное? - спросил у помощника вожак, видимо продолжая разговор, начатый ещё за пределами шатра.
   - Однозначно идентифицировать удалось только нож. Всё остальное - неопознанные колдовские инструменты и книги. Мы ничего не трогали, как вы и приказывали.
   - Колдовство асов и асур может быть очень опасным, если не знать, как им пользоваться, - вожак заложил руки за спину, наклонился над столом и внимательно рассмотрел разложенные на нём предметы. - Кое-что похоже на древние артефакты. Но, конечно, технологии асов и асур с тех пор продвинулись вперёд, и мы не можем точно знать, как они работают. Ты уже послал повозку за ведьмой?
   - Лошадей только что запрягли. Но вряд ли она согласится ехать к нам, на ночь глядя.
   - Ничего страшного, если приедет утром. Мы не торопимся.
   - Команда ждёт не дождётся, когда асура будет готова.
   - Подождёт! - отрезал вожак. - Я же жду!
   - Я вам уже сказала, что вы меня не получите! - зло выкрикнула асура. - Одного я уже проучила!
   Вожак повернулся к ней:
   - Ты думаешь, что прокусила губу Рендеру и всех нас победила? - потом он вновь обратился к помощнику: - Напомни Кваргу, чтобы он приказал ведьме взять побольше Порошка Безволия. А ещё лучше напиши ему записку. Он же тупица, обязательно всё забудет или перепутает. Как можно было допустить, чтобы порошок закончился в самый важный момент!
   - Весь порошок истратили вчера, когда ловили медверога, - развёл руками помощник. - Кто же мог знать, что нам попадётся такая добыча? - Он кивнул на Риндру.
   - Я устал постоянно повторять, что мы каждый день должны быть готовы ко всему!
   - Так точно, господин Лиопол!
   - Ладно, пойдём отсюда!
   - Подождите! - воскликнул Магнус. - Господин Лиопол - вас ведь так зовут? - почему вы с нами так поступаете?
   Вожак уставился на Магнуса холодным немигающим взглядом, потом соизволил ответить:
   - Потому, что в нашем мире вы дорого стоите.
   От отчаяния и из опасения, что вожак, не дослушав, уйдёт, Магни решил сразу зайти с козырей:
   - Мы не просто ас и асура, мы принц и принцесса в своих мирах. Мы более ценны, если вы отнесётесь к нам с уважением. Мы много знаем, много умеем, многому можем вас научить.
   - Мы уже знаем и умеем всё, что нам нужно. Будь вы хоть трижды королями и королевами, всё это ценилось только в ваших мирах. В нашем же мире вы - просто дорогой товар. Всё, хватит болтать! Пошли, Фергюс!
   - Подождите! - вскричал Магни. - Если мы такие ценные, то хотя бы покормите нас, чтобы мы не умерли от голода.
   - Покорми их, Фергюс! - коротко распорядился вожак, и они оба вышли из шатра.
   Когда их силуэты на ткани шатра уменьшились, а голоса стихли, Магнус тихо сказал асуре:
   - Жаль, что я много пропустил. Они к тебе приставали?
   - Приставали?! - зло прошипела Риндра. - О, это совсем не то слово. Когда один из них попытался меня поцеловать, я сделала так... - Нижняя часть лица асуры вытянулась, челюсти увеличились, и она щёлкнула мощными клыками. - Но всё это не важно... Ты знаешь, что такое Порошок Безволия?
   - Знаю. Очень старое колдовское зелье, изобретённое ещё до появления Пустоты. У нас его используют в самых исключительных случаях.
   - А тут, как ты слышал, Порошок Безволия весьма распространен. Завтра им уже не потребуется держать меня в липких сетях, а тебя - в клетке.
   - Значит, нам надо отсюда поскорее выбираться.
   Асура усмехнулась:
   - Ты же, кажется, выпрашивал у них еду?
   - Чтобы бежать или сражаться, нам понадобятся силы. Кроме того, я подумал о том, что для того, чтобы нас накормить, они откроют клетку или освободят тебе руки... Тихо, они идут!
   Возле шатра вновь послышались голоса, и внутрь вошел Фергюс вместе с двумя ванами. Один из них держал сосуд с длинным носиком, похожий на лейку со снятой насадкой.
   - Ну, кто тут самый голодный? - насмешливо спросил Фергюс и посмотрел на Магнуса.
   - Накормите сначала её!
   Ван поднял сосуд и приложил носик к губам Риндры:
   - На, хлебай!
   Асура пыталась глотать, но большая часть густой тёмной жижи потекла у неё по подбородку.
   Второй ван, стоявший рядом для подстраховки, с улыбкой произнёс:
   - Если тебе не нравится эта еда, то потерпи до завтра. Мы вдоволь накормим тебя отменной белковой пищей!
   Фергюс и ван с сосудом громко захохотали. Носик сосуда затрясся, и жижа полилась на всё лицо Риндры. Асура закашлялась то ли от жижи, то ли от услышанного.
   Затем пришла очередь Магнуса. Ван просунул носик сосуда между прутьями решётки, и в раскрытый рот принца асов потекла почти безвкусная, отдающая затхлостью жижа. Магни успел сделать несколько больших глотков.
   Всё тот же ван-шутник сказал:
   - Тебе, ас, завтра тоже достанется достаточная порция белка.
   Магнус посмотрел на него, запечатлевая образ в памяти.
   - Всё, хватит им! - объявил Фергюс. - Надо ещё покормить медверога.
   Три вана вышли из шатра.
   Магнус посмотрел на Риндру и увидел, как по её измазанному жижей лицу беззвучно текут слёзы.
   - Ещё рано отчаиваться! - нарочито бодрым тоном проговорил Магни. - Кстати, их еда получше той, которую мы сами приготовили.
   По губам асуры скользнула мимолетная улыбка. Магнус спросил:
   - Ты слышала что-нибудь важное или полезное, пока я был без сознания?
   Риндра задумалась, вспоминая обрывки чужих разговоров и собирая из них, как из кусочков мозаики, цельную картину:
   - Насколько я поняла, нас поймали ваны, которые называют себя звероловами. Они отправляются в дальние экспедиции в поисках животных для зверинцев и для властителей этого мира. Мы для них - такие же животные. Они не считают асов и асур равными ванам. С нами можно делать всё, что угодно. Я слышала, как ваны обсуждали несчастную асуру, попавшую в этот мир несколько поколений назад. О её судьбе тут до сих пор слагают легенды. Но их я тебе пересказывать не буду.
   - Асура упала в Пустоту с вашей стороны?
   - Я уверена, что это так. Я же говорила, что по другую сторону этого мира мы вновь упрёмся в стену Пустоты. - Риндра всхлипнула, и слёзы вновь потекли по её щекам. - Но что толку теперь об этом говорить?
   - Что-нибудь придумаем... - рассеянно отозвался Магнус, обегая взглядом шатёр по десятому разу и ища какой-нибудь способ спастись.
   Он внимательно осмотрел замотанную в кокон асуру:
   - Скажи, Риндра, насколько я понимаю, сети ванов приклеились к твоей коже?
   - Да. Ещё клей пропитал мою одежду.
   - Я знаю, что твоя кожа способна становиться очень прочной. А ты можешь покрыть тело слизью, чтобы клей не прилипал?
   Риндра широко распахнула глаза:
   - Я о таком никогда даже не думала! Нет, асуры не могут выделять слизь.
   - Жаль, сейчас бы тебе это очень пригодилось...
   - Магнус, раз уж мы начали такой откровенный разговор, я должна тебе кое в чём признаться...
   - Подожди!
   - Это очень важно, Магнус! Сейчас, когда мы, может быть, в последний раз общаемся как разумные существа, а не как безвольные куклы в руках...
   - Ваше Высочество, пожалуйста, дайте мне минуту тишины!
   - Магнус! - обиженно произнесла принцесса асур и замолчала.
   Магни сосредоточился, рассчитывая расстояния до нужных ему предметов. План спасения выглядел сложным, болезненным, но вполне выполнимым.
   - Я придумал, как нам сбежать! - объявил Магни.
   - Магнус! - теперь в голосе асуры прозвучала надежда.
   - По отдельности мы не выберемся. Надо действовать сообща и довериться друг другу.
   - О чём ты говоришь?! Разумеется...
   - Хорошо. Мой план таков: на краю стола, ближе всего ко мне, лежит Блокнот Оборотня. Я уверен, что смогу зацепить его пряжкой ремня. Но превращаться внутри клетки мне нет никакого смысла. Даже если я стану змеёй, сквозь колдовство ванов я не пролезу. Поэтому я брошу листок для превращений тебе в рот. Ты станешь лягушкой...
   Риндра ошарашено ахнула.
   - Дослушай! В образе лягушки ты станешь меньше, и твоё тело покроется слизью. Ты легко выберешься из липких сетей. Потом ты опустишь рубильник вон на той коробке и отключишь колдовство, которое по проводам питает мою клетку. Тогда и я смогу выбраться.
   - Это совершенно невозможно! Я умею трансформировать тело только с помощью силы асуры. Я не смогу превратиться в лягушку.
   - Сможешь! Листок из Блокнота Оборотня обязательно должен на тебя подействовать. Он любое живое существо превращает в другое живое существо. Это проверенное и очень надёжное средство. Странно, что у вас его не используют. Я думал, что его изобрели ещё до Пустоты.
   Риндра с сомнением протянула:
   - Хорошо, давай попробуем...
   Магнус оценивающе посмотрел на ткань шатра:
   - Если мы видели силуэты подходивших к шатру ванов, то, значит, солнце уже клонится к закату. Сейчас главное, чтобы звероловы не вошли в шатёр и не увидели, как я достаю Блокнот Оборотня. Если заметишь или услышишь их приближение, кричи, визжи, в общем, привлеки моё внимание.
   - Почему ты сам не заметишь ванов?
   - Потому что я буду очень занят.
   Магнус вынул спрятанный ремень, сжал в правой руке и осторожно начал вытягивать её сквозь ближайшую к столу ячейку клетки. Он вновь ощутил боль, но теперь заранее знал, чего ожидать, и был к ней готов. Когда рука по локоть оказалась снаружи, прутья ячейки коснулись его руки. Боль хлестнула по нервам. Магни сжал зубы, чтобы не закричать. Но это было только начало. Собрав силы, Магни высунул наружу всю руку и коснулся боком стены клетки. Он взмахнул ремнём, но рука почти не слушалась, и пряжка стукнула по столешнице рядом с Блокнотом Оборотня.
   Магни отшатнулся от стенки клетки, сделал несколько быстрых вдохов и выдохов, а затем вновь прижался к прутьям всем телом. Уже не разумом, а только силой воли он заставил руку сделать нужное движение. Пряжка ударила по столу чуть позади Блокнота Оборотня, Магни дёрнул ремень на себя, и заветная добыча упала на пол возле клетки. Однако от удара о пол карандаш выпал из Блокнота и закатился под стол.
   Магнус отодвинулся от стенки, втянул невыносимо болевшую правую руку с ремнём, а потом левой рукой осторожно втащил внутрь Блокнот Оборотня. Он знал, как важно скрыть от ванов своё приобретение. Поэтому Магни свернулся на полу клетки калачиком, всем телом закрыл ремень и Блокнот Оборотня, после чего снова потерял сознание...
   Когда Магни очнулся, то сразу услышал голос Риндры, тихо и безостановочно шептавшей:
   - Магнус, Магнус, Магнус, Магнус...
   Магни перевалился на бок, простонал от пульсировавшей в руке боли и прошептал:
   - Долго?...
   - Магнус! - тихо вскрикнула асура.
   - Долго меня не было? - чуть громче произнёс Магни, отметив, что дорожек от слёз на щеках асуры стало больше.
   - Не очень. Но солнце скоро сядет.
   - В шатёр кто-нибудь заходил?
   - Нет. Ваны заглядывали пару раз. Но их интересовала только я. На стол они не смотрели, да и вряд ли знали, сколько предметов там должно лежать.
   Магни увидел на потемневшей в сумерках ткани шатра отблески большого костра. Слышались то радостные, то разочарованные, то издевательские, то гневные выкрики ванов.
   - Что это за шум там, возле костра?
   - Это разыгрывают завтрашнюю очередь к моему телу, - стараясь говорить спокойно, ответила Риндра. - Главарь, конечно, будет первым, а дальше - кому как повезёт. - И тут голос асуры дрогнул. - Магнус, я готова превратиться хоть в червяка.
   - Сейчас...
   Магнус воткнул шпенёк ремня в вены на кисти правой руки.
   - Магнус!
   - Ничего, ничего, не волнуйся! Боль от прикосновений к клетке перебивает любую другую.
   Магни обмакнул указательный палец левой руки в выступившую кровь и написал в блокноте слово "лягушка". Потом он вырвал листок и скатал в плотный шарик.
   - Риндра, ты готова? Трансформируйся так, чтобы поймать бумажку!
   Асура широко раскрыла рот и вытянула длинный плоский язык. Магнус более или менее одинаково хорошо умел пользоваться обеими руками. Однако его первый бросок левой рукой оказался неудачным. Сказались неудобное сидячее положение в клетке, небольшой просвет между ячейками, затемнявшая сознание боль во всей правой половине тела. Бумажный шарик пролетел всего на расстоянии ладони от раскрытого рта Риндры, и она не сумела подцепить его языком.
   Магни снова написал своей кровью слово "лягушка", скатал вырванный листок как можно плотнее, тщательно прицелился, бросил и... попал. Он едва подавил радостный крик.
   Рот Риндры закрылся, её голова исчезла внутри липкого кокона. Магни с нетерпением ждал результата. И тут на столе замигал красным светом камень-индикатор.
   - Вот уж вовремя, так вовремя, - пробормотал Магни. О камне он забыл и не учитывал его в своём плане. К счастью, ваны, собравшиеся вокруг большого костра, едва ли могли заметить красный огонёк в шатре.
   Наконец, над краем кокона показалась одна лягушачья лапка, потом вторая, за ними высунулась голова, а потом и всё тело. Риндра-лягушка сначала попыталась медленно сползти по наружной стороне кокона, потом решилась и спрыгнула на пол, грузно шлёпнувшись всем телом. Лягушка из принцессы асур получилась довольно крупная.
   - Давай, выплёвывай бумагу и превращайся обратно! - прошипел Магнус.
   Вместо этого Риндра-лягушка, то переставляя лапки, то совершая короткие неуклюжие прыжки, направилась к коробке с рубильником.
   - Ты... ты что творишь?! - задохнулся от возмущения Магнус. - Скорее превратись в асуру и выпусти меня!
   Риндра, казалось, его не слышала. Она добралась до коробки и попыталась подпрыгнуть, чтобы достать до рубильника. Однако тело плохо её слушалось, и прыжок получился слишком низким для лягушки такого размера.
   Магнус сжал зубы и застонал. Весь его план рассыпался на глазах. Он попытался привлечь внимание Риндры знаками, но та совершенно не обращала на него внимания. Она прыгала и прыгала вверх, с каждым разом немного выше, но всё равно не доставала до заветного выключателя.
   Магни вспомнил, как в школе на уроке превращений он однажды по заданию учителя стал черепахой. Ощущения были очень странными, изменились зрение и слух, но разум ас тогда не утратил. Да и сейчас поведение Риндры выглядело вполне осмысленным. Ответ напрашивался только один...
   - Ты проглотила листок?! - шёпотом вскричал Магни. - Я не могу в это поверить!
   Риндра-лягушка по-прежнему даже не смотрела в его сторону. Она ненадолго замерла, поджала под себя все четыре лапки, а потом резко оттолкнулась от пола задними ногами и вытянула вверх передние конечности. Ей удалось повиснуть на рубильнике, и она отчаянно задёргалась всем телом, чтобы не упасть самой и одновременно своим весом опустить рычаг вниз.
   Магнус оцепенел, и только его губы беззвучно шептали:
   - Давай, давай, давай!
   И, наконец, рычаг дрогнул и опустился. Риндра-лягушка сползла по нему и шлёпнулась на пол. В тот момент, когда питание решётки прервалось, в полу под ногами Магнуса раздался металлический щелчок.
   Магни сначала кончиком пальца коснулся прутьев, убедился в том, что они не опасны, а потом спиной попробовал поднять решётку. Она оказалось неожиданно лёгкой, Магни перехватил её левой рукой и поставил на бок. Потом он бросился к столу и накрыл сумкой мигавший красный камень. Затем наклонился к Риндре-лягушке, поднял её двумя руками (точнее, он прижал её левой рукой к неработающей правой), посадил на стол и встал на колени, чтобы его лицо оказалось вровень с мордочкой лягушки.
   - Ты меня слышишь? Ты меня понимаешь? Если да, то кивни!
   Лягушка наклонила голову и туловище, будто кланялась.
   - Риндра, ты проглотила комок бумаги?
   Она поклоном подтвердила его догадку.
   - Его же надо было сразу выплюнуть! Ты бы вернулась в свой облик! Разве ты не видела, как я это делал?
   Задав последний вопрос, Магни вдруг с запозданием понял, что Риндра, действительно, никогда не видела, как он выходил из состояния оборотня. Он совершенно не учёл, что Риндра раньше никогда ни в кого не превращалась таким способом. То, что для него было привычным, для неё произошло впервые.
   - Что же делать? - сам у себя вслух спросил Магнус.
   В это время лягушка вытянула задние лапы, приняла почти вертикальное положение мордой вниз, раскрыла рот, попыталась втянуть живот.
   - Хочешь избавиться от бумажки? Не старайся, уже слишком поздно. Заклинание превращения теперь находится внутри тебя.
   Магнус понимал, как важно каждое мгновение, поэтому начал быстро перелистывать "Полезные заклинания на каждый день" и читать подряд все встречавшиеся лечебные заклинания, направляя силу аса на свою правую руку и половину туловища. Рана, которую он сам себе нанёс шпеньком ремня, почти сразу затянулась, но боль, причинённая решёткой, отступала очень медленно. Едва пальцы на правой руке стали кое-как двигаться, Магни убрал справочник в карман и собрал со стола все свои вещи. Затем он сложил в сумку Риндры её имущество и посадил сверху её саму. Самым сложным оказалось связать разрезанный ванами ремешок, потому что потребовалось использовать пальцы обеих рук, но Магни справился с этой задачей. Сумку он не закрыл, и лягушка выпученными глазами следила за всеми его движениями. Магнус подобрал с пола карандаш и некоторое время потратил на поиски неудачно брошенного комочка бумаги из Блокнота Оборотня. Наконец, он нашёл его и спрятал в карман.
   На улице уже совсем стемнело, но громкие крики ванов у костра не затихали. Это давало Магнусу надежду на то, что его с Риндрой никто не услышит. Ещё он очень рассчитывал, что звероловы не станут слишком часто проверять своих пленников, уверенные в том, что деваться им некуда. Магнус подошёл к пологу шатра и осторожно приоткрыл его. Он увидел ряд стоявших на обочине дороги колёсных повозок с высокими полотняными тентами, одна из которых сразу привлекла его внимание. Именно к ней шли провода от ящика с рубильником.
   В темноте Магни смог рассмотреть, что к повозке тянулись провода и из других частей лагеря звероловов. Они переливались серебристым светом от бежавшей по ним энергии. Вообще, все асы в большей или меньшей степени могли видеть природные или искусственные энергетические потоки. Специальные очки лишь во много раз усиливали эту способность. Магни не относился к числу асов с хорошим колдовским зрением, и это означало, что находившийся в повозке источник энергии был очень мощным.
   Магнус подошёл к столу, нагнулся и прошептал Риндре:
   - Я сейчас ненадолго выйду...
   Лягушка открыла рот и надула щёки, собираясь издать звук.
   - Тише! - шикнул Магни. - Ты пока не можешь контролировать голос. Если ты квакнешь слишком громко, то привлечёшь внимание звероловов. Я скоро вернусь.
   Магнус осторожно выскользнул из шатра и убедился в том, что путь к интересовавшей его повозке безопасен. Костёр всё ещё ярко горел, и собравшиеся вокруг него ваны не могли разглядеть фигуру аса в темноте.
   Магни прокрался к повозке и приподнял край тента... Прямо на него из-за прозрачной стеклянной стены уставились большие прозрачные рыбьи глаза. Магни отпрянул, выпустил ткань и присел возле колеса повозки. От страха его сердце отчаянно колотилось, а спина покрылась мурашками. Магни посидел немного, отдышался, убедился, что его действия не привлекли ничьего внимания, и снова приоткрыл занавесь. Он увидел, что всё внутренне пространство повозки занимал огромный аквариум, кишевший бессчетным количество длинных змеевидных рыб. Разглядеть их Магни мог потому, что рыбы находились в постоянном движении, сплетались друг с другом, тёрлись о стенки аквариума, и от каждого прикосновения вспыхивал огонёк возникавшей энергии. Магнус увидел, что стенки и пол бассейна изнутри покрыты мелкой сеткой из переплетённой проволоки. К верхнему краю сетки над аквариумом были прикреплены парные провода, расходившиеся по лагерю в разных направлениях. Магнус осторожно, самым кончиком пальца, коснулся стекла и не ощутил боли. Как он и предполагал, внутренняя сетка собирала энергию рыб и тем самым экранировала стены.
   Магнус проскользнул к повозке, к которой от аквариума тянулись самые яркие провода, и передавалось наибольшее количество рыбьей энергии. Тут он увидел сложенные на специальных креплениях длинные пики. Их острия были вставлены в продолговатый ящик с множеством отверстий, и именно к этому ящику подсоединялись провода из аквариума.
   Магнус решил, что увидел и узнал вполне достаточно. Аквариум с рыбами был единственным источником энергии в лагере. Острия пик питались не силой ванов, а заряжались энергией рыб из аквариума. Не рискуя дальше испытывать судьбу и злоупотреблять везением, Магни вернулся в шатёр. При виде него Риндра-лягушка заворочалась в сумке.
   Магни поднял с пола решётку от клетки, положил прямо перед пологом, выдернул из основания провода и примотал к прутьям. Потом он поднял рубильник, чтобы включить подачу энергии. Любой вошедший в шатёр неминуемо должен был бы коснуться прутьев, едва различимых в темноте. Магни взял со стола сумку с Риндрой-лягушкой, сел на стул и положил её на колени.
   - Мы сбежим на рассвете, - отчётливо и внятно проговорил он, чтобы Риндра хорошо его слышала своим лягушачьим слухом. - Ваны ещё не уснули. Костёр горит. На открытой местности нас могут заметить. Моя рука ещё очень болит. Мне надо стать кем-то быстрым и двуногим. Поэтому я превращусь в страуса. Наверняка, ты пробовала использовать силу асуры, чтобы выйти из образа лягушки. Даже не пытайся. Заклинание превращения очень сильное. Ведь оно должно сработать быстро, полностью трансформировать тело и при этом сохранить разум. Листки Блокнота Оборотня - это не просто бумага. Это сложная система заклинаний и чар, в которые ты вписываешь название нужного тебе существа. Состояние оборотня полностью перекрывает все силы асов. Видимо, и на асур так же действует. Это ещё одна причина, по которой я старался лишний раз не использовать превращения. Ты хочешь знать, как долго пробудешь лягушкой? Когда листок из Блокнота Оборотня выйдет из тебя естественным путём.
   Риндра в сумке втянула глаза и прикрыла их передними лапками.
   - Да ладно, в этом нет ничего такого. Могла бы и сама догадаться. Почти каждый ас в детстве глотал бумажку из Блокнота Оборотня. Даже я...
   Риндра убрала лапки от мордочки и с интересом уставилась на Магнуса.
   - Ладно, расскажу. Я превратился в белку, залез на дерево и начал грызть орехи. Ну и, конечно, вместе с ними проглотил бумажку. Тогда я решил, что всё равно уже ничего не исправишь, и наелся орехов до отвала. И мало того, что я стал белкой, так ещё и от орехов меня, что называется, "заклинило". Офицер королевской стражи три дня носил меня в школу на плече, чтобы мне не отдавили хвост. Вот уж было позорище... Риндра, мне кажется, или ты улыбаешься?
   Лягушка кивнула всем телом.
   - Кстати, о пище. Когда ты пребываешь в образе животного, тебе надо есть то же самое, что ест это существо. Вкус мух и комаров покажется тебе прекрасным. А вкус самых изысканных блюд, например, каких-нибудь тортов или пирожных, станет отвратительным, как та бурда, которую мы сварили из рыбы и моркови... Вот, ты опять улыбнулась! А я вспомнил, что в этом мире нет мух и комаров, ведь здесь никто не летает. Значит, ты будешь питаться ползающими насекомыми, гусеницами и червяками. Да-да. Чем больше ты их будешь есть, тем скорее избавишься от бумажки.
   Пока Магнус развлекал разговорами Риндру-лягушку, ваны завершили бдения у костра. Пламя гасло, и звероловы расходились по своим палаткам и шатрам. Магни насторожился, ожидая, что кто-нибудь зайдёт проверить пленников. Однако ваны были настолько уверены в себе, что до утра, видимо, и думать забыли про добычу.
   Постепенно лагерь звероловов затихал и погружался во тьму. Если бы Магни мог передвигаться на четырёх конечностях, он прямо сейчас превратился бы в какое-нибудь животное, которое хорошо видит ночью, и немедленно сбежал. Но боль в правой руке всё равно осталась бы даже после превращения, а на трёх лапах далеко не убежать. Быстрым двуногим созданием был страус, но он плохо видел в темноте. Поэтому Магни сидел на стуле и с нетерпением ждал рассвета.
   Наверное, на какое-то время он задремал и проснулся оттого, что в сумке на коленях заворочалась Риндра-лягушка. Магни вздрогнул и машинально попытался вскочить, потому что ему показалось, будто Риндра предупреждает его о приближении ванов. Но возле шатра было тихо. Магни присмотрелся и понял, что в шатре стало чуть-чуть светлее. Значит, рассвет был уже близко.
   - Ну, принцесса, - обратился он к Риндре, вставая со стула и закрывая перекидной клапан сумки, - то, что я сейчас буду делать, тебе видеть не надо.
   Магнус написал в Блокноте Оборотня слово "страус", оторвал лист и вложил, как закладку, в свой справочник заклинаний. Затем Магни опустил рубильник, сдвинул решётку в сторону и освободил выход из шатра. Потом он снял всю свою одежду и обувь, потому что они не соответствовали анатомии большой птицы. Но превращаться в страуса Магни пока не стал. Ему ещё кое-что надо было сделать в лагере звероловов. Продуманный им план побега был рассчитан до мелочей и до мгновений. Магни скатал одежду в длину и обвязал узлом вокруг шеи. Также на шею он повесил ботинки на шнурках и сумку с Риндрой. Потом Магнус заложил пальцами выбранные страницы в "Полезных заклинаниях на каждый день", чтобы сразу открывать справочник в нужных местах. Он сделал глубокий вдох, задержал дыхание, собираясь с мыслями и силами, резко выдохнул и выскользнул из шатра в предрассветный сумрак.
   Магни снова прокрался к аквариуму с энергетическими рыбами. В свете их колдовских разрядов он открыл справочник на первой заложенной пальцем странице и прочитал заклинание Замораживания Пищевого, направив силу аса на стеклянные стены аквариума. Вообще-то это заклинание предназначалось для сохранения продуктов во время путешествий. Но ничего более подходящего Магнус отыскать не смог. Поскольку аквариум был очень большим, Магни несколько раз прочитал нужные слова. Он видел, как вода превращалась в лёд, как застывали змеевидные рыбы. Свечение энергии в проводах тревожно замерцало, стало прерывистым. Когда вся вода и рыбы замёрзли, свечение прекратилось.
   Пользуясь мигающим камнем-индикатором Риндры, как маленькой лампочкой, Магнус открыл следующую заложенную пальцем страницу "Полезных заклинаний на каждый день" и направил на аквариум силу аса со словами для Дробления Льда Коктейльного. Внутри аквариума раздался громкий треск, лёд и вмёрзшие в него рыбы превратились в гору мелких кубиков. В это время в лагере с разных сторон послышались голоса ванов, заметивших отключение энергии.
   На ходу открывая последнюю из заложенных страниц на уже не раз используемом заклинании Воспламенения Огненного, Магнус проскочил к повозке с пиками и вложил в слова всю свою силу аса, помноженную на ненависть к звероловам. Деревянная повозка с тканевым тентом моментально вспыхнула огромным факелом. Крики ванов приближались, и Магни бросился в сторону, прячась в сумраке между шатрами и палатками. Ему очень хотелось сжечь ещё и тот шатёр, в котором их держали в плену, чтобы скрыть побег. Но ваны уже метались по всему лагерю, кричали, спрашивали друг у друга, что происходит.
   Магни на бегу губами вытянул из "Полезных заклинаний на каждый день" вложенный листок для превращения, засунул справочник и камень-индикатор в карман висевшей на шее куртки и языком дослал листок в рот. Его ноги оттолкнулись от земли ступнями аса, а следующий шаг сделали птичьи лапы. Магни-страус с узлом вещей на длинной шее промчался по лагерю, ловко лавируя между бестолково суетившимися ванами, выскочил на дорогу и изо всех сил побежал прочь от этого ужасного места.
  
  

6. Принцесса-лягушка.

  
   Освобождённое от деревьев пространство, на котором располагался лагерь звероловов, скоро закончилось, и дорога вновь пошла через лес. Предполагая, что ваны быстро разберутся в ситуации и организуют погоню, Магни свернул с дороги, как только увидел между деревьями разреженный участок. Он совершил длинный прыжок через обочину, чтобы сбить преследователей со следа. Насколько Магнус мог судить, у звероловов не было собак или иных сторожевых, гончих, выслеживающих существ. А на плотном грунте дороги лапы страуса не оставляли отпечатков. Однако, как предполагал Магни, сами ваны могли обладать какими-нибудь силами подобно асам и асурам. Сворачивая в лес, Магни рассчитывал ещё и на то, что его не смогут преследовать всадники на лошадях. Третьей причиной уйти с дороги были слова ванов о ведьме, которая должна была прибыть к ним утром на повозке. Повозка могла проехать только по дороге, следовательно, где-то впереди находились поселения недружественных ванов.
   Магнус старался двигаться под углом относительно дороги, ориентируясь по встававшему солнцу, свет которого был виден в промежутках между деревьями. Однако точного направления придерживаться не получалось, потому что приходилось огибать густые непроходимые заросли, овраги, упавшие деревья. Магни-страус довольно быстро бежал между деревьями там, где ему не мешали подлесок и препятствия. Через некоторое время лес начал редеть, разделяться на отдельные рощи. На открытой местности Магни смог бежать ещё быстрее.
   Светлое пятно, обозначавшее солнце в мутной пелене Пустоты, поднималось всё выше и выше. Сделав мысленный перерасчёт направления, Магни решил, что теперь будет двигаться параллельно дороге. Он бежал по пологим холмам между рощами и перелесками, несколько раз вброд пересекал мелководные речки и ручьи в низинах. В воде Магни позволял себе на несколько мгновений остановиться, сделать несколько осторожных глотков, чтобы не проглотить листок с заклинанием, а заодно намочить сумку с Риндрой-лягушкой.
   Примерно к полудню силы Магни-страуса начали иссякать. Он начал подумывать о привале и подыскивать безопасное место. Его выбор остановился на большой роще, которая заполняла продолговатую низину между холмами и поднималась до половины их склонов. Судя по цепочке кустов и зарослей тростника, тянувшихся в обе стороны от низины, между холмами протекала река. Магни направился прямо к центру низины, вглубь рощи. Там он, действительно, обнаружил протекавшую речку, которая в самом низком месте между холмами образовывала небольшой пруд.
   Магнус с облегчением выплюнул бумажку и превратился в обычного аса. Правая рука всё ещё ныла, но её работоспособность полностью восстановилась. Магни быстро натянул одежду и открыл сумку:
   - Как ты себя чувствуешь, Риндра?
   Принцесса-лягушка надула щёки и издала хриплый неопределённый звук. Магни осторожно вынул её двумя руками и опустил в пруд. Немного побыв в воде без движения, Риндра пришла в себя, по-лягушачьи проплыла небольшой круг и вернулась к берегу. Магни тем временем торопливо утолял жажду, как и раньше, читая заклинание Очищения для каждой горсти воды.
   Встретившись взглядом с Риндрой, Магни сказал:
   - Я совершенно выбился из сил. Я должен отдохнуть. А ты пока найди себе пищу! Вот, я вижу, в траве ползают насекомые. Если заметишь какую-нибудь опасность, громко квакай!
   После этого Магнус устроился в тени ближайшего дерева, облокотился спиной о ствол и вытянул ноги. Едва закрыв глаза, он то ли заснул, то ли вновь потерял сознание.
   Очнулся Магнус оттого, что ощутил на своих щеках какие-то влажные прикосновения. Он открыл глаза и увидел сидевшую прямо перед его лицом Риндру-лягушку. Магни лежал боком на траве, должно быть, во время беспамятства он повернулся и соскользнул со ствола дерева.
   Риндра раскрыла рот и попыталась что-то ему сообщить:
   - Ко-о! Ма-а!
   Всё ещё сонный и плохо соображавший Магнус сел и пожал плечами:
   - Прости, я тебя не понимаю!
   - Ко-о! Ма-а!
   Магнус насторожился и осмотрелся вокруг:
   - Звероловы близко?!
   Риндра приподнялась на лапках и покачала лягушачьим туловищем вправо и влево. Видимо, это должно было означать отрицание. Внезапно Магнус почувствовал укус или укол на оголившейся части ноги между ботинком и задравшейся штаниной. Он машинально ударил ладонью по этому месту и с удивлением посмотрел на раздавленное насекомое. Приглядевшись повнимательнее, он увидел, что десятки подобных насекомых ползали по его одежде в поисках открытых частей тела, и по траве к нему подбирались новые жаждавшие крови существа.
   - Риндра, это же комары! - воскликнул Магнус.
   - Ко-о! Ма-а! - подтвердила лягушачьим кивком асура.
   - Комары не могут летать, но лучше они от этого не стали... - внезапно Магни понял причину влажных касаний своего лица. - Риндра, пока я был без сознания, ты очищала моё лицо от комаров?
   Асура снова кивнула и проквакала:
   - Ру-у! Ки-и!
   - И руки тоже?! - Магни почувствовал, что краснеет от неловкости. - Я... я очень благодарен вам, Ваше Высочество!
   Риндра выглядела очень довольной и проквакала:
   - Ее-е! Да-а!
   - Так ты заодно и поела? Я же говорил, что насекомые тебе понравятся. Это теперь самая лучшая еда для превращённой в лягушку принцессы.
   Неподалёку в кустах послышался шорох, Магни мгновенно вскочил на ноги и по привычке потянулся рукой к тому месту, где раньше к поясу крепился нож. Но его оружие осталось где-то в лагере звероловов. Магни, не переставая прислушиваться, поискал глазами какую-нибудь крепкую палку, но возле пруда увидел только несколько старых трухлявых веток. Поскольку подозрительных шумов больше не было слышно, Магни расслабился, нагнулся и взял Риндру в руки.
   - Спрячься пока в пруду! - короткими фразами заговорил ас. - По дороге сюда я видел грибы. В моём мире есть похожие грибы, и они съедобны. Пойду их проверю. Мне тоже надо поесть. Я надеюсь, что звероловы от нас далеко. Время в запасе у нас есть.
   Магни посадил принцессу-лягушку в воду, помахал ей рукой и направился в лес. Он хорошо помнил свой путь и быстро нашёл виденные ранее грибы. Заклинание Определения Пригодности Пищи показало их съедобность. Магни наломал тонких ровных палочек и насадил на них грибы. Так их было легче нести и затем приготовить на костре. Ещё некоторое время Магнус потратил, чтобы набрать сухих веток на дрова. В результате получилась большая охапка, которую Магни держал перед собой обеими руками. Он направился обратно к пруду, чтобы там, на берегу, приготовить себе пищу.
   Магнус так торопился, так предвкушал возможность поесть, так боялся уронить дрова и палочки с нанизанными грибами, что позабыл о бдительности. Только выйдя из-за деревьев на берег пруда, он увидел поразительную сцену: возле самой кромки воды спиной к нему стоял невысокий широкоплечий ван и, сжимая двумя руками туловище Риндры-лягушки, целовал её мордочку. В нескольких шагах рядом с ноги на ногу переминалась девочка-ван. Она делала вид, что прикрывает глаза ладонями, но сквозь щёлочки между пальцами подглядывала за целующимися. Оба вана были одеты в простую полотняную одежду, украшенную на рукавах и воротниках тонкими полосками вышитых разноцветных узоров. Юноша-ван носил рубаху навыпуск и штаны, а девочка - рубаху и длинный сарафан. Их ноги защищала обувь из плотной кожи, стянутая у щиколоток ремешками.
   Охапка веток вывалилась из рук Магнуса и рассыпалась под ногами. Он не нашёл ничего лучшего, как громко сказать:
   - Риндра, я ненадолго отлучился, а ты уже с кем-то целуешься!
   Ван повернулся к нему, не выпуская из рук Риндру-лягушку. Магни увидел, что незнакомец довольно молод, может быть, немного старше его самого. Девочка-ван убрала ладони от лица, и её внимательный взор, казалось, пронзил Магнуса.
   - Это моя... - начал возмущённо говорить Магни, но тут же замолчал. Он не знал, как дальше продолжить фразу, какое слово лучше использовать: "лягушка", "асура", "принцесса" или "девушка". Любой из вариантов казался неподходящим.
   - Она не твоя! - заявил ван, сверкая глазами из-под сдвинутых бровей.
   Риндра сдавленно квакнула.
   - Немедленно отпусти её! - воскликнул Магни. - Ты делаешь ей больно!
   - Это моя принцесса! - с глухой угрозой произнёс ван и нахмурился ещё больше.
   Душой Магнус был готов немедленно ринуться в бой, но разумом понимал, что завязавшаяся драка может причинить вред Риндре. Повисла напряжённая пауза. Ван и ас буравили друг друга взглядами, не решаясь сделать ни единого движения.
   Внезапно раздался тонкий, но повелительный голосок девочки-вана:
   - Базил, отпусти принцессу!
   - Но ты же сама сказала, что если я поцелуем расколдую принцессу, то смогу на ней жениться и стану ваном-царевичем!
   - Базил, твой поцелуй её не расколдовал. Она не твоя. Отдай её мне!
   Девочка нагнулась, взяла корзину, не замеченную ранее Магнусом в высокой траве, и подошла к вану.
   - Есть и ещё способ! - Базил нехотя потянул руки к корзине, но всё ещё не отпускал Риндру. - Надо убить колдуна, который превратил принцессу в лягушку!
   Магни, не упуская из вида асов, наклонился и подобрал самую прочную палку из тех, что заготовил на дрова:
   - Я сейчас выбью дурь из твоей головы...
   После колебаний Базил всё-таки посадил Риндру в корзину. Асура-лягушка громко проквакала:
   - Ма-а-а!
   - Что ты говоришь? - девочка подняла корзинку с Риндрой к своему лицу.
   Освободив руки, ван сжал огромные кулаки и подозрительно спросил у Магнуса:
   - А не ты ли и есть тот самый колдун?
   - Не ваше дело! - отрезал Магнус и ощутил закипавшую внутри ярость. - Отдайте мне мою Рини! Немедленно!
   - Надо проверить, тот он колдун или нет! - ван сделал шаг навстречу Магнусу.
   Магни сжал палку и приготовился к атаке.
   - Стойте! - раздался звонкий голос девочки. - Остановитесь!
   Магнус едва не упал оттого, что его ноги до колен оказались в плену мгновенно вытянувшихся из земли гибких прочных побегов. Принц асов едва открыл рот, чтобы послать врагам проклятие, как увидел, что растения точно так же заплели ноги Базила.
   Ван, видимо, был немало удивлён подобному обстоятельству и, не имея возможности пошевелить ногами, всем телом и головой развернулся к девочке:
   - Васса, что ты делаешь? Меня-то отпусти!
   - Подожди! Давай сначала разберёмся!
   - Что тут разбираться?! - вскричал Базил.
   Но Васса попросту перестала обращать на него внимание. Глядя на сидевшую в корзине Риндру она спросила:
   - Этот ас тебе враг?
   - Н-е-е! - сразу же проквакала лягушка.
   - Это твой друг?
   После небольшой паузы из корзины раздался ответ:
   - Да-а-а!
   - Ты тоже ас? Ты - принцесса асов?
   - Не-е-е!
   - Но ты ведь принцесса? Я слышала, что этот ас обращался к тебе "Ваше Высочество".
   - Да-а-а!
   - Я чувствую, что ты не из Срединного мира. Значит, ты - асура, - констатировала девочка. - Ещё я слышала, что за вами гонятся звероловы. Это так?
   На этот раз Риндра долго раздумывала, но потом всё-таки ответила:
   - Да-а-а!
   Пока девочка вела допрос, а Базил, повернувшись к Магнусу боком, слушал их разговор, принц асов достал из кармана "Полезные заклинания на каждый день" и почти сразу открыл на знакомой странице с буквой "В". Сосредоточив силу аса на заплетавших ноги растениях, он прочитал слова Воспламенения Огненного. Одежда защитила Магни от жара ярко вспыхнувших и мгновенно обратившихся в пепел побегов.
   Магни отскочил в сторону и крикнул ванам:
   - Если вы нас сейчас же не отпустите, я вас сожгу!
   Магни рассчитывал, что успеет снова прочитать заклинание, пока ноги Базила связаны побегами.
   Васса спокойно посмотрела на него, и, не столько спрашивая, сколько утверждая, произнесла:
   - Это ты превратил принцессу в лягушку. Ты сделал это, чтобы звероловы не сделали с ней чего-то очень-очень плохого.
   Магнус ничего не ответил и только смотрел на ноги Базила. Он думал, что Васса тянет время, чтобы убрать побеги.
   Из корзинки раздался голос Риндры:
   - Да-а-а!
   Васса твёрдо проговорила:
   - Если вы бежите от звероловов, то мы вам поможем.
   Магни был готов к очередной ловушке, но, подняв глаза и посмотрев на лицо Базила, поразился произошедшим с ним переменам. Губы молодого вана побелели и сжались, на скулах задвигались желваки, в глазах вспыхнул неописуемый огонь ненависти. Магни понял, что эта ненависть направлена не на него, и почувствовал облегчение.
   Побеги освободили ноги Базила, но он не сдвинулся с места. А Васса подошла к Магни и протянула ему корзину:
   - На, держи! Я нарву мягкой травы и мха, чтобы принцессе было удобно.
   Магнус поспешно и, пожалуй, не очень вежливо выхватил корзину, заглянул внутрь и увидел невредимую Риндру.
   - Почему вы решили нам помочь? Вы же ваны.
   - Не судите по звероловам обо всех ванах, - без малейших эмоций в голосе произнесла девочка. - Базил, расскажи им! - Она пошла вдоль берега пруда, изредка наклоняясь, чтобы сорвать пучок травы.
   Ван неторопливо приблизился. Его лицо теперь было спокойным и открытым. Он даже слегка улыбнулся и сказал:
   - Наверное, вы уже поняли, что это моя младшая сестра. Хотя ей всего двенадцать лет, а выглядит она ещё моложе, она умнее многих взрослых, и её ведовская сила очень велика.
   - Расскажи им всё! - издалека крикнула Васса, отходя всё дальше и дальше.
   - Наши предки и предки предков всегда жили тут, в деревнях среди лесов и полей. От изредка заезжавших к нам торговцев мы слышали, что ваны в больших городах стали не такими, как мы. Но мы не придавали этому значения, пока пять лет назад тут впервые не появились звероловы. Сначала их интересовали только редкие животные. Но вскоре они стали требовать от деревенских жителей еду и женщин, а в случае отказа брать силой. Звероловы организованы и хорошо вооружены, а наши деревни маленькие и расположены далеко друг от друга. Звероловы стали хозяевами на наших землях. Они приезжают из городов, когда хотят, и делают всё, что пожелают. Всю добычу они отправляют в города, где продают ещё более худшим ванам.
   - И вы не пробовали защищаться? - удивился Магнус.
   - Когда звероловы впервые появились, то попробовали, - лицо Базила окаменело, а в глазах вновь зажёгся огонь ненависти. - Жители одной из деревень стали сопротивляться грабежу. Но у звероловов есть пики-разрядники, а у деревенских жителей - только лопаты и вилы. Звероловы умеют охотиться и сражаться слаженной командой, а деревенские жители - это просто толпа. Звероловы легко подавили восстание. Все мужчины после жестоких пыток были убиты, а женщины много дней подвергались самым чудовищным издевательствам.
   Пламя ненависти в глазах Базила снова полыхнуло.
   - Потом к звероловам пришла наша бабушка. Она обладает большой силой. У нас таких называют ведуньями или ведьмами. Бабушка попыталась спасти тех женщин, которые ещё оставались живы. Она поклялась помогать звероловам, она поклялась, что будет им служить. Она готова была пообещать что угодно, чтобы спасти Вассу...
   Риндра слабо квакнула. У Магни замерло сердце, потому что он понял, что дальше скажет юный ван.
   - То восстание возглавил наш отец. Он был сыном ведуньи, но способности к могущественному ведовству в нашей семье у мужчин не проявляются. Наша мама была самой обычной женщиной, и, как мне кажется, бабушка никогда не одобряла выбор нашего отца. Зато Васса через отца унаследовала свои силы от бабушки и была её любимой внучкой. Нет, у звероловов Васса не пострадала... физически. Но не потому, что звероловы пощадили маленькую девочку, а потому что наша мама приняла на себя муки за двоих. А потом вовремя появилась бабушка. Вассу она успела спасти, а маму - нет. Наверное, странно, что сын так говорит о матери, но я рад, что она умерла.
   Магни с трудом проглотил застрявший в горле комок. В его глазах стояли слёзы. Риндра в корзине тихонько попискивала.
   Базил продолжил:
   - Всё это время я вместе с двоюродными братьями работал в другой деревне. Я строил дома, когда мой дом был уничтожен. Когда я узнал, что случилось, когда жители всех остальных деревень узнали, то... ничего не сделали. Всё уже было кончено. Я тогда был совсем мальчишкой, и что я мог один? А деревенские ваны ужаснулись произошедшему и представили, что подобное может произойти с ними самими. Потом бабушка привезла Вассу и отдала мне. С маленькой сестрой мне стало уже не до мести. Сначала мы жили у родственников, а потом переехали в самую дальнюю деревню. С бабушкой мы больше не виделись. А деревенские жители с тех пор выполняют все требования звероловов: снабжают едой, строят повозки, отдают красивых девушек.
   - Но так же нельзя! - воскликнул Магни. - Как можно вообще не сопротивляться?!
   - Нельзя, - согласился Базил. - Но деревенские жители не воины. Как ты думаешь, почему я так хочу стать кем-то значительным вроде принца или вана-царевича? Чтобы объединить всех деревенских ванов против звероловов. Каждая деревня по отдельности против них не выстоит. У звероловов есть энергетическое оружие - разрядники. Откуда-то издалека, из рек на краю мира, они привезли ужасных рыб, от которых получают непреодолимую силу...
   - Уже не получают, - усмехнулся Магни.
   - Что ты имеешь в виду?
   - Перед побегом я уничтожил аквариум с рыбами и сжёг повозку с пиками, которые ты называешь разрядниками. Конечно, какое-то оружие, наверняка, осталось на руках у звероловов. Но пополнить запасы энергии они пока не могут.
   Не дослушав Магнуса, Базил закричал сестре:
   - Васса, скорее иди сюда!
   Девочка приблизилась с комом травы и мха в руках:
   - Ты им уже всё рассказал?
   - Да. Но и от аса узнал кое-что важное. Кстати, - обратился Базил к Магни, - прости, я даже не спросил, как тебя зовут.
   - Я - Магнус, - ответил Магни, решив ограничиться именем и не упоминать свой титул.
   - Держи корзину крепче, Магнус! - сказала Васса и начала обкладывать Риндру-лягушку мхом и травой, помогая ей подоткнуть под себя мягкую подстилку.
   Базил обратился к сестре:
   - Магнус говорит, что он убил у звероловов всех колдовских рыб и сжёг много их разрядников.
   - Это правда? - девочка испытующе посмотрела на Магни.
   - Да.
   - Как тебе это удалось?
   - Не веришь?
   - Верю. Но хочу знать точно.
   - Я сделал это на рассвете, когда все звероловы спали. Я заморозил воду в аквариуме вместе с рыбами, а потом расколол их на мелкие кусочки. А повозку просто поджёг...
   - Как сжёг и мои растения, - закончила за него Васса. - И ещё ты превратил принцессу в лягушку. Выходит, что ты могущественный колдун. И ты меня не обманываешь.
   - Не такой уж я и могущественный. Я бежал от звероловов всё утро. Я устал и хочу есть. - Магни движением руки указал на рассыпанные дрова и палочки с нанизанными грибами.
   - Прости нас! - сказала Васса. - Наша встреча началась с недоразумения. Мы поможем тебе, как я и обещала. Пойдём в нашу деревню!
   - Не поймите меня неправильно. Я вам доверяю. Но если звероловы организуют за нами погоню и пойдут по следу, то они тоже придут в вашу деревню.
   - Рано или поздно они всё равно заявятся. - Васса посмотрела на брата, и тот согласно кивнул головой. - Пойдём! Мы вас накормим и вместе подумаем, что делать дальше. Я тоже кое-что должна вам рассказать.
   - О чём?
   - Насколько я понимаю, вы не по своей воле попали в наш мир. Со времени разделения миров к нам несколько раз падали асы и асуры. И если асуры обычно, на свою беду, выживали, то ты первый ас, упавший в Срединный мир живым.
   Магни вспомнил, как не раз сидел на краю Пустоты без Блокнота Оборотня, понял смысл слов Вассы и невольно вздрогнул.
   Васса продолжила:
   - Не сомневаюсь, что вы хотите побольше узнать про наш мир. А я хочу узнать про вас и про ваши миры. Этот долгий разговор лучше вести у нас дома за столом.
   Риндра подала голос:
   - Да-а-а!
   - Хорошо, - нехотя согласился Магни и подобрал с земли сумку Риндры. - Ведите!
   Следом за ванами Магнус пересёк реку, вытекавшую из пруда, и пошёл по едва заметной лесной тропинке. Если бы он увидел её ранее, то посчитал бы следом какого-нибудь животного, шедшего на водопой.
   - В этот лес мы с братом приходим за грибами, - на ходу рассказывала Васса. - Представь моё удивление, когда я встретила аса, разговаривающего с лягушкой. Я подкралась поближе и услышала, что ты обращаешься к ней, как к принцессе. Ещё я услышала, что вы убегаете от звероловов. В книгах я читала, что самый лучший способ расколдовать принцессу - это Поцелуй Любви. Ну, или смерть злого колдуна, как запасной вариант. Поскольку сам ты принцессу не целовал, то я решила, что она предназначена не тебе. Когда ты ушёл, я позвала брата, который находился сзади. Он слишком серьёзно отнёсся к спасению принцессы и был готов защищать её ото всех. Мы же не знали, что ты придворный колдун, её слуга. Принцессу зовут Риндра?
   - Да, - подтвердил Магнус, продолжая скрывать своё настоящее происхождение.
   - Почему ты сам не расколдуешь принцессу Риндру?
   Магни не собирался объяснять ванам все тонкости использования Блокнота Оборотня и, не обманывая, но и не говоря правду, ответил:
   - Для снятия заклинания требуется время.
   Тропинка вывела путешественников из леса, перевалила за вершину голого холма, и перед взором Магнуса предстали прямоугольники возделанных полей, садов и огородов. Ещё дальше виднелась деревня, состоявшая из нескольких десятков домов, выстроенных с двух сторон единственной улицы. За деревней улица превращалась в дорогу и исчезала за дальними холмами. Также позади деревни протекала петлявшая между холмами река.
   - Вот наша деревня, Швица, - Васса сделала широкий жест рукой.
   - Наш дом на самом краю, - показал пальцем Базил.
   - Мы не сможем пройти незамеченными, - сказал Магнус, рассматривая ванов, которые группами и поодиночке работали на своих наделах.
   Васса смерила Магнуса с ног до головы оценивающим взглядом:
   - Попробуй немного ссутулиться, но при этом расширить плечи. Остальное я сделаю сама.
   Принц асов с детства был обучен всегда и везде соблюдать соответствовавшую его статусу осанку. Однако он выполнил указания Вассы и постарался сравняться ростом с Базилом. Васса три раза обошла вокруг него, делая щепотками пальцев такие движения, будто рассыпала соль.
   - Ну, как? - обратилась Васса к брату.
   Базил критически осмотрел Магнуса:
   - Издалека никто не заметит, что это не ван. А близко мы ни к кому подходить не будем.
   Магни не знал, как выглядит со стороны. Руки и ноги казались ему такими же, как и раньше. А доставать из кармана Мульти-Зеркало, снимать себя и тем самым демонстрировать ванам технологии асов он не хотел.
   Компания быстро зашагала по тропинке, ведущей к деревне через открытое пространство. Ваны, работавшие на полях и в огородах, видели их и издалека приветствовали взмахами рук. Васса и Базил также махали руками в ответ, и Магнус делал те же движения, чтобы не выходить из образа вана.
   Вскоре они подошли к самому крайнему дому, за которым виднелись несколько небольших построек, а дальше начинался спуск к реке. Принадлежавшее брату и сестре хозяйство окружал низкий, не доходивший до колен заборчик, в котором даже не было калитки или ворот, его просто перешагивали. Магни понял, что заборчик предназначался для небольших пёстрых птиц, похожих на куриц. Нелетающие пернатые свободно бегали по всему огороженному участку, что-то выискивая и выклёвывая на клумбах с цветами и среди грядок с различными растениями.
   Дом Базила и Вассы был небольшим, но уютным. Как и все остальные дома в деревне, он был сложен из обструганных брёвен, а высокая острая крыша была покрыта досками. Оказавшись внутри, Магнус увидел, что половина нижнего этажа служила одновременно прихожей, гостиной и кухней. Тут находились печь, большой прямоугольный стол, стулья, шкафы и полки с множеством разноцветных бутылок, горшков, кувшинов, коробок, пакетов и прочих ёмкостей. Две двери из главной комнаты, скорее всего, вели в отдельные комнаты Базила и Вассы. Вертикальная лестница возле боковой стены упиралась в закрытый люк на потолке. Около противоположной стены виднелась крышка люка подвала.
   - Располагайтесь, пожалуйста! - Васса по-хозяйски указала гостям на стол. - Тебя, Магнус, я сейчас накормлю. А ты, Базил, принеси для принцессы ушат с водой. Из колодца воду не бери, она холодная. Возьми из бочки для полива.
   Магнус поставил на стол корзину с Риндрой и рядом положил её сумку. Васса вышла вместе с братом, и недоверчивый Магни подскочил к окну, подозревая предательство. Однако ваны разошлись в разные стороны, а Васса вскоре вернулась, на ходу вытирая руки полотенцем.
   - Магнус, если тебе тоже надо помыть руки, то все удобства у нас позади дома.
   Магни очень не хотелось оставлять принцессу одну, но и брать её с собой тоже никак не годилось. Поэтому он быстро обошёл дом и обнаружил небольшую отдельно стоявшую постройку с двумя дверями. За одной дверью находился туалет, а за другой - большая деревянная бочка с чистой водой. Бочка стояла на подставке, а у самого дна из неё торчал кран с рычажком. Магни воспользовался и теми, и другими удобствами.
   Когда Магни вернулся в дом, то увидел, что Базил уже принёс воду в широком низком сосуде, похожим на отрезанную нижнюю четверть бочки. Наклонив корзину, он дал возможность Риндре перебраться в воду. Магнус с непонятной самому себе радостью подумал о том, что ван больше не хватает принцессу большими грубыми руками.
   Васса поставила на стол большую тарелку с горкой дымившейся каши, воткнула в неё сверху ложку и сказала Магнусу:
   - Это тебе!
   - А вы? - Магнус замялся, не желая обидеть хозяев недоверием, и в то же время боясь подвоха.
   - Мы ели перед тем, как пойти за грибами.
   - Е-е-ешь! - квакнула Риндра, устроилась у бортика ушата и посмотрела на Магни.
   Магни сел за стол и отправил в рот первую ложку каши:
   - О! Очень вкусно!
   - Вот и славно! - обрадовалась Васса. - А я сейчас что-нибудь придумаю для принцессы. Она может съесть варёное яйцо?
   - Думаю, что сможет, - с набитым ртом отозвался Магни. - Если, конечно, яйцо порезать на мелкие кусочки.
   - Я так и сделаю!
   - А я схожу к Вернеру, расскажу о наших гостях, - сказал Базил.
   Магни перестал есть и насторожился.
   Ван улыбнулся и пояснил:
   - Вернер - глава нашей деревни. Ему, конечно, уже сообщили о том, что мы привели в дом незнакомца. Так что лучше я сам к нему схожу и расскажу, кто ты такой. Я не буду говорить, что у нас в гостях ас-колдун и принцесса-лягушка. Я скажу, что ты ван из дальней деревни, который принёс сообщение о том, что у звероловов погибли все рыбы. Для нас это очень важно. Это, возможно, наш шанс отомстить.
   Магни, не открывая набитого кашей рта, согласно кивнул головой, и Базил вышел из дома. Тем временем Васса достала из печки горшок с варёными яйцами. Она ложкой вынула яйца из кипятка, положила на блюдо, дунула на них и сказала:
   - Угощайся, Магнус! Три яйца для тебя, а одно я сейчас почищу для принцессы.
   - Благодарю! - Магнус взял одно яйцо и понял, что своей силой Васса остудила его до приемлемой температуры. - Но для лягушки яйцо ещё тёплое.
   Васса ещё раз дунула на яйцо, которое очищала. Сняв скорлупу, девочка на краю тарелки порезала яйцо на кусочки маленьким ножиком, взяла одну дольку и положила в открытый рот принцессы-лягушки.
   Риндра проглотила кусок и проквакала:
   - Ку-у-у! Но!
   После чего лягушка снова раскрыла рот. Магнус хотел было рассмеяться, но взглянул на Вассу и прикусил губу. Девочка без малейших признаков улыбки, словно выполняя важную и ответственную работу, продолжала кормить заколдованную принцессу.
   Когда гости съели всё до крошки, Васса убрала посуду со стола и налила Магни большую кружку ягодного отвара. Едва Магнус выпил половину, как возле дома послышались шаги, дверь открылась, и в комнату вошёл пожилой ван. Он был так широк в плечах, что казался квадратным, а его голова будто бы росла прямо из плеч. Из-за спины вана выглядывал Базил.
   Магни поставил недопитую кружку и встал. Ван долго, молча, разглядывал его, а потом обратился к девочке:
   - Васса, твоё ведовство сильно, но меня ты не обманешь. Это не ван!
   У Магнуса в голове одновременно начали формироваться планы защиты, нападения и бегства.
   - Хорошо, Вернер, ты прав! - Васса вышла вперёд и с вызовом встала перед главой деревни. - Это ас. Что дальше?
   Вернер посмотрел на Магнуса поверх головы Вассы и веско произнёс:
   - Мы не любим асов. Но звероловов ненавидим всей душой. Как тебя зовут, ас?
   - Магнус.
   - Говорят, ты уничтожил колдовских рыб у звероловов?
   - Да, я это сделал.
   - Сегодня из других деревень сообщили, что звероловы свернули лагерь и двинулись в обратный путь по Королевской дороге. Как ты думаешь, если передать им, что ты находишься в нашей деревне, они приедут за тобой?
   Магни начал кое о чём догадываться, но на всякий случай спросил:
   - Вы хотите меня выдать или заманить звероловов в ловушку?
   - Мне нет дела до асов. Я даже не спрашиваю ни у тебя, ни у Вассы, почему рядом с вами на столе в ушате плавает большая лягушка. Меня интересуют только звероловы. И не только меня. Если они, действительно, сейчас почти безоружны, как сказал Базил, то мы должны этим воспользоваться.
   Магни кивнул головой:
   - Они придут... за мной, - в самый последний момент он сообразил, что не следует говорить "за нами".
   - Хорошо! Базил, обойди всю деревню! А я отправлю почтовых зайцев в Урицу, Вальдицу и Любицу.
   Вернер ещё раз внимательно посмотрел на Магнуса:
   - Ты можешь переночевать тут, ас. Сейчас звероловы двигаются по Королевской дороге. Когда они получат сообщение о твоём местонахождении, то свернут к нашей деревне. Мы должны быть готовы встретить их завтра.
   Вернер повернулся к выходу, но остановился и как будто нехотя произнёс:
   - Васса, Базил, вместе со звероловами едет ваша бабушка.
   В доме установилась тишина. Внезапно Васса взволнованно вскрикнула:
   - Магнус, у звероловов остались какие-нибудь ваши вещи?
   - Остались, - коротко ответил Магнус, не вдаваясь в подробности.
   - Тогда бабушка уже знает, где вы находитесь. И она ведёт звероловов за вами!
   Вернер нахмурился:
   - Не то, чтобы это нам сильно помешало. Но теперь надо учитывать, что звероловы двигаются быстрее и могут появиться раньше. Значит, нам тоже надо поторопиться, чтобы собрать как можно больше ванов из разных деревень.
   Вернер вышел из дома, и следом за ним заспешил Базил.
   Васса опустилась на стул и тихо, ни к кому не обращаясь, проговорила:
   - Ну вот, началось...
   Магни выдержал паузу, а потом осторожно поинтересовался:
   - У вас есть какой-нибудь план на этот случай? Выбрано место для засады?
   - Вернер не раз встречался с главами других деревень и пытался договориться о совместной борьбе против звероловов. Но деревенские ваны привыкли бояться. Привыкли откупаться, а не защищаться. Нужен кто-то, кто соберёт ванов, объединит и поведёт в бой. Базил мечтает стать таким вождём, принцем или царевичем. Но он ещё слишком молод.
   - Вернер мне показался вполне подходящим организатором.
   - Он глава деревни. Один из многих. Другие главы таких же деревень не признают его своим вождём.
   - Я мог бы предложить свою кандидатуру, но...
   - О, нет! Лучше не надо. За асом ваны не пойдут. Вы уже один раз нас бросили...
   - Мы?! - изумлению Магни не было предела. - Ты имеешь в виду асов, я правильно тебя понял?
   - Да, правильно. Асы и асуры бросили наш мир и отделились от него. Как будто ты не знаешь!
   - Возможно, ты не поверишь, но я, правда, об этом ничего не знаю.
   - Я-а-а! То-о-о! - проквакала Риндра.
   Магни показал на ушат с принцессой-лягушкой:
   - Вот! Она тоже первый раз об этом слышит. В моём мире считается, что когда-то давно асы воевали с асурами, и, чтобы их победить, использовали какое-то мощное оружие, которое привело к появлению Пустоты. Примерно то же самое, только наоборот, думают и в мире асур. О существовании вашего мира мы вообще не подозревали, пока случайно не упали в Пустоту.
   Васса смотрела на Магнуса широко открытыми от удивления глазами:
   - Я чувствую, что ты говоришь правду. Но это просто невозможно, чтобы асы и асуры совершенно забыли про Срединный мир.
   - Васса, давай начнём с самого начала. Помнится, ты собиралась нам рассказать о своём мире.
   - Точно! - спохватилась Васса. - Я сейчас!
   Она поспешила в свою комнату.
   - Па-а-а! Де-е-е! Йа-а-а! - проквакала Риндра.
   - Ты хочешь сказать, что у неё тоже память девичья? Кстати, и я забыл кое-что сделать. Спасибо, что напомнила... - Магни вынул из кармана Мульти-Зеркало и запечатлел принцессу-лягушку в ушате.
   Риндра выпучила глаза, надула щёки и с обидой квакнула:
   - За-а-а. Че-е-ем?
   - На память.
   Магнус успел убрать Мульти-Зеркало в карман до того, как в комнату вернулась Васса с большой книгой в потёртом кожаном переплёте.
   - Бабушка дала мне много книг... при расставании. Почти все они посвящены ведовству и использованию силы ванов. По ним я учусь. А это книга по истории нашего мира. Сейчас я вам её покажу.
   Васса села между Магнусом и Риндрой, положила книгу на стол и открыла первую страницу. Магни увидел рисунок, на котором внутри большого круга находились маленькие изображения разных существ, и возле каждого была сделана поясняющая подпись.
   - Когда-то наш мир был единым, и его населяло множество народов, - сказала Васса. - Смотрите, тут нарисованы ваны, асы, асуры, дверги, ульфы, дэвы, йотуны, ракшасы и многие другие.
   Девочка перелистнула страницу, и Магни увидел разные сцены из жизни существ, каждая сопровождалась объясняющей подписью.
   - Населявшие единый мир народы то жили в мире, то враждовали, то снова мирились. И так длилось долго-долго-долго. И было много красивого и уродливого, весёлого и печального, мудрого и глупого, честного и лживого.
   Васса перевернула несколько страниц, изображения на которых иллюстрировали её рассказ.
   - Чтобы прекратить распри и войны, в центре мира был построен Дворец Единения, где представители разных народов встречались, обсуждали возникавшие разногласия и старались их решать без кровопролития. И через весь мир была проложена прямая дорога, соединившая два самых больших и прекрасных королевства асов и асур. И эту дорогу назвали Королевской... А потом в нашем мире появился Бесконечный Змей.
   Палец девочки указал на изображение скрученного спиралью существа, которое своими размерами во много раз превосходило нарисованный рядом город.
   - Бесконечный Змей был очень умён и хитёр. Он летал по всему миру, являлся к каждому народу и обещал именно его научить, как возвыситься над остальными. Воинам он рассказывал о новом оружии, торговцам - о способах обмана, земледельцам - о захвате новых территорий, правителям - о безграничной власти. Бесконечный Змей говорил, что только один король должен править всем миром из Дворца Единения. Каждый народ начал считать, что он выше других народов, и что только его правитель достоин стать королём мира. И вражда между народами усиливалась, и войны не прекращались, и мира больше не было.
   Следующие несколько страниц содержали сцены сражений между различными существами.
   - Асы и асуры, жившие с противоположных сторон нашего мира, оказались менее подвержены влиянию Бесконечного Змея. Они тоже участвовали в войнах, но только защищались, а не нападали. И настал момент, когда короли асов и асур поняли, что не смогут уберечь свои страны и свои народы, пока Бесконечный Змей сеет раздоры и учит злу. Они договорились объединить свои силы. И две могучие армии двинулись с двух сторон, чтобы изловить Бесконечного Змея.
   Магнус посмотрел на Риндру и в выпученных лягушачьих глазах разглядел выражение крайнего изумления.
   Васса продолжала перелистывать страницы книги:
   - Бесконечный Змей был коварен. Он сообщил всем остальным народам, что асы и асуры идут, чтобы захватить Дворец Единения и посадить на трон своего короля. И все народы выступили против асов и асур. Асы и асуры вынуждены были с боями пробиваться навстречу друг другу. И только немногим из них удалось встретиться во Дворце Единения. Но эти немногие были самыми искусными воинами и самыми мудрыми колдунами.
   При виде иллюстраций в книге у Магни в памяти всплыли старинные картины, на которых были изображены асы в древних металлических доспехах и асуры в разных Боевых Формах. Почему до сих пор он вместе со всеми считал, будто картины изображали войны между асами и асурами? Теперь, припоминая сюжеты изображений, Магни понял, что асы сражались не против асур, а вместе с асурами.
   В голосе Вассы зазвучали торжественные ноты:
   - Во Дворце Единения асы и асуры произнесли слова могущественнейших заклинаний. Бесконечный Змей был лишён возможности летать. Наложенные чары приковали его к земле. Он едва мог ползать, потому что вес собственного тела давил его. Но, наверное, произнося свои заклинания, асы и асуры допустили какую-то ошибку. Не только Бесконечный Змей утратил возможность летать, но и вообще все прочие существа. Более того, весь Срединный мир рухнул вниз, а государства асов и асур вознеслись в бесконечную высь.
   На следующих страницах были изображены сцены ужасных пыток. Ровным голосом Васса пояснила:
   - Тех асов и асур, которые остались во Дворце Единения, схватили и пытались заставить отменить заклинания. Они то ли отказались, то ли просто не смогли, и пожертвовали жизнями, чтобы спасти свои народы. Так Срединный Мир оказался погруженным в безысходную Пустоту. Бесконечный Змей сумел доползти до океана и остался жить в воде, где легче переносится тяжесть его тела. Он больше не мог выползать на сушу и с тех пор практически перестал общаться с народами Срединного Мира. Но и без его подстрекательств и наущений войны продолжались довольно долго. Сражались уже не народы с народами, а каждый против каждого. Время огромных армий и великих битв прошло. Срединный мир был опустошен, государства распались, границы стёрлись, народы перемешались. Зло продолжало жить в проклятом мире, но оно стало мелким и мелочным. Алчность, зависть, подлость, жестокость, себялюбие и многие другие ипостаси зла пропитали сердца и души обитателей Срединного Мира.
   - Но ты-то не такая! - воскликнул Магнус. - И Базил не такой, и Вернер тоже.
   - Это написано в книге, - сказала Васса и открыла последнюю страницу. - А вот так выглядит Срединный Мир в настоящее время.
   Магнус с интересом всмотрелся в рисунок, и Риндра вытянулась из ушата, упершись в его край передними лапками. Они увидели прямоугольную карту, на которой очень схематично были изображены лишь самые крупные и важные детали. Посередине карту пересекала тонкая горизонтальная линия, обозначавшая Королевскую дорогу. Почти всё время она шла по суше, и только один раз прерывалась проливом, который соединял два океана, большими неровными пятнами расползавшихся сверху и снизу относительно дороги.
   - Вы сейчас находитесь вот тут, чуть ниже Королевской дороги - Васса показала пальцем на покрашенную зелёным цветом область в левой части карты. - А это Дворец Единения.
   Дворец был обозначен точкой, обведённой окружностью. Он находился почти в самой середине Королевской дороги, на полуострове, образованном берегом океана и проливом.
   - А это горы? - Магнус показал на ряд треугольников, которые отделяли зелёную левую часть карты от остальных земель.
   - Да, это Зубчатые горы. Всё то, что слева - это наша исконная земля ванов. Вдоль Королевской дороги вы можете увидеть несколько точек - это города. А самый большой город, некогда бывший нашей столицей, находится вот тут, где Королевская дорога пересекает Зубчатые горы. Когда-то тут жил наш король. В Зубчатых горах кое-где можно встретить двергов. Раньше они жили в Горной стране, - палец Вассы переместился выше дороги и указал на обширную территорию, покрытую маленькими коричневыми треугольниками, - а теперь расселились по всему Срединному миру и основали множество небольших колоний. За Горной страной тянутся Ледяные пустоши, где живут йотуны. - Васса пальцем очертила окрашенный светло-серым цветом район, который занимал почти всю верхнюю часть карты и частично захватывал океан.
   Затем Васса вновь указала на бывшую столицу ванов:
   - Сейчас наша столица Ванабург превратилась в очень плохое место. Древние роды владетельных ванов постоянно сражаются друг с другом за призрачный королевский титул, который давно уже ничего не значит и не даёт реальной власти. В остальных городах правят местные владетельные ваны. Вы можете догадаться, что они собой представляют, по звероловам, которые на них работают.
   - Есть ли ещё проходы через горы, кроме как по Королевской дороге мимо Ванабурга? - спросил Магнус.
   - Конечно, есть, и их много. Зубчатые горы не такие уж непроходимые, как может показаться по острым треугольникам на карте. Между отдельными высокими пиками много долин и перевалов, по которым можно пройти вот сюда, - Васса указала вниз, где океан вплотную подходил к Зубчатым горам, - или сюда, в страну ульфов. - Её палец скользнула выше по карте и очертил вытянутый вверх овал вокруг Королевской дороги за Зубчатыми горами. Этот район был окрашен бежево-соломенным цветом и покрыт редкими изображениями выпуклых вверх полукругов.
   - Насколько ульфы опасны?
   - Трудно сказать. Я-то с ними не встречалась. Эти районы больше всего пострадали в древности от войн. Говорят, что тогда ульфов в живых осталось совсем немного, и их численность до сих пор не восстановилась. В основном, они живут в поселениях, спрятанных в лесах или под холмами. Возможно, что они скрывают от посторонних своё возросшее количество и втайне накапливают силы.
   - А дальше?
   - За землями ульфов начинаются степи, по которым кочуют дэвы и дивы. Они постоянно враждуют друг с другом и с другими народами. Однако они чтят древние обычаи и не трогают торговые караваны на Королевской дороге. Но от дороги лучше не отходить ни на шаг. За степями лежат невысокие и пологие Ограждающие горы, которые доходят до побережья Рассекающего пролива. Побережье издавна считалось общей территорией. Поэтому именно там, возле крупнейшего портового и торгового города, который называется Перекрестье, был построен Дворец Единения.
   Палец Вассы дошёл до середины карты и продолжил путь направо:
   - Если на корабле или на пароме пересечь Рассекающий пролив, то можно вновь попасть в степную зону, населённую джиннами. Далее, среди гор и лесов, находится страна ракшасов. О народах за Рассекающим проливом я почти ничего не знаю. В книгах ванов они только упоминаются, но подробных описаний их нравов и обычаев я не нашла.
   Васса показала на правую границу карты:
   - А тут снова стена, ограничивающая наш мир. Оттуда к нам иногда попадают асуры.
   Магнус заинтересовался рисунком, сделанным посередине нижнего океана. На нём было изображено длинное змеевидное существо, голова и верхние изгибы тела которого выступали над водой:
   - Насколько я понимаю, в этом океане сейчас живёт Бесконечный Змей?
   - Змей способен переплывать из океана в океан по Рассекающему проливу. Так что он может находиться где угодно. Кстати, в океанах есть много больших и маленьких населённых островов, но на этой карте они не показаны. И ещё в Срединном мире, кроме основных народов, объединявшихся раньше в королевства и царства, можно встретить иных разумных существ и созданий, которые всегда были малочисленными и не создавали своих государств.
   Магнус посмотрел на Риндру и неуверенно занёс палец над картой:
   - Пожалуй, нам надо направиться к...
   - Молчи! - вскрикнула Васса и резко захлопнула книгу, так что Магни инстинктивно отдёрнул руку. - Не говори при мне, куда собираешься идти! Никто не знает, что произойдёт завтра, через неделю, через год. Даже если мы победим звероловов, завтра на их место придёт другой враг. Если я понюхаю Порошок Безволия, то расскажу, где можно найти аса и асуру.
   - Ты очень мудра, - тихо сказал Магнус. - Ты могла бы использовать свою силу и мудрость для того, чтобы никакой враг больше не угрожал вашим мирным деревням. Ты говорила, что ванам нужен вождь. Но, может быть, им больше нужна королева?
   Васса опустила глаза. Несомненно, она задумывалась о такой возможности, хотя это была только мечта, а не просчитанная стратегия.
   - Ваны привыкли терпеть и прятаться, - печально произнесла девочка. - Если вы хотите выжить в Срединном мире, вам тоже придётся этому научиться.
   Магнус посмотрел на Риндру, принцесса-лягушка посмотрела на него. Наверное, Васса почувствовала в их взглядах что-то особенное, потому что расширила глаза и ахнула:
   - Вы не собираетесь прятаться?! Нет! Не говорите мне, что собираетесь делать. Хотя, кажется, я догадываюсь. Если бы я была на вашем месте...
   Магнус мягко сказал:
   - Васса, в мире асов раньше тоже были свои звероловы. И были асы, которые поступали гораздо хуже ваших звероловов. И наши предки не были благородными самоотверженными героями. Но они поняли, что надо делать для того, чтобы обладать властью и при этом не становиться ненавидимыми чудовищами.
   - И что же? - заинтересовалась Васса.
   - Представь себе двух могучих правителей: воинов или колдунов - не важно. Один безраздельно и безнаказанно пользуется своей властью над теми, кто слабее. Он их грабит, убивает... в общем ведёт себя подобно звероловам. Другой собирает вокруг себя слабых и говорит им: "Я сильнее вас. Я хочу, чтобы вы признали мою власть над вами. Но я не стану злоупотреблять этой властью. Мы все будем жить по единому Закону. Свою власть я буду использовать для того, чтобы бороться с нарушителями Закона. А если я сам нарушу Закон - вы имеете полное право объединиться против меня". Как ты думаешь, Васса, чьё правление продлиться дольше?
   - Кажется, я поняла, - задумчиво произнесла девочка. - Первого правителя все ненавидят. Он постоянно окружён врагами. И он не сможет долго пользоваться своей властью. Рано или поздно найдётся тот, кто сильнее. Или даже слабый улучит момент и нанесёт внезапный удар. А второй правитель не просто силён сам по себе. Он окружён теми, кто ему доверяет и помогает, кто подчиняется не по принуждению, а по доброй воле.
   Магнус кивнул головой:
   - Я же сказал, что ты мудра. Короли асов почти никогда не сражались против своего народа. А те немногие, кто забывал Закон, несли заслуженное наказание. Против них объединялись асы всех уровней посвящения. Герб королевской семьи - воин с мечом в одной руке и с книгой в другой. И наш девиз: "Словом и силой я утверждаю Закон".
   - Наш? - переспросила Васса. - Значит, ты не колдун на службе у принцессы? Ты - король?
   - Принц, - скромно ответил Магнус.
   - Тогда почему, - щёки Вассы заметно порозовели, - почему ты сам не поцелуешь принцессу?
   - Потому что Закон не позволяет мне целовать девушек против их воли, - ответил Магни. - Кроме того, этой принцессе поцелуй не поможет.
   Риндра издала звук, похожий на смешок.
   Васса переводила взгляд с Магнуса на Риндру и обратно. Потом заявила:
   - Ничего не понимаю!
   Магнус хотел сказать: "Это потому, что ты мудрый, рано повзрослевший, но всё-таки ребёнок..." Однако вслух произнёс другое:
   - Чары скоро должны рассеяться сами собой. Кстати, принцессе понадобится одежда. У вас в деревне можно купить что-нибудь примерно вот такого размера? - Магни двумя руками изобразил в воздухе фигуру Риндры.
   - Купить?
   - Обменять на деньги, или как тут у вас это делается. У меня, правда, только серебряные монеты. Карточки асов, конечно же, здесь не принимают.
   Васса строго сказала:
   - Вы наши гости! Я найду одежду для принцессы, и ты мне за неё ничего не должен. Неужели ты не понимаешь, что уже сделал для нас гораздо больше, когда разоружил звероловов и дал нам шанс отомстить? Если же завтра мы проиграем, то нам самим одежда уже не понадобится.
   Магни смутился:
   - Прости, я не хотел тебя обидеть.
   - Ничего страшного. Ты ещё не привык к нашему миру. Я сейчас уберу книгу и схожу к швее Эльзе.
   Риндра в ушате обеспокоенно задвигала лапками и тихо квакнула:
   - По-о-о. Ра-а-а.
   Магни посадил её в корзинку и крикнул вслед ушедшей в свою комнату Вассе:
   - Мы ненадолго выйдем погулять!
   За разговорами время пролетело незаметно, и солнце клонилось к закату. Открыв входную дверь, Магни насторожённо огляделся, не желая встречаться с незнакомыми ванами. Затем он быстрым шагом обошёл дом, с сомнением посмотрел на постройку с удобствами и прошёл мимо. Магни перешагнул заборчик и спустился к реке, протекавшей позади деревни. На берегу росли деревья и раскидистые кусты. Магни поставил корзинку на землю среди зарослей, вынул Риндру и посадил рядом.
   - Я подожду там! - Магнус показал на открытый склон, по которому спустился.
   Он вышел из-за кустов и стал смотреть в сторону деревни, чтобы никакой посторонний ван не появился поблизости.
   Через некоторое время в зарослях раздалось громкое кваканье:
   - Не-е-ет!
   Магнус вернулся к принцессе-лягушке и встретил её несчастный взгляд. Нарочито бодрым голосом он произнёс:
   - Не получилось в этот раз, получится в следующий. Я не разбираюсь в физиологии лягушек. С момента твоего превращения прошло меньше суток. Наверно, ещё рано. - Он вновь посадил Риндру в корзину и невольно улыбнулся. - В крайнем случае, пусть тебя целуют все встречные ваны. С Базилом обратного превращения не произошло, но, может быть, выйдет с кем-нибудь другим.
   Риндра рассерженно проквакала:
   - Ду-у. Ра-а-ак!
   Когда Магнус с Риндрой вернулся в дом, то увидел, что на одном из стульев лежит сложенная стопкой одежда. Васса хлопотала возле печки, а вскоре появился и Базил с охапкой колотых поленьев.
   - Подойдёт ли принцессе такая одежда? - спросила Васса.
   - Я предупредил всех наших, а Вернер разослал зайцев главам других деревень. Завтра мы встретим звероловов у Мортицы, - сообщил Базил.
   Магни пересадил Риндру в ушат, развернул одежду и, держа двумя пальцами за плечи, показал принцессе рубашку и сарафан, подобные тем, которые носила Васса.
   Риндра разразилась длинной лягушачьей трелью:
   - Бла-а-а. Го-о-о. Да-а-а. Рю-у-у!
   Васса на несколько мгновений отвернулась от печки и, держа на уровне плеч обсыпанные мукой руки, взглядом показала Магнусу под стол:
   - Там ещё обувь!
   Магни поднял пару таких же, как у ванов, полутуфель-полуботинок. Они были сделаны из толстой, но мягкой кожи, и не имели фиксированного размера. Края кожи загибались кверху, обтягивали стопу и скреплялись ремешком.
   - У меня нет слов, чтобы выразить всю благодарность! - произнёс Магни, складывая одежду и обувь. Они заняли всё свободное пространство в сумке Риндры.
   - Это самое малое, что мы можем для вас сделать, - произнёс Базил. - И вы уж простите меня, если я был груб с принцессой. Я ведь простой деревенский ван.
   - Ничего страшного, - улыбнулся Магни. - Значит, ты говоришь, что мы завтра встретим звероловов у деревни Мортицы?
   - Мортица - это гора, - поправил Базил, а потом спохватился: - Что значит "мы"? Когда я говорил "мы встретим", то имел в виду ванов. Мне тут Васса кое-что про вас рассказала. Это не ваш мир, не ваше сражение, не ваша месть.
   Магнус твёрдо произнёс:
   - Ты не прав, Базил! Пусть это не наш мир, но и мы имеем право на месть. Я настаиваю на своём участии в завтрашнем сражении! Если Риндра завтра вернёт свой настоящий облик, то, я уверен, она тоже с удовольствием к нам присоединиться.
   - Да-а-а!
   - Но она же прекрасная принцесса! - изумлённо воскликнула Васса, не переставая хлопотать по хозяйству.
   - Она?! - Магни едва не рассмеялся. - Вы представляете себе, на что способна асура в Боевой Форме? Я уже имел возможность убедиться.
   Риндра издала серию коротких смешков и задёргала лапками.
   - Тогда тебе нужно оружие! - деловито сказал Базил. - У меня есть топор. А ты можешь взять вилы. Большинство ванов завтра пойдут на звероловов с вилами или косами.
   - Благодарю. Но я уверен, что моё оружие завтра привезут мне звероловы.
   Базил удивлённо посмотрел на Магнуса, а Васса быстро догадалась:
   - Звероловы отобрали твоё оружие, и ты завтра хочешь его вернуть?
   - У меня с собой был только нож. Кроме него, я рассчитываю завтра у звероловов раздобыть что-нибудь посущественнее.
   - Не все деревенские ваны будут рады увидеть аса в своих рядах, - Базил оценивающе осмотрел Магнуса. - Ведовство Вассы не скроет тебя, если ты окажешься среди толпы.
   - Сначала я буду держаться позади. А потом, в сражении, всем уже станет не до меня.
   Васса повернулась к столу и объявила:
   - Мальчики, прекращайте разговоры про завтрашний день! Идите мыть руки, пора ужинать!
   Базил и Магнус выполнили её указания только наполовину. Они отправились за дом, но разговаривать о предстоящей битве не перестали.
   - Вот моё оружие! - ван с гордостью показал старый, но остро заточенный топор на новеньком длинном топорище.
   - Серьёзная вещь! - одобрил Магнус. - Такая рукоятка не годится для хозяйственных работ, но для боя - то, что надо. Ты её заранее сделал?
   - Да, рукоятку я давно уже выстругал, высушил, пропитал для прочности рыбьим клеем. А сегодня заточил свой рабочий топор и насадил на неё.
   Когда они вернулись в дом, Васса уже выставила на стол большой горшок с дымящимися варёными корнеплодами, миску со свежими овощами, выложила на блюдо нарезанный хлеб и как раз доставала из шкафа тарелки с вилками.
   - Давай, я помогу! - Базил взял из рук сестры стопку посуды и расставил тарелки на столе.
   Они поужинали простой, но вкусной деревенской пищей, а Риндра снова получила на ужин варёное яйцо.
   За столом разговор так или иначе сворачивал к событиям завтрашнего дня. Дошло до того, что Базил увлёкся и начал раскладывать на столе корнеплоды, чтобы с их помощью объяснить Магнусу расположение горы Мортицы и окрестных деревень.
   - Представь, что вот эта доска столешницы - Королевская дорога. От неё к деревням ведут дороги поменьше. Сейчас звероловы остановились на ночь на Королевской дороге, чтобы утром свернуть к нашей Швице. Им надо проехать через густой лес, а потом они окажутся между Мортицей и рекой Тишицей. Это та же самая река, которая течёт у нас за деревней. Возле Мортицы Тишица совершает крутой изгиб и образует заболоченную низину. Так что звероловы окажутся на узкой дороге между горой, болотом и рекой. Тут-то мы их и встретим. Наша задача: не дать им прорваться к Швице. Со стороны леса их атакуют ваны из Урицы, которые будут незаметно идти за звероловами от самой Королевской дороги. За Мортицей есть ещё одна деревня - Вальдица, жители которой ударят сбоку. А с другой стороны реки на лодках приплывут ваны из Шафтицы. Эх, если бы удалось собрать больше деревенских ванов! Но времени осталось совсем мало, а деревни разбросаны по большой территории.
   - Это очень хороший план, - Магни с интересом разглядывал импровизированную карту местности, - даже не верится, что ваны никогда ранее не принимали участие в войнах.
   - У нас было достаточно времени, чтобы перенять у звероловов тактику окружения и захвата. Мы их ненавидели, но мы же у них и учились.
   - Так пусть звероловы пожнут то, что сами посеяли! - подытожила Васса.
   Риндра поддержала её кваканьем.
   Задавая наводящие вопросы, Магни узнал у ванов, какие земли, реки и поселения находились вокруг Швицы на известной им территории. Он понимал, что дальнейший путь по Королевской дороге практически невозможен, и потому особенно интересовался обширными неосвоенными ванами пространствами: лесами и заболоченными низинами.
   На улице совсем стемнело, и пришла пора ложиться спать. Базил очень хотел уступить Магнусу свою комнату, но ас категорически отказался. Из четырёх составленных в ряд больших стульев, накрытых матрасом, получилась отличная лежанка. Запасная подушка и одеяло тоже нашлись.
   Когда Васса и Базил разошлись по своим комнатам, и свет в доме был погашен, Магнус снял верхнюю одежду и забрался под одеяло. Он ещё долго слушал, как на столе в ушате Риндра продолжала копошиться и плескаться.
   Наконец, Магни не выдержал и сквозь сон пробурчал:
   - Зря стараешься. Природу не обманешь. Завтра ты всё ещё будешь лягушкой. Рини, пожалуйста, дай поспать!
   И наступила тишина...
  
  

Глава 7. Битва при Мортице.

  
   Когда Магнус был разбужен ванами, за окном едва брезжил рассвет.
   - Вставай! - громким шёпотом проговорил Базил. - Нам надо выйти затемно, чтобы успеть к Мортице раньше звероловов.
   - Я сейчас быстро приготовлю бутерброды с копчёным мясом, - сообщила Васса. - А вы пока приведите себя в порядок после сна.
   Магни поспешно натянул на себя защитный костюм и убрал спальные принадлежности со стульев. Следом за Базилом он воспользовался удобствами за домом, умылся и почистил зубы. Затем все собрались за столом и позавтракали.
   - Что ж, - Базил встал из-за стола, - Пора!
   Ваны были одеты в ту же самую одежду, что и вчера. Магни хотел сказать своим новым друзьям, что вообще-то на бой принято брать не только оружие, но и хоть какие-нибудь защитные доспехи, однако, посмотрев на их полные решимости лица и сиявшие боевым задором глаза, промолчал.
   Магнус перекинул через плечо сумку Риндры, пересадил принцессу-лягушку в корзину и следом за ванами вышел из дома.
   Васса остановилась, посмотрела на него и сказала:
   - Подожди, я обновлю маскирующие чары!
   Девочка-ведунья, как и вчера, трижды обошла вокруг Магнуса, как будто рассыпая невидимый порошок.
   - Сегодня уже лучше, - одобрил Базил, - пока солнце не поднимется, никто не отличит его от вана. Пошли, все уже собрались!
   Действительно, в предрассветном сумраке Магнус видел, как из домов, перешагивая через такие же низкие заборчики, как тот, что окружал дом Вассы и Базила, на улицу выходили ваны. Соседи собирались небольшими группами и, негромко переговариваясь, покидали деревню. На широких плечах они несли своё оружие, сделанное из мирных инструментов: кос, вил, лопат, топоров. Магни не слишком удивился, увидев, что некоторые женщины-ваны тоже собрались на бой. Наверное, в деревне не было ни одной семьи, чьи близкие или дальние родственники не пострадали от звероловов. У каждого жителя нашлись причины для мести.
   Вместе с Вассой и Базилом Магнус пристроился к веренице ванов. К ним обращались только для того, чтобы поздороваться и перекинуться парой слов. Магни никто пристально не разглядывал и не видел в нём чужака.
   Дорога из деревни ванов петляла по склонам холмов и была проложена по краю речной низины. Когда светлое пятно солнца поднялось достаточно высоко, чтобы его лучи пробились сквозь завесу Пустоты и осветили Срединный мир, отряд ванов удалился от деревни на довольно большое расстояние.
   Магни выбрал место, где река подходила ближе всего к дороге, и где на её берегу росли самые густые и высокие кусты.
   - Васса, Базил, вы идите, а я вас догоню, - тихо сказал Магнус, чтобы его не слышали другие ваны. - Мне надо пристроить Риндру.
   Брат и сестра понимающе кивнули головами, и Магни, стараясь не привлекать внимания, сначала немного приотстал, а потом быстрым шагом направился к зарослям. Пробравшись сквозь кусты, он остановился на небольшом свободном пятачке неподалёку от берега, положил корзину на бок, чтобы принцесса-лягушка могла свободно выбраться, и повесил на ветку сумку.
   - Я постараюсь вернуться, Риндра, - сказал Магнус, становясь на колени и глядя в выпученные лягушачьи глаза. - Но я не знаю будущего... и мы можем больше никогда не увидеться. Когда ты снова станешь асурой, битва со звероловами закончится... так или иначе. Если мне не повезёт, то поступай, как посчитаешь нужным!
   Магнус поднялся на ноги и начал пробираться через кусты обратно к дороге. Сквозь шум раздвигаемых веток он ещё некоторое время слышал неразборчивое лягушачье кваканье:
   - Су-у-у! Же-е-е!
   Магнус присоединился к ванам, когда они уже остановились и начали рассредоточиваться по обеим сторонам дороги. Магни на местности оценил все выгоды позиции, выбранной деревенскими жителями для засады. С одной стороны близко к дороге подходили заросли, тянувшиеся до самой реки. С другой стороны возвышался вытянутый холм с крутыми склонами, который ваны называли горой Мортицей. На нём также росли кусты, только не такие густые и высокие, как вдоль реки. Между рекой и холмом вдалеке виднелась длинная тёмная полоска леса, к которому вела покрытая рытвинами и ухабами дорога.
   К остановившимуся на дороге Магнусу подбежал Базил, который, видимо, его поджидал:
   - Есть плохие новости! Заячья почта сообщила, что не все звероловы свернули с Королевской дороги. Несколько повозок с пойманными животными продолжили путь к городам. Мы не сможем одним махом отомстить сразу всем врагам!
   - Но, с другой стороны, звероловов будет меньше, - сказал Магни.
   - Как бы мне хотелось разобраться сразу со всеми! - Базил потряс в воздухе топором. - Посмотри, как нас много! А если бы было ещё больше, то мы бы очистили и наши города.
   Магнус заметил вооруженных вилами и дубинками ванов на вершине Мортицы. Многие из них спускались ниже по склону и прятались в кустах.
   - Пойдём к Вернеру, - Базил показал Магнусу на кусты у подножия горы.
   Сойдя с дороги, Магнус увидел группу ванов, центром которой был глава Швици. На сгибе локтя он держал крупного серого зайца и поглаживал его по голове. Вернер что-то говорил, а окружавшие его ваны внимательно слушали. К подошедшим сзади Магнусу и Базилу никто не обернулся. Магни встретился взглядом с Вернером, и тот ему коротко кивнул. Затем глава Швицы взял протянутую одним из ванов свёрнутую в трубочку записку, вложил её в цилиндрический пенал и прикрепил послание к ошейнику зайца. Вернер что-то прошептал прямо в ухо зайца, поставил его на землю, и тот серой молнией помчался по склону Мортицы параллельно дороге.
   - Где Васса? - спросил Магнус у Базила, ища глазами девочку.
   - Забралась на вершину Мортицы, чтобы издалека увидеть звероловов. Ещё она хотела поговорить с главой Вальдицы. И ещё... - Базил справился с волнением и договорил: - ещё она использует ведовство, чтобы скрыть засаду от нашей бабушки.
   - Я бы тоже хотел подняться повыше.
   - Хорошая мысль. Пойдём!
   Карабкаться вверх по крутому склону, цепляясь за пучки травы и ветки кустов, оказалось не так просто. Не успели Магнус и Базил преодолеть треть подъёма, как послышались приглушённые голоса:
   - Едут! Едут!
   Дозорные на обращённой к лесу стороне Мортицы первыми увидели колонну звероловов, и теперь это известие последовательно распространялось между группами спрятавшихся ванов. Магнус и Базил легли за невысоким кустом, откуда им открывался вид примерно на половину проходившей вдоль Мортицы дороги, остальную часть закрывал склон горы.
   - Всем спрятаться! Никому не высовываться до команды!
   Со своего места Магнус мог видеть спины ванов, скрывавшихся за кустами впереди. Для звероловов же дорога должна была казаться совершенно безопасной. Вдалеке послышалось конское ржание, скрип колёс, громкие разговоры и смех. Враги приближались.
   Впереди ехали конные звероловы со своими длинными пиками-разрядниками. Они не слишком внимательно смотрели по сторонам, совершенно уверенные в своём превосходстве над покорёнными деревнями. Звероловы увлечённо обсуждали предстоящую охоту, и Магнус несколько раз услышал слово "асура".
   За всадниками показалась первая открытая повозка. На ней, свесив ноги с обеих сторон, сидели звероловы, также вооружённые разрядниками. На козлах рядом с возницей Магни увидел женскую фигуру, закутанную в серые старые одеяния. Голова женщины была покрыта платком, надвинутым на лоб подобно капюшону.
   Вторая повозка выглядела намного богаче первой. Она была накрыта тентом из яркой ткани, нижняя деревянная часть раскрашена узорами, а колёсные спицы фигурно выточены. На высоких козлах, словно на троне, восседал печально знакомый Магнусу Лиопол.
   Магни очень тихо сказал Базилу:
   - На второй повозке рядом с кучером сидит вожак звероловов. Его зовут Лиопол.
   Ван ничего не ответил, но Магни увидел, как у него побелели костяшки пальцев, сжимавших топорище. Магнус медленно вытащил из кармана "Полезные заклинания на каждый день" и, не глядя, сразу раскрыл на нужной странице с буквой "В".
   В это время показалась третья телега. Это был большой фургон, похожий на тот, в котором перевозили аквариум с рыбами. У Магнуса даже на мгновение замерло сердце, когда он подумал, что звероловам каким-то чудом удалось восстановить своё главное оружие. Но Магни быстро с облегчением понял, что лошади двигали повозку слишком легко, и колёса не оставляли на обычной, не Королевской, грунтовой дороге глубокую борозду. Следовательно, в фургоне не мог находиться наполненный водой аквариум.
   Четвёртой повозки Магни не увидел. Перед звероловами на дорогу вышел Вернер и зычно прокричал:
   - Остановитесь!
   Всадники от неожиданности невольно выполнили его приказание. Первой повозке потребовалось чуть больше времени для остановки. Лошади второй повозки почти коснулись головами заднего борта первой. Колонна звероловов постепенно останавливалась и сжималась. Магнус с одобрением оценил тактику деревенских ванов. Если бы они заранее перегородили дорогу, то звероловы увидели бы поджидавших врагов и заранее приготовились к бою. Сейчас же колонна полностью втянулась в узкое пространство между горой и рекой и не имела возможности маневрировать. Не воспринимая всерьёз одинокого вана на дороге, всадники даже не наставили на него пики.
   И тут сверху раздался громкий тонкий голосок:
   - Я беру под свою защиту этот народ и эту землю!
   Перед Вернером из земли вытянулись гибкие вьющиеся побеги. Часть из них образовала живую изгородь поперёк дороги, часть потянулась к копытам лошадей, заплетая и спутывая ноги.
   Женская фигура на второй повозке поднялась, и старческий голос прокаркал:
   - Васса, не смей!
   - Поздно, бабушка. Вперёд!
   - На врага! - прокатился над дорогой рёв Вернера.
   - Вперёд! На врага! Бей! - подхватило множество голосов.
   С вершины горы в звероловов полетели камни и палки. Деревенские ваны выскочили из своих укрытий и устремились на звероловов: одни вниз со склона Мортицы, другие вверх от реки Тишицы.
   Лиопол прокричал:
   - Ведьма, силой заключённого с тобой договора я приказываю убить девчонку!
   Ведьма издала горестный вскрик. Из земли появились усыпанные шипами сухие ветки, которые разорвали созданные Вассой растения и освободили ноги лошадей. Всадники успели развернуться в разные стороны и встретили ударами пик первых подбежавших ванов. Сидевшие во второй повозке звероловы также приготовились к бою на два фронта. Выскочивший вместе с Базилом из-за куста Магнус увидел ещё шесть больших повозок и нескольких всадников в хвосте колонны. Из повозок выскакивали звероловы, но не с пиками, а с тесаками и топорами.
   Первые сбежавшие с горы ваны врезались в строй звероловов и начали орудовать вилами и косами. Звероловы отбивались, но деревенских ванов становилось всё больше и больше. Началась всеобщая свалка.
   - Убивайте деревенщину! - кричал Лиопол, стоя на козлах. - Первое звено, расчищайте дорогу. Всадники, прикройте их! Ведьма, почему девчонка всё ещё жива?
   Всадники отбили первую атаку ударами разрядников, пехотинцы с пиками также пошли на прорыв. От прикосновений наконечников, заряженных рыбьей энергией, деревенские ваны валились без сознания, попадали под копыта лошадей и добивались ударами тесаков. Вокруг вооружённых разрядниками звероловов образовалось пустое пространство, и они добрались до живой изгороди, созданной Вассой.
   Одновременно с этим сухие колючие побеги начали вырываться из земли, тяжело раня и калеча деревенских ванов. Васса почти сразу же вырастила свои мягкие гибкие стебли, которые оплели ведьмины растения. Попытка втянуть колючки обратно под землю не удалась, но стебли закрыли собой острые шипы и значительно уменьшили их поражающие возможности. Сил Вассы хватило на отражение первой атаки, но ведьма насылала всё новые и новые усыпанные шипами побеги. Базил и Магнус оказались среди толпы, бросившейся врассыпную от наступавших ведьминых растений. Сухие колючки начали подниматься вверх по склону Мортицы.
   - Надо спасти Вассу! - прокричал Базил, поворачиваясь и собираясь лезть на гору.
   Магнус схватил его за рукав:
   - Надо убить вожака!
   Не дожидаясь согласия вана, Магни выпустил его руку и со справочником заклинаний наготове бросился вниз. Оказавшись на расстоянии, достаточном для использования силы аса, он направил на повозку Лиопола всю свою ненависть и ярость вместе со словами Воспламенения Огненного. Козлы под вожаком вспыхнули, однако он успел спрыгнуть на землю и покатился по дороге, сбивая пламя с одежды. Магнус на бегу засунул "Полезные заклинания на каждый день" в карман и проскользнул между сражавшимися ванами. Он поднырнул под замахивавшегося тесаком рядового зверолова, перехватил его руку, и тут же увидел, как в грудь врага до самой поперечины воткнулись зубья чьих-то вил. Магни выдернул тесак из руки падавшего навзничь врага и выскочил на дорогу возле занимавшейся пламенем повозки. Только сейчас боковым зрением он увидел, что рядом находился Базил и отбивал топором удары разрядника. Один из выпадов пики прошёлся вскользь по руке Магни, но вместо боли принц ощутил лишь лёгкое покалывание.
   - Энергия кончается! - радостно закричал Магни.
   Скорее всего, деревенские ваны не поняли его слов, но они уже и сами ощутили, что пропущенные удары больше не причиняют прежнего вреда. Успехи всадников и пехотинцев с пиками закончились. Деревенские ваны под предводительством Вернера смело набрасывались на них со всех сторон: кололи вилами, подсекали косами, рубили топорами.
   Магнус не упускал из вида Лиопола, который метался по дороге, выискивая свободный проход в рядах деревенских ванов. Он ловко действовал своей палкой-разрядником, но сразил ей всего двоих врагов. Третий деревенский ван только отшатнулся с криком боли, но устоял на ногах. Вожак звероловов с ругательствами отбросил бесполезное оружие и начал озираться, словно затравленный зверь.
   - Не уйдешь! - прокричал Магнус.
   - Он мой! - прорычал рядом Базил.
   Лиопол развернулся к ним и выхватил нож. Блеснула богато украшенная рукоятка, замерцал клинок.
   Магнус зло усмехнулся:
   - Знакомая вещица!
   Лиопол не узнал аса, так как смотрел на него сквозь чары Вассы. Для него Магнус и Базил были всего лишь презренными деревенскими ванами. Вожак звероловов смерил противников пристальным расчётливым взглядом и бросился на них, не сомневаясь в победе. Холодным оружием он владел превосходно. Но нож принца был не простым заточенным куском металла. Магни коснулся его своей силой аса, и нож откликнулся на приказ хозяина. Рукоятка вывернулась в руке Лиопола, лезвие оборотилось назад и вспороло ему живот. Зверолов едва успел открыть рот, но крика издать уже не смог. Топор Базила со всего размаха ударил его наискосок в основание шеи.
   Звуки боя - крики, стоны, удары, треск и звон - перекрыл старческий голос:
   - Договора больше нет!
   Спустя мгновение вокруг повозок вспучилась земля, и сухие утыканные шипами побеги, словно колья, насадили на себя последних сопротивлявшихся звероловов. Бой у горы Мортица закончился.
   Деревенские ваны не знали, как полагается поступать после победы. Они кричали, обнимались, хлопали соратников по спинам и плечам, плясали, прыгали, хохотали, рыдали - каждый, как мог, выражал свои эмоции. Если бы тело Магнуса не защищала прочная одежда, Базил, наверно, сломал бы ему рёбра своими могучими объятиями.
   - Мы победили!
   Со склона горы раздался голос Вассы:
   - Бабушка!
   Базил отпустил Магнуса, и растерянно оглянулся, не зная, как поступить. Магни понял, что не следует мешать встрече родственников. Он взвесил в руке тесак и решил, что вряд ли ему подойдёт грубое оружие звероловов. Магни бросил трофей на землю, достал справочник и занялся тушением горевшей повозки с помощью заклинания Прекращения Окисления. Это было довольно слабое заклинание, и обычно его использовали для защиты железа от коррозии, но в случае крайней необходимости оно подходило и для гашения огня. Магни пришлось повторить нужные слова несколько раз, прежде чем деревянные части повозки перестали тлеть. Затем он нагнулся и занялся отсоединением ножен своего ножа от ремня Лиопола.
   Когда Магни закончил и поднялся на ноги, то сквозь толпу веселившихся ванов увидел молчаливую неподвижную группу. Васса и Базил стояли возле повозки, а их бабушка сидела на краю, свесив ноги. Из-под серых бесформенных одеяний виднелись её ступни. Одна выглядела вполне обычной и была обута в старый кожаный башмак, а другая представляла собой оголённый скелет, кое-как перемотанный полосками ткани, чтобы кости не рассыпались. Магнус сразу же вспомнил полумёртвого колдуна, который пытался заставить его и Риндру отравить друг друга.
   Пока Магнус предавался воспоминаниям, со стороны задних повозок раздался удивлённо-испуганный крик:
   - Смотрите, какие тут чудовища!
   Вместе с толпой любопытных ванов Магни поспешил в хвост колонны. С предпоследней повозки сдёрнули тент, и взорам собравшихся предстала большая клетка, полная гигантских пауков.
   - Звероловы вытягивали паутину из этих тварей и использовали её, как сети! - рассказывал один из ванов и показывал на своих товарищей, которые с трудом отдирали от одежды остатки липких сетей, столь хорошо знакомых Магнусу.
   "Надо возвращаться к Риндре!" - вспомнил Магни. Он пошёл обратно вдоль колонны и лишь ненадолго остановился, увидев знакомое лицо того зверолова, который грязно насмехался над ним и асурой. Теперь мёртвый зверолов лежал на земле с отрубленной ногой и глубокими ранами от вил на животе. Вытекшая кровь впиталась в землю.
   Среди ванов также было несколько убитых и много раненых. Когда всеобщее ликование поутихло, им начали оказывать посильную помощь. Раненых осторожно относили к склону Мортицы и размещали на мягкой траве. Тела мёртвых ванов укладывали вдоль дороги со стороны реки. Убитых звероловов сваливали в первую пустую повозку. В остальных повозках, кроме пауков, обнаружились запасы пищи, кипы ткани для шатров и палаток, мотки толстых верёвок, запасная одежда и прочий скарб.
   Магнус увидел, что Васса, Базил и их бабушка находятся возле раненых. Ведьма опиралась на деревянный костыль, заменявший ей костяную ногу. Магни неспешно и осторожно приблизился. Васса простирала руки над ранеными, что-то шептала и рассыпала в воздухе невидимый порошок или пыльцу. Выраставшие из земли растения тянулись к открытым ранам, залепляли их листьями, зашивали тонкими побегами. Ведьма занималась тем же самым, и ваны не гнали её и не попрекали за многолетнюю службу у звероловов.
   Васса с бабушкой почти одновременно повернули головы и посмотрели на Магнуса. Лицо ведьмы было старым и морщинистым, его окружали седые спутанные волосы, но оно всё ещё несло на себе следы былой утончённой красоты, нетипичной для ванов.
   - Я могу помочь, - сказал Магни и достал "Полезные заклинания на каждый день". - Тут много лечебных заклинаний.
   - Мы справимся сами! - хрипло и недружелюбно отрезала ведьма.
   - Бабушка! - укоризненно воскликнула Васса и обратилась к Магни: - Благодарю за предложенную помощь, но мы, действительно, справимся сами.
   - Скажи ему! - требовательно произнесла ведьма.
   Васса замялась, но потом слегка дрогнувшим голосом произнесла:
   - Те звероловы, которые уехали в город, расскажут о том, что в Срединном мире появились ас и асура. Вас будут искать, на вас будут охотиться.
   - Я понимаю, - кивнул головой Магнус. - Я не собирался у вас надолго задерживаться. И, тем более, не хочу навлекать на вас новые беды. Собственно, я и подошёл, чтобы попрощаться.
   Ведьма коротко ткнула костылём в сторону повозки, на которой ехала:
   - Там под козлами вещи асуры. И ещё мешок с едой.
   - Спасибо! Мои заклинания могли бы вылечить и вас.
   - Меня?! - ведьма хрипло расхохоталась. - Ты же ничего о нас не знаешь, ас. Ваша сила основана на течениях энергии, а мы, ваны, черпаем её из глубины земли. Это энергия жизни, роста и созидания. Когда ведунья использует энергию земли для разрушения и смерти, то тем самым она в первую очередь наносит вред самой себе. Если же я вновь стану использовать силу земли только для добрых дел, моё тело восстановится. Поэтому не мешай мне лечить раненых! Я ещё собираюсь сплясать у внуков на свадьбах.
   - Бабушка! - смущённо произнесла Васса и покраснела.
   - Спасибо вам за всё! - сказал Магнус Базилу и Вассе.
   Ван молча сжал его своими сильными руками и немного потормошил, не зная, как иначе выразить свои чувства. Получив свободу двигаться и дышать, Магни присел на корточки перед девочкой-ведуньей, чтобы поймать взгляд её опущенных глаз.
   - Васса, я думаю, ты поняла, что мы с Риндрой не сдадимся. Если нам удастся сделать что-то такое, что изменит Срединный мир, мы с тобой ещё встретимся.
   Девочка вскинула голову и вытерла выступившие слёзы:
   - Иди! А я тут постараюсь сделать всё, что в моих силах.
   Магнус отвернулся и быстро зашагал к телеге ведьмы. Ваны продолжали расчищать место битвы, поэтому никто не обратил внимания на то, что Магни вытащил из-под козел два мешка. Их горловины были замотаны верёвками, и ещё одна верёвка связывала мешки между собой. Магнус перекинул свою ношу через левое плечо, так что один мешок оказался сзади, а другой - спереди. Поскольку дорога всё ещё была перекрыта зарослями Вассы, Магни начал подниматься на склон Мортицы, чтобы их обойти. Он старался не выделяться из общей суеты, хотя уже несколько раз ловил удивлённые взгляды. Чары Вассы постепенно рассеивались.
   За спиной Магнуса раздался голос Вернера:
   - Эй, подожди!
   Магни не сомневался, что глава Швицы обращался именно к нему. Он остановился на склоне Мортицы и медленно обернулся, на всякий случай активируя защитные свойства костюма.
   Несмотря на свои немалые габариты, Вернер легко поднялся к Магни.
   - Когда ты уйдёшь, ас, я расскажу про тебя всем деревенским ванам. Всё равно они рано или поздно сами узнают.
   Магнус пожал плечами:
   - Рассказывайте! К тому времени я уже буду далеко.
   - Ты меня неправильно понял, ас. Если тебе понадобится помощь, можешь на нас рассчитывать.
   Для Магни эти слова стали неожиданностью, и он изумлённо произнёс:
   - Благодарю!
   - Как твоё полное имя, ас, сражавшийся вместе с нами?
   - Магнус Майт-Маг.
   - До свидания, Магнус Майт-Маг.
   - До свидания, Вернер, глава Швицы.
   Оба одновременно развернулись и пошли в разные стороны. Магнус обогнул заросли, вышел на дорогу и зашагал по направлению к Швице. Только когда шум, издаваемый ванами на месте битвы, совершенно стих, он спустился к реке Тишице, развязал мешки и провёл ревизию содержимого.
   В первом мешке он обнаружил каравай свежего хлеба, варёные овощи, фрукты, большой кусок сыра и вяленое мясо. Магни предположил, что эти продукты звероловы выдали ведьме сегодня утром. Заклинание Определения Пригодности Пищи подтвердило их безопасность.
   Во втором мешке хранились вещи Риндры. Все они были полностью очищены от липкой паутины, видимо, для того, чтобы ведьме не мешали посторонние запахи и примеси. Корсет-кираса и ботинки остались неповреждёнными, а всё остальное превратилось в лохмотья. Чтобы не тащить с собой лишний вес, Магнус сложил рваную одежду в кучку и тщательно сжёг заклинанием Воспламенения Огненного. Потом он ногой сбросил оставшийся пепел в воду Тишицы.
   Магни вымыл руки в реке, отрезал ножом большой ломоть хлеба и кусок мяса, вновь перекинул мешки через плечо и, жуя на ходу, продолжил путь по дороге к Швице. Через некоторое время он увидел знакомые заросли, в которых оставил принцессу-лягушку. Магни бегом спустился к реке и позвал:
   - Риндра! Риндра, это я!
   Ему не ответили ни голос асуры, ни кваканье лягушки.
   Магнус начал пробираться между кустами, чтобы отыскать то место, где он поставил корзину. Это оказалось непросто, так как при дневном освещении заросли выглядели совсем не так, как в рассветных сумерках.
   - Риндра!!!
   Со стороны реки донёсся громкий плеск и послышался знакомый голос:
   - Магнус, подожди, я сейчас оденусь!
   За кустами у берега раздались звуки, сопровождавшие выход асуры из воды. Сквозь ветки Магни увидел мелькание светлой рубахи ванов и отвернулся.
   - Ты меня напугала, Рини! Почему раньше не отзывалась?
   - Вот, опять!
   - Что опять?
   - Ты уже не в первый раз называешь меня не "Риндра", а "Рини".
   - Правда? - Магни задумался, вспоминая, когда и что он говорил. - Ну, может быть, и называл. Если бы ты была асом, то родственники и друзья звали бы тебя Рини. Меня, например, называют Магни. Вполне возможно, что я несколько раз оговорился. Тем более что о "др" в твоём имени у меня постоянно язык спотыкается.
   Ветви кустов с шелестом раздвинулись, Магнус обернулся и увидел асуру, находившуюся в своём самом совершенном и восхитительном облике. При дневном свете она казалась даже ещё прекраснее, чем предстала перед Магнусом в гостинице полумёртвого колдуна. Её волосы были мокрыми после купания, одежда ванов местами прилипала к влажной коже, подчёркивая изгибы тела, на щеках играл румянец, глаза сияли. На сгибе локтя Риндры висела корзина, в которой лежала её сумка. Магни открыл рот, но не смог издать ни звука. Асура воспользовалась этим, чтобы высказать всё, что накопилось за время превращения в лягушку.
   - Ты хотя бы представляешь себе, как это ужасно - ощущать себя совершенно беззащитной?! У меня такое произошло первый раз в жизни! Со мной можно было делать всё, что угодно! Магнус, я не целовалась с Базилом! Ты когда-нибудь смотрел глазами лягушки? Слушал её ушами? Я услыхала, как кто-то зовёт: "Принцесса, принцесса!", увидела на берегу силуэт, подплыла к берегу. И только когда меня вытащили из воды, я разглядела лицо вана. Это было... это было... мне не понравилось! Почему ты мне не сказал, что надо было сразу выплюнуть бумажку для превращений?! Откуда я сама могла это знать? Ты мог хотя бы предупредить, что я лишусь силы асуры?! Когда у меня во рту оказалась бумажка, я думала только о том, что останусь в шатре звероловов совершенно без одежды. О, я забыла про звероловов! Магнус, ты же отправился с ними сражаться. А я говорю только о себе. Прости, пожалуйста! Как ты? Не ранен? Что там произошло? Что с Вассой и Базилом?
   - Васса и Базил помирились со своей бабушкой, и она даже помогла нам добить звероловов. Мы с Базилом сделали то, что должны были сделать.
   Риндра сжала кулаки:
   - Ах, как жаль, что я не смогла поучаствовать!
   - В том, что произошло у Мортицы, не было ничего благородного и героического. Было страшно и грязно. Кстати, я кое-что тебе принёс. - Магни развязал мешок и показал Риндре её корсет-кирасу и ботинки. - Остальное сжёг.
   Риндра всё поняла без долгих объяснений:
   - Спасибо, Магнус! Или, может быть, Магни?
   Асура сделала шаг вперёд и вытянула руки. Магнус, полагая, что она хочет забрать свои вещи, выставил их перед собой. Оба замерли в неловких позах. Затем Риндра изменила траектории движения рук и взяла протянутую ей одежду и обувь.
   Чтобы прервать возникшую паузу, Магни сказал:
   - Ещё я принёс еду. Ты, наверное, проголодалась.
   - Спасибо, Магнус, я сыта. Незадолго перед обратным превращением я нашла вкусных сочных гусениц... - Асура так увлеклась, что даже причмокнула губами.
   Потом их взгляды встретилась, оба одновременно сморщились, воскликнули "Фу!" и засмеялись.
   - Я был бы не против того, чтобы ты называла меня Магни. Я помню, что когда Васса спросила тебя, друзья мы или нет, ты сказала, что друзья.
   - Друзья? - переспросила Риндра, прыгая на одной ноге и меняя обувь ванов на свой ботинок.
   - И ещё я давно хотел тебе сказать, но всё как-то не получалось...
   - Я слушаю, Магни! - теперь Риндра прыгала на другой ноге, и от этого зрелища мысли путались в голове Магнуса.
   - Я хотел тебя поблагодарить. Тогда, в шатре звероловов, ты могла скрыться в образе лягушки и оставить меня в клетке. Но ты храбро и самоотверженно бросалась на рубильник. И ты меня освободила!
   - А перед этим ты освободил меня! - Риндра закончила переобуваться и начала прилаживать корсет-кирасу поверх одежды ванов. - Я не скажу, что мне очень понравился способ, которым ты это сделал. Но мы всё-таки спаслись. Ещё два дня назад мы готовы были убить друг друга. А когда я превратилась в лягушку, ты заботился обо мне, хотя я была совершенно беззащитна и находилась в твоей власти.
   - Я чувствовал свою вину за то, что не объяснил тебе все правила использования Блокнота Оборотня. И ты прости, если я сделал тебе больно или чем-то обидел.
   - Магни, ты был очень... - асура устремила взгляд вверх, подбирая подходящее слово, - ...деликатен со мной. И если мне было неловко, то только потому, что ты видел меня... такой беспомощной. Да что уж там, я просто со стыда сгорала! Но после всего этого мы теперь, правда, стали друзьями. И ты можешь называть меня Рини. А я буду звать тебя Магни. Так короче и проще.
   Магнус облегчённо вздохнул:
   - Я рад, что мы, наконец, со всем этим разобрались. Нам надо поскорее уходить подальше отсюда. К сожалению, не все звероловы попали в засаду ванов. Некоторые из них повезли в города пойманных животных. Значит, про нас скоро узнает весь Срединный мир. Бабушка Вассы сказала, да мы с тобой и сами уже поняли, что на нас будут охотиться всю жизнь. Поэтому возвращайся в свой нормальный облик и пойдём!
   Риндра опустила глаза и тихо произнесла с милой застенчивой улыбкой:
   - Магни, ты, кажется, кое-чего не понял.
   - Чего я не понял?
   - Твоё заклинание превращения очень сильное. На меня оно всё ещё действует. Я перестала выглядеть, как лягушка, но пока не способна использовать силу асур. Я не могу принимать никакие Боевые Формы.
   Магнус застыл с полуоткрытым ртом, осмысливая и переваривая услышанное. Риндра по-своему интерпретировала его молчание:
   - Магни, ты мне не веришь? - асура раскрыла свою сумку и достала из неё пульсировавший красным светом камень-индикатор. - Я всё ещё нахожусь под действием чар. Тот мой облик, который ты обычно видел, был одной из Боевых Форм, или Формой для путешествий. А то, что ты видишь сейчас - это настоящая я.
   - Таааак! - задумчиво протянул Магнус. - Насколько я понимаю, звероловы знали, как выглядят асуры в своём естественном облике. Вот почему они так торопились получить Порошок Безволия. А я не знал. Об этом ты хотела мне сказать в шатре? Ой, Рини, прости, что я вызвал неприятные воспоминания! Ты так вздрогнула...
   - Ничего, Магни! Главное, что всё закончилось. И... да, это именно то, что я хотела тебе тогда сказать.
   - Ясно, - Магни ещё немного подумал и указал Риндре на мешок с едой. - Возьми! Если ты проголодаешься, то можешь поесть в дороге без меня.
   Глаза асуры заблестели, щёки покраснели, губы задрожали. Со смесью боли и обиды она воскликнула:
   - Магни, ты хочешь, чтобы мы расстались? Сейчас?!
   - Рини, ты меня не поняла. Ты же по-прежнему беззащитна. Тебе в таком виде только в золотой карете ездить, а не бродить по лесам и болотам.
   - Магни, это всё-таки я, в каком бы обличии я не пребывала! Если надо идти, я пойду!
   Риндра решительно направилась в сторону дороги. Магни посмотрел ей вслед и с небольшим запозданием окликнул:
   - Рини, стой!
   - Что? - асура остановилась и развернулась.
   - Нам в другую сторону, в Швицу мы не вернёмся.
   Риндра, демонстративно громко топая ботинками по земле, прошла мимо Магнуса и зашагала к реке.
   - Рини, стой!
   - Сейчас-то в чём дело? - в голосе принцессы появилось раздражение.
   - Пожалуйста, постой на месте и дослушай до конца, что я собирался сказать!
   - Хорошо, я слушаю!
   - Ты знаешь, что такое слон?
   - Если ты имеешь в виду большое животное с хоботом и ушами, то я знаю. И надо было бы спросить "кто такой слон".
   - Сейчас я возьму пустой мешок, уйду вон в те кусты и сниму одежду...
   - Я отойду подальше, тоже разденусь, и мы переплывём реку!
   - Рини, ты обещала дослушать до конца!
   - Хорошо, Магни!
   - Мне надо раздеться, чтобы превратиться в слона. Иначе одежда порвётся.
   - О! - глаза асуры стали такими же круглыми, как произнесённый ею звук.
   - Перед превращением я сложу свою одежду в мешок, а ты его заберёшь. Я посажу тебя на спину, и мы направимся к Зубчатым горам по диким, неосвоенным территориям. Я буду идти до самого захода солнца, чтобы убраться подальше отсюда. Поэтому ты можешь поесть на ходу у меня на спине. Вот это я и хотел тебе сказать.
   - Магни, пожалуйста, в следующий раз начинай излагать свои планы с самого начала. А то мне показалось, что я в таком виде тебе не подхожу, и ты хочешь от меня избавиться.
   - Да мне вообще не важно, как ты выглядишь! Нам надо двигаться вперёд. Мы же не будем всю жизнь скрываться и прятаться?
   Глаза асуры засияли, а голос зазвенел:
   - Это уж точно!
   - Я думаю, что правильно тебя понял, когда Васса рассказывала про Срединный мир. Я помню твоё правило: если существует источник опасности, то надо быть рядом с ним, чтобы контролировать, следить и выжидать удобный момент для нападения.
   - Мы начинаем думать одинаково, Магни! Значит, наша цель - Дворец Единения? И Бесконечный Змей?
   - Я предлагаю для начала пересечь Зубчатые горы и выйти к океану. Там мы попробуем что-нибудь узнать про Бесконечного Змея. Будем продвигаться вдоль побережья и так доберёмся до Дворца Единения. Постараемся проскользнуть тихо и незаметно.
   - Знаешь, ещё недавно я бы предпочла идти прямо по Королевской дороге, пробиваться сквозь толпы врагов, проламывать преграды и преодолевать препятствия. Но я уже дважды побывала в плену: в сетях звероловов и в теле лягушки. Впредь я собираюсь быть более осторожной. И поэтому я согласна с твоим планом.
   - Тогда я пошёл превращаться. Знаешь, Рини, я никогда раньше не был слоном, поэтому, если я слишком сильно обниму тебя хоботом, ты сразу кричи.
   Риндра широко улыбнулась:
   - Я так и сделаю, Магни. У меня к тебе есть только одна просьба.
   - Всё, что скажешь, Рини!
   - Ты не мог бы мне одолжить свою расчёску? Я не могу расчесать волосы без крыльев.
   - На, возьми и пользуйся! Кстати, я тоже кое-что хотел у тебя спросить.
   - Спрашивай, Магни!
   - Когда я уходил на бой со звероловами, ты что-то прокричала мне вслед. А я не разобрал слов.
   Улыбка сползла с лица асуры. Она о чём-то задумалась, а потом виновато произнесла:
   - Ты уж прости, Магни, но я не помню. Ты же знаешь, что память у меня девичья...
   - Ну, значит, это было что-то неважное! На всякий случай напоминаю, чтобы ты не забыла взять свою сумку, мешок с едой и мою одежду. А я пошёл в кусты. Не подглядывай!
   Улыбка снова вернулась на лицо Риндры.
   Через некоторое время заросли с шумом и треском раздвинулись в стороны, и над ними поднялась спина огромного могучего животного. Магни хоботом подобрал мешок со своей одеждой, вышел из-за кустов и передал его Риндре. Асура собрала все их пожитки и протянула руки к Магнусу. Стараясь действовать очень осторожно, Магни-слон обхватил Риндру хоботом и подсадил себе на шею. Асура взвизгнула, но не от боли, а от восторга. Магни пересёк речку Тишицу, которая даже не замочила нижних кончиков его ушей, и неторопливым слоновьим шагом, который равнялся скорости бегущего трусцой аса, направился в сторону Зубчатых гор.
  
  

Глава 8. Друзья.

  
   - Знаешь, Магни, в мире асур есть прирученные слоны. Но я никогда не ездила на них вот так, как сейчас. Мы с подружками опускались на спины слонов сверху и танцевали, едва касаясь ногами. Сейчас, конечно, так не получится. Даже когда ко мне вернётся сила асуры, я всё равно не смогу летать. Самое большее, что я сумею - балансировать крыльями, чтобы не упасть с твоей спины.
   Риндра пользовалась тем, что Магнус превратился в бессловесное животное, и болтала без умолка. Магни нравилось её слушать, потому что это отвлекало от монотонной ходьбы и позволяло забыть об усталости. Кроме того, он хотел побольше узнать о мире асур.
   - Между прочим, наши слоны более, как бы это сказать поточнее, округлые. Спины у них плоские и широкие. Поэтому стоять на них проще. А ты раза в полтора больше, выше, и спина у тебя острая - как горб или горный хребет. У вас в мире асов все слоны такие большие, или ты можешь увеличивать размеры животного, в которое превращаешься?
   Магнус издал трубный звук:
   - Всеее!
   - Магни, ты своим рёвом вспугнул семью то ли кабанов, то ли тапиров - я издалека не разобрала. Давай сделаем так: если на мой вопрос ты отвечаешь "да", то качаешь хоботом сверху вниз, а если "нет" - то двигаешь им из стороны в сторону.
   Магнус показал хоботом "да", так сам не хотел создавать лишнего шума. Он старался выбирать низины или двигаться между высокими зарослями, чтобы его нельзя было заметить издалека.
   - Когда я сижу у тебя на спине и смотрю с высоты на землю, то мне кажется, что я лечу. Как ты думаешь, мы сможем что-нибудь этакое значительное сделать в этом мире? Да? Я тоже на это надеюсь. А битва со звероловами была долгой? Нет? Кровавой? Да? Ты сказал, что тебе было страшно, но ты ведь победил, а это главное. Тебя же, как принца, учили не только командовать, но и сражаться, правда?
   Магнус неопределённо махнул хоботом, так как не хотел отвечать ни "да", ни "нет". Риндра, казалось, не обратила на это никакого внимания и продолжала говорить:
   - Меня тоже всему учили. Я же должна стать королевой и всё уметь. Или хотя бы разбираться в военном искусстве. Ты очень хорошо рассказал Вассе про Закон и про королевский долг перед народом. Но ведь есть и обратная сторона. Короли должны удерживать и сохранять свою власть. Одно дело наказывать тех поданных, которые нарушают Закон. С ними-то всё понятно. В их случае применение силы соответствует интересам и короля, и народа. Но совсем другое дело, когда появляются те, которые хотят проверить на прочность саму королевскую власть. Если народ объединяется против забывшего про Закон короля, это вроде бы хорошо. Но иногда и справедливого короля хотят свергнуть набравшие силу негодяи. Ведь тогда король должен защищаться всеми силами и средствами. И не только ради себя, но и ради своего народа. Правильно?
   Магни с помощью хобота ответил "да".
   - Вот видишь! - торжествующе произнесла Риндра. - Наши понятия о королевской власти очень похожи. Только в мире асур справедливый порядок называют не "Закон", а "Гармония". Герб моего рода такой: воин в Боевой Форме с распростёртыми крыльями и с развевающимся знаменем, на котором начертан девиз: "В Гармонии - процветание". Гармония нуждается в защите. Будущая королева обязана быть сильной. Я изучала способы боя в разных Формах, с крыльями и без крыльев. Между прочим, я тренировалась с парнями из Особой Воздушной Службы! Что такое? У тебя уши дёрнулись и захлопали, будто ты услышал что-то тревожное! Опасности нет? Точно? Так вот, на этих тренировках мы отрабатывали приёмы...
   Риндра продолжала говорить, а Магни обдумывал свою реакцию на слова асуры о том, что она тренировалась с "парнями". Для принцессы, как представлялось хорошо воспитанному Магнусу, правильнее было бы сказать с "воинами" или с "бойцами". Но, в конце концов, это её дело, как называть своих товарищей по тренировкам. А то, что он сам при слове "парни" недовольно поморщился, и в его слоновьем облике это выразилось в хлопаньи ушами, было странным и непонятным.
   Размышления Магнуса прервал крик Риндры:
   - Ой, Магни, смотри, стадо оленей!
   Действительно, его приближение спугнуло десяток животных, кормившихся сочной травой. Олени отбежали в сторону и замерли, со страхом и любопытством наблюдая за огромным невиданным ранее существом.
   - В этих краях намного больше живых существ, чем возле стен Пустоты. И солнце тут светит ярче, хотя по-прежнему сквозь мутную пелену. Наверное, тут водятся хищники. Как же ты это замечательно придумал - превратиться в такого могучего слона!
   Польщённый Магнус мог только помахать ушами в ответ.
   - Смотри, Магни, вон на тех деревьях я вижу красные плоды, похожие на яблоки. Давай проверим, можно ли их есть?
   Магни подошёл к деревьям, и Риндра оказалась вровень с верхними ветками.
   - Съедобные и очень вкусные! - радостно объявила асура. - Я сейчас наберу, сколько смогу.
   Магнус хоботом обхватил охапку веток и подтянул их поближе к Риндре.
   Вскоре сверху послышался её голос:
   - Я заполнила корзину и мешок, можно идти дальше!
   Острым слоновьим слухом Магни уловил хруст и аппетитное чавканье. У него в желудке невольно заурчало.
   - Магни, я знаю, что ты проголодался. Мне тебя так жалко! Ты боишься поесть в образе слона, чтобы не проглотить листок с заклинанием? Да? Давай остановимся, ты вернёшься в свой облик, нормально поешь, а потом мы пойдём дальше! Нет? Не хочешь тратить новый листок на превращение? Да? О, Магни, какая у тебя сила воли!...
   Через некоторое время Риндра застенчиво сообщила, что ей обязательно нужно спуститься на землю. Магни остановился у самых высоких кустов и повернулся к ним задом, потому что при его размерах голова всё равно оказалась выше растений. Вновь появившись в его поле зрения, асура с радостным и гордым видом повернулась спиной и продемонстрировала прорез на спине одежды ванов, соответствовавший вырезу корсета-кирасы.
   - Та-дааам! - воскликнула Риндра, раскрыла крылья и вытянула коготь на указательном пальце, с помощью которого разрезала ткань.
   Крылья выглядели хлипкими и тонкими, а коготок, хотя и был острым, как бритва, но по размерам явно не дотягивал до полноценного боевого оружия. Тем не менее, Магнус выразил свою радость кивками головы и взмахами ушей.
   - Теперь, наконец-то, корсет нигде не жмёт и не болтается! - как бы про себя сказала асура, регулируя шнуровку на боках.
   Магни издал серию коротких звуков, похожих на смех.
   - Что? - асура подняла на него глаза.
   Магни хоботом отломал от куста веточку и нарисовал на земле геометрические фигуры: два треугольника, соединённые вершинами в виде песочных часов, и вытянутый в высоту прямоугольник, слегка суженный с боков.
   - Агааа! - игриво протянула Риндра, - так ты всё-таки видишь разницу между мной и моими Боевыми Формами. А я уж подумала, что асуры для асов в любом виде кажутся одинаковыми.
   Магнус махнул хоботом вперёд и потоптался на месте.
   - Да, да! - поняла Риндра. - Нельзя терять время!
   Когда Магнус обхватывал её хоботом, чтобы подсадить на спину, ему показалось, что асура как-то слишком крепко обняла его руками. Наверное, подумал он, Риндра ещё не слишком хорошо контролировала силу своей Боевой Формы для путешествий.
   После полудня и без того серое небо стало затягиваться тёмными тучами. Заморосил дождь, и асура использовала свои крылья в качестве большого куполообразного зонта, закрыв и себя, и вещи. Магнусу-слону идти под дождём было приятнее, чем в сухую погоду. Он беспокоился только о том, чтобы не пропустить приближение вечера и успеть приготовить ночлег до наступления темноты.
   Риндра стала менее разговорчивой, и только время от времени Магнус слышал хруст очередного яблока.
   Постепенно холмов с древовидными растениями становилось всё меньше и меньше, и путешественники оказались на обширной сырой низменности, изрезанной извилистыми руслами ручейков. Каждый шаг Магни-слона сопровождался чавкающим звуком, а сзади оставались следы в виде округлых ямок, заполненных водой. Среди бескрайних травяных полей и тростниковых зарослей лишь изредка встречались одинокие чахлые деревья.
   В поисках места для ночлега Магни внимательно осматривал раскинувшееся впереди пространство, насколько позволяли его слоновий рост, зрение и завеса дождя. Внимание Магнуса привлекло большое ветвистое дерево, возвышавшееся над равниной, словно чёрная грозовая туча. Он рассудил, что такое дерево могло вырасти только на достаточно большом сухом острове, иначе его корни не удержались бы в пропитанной влагой рыхлой почве. Кроме того, густые ветви послужили бы неплохой защитой от дождя.
   Магнус направился прямо к выбранной цели, и вдруг услышал не просто всхлипы, а едва сдерживаемые рвавшиеся из глубины души рыдания Риндры.
   Магни поднял хобот над головой и загнул назад, задавая немой вопрос.
   - О, Магни! - Риндра схватила кончик хобота и сжала, словно протянутую руку. - Это старое дерево впереди. Оно так похоже на дерево из моего детства. Почти точно такое же росло в парке возле дворца. Когда я только-только училась летать, я забиралась на ветви дерева, раскрывала крылья и прыгала вниз. А на земле стояли мои родители. Они протягивали ко мне руки, чтобы меня подхватить. Магни, как ты думаешь, я когда-нибудь снова увижу папу и маму?
   Магнус только глубоко вздохнул и пошёл в сторону от дерева. Как оказалось, переживания асуры привели к положительному результату. Сквозь струи дождя Магни заметил впереди размытое тёмное пятно, обозначавшее большую группу высоких деревьев. Магнус ускорил шаг и вскоре увидел широкий пологий холм, возвышавшийся над равниной. Его покрывали тесно стоявшие деревья с переплетёнными ветвями, создававшие естественное укрытие от непогоды. У подножия холма находилось небольшое озерцо с чистой водой.
   Риндра продвинулась вперёд и оказалась на голове Магни-слона.
   - Ты мог бы согнуть несколько деревьев так, чтобы они сплелись ещё больше и образовали большой шалаш?
   Это была хорошая идея, так как при ближайшем рассмотрении становилось ясно, что дождь всё-таки пробивался сквозь ветви и достигал земли. Магни плечами и хоботом наклонил несколько деревьев друг к другу, спустил вниз Риндру с вещами и, оставив её в импровизированном жилище, обошёл вокруг острова, чтобы осмотреть пространство впереди. За островом снова тянулась однообразная равнина, и Магни решил, что место ночлега вполне безопасно. Чтобы до конца использовать все возможности могучего животного, Магнус наломал хоботом сухих веток со старых упавших стволов. Когда он вернулся к шалашу, то увидел, что Риндра уже срезала ветки с внутренних сторон образовывавших стены деревьев и сделала из них пол. Возле входа в шалаш на сухом месте лежал мешок с одеждой Магнуса, сама Риндра находилась в глубине жилища и развязывала мешок с едой.
   - Магни, превращайся обратно в аса и одевайся! - деловито распорядилась Риндра. - Я не смотрю!
   Магнус свалил принесённые дрова перед входом и наконец-то смог позволить себе избавиться от листка с заклинанием. Он быстро оделся и перекидал дрова внутрь. Уменьшившись в размерах и посмотрев вокруг глазами аса, Магнус только сейчас смог оценить, насколько большим получился шалаш из деревьев. Промежутки между наклонёнными стволами образовывали своеобразные альковы, а в середине было достаточно места для костра.
   Для начала Магнус достал "Полезные заклинания на каждый день" и разжёг огонь с помощью заклинания Воспламенения. Затем, не убирая справочника, он начал критически осматривать ветви, составлявшие "потолок" и "стены" шалаша.
   - Магни, тебе надо поесть! - позвала Риндра.
   - Сейчас! Видишь, вода капает?
   Магни несколько раз прочитал слова для создания Охранной Изгороди, направляя силу аса на самые слабые места шалаша. Только когда ветви сплелись достаточно прочно и защитили шалаш от дождя и чужого проникновения, он успокоился и сел к огню.
   - Ты перфекционист! - с улыбкой заявила Риндра, глядя на то, как Магнус отрезает себе хлеб, сыр и мясо.
   - Папа считает, что для будущего короля это хорошее качество, - усмехнулся Магни и впился зубами в еду.
   Риндра острым коготком заточила веточку, насадила на неё кусок мяса и подержала над огнём.
   - Там в мешке ещё есть овощи, - напомнил Магнус. - Их тоже можно разогреть подобным способом.
   Риндра так и поступила, она воткнула веточки с овощами в землю и наклонила их в сторону костра.
   - Ты так умело устраиваешься на природе, - сказала асура, - наверное, любишь походы и охоту?
   - Терпеть не могу, - с полным ртом ответил Магни.
   - Разве принцам и королям не полагается охотиться? - удивилась Риндра.
   - У нас принцы и короли занимаются административными и организационными вопросами. И потому практически всё время проводят в городе. Мне больше нравится возиться с новой техникой, чем оказываться вдали от удобств цивилизации. Но я должен был освоить и эту науку.
   - Мне тоже приходилось изучать то, что я не люблю, - Риндра глубоко вздохнула. - Сейчас мне бы, пожалуй, пригодилось многое из того, чем я раньше пренебрегала.
   - Я вообще удивлён, что ты отправилась в путешествие так налегке.
   - Магни, возможно, тогда, в Пустоте, я неправильно объяснила, или ты не так понял. Я не собиралась ни в какое путешествие. Я пожелала лишь увидеть... Увидеть другой мир. Я хотела только посмотреть на него одним глазком, и сразу же вернуться обратно. А оно вот как получилось, - Риндра снова глубоко вздохнула и опустила голову. - Родители, наверно, сейчас меня ищут... Они даже и не подумают, что я внизу, в Пустоте.
   - А моим родителям сообщат, что их сына похитила ужасная асура с крыльями и когтями. Думаешь, им будет легче, чем твоим?
   Они помолчали, представляя то, что происходит сейчас в их отсутствие.
   - Всё, что случилось, трудно считать простым совпадением, - прервал молчание Магнус. - Мы не просто так, не только по собственной глупости попали в Срединный мир. Наши предки тут что-то не доделали. Мы должны во всём разобраться и это что-то завершить. Как ты думаешь?
   - Я с этим согласна. Мы вдвоём против всего этого мира.
   - Только, наверное, не против всего. Тут много зла, но есть и добро. Нам надо не только сражаться с врагами, но и заводить друзей. Таких, например, как Васса, Базил, Вернер. Раз уж нас сюда забросила судьба...
   - Судьба?! - порывисто воскликнула Риндра, и её глаза заблестели. - Если уж говорить о судьбе, то... - она застыла с открытым ртом и не закончила фразу.
   - То что? - мягко спросил Магнус, видя волнение Риндры.
   - То... то я тебе ещё кое-что должна рассказать. Всё, что есть у меня в сумке - это мои самые обычные вещи для ежедневного использования. Петли Пленения и Петли Внешней Защиты вообще предназначены не для настоящих врагов, а для бабочек.
   - Для кого? - Магни едва не подавился куском хлеба.
   - Для Королевских Почтовых бабочек. У нас нет таких устройств, как ваши Мульти-Зеркала. Для того, чтобы передать сообщение, мы используем бабочку, на крыльях которой силой асур запечатлеваем образы. Потом мы выпускаем бабочку, и она летит к адресату. Сейчас я покажу.
   Риндра сплела пальцы, развела руки, и между её ладонями появилось изображение насекомого с ярким узором на крыльях. Бабочка была окружена переливавшимся муаровым сиянием и летела с такой скоростью, что в насыщенном влажными испарениями воздухе позади неё оставался турбулентный след.
   - Любая бабочка, которую асуры отправляют с сообщением, считается почтовой и находится под защитой Короны. Кроме того, при дворе разводят особо крупных и сильных Королевских бабочек, используемых для официальных посланий. Юные королевские наследники традиционно являются почётными пастухами этих бабочек. Петли Пленения нужны для того, чтобы собирать бабочек вместе, а Петли Внешней Защиты предназначены для отпугивания птиц и пауков. Так что, как ты теперь понимаешь, я не могла причинить своим колдовством никакого вреда асам в твоём мире. Для того, чтобы заставить их отстать от меня и собраться в домах, мне пришлось использовать все имевшиеся Петли Пленения.
   - Так ты не только принцесса-воительница, но ещё и принцесса-пастушка! - воскликнул Магнус.
   Риндра грустно опустила глаза:
   - Ах, если бы из Срединного мира можно было послать хотя бы одну бабочку!
   - Увы, - Магни пожал плечами, - я даже из Пустоты не смог с мамой связаться, а уж отсюда тем более.
   - С мамой? - Риндра подняла глаза, и на её лице засияла улыбка.
   - Наверное, это прозвучало очень смешно.
   - Я не смеюсь над тобой! Наоборот, это очень мило и трогательно. И вообще я думала, что ты хотел передать сообщение кому-то другому.
   - Кому же ещё? - удивился Магнус.
   Риндра опустила голову, когтем подвинула горевшую ветку ближе к центру костра, в глазах асуры отразилась игра лепестков огня, а на щеках заалели отблески пламени:
   - Например, своей избраннице...
   - Да какая ещё избранница?! - со смехом воскликнул Магни. - Опять ты об этом! Ты хотя бы представляешь себе, что это такое - с самого рождения находиться под прицелом множества направленных на тебя Мульти-Зеркал? Ты рассчитываешь и обдумываешь последствия каждого сказанного слова, каждого сделанного движения. Нельзя подавать ни единого повода для обсуждений и пересудов. Нельзя никому оказывать предпочтение, чтобы не вызвать лавину сплетен и домыслов. Если у меня и есть, как ты их тогда назвала, "поклонницы", то я должен вести себя с ними одинаково вежливо и одинаково равнодушно. Я учусь в школе с девушками из высших уровней посвящений, но я же понимаю, что каждая из них хочет ещё большего - стать королевой. Они не видят меня таким, какой я есть, они видят принца, который постоянно ведёт себя согласно правилам этикета. На королевских балах каждый мой танец уже расписан и назначен на несколько лет вперёд. Но я даже не принимал участие в составлении этого списка. Потому, что мне всё равно!
   Выговорившись, Магнус замолчал и почувствовал облегчение. Ещё ни с кем, даже с друзьями, Магни не разговаривал на эту тему.
   - У меня примерно то же самое, - тихо произнесла Риндра. - Я ведь будущая королева, и мне понадобится принц-консорт. Родители и их советники обсуждали разные кандидатуры. Один претендент подходил по политическим соображениям, другой - по идеологическим, третий - по экономическим, четвёртый - по уровню популярности в народе, и так далее и тому подобное. Родители не смогли сделать окончательный выбор, и ждали решения от меня. После того, как мне исполнилось шестнадцать, у нас состоялся очередной "серьёзный разговор", - Риндра голосом выделила последние слова, показывая, что они принадлежат не ей. - Но я не могу выбирать спутника на всю жизнь так расчётливо и рационально, как от меня требуют. Именно поэтому я взяла Раковину Исполнения Желаний и... и захотела посмотреть другой мир. Я совершенно не предполагала, что всё так получится.
   - Если бы ты сразу всё объяснила и была вежливой... Впрочем, я это тебе уже говорил.
   - Магни, ты просто не понимаешь! Представь: я, принцесса асур, всего-навсего произнесла желание и спустя мгновение оказалась в чужом мире. Дома ко мне всегда относились с почётом и уважением, и вдруг со всех сторон набежали кричавшие и толкавшиеся асы с какими-то непонятными штуками в руках. Магни, я была в ужасе, в отчаянии, в панике! Я испугалась так, что вообще ни о чём не могла связно думать! Поэтому у меня включились боевые инстинкты. Меня так учили в Особой Воздушной Службе: побеждает дерзкий! И я же всё-таки девочка. Я не могу постоянно быть такой рассудительной и хладнокровной, как ты.
   Магнус улыбнулся:
   - Выдержке меня выучили с детства. У асов нет постоянной армии, мы вполне обходимся корпусом стражей для поддержания внутреннего порядка. Но на всякий случай существует Командование по оказанию военной помощи, которое при появлении внешних врагов должно сформировать ядро, то есть офицерский состав армии асов. Там проходят подготовку молодые асы высших посвящений, в том числе и принцы-наследники. А ещё я тренировался вместе с Группой Изучения и Наблюдения.
   - Звучит, как название штабного отдела.
   - Вообще-то Группа предназначена для разведывательных и диверсионных операций в тылу врага. Если вдруг на нас нападут, захватят столицу и королевский дворец, то король должен стать центром сопротивления на оккупированной территории. У нас считается, что королевская семья - это последний рубеж обороны государства.
   Риндра понимающе кивнула головой:
   - У нас говорят примерно так же. Только в Особой Воздушной Службе учат биться с врагом до конца, используя напор, натиск и дерзость.
   Магни невесело усмехнулся:
   - Эх, если бы у меня была с собой книга боевых заклинаний!...
   - Кстати, я давно хотела у тебя спросить: почему ты всегда читаешь заклинания по своей маленькой книжечке? Ты никогда не пробовал выучить их наизусть?
   Магнус немного поколебался, потом вынул из кармана "Полезные заклинания на каждый день" и протянул справочник асуре:
   - Попробуй сама!
   Риндра с огромным интересом раскрыла книгу, попробовала прочитать, перелистала страницы:
   - Она зашифрована? Буквы выглядят знакомыми, но они складываются в совершенно непонятные слова, а уж фразы вообще невозможно запомнить.
   - В этом-то как раз весь смысл! Заклинания невозможно выучить наизусть, чтобы они не могли причинить вред. Вдруг я во сне случайно пробормочу слова, вызывающие Воспламенение, и направлю их на собственную кровать? У нас все заклинания стандартизованы, проверены на безопасность и сертифицированы. Использовать их можно только осознанно, читая по книгам.
   - Аааа! - протянула Риндра. - У нас совсем по-другому. Каждое заклинание - это результат индивидуального творчества. Как нет двух совершенно одинаковых асур, так нет двух абсолютно идентичных заклинаний. Даже у близнецов они получаются немного разными. Нас обучают основным правилам составления заклинаний и наложения чар, а потом каждый сам для себя подбирает сочетания звуков и комбинации пальцев.
   - И сколько же заклинаний можно выучить таким образом?
   - Дело не в том, сколько ты выучишь, а в том, что можешь сам создавать новые. Обычно к окончанию обучения каждый создаёт для себя набор из двух-трёх десятков базовых заклинаний и чар. А потом в течение жизни добавляет к ним ещё и ещё по мере необходимости. Когда-то давно жил асур Диндранат, так вот он всю жизнь создавал и совершенствовал одно-единственное заклинание. И когда он в старости его произнёс, то появился прекраснейший дворец, окружённый парками и фонтанами. Я видела этот дворец, в нём до сих пор живут потомки Диндраната.
   - Одно заклинание за всю жизнь! - с удивлением воскликнул Магни. - У меня в одном только карманном справочнике почти сотня заклинаний.
   - Но без книги ты не можешь их использовать...
   Некоторое время они сидели возле костра, грызли яблоки и обсуждали особенности использования колдовства в своих мирах. Потом Магни почувствовал, что глаза закрываются помимо его воли, а голова клонится на бок.
   - Я тебя совсем заболтала! - спохватилась Риндра. - А ведь ты же утром участвовал в битве, а потом шёл до самой ночи! Всё, пора ложиться спать!
   - Я сейчас, - пробормотал Магнус, выбираясь наружу.
   Дождь всё ещё моросил, и Магни торопливо отбежал за деревья, потом вымыл руки и умылся в озерце, отломал веточку и быстро почистил зубы. Вокруг было темно, сыро, и Магнус ощутил себя совершенно одиноким в этом чужом враждебном мире. Но потом он повернул голову и увидел отблески пламени, освещавшие землю перед входом в шалаш. Магни поспешил внутрь - к свету, теплу и к Риндре.
   Асура как раз заканчивала обустройство своего спального места, выравнивала срезанные ветки и подкладывала под голову слой потолще. Магнус аналогичным образом устроился между двумя соседними стволами так, чтобы не видеть ложе асуры.
   - Я тоже ненадолго выйду, - предупредила Риндра.
   - Я уже тебя не дождусь, - сонно произнёс Магнус. - Глаза слипаются. Спокойной ночи, Ваше Высочество Рини!
   - Добрых снов, Ваше Высочество Магни, - мягко улыбнулась асура.
   Едва Магнус коснулся щекой сложенных кучкой веток, как мгновенно погрузился в сон. Пару раз Магни просыпался от движений внутри шалаша, и сквозь полуоткрытые веки видел, как Риндра подбрасывала ветки в огонь и выходила в темноту. Но он лишь переворачивался на другой бок и сразу же снова засыпал.
   Когда Магни окончательно проснулся, то увидел во входном проёме дневной свет. Костёр потух, и угли остыли. Магнус осторожно выглянул из-за ствола дерева и обнаружил, что спальное место Риндры пусто. Асура забрала только свою сумку. Мешок с едой, пустой мешок из-под одежды Магнуса и корзина с оставшимися яблоками лежали на месте.
   Магнус вышел из шалаша и огляделся. Дождь кончился, но листья и траву покрывали капельки воды, которые слабо мерцали на приглушенном солнечном свете, прошедшем сквозь серую пелену Пустоты. По тёмной дорожке, образованной травой со сбитыми каплями, можно было определить направление, в котором ушла Риндра.
   - Рини! - тихо позвал Магнус, думая, что асура находится где-то неподалёку за деревьями.
   Не услышав ответа, Магнус отошёл за деревья в противоположную сторону, потом не спеша спустился к озеру, затем вернулся к шалашу. Риндры не было. Магни забеспокоился и отправился по следам асуры, не переставая негромко окликать:
   - Рини! Ты где?
   Внезапно впереди между стволами мелькнула светлая одежда Риндры, и послышался её голос:
   - Шшшш! Тихо!
   Магнус насторожился, начал озираться и положил ладонь на рукоятку ножа. Однако появившаяся из-за деревьев асура выглядела не напуганной, а очень довольной. Не давая Магни открыть рот, она приложила палец к губам и округлила глаза:
   - Тссс!
   - Что? - шёпотом спросил удивлённый Магни.
   Риндра подошла вплотную, показала два пальца и потянула Магнуса за рукав в сторону шалаша. На ходу она едва слышно произнесла:
   - У меня две хорошие новости. Первая: моя сила асуры полностью восстановилась. Вторая: на той стороне острова пасётся стадо оленей.
   - Это всё очень здорово, но зачем нам олени? Еды хватит ещё на день. А завтра что-нибудь найдём.
   - Олени - это наш транспорт.
   - Какой ещё транспорт?
   - Тише! Или ты снова собирался превращаться в слона? Олени намного быстрее.
   - Рини, я не понимаю...
   - Нет времени объяснять.
   Разговаривая, они подошли к шалашу, и Риндра указала на вход:
   - Скорее бери все вещи!
   Магнус вынес из шалаша корзину и мешки, после чего вопросительно посмотрел на Риндру. Та рукой поманила его обратно:
   - Иди за мной! Я покажу тебе, на что ещё способны асуры. Только всё время держись позади, - Риндра загадочно улыбнулась, - а то ты тоже попадёшь под действие моих чар.
   Заинтригованный Магнус поспешил следом за асурой, которая почти беззвучно ступала по траве. Магни тоже умел тихо передвигаться и подкрадываться, так что не отставал от асуры и не создавал шума. Вчера в облике слона остров показался ему совсем маленьким. Сегодня для аса остров выглядел гораздо больше.
   Когда между деревьями появился просвет, Риндра пошла медленнее и подняла руку, подавая знак Магнусу. Из-за её плеча Магни увидел пасшихся животных. Олени в этих неосвоенных краях были непугаными и при появлении двуногих существ замерли, внимательно разглядывая их, но не убежали.
   Риндра раскрыла крылья, однако не кожистые и с шипами на краях, которые использовала в бою, а плоские, полупрозрачные, покрытые разноцветными узорами. Эти крылья были больше по площади и походили на крылья бабочки. При этом сама асура приняла одну из Форм Красоты, которые демонстрировала Магнусу в гостинице полумёртвого колдуна.
   Сквозь просвечивавшие крылья асуры Магни мог разглядеть застывших оленей. И ещё он понял, что узор на крыльях, который виднелся со спины Риндры, на самом деле являлся бледным обратным отражением ярких красок, которые покрывали "лицевую" часть. Более того, рисунки не были статичными, они изгибались, меняли цвета, плавно перетекали из одной формы в другую.
   Риндра постояла немного с раскрытыми крыльями, потом помахала руками и хлопнула в ладоши, проверяя воздействие чар на оленей. Те не шелохнулись.
   - Теперь можно ехать! - обычным голосом объявила Риндра.
   Не убирая крыльев, она уверенно пошла прямо к оленям.
   - Это просто великолепно! - с чувством произнёс Магнус. - Ты зачаровала целое стадо!
   Риндра хихикнула:
   - Ну, я же принцесса-пастушка!
   Приблизившись к неподвижно стоявшим оленям, Магнус понял, какие это крупные и сильные животные. Взрослые самцы размерам превосходили лошадей звероловов, а самки были лишь немного меньше.
   Риндра убрала крылья, повернулась к Магнусу лицом и широким жестом указала на животных:
   - Выбирай любого!
   - Есть небольшая проблема, - смутился Магни. - Я ни разу в жизни не ездил верхом.
   Риндра едва не прыснула со смеху, но сдержалась:
   - А как же передвигаются принцы асов?
   - Раньше асы использовали верховых лошадей. Но это было давно. Я всегда ездил только на технических средствах, которые управлялись моей собственной силой. Я никогда не садился на живое существо.
   - Придётся научиться!
   - Да, придётся, - Магни с сомнением посмотрел на оленей. - Может, подскажешь, что мне делать? На картинах-то я видел, как ездят верхом, поэтому теоретически представляю. Но с чего начать?
   - Возьми вот этого оленя! - Риндра показала на молодого самца. - Тебе будет удобнее держаться за его рога. Только не тяни их на себя и голову ему назад не загибай. Просто опирайся на рога руками и, если начнёшь сползать набок, выравнивай положение тела. С какой ноги забираться на оленя, наверное, сам догадаешься?
   - Догадаюсь, - Магни потряс мешком с едой. - Прямо сейчас сразу поскачем, без завтрака?
   - Проедем немного, попробуем оленей на ходу. А потом остановимся и перекусим. Пожалуй, первую верховую поездку тебе лучше совершить не на полный желудок. Давай сюда вещи!
   Риндра ссыпала яблоки из корзины в мешок из-под одежды, связала мешки вместе и перекинула их через спину другого самца-оленя, стоявшего неподалёку. Ручку пустой корзины она надела на локоть руки.
   - Продукты пока я повезу, Магни. Тебе бы для начала с оленем справиться. Ну, залезай!
   Магнус подошёл к выбранному Риндрой животному, примерился, прицелился, подпрыгнул и оказался у него на спине.
   Асура похлопала в ладоши:
   - Очень хорошо!
   Магни поёрзал на спине оленя, выбрал удобное положение, сжал руками задние отростки рогов:
   - Рини, я готов!
   Риндра легко запрыгнула на своего скакуна, свесив ноги с двух сторон. Рубаха и сарафан ванов были достаточно просторными, рассчитанными на широкую фигуру, однако они задрались так, что открыли колени асуры.
   - Магни, поехали!
   Все олени, продолжая пребывать под действием чар асуры, дружно развернулись и пошли в одном направлении. Олени Риндры и Магнуса зашагали бок о бок.
   - Я думал, что нам достаточно двух верховых животных, - сказал Магнус.
   - Надо будет менять уставших оленей, так что лучше держать при себе запасных. Кроме того, среди стада мы будем не так заметны.
   - Как ты всё замечательно продумала, Рини!
   - Попробуем ехать быстрее? - спросила польщённая и обрадованная асура.
   - Давай!
   Олени ускорили шаг, и Магни пришлось прикладывать усилия, чтобы удержаться на спине своего скакуна.
   - Расслабь спину! - советовала ехавшая рядом Риндра. - Выпрями руки, не тяни на себя рога! Позволь оленю двигаться самому, а сам подстраивайся под его шаги!
   Магнус старался выполнять указания своей наставницы, и вскоре скачка на олене показалась ему не намного сложнее езды на Стальном Секаче. Она даже имела одно большое преимущество: для управления живым транспортным средством не надо было расходовать силу аса.
   Повинуясь чарам Риндры, олени по очереди несли всадников целый день, сначала по сырой равнине, потом по холмам и возвышенностям, потом по лесным тропам и свободным проходам между перелесками. Путешественники останавливались лишь ненадолго, чтобы поесть самим, дать попастись оленям и чтобы Магнус смог прочитать лечебные заклинания для своих синяков и потёртостей.
   В дороге скакавшие рядом Магнус и Риндра болтали о самых разных вещах: обсуждали направление движения, рассказывали о своих мирах, делились историями из собственных жизней, вспоминали прочитанные книги. Асура пребывала в прекрасном настроении и даже встреченные большие ветвистые деревья больше не вызывали у неё грустных мыслей.
   День пролетел быстро, и путешественники устроили ночлег на опушке леса. Они приготовили на костре найденные по дороге грибы, а Магнус с помощью заклинания Охранной Изгороди сплёл шалаш, хотя и не такой большой, как составленный из деревьев, но всё же достаточный для двух отдельных спальных мест. Тогда Магни впервые подумал о том, что это заклинание чем-то похоже на ведовство Вассы, и, вполне возможно, колдовские способности асов и ванов имели общее происхождение из одного и того же древнего источника, только стали по-разному использоваться двумя народами.
   Чары Риндры были так сильны, что олени ночью не убежали, и с утра путешественники продолжили ехать верхом. Во второй половине дня над верхушками деревьев Магнус и Риндра увидели острые белые пики Зубчатых гор и приняли решение взять курс на самый большой промежуток между ними, где рассчитывали обнаружить перевал. Но вскоре путь им преградил глубокий каньон, по дну которого протекала широкая река с быстрым течением.
  
  

Глава 9. Дикая природа.

  
   - Всё, приехали! - вздохнул Магнус, глядя то вправо, то влево и всюду видя одну и ту же картину.
   Стены каньона напоминали обрыв Пустоты в мире асов, они были такими же отвесными и гладкими. Только создало их не древнее колдовство, а вода, прорезавшая себе путь и отполировавшая скалы.
   - На карте Вассы этого каньона не было, - сказала Риндра.
   - Рисунок в книге и картой-то нельзя называть. Там вообще не было обозначено ни одной реки.
   - Наверное, вода стекает с гор и собирается в один большой поток, - асура показала рукой на возвышавшиеся за каньоном горные отроги. - У нас есть только два варианта: продолжить путь на оленях вдоль каньона в надежде найти переправу, или попробовать пересечь его прямо тут.
   - Вообще-то у нас целых четыре варианта. Пересечь каньон, спуститься вниз по течению, подняться вверх по течению или вернуться назад.
   - Магни, ты говоришь, как настоящий штабной офицер, - улыбнулась Риндра.
   - Хорошо. Вариант с возвращением мы сразу отметаем. Если мы станем подниматься вверх по течению, то можем вернуться к Королевской дороге, так и не встретив переправы. А если направимся вниз...
   - Магни!
   - Да?
   - Городские ваны знают про эту реку, и если они каким-нибудь образом догадаются, что мы направились к Зубчатым горам, то могут выслать отряд вдоль берега, чтобы нас перехватить.
   - Верно, Рини! Как я сам не сообразил? Пожалуй, это тебе надо в штабе работать. Значит, мы должны пересечь каньон как можно скорее и подняться в горы.
   - Это было бы лучше всего!
   Магнус обернулся и посмотрел на оставшийся за спиной лес:
   - Мост из брёвен мы вдвоём не построим. Ширина каньона не меньше полутора или даже двух сотен шагов, а глубина больше пятидесяти.
   - Я могла бы спрыгнуть вниз, насколько возможно тормозя крыльями. Я уже падала из Пустоты на землю, а тут под нами вода, так что удар будет мягче. А потом с помощью когтей я влезу по скалам, - Риндра перешла в Боевую Форму с мускулистыми руками и ногами, - и тебя на себе подниму. Ты же можешь превратиться в кого-нибудь маленького и лёгкого?
   - Я-то могу, - Магни с сомнением оглядел противоположную сторону каньона. - Скалы гладкие и твёрдые. Ты точно по ним поднимешься?
   Риндра слезла с оленя, подошла к самому краю обрыва и поскребла острым когтем каменную поверхность под ногами.
   - Наверное, получится.
   - В твоём голосе нет уверенности, Рини! Давай проедем немного вниз по течению. Вдруг там найдётся более подходящее место для переправы.
   - Сначала мы проедем совсем немного и ничего не найдём. Потом решим проехать ещё чуть-чуть, и снова безрезультатно. Так мы будем ехать и ехать, а каньон будет становиться всё шире и глубже.
   - Рини, ты права! - воскликнул Магнус и слез со своего оленя. - У меня появился план! Я предлагаю нам обоим превратиться в гекконов и спокойно подняться по скалам. Только листок из Блокнота Оборотня больше не глотай!
   - А как же наша одежда?
   - Из мешков мы вытянем нити и свяжем длинную тонкую верёвку. Я превращусь в геккона заранее, а ты в крылатой Боевой Форме спрыгнешь в каньон вместе со мной и крыльями хотя бы немного замедлишь спуск. Затем ты переплывёшь поток и зацепишься когтями за скалы внизу. Я в виде геккона залезу по отвесной стене и подниму верёвку. Ты привяжешь к ней нашу одежду внизу, сама превратишься в геккона и тоже заберёшься наверх. Нам останется только вернуться в свои облики и поднять одежду.
   - Твой план выглядит вполне выполнимым, - сказала Риндра. - Но ты потратишь два листка из своего блокнота. Может быть, лучше я попробую подняться в своей Боевой Форме, цепляясь когтями?
   - А если ты сорвёшься? Что мне делать, когда тебя понесёт бурный горный поток? Прыгать за тобой вниз?
   - А ты бы прыгнул?
   - Я бы хотел не проявлять бесполезную самоотверженность, а обдуманно и безопасно вместе преодолеть препятствие.
   - Тогда у меня есть дополнение к твоему плану. Я буду оставаться внизу в воде до тех пор, пока ты не вытащишь наши вещи наверх. Если верёвка порвётся, то я их поймаю. Мне бы не хотелось остаться голышом и смотреть с высокого обрыва, как уплывает моя одежда.
   - Это ты хорошо придумала, так будет лучше.
   - Значит, я отпускаю оленей?
   Магни улыбнулся:
   - Если ты очень хочешь, мы можем их всех превратить в гекконов.
   Риндра улыбнулась в ответ:
   - Благодарю за предложение, но я постараюсь сберечь твои драгоценные листки.
   Магнус и Риндра сняли свои пожитки с оленей. Асура приняла Форму Красоты и раскрыла яркие крылья бабочки. Магнус предусмотрительно держался позади и увидел, как Риндра резко свела крылья перед собой, снимая чары. Олени дрогнули, но ещё несколько мгновений стояли неподвижно, словно только сейчас впервые увидели двуногих существ. Риндра громко хлопнула в ладоши, стадо сорвалось с места и помчалось в сторону леса.
   Оставшись вдвоём на краю каньона, путешественники не стали зря терять время. Они доели то, что оставалось в мешках, расплели грубую ткань на отдельные верёвки и тщательно связали их между собой. На это ушло довольно много времени. Начинало темнеть.
   - Может быть, заночуем с этой стороны, а утром переправимся? - предложил Магнус.
   - У меня плохое предчувствие, - ответила Риндра. - Мне тут не нравится. Мне кажется, что в любой момент из леса появятся ваны с сетями. Насколько я знаю, гекконы - ночные ящерицы и хорошо видят в темноте?
   - Да. Если мы начнём переправляться прямо сейчас, то до ночи успеем.
   - Тогда что же мы медлим?!
   Магнус подготовил два листка для превращений. Один он отдал асуре, а с другим удалился за кусты. Раздевшись, он свернул одежду в плотный узел и вместе с обувью сложил в корзину. Когда он появился в виде маленькой ящерицы, Риндре оставалось только забрать вещи из-за кустов. Свою обувь, корсет-кирасу и сарафан Риндра тоже сняла заранее, убрала в корзину и осталась в одной рубашке. Также в корзину забрался и Магнус-геккон.
   Дальше всё прошло точно по плану. Риндра с корзиной в руках прыгнула в каньон и быстро махала крыльями, пока не достигла воды. Потом она легко пересекла поток в Боевой Форме с перепонками на руках и ногах. Магнус-геккон с концом верёвки во рту вскарабкался на другую сторону каньона, превратился в аса и вытащил корзину. Пока Риндра-геккон поднималась, он успел одеться и смотать верёвку. Корзину с вещами Риндры Магни отнёс за ближайшие кусты и предоставил асуре возможность принять свой облик.
   Когда они вместе встали на другой стороне каньона и посмотрели на преодолённое препятствие, стемнело настолько, что лес превратился в сплошную чёрную полоску.
   - На той стороне не видно ни костров, ни факелов, ни фонарей, - сказал Магнус.
   - Всё равно хорошо, что мы перебрались сегодня.
   В этот момент за их спинами послышался далёкий волчий вой.
   - А теперь что ты скажешь? - с лёгкой ехидцей спросил Магнус.
   Риндра пожала плечами:
   - Волки лучше звероловов. Мне их зубы не страшны, да и твоя одежда, я уверена, тебя защитит. Если хочешь, можешь сам превратиться в волка и пообщаться с ними на их языке. Может быть, они тебе укажут путь через горы.
   - Волки - каннибалы. Они запросто могут загрызть чужака, оказавшегося на охотничьих угодьях их стаи. А ты сама не хочешь зачаровать их своими крыльями?
   - Для того, чтобы наложить чары на агрессивных хищных животных, требуется много времени. Если достаточно долго удерживать волка на месте, то я сделаю его послушным. Но стая волков вряд ли будет спокойно сидеть и неотрывно смотреть на мои крылья.
   - Тогда нам нужно убежище и защита на ночь. Пока я ещё могу читать, надо зажечь факел.
   - Только давай сначала отойдём подальше от каньона, чтобы свет не был виден с другой стороны.
   Магнус и Риндра направились в сторону горных отрогов. Лес на этой стороне реки состоял из старых ветвистых деревьев, далеко отстоявших друг от друга. Некоторые деревья лежали на земле с вывороченными корнями, растопырив во все стороны высохшие ветки, так что приходилось двигаться зигзагами, чтобы их обходить. Магнус отломал от одного из лежавших деревьев сухую ветку и зажёг её с помощью заклинания Воспламенения Огненного. Риндра позади него раскрыла плотные кожистые крылья и нервно оглянулась на противоположный берег. Она не успокаивалась, пока толстые стволы деревьев полностью не закрыли путешественников от предполагаемого наблюдателя.
   Под раскидистыми ветвями стало совсем темно, и Магнус от своего маленького факела зажёг ещё несколько веток, часть оставил себе, а часть отдал асуре.
   - Можно на ночь залезть на дерево, - задумчиво произнёс Магни, глядя наверх. - Мне даже не придётся ни в кого превращаться, по веткам я заберусь, как по лестнице. А наверху сплету для нас укрытие.
   - Так и сделаем, только пройдём вперёд ещё немного!
   С той стороны, куда они направлялись, вновь донёсся волчий вой, причём прозвучал он значительно ближе, чем в первый раз, и складывался из нескольких голосов.
   - Что-то мне не хочется просто так испытывать судьбу, - сказал Магни. - Вот хорошее дерево с толстыми и густыми ветвями. Надо только запасти дрова на ночь.
   - Спать можно и в темноте.
   - А если мне понадобится прочитать заклинание? Пойдём, я покажу, как у нас делают походные ночные светильники!
   Магни направился к лежавшему неподалёку мёртвому дереву, и Риндра последовала за ним. Магнус выбрал достаточно толстую ветку с ровным участком, вытащил нож, влил в него силу аса и несколькими ударами вырубил кусок длиной примерно в два локтя. Затем он расщепил обрубок вдоль крест-накрест на четыре части. Потом вновь сложил части вместе, но в другом порядке, так что между ними остались щели, а в середине образовалось свободное пространство.
   - Смотри, Рини, если поставить обрубок вертикально и зажечь огонь сверху на перекрестье расколов, то получится долго горящая свеча. Нам нужно несколько таких, чтобы хватило до рассвета.
   - Я поняла!
   Магнус и Риндра разошлись в разные стороны вокруг лежавшего дерева в поисках подходящих ровных веток. Свет факелов позволял им не терять друг друга из вида. Находя нужную заготовку, асура втыкала свой факел в землю, вытягивала из пальцев прочные острые когти и за несколько ударов разделывала деревяшку так же, как и Магни своим ножом.
   Вскоре они вернулись к выбранному для ночлега дереву с охапками свечей. Магни обмотал деревяшки верёвкой и прикрепил связку к своему ремню:
   - Вот теперь можно спокойно переночевать.
   - Ладно, залезаем! - согласилась Риндра.
   Забраться на дерево с болтавшимся на поясе грузом, не выпуская из рук пучок горевших веток, оказалось несколько сложнее, чем Магнусу казалось с земли. Риндра, сняв ботинки и выпустив когти на всех пальцах рук и ног, проделала это значительно проще и изящнее. Поднявшись на высоту трёх ростов, Магни при свете факела прочитал слова для создания Охранной Изгороди и соединил расходившиеся от ствола ветки дерева в подобие двух гамаков.
   Путешественники устроились в полулежащем состоянии неподалёку друг от друга. Риндра легла на бок, поджала босые ноги и спрятала их под подолом сарафана. Магни не стал снимать обувь, он закатал штаны до колен, воткнул в плетёный пол первую свечу, зажёг её верхушку от своего факела и обхватил основание голыми икрами
   Перехватив удивлённый взгляд Риндры, Магни пояснил:
   - Когда свеча догорит до самого низа, я почувствую её жар, проснусь и заменю на новую.
   - Ловко придумано!
   - Доброй ночи, Ваше Высочество! - традиционно произнёс Магни.
   Риндра поворочалась, устраиваясь поудобнее, и ответила:
   - И тебе спокойной ночи, Ваше Высочество!
   Но отдохнуть и поспать им не дали. Сквозь дремоту Магнус услышал волчий вой, раздавшийся совсем рядом. Сон мгновенно улетучился. Магни открыл глаза, повернул голову и встретился взглядом с Риндрой. Потом они оба посмотрели вниз, вытянув головы за края гамаков.
   В темноте трудно было точно сосчитать волков, но их явно было не менее десятка. Под деревом метались крупные животные, чуявшие добычу, но не знавшие, как до неё добраться. Волки подпрыгивали, щёлкали зубами, кусали нижние ветви дерева, огрызались друг на друга, рычали и скалились от злости и нетерпения. Слабый огонёк свечи ничуть их не пугал, наоборот, создавалось впечатление, что они стремились к нему подобно ночным мотылькам.
   Риндра глубоко вздохнула, выпрямила ноги, потянулась всем телом, размяла пальцы на руках.
   - Ты что задумала? - с подозрением спросил Магнус.
   - Не сидеть же нам так всю ночь. Да и утром волки не уйдут, поэтому...
   Не закончив фразу, Риндра лёгким движением перемахнула через край гамака и спрыгнула на землю.
   - Рини! - вскрикнул Магнус, собираясь последовать за ней.
   Однако, посмотрев вниз, Магни понял, что только помешает асуре. Она вертелась на земле волчком, сложив из крыльев нечто вроде плоской дисковой пилы с костяными шипами вместо зубьев. Поначалу волки ринулись на добычу, но тут же с визгом отшатнулись с распоротыми мордами, шеями и передними лапами. Риндра совершала выпады в разные стороны, так что волки отскакивали всё дальше и дальше.
   Первый из волков не выдержал и бросился наутёк. То ли Риндра повредила ему глаза, то ли в панике он утратил способность ориентироваться, как бы то ни было, он метнулся в сторону поваленного дерева, послужившего источником для свечей, напоролся на сухие ветки, упал, завизжал от страха и боли, вскочил и, хромая, помчался прочь в темноту, не разбирая дороги. Его бегство, подкреплённое новыми ранами, нанесёнными Риндрой, послужило сигналом для остальных. Волки бросились врассыпную, повизгивая и подвывая.
   Асура остановилась и прислушалась, держа крылья наготове. Затем она удовлетворённо хмыкнула, убрала крылья и неторопливо вскарабкалась по стволу дерева, цепляясь за него когтями на руках и ногах подобно белке. Когда Риндра вернулась в свой гамак и плюхнулась на переплетённые ветки, Магнус похлопал в ладоши точно так же, как ранее асура приветствовала его первую посадку на оленя.
   - Ну что, тебе стало легче? - поинтересовался Магни, видя при свете свечи широкую улыбку и сиявшие глаза Риндры.
   - Знаешь, да, значительно легче. Надо было показать волкам, что я не добыча, а высший хищник, находящийся на вершине пищевой цепочки. Больше они нас не побеспокоят.
   Действительно, звуки, издаваемые убегавшей волчьей стаей, быстро отдалялись.
   - Попробуем снова заснуть? - спросила Риндра, постепенно успокаиваясь после схватки.
   - Ещё раз спокойной ночи, Ваше Высочество! - улыбнулся Магни.
   - И вам приятных сновидений, Ваше Высочество!
   День был длинным и нелёгким, так что в наступившей тишине Магнус быстро заснул. Ночью он периодически просыпался от жжения в ногах, в дремотном состоянии менял сгоревшую свечу на новую и снова погружался в крепкий сон.
   Утром, когда они проснулись, но ещё лежали в гамаках, Магнус спросил у Риндры:
   - Знаешь, что происходит с тобой ночью?
   - Я храплю?! - с ужасом воскликнула принцесса асур.
   - Если тебя это беспокоит больше всего, то нет. Ну, может, немного посапываешь. Вообще-то я хотел сказать, что во сне ты перестаёшь контролировать своё тело силой асуры и обретаешь естественный облик.
   - Это вполне нормально. Так и должно быть. Я всегда это знала. А ты только сегодня заметил?
   - Я раньше никогда не видел тебя спящей.
   Щёки Риндры порозовели, она искоса посмотрела на Магнуса:
   - Ну, и как, понравилось?
   - Понравилось смотреть, или понравилось то, что я увидел? - с напускным равнодушием уточнил Магни.
   - И то, и другое.
   Магнус пожал плечами:
   - Я подумал, что на ночь нам нужны более надёжные убежища. С волками ты лихо разделалась, а что, если ночью на тебя напал бы какой-нибудь лазающий по деревьям хищник? Например, леопард.
   Риндра звонко рассмеялась:
   - Помнится, один леопард уже подкрадывался ко мне совсем недавно!
   Магнус нахмурился:
   - Я говорю серьёзно. И ты прекрасно понимаешь, что я имею в виду.
   - Да, понимаю. Ты обо мне беспокоишься.
   Теперь румянец выступил на щеках Магни:
   - Конечно, беспокоюсь. Мы же друзья!
   Асура приложила ладони ко рту и изобразила звуки горна:
   - Тра-ра-ра! Поднимайся, друг Магни! Нам надо найти воду и еду.
   Магнус встал на ноги в гамаке, держась руками за ветки, посмотрел в сторону Зубчатых гор и сказал:
   - Мне кажется, что вон там, правее, виднеется низина или овраг.
   Риндра взглянула туда же:
   - Возможно, что там протекает ручей или горная река. В любом случае, двигаясь вдоль русла, мы вернее выйдем на перевал.
   Они спустились с дерева и направились в сторону увиденной низины, которая тянулась вверх и уходила в предгорья.
   Магнус показал Риндре пятна крови на земле:
   - Смотри! Следы волков идут в том же направлении.
   - Подумаешь! - беззаботно отозвалась асура.
   Магни не стал напоминать Риндре о необходимости всё время быть начеку. Сам он внимательно осматривал местность впереди, по сторонам, и время от времени оборачивался назад.
   - У меня такое странное ощущение, - сказал Магнус.
   - Какое?
   - У меня как будто рассогласование органов чувств. Глазами я вижу, что мы идём в сторону низины, но мой разум и ноги утверждают, что мы при этом всё время поднимается в гору.
   - Да, действительно, мы идём вверх, чтобы спуститься вниз. И, кажется, я вижу впереди растения с коричневыми плодами. Готова поспорить, что это орехи.
   Магни присмотрелся:
   - Я спорить не буду. Если это орешник, то нам крупно повезло.
   Магнус и Риндра одновременно ускорили шаги, торопясь к ближайшим растениям.
   - Сейчас проверим, насколько орехи съедобные! - сказала асура и оторвала один коричневый плод.
   Риндра увеличила средний и указательный пальцы на правой руке, превратив их в клещи. Она легко расколола орех и раздвоенным языком коснулась ядра.
   - Есть можно! - радостно объявила Риндра и начала жевать. - Ммм, вкусно!
   Она принялась быстро собирать орехи левой рукой, раскалывать правой и отправлять в рот ядра.
   Магни не мог за ней угнаться. Он подобрал два камня: один плоский, другой округлый. Ему приходилось сначала набирать горсти орехов, потом садиться на корточки, раскалывать скорлупки и только после этого получать порции готовой пищи.
   Риндра заметила трудности Магнуса и предложила:
   - Давай, я тебе сейчас быстро наколю орехов!
   - Спасибо, я сам...
   - Да ладно, я уже наелась. Подставляй ладони!
   В руки Магнуса посыпался поток очищенных ядер. Он не успевал разжёвывать сухую пищу, как получал новую горсть.
   - Всё, Рини, спасибо, достаточно! Много орехов за один раз не съешь. Давай лучше наберём их в корзину про запас.
   - Это отличная идея!
   Продолжая подниматься в гору и при этом спускаться в низину, путешественники двигались от куста к кусту и собирали орехи. Сначала они услышали шум бурного потока, а потом увидели протекавшую в неглубоком ущелье горную речку. К тому времени корзина оказалась полной, и класть орехи стало уже некуда.
   Найдя узкую дорожку между скалами с пологим спуском к воде, Магнус и Риндра одновременно припали к живительной влаге.
   - Бррр!
   - Ледяная!
   - Её можно даже не очищать.
   - Она течёт прямо с гор.
   Действительно, протекавшая по низине река сбегала с того перевала между двумя заснеженными вершинами, который Магнус и Риндра избрали своей целью ещё накануне.
   - Хотя вода и холодная, я бы искупалась, - сказала Риндра.
   - Я подожду за скалой, а потом тоже приму ледяную ванну.
   Магнус сел на камни, вытянул ноги, поставил рядом корзину с орехами. Риндра с взвизгиваниями и вскриками громко плескалась возле берега.
   Откуда-то из верховьев речки послышался знакомый многоголосый волчий вой.
   - Всё никак не уймутся! - прокричала Риндра без малейшей тревоги в голосе.
   Вскоре она предстала перед Магнусом раскрасневшаяся, довольная, с сиявшими глазами.
   - Теперь моя очередь! - объявил Магни, вставая на ноги. - Ты пока грейся на солнце!
   Войти в ледяную воду оказалось непросто, но, немного привыкнув, Магнус получил огромное наслаждение. Закончив водные процедуры и одевшись, он на всякий случай открыл "Полезные заклинания на каждый день" и прочитал слова Излечения Простуды. Хотя Магни и не чувствовал себя заболевшим, но посчитал, что это будет не лишним для профилактики.
   Выбравшись из ущелья, путешественники продолжили подъём к перевалу, придерживаясь края низины. Большие ветвистые деревья росли всё реже и реже, зато каменных глыб и скальных выступов встречалось всё больше и больше.
   Перед полуднем Магнус и Риндра перешли вброд ручей, который пересекал их путь и впадал в горную речку. На его берегах росли кусты с гроздьями мелких красных ягод. Ягоды были кисловатые, но вполне съедобные, а в сочетании с орехами составили хороший обед. После привала путешественники продолжили восхождение, двигаясь зигзагами между неровностями горного склона.
   - Смотри, Рини, снова кровь! - показал Магнус на дорожку из засохших бурых пятен.
   - Волки, наверное, тоже ушли к перевалу, - предположила асура. - Мы идём по их следам.
   Огибая очередную глыбу, путешественники увидели большие пятна крови, клочья серой шкуры и мелкие осколки костей.
   - Я же говорил, что волки - каннибалы, - произнёс Магнус, глядя под ноги и стараясь не наступать на остатки волчьей трапезы. - Тот, кому больше всех от тебя досталось, стал пищей для стаи.
   - Значит, волков стало меньше! - передёрнула плечами асура.
   И тут они вновь услышали вой.
   - Волки приближаются! - сказал Магнус, но сразу же поправил себя. - Хотя нет! Судя по всему, они стоят на месте, это мы сами приближаемся к ним.
   - И это не засада, раз стая так громко о себе заявляет, - добавила Риндра.
   - Может быть, они загрызли ещё одного своего собрата?
   - Не знаю. Подойдём поближе и увидим.
   - Не лучше ли их обойти?
   - Сделать большой крюк, потерять время, а потом всё равно встретиться где-нибудь на перевале? Не вижу смысла! Почуяв наш запах, волки должны от нас убежать или уступить дорогу. Иначе я повторю ночной урок!
   Риндра решительно зашагала вперёд, и Магнусу ничего не оставалось, как идти рядом. Множество высоких преград не позволяло им издалека заметить волков, зато издаваемые хищниками звуки слышались всё лучше и отчётливее. К вою прибавились рычание, повизгивание, глухие удары.
   Выйдя из-за высокой скалы, путешественники остановись. Они увидели высокий и почти отвесный каменный выступ высотой в три-три с половиной своих роста, с небольшой плоской площадкой наверху, едва достаточной, чтобы лечь на ней с раскинутыми руками и вытянутыми ногами. На этой площадке примостились два небольших живых существа. Маленький мальчик стоял на коленях, одной рукой он прижимал к себе ягнёнка, а другой размахивал чем-то вроде заострённой с двух сторон кирки на длинной ручке, стараясь попадать по носам волков, пытавшихся с места или с разбега допрыгнуть до вершины убежища. Стая была так увлечена своим занятием, что не услышала и не почуяла появления Магнуса и Риндры.
   Асура, не раздумывая, закричала: "Держись!", развернула крылья и ринулась в атаку. Магни отстал от неё на столько мгновений, сколько ему потребовалось, чтобы поставить на землю корзину с орехами.
   Внезапное нападение застало волков врасплох. Широко распростёртыми крыльями Риндра успела серьёзно ранить двоих, прежде чем остальные с визгом и рычанием отпрянули в стороны. При дневном свете Магни рассмотрел, насколько отощавшими и облезлыми выглядели волки. Одного съеденного товарища им было явно недостаточно. Отдавать добычу без боя они не собирались, несмотря на то, что, наверняка, узнали запах смертоносной асуры.
   Стая образовала полукруг, волки скалились, прыгали вперёд и назад, норовя вцепиться в Риндру с боков. Асура сделала быстрый выпад, взмахнула крылом, и один из волков покатился по земле с распоротой грудью и перебитой передней лапой. В этот миг другой волк подскочил и попытался вцепиться Риндре во второе крыло. Его зубы сомкнулись на тонком крае, но не смогли повредить кожу, устоявшую даже против клинка асов. Асура легко стряхнула хищника, волк упал на бок, и через миг в его шею вонзился нож Магни, подстраховывавшего Риндру сзади.
   Асура вновь бросилась вперёд, и полукруг волков рассыпался. Хищники разбежались в стороны, спрятались за камнями и за уступами скал, издалека наблюдая, как на поле боя бьются в агонии, визжат и брызгают кровавой слюной четыре их товарища.
   Не убирая крыльев и не переставая следить за притаившимися хищниками, Риндра приблизилась к каменному столбу и крикнула:
   - Эй, ты, там, наверху! Можешь слезать!
   - Вы кто? - послышался вполне взрослый голос, не подходивший для маленького существа.
   - Ты что, никуда не торопишься? Ждёшь, что мы представимся по всем правилам этикета?
   Малыш с взрослым голосом не заставил себя долго упрашивать. Он сел на край площадки, закинул ягнёнка сзади на плечи и одной рукой прижал все его четыре свесившихся спереди ноги к своей груди. Затем он взмахнул киркой и вогнал её острый конец в стену столба, одновременно начав сползать по почти отвесной поверхности. Так он и спустился, едва касаясь скалы ногами и оставляя своим оружием глубокую борозду на её каменной поверхности.
   Когда незнакомец оказался на земле, Магни и Риндра увидели, что его рост едва превышает высоту их поясниц, хотя фигура сложена пропорционально. На лице спасённого от волков существа уже пробивалась растительность, что свидетельствовало о его молодом возрасте, и в то же время о достигнутом пределе роста. Одет он был в куртку и штаны из тонкой коричневой шерстяной ткани, на ногах носил кожаные полусапоги, а на голове - мягкую фетровую шляпу с узкими полями. Кроме того, вблизи стало видно, что на плечах маленькое существо держит не ягнёнка, а вполне взрослую овцу тоже уменьшенного размера.
   Магнус вспомнил картинки из книги Вассы и воскликнул:
   - Рини, это дверг!
   - Да, я дверг, и меня зовут Оглин из семьи Златокопов. Я вам очень благодарен. Вы просто потрясающе дерётесь. Я раньше никогда не видел, как ульфы убивают волков.
   - Кто-кто? - переспросила Риндра.
   В голове Магнуса молнией мелькнула идея, и он дёрнул асуру за край до сих пор неубранного крыла:
   - Рини, мы же ульфы!
   - Ааа! - понимающе протянула Риндра, включаясь в игру. - Да, я ульф Риндра, а вот он - ульф Магнус.
   - Очень приятно! - Оглин немного поклонился, не снимая овечку с плеч. - Насколько я понимаю, вы направляетесь к Зимней Седловине, чтобы пересечь Зубчатые горы?
   - Да, - коротко ответил Магнус, а Риндра кивнула головой.
   - А я как раз живу за перевалом по дороге к Зимней Седловине. У моей сестры убежала любимая овечка, я пошёл её искать, и мы оба чуть не попали в зубы волкам. Если бы не вы... Раз нам по пути, я могу вас проводить самым лёгким и коротким путём.
   Магнус и Риндра переглянулись:
   - Это было бы просто замечательно!
   - Я только корзину с орехами заберу! - спохватился Магни.
   Он быстро пошёл обратно, обходя четырёх лежавших на земле волков, из которых только один продолжал подавать признаки жизни, конвульсивно дёргая лапами. Боковым зрением Магнус заметил ещё одного притаившегося за камнем хищника. Магни, держа нож в руке наготове, повернул голову, посмотрел в глаза зверю и твёрдо сказал:
   - Я не хочу тебя убивать. Так что лежи смирно!
   Взгляд волка потух, голова опустилась на вытянутые вперёд лапы, раздалось жалобное поскуливание.
   Магни взял корзину и вернулся к Риндре и Оглину.
   - Пойдём отсюда! - сказала асура и убрала крылья.
   Компания покинула место схватки, и за их спинами послышались звуки волчьего пиршества.
  
  

Глава 10. Дверги.

  
   - Эти волки прошлой ночью пытались пройти через перевал в нашу долину Они перепугали всех овец. Мы не спали, жгли костры. Волки к огню не сунулись и поэтому ушли обратно. Так что этой ночью мы расслабились, потеряли бдительность. Кто-то, и я имею все основания подозревать, что это моя сестра Аглая, плохо закрыл дверь овчарни. Утром мы увидели, что несколько овец убежали. Тех, что ушли недалеко, мы быстро нашли. А вот за этой пришлось погоняться. Я за ней, она от меня. И перемахнула через перевал на эту сторону. Бабушка кричала, чтобы я вернулся, а Аглая ревела в три ручья, потому что, видите ли, это её любимая овечка. Ну что тут поделаешь?! Я догнал овцу только тогда, когда она почуяла волков и застыла на месте.
   Оглин рассказывал свою историю, не давая Магнусу и Риндре раскрыть рты и вставить хотя бы слово. Он всё ещё был крайне возбуждён после пережитого смертельно опасного приключения.
   - Как хорошо, что вы подоспели вовремя, а то мне, наверное, пришлось бы так до ночи сидеть. А то и до утра. Мои родители и дядя Снульф с тётей Стефой должны сегодня вернуться из Ванабурга. Но могут и до завтра задержатся. Пока бы они сообразили, что надо идти за мной. Хотя, конечно, бабушка их бы сразу послала за перевал, пусть они и устали с дороги...
   На протяжении этого сбивчивого рассказа Магнус и Риндра несколько раз переглядывались и подавали друг другу знаки. Им очень хотелось переговорить друг с другом, но в присутствии дверга приходилось молчать.
   - Сейчас наше поселение почти заброшено. Там живём только мы - Златокопы. Одни семьи двергов вернулись в Горную страну, другие подались к океану. Шахты в Зубчатых горах больше не приносят прибыли. Вот мы и занялись разведением овец и земледелием. Работа для двергов вроде как не совсем подходящая, зато всегда есть хлеб, сыр и овощи на столе. А из овечьей шерсти мы делает ткани для себя и на продажу.
   По мере приближения к верхней точке перевала каменных препятствий становилось всё больше. Оглин вёл своих спутников, ориентируясь по знакомым ему приметам. Иногда он сворачивал в сторону и протискивался через узкую щель между скалами, и сразу за ней открывалась ровная дорога, ведущая прямо наверх. Без провожатого Магнусу и Риндре пришлось бы долго плутать в поисках проходимого пути.
   Несколько раз путешественники пересекали ручьи, сбегавшие со склона горы и струившиеся между обломками скал и каменными россыпями. Вода в них была ледяной и хрустально-прозрачной. Эти ручьи питали речку, в которой Магнус и Риндра купались утром. Во второй половине дня путешественники достигли высшей точки подъёма и остановились на перевале почти точно посередине между двумя горами.
   Оглин вытянул вперёд руку с киркой и торжественно объявил:
   - Это мой дом, а там - Зимняя Седловина!
   Магнус и Риндра увидели, что сразу за перевалом ландшафт резко поменялся, и труднопроходимые каменные россыпи и глыбы сменила относительно гладкая поверхность. Пологий спуск с перевала постепенно расширялся и превращался в длинную долину, окружённую стенами высоких гор. В дальнем конце долины едва виднелся ещё один перевал такой высоты, что его верхнюю часть даже сейчас, в конце лета, покрывал снег. Как будто белая полоса окаймляла почти правильный полукруг между вершинами.
   Ас и асура поняли, что их путь через горы только начинается, и сосредоточили своё внимание на поселении двергов. Оно находилось сразу за перевалом и представляло собой два десятка сложенных из камней построек, прижавшихся к горным склонам вдоль спуска в долину. Внизу, там, где начиналась относительно ровная поверхность, виднелись ряды плодовых деревьев, прямоугольники полей и огородов. На большом поле, покрытом сочной зелёной травой, паслись овцы, сбившиеся в несколько маленьких групп.
   Спускаясь с перевала по едва заметной тропинке, Оглин снял с плеч овцу, поставил на землю и подтолкнул её сзади:
   - Давай, беги к своим!
   Овечка резво помчалась вниз по склону. Со стороны поселения донёсся громкий детский крик:
   - Оглин!!! Оглин вернулся!
   Навстречу путешественникам выбежала маленькая девочка-дверг в буро-красном платье. Из-за третьего вниз по склону строения появилась целая ватага из пяти детей и с радостными воплями помчалась за девочкой. Следом показались несколько мужских и женских фигур покрупнее.
   - Аглая, я нашёл твою овечку! - прокричал Оглин.
   Девочка бросила короткий взгляд на пробегавшее мимо неё животное и не сбавила скорости, пока не повисла на шее Оглина.
   - Братик! Мы так за тебя переживали! Папа, мама, дядя Снульф и Стефа только что вернулись домой, узнали, что тебя нет с раннего утра, и как раз собирались идти за тобой. - Не переставая улыбаться, но добавив в голос зловещие нотки, Аглая громко прошептала в ухо Оглину: - Ох, тебе и влетииит! - Потом она посмотрела на державшихся позади Магнуса с Риндрой. - А это кто?
   Оглин не успел ответить, потому что на него налетели остальные дети и начали обнимать за поясницу, хватать за руки, теребить за штаны и засыпать вопросами:
   - Оглин, расскажи, что случилось? Овечка далеко убежала? А ты видел волков? А кто это с тобой пришёл?
   - Я волков не только видел, но и отбивался от них своей киркой! - юный дверг гордо потряс в воздухе своим оружием.
   - Вот здорово! Дай подержать! Дай мне! Нет, мне!
   - Ну-ка, тихо! - громко произнёс Оглин и повернулся назад, указывая на Магнуса и Риндру. - Если бы не эти ульфы, меня бы, наверное, тут не было. Они меня спасли и убили четырёх волков...
   Дверг не смог продолжить рассказ, потому что дети обступили аса и асуру и наперебой загалдели:
   - Какие вы смелые! Какие вы сильные! Спасибо вам за Оглина! Он вечно попадает в неприятности! А как вас зовут?
   - Я Риндра.
   - А я Магнус.
   - Гарна! Толпин! Стоден! Арина! Камила! - дети одновременно выкрикнули свои имена, но Риндра и Магнус так и не успели запомнить, кто из них кто.
   Слова Оглина слышали и приблизившиеся взрослые дверги: две женщины и два мужчины средних лет.
   Одна из женщин обняла Оглина вместе с продолжавшей висеть на его шее Аглаей, посмотрела на Магнуса и Риндру и со слезами на глазах произнесла:
   - У меня нет слов, чтобы выразить свою благодарность!
   Мужчина-дверг подошёл к Оглину сбоку и положил ему на плечо большую сильную ладонь:
   - Сын, ты поступил храбро, но опрометчиво! Ты хоть понимаешь, что только чудом остался жив?!
   Потом дверг обратился к Магнусу и Риндре:
   - Вы спасли моего сына! Спасибо вам!
   - Да любой поступил бы так же, как мы! - беззаботно воскликнула Риндра.
   - Мы сделали то, что было правильным, - слегка смутившись, произнёс Магнус.
   - Меня зовут Свельф, - представился отец Оглина. - Это моя жена Арана, мой брат Снульф и его жена Стефа. С нашими детьми вы уже познакомились, а вас, как я слышал, зовут Магнус и Риндра.
   - Да, это так.
   - Давненько я не встречал ульфов. А уж чтобы ульфы шли через Зубчатые горы тут, а не по Королевской дороге через Ванабург, вообще не припомню. Хотя с учётом событий, которые сейчас творятся в стране ванов, я вас прекрасно понимаю.
   Магнусу очень хотелось узнать, о каких "событиях" говорит Свельф, но он вынужден был молчать. Риндра тоже мучилась от невозможности задавать вопросы.
   - И долго ли вы собираетесь разговаривать на дороге?! - воскликнула Стефа. - Приглашайте гостей в дом!
   - Что же это я?! - спохватился Свельф. - Прошу вас пообедать с нами и отдохнуть. Кстати, а где ваши вещи?
   - Вот! - Магнус показал корзину с орехами.
   - И это всё? - Свельф с недоумением посмотрел на Магнуса и Риндру. - Вы прямо вот так собирались преодолеть Зимнюю Седловину?
   Риндра пожала плечами:
   - Мы не ожидали, что увидим на перевале снег.
   Дети двергов дружно засмеялись и начали подталкивать друг друга, словно услышали очень смешную шутку.
   Арана встала рядом с мужем:
   - Либо вы выбрали неподходящий маршрут, либо недостаточно хорошо подготовились. Раз уж вы намерены пересечь Зубчатые горы здесь, то без тёплых вещей и запаса еды мы вас не отпустим.
   - Спасибо! - хором произнесли Магнус и Риндра.
   Арана протестующе замахала руками:
   - И даже не благодарите! Вы же спасли нашего сына!
   В сопровождении взрослых двергов и их детей Магнус и Риндра продолжили спуск. Проходя мимо ближайших к перевалу построек, они увидели, что ставни и двери в них заколочены. Вся семья Златокопов жила в третьем доме. Его дверь и окна смотрели на долину, а к перевалу была обращена глухая стена. Возле входа в дом многочисленную и шумную компанию поджидала пожилая женщина-дверг, мать Свельфа и Снульфа по имени Страфа. Узнав от внуков о спасении Оглина от волков, она прослезилась, засуетилась и потянула Магнуса и Риндру внутрь.
   Дом по меркам двергов был большим, двухэтажным. Однако Магнусу и Риндре приходилось ходить, немного согнувшись, чтобы не ударяться головами о дверные притолоки. Все члены семьи Златокопов жили в комнатах на верхнем этаже, а внизу находились просторная гостиная, большая кухня и санузел. Тут впервые в Срединном мире Магнус и Риндра увидели привычные им водопровод и канализацию. Свельф объяснил, что вода в дом подавалась из горного ручья, а отводилась глубоко под землю, в старую шахту, где фильтровалась сквозь породу и затем уходила в водоносный слой. Для подогрева воды применялся большой бак, под которым горел каменный уголь.
   Пока Свельф и дети водили Магнуса с Риндрой по дому, Снульф принёс дрова для кухонной печки, а Страфа, Арана и Стефа приготовили пищу. Вскоре вся большая семья вместе с гостями уселась за общий стол. Для Магнуса и Риндры стол и стулья были слишком низкими, им пришлось сидеть, упираясь локтями в колени. Но неудобства компенсировались выставленными на стол вкусными кушаньями.
   Вернувшиеся из Ванабурга дверги были так озабочены событиями в городе, что во время еды продолжали обсуждать их между собой, а заодно рассказывать о своём путешествии Страфе, детям и гостям.
   Начал Свельф:
   - Ещё вчера утром Ванабург жил своей обычной жизнью. И вдруг к обеду всё резко изменилось. В Ванабурге все как будто с ума посходили! По Королевской дороге пришло известие о том, что деревенские жители восстали против грабежей и издевательств владетельных ванов. Толпы бедных ванов вышли на улицы города. Лавки и магазины закрылись. Владетельные ваны заперлись в своих дворцах и носы боятся высунуть. Те шерстяные ткани, что мы взяли на продажу, едва удалось пристроить нашему старому знакомому купцу Свиягу. Да и то, отдали за две трети старой цены, лишь бы обратно груз не тащить. Мы покинули Ванабург вчера вечером, на ночь оставаться там стало опасно. Того и гляди, дело дойдёт до кровопролития, поджогов и пожаров. Поэтому мы переночевали в нашем старом горном жилище.
   Снульф подхватил:
   - Говорят, что скоро власти владетельных ванов придёт конец. Вроде бы деревенским ванам надоело кормить богачей, они наголову разгромили посланную против них армию, и теперь сами идут по Королевской дороге, чтобы установить единые для всех справедливые законы. Городские ремесленники ждут не дождутся, чтобы открыть им ворота и вместе выступить против опостылевших владетельных ванов.
   Страфа, сидевшая во главе стола, недовольно покачала головой и поцокала языком:
   - Не к добру всё это!
   - Да как же не к добру?! - возмутился Снульф. - Давно пора было поставить владетельных ванов на место. От их беззакония народ живёт в нищете, торговля пришла в упадок. По Королевской дороге невозможно спокойно проехать, чтобы тебя не обобрали слуги ванов-богачей. Даже мы, дверги, перестали путешествовать вдоль Зубчатых гор, потому что невозможно пройти через Ванабург и не быть обобранными. Наши гости ульфы Магнус и Риндра, и те не рискнули идти мимо городов ванов. Правильно я говорю?
   Поскольку вопрос был обращён к Магнусу, ему пришлось отвечать:
   - Я тоже так думаю. Мы встречались с деревенскими ванами и знаем, что у них есть полное право отстаивать свою свободу и бороться с жестокостью прислужников богачей. Вы точно знаете, что деревенские ваны выступили против городской знати?
   - Об этом все только и говорят! Ходят слухи, что ванов ведёт за собой совсем юная девушка-ведунья. Она заявляет, что все ваны должны быть равны перед законом. И что у бедного ничуть не меньше прав, чем у владетельного вана.
   Старая Страфа снова покачала головой:
   - Сколько себя помню, городская беднота всегда была недовольна владетельными ванами.
   - Сейчас всё по-другому, - сказал Снульф. - Всё серьёзно. Разве ты не понимаешь, мама, что наш мир должен, наконец, измениться?
   Свельф оглядел всех собравшихся за столом и произнёс:
   - Пусть изменением мира занимаются те, кому делать нечего. А нам надо успеть собрать урожай, да овец от волков защитить.
   - А ещё Свияг нам сказал, - Снульф таинственно понизил голос, - что в Срединном мире появились посланники из миров асов и асур, чтобы наконец-то исполнить пророчество.
   - Ну, уж это точно враньё! - прервал брата Свельф. - Я, когда услышал от Свияга подобную чепуху, просто рассмеялся.
   Риндра не смогла сдержать своего любопытства и спросила:
   - О каком пророчестве вы слышали?
   - Говорят, что когда в нашем мире появятся ас и асура, то они пожертвуют своими жизнями, чтобы победить Бесконечного Змея и снять наложенное их предками проклятие. Но уж вам-то, ульфам, об этом лучше знать. Вы живёте ближе к Перекрестью.
   Риндра, сидевшая рядом с Магнусом, толкнула его ногой под столом. Магнус толкнул её в ответ и опустил голову к тарелке, чтобы дверги не увидели выражение его лица.
   Арана напомнила:
   - Что это все перестали кушать? Ну-ка, поторопитесь, пока еда не остыла!
   После того, как с горячими блюдами было покончено, женщины-дверги начали убирать тарелки со стола, чтобы освободить место для напитков и выпечки.
   - Я помогу! - предложила Риндра.
   - Не беспокойся, мы сами справимся, ты же гостья!
   - Мне это не трудно! Правда!
   Риндра взяла стопку тарелок и направилась на кухню. Там она достала из сумки маленький серебряный колокольчик и продемонстрировала его чудесные свойства, несколькими ударами очистив всю грязную посуду и столовые приборы. Дверги ахали и охали, поражаясь колдовству ульфов.
   Когда на столе были расставлены чашки с ароматными ягодными отварами, блюда с пирогами, и застолье продолжилось, женщины всё ещё продолжали обсуждать колокольчик Риндры.
   - Это ещё что! - воскликнул Оглин. - Вы бы видели, какие у неё крылья! Вот с такими шипами! Она взмахнула ими раз, другой и распорола шкуры волкам...
   Страфа со смехом его перебила:
   - Ну, ты и шутник, внучек! У ульфов нет крыльев.
   Произнеся это, старушка посмотрела на гостей и застыла. Остальные взрослые дверги замолчали и тоже замерли на своих местах. Почувствовав, что происходит что-то неладное, дети перестали есть, пить, болтать и начали удивлённо переглядываться.
   Риндра медленно поставила свою чашку на стол. Магнус похолодел. За несколько мгновений абсолютной, можно даже сказать, зловещей тишины он успел подумать о том, что все видевшие их дверги - опасные свидетели. Он вспомнил, как легко Риндра перешла в Боевую Форму и расправилась с волками. Если сейчас она решит то же самое сделать с двергами... Магни с ужасом понял, что не будет ей мешать. Он не встанет на её пути и не защитит двергов, даже детей. Но не из страха за свою жизнь. Он будет на стороне Риндры, что бы она ни совершила, и разделит с ней любую ответственность и любую вину.
   Общее молчание и размышления Магнуса прервал голос Свельфа:
   - Оглин, ты что-то путаешь! У ульфов не бывает крыльев.
   - Да как же не бывает?! Я же видел...
   - Оглин!
   - Папа, ты учил меня никогда не врать! Риндра, скажи...
   - Оглин! - в голосе Свельфа зазвучали стальные нотки. - Прежде чем продолжать настаивать на своём, хорошенько подумай! Подумай о том, что было сказано за столом. Подумай о тех, кто спас тебя от волков. Подумай и скажи, КАК они тебя спасли?
   Оглин покраснел до кончиков ушей и опустил голову. Было видно, как напряжённо работает его сознание над достойным ответом. Вдруг он вздрогнул, его лицо просветлело. Он поднял взор и посмотрел на Риндру и Магнуса.
   - Да, я что-то перепутал. Эти ульфы кидали в волков камни и палки. Риндра так широко размахивалась, что мне показалось... Мне просто показалось!
   Свельф встал со стула, прошёл за спинами родственников, сидевших за столом, и остановился позади Оглина. Отец положил обе ладони на плечи сына, слегка сжал и произнёс:
   - Сегодня ты стал взрослее, Оглин!
   Потом Свельф тем же путём вернулся на своё место. Стоило ему сесть, как напряжённая тишина исчезла, сменившись множеством взрослых и детских голосов. Женщины, как ни в чём не бывало, продолжили восторгаться колокольчиком Риндры, дети шумно хлебали ягодный отвар и спорили, кому из них достался кусок пирога с большим количеством начинки. Оглин заулыбался и тоже подключился к этому спору.
   Магни немного расслабился, когда увидел, что Риндра снова взяла чашку. И всё-таки что-то неуловимо изменилось за столом. Дверги старались меньше смотреть на своих гостей, и, случайно встречаясь с ними взглядами, сразу же отводили глаза. Окончание трапезы вышло торопливым и скомканным. Когда чашки и блюда из-под пирогов уносили на кухню, Риндра свою помощь не предложила.
   - Мы благодарим вас за гостеприимство, но нам, пожалуй, пора идти, - Магнус начал осторожно подниматься со стула, чтобы ненароком не задеть что-нибудь в доме маленьких двергов.
   - Куда же вы пойдёте, на ночь-то глядя?! - воскликнул Свельф. - Переночуете у нас, а утром я провожу вас к Зимней Седловине. Кроме того, мы должны собрать вас в дорогу. Без тёплых вещей и запаса еды вы далеко не уйдёте.
   - Может быть, лучше отправиться прямо сейчас? - неуверенно произнёс Магни. - К вечеру мы пересечём вашу долину и заночуем перед перевалом. А с утра начнём переход через Зимнюю Седловину.
   - В горах все расстояния кажутся меньше, а преодолевать их приходится дольше, - наставительно сказал Свельф. - До Зимней Седловины по долине день пешего пути, пусть даже ваши ноги длиннее моих. А я покажу вам и пригодную для ночёвки пещеру, и безопасный подъём, минующий глубокие пропасти и снежные завалы.
   - Рини? - Магнус повернулся к асуре.
   - Он прав, Магни. Переночуем здесь.
   - Вот и отлично! - повеселел дверг. - Мы освободим для вас одну из детских комнат.
   - Мы бы не хотели вас стеснять, - сказала Риндра. - И надо честно признаться, что ваши комнаты и мебель для нас маловаты. У вас не найдётся более просторного места для ночлега?
   Свельф задумался, а его брат сразу сообразил:
   - Сеновал!
   - Точно! - просиял Свельф. - У нас есть большая хозяйственная постройка, в которой мы на зиму заготавливаем сено для овец. Сейчас она уже наполовину заполнена свежим сеном. Там вам будет удобно и более чем просторно. Сейчас мы возьмём пледы, матрасы и вас туда проводим.
   Слово "мы" подразумевало ватагу детей, которые во главе с Оглином шумно помчались на второй этаж за спальными принадлежностями для гостей. В сопровождении многочисленной "свиты" Магни и Риндра вышли из дома. Дети с вещами побежали вперёд, а Свельф неторопливо провёл краткую экскурсию для гостей.
   - Вот это большое здание - овчарня. Сюда мы на ночь загоняем овец, чтобы до них не добрались хищники. Вот тут - мастерская. Загляните внутрь! Видите прядильные и ткацкие станки? На них мы делаем шерстяные ткани из нитей разной толщины. Для одежды - потоньше, для пледов - потолще. Станки приводятся в действие водяной мельницей, которая находится под домом в русле подземной реки. Сейчас станки не работают, потому что летняя шерсть у овец слишком короткая. А вон в том доме, где возле входа толпятся дети - сеновал и место для хранения лекарственных трав и кореньев. Как вы видите, остальные дома в поселении необитаемы. Все прочие дверги давно разбрелись в разные стороны в поисках лучшей жизни. А нам и тут хорошо. Я надеюсь, что когда дети подрастут, их собственные семьи заселят пустующие дома. Что толку перекапывать горы в поисках золотых жил и крохотных драгоценных камушков, когда у нас есть долина, которая может прокормить тысячи двергов.
   Подойдя к постройке с сеновалом, Свельф взял из рук одного из детей сложенный кусок шерстяной ткани и развернул перед Магнусом и Риндрой:
   - Смотрите, это не просто плед, это ещё и одежда! Посередине прямоугольного пледа сделано отверстие, в которое проходит голова. Отверстие закрывается большим клапаном, пришитым с трёх сторон. Если плед использовать, как одеяло, то он плоский. А если накинуть плед на плечи и просунуть в отверстие голову, то клапан превращается в капюшон.
   - Очень хорошо придумано! - сказал Магнус. - Это ваше собственное изобретение?
   - Нет, - смутился Свельф. - Дверги использовали такие пледы-накидки испокон веков. Сначала в шахтах, чтобы порода с потолка не сыпалась за шиворот, а потом и для сохранения тепла на открытой местности. Возьмите себе, они вам пригодятся!
   - Спасибо! Они ещё и очень красивые! - воскликнула Риндра.
   Плед-накидка был украшен геометрическим орнаментом, в котором угадывались стилизованные изображения гор, рек и деревьев. Края пледа и капюшона, а также вырез для головы были обшиты узорчатой тесьмой.
   Магнус и Риндра приняли пледы-накидки. Кроме них, дети двергов принесли ещё большие толстые матрасы, сделанные из двух полотен простёганной ткани, между которыми находилась овечья шерсть.
   Магни вежливо сказал Свельфу:
   - Мы вам очень благодарны, но с таким грузом мы вряд ли поднимемся на Зимнюю Седловину.
   - Зато хотя бы эту ночь поспите на мягком! - улыбнулся Свельф.
   Войдя внутрь постройки, Магнус и Риндра увидели, что она почти на половину высоты заполнена высушенной травой. Гора сена начиналась прямо от входа и поднималась к дальней стене. Свет внутрь попадал через узкие высокие окна-щели, предназначенные для вентиляции.
   - Нам ещё предстоит поработать, чтобы обеспечить овечек запасом еды на зиму, - сказал Свельф. - Ну, вы пока располагайтесь, отдыхайте с дороги. Обед у нас получился поздний, так что ужин будет лёгкий, а завтра встанем с рассветом, и в путь! Дети, ну-ка, выходите! Дайте гостям отдохнуть!
   Когда толпа детей с шумом покинула сеновал, Свельф задержался на пороге и снова улыбнулся:
   - Вы можете задвинуть засов изнутри, чтобы вас не побеспокоили. Вы же понимаете, как трудно нам уединяться в доме, полном детей. Поэтому я с Араной и Снульф со Стефой часто тут ночуем.
   Когда Свельф вышел, Магнус и Риндра переглянулись.
   - Кажется, он подумал, что мы... - медленно и нерешительно начал Магни.
   - Я поняла, что он подумал! - коротко отрезала Риндра. - Но меня сейчас волнует другое. Магни, пожалуйста, не убивай двергов!
   - Я?! - изумился Магнус. - Я думал, что этого хочешь ты. Там, за столом, когда Оглин сказал про твои крылья, мне показалось, что ты была готова перерезать всех двергов, как волков.
   - А мне показалось, что это ты, такой расчётливый и предусмотрительный, захочешь ликвидировать всех свидетелей.
   - Я не настолько бессердечен.
   - А я не такое крылатое чудовище, каким ты меня считаешь.
   Магни недовольно произнёс:
   - Хотя у тебя, как ты говоришь, "девичья память", про "крылатое чудовище" ты не забыла.
   - Как видишь, не забыла. Ты же до сих пор не извинился.
   - А ты не извинилась за "глупого котёнка".
   - И не собираюсь!
   - Тогда и я не буду!
   Они замолчали, выжидающе глядя друг на друга.
   - Камень! - воскликнул Магнус.
   Риндра машинально выхватила из сумки индикатор чар:
   - Тёмный. А почему ты про него вспомнил?
   - Мы вдруг начали ссориться, и мне подумалось, что это какое-то колдовство двергов.
   Риндра слегка улыбнулась:
   - Я думаю, что это усталость и нервное напряжение.
   - Конечно, - согласился Магни, - так и есть!
   - Знаешь, я, пожалуй, извинюсь за слово "глупый", - задумчиво сказала Риндра, - а за слово "котёнок" не буду.
   - Оригинально! - усмехнулся Магни.
   - Теперь я знаю, что ты умный, значит, я была не права. А котики мне нравятся. Так что это не оскорбление, а комплимент. В детстве у меня был большой чёрный кот Гармик, я считала его своим самым лучшим другом...
   Магни увидел, что глаза Риндры при воспоминании о прошлой жизни наполняются слезами, и поспешно сказал:
   - Я тоже не буду извиняться за слово "крылатое", ведь у тебя на самом деле есть крылья. А слово "чудовище" я переделаю. Сокращу.
   - Как это? - глаза Риндры высохли и вспыхнули от любопытства.
   - Ты не чудовище, ты чудо! Ты крылатое чудо! Считай, что когда я назвал тебя "чудовищем", я имел в виду, что ты большое-пребольшое чудо. Так что это тоже был комплимент.
   - Принцесса и принц обменялись комплиментами и вновь стали друзьями! - подвела итог Риндра.
   Ас и асура дружно рассмеялись и полезли на сеновал, таща за собой матрасы и пледы-накидки. Устроившись с двух сторон высокой копны, они легли на матрасы и стали смотреть на потолок.
   Магни вздохнул и серьёзно произнёс:
   - Рини, я знаю, почему мы так нервничаем. Это из-за пророчества.
   - Да, очень неприятно было услышать, что я должна пожертвовать своей жизнью ради мира, о котором узнала всего несколько дней назад.
   - Ты ничего не должна, Рини. Мы можем развернуться и пойти назад.
   - Назад - куда?
   Магни нерешительно произнёс:
   - Например, к деревенским ванам. Вернер сказал, что они нам помогут.
   - И всю жизнь прятаться в лесах и болотах? Мы знали, что будет смертельно опасно. В этом мире для нас нет спокойного места. Так что, какая разница?! Может быть, Бесконечный Змей ещё не худший вариант. Магни, ты же понимаешь, что нас ждало в плену у звероловов. Уж лучше сразу умереть.
   - Кстати, о звероловах. Деревенские ваны просто отомстили своим обидчикам, а до Ванабурга это известие докатилось, как снежная лавина, многократно преувеличенное. Да, конечно, резня была кровавой, но до эпической битвы и до восстания против власти владетельных ванов она явно не дотягивает.
   - Тебе виднее! - вставила Риндра. - Ты там был.
   - Да! - Магнус с радостью начал развивать свою мысль. - Я думаю, Рини, что с пророчеством, наверняка, произошло то же самое. Кто-то когда-то кому-то просто сказал: "Вот было бы здорово, если бы появились ас и асура и спасли Срединный мир". И эта пустая, ничего не значащая фраза начала катиться, как снежный ком, стала обрастать надуманной важностью и мрачностью, превращаться в пророчество.
   - Хорошо бы, чтобы это так и было! - Риндра заметно повеселела.
   - Вспомни, Рини, в книге Вассы про это вообще ничего не сказано! Почему мы должны беспокоиться из-за того, что в Ванабурге придумали какое-то якобы "пророчество"?
   - Действительно, почему мы обязательно должны пожертвовать жизнями? Наверняка, мы найдём какой-нибудь способ победить и остаться в живых.
   - Мы не будем зря рисковать, пока всё хорошенько не разузнаем о врагах.
   - В этом и заключался твой план, Магни.
   - Наш план, Рини, наш. В этом мире у нас с тобой одна судьба.
   - Да, Магни. Я знаю.
   Возле входа послышалось громкое нарочитое покашливание, потом раздался голос Стефы.
   - Можно войти? Вы не закрыли дверь!
   - Конечно, входите! - ответила Риндра.
   - В конце концов, это же ваш дом, - добавил Магнус.
   - Я только спросить, - Стефа вошла внутрь и с заметным удивлением посмотрела на Магнуса и Риндру, разделённых копной сена. - Можно взять немного орехов для начинки пирогов?
   - Берите, сколько вам нужно!
   - Могли бы и не спрашивать!
   - Спасибо! - Стефа бросила ещё один короткий взгляд на Магнуса и Риндру, едва заметно покачала головой и ушла.
   Риндра бодрым тоном произнесла:
   - Я бы лучше прогулялась по поселению двергов, а не лежала тут и не ждала, когда нас позовут ужинать.
   - Да, пойдём! - с готовностью подхватил Магни, всё ещё ощущая неловкость от многозначительных взглядов Стефы.
   Они оставили матрасы и пледы-накидки на сеновале и вышли из дома. Близился вечер. Дети двергов с воплями носились по полю и гнали овец в сторону овчарни. Затенённая горами долина погружалась во мглу, и поэтому белый полукруг Зимней Седловины особенно ярко и отчётливо выделялся вдали.
   - Свельф был прав, - сказал Магнус, - долина врезается глубоко в горы. Нам потребуется день, чтобы дойти до заснеженного перевала.
   - А до Ванабурга отсюда меньше суток пешего перехода. Город где-то там за горами. - Риндра посмотрела в сторону, где должна была находиться столица ванов.
   Магни задумчиво произнёс:
   - Если кого-то из двергов не окажется за столом во время ужина...
   Риндра резко повернулась к нему:
   - Я уверена, что дверги нас не предадут. По крайней мере, не эта семья.
   - Мне бы тоже хотелось так думать.
   Пользуясь тем, что поблизости не было двергов, Магнус достал Мульти-Зеркало и сделал несколько записей поселения, долины и окружавшего горного пейзажа.
   Через некоторое время в дверях жилого дома показалась Арана. Увидев Магнуса и Риндру, она призывно помахала им рукой. Когда путешественники приблизились, она пригласила их внутрь. В доме их встретила Страфа с большим плетёным коробом, полным разноцветных вязаных варежек.
   - Мы не можем без вас подобрать подходящий размер. Выбирайте сами! Чтобы взобраться на Зимнюю Седловину, вам понадобится защита от холода и острых льдинок.
   - Ой, какие красивые! - воскликнула Риндра, её глаза загорелись, а руки сами потянулись к коробу. - Вы нас слишком балуете подарками!
   Асура долго перебирала варежки, прикладывала к ладоням, рассматривала узоры и рисунки, примеряла приглянувшиеся. Магнус сразу приметил подходившую ему пару варежек и выдернул её из круговорота, устроенного Риндрой.
   Когда асура, наконец, сделала свой выбор, Арана легонько тронула её за локоть:
   - Ещё для тебя есть тёплые колготки. Пойдём, померяешь!
   Они удалились на кухню, и через некоторое время вернулись обратно. Риндра приподняла подолы одежды ванов выше колен и сделала оборот, чтобы продемонстрировать Магнусу свою обновку с широкими поперечными красными и фиолетовыми полосками.
   - Ну, как?
   - Прекрасно! Тебе идёт!
   - Извините, если мой вопрос вас обидит, но сколько вам лет? - спросила Страфа.
   - Шестнадцать! - хором ответили Магнус и Риндра.
   - Вы же ещё дети! - ахнула Арана и переглянулась со стоявшей рядом Стефой. - А мы-то думали...
   - Вы больше нас, и потому нам показалось, что вы старше, - пояснила Страфа.
   - Не такие уж мы и дети, - пробормотал Магнус.
   В это время в дом ввалилась шумная компания: младшие дверги, закончившие сбор овец в овчарне, наполнили дом смехом, болтовнёй и суетой. Следом за ними появились Свельф, Снульф и Оглин. Как выяснилось, они поднимались к перевалу, чтобы установить на узких тропинках загородки против волков. Вошедшие поставили возле двери свои кирки и отправились мыться.
   Большая семья двергов начала готовиться к ужину. Напряжение, возникшее в отношениях хозяев и гостей в конце обеда, полностью исчезло. Говорили о погоде, об урожае, о росте поголовья овец, о необходимом ремонте подземных шахт, водопроводов и станков. Во время еды Магнус и Риндра особенно отметили необыкновенно вкусные пирожки с медово-ореховой начинкой.
   Дверги ложились спать с заходом солнца, так что после ужина, коротко согласовав со Свельфом время подъёма, Магнус и Риндра отправились на сеновал. Запирать дверь они не стали.
   - Какие же дверги замечательные существа, - сказала Риндра, укладываясь на матрас и накрываясь пледом-накидкой. - Такая дружная семья.
   - Возможно, Срединный мир в целом не так плох, как нам показалось вначале. А, может быть, наоборот, сегодня нам повезло найти островок доброты в море зла.
   По установившейся традиции церемонно пожелав друг другу спокойной ночи, Магнус и Риндра быстро заснули.
   Ранним утром их разбудил голос Свельфа:
   - Просыпайтесь! Завтрак уже ждёт!
   В доме гостей встретили взрослые дверги и Оглин. Младшие дети ещё спали. За стол сели только Свельф, Магнус и Риндра. Оглин ходил взад и вперёд между гостиной и кухней, наконец, не выдержал и заявил:
   - Как бы я хотел тоже отправиться в путешествие!
   Свельф мягко сказал:
   - Сын, мы вчера это с тобой уже обсуждали! Ты нужен здесь, дома.
   Магнус добавил:
   - Мы бы с радостью пошли вместе с таким надёжным и смелым спутником, но, Оглин, ты же понимаешь, что этот путь только для нас двоих.
   - Да, я понимаю. И желаю вам удачи!
   - Спасибо.
   Стефа и Снульф положили на стол перед Магнусом и Риндрой дорожные мешки с пришитыми лямками, чтобы носить их за спиной.
   - Возьмите, мы сложили сюда запас пищи. Вы можете надеть мешки поверх плащей-накидок, чтобы ветер не раздувал одежду. Кроме того, и руки у вас будут свободными.
   Риндра коротко взглянула на Магнуса и сказала:
   - Тогда оставьте корзину с орехами себе. Нам она больше не понадобится. К сожалению, это всё, чем мы можем отблагодарить вас за гостеприимство.
   - О чём вы говорите! - воскликнула Арана. - Вы же спасли Оглина и готовы спасти...
   Она резко оборвала фразу и быстро ушла на кухню. Вернулась она только тогда, когда путешественники закончили завтрак и стали выходить из дома.
   Следом за Свельфом, который также облачился в плащ-накидку, взял мешок с едой и свою кирку, Магнус и Риндра начали спускаться в ещё тёмную долину. Несколько раз они оборачивались, чтобы помахать руками на прощание.
   Едва путешественники окончательно скрылись из вида, Арана закрыла лицо руками и разрыдалась.
   - Мама, не надо! - умоляюще сказал Оглин. - А то я сейчас тоже заплачу.
   - Они же такие юные! Они младше тебя, сынок. Я не представляю, что бы со мной случилось, если бы мои дети вот так же спокойно и беззаботно отправлялись навстречу верной гибели.
   Стефа обняла Арану, а старая Страфа заключила в объятия их двоих. Женщины плакали, не скрывая слёз. Даже Снульф вытер выступившую из глаз влагу. Никто из двергов не сомневался в истинности пророчества.
  
  

Глава 11. Зубчатые горы.

  
   По мере того, как путешественники спускались в долину, солнце поднималось всё выше и освещало пространство между горами. При ходьбе Свельф, словно на трость, опирался на свою кирку, цокая по камням металлической оковкой на конце её рукоятки. Время от времени Свельф указывал наконечником на достопримечательности.
   - Вот тут у нас яблоневый сад. Как вы видите, плоды ещё зелёные. Это потому, что мы посадили сорта с поздним созреванием. Такие яблоки дольше хранятся, и их можно есть до самой весны. Зерно мы тоже ещё не убирали, наверное, начнём косить дней через десять. А вон там, слева, видите, гору огибает тропинка? Не видите? Да, верно, её видят только дверги, способные своей силой влиять на скалы и камни. Так вот, именно эта тропинка может привести вас в Ванабург. Но вам, как я понимаю, туда не надо. И ещё хорошо, что ваны не могут пользоваться тропами двергов, а то бы нашу долину давно захватили.
   Когда обработанная и окультуренная часть долины закончилась, путники зашагали прямо через лес.
   - Видите пни? - задал риторический вопрос Свельф. - Для изготовления досок и на дрова мы срубаем только старые и больные деревья. Это позволяет лучше расти молодняку. Поэтому лес с краю чистый и светлый. Но чем дальше от поселения, тем менее проходимым он станет. Таскать тяжёлые стволы издалека мы не можем.
   Глядя на то, как ловко использует дверг свою кирку при ходьбе по горной местности, Магнус выбрал достаточно длинную и ровную ветвь дерева, на ходу срубил её ножом, обрезал боковые побеги и сделал посох. Риндра молча наблюдала за его действиями. Магнус протянул ей плод своего труда. Асура благодарно кивнула, однако, воспользовавшись тем, что Свельф редко оборачивался на ходу, вытянула когти и несколькими взмахами сама изготовила дорожный посох удобного для себя размера и веса.
   Свельф показал киркой вперёд:
   - Как я и предупреждал, путь по лесу перестаёт быть лёгким и удобным. Появляются отдельные упавшие стволы, которые приходится огибать, а далее начнутся большие участки сплошных завалов. Поэтому мы выйдем из леса и пойдём вдоль склонов гор. Хорошо, что вы догадались сделать посохи, я сам хотел вам это предложить. На осыпях и оползнях они вам пригодятся.
   Дверг-проводник повёл Магнуса и Риндру по свободному пространству между лесом и горами. Его кирка указала на ряд черневших входов в пещеры:
   - В горах много старых заброшенных шахт. Но без владеющих силой двергов лучше туда не соваться. Деревянные подпорки потолков давно уже превратились в труху. Одно неосторожное движение и даже громкий звук могут спровоцировать обвал всей шахты.
   - В долине водятся какие-нибудь крупные животные? - спросил Магнус.
   - Внизу постоянно живут несколько кабаньих семей. Иногда с гор спускаются козлы. А за ними приходят снежные барсы. Если ты спрашивал про волков, то их тут нет. Долина заперта между двумя перевалами. Зимняя Седловина непреодолима для равнинных существ, и через наше поселение дикие животные не ходят. Та стая, от которой вы спасли Оглина, исключительный случай впервые за много лет.
   Несмотря на то, что ноги Магнуса и Риндры были длиннее, чем у Свельфа, им приходилось прикладывать усилия, чтобы не отставать от своего провожатого. Дверг был привычен к передвижению по горам, он легко перепрыгивал с камня на камень или сползал по сыпучему оползню, помогая себе киркой.
   Монотонная ходьба по ровной дороге кажется путнику бесконечно долгой. В горах, наоборот, для Магнуса и Риндры солнце ускорило своё движение по небу. Они старательно подражали манере движения Свельфа. Им приходилось всё время смотреть под ноги, чтобы не поскальзываться на камнях или не спотыкаться о трещины в скалах. Лишь изредка они поднимали головы, чтобы оглядеть окружающее пространство.
   - Скоро мы будем пересекать горный ручей и сделаем привал, - объявил Свельф.
   - Мы не устали! - запротестовала Риндра.
   - Мы не прошли ещё и половины долины! - поддержал её Магнус.
   - Вы её до вечера не пройдёте, если не отдохнёте и не поедите, - наставительно произнёс дверг. - Кроме того, мы сделаем наши мешки немного полегче!
   Действительно, опустившись на округлые камни возле ручья, Магнус ощутил, как устали его ноги от непривычной ходьбы по горам. Когда Свельф отлучился за камни по естественной необходимости, Магни быстро достал "Полезные заклинания на каждый день" и отыскал слова Расслабления Мышечного.
   - Рини, давай, я прочитаю заклинание и для тебя, - предложил Магнус асуре. - Мне, кажется, стало немного полегче. Хотя бы мышцы не гудят от напряжения.
   - Благодарю, но у меня есть свои способы, - Риндра улыбнулась и немного приподняла подолы сарафана и рубахи.
   Магни увидел, что в путь по долине асура отправилась без подаренных тёплых колготок, и её голые ноги между ботинками и краем одежды окрашены в серо-стальной цвет.
   - Хорошо тебе! - с лёгкой завистью произнёс Магни. - Ты усилила ноги, не привлекая внимания Свельфа.
   - Даже трансформированное в Боевую Форму тело постепенно устаёт. И мне приходится расходовать силу асур. Но мне легче, чем тебе.
   Сходив по очереди за камни, умывшись и подкрепившись пирогами с сыром, путешественники продолжили движение.
   Свельф рассказал, что ручьи, сбегавшие с гор, образовывали в центре долины сеть озёр и болот, вода из которых не имела иного выхода, кроме постепенного испарения. От этого она обладала солоноватым вкусом и не была пригодна для питья. Однако те области водоёмов, в которые впадали ручьи с пресной горной водой, населяло огромное количество птиц, утративших возможность летать при Разделении миров и оказавшихся запертыми в долине. Зимой, когда подходы к озёрам покрывались достаточно прочным слоем льда, дверги устанавливали ловушки для пернатых с приманками из зёрен.
   Вскоре со склонов гор Магнус и Риндра сами увидели, что лес сменился обширными низинами, покрытыми зарослями высокого тростника с вкраплениями "окон" чистой воды. Лишь по краям водоёмов виднелись цепочки деревьев. Миновав болота, путешественники вновь пошли вдоль сплошного леса. Теперь им начинало казаться, что Зимняя Седловина увеличивалась с каждым шагом, поднималась на недосягаемую высоту и закрывала серое небо.
   Свельф показал на заснеженный перевал:
   - Говорят, что раньше, до Разделения миров, яркий солнечный свет отражался от снега мириадами искр, поэтому по горам нельзя было ходить без специальных очков с затемнёнными стёклами. Без защиты глаз можно было даже ослепнуть.
   - Издалека белая окантовка Зимней Седловины выглядела, как ровная полоса, - произнёс Магнус, - а вблизи видно, что на самом деле её нижняя часть похожа на бахрому.
   - Это ты верно заметил, - сказал Свельф. - Наверху снег лежит сплошным покровом, а вниз спускается множеством языков, заполняющих трещины и углубления горного склона. Если не знать дороги, то можно провалиться в глубокую расщелину, которая выглядит, как ровная белая тропинка. Поэтому-то мы и начнём подъём только утром. Поднажмите, ребята, скоро мы доберёмся до места ночлега!
   Несмотря на то, что Магнус и Риндра не жаловались на усталость, их ноги двигались всё медленнее и медленнее. Даже Боевая Форма асуры имела свои пределы выносливости. Теперь дорога постоянно шла вверх, хотя подъём был пологим, и непосредственное восхождение на перевал ещё не началось.
   - Пока лес близко, надо набрать дров, - сказал Свельф.
   Путешественники на время покинули каменистый склон и пошли краем леса, по пути поднимая с земли или отламывая от упавших деревьев подходящие сухие ветки.
   - Теперь нам осталось подняться вон туда, и мы на месте! - Свельф указал киркой на ряд отверстий в склоне горы.
   Последний рывок с дополнительным грузом дров оказался самым тяжелым и утомительным. Кроме того, солнце скрывалось за горами, и в долине быстро темнело. Из-за вытянувшихся теней путникам стало трудно уверенно ставить ноги, небольшие углубления казались им трещинами, а надёжные камни выглядели как зыбкие светлые пятна на фоне мрака.
   Наконец, Магнус и Риндра следом за Свельфом вошли в одну из пещер и, сделав несколько шагов по узкому коридору, вступили в большой зал. Стены и потолок резко исчезли во тьме пещеры, так что сначала трудно было оценить его размеры. Магнус подумал о том, что ему придётся выйти наружу, чтобы успеть до захода солнца зажечь факел заклинанием Воспламенения.
   - Положите сухие ветки прямо тут, - распорядился Свельф и сбросил на каменный пол свою ношу.
   Магнус и Риндра с радостью избавились от груза и остановились на границе темноты. Выбрав несколько тонких сухих веток, Свельф сделал несколько шагов вперёд. В темноте его движения больше угадывались, чем виделись глазами. Дверг сел на корточки, сложил ветки аккуратной кучкой, потом встал на ноги и ударил по каменному полу металлическим наконечником на рукоятке кирки. Магнус увидел, как вспыхнули искры энергии, и от них загорелись дрова. Маленький огонёк многократно отразился сотнями ярких вспышек с боков и сверху, так что ас и асура невольно зажмурились. Впрочем, опасаясь ловушки, они сразу же открыли глаза, заслоняя их ладонями от бившего со всех сторон света.
   - Ого! - выдохнул Магнус.
   - Ничего себе! - воскликнула Риндра.
   Они увидели огромное подгорное пространство, высокие стены и потолок которого были усыпаны большими многогранными кристаллами. Именно от них отражался и многократно усиливался слабый свет костра.
   - Добро пожаловать в древнее жилище двергов! - торжественно произнёс Свельф.
   Он вернулся к своим спутникам и взял ещё дров, чтобы подбросить в костёр:
   - Идите за мной, я вам всё покажу! Сейчас вы находитесь в главном зале. Когда-то тут проводились общие собрания и пиры. Весь зал был заставлен столами, а в центре стоял золотой светильник, в котором постоянно горело горное масло, добываемое в глубоких шахтах. Вот тут была устроена кухня, на этих очагах готовили пищу для десятков двергов. Сейчас, как видите, здесь совершенно пусто, не осталось даже битой посуды. Идём дальше! Это источник чистой воды, стекающей с гор. Кранов и раковин давно уже нет, поток просто выливается из трубы. Тут же рядом остались отверстия для канализации. Дальше идут жилые помещения. Потолок у подгорного жилища общий, а комнаты разделены каменными стенами. Когда-то личные покои двергов закрывались деревянными дверями, а сверху завешивались тканями. Сейчас, конечно, ничего не осталось. Все двери и мебель давно сожжены в кострах, а ткани истлели. Ещё дальше вглубь горы располагались склады и мастерские, там же начинались шахты. Туда мы не пойдём, там так же пусто, да и потолки стали ненадёжны. Для ночлега вы можете выбрать любые комнаты. Конечно, спать на каменном полу не очень удобно. Если у вас остались силы, можете спуститься к лесу и нарубить веток. Сам я устроюсь на полу в главном зале, чтобы следить за костром.
   Магнус и Риндра переглянулись.
   - Я за ветками не пойду, - сказала асура.
   - Как-нибудь переночуем, - поддержал её Магни.
   - Давайте установим дежурство и будем поддерживать огонь по очереди, - предложила Риндра.
   - Не беспокойтесь, это мне не трудно, - сказал Свельф. - Я привык просыпаться несколько раз за ночь. Древние жилища разбросаны по всем Зубчатым горам. Прошлую ночь мы провели почти в таком же по дороге из Ванабурга. Давайте лучше ужинать и спать! Завтра нам предстоит подъём на Зимнюю Седловину.
   После ужина Магнус и Риндра отправились выбирать места для ночлега и решили расположиться в двух соседних комнатах. Каменные стены высотой в полтора роста двергов асу и асуре едва доходили до макушек.
   - У меня такое впечатление, что нас загнали в стойла для скота, - недовольно произнёс Магнус, разглядывая гладкий каменный пол. - Свельф мог бы раньше сказать про ветки.
   Потом он осмотрел верхнюю часть каменной стены, противоположную комнате Риндры, выбрал самый плоский камень, поддел кончиком ножа и начал его вытаскивать, раскачивая вперёд и назад. Магни вынул камень из кладки и положил его на пол.
   Над стеной показалась голова Риндры:
   - Тебе тут так не понравилось, что ты решил разломать постройки двергов?
   - Я нашёл себе подушку, - Магни достал из дорожного мешка оставшиеся свёртки с пищей и сложил их в углу комнаты рядом с приставленным к стене посохом, затем вытащил из карманов варежки, положил на камень, а сверху прикрыл мешком. - Хоть что-то лучше, чем совсем ничего. Когда лягу, ещё и капюшон надену, чтобы свет с потолка не мешал спать.
   - Это ты здорово придумал!
   Голова Риндры исчезла, и вскоре из её комнаты послышался стук укладываемого на пол камня.
   - Рини, тебе удобно? - спросил Магни.
   - Немного удобнее, чем тебе! - отозвалась асура. - Могу даже поделиться.
   Через стену перелетел моток верёвки, которую они сделали из мешков во время пересечения каньона.
   - Рини, право, не стоило. Оставь себе!
   - Магни, не кидай верёвку обратно! У меня же есть сумка, в которой лежит обувь ванов. Так что моя подушка и так мягче твоей.
   - Я сейчас достал справочник заклинаний и немного снял усталость в ногах с помощью Расслабления Мышечного. Моё предложение остаётся в силе. Хочешь тоже попробовать?
   После небольшой паузы прозвучал ответ:
   - Хорошо, Магни. Зайди ко мне в комнату!
   Риндра встретила Магнуса сидя на полу, прислонившись спиной к каменной стене и вытянув ноги. Двумя руками она нерешительно сдвинула подолы одежды чуть выше коленей, открыв ноги в полосатых красно-фиолетовых колготках.
   - Так достаточно?
   - Вполне.
   - Как видишь, я утеплилась на ночь. Ты же знаешь, что во сне я не поддерживаю Боевую Форму.
   - Ты всё правильно сделала!
   Магнус начал читать слова Расслабления Мышечного, направляя силу аса на икры Риндры.
   - Ну, что, Рини? Что-нибудь чувствуешь?
   - Как будто по ногам прошла тёплая волна, - Риндра немного согнула ноги в коленях, потом снова вытянула. - Действительно, стало легче. Напряжение исчезло.
   - Я же говорил, что заклинание поможет, - Магни закрыл книжку. - Ну, я пойду?...
   - Иди, Магни! - Риндра одёрнула одежду, и произнесла, не поднимая глаз. - Спасибо тебе!
   Магнус поднялся и смущённо улыбнулся, ощущая какую-то непонятную неловкость:
   - Пусть на каменной подушке твой сон будет приятным, Ваше Высочество!
   - И тебе доброй ночи, Ваше Высочество!
   К своему немалому удивлению, Магнус заснул почти сразу после того, как его голова легла на камень, прикрытый мотком верёвки, варежками и мешком.
   Когда Магни проснулся, то увидел, что света в жилище двергов значительно поубавилось. Камни на потолке не сияли, а мерцали бледно-красными сполохами. Магни потянулся всем телом, размял затёкшие конечности и тихо поднялся на ноги, чтобы не разбудить Риндру. Он направился в большой зал, где обнаружил тлеющие угли костра и спящего неподалёку Свельфа. Дверг лежал прямо на каменном полу, свернувшись калачиком и обнимая свою кирку. Судя по негромкому похрапыванию, никаких неудобств он не испытывал.
   Магни приблизился к входу в подгорное жилище за новой порцией дров, и увидел, что снаружи уже светает. Он всё-таки взял пару веток и положил их на угли. Сухое дерево быстро занялось огнём, и гранёные кристаллы ярко засияли.
   Свельф открыл глаза и сел на полу:
   - Неужели я проспал?
   - Ничего страшного, нам всем полезно отдохнуть подольше.
   - Нет-нет, надо вставать! - дверг поднялся на ноги. - А где твоя... эээ... спутница?
   - Наверное, ещё спит.
   - А вот и нет! - в зал вошла Риндра такими быстрыми шагами, что между ботинками и развевавшейся одеждой сверкали красно-фиолетовые колготки. В одной руке асура держала посох, в другой - дорожный мешок. - Я прекрасно отдохнула. Осталось только умыться, позавтракать, и я готова начать восхождение!
   - Тогда не будем зря тратить время, - сказал Свельф.
   Магни сбегал за своими вещами, совершил все утренние процедуры и присоединился к общей трапезе. Вскоре путешественники вышли наружу и увидели, что край солнца уже показался над вершинами гор. Они зашагали к Зимней Седловине, уверенно постукивая по каменистой поверхности киркой и посохами.
   Первая половина подъёма на перевал оказалась относительно лёгкой. Магнус и Риндра не отставали от Свельфа и энергично шагали вверх. По мере того, как крутизна склона увеличивалась, идти становилось всё труднее и труднее. Свельф легко цеплялся киркой за впадины и трещины, подтягивался вверх с помощью рук. Деревянные посохи Магнуса и Риндры годились только для того, чтобы упираться и отталкиваться ими сзади. Холодный ветер обдувал лица путешественников. Пледы-накидки с капюшонами и варежки двергов оказались как нельзя кстати.
   Свельф время от времени оборачивался и указывал своим спутникам новое направление подъёма. Магнус и Риндра тяжело дышали и упорно карабкались по крутому склону. Когда они достигли нижней границы снега, подниматься стало ещё труднее, потому что трещины и углубления, которые путешественники ранее использовали в качестве упоров для ног, теперь были покрыты скользкой обледеневшей коркой. Свельф по-прежнему легко взбирался наверх, цепляясь за склон киркой.
   - Подожди, Магни! - сказала Риндра, усаживаясь на небольшой уступ. - Я так больше не могу. До вершины перевала ещё далеко, и в таком виде мы до неё не доберёмся.
   - Предлагаешь превращаться? - спросил Магнус, который и сам уже подумывал о том, чтобы принять облик, более подходивший для лазания по горам.
   - Другого выхода я не вижу.
   - А Свельф?
   - Он уже знает, что мы не ульфы. Мы его не удивим.
   - Всё-таки я сначала предложу ему оставить нас и вернуться домой, - сказал Магнус Риндре и громко закричал, чтобы дверг его услышал. - Свееельф!!!
   - Что случилось?! - отозвался сверху дверг. - Вы устали? Не можете продолжать подъём?
   - Не в этом дело! Мы подумали, что до вершины Зимней Седловины сумеем добраться и без вас. У вас свой темп восхождения, у нас - свой. Мы вам благодарны, но дальше пойдём одни.
   - Нет, я вас не оставлю. Впереди самый трудный и опасный участок дороги по снегу. Я обещал, что доведу вас до Зимней Седловины, и сдержу своё слово. Кроме того, с вершины перевала я смогу показать вам дальнейший путь. Ведь, насколько я понимаю, вы раньше никогда не бывали по ту сторону Зубчатых гор.
   - Вы всё правильно поняли! - крикнула Риндра. - Тогда пусть вас не пугает, если мы сейчас немного изменимся. Иначе нам за вами не угнаться.
   Свельф после небольшой паузы ответил:
   - Делайте, как вам удобно!
   - Вот и хорошо! - Риндра стянула варежки с ладоней и начала снимать ботинки. - Магни, пожалуйста, отвернись, колготки я тоже сниму, жалко рвать их когтями!
   Магни повернулся спиной к асуре, и, снимая плед-накидку двергов, аккуратно складывая её и убирая в дорожный мешок, проворчал как бы про себя, но так, чтобы услышала Риндра:
   - То ты задираешь одежду и сама показываешь мне свои ноги, то требуешь отвернуться...
   Лишь произнеся это, Магнус с запозданием сообразил, как неприлично и непристойно прозвучало такое высказывание. Его худшие опасения немедленно подтвердились. За спиной Магни раздался ледяной голос Риндры, ещё более холодный, чем ветер в горах. Каждое отчеканенное слово вонзалось в его тело, словно укол кинжала.
   - Принц асов Магнус Майт-Маг, вы, кажется, забыли, что разговариваете с принцессой асур Риндрой Индрасиль! Я не задирала перед вами одежду! Я по-дружески делилась с вами своими радостями и трудностями. Я с благодарностью принимала вашу помощь. И я рассчитываю на уважение с вашей стороны!
   - Я... я приношу свои искренние извинения, Ваше Высочество! Я перешёл границу вежливости и произнёс недопустимую фривольность. Обещаю, что такого больше не повториться!
   - Ваши извинения приняты. - Риндра смягчила тон. - Ладно, Магни, можешь обернуться.
   - Рини, правда, прости, я сам не понимаю, как эта глупость слетела у меня с языка!
   Магнус посмотрел на Риндру, боясь встретить её сердитый взгляд. Однако асура улыбалась, и в её следующих словах прозвучали нотки озорства:
   - Если бы я не понимала, что мой ботинок скатится вниз по склону горы, то я бы им в тебя запустила.
   - Могла бы и запустить, - принял игру Магнус. - Пожалуй, я это заслужил. И я бы тебе его принёс.
   - Ты меня обидел, но не настолько сильно, чтобы заставлять тебя повторять подъём.
   Риндра закончила убирать ботинки в мешок и теперь скатывала колготки в плотный комок.
   Магнус улыбнулся
   - Если тебе станет легче, можешь кинуть в меня колготками. Они мягкие. Я их поймаю.
   Риндра хихикнула:
   - Не искушай, я ведь, действительно, могу кинуть! А они мне ещё пригодятся
   - Бросай! Я не дам им упасть вниз.
   Быстрым движением, практически без замаха, асура кинула прямо в грудь Магнуса тугой шерстяной узелок.
   Магни поймал его двумя руками:
   - Мягкие!... И ещё тёплые...
   Не вполне осознавая свои действия, он машинально начал медленно поднимать руки, словно для того, чтобы поднести колготки Риндры к лицу.
   - Магни! - резкий окрик Риндры прервал наваждение, и руки Магнуса остановились на половине пути. - Что ты делаешь?
   - Я?... Я хотел кинуть их тебе обратно, - нашёлся Магнус.
   - Лучше подойди поближе и отдай из рук в руки.
   - Да, Рини.
   Магнус сделал несколько шагов поперёк склона, чтобы приблизиться к своей спутнице, и протянул ей мягкий шерстяной комок. Асура не столько взяла, сколько выдернула его из руки Магнуса. Быстро засовывая свои вещи в мешок, она искоса взглянула на Магни:
   - Извини, если я слишком резко прореагировала.
   - Ты поступила правильно, Рини. Это я виноват.
   - Ладно, забудем об этом. Ты готов превращаться?
   - Готов! - Магнус быстро написал в Блокноте Оборотня "снежный барс" и вырвал листок
   Ожидавший наверху Свельф увидел, что его юные спутники превратились в серокожее существо с кривыми когтями на руках и ногах и в крупного хищника. В посохах они больше не нуждались. Риндра легко и быстро полезла наверх, вбивая свои крючковатые когти прямо в каменную поверхность, а Магнус поднимался высокими прыжками, используя силу лап и кошачью гибкость позвоночника. Если дверг и испытал страх, но внешне никак его не проявил. Теперь уже ему пришлось прикладывать усилия, чтобы оставаться впереди своих подопечных и указывать им дорогу.
   Из снежного покрова, казавшегося издалека сплошным, выступали скалы и гряды, которые служили Свельфу ориентирами безопасного маршрута. Вскоре после полудня Магнус и Риндра ощутили, что подъём становится более пологим. Верхняя граница перевала как будто опускалась вниз, постепенно сменялась светло-серым небом.
   И вот, наконец, наступил момент, когда путешественники оказались на вершине Снежной Седловины. Справа и слева от них возвышались горные пики, а впереди, словно картину в рамке, они увидели далёкую бескрайнюю равнину, в которую спускались горные отроги. Равнина колыхалась и переливалась всеми оттенками зелёного цвета, это ветер пробегал по переплетённым ветвям высоких деревьев, сплошным ковром покрывавших пространство до горизонта.
   - Какая красота! - восхищённо ахнула Риндра.
   Магнус выразил свои чувства коротким рычанием и взмахами длинного пушистого хвоста. Он не торопился избавляться от листочка из Блокнота Оборотня, потому что видел, что спуск с перевала, хотя и более пологий, чем подъём, также покрыт снегом.
   - А теперь обернитесь назад! - предложил Свельф.
   - Вся долина, как на ладони! - вскрикнула Риндра. - Можно разглядеть путь, которым мы шли. Магни, мы сделали это!
   Переполненная восторгом и радостью асура обхватила шею Магнуса-барса и прижалась щекой к его макушке между ушами. Магни выразил своё недоумение глухим рычанием. Риндра его отпустила, но немного потеребила по загривку, высовывавшемуся из воротника куртки.
   - Магни, извини, не удержалась! Ты же знаешь, как мне нравятся котики!
   Оглин смотрел на них, округлив глаза от изумления:
   - Он что, сейчас всё понимает?
   - Он всегда всё понимает! - весело ответила Риндра, потом на мгновение задумалась и добавила: - Ну, может, не вообще всегда и не совсем всё... Но сейчас это не главное. Вы сдержали своё обещание и довели нас до вершины Зимней Седловины. Свельф Златокоп, мы вам очень-очень признательны и благодарны.
   - Я ещё не рассказал вам, куда идти дальше.
   - Мы примерно представляем. Прямо перед нами леса ульфов. Слева - Королевская дорога, справа - океан. Правильно?
   - В общем, правильно, - Свельф покачал головой. - И с этими знаниями вы отправились в путешествие?
   - Мы добрались до Зимней Седловины, доберёмся и до...
   Магнус громко зарычал.
   - ...До цели! - закончила Риндра.
   - Смотрите! - Свельф вытянул рукоятку кирки, как указательную палочку. - Спуск с перевала лёгкий и практически безопасный. Тут нет скрытых трещин и провалов. Снег лежит тонким слоем, его испаряет солнце и сдувает ветер с равнины. Идите прямо вон к той скале, похожей на сжатый кулак. Когда вы её обойдёте с правой стороны, то увидите ровную тропу, спускающуюся по горному склону. Она приведёт вас к лесу невысоких искривлённых деревьев. Там вы можете набрать дров, потому что, спустившись ещё ниже, увидите пещеру. Это не древнее жилище двергов, в котором мы сегодня ночевали, а просто место для ночлега. Утром идите вдоль вон того длинного отрога справа. Там горные ручьи собираются в реку, которую отсюда не видно из-за деревьев. Река течёт через лес, постепенно вбирая в себя новые притоки. Примерно в полутора днях пути река делает резкий поворот к океану. В этом месте находится небольшой город ульфов под названием Цветолист. Из него вы можете либо свернуть к Королевской дороге, либо продолжить движение вдоль реки, которая течёт до самого океана по границе леса и степи. Сам я далее Цветолиста никогда не ходил. Знаю только, что на пути к океану вам встретится большой город Обменник. Его так называют потому, что он находится на пересечении торговых путей двергов, ульфов, дэвов и дивов. Доберётесь до него - и перед вами открыты все дороги.
   - Мы слышали, что через земли дэвов и дивов можно пройти только по Королевской дороге.
   - Большие караваны с надёжной охраной ходят прямо через степь. Риск окупается тем, что расстояние сокращается почти втрое. Кроме того, дивы и дэвы давно уже не так воинственны. Они тоже нуждаются в товарах, и на торговцев нападают только самые дикие племена. Это случается всё реже и реже, потому что дэвы и дивы сами истребляют разбойников.
   Риндра вопросительно посмотрела на Магнуса. Тот кивнул, а потом мотнул головой в сторону перевала. Вопросов больше не осталось, пора было двигаться дальше.
   - Свельф Златокоп, мы ещё раз благодарим вас за бесценную помощь! - с чувством произнесла Риндра.
   - А вам спасибо за сына! - сказал Свельф. - Пусть ваш путь будет лёгким!
   Магнус и Риндра начали спуск, а дверг ещё некоторое время стоял на вершине и смотрел им вслед. Потом он направился в обратный путь. Воткнув остриё кирки в снег, Свельф быстро заскользил вниз по крутому склону. Спустившись ниже уровня снежного покрова, дверг начал ловко спрыгивать с камня на камень. Когда спуск стал более пологим, Свельф просто сбежал вниз и вскоре оказался перед входом в древнее жилище.
   Он вошёл внутрь, с каждым шагом ударяя металлическим наконечником рукоятки кирки по полу и высекая снопы искр, от которых вспыхивали отражавшие свет кристаллы. Свельф уверенно направился вглубь подгорного жилища туда, куда накануне не повёл своих спутников. Остановился он на большой круглой каменной плите, покрытой глубоко вырезанными символами.
   - Я выполнил долг гостеприимства, теперь надо выполнить долг перед своим народом! - вслух произнёс Свельф, и эхо его слов заметалось по лабиринтам пещер и шахт.
   Дверг стукнул наконечником рукоятки по центру плиты. Низкий гул покатился во всех направлениях. Ещё удар - и ещё одна расходящаяся звуковая волна. Свельф начал выстукивать сложный ритм, посылая сообщение всем своим соплеменникам от упиравшегося в океан края Зубчатых гор до ледяных пиков Горной страны: "Ас и асура направляются через Цветолист к Обменнику. Они готовы сразиться с Бесконечным Змеем".
   Тем временем Магнус и Риндра спускались с перевала, следуя указаниям Свельфа. Ступив на ровную каменную тропу, Магнус принял свой нормальный облик, а Риндра убрала когти на ногах, натянула колготки и обулась.
   - Рини, ты полдня ходила босиком по снегу. Ты не замёрзла?
   - Спасибо за заботу, Магни! Сила асуры защищает от холода. Но, надо признаться, я устала и очень хочу есть.
   - Я бы тоже с удовольствием отдохнул. Но придётся ещё немного потерпеть. Я вижу внизу деревья. Наверное, мы скоро доберёмся до обещанной Свельфом пещеры.
   Магнус и Риндра спустились до того уровня, где начиналась растительность. Первые встреченные деревья были низкими, кривыми, с узловатыми ветвями, с узкими тёмно-зелёными листьями. Чем ниже по склону, тем выше и прямее становились деревья, размер их листьев увеличивался, а цвет менялся к более светлому. У подножия горы деревья вытягивались до своего максимального размера и сливались с бескрайним равнинным лесом.
   Путешественники, следуя совету дверга, по дороге собирали сухие ветки для костра, так что к пещере подошли с их изрядным запасом. Место для ночлега снаружи выглядело, как естественная пещера, и только войдя внутрь, Магнус и Риндра увидели сложенную из камней стену, закрывавшую внутренне пространство от ветра, хищников и врагов. Посередине стены был сделан проход, видимо, когда-то закрывавшийся створками ворот, потому что с двух сторон на стенах оставались отверстия от петель.
   Риндра хотела сразу войти внутрь, но Магнус её остановил:
   - Подожди, там слишком темно. Вдруг, в пещере устроил логово какой-нибудь хищник? Сейчас я достану справочник с заклинаниями, зажгу одну ветку и брошу внутрь.
   Магнус постарался закинуть горевшую ветку как можно дальше вглубь пещеры. Пролетев менее десятка шагов, она стукнулась о противоположную стену и упала на пол.
   Риндра нетерпеливо заглянула в проход:
   - Хм, тут, действительно, мало места. Зато рядом есть деревья, можно нарубить веток и поспать не на голом полу, как прошлой ночью.
   В убежище двергов было совершенно пусто, лишь сбоку от входа из камней был выложен очаг, чёрный изнутри от застарелой копоти, а в дальнем углу по короткому желобу, торчавшему прямо из стены, с тихим журчанием лилась струйка воды, стекавшая в конусообразное отверстие на полу.
   Путешественники начали готовиться к ночлегу. Пока Магнус складывал в очаге костёр и перетаскивал дрова за стену, Риндра отправилась к ближайшим деревьям. Когда Магни вышел из пещеры, то увидел, что асура неподвижно стояла на месте и смотрела на покачивавшееся волнами лесное море на равнине. Сходство с водной поверхностью напрашивалось потому, что в вечерних сумерках зелень листьев приобрела оттенок тёмной морской волны.
   - Магни, что ты думаешь, когда видишь такую красоту? - спросила Риндра, не отводя глаз от равнины.
   - Первое, что мне пришло в голову, когда я посмотрел на этот бескрайний лес с вершины перевала, было выражение "оперативный простор".
   - Не могу поверить, что ты не романтик!
   - Обычно это я говорю "не могу поверить", - усмехнулся Магнус. - И в оперативном просторе есть свой романтизм. Мы можем выбирать любое направление, любую дорогу, мы свободны!
   - Только любая дорога всё равно приведёт нас к... - Риндра оборвала фразу и замолчала.
   - Давай сейчас об этом не говорить, - тихо произнёс Магнус. - Лучше скажи, о чём ты задумалась, когда стояла тут перед моим появлением.
   - Я вспоминала старинное мудрое высказывание о том, что есть три вещи, ради которых стоит жить. Первая - это великолепие природы со всеми её пейзажами, ландшафтами и видами. Вторая - это плоды разумной фантазии, то есть творчество, искусство, изобретения.
   Риндра замолчала, её лицо приняло мечтательное выражение.
   - А третья? - нетерпеливо спросил Магни.
   - Что третья?
   - Третья вещь, ради которой стоит жить.
   - Какая ещё третья вещь?! - Риндра отвернулась от созерцания равнины и сердито сдвинула брови. - Я сказала, что жить стоит ради двух вещей: естественной красоты природы и плодов разумного созидания.
   - Сначала ты сказала, что есть три вещи, - настаивал Магни.
   - Не говорила я такого!
   - Говорила!
   - Не помню! Может, я случайно оговорилась. У меня же "девичья память". Всё, хватит романтики! Надо ещё нарубить веток! Я устала, хочу есть и спать!
   Асура вытянула длинные когти и стала энергично, даже как будто нервозно, рубить подряд все попадавшиеся под руку ветки деревьев. Магнус начал делать то же самое, только с помощью своего ножа, выбирая побеги потоньше и с наибольшим количеством листьев.
   Вернувшись в пещеру с охапками веток, путешественники устроили свои ложа с двух сторон от очага и поужинали пирогами двергов. Между собой они обменивались только короткими фразами. Магнус чувствовал, что Риндра пребывала в плохом настроении, приписывал это состояние её утомлению и не хотел лишний раз раздражать разговорами. Он даже не стал использовать заклинание Расслабления Мышечного, чтобы не напоминать своей спутнице о некоторых неприятных моментах сегодняшнего дня.
   Лишь перед сном Магни традиционно пожелал:
   - Пусть сон принесёт вам покой и отдых, Ваше Высочество!
   По губам Риндры скользнула тень улыбки:
   - И вам хорошо отдохнуть, Ваше Высочество!
   Она повернулась спиной к очагу, накинула на голову капюшон, поправила сумку под головой, поплотнее закуталась в плед-накидку и поджала под себя ноги. Магнус некоторое время разглядывал узор двергов на её одежде, потом вздохнул, отвернулся от огня и заснул.
  
  

Глава 12. Ульфы.

  
   Ночью Магнус просыпался три раза. В первый раз, когда спина начала замерзать, он подбросил дрова в затухавший костёр и сразу же снова заснул. Во второй раз сквозь сон он слышал, как Риндра потихоньку покинула пещеру и вскоре вернулась обратно. В третий раз ему самому понадобилось выйти наружу. Магни снова положил охапку веток в очаг и шагнул в темноту. Отойдя подальше от пещеры, он смотрел на тёмный лес внизу, на светлые заснеженные вершины Зубчатых гор, на тонкую светившуюся линию, сбегавшую вдоль отрога и исчезавшую среди деревьев... Магни тряхнул головой, сбрасывая сон, и присмотрелся повнимательнее. Никаких сомнений быть не могло: вдоль левого отрога, ограждавшего пологий спуск с Зимней Седловины, тёк такой мощный поток энергии, что Магнус видел его невооружённым глазом. Более того, в самом низу, там, где скальная гряда и сиявшая линия исчезали во тьме ночного леса, мерцало какое-то светлое пятно. Обычно так выглядели источники природной энергии, используемой асами.
   Магни запомнил заинтересовавшее его место, вернулся в пещеру и некоторое время ворочался на своём ложе из веток. Риндра что-то неразборчиво пробормотала во сне, и Магни постарался успокоиться, чтобы заснуть самому и не разбудить асуру. Утомление вскоре взяло вверх над любопытством, и Магни вновь погрузился в сон.
   Когда он открыл глаза, то в свете, исходившем из дверного проёма, увидел Риндру, сидевшую на ветках с поджатыми под себя ногами. Асура закатала к шее заднюю часть пледа-накидки и крыльями расчёсывала волосы, а на её лице, обращённом к Магнусу, блуждала лёгкая улыбка.
   - Проснулся? Уже рассвело.
   - Ты ночью крепко спала. Отдохнула?
   - Вроде бы да. Всё равно нам надо идти. Тут оставаться бессмысленно, и еды осталось только на завтрак и на лёгкий перекус днём. Ночью я слышала, как внизу, в лесу, перекликались то ли птицы, то ли животные.
   - Ты сможешь их зачаровать и подманить своими красивыми крыльями?
   - Думаю, что смогу. Свельф ещё говорил про речку. А где речка, там и рыба.
   - Хорошо, что у нас нет котелка, и нам снова не придётся есть варёную гадость.
   Улыбка Риндры стала шире, а глаза загорелись в предвкушении рыбалки:
   - Рыбу можно зажарить на веточках над углями. Думаю, что так получится вкуснее!
   После умывания и чистки зубов путешественники приступили к завтраку.
   - Я ночью тоже кое-что заметил, - сказал Магнус. - Помнишь, когда мы ехали на оленях, я рассказывал тебе, что асы могут видеть энергетические потоки? Так вот, по соседней гряде, слева от Зимней Седловины, проходит именно такой мощный поток. Он начинается на вершине горы и спускается в лес. А в самом низу я разглядел какое-то яркое сияние. Надо бы сходить туда и посмотреть, что там находится.
   - Свельф советовал нам держаться правой гряды, - напомнила Риндра.
   - Потом мы к ней вернёмся. Есть ещё одна странность, о которой я думал ночью. Свельф зажёг ветки в подгорном жилище двергов с помощью высвобождения энергии от удара металла по камню. Значит, он может пользоваться теми же силами, что и мы, асы. Из этого следует, что он должен знать о потоке вдоль левого отрога. Но послал он нас направо.
   - Ты чересчур подозрителен, Магни. Справа начиналась ровная дорога вниз, справа находится пещера, в которой мы сейчас сидим, затем отсюда мы спустимся к реке, и потому Свельф указал нам именно это направление. А слева, кроме видимого только асам энергетического потока, может быть, ничего и нет.
   - Может быть, и нет, - Магнус пожал плечами. - Я думаю, что где-то глубоко внизу проходит линия разлома в основании Зубчатых гор. Или, наоборот, две скальные плиты упираются и давят друг на друга. В мире асов такие мощные источники природной энергии никогда не остаются неиспользованными. Давай, просто свернём в сторону, глянем одним глазком, и потом уж пойдём вдоль реки.
   - Хорошо, если ты так хочешь!
   Магнус и Риндра закончили завтрак, собрали свои вещи и покинули пещеру. Они пошли между деревьями, наискосок пересекая пологий склон перевала, чтобы попасть к самому низу левого отрога. Путешественники потратили немного времени и снова изготовили посохи, с которыми стало легче спускаться, упираясь ими перед собой.
   - Рини, я вчера весь вечер смотрел на тебя и думал...
   - Какое любопытное начало, - вставила асура.
   - Я думал о том, почему дверги поначалу приняли нас за ульфов.
   - Аааа, вот о чём ты думал, - с нотками разочарования протянула Риндра. - Это же совершенно ясно. Для представителей одного народа существа из других народов кажутся одинаковыми. Требуется время и близкое знакомство, чтобы научиться различать чужаков. Для меня, например, все асы в твоём мире были на одно лицо. Они слились в одну большую, страшную, чужую толпу. Так же и для двергов любые другие существа кажутся одинаковыми. Хотя и глазами лягушки, но я хорошо рассмотрела картинки в книге Вассы. Ваны коренастые и ширококостные. Ульфы высокие и худощавые. Дверги просто отнесли нас к ульфам, потому что мы больше похожи на них, чем на ванов.
   - Я тоже пришёл к такому же выводу. И поэтому я придумал план.
   - Вот это уже интереснее!
   - Мы ступили на земли ульфов. Мы можем встретить их в любой момент в лесу. И уж точно будем общаться с ними в их городах. Как ты думаешь, за кого примут нас ульфы?
   Риндра ахнула:
   - Магни, ты прав! Они же сразу распознают в нас чужаков!
   - Вот именно! Поэтому ты должна научиться изменять свою внешность и становиться похожей на вана. На тебе одежда ванов, ты наденешь обувь ванов. Если ты уменьшишь рост и расширишь фигуру, то ульфы примут тебя за вана. Главное, держаться подальше от настоящих ванов, которые сразу заметят обман.
   Риндра задумчиво сказала:
   - Наверное, у меня получится. Я немного потренируюсь и создам новую Боевую Форму. Только ты должен мне помогать - подсказывать, как стать более похожей на вана. Я же до сих пор видела их только глазами лягушки. Кстати, а сам-то ты как замаскируешься?
   - Я использую Блокнот Оборотня и превращусь в коня. Деревья в лесу на равнине тянутся ввысь и там раскидывают ветви, чтобы ловить солнечный свет. Внизу, у земли, должно быть много свободного пространства. В тени между стволами едва ли вырастут трава и кусты. Так что конь сможет быстро скакать и нести на себе всадницу. Свельф говорил, что до Цветолиста полтора дня пешего пути. Значит, в образе коня я довезу тебя туда уже сегодня. Тогда нам не надо будет тратить время на поиски еды, на приманивание животных или на рыбалку. Ты купишь еду в городе. А рыбу на палочках пожарим как-нибудь в другой раз.
   - Прекрасный план! - не имея возможности полноценно поаплодировать, Риндра похлопала одной рукой по другой, в которой держала посох. - Я попробую стать ваном прямо сейчас, на ходу.
   Асура сосредоточилась, и Магни увидел, как её фигура с каждым шагом постепенно становилась ниже и шире.
   - Ну, как? - спросила Риндра.
   - Прекрасно! Очень похоже! Я не ожидал, что у тебя так сразу всё получится... Вот только лицо...
   - Подожди, пожалуйста! Сначала я отработаю изменение фигуры.
   Риндра приняла обычный облик Боевой Формы для путешествий. Потом быстро перешла в образ вана. Затем ещё несколько раз повторила преобразования из одной формы тела в другую. Магнус внимательно наблюдал за её трансформациями.
   - Когда уже умеешь менять десятки Боевых Форм, то создать ещё одну не составляет особого труда, - с оттенками гордости и самодовольства проговорила Риндра. - Так что ты хотел сказать про лицо?
   - Оно остаётся слишком красивым!
   Риндра прыснула со смеху:
   - Какой прямой и бесхитростный комплимент!
   - Это не комплимент, а констатация факта. И я сказал это для того, чтобы тебя предупредить.
   - О чём?
   - Мне кажется, что ты, принцесса, не подумала о том, что может произойти с красивой девушкой-ваном, которая в одиночестве едет через лес. Не хотел тебе напоминать, но учти, что существа, подобные звероловам, есть в каждом народе.
   Риндра посерьёзнела:
   - Пожалуй, ты прав. Что мне сделать с лицом?
   - Лица ванов округлые или квадратные. А тебе ещё нужны черты погрубее. Попробуй расширить нижнюю челюсть, сделать нос мясистее, а щёки немного отвисшими.
   Лицо Риндры начало меняться. Она остановилась на светлом открытом участке склона между деревьями и повернулась к Магнусу:
   - Так лучше?
   Магни встал напротив, внимательно изучил лицо асуры и усмехнулся:
   - Ты стала похожа на старушку с гладкой юной кожей. Это, наверное, тоже вариант. Если ты добавишь морщин...
   - Не хочу быть старушкой! - Риндра сбросила получившуюся маску и вернула лицо Боевой Формы для путешествий. - Попробую снова!
   Магнус видел, как быстро меняются черты лица асуры, и отрицательно качал головой:
   - На вана ты не похожа. Расширь всё лицо! Сделай нос чуть приплюснутым, а ноздри круглыми. Нет, не так! Надо в эту сторону... - Магни поднял свободную руку и попытался пальцем указать нужное направление изменений. - Вот сюда щёку увеличь! Опять не похоже...
   Риндра не выдержала:
   - Дай сюда твой посох! - она взялась за деревяшку выше руки Магни. - А теперь обеими руками вылепи такое лицо, какое считаешь нужным!
   - Я?... - Магни растерялся. - Как?
   - Ты что, никогда не лепил из глины какие-нибудь статуэтки или фигурки?
   - Лепил. В детстве. Воинов на Броненосных Вепрях.
   - А теперь дотронься до моего лица и представь, что разглаживаешь мягкую глину в нужных направлениях. Да не стой же столбом, Магни! Время-то идёт!
   Подстёгнутый словами Риндры, Магни осторожно дотронулся до её лица самыми кончиками пальцев.
   - Смелее, смелее! - подбодрила асура. - Нажимай сильнее!
   Магнус сначала медленно и нерешительно, а потом всё увереннее и увереннее начал создавать лицо Риндры-вана. Её черты послушно менялись под давлением его пальцев.
   - Тебе не больно? - обеспокоенно спросил Магнус. - Ты так покраснела...
   - Я направляю силу асуры на лицо, чтобы фиксировать изменения. Ты, кстати, тоже покраснел.
   - Это от старания. Уже заканчиваю. Последние штрихи. Губы чуть-чуть уже и прямее. Всё!
   Магнус отдёрнул руки и схватился за свой посох, как утопающий за соломинку. Он часто и глубоко дышал, будто выбрался из водоворота.
   Риндра тоже выглядела взволнованной и слегка охрипшим голосом спросила:
   - Теперь-то я выгляжу так, как надо?
   - Да! - уверенно ответил Магнус. - Ты теперь похожа на очень некрасивую и непривлекательную девушку-вана.
   - Никогда бы раньше не подумала, что меня обрадует такая оценка моей внешности!
   Риндра несколько раз убрала и восстановила получившуюся маску. Магни каждый раз одобрительно кивал головой, подтверждая, что она всё правильно запомнила.
   - Теперь можно идти дальше!
   Путешественники продолжили спуск по склону и вскоре приблизились к нижней части левого отрога. Высота деревьев вокруг них достигла своего нормального равнинного уровня. Как и предполагал Магнус, между голыми стволами нижнего яруса леса было сумрачно и пусто. Горная гряда разбилась на отдельные скалы, поднимавшиеся над лесом, подобно островам в море.
   - Где-то тут я ночью видел свет энергетической линии, - сказал Магни. - А чуть дальше сияло большое пятно.
   - Тут только скалы и деревья. Ты уверен, что нам стоит тратить на это время?
   - Ещё немного. Я вижу впереди слабое мерцание энергии. А ты не видишь?
   - Нет. Асуры умеют многое, но не это.
   - А вот эти развалины ты видишь?
   - О! Точно, развалины!
   Магнус и Риндра остановились возле груды больших плоских камней, которые издалека можно было бы принять за рассыпавшуюся на куски скалу. Но вблизи было видно, что с одной стороны камни искусственно обработаны, выровнены и отшлифованы.
   - Мне кажется, что когда-то это была постройка, замаскированная под одну из скал, которыми оканчивается горный отрог, - сказал Магнус. - Она находится точно на месте самого мощного энергетического источника.
   - Васса говорила, что ульфы строили убежища под холмами. Возможно, это одно из их древних жилищ.
   - Очень может быть... - Магнус полез на каменные плиты.
   - Ты куда? - с тревогой воскликнула Риндра.
   - Мне кажется, тут что-то блестит... Ого!
   - Что там?
   - Иди сюда, сама посмотри! Только осторожно, чтобы нога не попала в трещину.
   Вскоре Риндра встала рядом с Магнусом и взглянула туда, куда он указывал пальцем. Из-под груды наваленных друг на друга плит виднелся длинный металлический предмет. Большая его часть находилась под завалом, наружу торчал только сильно корродированный, но вполне узнаваемый шарнир.
   - Это нога от шагающего механизма, - сказал Магни. - Старинный плоский шарнир. Сейчас у нас используются более подвижные шаровые соединения.
   - Тебе виднее, это ваша техника, - пожала плечами Риндра. - Подожди! А откуда он тут взялся?
   - Понятия не имею! - Магни осмотрел развалины. - Могу предположить, что когда-то тут был построен дом, выглядевший снаружи, как скала. Возможно, на нижнем этаже размещался гараж или ремонтная мастерская.
   Магни вытянул руку и направил силу аса на шарнир. Отклик вернулся очень странный, не похожий ни на один механизм, которым он раньше пользовался в своём мире.
   - Рини, это нога не от нашей техники. Я имею в виду, не от техники асов.
   - Значит, это изделие ульфов?
   - Очень может быть. Ульфы доезжали до этого дома, оставляли своих механических скакунов и пешком поднимались к Зимней Седловине. Или вообще въезжали на перевал на шагающих машинах, а здесь их ремонтировали. Как ты думаешь, Рини?
   - Когда ты сказал про скакунов, я думаю о том, что мы собирались сегодня добраться до Цветолиста.
   - Ой, прости! Я увлёкся! Пожалуй, на развалинах делать больше нечего. Сейчас я превращусь в коня...
   - Давай сначала дойдём до речки, найдём еду. Иначе тебе придётся скакать весь день голодным или тратить листок, чтобы после обеда вновь стать конём.
   - Из-за меня мы зря потратили время, сделали крюк. Так что я потерплю. Хотя нет! Я поем сейчас, а ты на ходу.
   - Тогда я тоже сейчас поем. Из солидарности. Всё равно у нас осталось всего по паре пирожков двергов.
   - Как хочешь. Вечером купим еду в Цветолисте. - Магнус достал кошелёк и высыпал на ладонь все серебряные монеты. - Мои деньги отчеканены в мире асов. Попробую их расплющить камнями, чтобы скрыть гербы и надписи. Надеюсь, что их примут хотя бы по весу серебра. По крайней мере, на один ужин должно хватить. Жаль, что все мои остальные средства хранятся в виде карточек. Мы вступаем в населённые края, и нам понадобятся деньги.
   - Как ты планируешь их раздобыть?
   - Пока не знаю. Но мы что-нибудь придумаем.
   - Я могла бы продать колокольчик для чистки посуды. Правда, он действует только от силы асур. Если его и купят, то только как серебряную безделушку.
   - Даже и не думай об этом, Рини! Давай, сначала осмотримся на землях ульфов. Может быть, нам придётся обходить их города стороной и, как раньше, добывать пищу самим. Тогда и деньги не нужны.
   Сидя на развалинах, путешественники доели остатки провизии, а потом Магнус несколькими ударами камней превратил серебряные монеты в неопознаваемые кругляши и отдал их Риндре.
   - Вот, вроде, и всё. Я пошёл превращаться за деревья. Мой плед-накидку можешь использовать вместо седла или попоны, или как там это у вас, всадников, называется. И давай сразу договоримся: мой удар правым копытом означает "да", а левым - "нет".
   - Хорошо, Магни! А я пока присяду тут, за камнями... то есть, сяду на камни, чтобы переобуться в обувь ванов.
   Магнус скрылся за толстым стволом дерева, разделся, сложил одежду аса в дорожный мешок и положил в рот листок из Блокнота Оборотня с надписью "конь". Когда он предстал перед Риндрой, ей осталось только накинуть ему на спину плед-накидку.
   - Подожди, Магни! Так не пойдёт. При движении плед будет сползать. Я привяжу верёвки к его углам и стяну снизу. Не беспокойся, тебе это не помешает.
   Риндра достала моток верёвки, сделанной из мешков, и начала скреплять углы пледа-накидки. Она исчезла из поля зрения Магнуса-коня, забравшись под его туловище. Оттуда послышался её голос:
   - Нормально? Не жмёт?
   Магнус фыркнул, коротко заржал и ударил по земле сначала правым копытом, а потом левым.
   - О, извини! Я задала сразу два вопроса. Спрошу ещё раз: тебе удобно?
   Магнус ударил правым копытом.
   - Вот и хорошо!
   Риндра закончила завязывать узлы, но из-под Магнуса-коня почему-то не вылезала. Магни стоял, не шелохнувшись, боясь движениями задних ног случайно задеть Риндру. Наконец, он издал нетерпеливое ржание.
   - Сейчас-сейчас, я вылезаю. Эээ... Верёвка размоталась...
   Когда асура встала рядом с Магни, он увидел, что её щёки покраснели, а в глазах появилось такое странное выражение, будто она думала о чём-то важном, не замечая окружавшей действительности. Магнус снова издал короткое ржание. Риндра встрепенулась и вернулась в реальный мир. Обхватив рукой основание шеи Магнуса-коня, она легко запрыгнула ему на спину.
   - Я готова, Магни!
   Магнус сделал несколько осторожных шагов, боясь резкими движениями сбросить наездницу. Риндра сидела надёжно, крепко сжимая, но не сдавливая его бока.
   - Ты можешь двигаться смелее, Магни! Я же умею ездить верхом.
   Магнус увеличил скорость, чувствуя через плед-накидку тепло и движения тела асуры. Когда он нёс на себе Риндру в облике большого и толстокожего слона, то даже не замечал вес её тела. Сейчас ощущения были совсем иными, дразнящими и возбуждающими. В организме Магнуса-коня возникла естественная реакция. Он радовался, что Риндра сидит на его спине и не видит того, что происходит внизу.
   - Скачи быстрее, Магни! - воскликнула Риндра. - Иначе мы засветло не доберёмся до Цветолиста. За меня не беспокойся, я удержусь!
   Магнус-конь перешёл на рысь, которую ас всегда предпочитал, обращаясь в четвероногое существо. Множество отвлекающих факторов утихомирили его возбуждение. Ему приходилось внимательно смотреть вперёд, чтобы не врезаться в стволы деревьев, и под ноги, чтобы не споткнуться о выступавшие из земли корни. Ещё ему нужно было следовать в правильном направлении, чтобы отыскать реку, указанную Свельфом в качестве ориентира. Кроме того, Магнус начал привыкать к наезднице у себя на спине, и ощущения немного притупились.
   К Риндре вернулись хорошее настроение, лёгкость и беззаботность. Она развлекала бесконечным монологом Магнуса и саму себя.
   - Этот лес сверху казался таким красивым. Он переливался, как поверхность моря. А возле земли сыро, пусто и мрачно. И это опять же похоже на море. Как будто мы двигаемся по дну, а стволы деревьев - это тянущиеся к поверхности водоросли. Правда, Магни, похоже? Интересно, в этом море водятся акулы? Я имею в виду волков и других хищников. Я слышу в кронах чьи-то крики. Наверное, это древесные животные. А вот и птицы на земле! Видел, Магни? Целая стая бросилась прочь от топота твоих копыт. Интересно, в царящем здесь полумраке смогла бы я их зачаровать своими крыльями? Или они бы не разглядели мои гипнотические рисунки? Хотя, я думаю, у существ, живущих на земле в этом тёмном лесу, должно быть хорошее ночное зрение. Ладно, раз мы решили не останавливаться ради охоты, то не будем. А вон, кстати, я вижу наверху просвет между деревьями, а внизу зелёную полоску кустов. Ты же тоже их видишь, Магни? Наверняка, эта та самая река, о которой говорил Свельф. Теперь нам остаётся только двигаться вдоль неё, и мы доберёмся до Цветолиста.
   Магнус-конь поскакал по лесу параллельно реке, придерживаясь полосы низких зарослей на её берегах. Пару раз за день по просьбе Риндры он подходил к воде, чтобы асура могла побыть одна в кустах, а потом совершить водные процедуры и напиться. Сам Магнус тоже попытался было войти в реку, но ноги коня сразу замёрзли в ледяной горной воде. Поэтому он ограничился лишь несколькими осторожными глотками, которые сделал с большим трудом, прижимая языком к зубам листок из Блокнота Оборотня.
   Солнце стояло ещё довольно высоко, когда Магнус и Риндра одновременно увидели впереди первые искусственные сооружения.
   - Магни, будь осторожен! - воскликнула асура, хотя и без её предупреждения Магнус-конь перешёл с рыси на шаг. - Это что, называется городом?!
   Восклицание Риндры было вызвано тем, что несколько разбросанных между деревьями построек из камней и досок никак не могли претендовать на большой населённый пункт.
   Из-за одного из домов наперерез путешественникам вышли два ульфа - мужчина и женщина. Они выглядели почти так же, как на картинках в книге Вассы: высокие, тонкокостные, с длинными конечностями.
   Магни замедлил шаг возле ульфов.
   - Здравствуйте! - громко произнесла Риндра. - Скажите, пожалуйста, это город Цветолист?
   - Ещё нет, - ответила женщина-ульф. - Поезжай дальше! Город находится с другой стороны реки. Ты увидишь мост.
   - Спасибо!
   Магни пошёл быстрее.
   - Подожди! - крикнул мужчина-ульф. - Ты из Ванабурга? Что там? Говорят, началась война? Наши соседи-ваны вчера вооружились и ушли к Королевской дороге. Мы за них беспокоимся!
   Риндра немного помедлила и сумела придумать неопределённый ответ:
   - Я покинула Ванабург до того, как всё началось. Сама обо всём услышала только в дороге. Я думала, что тут узнаю подробности.
   - Нет, мы ничего не знаем. До нас доходят лишь слухи. Ладно, езжай, удачи тебе!
   - Спасибо!
   Когда Магнус отошёл подальше, Риндра шепнула ему в ухо:
   - Ты слышал? Тут живут ваны. Может быть, обойдём город?
   Магни остановился, посмотрел вверх, прикинул, сколько ещё времени до захода солнца, и топнул правым копытом.
   - Я тоже думаю, что лучше не рисковать. Наловим рыбы, зажарим на костре...
   Магнус снова ответил "да", тронулся с места и перешёл на рысь. Он скакал между постройками в лесу, стараясь держаться от них подальше, чтобы не встречаться с местными жителями, среди которых могли оказаться ваны.
   Риндра размышляла вслух:
   - Эти ульфы не поняли, что я не ван, хотя ваны - их соседи. Если бы точно знать, что все ваны покинули Цветолист, то можно было бы рискнуть. Но ведь, наверняка, кто-нибудь остался. Да, мы правильно делаем, что не въезжаем в город.
   Лес впереди резко закончился, и путешественники оказались на обочине широкой дороги, перпендикулярно пересекавшей их путь. Прямо перед ними расстилалось обширное открытое пространство, покрытое травой и редкими кустами. Справа находился большой мост через реку, за которым виднелись разноцветные черепичные и дощатые крыши Цветолиста. Слева дорога убегала вдаль, идя по границе леса и заросшей травой низменности.
   В сторону моста двигалась колёсная телега, запряжённая парой небольших лошадей. Ими правил сидевший на переднем крае телеги молодой ульф в распахнутой на груди рубахе и в коротких штанах. На его голове красовалась шляпа с загнутыми по бокам полями и с щегольским ярким пером. За спиной в телеге горкой были сложены сколоченные из досок ящики.
   Не желая встречаться с местным жителем, Магнус начал быстро переходить дорогу.
   - Стой! - громко закричал ульф, и в его голосе прозвучал ужас. - Остановись! Туда нельзя!
   - Подожди, Магни! - шепнула Риндра. - Надо его выслушать!
   Магнус-конь замер на противоположной стороне дороги, готовый в любой момент пуститься вскачь.
   - Девушка, ты что, впервые в Цветолисте? - спросил ульф, видя, что его предупреждение услышано, успокаиваясь и подъезжая на телеге ближе.
   - Впервые, - ответила Риндра.
   - Там очень опасно! - ульф указал на равнину. - Посмотри за мост! Видишь, река Ледянка делает изгиб вокруг города? Весной она разливается с внешней стороны поворота и затапливает всю эту низину. Летом открытая вода спадает, но остаются заболоченные ямы и провалы. Из-за густой травы их невозможно увидеть. А если попадёшь в трясину, то не выберешься. Сама пропадёшь и коня погубишь.
   - Что же делать? - растерянно спросила Риндра, обращаясь больше к Магнусу, чем к ульфу.
   - Либо ты едешь через Цветолист, - местный житель показал вперёд на мост, - либо объезжаешь болото по большой дуге, - он махнул рукой назад, в ту сторону, откуда приехал. - Ни в коем случае не съезжай с дороги на траву! Скачи только под деревьями, которые растут на твёрдой почве!
   Риндра и Магнус-конь вместе устремили свои взгляды вдаль вдоль дороги, но не различили даже полоски леса с нужной стороны.
   Ульф придержал лошадей возле нерешительно топтавшегося на месте Магнуса и сказал, глядя на Риндру:
   - Я вообще не понимаю, как тебе пришло в голову ехать поперёк дороги. Вот же за мостом Цветолист! Там живёт много ванов. Тебе, конечно, надо туда! Или ты думала, что проезд по мосту платный и решила сэкономить? Но у нас тут свободное движение.
   Молодой ульф так явно и откровенно разглядывал помятую и испачканную одежду Риндры, намекая на бедность всадницы, что асура смущённо покраснела, а у Магнуса возникло желание стукнуть невежу по лбу копытом.
   - Не стесняйся, девушка, следуй через мост! - сказал ульф. - Кто-нибудь из твоего народа обязательно тебе поможет.
   Магнус увидел, что на мосту появились пешие ульфы, идущие в их сторону. Со стороны Королевской дороги в Цветолист ехали другие повозки. Он не хотел привлекать внимание к себе и к Риндре. Магнус-конь развернулся в сторону города.
   - Магни? - Риндра одним только словом задала множество вопросов: "Ты уверен?" "Ты хорошо подумал?" "У тебя есть план?"
   Магни шагом двинулся на мост, обгоняя телегу ульфа.
   - Ты сделала правильный выбор, девушка! - прокричал вдогонку ульф. - Если ещё раз захочешь меня увидеть, то на улице Возчиков спроси Алкона. Это моё имя! А как тебя зовут?
   Копыта Магнуса быстро забарабанили по деревянному настилу моста и заглушили последний вопрос. Риндра не обернулась. Она нервно хихикнула, наклонилась к уху Магнуса и встревожено прошептала:
   - Мне кажется, что ты сделал меня недостаточно страшненькой!
   Магни-конь невольно заржал.
   По другую строну моста начиналась покрытая каменными плитами дорога, которая, собственно, являлась и главной городской улицей. Она слегка изгибалась, следуя параллельно руслу реки, и поэтому невозможно было разглядеть дальнюю границу Цветолиста. Путешественники видели только нарядные разноцветные фасады двух- и трёхэтажных домов, вереница которых разрывалась расходившимися в разные стороны боковыми улочками. Возле каждого дома росло как минимум по одному дереву, а перед фасадами были разбиты цветники.
   - Очень милый городок, - оценила Риндра, крутя головой во все стороны. - Чистый, ухоженный, красивый. Он чем-то похож на наши города. Только асуры строят дома на большем расстоянии друг от друга.
   Магнус хотел поскорее проехать город насквозь, но боялся скакать слишком быстро, чтобы не привлекать внимания. Местные жители были повсюду. Телеги и повозки двигались по улице в разные стороны. Дети играли в переулках между домами. Женщины беседовали возле открытых дверей домов. Большинство жителей принадлежало к народу ульфов, но Магнус замечал и низкорослых ванов, которые провожали взглядами одинокую всадницу в несвежей одежде.
   Очередной поворот дороги вывел путешественников на большую площадь. Слева от них, ближе к реке, возвышался дворец, половина фасада которого скрывалась за кронами деревьев и за вьющимися по террасам растениями. Справа полукругом располагались магазины, в витринах которых были выставлены самые разные товары: одежда, обувь, шляпы, инструменты, оружие, хлеб, выпечка, колбасы, сыры, свежее мясо. Покупатели, мужчины и женщины, степенно и неторопливо открывали двери в нужные им магазины, либо выходили из них с корзинами и бумажными пакетами. При встрече они раскланивались друг с другом и обменивались приветственными фразами.
   - Магни, я думаю, что это единственное торговое место в городе, - сказала Риндра.
   Магнус остановился возле продовольственных магазинов и ударил правым копытом по каменной мостовой.
   - Я сейчас, я быстро! - Риндра спрыгнула на землю и направилась в сторону магазина с хлебом и выпечкой. С собой она взяла только сумку, в которой хранила полученные от Магнуса серебряные монеты. Дорожные мешки двергов, в одном из которых лежали ботинки и варежки асуры, а в другом - все вещи Магнуса, были связаны верёвкой и перекинуты с двух сторон спины коня.
   Магни почти физически ощущал, что они оказались в центре общего внимания. Никто явно не глазел и не показывал пальцами на девушку-вана и её коня, но движение ульфов на площади неуловимо изменилось, как будто замедлилось. И без того тихие разговоры ульфов смолкли.
   Риндра открыла дверь магазина и исчезла внутри. Магнус озирался вокруг, полагая, что для коня такое поведение вполне естественно. В царившей на площади тишине Магни расслышал резкий металлический скрип и скрежет. Он повернул голову в сторону магазина с инструментами и увидел, что из него вышли два ульфа в жёстких кожаных кирасах с наплечниками, в шлемах с плюмажами и с длинными мечами в ножнах на перевязях. Но металлический звук издавали не они. Воины широко распахнули двойные двери магазина, чтобы через них на площадь смог выехать старый седой ульф в шестиногом самоходном кресле. Его тело и ноги скрывала длинная широкая мантия, на подлокотниках лежали тонкие руки с сухой почти прозрачной кожей.
   Тело Магнуса-коня одновременно взмокло и покрылось мурашками. Он не знал, что делать. Несомненно, ульф владел силой, способной приводить в действие механизмы, подобные технике асов. Какими ещё способностями он обладал? Мог ли узнать в коне превращённого аса?
   Магни посмотрел в сторону улицы на другом конце площади. Если Риндра выйдет из магазина прямо сейчас, то они успеют проскочить мимо вооружённых ульфов и, возможно, сумеют вырваться из города. Но асура задерживалась и не появлялась.
   Ульф в кресле оглядел площадь и сразу заметил одинокого большого и стройного коня, стоявшего неподалёку. С лёгким металлическим скрипом кресло понесло своего седока в сторону продуктовых магазинов. Вооружённые ульфы шагали с двух сторон, держась чуть позади, чтобы их не задевали механические ноги.
   Сердце Магнуса отчаянно колотилось, хотя внешне он старался не проявлять никаких признаков волнения. Как сообщить Риндре об опасности? Подойти к двери магазина и постучать копытом? Притвориться взбесившимся животным, начать прыгать, лягаться и разбить стеклянную витрину? Что при этом станут делать воины и остальные ульфы на площади? Разбегутся в стороны или окружат и нападут?
   Дверь булочной распахнулась, на площадь с радостным видом выскочила Риндра. Двумя руками она сжимала большой бумажный пакет, из которого торчали длинные батоны.
   - Магни, смотри, сколько я всего... - асура повернула голову туда, куда глядел Магнус-конь, и встретилась взглядом со старым ульфом в механическом кресле, который находился уже совсем близко от неё, - ку-пи-ла... - Риндра машинально договорила фразу и сделала шаг в сторону Магнуса.
   Магни показалось, что время остановилось. Вся площадь замерла. В тишине резко и отчётливо прозвучал голос старого ульфа:
   - Не убегай, девочка! И не бросай еду! Тебе нечего бояться в моём городе.
   - Магни? - неуверенно произнесла Риндра. "Что делать: драться, бежать, прорываться, выжидать момент, продолжать притворяться?"
   Магнус подскочил к асуре и встал рядом, готовясь защищать её своим телом, копытами и зубами. Риндра не могла запрыгнуть на него, не бросив пакет с едой. С их единственной едой.
   - Я повторяю: не бойся! - сказал старик и повернул голову, обегая взглядом ульфов на площади. - Вы что, никогда не видели беженцев из страны ванов? Пожалейте ребёнка, займитесь своими делами!
   Площадь вновь ожила. Ульфы пошли в разные стороны, продолжая прерванные разговоры.
   Старик посмотрел направо и налево:
   - Лестер, Глостер, благодарю вас за помощь, сейчас вы можете меня оставить. Домой меня проводит юная дама.
   Воины-ульфы коротко поклонились, отступили назад, развернулись и пошли прочь. Магнус расслышал, как один спросил у другого: "Ну, что, по пивку?"
   Старик вновь устремил внимательный взгляд на Риндру:
   - Теперь ты боишься меньше?
   - Я вообще не боюсь! - заявила Риндра, перехватывая пакет правой рукой, а левой сжимая задний угол пледа-накидки двергов.
   Магнус понял, что асура готовится оголить спину и раскрыть крылья. Он заколотил по мостовой копытом левой ноги.
   - Нет? - спросила Риндра, не отводя глаз от старика в кресле. - Ты уверен?
   Магни топнул правым копытом.
   Старый ульф с интересом наблюдал за ними:
   - Я ещё не представился. Меня зовут князь Лансель Цветолист. Да-да, город назван в честь моих предков, основавших тут поселение. А как тебя зовут, девочка в одежде ванов и в накидке двергов?
   - Риндра.
   - Пожалуйста, проводи меня через площадь до моего дома, Риндра.
   - Магни?
   Магнус топнул правым копытом.
   Раздался металлический скрип, механические ноги задвигались и понесли кресло с князем Цветолистом через площадь в сторону его дворца. Риндра снова взяла пакет с хлебом двумя руками и настороженно пошла рядом. Магни-конь неотступно следовал позади неё.
  
  

Глава 13. Цветолист.

  
   - Риндра, ты разговариваешь со своим конём? - пересекая площадь, спросил князь Лансель.
   - Он меня понимает.
   - Ты ещё и ездишь на нём не только без седла, но и без уздечки.
   "Прокол! - подумал Магнус. - Вот что значит не иметь опыта верховой езды. И Рини не подсказала!"
   - Я хорошо держусь в седле... И не только в седле, но и вообще на спине... - выкручивалась в это время Риндра. - А мой конь... он очень умный.
   - Это я заметил. А у меня, как видишь, металлический скакун. Увы, я слишком стар и с трудом хожу. А по ступенькам вообще не могу подниматься. Вот, кстати, и вход в мой дом.
   Между площадью и дворцом не было ни забора, ни даже символического ограждения. Прилегавшая к дворцу территория обозначалась только газоном и клумбами с цветами. Между ними проходила короткая мощёная дорожка, ведущая к ступенькам парадного входа. При приближении князя створки дверей распахнулись, и появились двое пожилых слуг в простой зелёно-синей одежде.
   Шагающее кресло поставило одну ногу на нижнюю ступеньку.
   Князь Лансель приподнял правую руку и указал Риндре на открытый вход:
   - Я приглашаю тебя внутрь. Но, прежде, чем ты войдёшь, я хочу, чтобы ты знала: в моём доме тебе ничто не угрожает, кем бы ты ни была. Моя покойная жена, которую я любил всем своим сердцем и с которой прожил долгую счастливую жизнь, была из рода ванов. И я вижу, что ты не ван.
   Риндра вздрогнула и напряглась. Пакет с хлебом в её руках задрожал. Магни понял, что асура хочет перейти в Боевую Форму, фыркнул и положил ей голову на плечо, не придумав другого способа, чтобы успокоить и остановить.
   - Хорошо, я, пожалуй, войду, - неуверенно сказала Риндра.
   - Это правильное решение! - обрадовался князь. - Ты хотя бы поешь горячую пищу.
   Кресло зашагало вверх по ступенькам. Риндра, как и ранее, пошла рядом, а Магнус - за ней. Глаза слуг округлились при виде собиравшегося войти в дом коня.
   Князь Лансель улыбнулся и мягко проговорил:
   - Риндра, ты моя гостья, но твой конь, каким бы умным он не был, останется снаружи. Я распоряжусь, чтобы слуги отвели его на конюшню, помыли, почистили и вдоволь накормили.
   - Магни, я ему скажу? - спросила Риндра.
   Магнус заколебался, рассматривая последствия выбора из двух вариантов. Либо он останется в облике коня, но не сможет есть, чтобы не проглотить листок с заклинанием и тем самым вызовет подозрения, либо ему с Риндрой придётся полностью открыться и довериться князю. Магнус не хотел разлучаться с Риндрой и потому топнул по ступеньке правым копытом.
   Риндра тихо произнесла, чтобы не слышали слуги у дверей:
   - Князь Лансель Цветолист, если вы увидели, что я не ван, то должны были понять, что мой конь - это не конь.
   Руки старика на подлокотниках кресла слегка дрогнули, но голос остался спокойным:
   - Я так и предполагал. Просто хотел убедиться. Дириан, Стэллон, эта юная дама и её конь - мои гости!
   Слуги замерли по обеим сторонам входа и только глазами проводили своего хозяина, девушку-вана в видавшей виды одежде и большого коня, поглядывавшего на них свысока.
   Путешественники следом за князем прошли через большой холл в круглый зал с высоким потолком и галереей. На стенах зала висели нарисованные картины, резные панно и вытканные гобелены, вдоль стен стояли мягкие диваны и кресла, а также шкафчики и комоды, заполненные множеством статуэток, вазочек, шкатулок и прочих безделушек. С противоположной от входа стороны находился огромный камин, не использовавшийся в тёплое время года.
   Закрыв входные двери, слуги князя встали позади гостей.
   Князь Лансель сказал Риндре:
   - Вы можете доверять Дириану и Стэллону, как доверяю я. Всё, что происходит внутри моего дома, никогда не выходит за его стены. Дириан, Стэллон, вы меня поняли?
   - Да, господин!
   Риндра глубоко вздохнула, подошла к Магнусу-коню, сняла с его спины мешки и положила их возле стены между шкафами, а рядом поставила пакет с купленным хлебом.
   - Магни, мне придётся им долго объяснять все тонкости твоих превращений. Давай, я закрою тебя пледом-накидкой, и ты за ней оденешься?
   Магнус недолго колебался между стеснительностью и желанием поскорее вернуться в свой нормальный облик. Он стукнул по полу правым копытом.
   Риндра вытянула из указательного пальца маленький острый коготок и разрезала верёвки, привязанные к углам пледа-накидки Магнуса. Стянув на себя со спины коня прямоугольный кусок шерстяной ткани, Риндра подняла руки и завесила им Магнуса. За этой импровизированной ширмой Магни избавился от листка из Блокнота Оборотня, быстро достал из мешка свои вещи, оделся, обулся и прикрепил к поясу нож. Когда он вышел из-за занавеси, асура опустила плед-накидку. Поворачиваясь лицом к князю и его слугам, она сбросила облик некрасивой девушки-вана и приняла свою обычную Форму для путешествий.
   - Это оборотни-ракшасы! - не сдержал восклицание один из слуг.
   - Нет! - строго и торжественно произнёс князь Лансель. - Это ас и асура из пророчества!
   Слуги замерли, вытянули руки по швам и восторженными взорами пожирали гостей своего господина.
   Князь распорядился:
   - Дириан, приготовь юным господам ванну! Стэллон, подыщи им подходящую одежду! И передайте на кухню, чтобы поскорее приготовили ужин на три персоны! Сытный и обильный ужин!
   Слуги бросились исполнять указание.
   Князь Цветолист лёгким движением правой руки указал гостям на диван:
   - Прошу вас, присаживайтесь! Вы, несомненно, устали.
   - Рини, камень! - тихо напомнил Магнус.
   Асура вытянула руку, разжала кулак и показала тёмный индикатор чар. Магни понял, что Риндра давно уже на ощупь вытащила камень из сумки, которая весела у неё под пледом-накидкой двергов.
   Магнус и Риндра с наслаждением опустились на мягкие сидения. Пакет с хлебом асура поставила между собой и Магнусом. Они посмотрели на еду, потом друг на друга, потом на старого ульфа.
   - Вы голодны! - воскликнул князь Цветолист. - Надо было сразу вести вас на кухню. Пойдёмте!
   - Мы можем пока перекусить хлебом, если вы не возражаете.
   - Я не имею права отказать голодным в такой просьбе!
   Не решаясь демонстрировать князю свои когти, Риндра попросту разломала один батон и протянула половину Магнусу. Оба с наслаждением впились зубами в свежую ароматную мякоть.
   Лансель разглядывал их со смесью уважения и печали.
   - Неужели в ваших мирах совсем никого не нашлось, кроме таких юных воинов?
   - Вообще-то мы не воины... - начала Риндра и тотчас замолчала, потому что Магнус дотронулся своим коленом до её ноги.
   - Если вы не воины, то как же собираетесь исполнить пророчество и победить Бесконечного Змея? - брови старого князя нахмурились. - Неужели вы хотите сказать, что вы - избранные жертвы?
   - О, нет! - Магни укоризненно посмотрел на Риндру. Он предпочёл бы звание воина участи жертвы, так что теперь приходилось признаваться до конца. - Я принц асов Магнус Майт-Маг.
   - А я принцесса асур Риндра Индрасиль!
   Брови князя поползли наверх. Он напряг свои руки, приподнялся в кресле и встал на ноги.
   - Для меня невыразимая честь... Ваши Высочества!
   Магнус и Риндра вскочили с дивана и наперебой заговорили:
   - Сидите!
   - Не вставайте!
   Князь Цветолист опустился в кресло, а Магнус и Риндра вернулись на диван и продолжили поглощать куски хлеба.
   - Я внимательно слежу за всем, что происходит в стране ванов. До меня дошёл слух о том, что вас поймали звероловы, и вы представились им, как принц и принцесса. Но я, признаться, не поверил. А теперь вы тут, передо мной. Это просто невероятно.
   Теперь уже Риндра толкнула Магнуса коленом, ведь это он поторопился назвать звероловам их титулы.
   - Вы очень хорошо осведомлены о нашем путешествии, - сказала асура.
   - На то есть много причин, - Лансель улыбнулся. - Но свой рассказ я начну издалека. Старики любят вспоминать прошлое. И у нас есть время, пока слуги греют воду, а повара готовят ужин. Вы уже знаете, что мои предки основали этот город, и с тех пор моя семья правит им и окрестными землями. Мы всегда с вниманием относились к соседям. Дверги в Зубчатых горах, дивы и дэвы в степях, титулованные семьи ульфов в лесах, ваны вдоль Королевской дороги - все они являются источниками опасности для нашего маленького и мирного княжества. И ваны считаются наиболее вероятными противниками. Постоянные междоусобицы между владетельными ванами привели к тому, что их страна превратилась в бурлящий котёл, готовый вот-вот взорваться и ошпарить кипятком всех, кто находится рядом.
   Магнус и Риндра одновременно кивнули. Они дожевывали свои половинки батона и не могли говорить.
   - Моя жена принадлежала к древнему роду владетельных ванов. Это была благородная и достойная фамилия. Рвавшиеся к власти новые владетельные ваны вынуждали старые кланы покинуть Ванабург и искать пристанище в землях ульфов. Её семья была далеко не первая. Простые ваны давно уже переселялись в страну ульфов, подальше от скатывавшегося в нищету и бесправие Ванабурга. Я был молод и вместе с воинами патрулировал границы княжества. Навстречу нам двигалась вереница повозок, гружёных ящиками, тюками и даже мебелью. На повозках сидели печальные, понурые ваны. И среди них я увидел ЕЁ. Она болтала ногами и держала в одной руке большой ломоть хлеба, от которого другой рукой отламывала кусочки и отправляла в рот. На её лице я увидел выражение полнейшего блаженства, которое она получала от простой пищи. Меня пронзили чувства сострадания и нежности к юной проголодавшейся девушке-вану. Когда я увидел вас, Ваше Высочество, выходившую из магазина с хлебом, вы напомнили мне ЕЁ.
   Взгляд князя Цветолиста устремился в сторону камина. Магнус и Риндра повернули головы в том же направлении и внимательно посмотрели на висевшую над камином большую картину. На ней были изображены сидевшие рядом на двух одинаковых креслах мужчина-ульф и женщина-ван. В ульфе легко было узнать молодого Ланселя, а черты лица женщины были нежными и утончёнными, крайне редкими среди ванов. Рядом с креслом Ланселя стояла юная девушка, соединившая в себе признаки двух народов. Похожий на неё мальчик находился рядом с креслом женщины. Ещё одного ребёнка, маленького мальчика, мать держала на руках.
   Князь Цветолист запустил руку в складки своей мантии, достал белоснежный платок и промакнул глаза.
   - Наша дочь вышла замуж за хорошего и доброго соседа, князя Светлолеса. А сыновья мирно жили в своих домах со своими семьями, и мы все вместе занимались нашим княжеством. Но вчера два моих сына зашли ко мне, чтобы попрощаться. Потом они отправились в Ванабург вместе со многими ванами из числа беженцев.
   - Они приходили к вам за доспехами и оружием, - добавил Магнус.
   Князь опустил платок и с интересом на него посмотрел:
   - Как вы догадались, Ваше Высочество?
   - Пожалуйста, обращайтесь к нам без титулов. Я Магнус, она - Риндра. А догадаться было очень просто: я вижу две пустые стойки, на которых должны быть развешаны шлемы, кирасы, поножи и наручи. Ещё одна такая же стойка с надетыми доспехами стоит в углу. Наверное, они принадлежат вам. А на стенах остались пустые опоры, расстояние между которыми соответствует мечам.
   - На стене висели два меча, боевой топор и шестопёр, - уточнила Риндра. - Если приглядеться, можно заметить тёмные линии контуров на стенах. Они образуются оттого, что слуги стирают тряпками пыль с оружия, не снимая его со стен. У нас за это ругают.
   Магнус изумлённо воззрился на Риндру. Та была довольна произведённым эффектом.
   - Да, Магни, асуры давно не пользуются оружием, но это не значит, что его у нас нет.
   В этот момент в зал вошёл Дириан и доложил о готовности ванны для гостей. За его спиной маячил Стэллон с высокой стопкой сложенной одежды.
   - Я совсем позабыл! - воскликнул князь Цветолист. - Когда я посылал за одеждой, то ещё не знал, что вы...
   - Мы просто Магнус и Риндра, - напомнил Магни.
   - Да, но я должен был отправить Стэллона в магазин за новой достойной вас одеждой. Стэллон, что ты принёс моим гостям?
   - Господин, я принёс асуре три платья вашей дочки, которые были для неё сшиты незадолго перед свадьбой, но которые она так ни разу не надела, потому что уехала в Светлолес и стала наряжаться по моде этого княжества. А для аса я принёс на выбор новый охотничий костюм, приготовленный для подарка вашему младшему сыну и форму вашей стражи.
   - Благодарю, но я останусь в той верхней одежде, которая на мне, - сказал Магнус. - А вот от свежего белья я бы не отказался.
   - Разумеется, его я тоже принёс, - Стэллон окинул взглядом сидевшего на диване Магнуса. - Я уверен, что не ошибся с размером.
   - А я с удовольствием перемеряю все платья! - заявила асура.
   - Стэллон, ты молодец! - похвалил старого слугу князь. - Ты сделал всё, как надо. Ваши Выс... То есть, Магнус и Риндра, слуги проводят вас в ванную комнату, а я пока прослежу на кухне, как идёт подготовка к ужину.
   Магнус с Риндрой покинули зал и пошли по одному из коридоров. Впереди шагал Дириан, указывая им дорогу, а Стэллон со стопкой одежды держался позади.
   - Скажите, пожалуйста, ванная комната совмещена с остальными удобствами? - поинтересовался Магни.
   - Нет, молодой господин, остальные удобства находятся вот за этими дверями. Вообще всё это крыло дворца отведено для нужд чистоты и гигиены княжеской семьи. Причём у женской и мужской частей семьи удобства раздельные. Желаете лично осмотреть мужскую комнату?
   - Это было бы любопытно... чрезвычайно любопытно...
   - Прошу вас! - Дириан распахнул дверь перед Магнусом.
   Риндра сказала:
   - Я бы тоже с интересом познакомилась с внутренним убранством женской комнаты.
   Дириан приоткрыл соседнюю дверь:
   - Тогда вам сюда, юная госпожа! Только я прошу всех вас не задерживаться, вода в ванной остывает!
   Магнус и Риндра отправились каждый по своим делам и через некоторое время снова вернулись в коридор, где их с непроницаемыми лицами ожидали слуги князя. Следуя в том же порядке, что и ранее, маленькая процессия продолжила движение.
   Дириан распахнул последнюю дверь в конце коридора:
   - Прошу вас! Это княжеская ванная комната.
   Путешественники вошли внутрь, разглядывая мраморные пол и стены, вырезанные из цельных древесных стволов скамьи, вешалки и полки с полотенцами, щётками, мочалками, губками, кусками мыла и прочими принадлежностями для мытья. Свет в помещение поступал через куполообразный полупрозрачный потолок, собранный из матовых стеклянных пластин в металлических рамах.
   На ближайшую к входу скамью Стэллон сложил одежду и попятился к выходу. Дириан поклонился, закрыл дверь и оставил Магнуса с Риндрой наедине.
   - Что будем делать? - спросил Магни. - Ванна-то одна.
   Действительно, посередине комнаты возвышалась наполненная тёплой водой ёмкость, размерам которой более подошло бы слово "бассейн".
   - Да уж, это не сеновал двергов, - задумчиво проговорила Риндра.
   - Залезай ты первая, а я подожду снаружи! - предложил Магнус, вспоминая то время, когда он не захотел входить в реку ниже по течению от места купания асуры. Как недавно это было, и как много с тех пор изменилось.
   - Нет, это как-то не по-дружески. Вода совсем остынет. А за дверью, наверняка, ждут слуги. Что они подумают? Что доложат князю?
   - То есть ты предпочитаешь, чтобы они думали, что мы... вместе?
   - Пусть лучше так. Иначе нам придётся слишком многое объяснять князю про наше знакомство, про наши миры и про наши отношения.
   - Да, Рини, пожалуй, ты права. Так как мы поступим?
   - Разденемся с разных сторон ванной и зайдём в неё спинами друг к другу, - нашла выход асура.
   - А что ты будешь делать с этим большим зеркалом на стене?
   Риндра задумалась, потом покраснела, упёрла руки в бока и с чувством произнесла:
   - Знаешь, Магни, мы уже вместе прошли через боль, грязь, страх, унижения, голод и холод. Пройдём и через горячую ванну! Мы видели друг друга в образах животных - кстати, без одежды! - так что теперь нечего стесняться и церемониться. Вода остывает, а я хочу искупаться, переодеться и нормально поесть. Так что я раздеваюсь с левой стороны ванной, а ты - с правой. Я обещаю, что не буду оборачиваться и стараться увидеть то, чего видеть не следует. И я уверена, что ты, благородный принц асов, поступишь так же!
   Риндра решительно сбросила плед-накидку двергов и, обходя ванну, начала расшнуровывать корсет-кирасу. Магнус двинулся в противоположную сторону, на ходу снимая куртку. Он старался не только не смотреть в сторону Риндры, но и вообще забыть о её присутствии. Слишком свежи были воспоминания о крепко сжимавших его конские бока ногах асуры.
   Раздевшись, Магнус и Риндра спинами вперёд перелезли через высокие края ванны и с наслаждением окунулись в тёплую воду. Ориентируясь на слух по всплескам, ощущая кожей разлетавшиеся брызги воды, они старались соблюдать дистанцию, хотя, привставая, чтобы намылиться, несколько раз соприкоснулись локтями, сопроводив произошедшее смешками и извинениями.
   - Всё, Рини, я выхожу, - быстро закончив мытьё, сообщил Магнус, потому что почувствовал, что от сочетания тёплой воды и соседства Риндры помимо его воли начиналась естественная реакция. Хотя асура и не должна была это увидеть, ему самому стало неловко.
   - Я погружусь в воду по самый подбородок и закрою глаза, пока ты будешь одеваться, - сказала Риндра.
   Магнус вылез из ванной и поспешно обмотал тело полотенцем. В таком виде он добрался до скамьи со сложенной одеждой и вытащил из стопки тонкую рубашку с широкими рукавами и штаны до колен.
   Одевшись, Магни сел на соседнюю скамью, накрыл голову полотенцем и громко сообщил:
   - Я ничего не вижу! Рини, теперь твоя очередь!
   Плеск воды и шлёпанье босых ног сообщили ему о передвижениях асуры. Затем послышались шорох полотенца и шелест одежды.
   - Магни, можешь смотреть!
   Магнус стянул с головы полотенце и увидел, что асура стояла перед зеркалом в длинной тонкой рубашке из того же материала, что и его бельё, и держала перед собой платья.
   - Магни, как ты думаешь, какое из них мне выбрать?
   - Выбирай то, которое удобнее.
   Магнус взял свой защитный костюм, подошёл к ванне и промыл ткань мыльной водой. Затем встряхнул одежду и направил на неё силу аса, чтобы поскорее высушить.
   - Пожалуй, мне подойдёт это! - раздался за его спиной голос Риндры.
   Асура надела тёмно-зелёное платье с кружевами на воротнике и рукавах. Она сделала несколько оборотов, глядя то в зеркало, то на Магнуса.
   - Платье сшито для девушки полувана-полуульфа, поэтому оно мне немного широко. Ну, ничего, я сейчас его стяну своим корсетом. А главное, Магни, как видишь, платье должно зашнуровываться на спине. Я выдернула завязки и оставила открытый проём для крыльев. Мне даже не пришлось резать ткань.
   В подтверждении своих слов Риндра раскрыла перепончатые крылья Боевой Формы и сразу же их убрала, потому что одним из шипов сбила с вешалки полотенце.
   Магни закончил сушку ткани и оделся. Обувшись в собственные ботинки, со своими старыми грязными вещами в руках, Магнус и Риндра раскрыли двери в коридор.
   - Никого нет, - разочарованно произнесла асура.
   - Нам доверяют, - сказал Магнус. - Наверное, лучше вернуться в зал.
   - Да, подождём там, не будем без сопровождения разгуливать по дворцу.
   Пройдя по знакомому коридору в обратную сторону, путешественники оказались в пустом зале.
   - Пледы-накидки двергов нам ещё послужат, а остальную одежду надо убрать в мешки, чтобы потом сжечь, - предложил Магнус.
   - Одежда ванов может ещё пригодиться. Это же не последний город, где нам придётся маскироваться.
   - Ты права!
   Пока Риндра убирала рубаху и сарафан ванов в мешок, Магни по привычке достал Мульти-Зеркало и начал записывать увиденное. Сначала, стоя в центре зала, он совершил полный оборот, запечатлевая общий интерьер, а потом двинулся вдоль шкафов и комодов, снимая отдельные интересные предметы. Внимание Магнуса привлекла довольно большая продолговатая коробка. Он открыл её крышку и увидел цилиндр, усеянный множеством выступов и крючочков, находившийся в окружении маленьких металлических пластин-язычков.
   - Рини, посмотри, музыкальная шкатулка!
   - Магни, не надо тут ничего трогать!
   - Интересно, смогу я её запустить?...
   Магнус убрал в карман Мульти-Зеркало, сосредоточился и направил силу аса на устройство ульфов. Отклик получился точно таким же, как и от старого шарнира в развалинах дома. Но этот механизм был исправен, смазан и потому легко поддался воздействию Магнуса. Цилиндр начал вращение, выступы застучали по металлическим пластинам, а крючки отгибали их и после расцепления заставляли долго вибрировать. Зазвучала приятная музыка.
   - Магни! - вскрикнула Риндра. - Я знаю эту мелодию! У нас её играют немного иначе, но основная тема такая же. Я даже знаю танец, который исполняется под эту музыку. Дай-ка мне свою правую руку, я положу её вот сюда. Потом левой рукой ты берёшь мою правую руку, и мы отводим их в сторону. А теперь сделаем два шага направо и один вперёд!
   - Рини, что мы делаем? - спросил Магнус.
   - Разве не понятно? Мы танцуем! Это древний танец асур. Сейчас ты поднимаешь левую руку, я кружусь на месте, ты меня отпускаешь, я делаю шаг назад, поворачиваюсь к тебе лицом, иду на тебя, и ты меня поднимаешь обеими руками. Давай же, Магни!
   Двигаясь в ритме музыки и машинально повинуясь командам асуры, Магнус подхватил её за талию, когда она начала движение на него, и поднял над головой. Асура раскинула в стороны руки и распахнула разноцветные крылья бабочки.
   - Магни, я как будто снова лечу!
   - Осторожно! Ничего тут не разбей! - встревоженно воскликнул Магнус, разрывая контакт с музыкальной шкатулкой.
   Музыка смолкла на тонкой печальной ноте. В наступившей тишине стало слышно, как поскрипывают металлические ноги кресла князя Цветолиста, остановившегося у входа в зал. За спиной князя стояли Дириан и Стэллон с открытыми ртами и округлившимися глазами.
   Магнус аккуратно поставил Риндру на пол. Асура убрала крылья и смущённо улыбнулась:
   - Извините, князь Цветолист, мы без спроса воспользовались музыкальной шкатулкой, и я слишком увлеклась...
   Старый ульф вытащил из складок мантии платок и слегка коснулся им глаз:
   - Когда моя жена умерла, я каждый день ждал милосердной смерти, которая бы прекратила мою боль. Но я продолжал жить. И теперь я понимаю, зачем. Чтобы увидеть танец асуры. Это было восхитительно!
   Риндра обрадовалась и быстро заговорила:
   - Там дальше будет ещё красивее! Но нужно, чтобы оба партнёра по танцу были с крыльями. И чтобы оба могли летать. Там вот такие прыжки! - асура не стала раскрывать крылья и взмахнула руками. - Эти движения основаны на брачном танце журавлей...
   Риндра замолчала и искоса посмотрела на Магнуса.
   - Время для танцев ещё наступит, - произнёс князь Лансель. - А сейчас я приглашаю вас на ужин.
   - Это весьма кстати, - вполголоса заметил Магнус.
   - Мы возьмём наш хлеб! - Риндра потянулась к стоявшему на диване пакету.
   - Не беспокойся, хлеба на столе достаточно. Пакет заберёте завтра в дорогу. Эти батоны долго остаются свежими и мягкими.
   Хозяин дома развернул шагающее кресло и повёл за собой гостей в другое крыло дворца. Поскольку на улице темнело, на стенах коридора зажглись выпуклые лампы.
   - Вы используете природную энергию для освещения? - спросил Магнус князя.
   - Да. Вдоль реки выстроен ряд водяных мельниц. Они преобразуют силу речного потока в энергию, передаваемую по проводам. Так освещается не только дворец, но и улицы, и дома горожан. Магнус, Риндра, прошу вас пожаловать в столовую!
   Путешественники вошли в большое помещение, стены которого были завешаны картинами и гобеленами с натюрмортами. Посередине стоял длинный стол, уставленный всевозможными яствами и напитками. Князь Цветолист сел во главе стола, а Магнусу и Риндре было предложено занять стулья с высокими спинками друг напротив друга.
   В столовой появился низкорослый и непомерно толстый повар-ван в белом колпаке. Он объявлял блюда, а слуги подносили и предлагали их гостям. Запахи, витавшие над столом, туманили сознания проголодавшихся Магнуса и Риндры, поэтому они пропускали мимо ушей мудрёные названия и просто старались отведать понемногу каждого кушанья. Сам князь Цветолист ел мало, но с удовольствием смотрел, как исчезает еда с тарелок Магнуса и Риндры. Постепенно стук их ножей, вилок и ложек замедлился. Наступило приятное насыщение, которое оставалось только дополнить десертами и напитками.
   Риндра обратилась к князю:
   - Ваша кухня просто превосходна, а повар достоин высочайших похвал!
   - Всё было не просто вкусно, а изысканно и возвышенно! - поддержал её Магнус.
   И без того круглое лицо повара расплылось в широкой улыбке. Он поклонился настолько, насколько позволял сгибать тело огромный живот.
   - Если вы закончили трапезу, то я приглашаю вас вернуться в зал, а Дириан и Стэллон пока поужинают на кухне.
   Ещё в коридоре, зажигая силой ульфа свет в зале, князь произнёс:
   - Насколько я понял, Магнус, ты можешь пользоваться нашей техникой?
   - Да, я запустил музыкальную шкатулку, чтобы это проверить. Мы используем одни и те же принципы управления энергией.
   - Это неудивительно, до Разделения миров наши технологии были похожи. Раньше все народы Срединного мира старались по мере своих сил подражать асам и асурам, брать с них пример. Расчёт и изобретательность с одной стороны, творчество и самосовершенствование - с другой. Два великих народа и могучих государства на полюсах мира всегда служили образцами. Пока не отделились от нас. Но вот, наконец, вы тут.
   Сидя на диване, Магнус не отрывал глаз от шагающего кресла:
   - Я бы не отказался от механического скакуна, подобного вашему, князь Цветолист. Скажите, пожалуйста, где такого можно достать?
   - Увы, уже нигде. Последняя мастерская, где их изготавливали, находилась в городе Остроскале на границе с Горной страной. Дверги добывали в горах нужные металлы для сплавов, а мастера-ульфы создавали разные механические средства передвижения. Но около шестидесяти лет назад случилась война с йотунами, Остроскал был взят штурмом, мастерские разрушены, инженеры убиты. Потом йотунов отбросили назад, на Ледяные пустоши, но Остроскал больше не восстановился, и все древние технологии оказались утрачены.
   - Как жаль! - искренне огорчился Магнус.
   - Шестьдесят лет назад это кресло ещё не было вам нужно, - заметила Риндра.
   - Ты права! Я приобрёл его несколько лет назад в Обменнике у купцов-дэвов. А как оно попало к ним - от ульфов, двергов или йотунов - я не интересовался. У некоторых титулованных ульфов ещё остались старинные механические скакуны, но они без надлежащего ухода работают хуже моего скрипящего кресла.
   - Может быть, в Обменнике и нам удастся что-нибудь найти? - вслух подумал Магнус.
   Князь Цветолист хлопнул ладонью по подлокотнику кресла:
   - Как же я сразу не сообразил! Вам понадобятся деньги! Звероловы у вас всё отобрали! Я распоряжусь приготовить...
   Магни и Риндра одновременно соприкоснулись коленками, подавая друг другу знаки, что старый ульф далеко не всё знает об их злоключениях у звероловов. Вслух же они сказали:
   - Спасибо! Вы слишком добры!
   - Право, нам очень неловко!
   - Не благодарите меня! - вскинул руки Лансель Цветолист. - Это честь для меня, Ваши Выс... то есть Магнус и Риндра. Кстати, раз уж я вспомнил о звероловах, то, пожалуй, следует продолжить прерванный рассказ. Остановился я на том, что многие ваны, поселившиеся в моём княжестве, во главе с моими сыновьями направились в Ванабург. Вам знакомо слово "катализатор"?
   - Конечно!
   - Ещё бы!
   - Так вот, вы стали тем самым катализатором, который вызвал бурную реакцию в стране ванов. Один из звероловов по имени Фергюс рассказал владетельным ванам, что в руках его шайки побывали принц асов и принцесса асур, но каким-то чудом сумели сбежать. В городах, где правят богатые подлецы, их ближайшее окружение также состоит из негодяев. Поэтому сохранить в тайне эту новость не получилось. От слуги к слуге, от стражника к стражнику, а потом через их знакомых и родственников стала расходиться весть о том, что в Срединном мире появились ас и асура из пророчества. А теперь представьте себе простых ванов, которые узнали, что прибывших спасителей Срединного мира не только не встретили с почестями, а, наоборот, постарались схватить, чтобы использовать для самых гнусных и низменных целей. Города ванов вдоль Королевской дороги, а следом за ними и Ванабург, взорвались народным гневом и яростью. К этому прибавились известия об уничтожении отряда звероловов, охотившегося за асом и асурой, и о появлении юной ведуньи, которую уже прозвали Швицкой девой.
   - Это же Васса! - заулыбался Магнус.
   Риндра была мрачна:
   - Когда в этот мир падали одинокие асуры, народ не поднимался для их спасения.
   - Это наша боль и наш позор, - печально сказал князь Цветолист. - в своё личное оправдание я могу сказать только то, что я родился позже, чем умерла последняя попавшая в этот мир асура. А в оправдание ульфов и ванов скажу, что асуры падали в далёкую страну ракшасов, и уже там становились игрушками... О, простите, Ваше Высочество Риндра!
   - Ничего, я всё понимаю, - пробормотала асура, сгибом указательного пальца стирая сбежавшую по щеке слезу. - Ради одной асуры войны между народами не начинаются.
   - Но в этот раз всё иначе! - продолжил князь. - В Ванабурге самый настоящий государственный переворот. Город пылает. Семья моей жены никогда не теряла связи с оставшимися в стране ванов друзьями и союзниками, затаившимися до поры до времени. И теперь древние благородные семьи вместе с простым народом вершат справедливость. Поэтому-то мои сыновья, наполовину ваны, отправились на войну. Они идут в Ванабург с одной стороны, а армия деревенских ванов под предводительством Швицкой девы - с другой.
   - Так это правда?! - воскликнул Магнус. - Васса ведёт армию на Ванабург?
   - Судя по тому, что вы знаете её имя, она вам знакома.
   Риндра коленкой тронула ногу Магнуса.
   - Да, мы встречались, - уже не так эмоционально произнёс Магни.
   - Я же сказал, что вы двое послужили катализаторами больших изменений, - улыбнулся князь Цветолист. - И, скорее всего, это только начало.
   - Именно поэтому нам бы хотелось добраться до Перекрестья быстро и незаметно, - сказал Магнус. - Мы можем рассчитывать на успех в случае внезапности. Наше открытое приближение позволит противнику подготовиться.
   - Я вас понимаю. Поэтому советую вам спуститься вниз по реке Ледянке до Обменника и дождаться большого каравана, идущего в Перекрестье через степь. Или же продолжить путь по реке до самого океана. В устье Ледянки стоит большой портовый город Ветродуй. Оттуда корабли купцов уходят к дальним островам. Там же вы можете сесть на судно, идущее вдоль берега к Перекрестью. В любом случае, отсюда вам лучше добраться до Обменника на лодке.
   - На лодке? - хором переспросили Магнус с Риндрой.
   - У меня есть небольшая лодка, которая может плыть по Ледянке даже сейчас, когда река за лето обмелела. А дальше, благодаря притокам, уровень воды станет ещё выше. Вы будете держаться подальше от берегов и любопытных глаз. Вы сэкономите силы и сможете взять достаточный запас продовольствия. Просто спускаясь вниз по течению, вы доплывёте до Обменника за три дня. А если будете грести - то ещё быстрее.
   - Спасибо! Это то, что нужно!
   - Это мой долг - помочь вам во всём. А сейчас, как мне кажется, вам пора отдыхать. Я вижу, что Стэллон подаёт мне знаки из коридора. Это значит, что ваша комната готова.
   Магнус и Риндра ещё раз поблагодарили князя за щедрое гостеприимство, взяли свои дорожные мешки, пакет с хлебом и следом за слугой начали подниматься по полукруглой лестнице, огибавшей стену зала с внешней стороны. Когда они проходили по галерее второго этажа, то услышали знакомую мелодию. Князь Цветолист сидел перед музыкальной шкатулкой и смотрел на вращавшийся барабан.
   - Это крыло дворца предназначено для гостей, - объяснил Стэллон, когда вёл Магнуса и Риндру вдоль ряда закрытых дверей. - Вот тут небольшие комнатки с удобствами, как вы их называете. Там же есть и краны с водой. А эта самая лучшая комната - для вас! Сейчас я включу свет.
   - Спасибо, не надо! - сказал Магнус. - Я попробую сам.
   Точно так же, как это делал князь Цветолист в зале, Магнус направил силу аса на люстру и подключил её к энергетическому потоку, проходившему по проводам, скрытым в потолке.
   Путешественники вошли внутрь и увидели задрапированные узорчатой тканью стены, наполовину завешанное портьерами окно, толстый ковёр с орнаментом, резной пузатый комод, два кресла на выгнутых фигурных ножках возле маленького журнального столика, огромную кровать с балдахином из тонкой полупрозрачной ткани.
   - Полагаю, я вам больше не нужен, молодые господа! - произнёс Стэллон.
   - У меня есть небольшая просьба, - сказала Риндра.
   - Всё, что вам будет угодно, юная госпожа! - старый слуга слегка поклонился.
   - Не найдётся ли у вас зубной щётки? Вернее, нам нужны две зубные щётки и паста.
   - Они уже приготовлены в комнатах с удобствами. Вы можете оставить их себе.
   - О, мы вам очень благодарны! Больше ничего не нужно.
   - Доброй вам ночи! - пожелал Стэллон, закрывая дверь.
   - Может быть, надо было всё-таки сказать, что нам нужны две комнаты? - спросил Магнус.
   - Мы и так уже получили от князя больше, чем рассчитывали, въезжая в город. Пусть думает про нас, что хочет!
   - Ладно, как скажешь. Я лягу на полу. Ковёр выглядит намного более привлекательным, чем каменный пол в пещере двергов.
   - Это как-то не по-дружески, - с сомнением произнесла Риндра. - Я бы тоже могла спать на полу.
   - И какой смысл нам вдвоём лишаться мягкой кровати? Давай сделаем так: сегодня я сплю на полу, а в следующий раз в такой же ситуации на полу ляжешь ты.
   Риндра просияла:
   - Как ты это здорово придумал! Чтобы тебе было мягче, возьми с кровати матрас и одну подушку!
   - Отказываться не стану! А одеялом мне послужит плед-накидка двергов.
   - Возьми и мой тоже!
   Разобравшись с постельными принадлежностями и подготовив ложе на полу, Магнус подошёл к окну и слегка отодвинул портьеру.
   - Смотри, Рини, какой отсюда красивый вид! Оказывается, позади дворца разбит парк, а прямо за ним виден изгиб реки.
   Асура подошла и встала рядом:
   - Завтра мы поплывём по этой реке. Князь не предложил нам погостить хотя бы пару дней. Тогда бы завтра ты поспал на кровати.
   - Князь Цветолист всю жизнь честно выполнял свой долг. У него не возникло даже мысли о том, что мы задержимся с выполнением своего. И уж, тем более, что мы от него откажемся...
   - Да, Магни. А теперь пойдём, мне не терпится воспользоваться настоящей зубной щёткой. Палочки уже надоели!
   Магнус улыбнулся:
   - Это же не ванная, Рини. Ты можешь пойти в нужную тебе комнату одна.
   Риндра тоже улыбнулась:
   - А кто мне зажжет свет?
   - Об этом я не подумал. Пойдём, я включу энергию и подожду в коридоре. Или в соседней комнате...
  
  

Глава 14. Река Ледянка.

  
   Утром Магнуса и Риндру разбудил постучавшийся в дверь Стэллон. Они оделись, стоя по разные стороны от кровати, собрали вещи, посетили комнаты, где не только почистили зубы, но и забрали зубные щётки, после чего спустились в столовую на завтрак. Князь Цветолист уже поджидал их, сидя за столом, а повар был готов предложить вкусные и сытные кушанья.
   Поблагодарив хозяина дома и повара за гостеприимство и угощения, Магнус и Риндра следом за князем Цветолистом покинули дворец через двери, выходившие на реку. За ними шли Дириан и Стэллон, каждый нёс по два больших мешка со съестными припасами.
   - Какой у вас прекрасный парк! - обратилась Риндра к князю, оглядываясь вокруг.
   - Это заслуга моей жены. Она очень любила цветы. Она не обладала даром ведовства, и поэтому много времени проводила с растениями, ухаживая за ними вручную. Ей помогали женщины-ваны из числа беженцев. Они и сейчас часто сюда приходят.
   Пройдя по дорожкам парка, компания начали спуск к реке. Тут Магнус и Риндра увидели вереницу водяных мельниц, протянувшуюся вдоль берега. Каждая такая мельница представляла собой маленький сарайчик, из которого в реку на длинном шесте-стержне вытягивалось колесо с лопастями, окружённое деревянной прямоугольной рамкой, служившей одновременно поплавком и защитным ограждением. Стержни могли подниматься и опускаться, поскольку уровень реки периодически изменялся. Подобная полужёсткая плавучая конструкция обеспечивала постоянный контакт колеса с водой.
   Князь Цветолист направился к одному из сооружений:
   - Идите за мной! Тут хранится лодка.
   Вблизи Магнус и Риндра увидели, что боковая стена сарайчика на самом деле является одной большой дверью. Дириан и Стэллон положили мешки с провизией на землю, открыли дверь и выкатили наружу лодку, покоившуюся на специальном стапеле с колёсами. Магнус с Риндрой к ним присоединились, и вчетвером они без особого труда сняли лёгкую лодку с подставки и опустили в реку, оставив на суше только её носовую часть. Лодка, действительно, была маленькая. Посередине располагалась узкая скамеечка для гребца, а спереди и сзади находились небольшие отсеки для вещей, которые закрывались крышками, служившими также сидениями.
   - Тут есть пара вёсел, - показал Дириан. - Ещё есть ковш, чтобы вычерпывать воду, опоры и навес из плотной ткани, чтобы укрываться от дождя и ночевать под ним, и якорь, чтобы прикреплять лодку к берегу. Вот так это делается!
   Он показал, как вбивать в землю лопасти якоря, привязанного верёвкой к носу лодки. Затем слуги князя сложили в кормовой отсек мешки с едой, отчего лодка немного просела в воде. Магнус и Риндра убрали свои вещи в отсек на носу.
   - Давайте прощаться! - сказал князь Цветолист, сидевший поодаль в своём механическом кресле и не приближавшийся к кромке воды.
   Путешественники поднялись к старому ульфу. Тот из глубины своей мантии выудил два небольших тяжёлых мешочка.
   - Возьмите, это вам пригодится!
   Магнус и Риндра переглянулись.
   - Мы вам очень благодарны! - с чувством произнёс Магнус, принимая деньги.
   - Вы ещё увидите танец асур! - вскрикнула Риндра, наклонилась и порывисто обняла старика.
   У князя на глазах выступили слёзы:
   - Плывите, дети! Вас ждёт великая судьба!
   Риндра вошла в лодку первой и устроилась на корме, от этого носовая часть поднялась над землёй. Магнус вытащил якорь, и, запрыгивая в лодку, оттолкнулся ногой от берега. Судёнышко закачалось и медленно двинулось по течению в сторону следующей водяной мельницы. Магнус торопливо вставил вёсла в уключины и умело повёл лодку прочь от берега, стремясь обогнуть выступавшее колесо. Чтобы вкладывать в гребки все силы, он сидел спиной к направлению движения и лицом к Риндре.
   Асура смотрела вперёд и командовала:
   - Поднажми, Магни, а то мы зацепимся за ограждение. Ещё чуть-чуть! Всё, обошли! Теперь можешь не грести!
   Магнус сложил вёсла и огляделся. Лодка двигалась по течению почти посередине реки, обходя стороной выставленные из мельниц шесты с колёсами. Оставалось только следить, чтобы изменчивое течение не прибило лодку к берегу. Фигурки князя Цветолиста и его слуг быстро уменьшались.
   - Рини, обернись! - сказал Магнус. - Нам машут с берега.
   Асура, не вставая, повернулась боком на кормовом сидении и вместе с Магнусом помахала рукой провожавшим ульфам. Потом те скрылись из вида за водяными мельницами.
   - Так путешествовать мне нравится, - с довольным видом произнесла Риндра, усаживаясь поудобнее, крутя головой и разглядывая берега реки.
   Магнус проводил взглядом крыши города ульфов, исчезнувшие за деревьями.
   - Рини, мы на этой реке, как на сцене. Из зарослей на берегах нас прекрасно видно, а мы сами не видим никого. Лучше бы тебе принять облик вана, а я накину на голову капюшон.
   - Тогда я тоже накину капюшон. Не буду просто так расходовать силу асуры.
   - Пусть так. Будем надеяться, что с берега не смогут оценить наши размеры и подумают, что в лодке плывут два дверга.
   - Интересно, дверги вообще пользуются лодками?
   - Мне кажется, что два подозрительных дверга лучше, чем два явных чужака.
   - Да, ты прав. Хотя в капюшоне жарко.
   Действительно, утро выдалось душным и влажным. Головы путешественников припекало солнце, тогда как нижние части тел соприкасались с холодной лодкой, глубоко погружённой в воду. Магни изредка работал вёслами, не давая лодке закружиться и держа её посередине реки.
   Чтобы не скучать без дела, Риндра решила прополоскать в речной воде свою одежду ванов. Для этого ей пришлось очень осторожно, двигаясь на полусогнутых ногах, пробраться мимо Магнуса, сидевшего на центральной скамейке, и открыть носовой отсек. Достав из мешка рубаху и сарафан, она вытянула руку за борт и опустила их в воду. Из-за разницы в скоростях течения и лодки одежда извивалась подобно водорослям.
   Риндра долго наблюдала за движениями одежды в воде, а потом тихо спросила:
   - Магни, как ты думаешь, Бесконечный Змей большой?
   - Рини! - Магнус резко повернулся на скамейке в сторону носа, его голос прозвучал хрипло и сдавленно.
   - Нам понадобится оружие, - задумчиво произнесла асура.
   - Я уже знаю, что ты в нём хорошо разбираешься, - Магнус справился с волнением и теперь старался говорить уверенно и бодро.
   - Это поможет?
   - Ты говорила, что у тебя есть ты сама. Точнее, у нас есть мы сами. Что-нибудь да придумаем!
   - Извини, что я об этом заговорила...
   - Не извиняйся! У меня тоже в голове крутятся разные мысли. Но у нас пока мало информации. Помнишь, когда мы только вышли на Королевскую дорогу, ты сказала, что думать о чём-то надо тогда, когда мы об этом побольше узнаем?
   - Я так сказала?
   - Да!
   - Хм, а я и не помню. Вот что значит "девичья память"... - Риндра глубоко задумалась.
   - Рини! Одежда!
   Асура захлопала по воде рукой, подхватывая выскользнувшие из разжавшейся ладони вещи. Брызги попали на лицо Магнуса. Их ледяные прикосновения в душном воздухе показались особенно приятными и освежающими.
   Риндра двумя руками отжала одежду над рекой и встряхнула, чтобы распрямить:
   - Разложу вещи на носу лодки. В такую жару они быстро высохнут.
   - Не высохнут, - сказал Магнус, глядя на небо поверх головы Риндры.
   - Почему?
   - Впереди чёрные тучи. Будет дождь.
   Риндра обернулась:
   - Вот почему с утра нечем дышать! Надо растянуть над лодкой навес, как говорил Дириан. На дне лежит связка палок, это, насколько я понимаю, опоры. А вдоль бортов есть для них отверстия.
   - Подожди, я причалю к берегу. Не хотелось бы перевернуться.
   - Ладно, причаливай. Поставим навес, заодно и... - Риндра запнулась, но не покраснела, а только хихикнула.
   Магнус энергичными гребками направил лодку к промежутку между кустами, где виднелся покрытый травой берег. Там путешественники вставили опоры в отверстия вдоль бортов, соединили их поперечными перекрытиями, достали из кормового отсека плотно уложенный тент, развернули его и привязали шнурами к каркасу. Теперь у них над головами появилась низкая матерчатая крыша, которой они касались макушками. Отлучившись по очереди за кусты, они продолжили путь по реке.
   Находясь под тентом, Магнус и Риндра не только скинули капюшоны, но и вообще сняли пледы-накидки двергов.
   - Надо было сразу так сделать, - сказала асура. - Мы бы не мучились от жары.
   - Верно, - согласился Магнус. - Под таким низким тентом не видно, кто сидит в лодке.
   Риндра разложила мокрую одежду на носу, а сама вновь устроилась на корме. Но долго на месте не просидела. Она повернулась спиной к Магнусу, опустилась на корточки перед отсеком, подняла сидение и принялась изучать содержимое мешков ульфов. Пространство между кормой и скамейкой для гребца было таким маленьким, что, когда лодка покачивалась, Риндра спиной касалась коленей Магнуса. Его это не сильно беспокоило, потому что через плечо асуры он с интересом разглядывал завёрнутые в бумагу батоны хлеба, булочки, куски сухого жёсткого сыра, свежие фрукты и варёные овощи. Также в мешке лежала стеклянная фляга в плетёном кожаном чехле, наполненная тёмно-красным напитком. Она затыкалась притёртой пробкой, а на её горлышко были надеты два вставленных друг в друга серебряных стаканчика.
   - Фляга нам пригодится! - Риндра поболтала сосудом в воздухе. - Когда допьём вино, будем набирать в неё воду для очистки твоими заклинаниями.
   Потом асура достала яблоко и, не оборачиваясь, протянула его Магнусу:
   - Будешь?
   - Давай!
   Себе Риндра тоже взяла яблоко, закрыла отсек и села лицом к Магнусу.
   - А тучи-то уже почти над нами!
   В подтверждение её слов Магни услышал за спиной близкие раскаты грома.
   - Моя одежда! - вскрикнула асура, боясь, что порыв ветра унесёт рубаху и сарафан с носа лодки.
   Магнус откинулся назад, схватил вещи одной рукой и потянул их на себя. Риндра чуть привстала и взяла одежду.
   - Ещё влажная... Но лучше я её пока уберу под сидение.
   - Пледы-накидки тоже убери. Вдруг будет сильный ветер, и дождь попадёт под тент.
   - Посередине реки не опасно? - обеспокоено спросила Риндра. - У нас в грозу летать запрещено. Может быть, переждём на берегу, под высокими деревьями?
   - В лесу ещё опаснее, чем посередине реки. Сильный ветер вполне способен повалить деревья. Разряд молнии может задеть тех, кто находится возле ствола.
   - Я думала, что молния попадает в самый высокий предмет. А на реке это наша лодка.
   - Молния не бьёт сверху. Сначала от поверхности земли или воды вверх по выступающему предмету поднимается энергетический поток. Из грозовой тучи, наоборот, энергия изливается вниз. В тот момент, когда два потока сталкиваются, происходит разряд, который называют молнией. Если через лодку начнёт проходить энергия, направленная вверх, я увижу этот предвестник разряда и смогу его подавить силой аса. Я это умею.
   Слушая объяснения Магнуса, Риндра даже забыла откусить яблоко и замерла с открытым ртом. Потом её взгляд перефокусировался с лица Магни на реку за его спиной, глаза расширились.
   - Какая красота! - ахнула асура.
   Магнус быстро обернулся и увидел, что к ним приближается плотная стена дождя. Резко потемнело и похолодало, сверкнула молния, ударил гром. Магнус не видел энергетического свечения на опорах тента, поэтому был спокоен, а Риндра от вспышки и грохота вздрогнула, её кожа посерела.
   Магни постарался успокоить и отвлечь асуру:
   - Рини, ты права, эта стихия прекрасна!
   Магнус набил рот остатками яблока, чтобы освободить руки для работы вёслами и управления энергией. Стихия бушевала вокруг лодки. Ливневые потоки молотили по тенту, но ткань выдерживала, и вода сливалась в реку по бокам.
   Сделав несколько гребков, чтобы выровнять лодку, Магнус громко сказал в промежутках между раскатами грома:
   - Смотри, Рини, мы как будто плывём между двумя стенами Пустоты. Деревьев на берегу не видно. Только тёмные полосы вместо леса.
   - Ты хочешь сказать, что это очень символично?
   - Что-то типа того. Ты говорила, что мы вдвоём против всего этого мира. Сейчас я ощущаю это особенно остро и чётко.
   - Магни! Я...
   - Что?
   - Так, ничего. Хотела сказать, что я тоже чувствую нечто подобное. Магни, почему ты выпустил вёсла?
   - Я вижу свечение энергии на опорах тента. Я снимаю напряжение и направляю энергию в воду. Но это значит, что где-то рядом...
   Молния ударила в дерево на берегу, ослепив путешественников. Грохот разряда на некоторое время их оглушил. Дерево, несмотря на то, что было живым и полным жизненных соков, вспыхнуло, как гигантский факел.
   - Ай! - вскрикнула Риндра, впилась когтями в сидение и стала похожа на металлическое изваяние.
   Даже заранее приготовившийся к близкому удару Магнус вздрогнул и ощутил холод в позвоночнике.
   Стараясь успокоить асуру, Магни произнёс:
   - Теперь опасность миновала! Молния разрядила природную энергию на большом пространстве. Больше она рядом с нами не ударит.
   Риндра пошевелилась, убрала когти, цвет её кожи стал нормальным, но руки ещё дрожали.
   - На месте дерева могла быть наша лодка, и мы сами! - воскликнула асура.
   - Не могла! - твёрдо возразил Магнус. - Я уже попадал в центр грозы. В своём мире. Верхом на козеноге. Без тента над головой. Промокший насквозь.
   С каждой его фразой Риндра становилась спокойнее. Она даже попыталась улыбнуться:
   - Буйство природы по-своему красиво и завораживающе. Но я бы хотела, чтобы оно поскорее закончилось.
   - Такая гроза обычно быстро проходит.
   - Ты прав, я уже вижу впереди просветление.
   Чёрные тучи уходили в сторону города Цветолиста. Их сменили обычные дождевые облака, немного более тёмные, чем привычная серая пелена Пустоты. Ливень прекратился, дождь стал мелким и почти незаметным. Снова потеплело, но дышалось легко, потому что воздух стал свежим и чистым.
   Магнус и Риндра приступили к еде прямо на ходу. Пища ульфов не требовала приготовления на огне или разогрева, поэтому они не стали причаливать к берегу, чтобы не разводить на мокрой траве костёр из сырых дров. А вино князя Цветолиста позволило снять нервное и мышечное напряжение.
   Во второй половине дня дождь прекратился, но путешественники не стали убирать тент, который служил им не только защитой от непогоды, но и маскировкой. Вскоре они убедились в правильности своего решения, когда деревья на левом берегу расступились, и перед их взорами предстало небольшое поселение ульфов, состоявшее из нескольких домиков с высокими крышами и вытянувшихся вдоль берега причалов с большими и маленькими лодками. Несколько ульфов помахали руками проплывавшим мимо путешественникам. Магнус и Риндра ответили такими же жестами, стараясь держать головы в тени тента и надеясь, что их издалека не разглядят. То ли ульфы особенно не присматривались к двум существам на маленькой лодке, то ли они были заняты собственными важными делами, как бы то ни было, ас и асура проплыли мимо поселения совершенно спокойно.
   Не успели Магнус и Риндра перевести дух и расслабиться, как встретили большую грузовую лодку, двигавшуюся вверх по реке. Три пары вёсел приводились в движение шестью мускулистыми ульфами с обнажёнными торсами. Ещё один полностью одетый ульф правил лодкой с помощью руля на корме. Между гребцами и рулевым возвышалась целая гора ящиков, бочонков и плетёных кузовов. Гребцам, преодолевавшим течение, некогда было глазеть по сторонам, а рулевой внимательно изучил лодку с путешественниками. Риндра, хотя и была одета в новое тёмно-зелёное платье ульфов, приняла отработанный облик девушки-вана, решив, что такое сочетание вполне возможно для переселенцев из Ванабурга. Магнус вытянул шею вверх и вдавил макушку в тент, чтобы скрыть лицо. Он энергично работал вёслами, стремясь поскорее проскочить мимо встречной лодки. Когда расстояние увеличилось, Магни перестал грести и с облегчением выдохнул воздух.
   - Мы очень сильно рискуем, - сказала Риндра. - Я тут подумала: что произойдёт, если в своём Блокноте Оборотня ты напишешь "ван" или "ульф"?
   - Ничего не получится, - ответил Магнус. - Я об этом размышлял ещё раньше. Листки блокнота состоят из готовых заклинаний и рассчитаны на вписывание в них известных животных. То есть таких реальных существ, которых разработчики заклинаний, асы из моего мира, заранее выбрали в качестве образцов. Ваны и ульфы в списке возможных обликов отсутствуют, потому что в моём мире про них не помнят. Точно так же, например, я не смогу превратиться в какое-нибудь выдуманное существо типа дракона или единорога.
   - Может быть, всё-таки попробовать?
   - Напрасная трата листка. А листков, между прочим, осталось не так уж и много. Давай лучше просто держаться подальше от ульфов. Тем более, что река становится шире, и нам будет проще уклоняться от встреч.
   Как и говорил князь Цветолист, притоки наполняли Ледянку своими водами, от этого берега постепенно и незаметно раздвигались в стороны, и уже не было необходимости удерживать лодку на середине реки.
   Первый день плавания подходил к концу. Светлое пятно, обозначавшее местоположение солнца, опускалось к горизонту.
   - Мы можем плыть всю ночь, - предложила Риндра. - Будем спать по очереди, чтобы лодку не прибило к берегу.
   - Мне кажется, что лучше провести ночь на берегу. В лодке спать невозможно, расстояние между сидениями не позволит вытянуться. Кроме того, в темноте река опаснее, чем днём. Лодка может сесть на мель или наскочить на плывущее бревно. Лучше потерять время, чем лишиться всего, что у нас есть.
   - А если на берегу мы кого-нибудь встретим?
   - Выберем безопасное место в лесу. Разведём костёр и разогреем овощи на веточках.
   - Ладно, Магни, ты меня убедил!
   Путешественники отыскали незаметное укрытие для лодки между раскидистыми кустами. Магнус и Риндра вытащили нос лодки на берег и зацепили якорь за корни деревьев, росших неподалёку от берега. Ножом и когтями они нарубили веток для устройства спальных мест, а Магнус зажёг костёр, на котором был приготовлен ужин.
   - Рини, ты права в том, что нам придётся спать по очереди. Мы в незнакомом и незащищённом месте. К нам могут подобраться из глубины леса, вдоль берега или со стороны реки. Это могут быть и хищники, и разумные существа. Надо остерегаться и тех, и других. С помощью заклинания Охранной Изгороди я создам барьер из кустов на берегу. Но этого мало.
   - Тогда ты ложись первый.
   - Я хотел предложить это тебе.
   - Ты весь день сидел на вёслах, боролся с молниями, тебе надо отдохнуть. А мне всё равно не спится. Я разбужу тебя в середине ночи.
   - Спасибо, Рини!
   - Не за что, Магни! Спи и восстанавливай силы, Ваше Высочество!
   Магнус закутался в плед-накидку двергов и быстро заснул. Проснулся он от шипения и потрескивания, которые издавал костёр, заливаемый водой.
   - Рини! - Магнус вскочил на ноги и увидел, что асура из второго раскрытого крыла, словно из ковша, лила воду на последние непогашенные угли.
   - Тссс! - шикнула Риндра. - На реке что-то происходит.
   Магнус приблизился к кромке воды и осторожно раздвинул ветви кустов. Риндра убедилась, что ни один случайный огонёк не выдаст место стоянки на берегу, убрала крылья, одёрнула сзади плед-накидку и встала рядом.
   Затаив дыхание, они смотрели, как вверх по течению двигались три большие лодки. Их ярко освещали разноцветные бумажные фонари, прикреплённые к бортам, поэтому можно было легко разглядеть и гребцов, и пассажиров. В первой лодке располагался оркестр, состоявший из двух скрипачей, флейтиста, трубача и барабанщика. Над водой на большое расстояние разносились звуки приятной торжественной мелодии. В середине второй лодки на высоком двойном сидении находились ульфы - мужчина и женщина - в светло-зелёных одеждах, украшенных цветами. Чуть ниже них на скамейках между гребцами сидели нарядные ульфы с бокалами и чашами в руках. Они нестройно подпевали в такт музыке и взрывами смеха сопровождали каждую фальшивую ноту. В третьей лодке пассажиры также пели и веселились.
   - Это свадьба, - сказал Магнус.
   - Я вижу, - отозвалась Риндра. - Зря я залила костёр и тебя разбудила.
   - Не зря! Лучше перестраховаться, чем прозевать опасность.
   - Но в темноте ты не сможешь прочитать заклинание, чтобы вновь зажечь огонь.
   - Он сейчас и не нужен. Теперь ты ложись спать, а я посторожу.
   - Ещё нет середины ночи!
   - А мне кажется, что уже прошла её большая часть. Я не хочу спать, а у тебя такой голос, как будто ты в полудрёме. Тебе тоже нужен сон, Ваше Высочество!
   - Хорошо...
   Риндра отошла от берега, накинула на голову капюшон и легла на приготовленное ложе из веток. Магнус ещё долго стоял на месте, смотрел вслед удалявшимся лодкам и вслушивался в звуки музыки. Ему показалось, что рассвет наступил как-то уж очень быстро, не позволив додумать до конца множество крутившихся в голове мыслей.
   - Магни!
   Магнус обернулся и увидел Риндру, которая сидела на ветках и потягивалась после сна. Она ещё пребывала в своём естественном облике, который не могли испортить ни сбившиеся под капюшоном волосы, ни тени под глазами.
   - Магни, - повторила Риндра, - что там? Ты что-то видишь?
   - Я просто смотрел на реку.
   - И всё?
   - Разве этого мало - просто смотреть на красоту? О! Рыба плеснула!
   - Рыба?! - Риндра оживилась, встала на ноги и приняла Форму для путешествий. - Начну-ка я утренние водные процедуры с рыбалки!
   - Лучше не надо.
   - Почему?
   - Лес по обоим берегам слишком густой. Кто знает, чьи глаза смотрят на нас из зарослей? Помнишь, как к нам подобралась Васса? Я совершенно её не чувствовал, а она находилась настолько близко, что слышала мои слова. Тут, на реке, твои крылья будут заметны издалека.
   - Да, жаль, - Риндра грустно вздохнула. - Раз рыбалка отменяется, то надо приводить себя в порядок, завтракать и отправляться в путь.
   Путешественники так и поступили. Вскоре они вновь плыли по Ледянке, стараясь выбирать участки с самым быстрым течением. На серой пелене Пустоты отчётливо выделялись большие тёмные облака, предвещавшие новое ухудшение погоды. Первая же встреченная утром лодка была накрыта таким же тентом, который скрывал Магнуса и Риндру. А когда начал накрапывать дождь, и видимость ухудшилась, ас и асура вздохнули с облегчением и немного расслабились.
   Второй день плавания получился скучным и однообразным. Магнус и Риндра неторопливо обсуждали варианты похода через степь с попутным караваном и плавания на корабле вдоль берега. У каждого имелись аргументы "за" и "против", более того, их доводы практически полностью совпадали, так что спорить было совершенно не о чем. В конце концов, они решили отложить принятие окончательного решения до Обменника.
   Пейзаж с двух сторон реки постепенно менялся. Лес справа по-прежнему оставался густым и высоким, а на левом берегу деревья становились ниже, и между их отдельными группами появлялись всё более и более обширные заросшие высокой травой пустоши. Ледянка стала такой широкой, что жители поселений на берегах выглядели не больше указательного пальца на вытянутой руке. На маленькую лодку никто не обращал внимания.
   Течение реки замедлилось, и Магнус, чтобы не сидеть без дела, неторопливо работал вёслами, ускоряя движение лодки. Риндра тоже решила научиться грести. Они поменялись местами. Асура поначалу несколько раз обрызгала Магнуса, но быстро освоилась, усилила руки и ноги, упрочнила кожу на ладонях и погнала лодку широкими мощными гребками. Магнусу даже пришлось её останавливать, чтобы слишком высокой скоростью не выделяться из общего размеренного движения лодок на реке.
   Вечером дождь прекратился. К этому времени на левом берегу высокие деревья полностью исчезли. Остались только кусты у берега, за которыми виднелись низкие пологие холмы, покрытые разноцветными пятнами различных трав. Поселения ульфов теперь располагались только с правой лесистой стороны реки. Магнус и Риндра решили заночевать с левой стороны. Они остановились возле почти высохшего ручейка, где кусты в месте его слияния с Ледянкой росли особенно густо. Тут можно было спрятать лодку, заклинанием Охранной Изгороди создать шалаш и зажечь костёр в сухом русле так, чтобы свет не был виден с реки. Пространство со стороны степи и вдоль берега хорошо просматривалось, поэтому никто не смог бы застать путешественников врасплох. Они вновь разделили ночь пополам, только на этот раз первой легла спать Риндра.
   Утром плавание по Ледянке продолжилось. Дождя не было, но пелена Пустоты выглядела темнее, чем обычно. Магнус и Риндра гребли по очереди, стараясь не приближаться к попутным и встречным лодкам. Риндра заранее надела костюм и обувь ванов, чтобы одежда соответствовала принимаемому ею маскирующему облику. Магнус при опасном сближении вытягивал шею и упирался макушкой в тент.
   Холмы на левом берегу Ледянки выровнялись и превратились в бескрайнюю покрытую разнотравьем степь. Лес на правом берегу поредел, разбился на отдельные рощи, между которыми виднелись сельские строения, окружённые полями, садами, огородами и местами для выпаса животных.
  
  

Глава 15. Обман и правда.

  
   Во второй половине дня, когда Магнус сидел на вёслах, Риндра взглянула вперёд поверх его плеч и воскликнула:
   - Вот, наконец, и город!
   Магнус обернулся и увидел раскинувшийся на обоих берегах Ледянки Обменник. Это был первый крупный город Срединного мира, который предстояло посетить путешественникам. Поэтому они с огромным интересом и напряжённым вниманием рассматривали вытянувшиеся вдоль берегов причалы и ангары, склады и хозяйственные постройки, жилые дома и дворцы. Обменник на правом берегу отличался от обычных городов и поселений ульфов только размерами и тем, что между зданиями росли не высокие деревья, а кусты. Левая часть города представляла собой хаотическое нагромождение каменных и деревянных строений, загонов для животных, рыночных площадей и торговых рядов. Поперёк реки в обе стороны плавали лодки и прямоугольные гребные паромы с плоскими настилами.
   - Направо или налево? - спросил Магнус, подразумевая берег Ледянки, к которому следовало направить лодку. - Я бы причалил справа. Там как-то поспокойнее.
   - Да, и справа неподалёку от берега есть деревья, за которыми ты сможешь превратиться в коня.
   Магнус стал грести в сторону причалов на окраине Обменника, где было не так оживлённо, и откуда можно было незаметно добраться до ближайших деревьев.
   Риндра тем временем вынула из одного кошелька князя Цветолиста несколько серебряных монет и положила их в свою сумку. Оба кошелька она также убрала в сумку. Путешественники нуждались в еде, потому что запасы ульфов подошли к концу, и в информации. Для покупки того и другого вполне хватало мелких монет, а доставать у всех на глазах полные кошельки в незнакомом городе было бы верхом неосторожности.
   Магнус причалил к самым крайним мосткам. Следующие полтора десятка мест ниже по течению были свободны, потому что прочие прибывавшие в Обменник путешественники старались оставлять свои плавательные средства ближе к городу.
   Пока Риндра выбиралась на мостки, а Магнус складывал вёсла на дно лодки, по деревянному настилу, проложенному вдоль берега, застучали торопливые шаги, и к путешественникам приблизился коренастый и упитанный дверг средних лет.
   - Это платная стоянка! - с ходу заявил дверг, разглядывая простую и потрёпанную одежду Риндры.
   Магнус, не разгибаясь, накинул на голову капюшон.
   - Сколько? - Риндра задала вопрос таким высокомерным тоном, который вполне соответствовал принцессе асур, никогда не испытывавшей недостатка в средствах.
   Магнус сжал зубы и едва удержался от того, чтобы дотронуться до ноги Риндры, которая стояла на мостках рядом с лодкой. Совсем не так должна разговаривать бедная и некрасивая девушка-ван!
   К счастью, дверг не обратил внимания на интонацию, деньги интересовали его гораздо больше.
   - Сутки стоянки - одна серебряная монета. За это мы гарантируем сохранность вашей лодки и имущества. Если вы хотите оставить лодку надолго, то мы можем затащить её в ангар. За ту же цену в сутки.
   Под словом "мы" дверг подразумевал нескольких ульфов и двергов, которые сидели на штабеле досок перед открытым входом в ангар.
   - Мы тут ненадолго, - сказала Риндра. - Я заплачу за сутки.
   - Вы можете переставить лодку на свободное место ближе к городу. Места стоимостью две монеты начинаются от первых жилых домов.
   - Благодарю, мы останемся тут.
   - Если вам нужен ночлег, то за ангарами для лодок есть недорогая гостиница. Тоже монета за ночь.
   - Мы подумаем над вашим предложением. Но сначала прогуляемся по городу. Вот, возьмите!
   Получив деньги, дверг быстро удалился, потому что к мосткам ближе к городу причаливала ещё одна лодка.
   - Магни, вылезай, пока рядом никого нет! - тихо сказала Риндра.
   - Надо обмотать верёвку с якорем вокруг вон того бруса.
   - Я всё сделаю. Пригнись и иди к деревьям!
   Магнус так и поступил. Он ссутулился, слегка согнул ноги в коленях, чтобы казаться ниже, и быстро прошёл сначала по деревянному причалу, а потом по песчаной пустоши до небольшого перелеска.
   Риндра догнала Магнуса, когда он уже оказался под деревьями.
   - Вроде никто на нас не смотрел, - сказала асура, поворачиваясь к Магни спиной и глядя на причал и ангары для лодок.
   - В большом городе обычно никому ни до кого нет дела, - заметил Магнус. - Будем надеяться, что в Обменнике нет какой-нибудь тайной стражи, следящей за каждым прибывающим в город.
   - Превращайся быстрее!
   - Я уже почти разделся. Не оборачивайся! Сейчас только вещи сложу в мешок...
   - Я сама сложу! Сюда идут. Превращайся!
   Магнус бросил на землю одежду и положил в рот листок из Блокнота Оборотня с заранее написанным словом "конь". Ощутив присутствие крупного животного за спиной и услышав негромкое фырканье, Риндра развернулась, быстро и аккуратно сложила одежду Магнуса в дорожный мешок двергов, накинула на спину коня плед-накидку и привычно закрепила его верёвками под брюхом. Затем она отрезала кусок верёвки нужной длины и связала концы, чтобы получилось кольцо, которое должно было изображать и удило, и поводья. Магнус зажал верёвку поперёк зубами, а свободную часть Риндра перекинула ему через голову. Мешок с вещами Магнуса асура надела себе на плечи.
   - Магни, мы выйдем с другой стороны рощи. На песчаном пустыре дверги с ульфами ногами пинают мяч. Кажется, это какая-то местная игра.
   Пройдя между деревьями, путешественники увидели грунтовую просёлочную дорогу, которая соединяла Обменник с окрестными сельскими хозяйствами. Риндра запрыгнула на спину Магнуса-коня, и они направились к центру города. Слева от дороги находились причалы и ангары, справа - таверны и гостиницы. У Обменника не было чётких границ. Дома и постройки располагались всё ближе и ближе друг к другу, каменные плиты и булыжники, выложенные перед тавернами для удобства посетителей, постепенно сливались в сплошную мостовую, и так дорога превращалась в городскую улицу.
   В отличие от маленького городка Цветолиста, на Магнуса и Риндру никто не обращал внимания. Вокруг них шли пешком, ехали верхом на конях, ослах и верблюдах, сидели в повозках, арбах и телегах самые разные существа. В основном это были ульфы, реже встречались дверги, кое-где мелькали ваны (на Риндру они даже не смотрели), а также путешественники впервые встретили дэвов и дивов. Эти последние на картинках в книге Вассы выглядели очень похожими. Увидев их вживую, Магнус и Риндра тоже не смогли определить принципиальных и существенных различий между народами. И те, и другие имели смуглую, но не тёмную кожу, черные кучерявые волосы, крупные и грубые черты лиц и небольшие рога у мужчин. Различались они только одеждой.
   Дэвы наряжались в яркие и пёстрые одеяния: широкие штаны, просторные халаты, подпоясанные многократно обёрнутыми кушаками, тканевые туфли с вышивкой и украшениями. Головы мужчин покрывали тюрбаны, хитрыми изгибами намотанные на рога. Из кушаков, а кое у кого и из тюрбанов торчали ножны и рукоятки многочисленных изогнутых ножей разных размеров, богато украшенные узорами и драгоценными камнями. Женщины носили высокие головные уборы со спадавшими на лица и плечи вуалями. Поверх халатов на их тонких талиях красовались пояса из металлических пластин, некоторые из которых одновременно служили ножнами для коротких ножиков.
   Дивы-мужчины носили кожаные штаны и кожаные безрукавки поверх свободных рубах из разноцветных тканей. Головы они повязывали платками, обувались в узкие короткие сапоги. У каждого на перевязи висела короткая и широкая кривая сабля в простых кожаных или деревянных ножнах. Женщины наряжались в легкие длинные многослойные одежды, полностью скрывавшие их фигуры. На лица они накладывали яркий макияж и делали сложные причёски. Ещё они носили множество украшений: колец, браслетов, серёжек, бус, цепочек, ожерелий, заколок.
   Риндра наклонилась к уху Магнуса-коня и сказала:
   - Обменник очень большой. До вечера мы его весь не объедем. Остановись возле вон той большой гостиницы. Я попробую что-нибудь узнать про караваны, идущие к Перекрестью.
   Едва Магнус-конь приблизился к дверям, откуда-то сбоку появился молодой тощий ульф.
   - Эй! Коней у главного входа оставлять нельзя!
   Риндра посмотрела на него сверху вниз и спросила тоном принцессы:
   - Где можно?
   Ульф сразу заговорил вежливее:
   - Если вы планируете остановиться в нашей гостинице, то я препровожу вашего коня на конюшню, а если вы прибыли ненадолго, то за углом на боковой улице есть специальное место для верховых животных.
   - Магни, поехали отсюда!
   Магнус-конь топнул левым копытом.
   - Нет? Ты подождёшь меня на улице за углом?
   - "Да!"
   - Ладно, у другой гостиницы, наверняка, будет то же самое. Я постараюсь быстро всё разузнать.
   Свернув за угол, путешественники увидели огороженный решётчатым забором участок, примыкавший к стене здания. Внутри находилась выдолбленная из половины древесного ствола ёмкость с водой, и были разбросаны большие охапки свежей травы. Две лошади и осёл стояли возле поилки. Рядом с дверцей загона, облокотившись на забор, скучал молодой дверг.
   - Хотите оставить своего коня, юная госпожа? - оживился он при виде Риндры и Магнуса. - За половину серебряной монеты я пригляжу за вашим прекрасным скакуном.
   Риндра спешилась, пошарила в сумке и достала серебряный кружок:
   - Это всё тебе! Но чтобы мой конь остался доволен!
   - Будет сделано! Будет исполнено! - засуетился дверг, открывая дверцу и пропуская внутрь Магни-коня.
   Риндра быстро направилась в гостиницу. Магнус занял позицию возле забора, отгораживавшего загон от главной улицы. Отсюда он мог если не видеть, то хотя бы слышать всё, что происходило возле главного входа. Дверг принял своё скучающее положение, совершенно не беспокоясь о том, что порученный его заботам конь не пьёт и не ест.
   Возле загона остановились три дива: два мужчины и женщина.
   - Подумать только, какая-то селянка из ванов владеет подобным великолепным существом! - произнёс один див, разглядывая Магни-коня.
   - Её зад недостоин спины этого прекрасного животного! - воскликнула женщина.
   - А между тем на рынке в Шёлковом стойбище за такого коня отвалят не меньше ста золотых монет, - заметил третий див.
   - А двести не хочешь? - спросил первый. - Этот конь в самом расцвете сил. Он даст такое потомство, которое принесёт тысячи и тысячи золотых!
   - Иди ко мне, милый! - женщина протянула через забор руку и попыталась погладить Магни-коня. Тот отшатнулся и презрительно фыркнул.
   Дверг вышел из сонного состояния и, не повышая голоса, спокойно произнёс:
   - Сейчас стражу позову.
   - Мы же просто стоим!
   - Стоять можно, смотреть можно, трогать нельзя, - сообщил дверг, не меняя своего положения.
   Женщина убрала руку и сказала своим спутникам:
   - Этот конь должен принадлежать нам!
   - Ты серьёзно думаешь, что хозяйка так просто с ним расстанется?
   - Она вообще не представляет его ценности, раз так легко оставила на улице.
   - Предлагаешь выкупить?
   - Ты видел эту оборванку? Предложи ей пять золотых, она от счастья в обморок упадёт.
   - Но тогда откуда у неё такой конь, достойный князя?
   - Может быть, какой-нибудь князь и подарил, в благодарность за услуги.
   - Ты её лицо-то видел?! - усмехнулась женщина. - Какой князь? Какие услуги?
   - Может быть, он был слепой?
   Троица расхохоталась, а Магнусу захотелось выскочить из загона и затоптать их копытами. Но тут он вспомнил, что вообще-то сам "вылепил" лицо Риндры.
   - Неважно, откуда конь у этой уродины, - отсмеявшись, сказал первый див. - Главное, чтобы он перешёл к нам. Если она не согласится продать, ей же хуже.
   Магнус насторожился и прислушался, потому что троица заговорила тише.
   - На улицах оживлённо, всадники движутся со скоростью пешеходов. Мы без труда проследим за девчонкой. Ночью мы уведём коня и честно оставим ей за него пять золотых.
   - Это хорошая идея. Может быть, вообще не предлагать ей денег? Зачем зря тратиться, если можно получить бесплатно?
   - Нет, конь должен быть выкуплен, так или иначе. Если кого-нибудь из нас когда-нибудь станут допрашивать с применением Порошка Безволия, то он расскажет про этот случай конокрадства. Тогда всех троих подвесят вниз головами.
   - Да, уж, конокрадов никто не пощадит. Даже свои...
   - Тихо, она идёт!
   Дивы отошли от забора и стали прогуливаться вдоль улицы, словно случайные прохожие.
   Риндра появилась из-за угла и сразу встретилась глазами с Магнусом.
   - Я кое-что узнала, - приблизившись, сказала асура. - Нам осталось купить еды и можно возвращаться к лодке.
   Магнус фыркнул и мотнул головой в сторону находившихся неподалёку трёх дивов.
   - Что? - Риндра посмотрела в указанном направлении, но прохожих вокруг было очень много, и она не выделила из толпы источник опасности.
   Асура подошла к дверце в загон, которую юный дверг услужливо распахнул перед ней.
   - Магни! - позвала Риндра. - Выходи!
   Магнус-конь вышел наружу и несколько раз ткнул мордой в сторону приближавшихся дивов.
   - Да что случилось? - спросила Риндра у Магнуса, обернулась и сразу поняла причину его беспокойства.
   - Позвольте представиться, юная госпожа! - вежливо начал первый див. - Меня зовут Арбуд, и я являюсь ценителем коней и лошадей. Это мои друзья Кутс и Пипра. А как к вам обращаться?
   - Мне некогда! - отрезала Риндра и попыталась обхватить шею Магнуса-коня, чтобы, как обычно, запрыгнуть к нему на спину.
   Магнус отстранился и ударил левым копытом.
   - Что происходит? - спросила Риндра, обращаясь к Магнусу.
   Див принял её вопрос на свой счёт и продолжил говорить вкрадчиво и учтиво:
   - Ваш конь заинтересовал меня редкостью своей породы. Очень необычный оттенок окраса стал бы прекрасным дополнением к моему табуну.
   - Что вам от меня нужно? - с напряжением в голосе спросила Риндра и взялась за нижний угол пледа-накидки двергов.
   Магнус стукнул левым копытом, и асура нехотя выпустила ткань, сама понимая, к каким последствиям приведёт использование крыльев посреди большого города.
   Пипра приторно улыбнулась:
   - Мы бы хотели узнать, не слишком ли вас обременяет обладание подобным животным? Ведь за него приходится постоянно платить. Содержание, корм, уход.
   - Меня? Обременяет? - Риндра рассматривала дивов так, словно прикидывала, чьё горло первое будет перерезано её когтями.
   Но те видели перед собой обычную девушку-вана, ощущали лишь собственное превосходство и потому не замечали гневного блеска её глаз.
   - Постараюсь выразиться вполне определённо, - сказал Арбуд. - Я бы хотел приобрести вашего коня.
   - Нет! - вскрикнула Риндра.
   Одновременно с ней Магнус застучал правым копытом.
   - Да?! - асура повернулась и посмотрела на Магнуса. - Ты говоришь "да"?
   - Вы разговариваете со своим конём? - Арбуд практически в точности повторил вопрос князя Цветолиста.
   Риндра ответила ему:
   - Я путешествовала одна, и это вошло в привычку. Надо же с кем-то поговорить в дороге.
   - Вы могли бы найти более приятного собеседника, который отвечал бы вам словами... и делами.
   Щёки Риндры вспыхнули, но она сдержала гнев и сквозь зубы прошипела:
   - Мои собеседники вас не касаются!
   - Не сердитесь на этих мужланов, милочка! - с улыбкой произнесла женщина-див. - У них языки работают отдельно от мозгов... как и кое-что другое. Давайте лучше вернёмся в русло делового разговора. Зачем вам этот конь? Не лучше ли продать его за хорошую цену?
   Не дожидаясь, когда Риндра откроет рот, Магнус стукнул правым копытом. Асура снова вопросительно на него посмотрела, но ничего не сказала.
   Кутс произнёс:
   - Вы сами видите, красавица, как горяч ваш скакун. Ему не стоится на месте. Он бьет копытами и хочет пуститься вскачь. В городе ему тяжело. На вашей ферме, или где ещё вы его держите, ему тоже плохо. Только в степи, на просторе, он сможет раскрыть все свои способности и показать всю свою красоту. Продайте его тем, кто обеспечит ему свободу и счастье! Не губите в тесном стойле прекрасное благородное животное!
   Риндра вышла из задумчивости и коротко спросила, как недавно у сборщика платы за стоянку лодки:
   - Сколько?
   - Четыре... пять золотых монет, - ответил Арбуд. - Я добавил ещё одну монету только за то, что лишаю вас привычного спутника. За три золотых вы сможете купить нового неплохого коня, и ещё у вас останутся целых две монеты.
   - Три монеты стоит старая полудохлая кляча! - возразила Риндра тоном бывалой торговки. - Обычный конь стоит десятку, хороший - двадцатку. Поэтому со своим конём я не расстанусь менее чем за сорок золотых монет.
   У Магнуса едва не отвисла челюсть. Он сдержался только потому, что боялся выронить изо рта листок, превративший его в коня. Три дива переглядывались между собой.
   Наконец, Арбуд произнёс:
   - Названная вами цена неоправданно завышена.
   - А ваша цена занижена просто до неприличия, - парировала Риндра.
   - Ну, хорошо, я могу поднять цену до восьми...
   - Ха! - усмехнулась Риндра.
   - ...Десяти золотых монет.
   - Это не серьёзное предложение, а просто насмешка. Десять монет я отдам за плохонького конька. Получается, что я просто сменяю этого коня на другого себе в убыток.
   Пипра положила руку на плечо Арбуда и слега надавила пальцами. Несомненно, это был какой-то условный знак, потому что див сказал:
   - Пятнадцать монет. У вас будет конь и ещё пять монет прибыли.
   - Мне не нужен просто конь. Мне нужен хороший конь. А он стоит не менее двадцати. Ещё половина цены в прибыль. Получается тридцать.
   Магнус боялся, что дивы сейчас демонстративно уйдут, чтобы потом следить за ним и Риндрой издалека. Пока он будет находиться в облике коня, не сможет предупредить асуру, а когда превратится в аса и заговорит, станет уже поздно - их тайну раскроют.
   Дивы начали беспокойно переглядываться между собой. Арбуд даже повернулся боком, словно собирался уходить. Пипра снова надавила на его плечо, а Кутс еле заметно кивнул головой.
   - Моё последнее предложение - двадцать пять монет, - выдавил из себя Арбуд. - У нас с собой больше нет.
   Риндра посмотрела на Магнуса, потом вновь на дивов, словно сравнивала плюсы и минусы от сделки. Потом вздохнула и сказала:
   - Ладно уж! Я знаю, что много теряю на этой продаже, но иду на неё только ради прекрасного коня, который должен резвиться на степном просторе. А я буду ждать на месте стоянки. Да?
   Магнус фыркнул и топнул правым копытом. Дивы не поняли последней фразы Риндры или попросту не обратили на неё внимания. Они были заняты тем, что из потайных кармашков в поясах, перевязях и подкладках извлекали и считали золотые монеты. Пипра из глубины многослойного одеяния достала шёлковый кошелёк и высыпала из него на ладонь свои сбережения. Отобрав золотые монеты, она передала их Арбуду. Риндра внимательно следила за сбором необходимой суммы.
   Наконец, Арбуд протянул ей руку с кучкой золота:
   - Пожалуйста, возьмите! Тут двадцать пять.
   Риндра подставила ладонь, получила деньги, и, отсчитывая вслух каждую монету, ссыпала их в сумку.
   - Теперь вы должны передать поводья новому хозяину! - сказал Кутс. - Эй, дверг-честный-сторож, ты свидетель, что сделка совершилась по правилам!
   Подпиравший забор молодой дверг приоткрыл один глаз и бросил:
   - Ага!
   Риндра протянула верёвку Арбуду. Не успел тот взять её в руки, как Магнус слегка разжал челюсти, и импровизированная уздечка упала на мостовую.
   - Вы что, управляли этим конём только с помощью верёвочного кольца? - изумился Арбуд.
   - Мне этого вполне хватало. Накиньте верёвку коню на шею, и он пойдёт с вами.
   - Почему конь накрыт какой-то странной тряпкой? Снимите её, нам она не нужна!
   - Но это же попона от холода... - Риндра растерялась.
   Магнус рассчитывал, что после превращения в аса прикроет наготу пледом-накидкой двергов и в ночной темноте как-нибудь доберётся до стоянки лодок. Несомненно, Риндра думала так же. Теперь этот план оказался разрушен.
   - Снимай свою старую попону, милочка! - ядовито улыбнулась женщина-див, перейдя на "ты". - Никто из нас не хочет до неё дотрагиваться.
   Риндра покраснела, но промолчала. Она отвернулась от дивов и маленьким коготком отрезала верёвки, привязанные к углам пледа-накидки.
   - Магни, я жду тебя на лодке, - шепнула Риндра, складывая прямоугольное одеяние.
   Арбуд поднял с земли верёвку и накинул на шею Магнуса-коня:
   - Ну, пошли, красавец!
   Пипра ласково похлопала по крупу своё приобретение:
   - Давайте так его и назовём - Красавец... нет, лучше - Красавчик!
   От прикосновений женской ладони Магнус инстинктивно дёрнулся, обернулся и увидел полный боли взгляд Риндры. Он заржал, словно извиняясь, и пошёл вместе с дивами, ведомый накинутой на шею верёвкой.
   - Какой-то странный звук издают копыта Красавчика, - сказал Кутс. - Дайте-ка я посмотрю!
   Он подошёл к Магнусу-коню сбоку и сильными уверенными руками сжал его переднюю левую ногу. Магни позволил согнуть своё колено.
   - Конь-то даже не подкован! - воскликнул див. - Но копыта целые, только слегка поцарапаны о камни мостовой. Видимо девчонка впервые приехала в город, и наш Красавчик до этого ходил только по мягкой земле. Надо бы его подковать!
   Магни похолодел от ужаса.
   Арбуд тоже осмотрел копыто:
   - Торопиться не будем. Кузнецы-дверги всё сделают неправильно. Их подковы не годятся для степи. Завтра отведём Красавчика в нашу кузницу.
   Магнус мысленно вздохнул с облегчением.
   - Конь хорош! - Кутс выпустил ногу Магни-коня и быстрым движением ухватил его за челюсть. - Ну-ка, а что у нас с зубами?
   Магнус заранее был готов к такому осмотру. Он знал, что покупатели обязательно проверяют зубы коней, и был удивлён, что дивы не сделали этого ранее. Поэтому, как бы ему не были отвратительны прикосновения чужих пальцев, Магни позволил раздвинуть свои губы, сосредоточившись на том, чтобы спрятать под языком листок из Блокнота Оборотня.
   - Зубы просто фарфоровые! - восхитился див.
   Пипра показала на небо:
   - Между прочим, скоро начнёт темнеть. А нам ещё переправляться через Ледянку.
   Магнус снова забеспокоился. Он совершенно не желал, чтобы его и Риндру разделяла широкая река. Магни начал украдкой озираться и выбирать направление, чтобы сбежать прямо сейчас. Но на улицах было слишком много пешеходов, всадников и повозок. Сорвавшегося с привязи коня стали бы ловить не только ради того, чтобы вернуть хозяевам, но и из соображений общественной безопасности.
   Пока Магнус разрабатывал планы побега, дивы вели его по улице, идущей в сторону реки.
   - Ты что такой мрачный, Арбуд? - игриво спросила Пипра. - Всё не можешь успокоиться, что заплатил за Красавчика больше, чем рассчитывал?
   Кутс подхватил:
   - Не переживай, что девчонка вытянула из нас двадцать пять золотых. За Красавчика мы выручим две сотни. Это если захотим его продать. А я бы предложил оставить его себе и сдавать внаём для покрытия кобыл. Пять золотых за каждое спаривание! А?! Сколько мы на этом заработаем?
   Арбуд хмыкнул и повеселел:
   - Это хорошая идея! Пока Красавчик молод, используем его, как производителя. Продать всегда успеем.
   На ходу строя грандиозные планы на будущее, дивы с Магнусом вышли на городской причал. Именно отсюда отправлялись и сюда прибывали лодки и паромы, связывавшие две части города. Тут было особенно оживлённо. Приближался вечер, жители и гости Обменника, по каким-либо причинам посещавшие другой берег, торопились засветло вернуться в свои дома или гостиницы.
   Коротко переговорив с одним из перевозчиков и заплатив ему серебром из кошелька Пипры, дивы повели Магнуса-коня с причала на настил парома. Тут уже стояли два спешенных всадника, державших за поводья свои коней.
   Магни посмотрел на небо и на воду. Если бы сейчас было темно, он бы прыгнул в реку, выплюнул листок и спрятался под причалом. Но, к сожалению, вода была прозрачна и хорошо освещена. С парома и с берега увидели бы его превращение. Поэтому Магнусу оставалось только смирно стоять и наблюдать, как четверо гребцов, располагавшихся по углам парома, слаженно и чётко работают широкими вёслами.
   Течение Ледянки в районе Обменника было таким слабым, что паром двигался почти прямо к противоположному берегу. Магнус мысленно уговаривал переправу задержаться, а солнце - ускориться. Увы, и то и другое было ему неподвластно. Когда паром причалил, светлое солнечное пятно ещё не коснулось горизонта.
   Дивы повели Магнуса-коня по кривым улицам "степной" половины Обменника. Дэвы и дивы составляли основную часть местных жителей, а ульфы, дверги и ваны встречались лишь изредка.
   Когда Арбуд, Кутс и Пипра вместе с Магнусом вошли в открытые ворота большого постоялого двора, их сразу встретили знакомые дивы и засыпали множеством вопросов. Троица кратко пересказала всю историю приобретения коня, причём преподнесла её так, чтобы выставить в лучшем свете свои деловые качества, позволившие обдурить простоватую девушку-вана. В это время вокруг Магнуса вертелись несколько дивов, норовя его пощупать и потрогать, но хозяева внимательно следили за своим ценным приобретением и не позволяли к нему прикасаться. Наконец, Арбуд, Кутс и Пипра отвели Магнуса на конюшню и проследили, чтобы работники постоялого двора протёрли его влажными мочалками и мягкой ветошью, поместили в лучшее стойло, принесли свежую воду и охапки сена. Это обошлось им ещё в несколько серебряных монет. Магнус опустил голову в поилку, чтобы не вызывать подозрений, но пить не стал.
   Троица дивов ещё немного постояла возле стойла, любуясь своим Красавчиком.
   - Надо хорошенько отпраздновать сегодняшнюю покупку, - сказал Кутс. - У меня есть небольшая заначка, и у тебя, Арбуд, я уверен, тоже кое-что припрятано.
   - Друзьям придётся налить за наш счёт, иначе обидятся, - добавила Пипра.
   Кутс обнял её за талию:
   - А кого из нас ты выберешь на сегодняшнюю ночь?
   Пипра положила руки на плечи обоих дивов и притянула их к себе:
   - Сегодня вы оба заслужили награду!
   Обнявшись, довольные собой дивы вышли из конюшни. Последний покидавший помещение работник погасил масляные лампы, закреплённые на стенах. Внутри конюшни слышались только шаги переминавшихся с ноги на ногу лошадей в стойлах, а со двора доносились крики и нестройные песни дивов.
   Магнус-конь вынул голову из поилки и огляделся. Маленькие окна, служившие для вентиляции, давали мало света. Кроме того, на улице сгущались сумерки, и внутреннее пространство конюшни освещали только отблески ламп и факелов, горевших во дворе. В таких условиях трудно было отыскать то, что сейчас было необходимо Магнусу больше всего - одежду. Когда его вели к стойлу, он видел возле входа большую кучу тряпок, но предполагал, что вряд ли сможет прикрыть этими обрывками своё тело.
   Решив, что сегодня в конюшню уже никто не зайдёт, Магнус выплюнул листок и вернул свой облик. Он сразу же нагнулся, подобрал бумажку и сжал в кулаке, чтобы не оставлять улик. Затем Магни перегнулся через дверцу стойла, отодвинул запор и крадучись вышел в проход. Он крутил головой, осматривал стены, загородки и двери в поисках каких-нибудь старых халатов или достаточно больших кусков ткани.
   Сначала Магнус отправился к противоположной от входа части конюшни. Тут он увидел вёдра, мётлы, лопаты и скребки, предназначенные для уборки пола. На стене висели мотки верёвок и кожаные полосы для изготовления и ремонта сбруи. В углу возвышалась пирамида из сложенных друг на друга старых потёртых сёдел.
   Магнус взял скребок и несколько полосок кожи, после чего проследовал к выходу. Преодолев брезгливость, он начал ворошить и перебирать кучу тряпья, предназначенную для ухода за лошадьми. Тут он обнаружил несколько довольно больших прямоугольников из плотных тканей, оставшихся, наверное, от старых попон и накидок. Связав углы полотен, Магни изготовил нечто вроде туники, доходившей до колен. Одеяние выглядело нелепо, но Магнус надеялся, что в темноте оно не привлечёт особого внимания. Тёмной тряпкой Магни обмотал голову, чтобы скрыть цвет волос. Пару кусков из самой плотной ткани Магнус намотал на ноги и обвязал их поверх полосками кожи.
   Ещё когда его конское тело мыли и чистили перед входом в конюшню, Магнус обратил внимание, что створки дверей не запирались на замок, а только скреплялись длинным брусом-засовом, накладывавшимся сверху в пазы. Вряд ли дивы полностью доверяли друг другу и не опасались кражи лошадей, скорее, такая система применялась на случай пожара, чтобы в панике не искать ключи, а сразу спасать животных, не теряя ни мгновения времени.
   Одевшись и обувшись, Магнус выглянул в ближайшее окошко и убедился, что дивы по-прежнему пируют и веселятся вокруг выставленных во дворе столов. Рядом с конюшней никого не было. Магнус вставил тонкий скребок между створками дверей и начал осторожно приподнимать засов. Когда одна из половинок подалась и стала открываться, Магни просунул руку в образовавшуюся щель и подхватил засов до того, как он упал на землю. После чего Магнус на корточках выскользнул в узкий проход между приоткрытыми створками, закрыл за собой двери, положил засов в пазы, метнулся к копне сена, сложенной рядом с конюшней, и сжался в тени.
   Напряжённо и внимательно Магнус вглядывался и вслушивался, стараясь уловить малейшие изменения в поведении дивов. Удача сопутствовала принцу асов. Дивы были так поглощены застольем, что не заметили движения возле дверей конюшни. Магни встал во весь рост и медленно направился к воротам постоялого двора, держась за пределами света фонарей и факелов, освещавших центральное пространство. Он надеялся, что со стороны его примут за уставшего или подвыпившего работника. Так и произошло, на него по-прежнему никто не обращал внимания. Дивы перемещались по двору в разных направлениях. Одни отправлялись спать в большой дом с освещёнными окнами, другие, наоборот, выходили наружу, чтобы присоединиться к пировавшим во дворе.
   Когда Магнус прошёл большую часть пути до ворот, из-за стола встал один из дивов и направился в его сторону на пошатывавшихся ногах.
   - Эй, парень! - окликнул див Магнуса. - Слышь, где тут у вас можно отлить?
   Магни поступил в точности так, как его учили в Группе Изучения и Наблюдения. Он немедленно подстроился под дива, пошатнулся, как пьяный, и заплетающимся языком ответил:
   - Отливай прямо тут! Я только что так сделал.
   - А и то верно! - див коротко хохотнул и повернулся к стене, спуская штаны.
   Магнус, слегка покачиваясь, продолжил свой путь и услышал за спиной журчание мощного потока. Ворота постоялого двора были открыты, потому что припозднившиеся дивы продолжали прибывать к месту ночлега. Магни вышел на улицу, разминувшись с входившей во двор шумной компанией. До берега Ледянки было недалеко, дорогу Магнус хорошо запомнил, поэтому он быстрым шагом направился в нужную сторону, держась в тени стен и заборов.
   В отличие от асов и ульфов, дивы и дэвы не использовали природную энергию. Для освещения домов они применяли свечи и масляные лампы. Ночные улицы "степной" половины Обменника были по большей части тёмными. Фонари стояли только на перекрёстках, но и они давали недостаточно света для того, чтобы в деталях разглядеть каждого путника. Всё это вполне устраивало Магнуса, когда он проскальзывал мимо компаний дивов и дэвов. Вскоре он приблизился к берегу Ледянки.
   Движение между двумя частями Обменника не прекращалось даже ночью. Конечно, лодок и паромов на реке было меньше, чем днём, но на причалах находилось слишком много существ из разных народов Срединного Мира, так что незаметно угнать лодку, как планировал Магнус, оказалось невозможно. Причалы были освещены гораздо лучше, чем улицы, поэтому Магни не стал подходить к самой реке, а по задворкам ангаров и складов направился вверх по течению. Он надеялся, что на окраине будет темно и не так оживлённо. Кроме того, Магни хотел оказаться напротив места, где они с Риндрой оставили лодку, чтобы сократить путь через Ледянку.
   Несколько раз Магнусу приходилось останавливаться и замирать в тени, когда мимо него проходили команды перевозчиков, закончивших смену, и бригады рабочих, до самой ночи ремонтировавших лодки и паромы. Наконец, он оказался в относительно тёмном и тихом месте, где можно было выйти на берег без опасения столкнуться с группой местных жителей.
   Противоположная сторона Ледянки освещалась ещё ярче, чем та, где находился Магни, так что сориентироваться было довольно просто. Главное скопление фонарей и ламп осталось ниже по течению, а напротив Магнуса слабо мерцали лишь несколько огоньков. Магнус с радостью понял, что почти добрался до нужного места. Он порвал на несколько клочков жёваный листок из Блокнота Оборотня и бросил обрывки в воду. После этого продолжил путь вдоль реки по деревянному настилу.
   Магни двигался совершенно бесшумно, так как к его собственным навыкам добавилась ещё и мягкая обмотка ног. Он рассматривал ряд лодок, выбирая самую маленькую, и поглядывал на сторожей, которые сидели под фонарями возле ангаров за столами, уставленными бутылками, и развлекались какими-то азартными играми. Сторожа провожали взглядами одинокого ночного прохожего, но не окликали и не предпринимали попыток задержать.
   С сожалением Магнус констатировал, что не успеет отвязать лодку, вставить вёсла и отойти от берега так быстро, чтобы охрана не успела среагировать. Иначе любой воришка мог бы легко поживиться на причале. Оставался только один законный способ пересечь Ледянку - вплавь. Магнус хорошо плавал, и расстояние до противоположного берега не казалось ему слишком большим. Опасение вызывала лишь холодная вода. Конечно, она не была такой обжигающе-ледяной, как в верховьях, но всё же могла вызвать спазмы мышц.
   Дойдя до конца деревянного настила причала, Магнус ступил на землю. По его расчётам, он находился примерно напротив лодочной стоянки, где его ждала Риндра. Магни поискал глазами какую-нибудь деревяшку, выброшенную на берег. Но, увы, местные жители не оставили ничего, что могло бы послужить поплавком. Им самим нужны были дрова. Магнус обернулся и увидел, что взгляды трёх сторожей, сидевших у крайнего ангара, направлены на него. Магни посмотрел на другой берег и заметил большую и яркую точку, которая могла служить хорошим ориентиром. Магнус стянул с ног тряпочные обмотки, глубоко вдохнул, выдохнул и вошёл в воду.
   Позади него раздались крики сторожей:
   - Эй, ты что, топиться собрался?!
   - Наверное, несчастная любовь?!
   - Или совсем жрать нечего?!
   - Сам голодаешь, так решил рыб покормить?!
   - Всё же интересно, он голодает без бабы или без еды?
   - Если тебе это так важно знать, то нырни за ним следом и спроси!
   Сторожа громко захохотали. Они не собирались останавливать Магнуса или гнаться за ним на лодке. Это не входило в их служебные обязанности.
   Магни уверенно шел вперёд, пока вода не поднялась выше пояса. Тогда он сбросил свою связанную из тряпок тунику, оставив из всей одежды только повязку на голове. Вода Ледянки поначалу не показалась Магнусу чересчур холодной. Поэтому он вытянул руки перед собой, оттолкнулся ногами от дна и поплыл, держа направление на яркую точку. Слабое течение не слишком сбивало его с курса. Магни плыл почти прямо, энергично работая руками и ногами, не позволяя мышцам остыть и расслабиться. Огонёк впереди понемногу увеличивался, вытягивался вверх, и становилось ясно, что это пламя большого костра.
   Постепенно Магнус начинал ощущать, как холод проникает под кожу и разливается по телу. Он ещё быстрее заработал руками и ногами, понимая, что ему отпущено не так уж много времени. Отчаянный рывок увенчался успехом: помимо костра Магни смог различить на фоне тёмного неба неровную чёрную полоску, обозначавшую причал и постройки за ним. Магус старался не терять темпа, но замерзавшие руки и ноги помимо его воли тяжелели и замедляли движения.
   Холод проникал всё глубже и глубже в тело. Началась неконтролируемая дрожь, зубы застучали. Магнус сделал ещё несколько десятков гребков и попытался нащупать ногами дно. Его голова ушла под воду, однако он оттолкнулся от твёрдой поверхности и вынырнул. С головы слетела повязка, но Магнус не беспокоился о маскировке, когда начинался обратный отсчёт его жизни. Оставалось проплыть совсем немного. Он вложил остаток сил в последние гребки, и, наконец, смог встать по шею в воде.
   Магнус поборол искушение выбраться на берег прямо сейчас, потому что боялся быть замеченным сторожами и сборщиками денег за стоянку. Тем более, что до заветной цели оставалось совсем немного - он находился напротив пустых пристаней, и накрытая тентом лодка князя Цветолиста ясно выделялась на фоне большого костра, разожженного, как оказалось, на той самой песчаной пустоши между причалом и рощей, в которой он превратился в коня. Магнус наполовину поплыл, наполовину побрёл к лодке, стараясь не шуметь и не плескаться.
   Положив руки на борт лодки, Магнус сквозь выбивавшие дробь зубы тихо позвал: "Р-р-рини!", но асуры внутри не было. Магнус оттолкнулся от дна реки и перевалился через борт. Ему показалось, что заледеневшая кожа на спине лопнула от удара об узкую гребную скамейку. Это было почти так же больно, как прикосновение к прутьям клетки звероловов. Магнус подавил стон, хотя при этом подумал, что стук его зубов всё равно слышен издалека. Он потянулся и открыл передний отсек, где сразу же нащупал плед-накидку двергов и свой дорожный мешок, набитый одеждой. Магнус поспешно завернулся в грубую шерстяную ткань и попытался растереть кожу непослушными руками.
   В это время от костра в сторону лодки направилась знакомая фигурка с факелом из горевшей ветки в вытянутой руке.
   - Кто здесь? - послышался голос Риндры. - Это ты, Магни?
   - Я, - сипло ответил Магнус, продолжая кое-как растираться.
   Риндра стремглав бросилась к лодке.
   - П-п-подожди, я не од-д-д-делся.
   Риндра остановилась на мостках над лодкой и осторожно заглянула под тент:
   - Что с твоим голосом?
   - Д-д-дивы увезли меня на т-т-тот б-б-берег. Я п-п-приплыл об-б-братно.
   - Магни! - взволнованно вскрикнула Риндра, бросила ветку в воду и в темноте полезла в лодку.
   - Т-т-ты чт-т-то? - Магни плотно запахнул плед.
   - Ты же совершенно окоченел, Магни! Тебя надо срочно согреть! Да не дёргайся ты!
   Наверное, Риндра перешла в Боевую Форму с мускулистыми руками, потому что Магнус почувствовал, что его сильно мнут и грубо растирают.
   - Как ты вообще додумался до того, чтобы продаться дивам?! - сердито спросила асура.
   - Они п-п-подошли, к-к-когда т-т-тебя не б-б-было. Я слышал их разг-г-говор. Если б-б-бы ты не п-п-продала, они б-б-бы следили за нами, чтобы увести к-к-коня ночью.
   Риндра стала растирать Магнуса мягче и бережнее:
   - Вот, значит, как. А я подумала, что ты решил достать нам ещё денег.
   - Я б-б-боялся, что не смогу тебе объяснить про слежку. Ты бы не поняла. А они бы увидели моё превращение.
   - Вот, уже лучше! Твои зубы перестали стучать.
   - Рини, ты так здорово торговалась за меня!
   - Я думала, что это твой план - заработать денег. Решила подыграть. Хотя мне это и не нравилось.
   - Из-за денег я бы никогда с тобой не разлучился. Я думал только о том, чтобы нас не узнали и опять не схватили...
   Движения Риндры превратились в нежные поглаживания. Если бы тело Магнуса не промёрзло, то оно могло бы на них откликнуться...
   Со стороны костра послышался громкий женский голос:
   - Риндра, это твой друг вернулся?
   - Да, Марита! Представляешь, он решил искупаться в ледяной воде!
   - Тебе помочь?
   - Я сама справлюсь! Сейчас мы придём к костру. Буду его отогревать.
   - Давай быстрее! Бычок почти готов!
   Магнус попытался освободиться из крепких объятий Риндры:
   - Всё, Рини, хватит! На мне уже, наверное, кожи не осталось. Мне надо одеться. Мой костюм меня согреет. И кто это там, у костра?
   Риндра отпустила Магнуса, села на корму, отвернулась и стала смотреть на реку.
   - Ладно, Магни, одевайся, а я пока коротко расскажу. Когда тебя увели дивы, я купила еду и вернулась к лодке. А вечером появились сфинксы и сфинга, чтобы устроить ночлег на песчаной пустоши.
   - Кто? - от неожиданности Магнус даже промахнулся мимо рукава рубашки.
   - Сфинксы - это такие большие создания с телами львов и лицами разумных существ.
   - Я читал про них в книгах, но всегда считал, что это сказочные персонажи.
   - Оказалось, что нет. В Срединном мире их осталось мало, и это как раз та причина, по которой сфинга отправилась в путешествие.
   - Про сфинксов я знаю, а кто такая сфинга?
   - Это женская форма сфинкса. С крыльями. Её зовут Марита, а её братьев-сфинксов зовут Стром и Торос.
   - Если бы мои мозги не замёрзли, как и всё тело, я бы, наверное, очень удивился. Но сейчас я плохо соображаю. То есть ты познакомилась со сфинксами и сфингой и сидела с ними у костра?
   - Да. Я же не могла покинуть это место, где мы с тобой договорились встретиться. Вначале, когда сфинксы и сфинга появились на берегу, мне стало страшно. Ты понимаешь, Магни, даже МНЕ стало страшно. Но потом я к ним присмотрелась, увидела, как они помогали друг другу разбивать лагерь, услышала их разговоры и поняла, что они добрейшие и милейшие создания. Мы начали общаться. Их история такая грустная и трогательная...
   Вновь раздался голос Мариты:
   - Риндра, ты скоро? Мы уже разделываем бычка!
   - Идём-идём! Магни, ты оделся?
   - Да. Мне нужен свет, чтобы прочитать лечебные заклинания. И мне надо поесть. Тогда я силой аса включу обогрев костюма.
   - Так скорее пошли к костру! И не бойся наших новых знакомых!
   Магнус и Риндра выбрались из лодки на мостки и направились в сторону костра. По мере приближения Магнус начинал понимать, что имела в виду Риндра, говоря, что даже ОНА испугалась. Каким бы большим не был костёр, он освещал только передние половины сфинксов и сфинги. Разницу между ними Магни увидел сразу. У сфинксов были большие львиные гривы, мощные лапы, мускулистые тела. Их размеры в два с лишним раза превосходили обычных взрослых львов. Сфинга выглядела немного меньше и значительно изящнее. Её лицо можно было бы даже назвать симпатичным, если бы оно не было в два раза больше лица аса. Главное же отличие заключалось в том, что спину и бока сфинги закрывали сложенные крылья, подобные длинному складчатому плащу. Это были самые обычные крылья, которые ей, в отличие от Риндры, приходилось постоянно носить за спиной. Магнус мог только догадываться о размахе крыльев сфинги, потому что их края исчезали во тьме позади неё. Все три существа по-кошачьи сидели возле костра и держали в передних лапах здоровенные куски мяса, оторванные от целой туши молодого бычка, висевшей над костром на вертеле из прочной жерди, установленной на воткнутых в землю рогатинах.
   Магни улыбнулся, насколько позволяла всё ещё подрагивавшая от холода нижняя челюсть, и произнёс:
   - Здравствуйте, я Магнус!
   Марита расплылась в широкой улыбке:
   - Привет, Магнус! Риндра нам про тебя все уши прожужжала: когда он придёт, почему так долго, я очень волнуюсь...
   Риндра издала сдавленный смешок и повернулась к Магнусу:
   - Конечно, я за тебя беспокоилась. Мы же друзья.
   Один из сфинксов сказал Марите:
   - Перестань смущать девушку!
   Потом он обратился к Магнусу:
   - Меня зовут Стром. Этот парень рядом, который молча чавкает и хрустит костями, мой брат Торос. А эта болтушка и непоседа - наша сестра Марита. Присоединяйся к ужину, Магнус! Я слышал, что ты продрог в ледяной воде.
   - Спасибо, я сейчас! - оказавшись на свету, Магнус достал "Полезные заклинания на каждый день", непослушными скрюченными пальцами перелистал страницы, чтобы найти слова для Излечения Простуды и для Заживления Кожного Ускоренного.
   Тем временем Риндра достала откуда-то из темноты бумажный пакет с хлебом. Ещё один пакет, надорванный пополам, уже лежал на земле и выполнял функцию скатерти. На нём были разложены куски сыра, а возле костра на воткнутых в землю палочках запекались овощи. Видимо, это была еда, купленная днём Риндрой.
   Когда Магнус убрал справочник с заклинаниями в карман, то увидел, что в руках Риндры появилась фляга князя Цветолиста, снова наполненная красным напитком. Асура налила вино в один из надевавшихся на горлышко серебряных стаканчиков и не столько подала его Магнусу, сколько вставила в окоченевшие руки:
   - Сначала выпей, чтобы подготовить пустой желудок к твёрдой пище!
   Магнус послушно сделал несколько больших глотков и ощутил приятный ягодный вкус, освежавший и согревавший одновременно.
   - Спасибо, Рини! Вино крепче княжеского, но это то, что надо! Где ты его купила?
   - Когда я тебя ждала, то выходила на дорогу, заодно заглянула в магазины.
   - Ты просто чудо...
   Магнус едва не сказал "крылатое", но вовремя остановился. Тем не менее, Риндра его поняла, благодарно улыбнулась, забрала пустой стаканчик и протянула Магнусу большой кусок хлеба с сыром и палочку с горячим овощем:
   - Раз ты голодал, начни с лёгкой пищи, потом перейдёшь на мясо.
   Магнус сел прямо на песок и тотчас приступил к еде. Риндра обошла новых знакомых и каждому вручила по целому батону хлеба. Сфинксы и сфинга с благодарностью принимали еду и сразу же поглощали её за два укуса. Потом они своими сильными лапами оторвали по новому куску мяса от туши быка и продолжили более привычную трапезу.
   - Магни, я могу воспользоваться твоим ножом? - спросила Риндра.
   - Конечно! - ответил Магнус с набитым ртом, понимая, что асура не хочет демонстрировать свои вытягивавшиеся когти.
   Риндра вынула нож из ножен на поясе Магнуса и быстрыми движениями отрезала от быка несколько ломтей прожаренного мяса. Она положила нож и мясо на бумагу рядом с сыром, села возле Магнуса и неторопливо начала жевать маленький кусочек мяса вперемежку с хлебом. На вопросительный взгляд Магни она ответила:
   - Вообще-то я уже ужинала. Так что это всё тебе. Я просто перекушу за компанию и послушаю Мариту.
   - Так на чём я остановилась? - спросила сфинга, ни к кому конкретно не обращаясь.
   - На том, как мы совершаем брачный поход, - отозвался Стром. - Но Магнус не слышал начала истории.
   - Тогда я кратко повторю всё с начала, - сказала Марита. - Для меня это не трудно.
   Торос на короткое время перестал работать челюстями и проворчал:
   - Кто бы сомневался...
   Сфинга пропустила это замечание мимо ушей и заговорила, глядя на Магнуса:
   - Народ сфинксов и сфинг никогда не был многочисленным, потому что каждому из нас нужна большая территория.
   - Кормовая база, - подсказал Стром.
   - Какой же ты умный, братец! Хочешь рассказывать сам?
   - Извини, Марита, продолжай.
   - Как ты видишь, Магнус, наш народ имеет существенные различия между мужчинами и женщинами. Раньше при достижении половой зрелости и возникновении желания каждая сфинга отправлялась в брачный полёт на поиски мужа и отца своих детей. Сфинксы и сфинги жили отдельными семьями по всему миру от дальних островов в океане до гор Ракшастана. Поэтому брачный полёт мог длиться днями, неделями и даже месяцами, пока сфинга не находила подходившего по всем параметрам, достойного и незанятого сфинкса.
   Риндра молча жевала, опустив глаза к земле. Если это была краткая история, то Магнус мог только догадываться, с какими подробностями Марита вела рассказ до его появления.
   - Когда произошло Разделение миров и летать стало невозможно, наш народ оказался в трудном положении. Мы разбросаны по миру на огромные расстояния, преодолевать которые по земле приходится очень долго. Брачные полёты превратились в брачные походы, а недели и месяцы поисков растянулись на многие годы. Наш отец жил там, где отроги Зубчатых гор спускались к самому океану. Наша мама родилась на островах, приплыла на корабле и встретила отца. Им повезло, они быстро нашли друг друга. Так появились мы. Теперь мы выросли и отправились в свой брачный поход. Но чем он закончится? Мы двигаемся наугад, расспрашиваем всех встречных об известных им семьях сфинксов и сфинг, чтобы найти себе пары. Однако нет никакой уверенности в том, что в другой семье нам встретятся свободные половозрелые партнёры. Если бы я могла подняться в воздух, то уже давно облетела бы весь мир. А к моим братьям прилетели бы невесты. Но я прикована к земле. Мне остаётся только брести по дорогам, вместо сладких феромонов вдыхать горькую пыль и горестно восклицать: "О, мой возлюбленный сфинкс, где ты?"
   Торос демонстративно закатил глаза:
   - Ну, началось! Всё, я пошёл умываться и спать.
   К этому времени сфинксы доели бычка, так что оставаться у костра им, действительно, было незачем. Растравлявший душевные раны рассказ сестры они, наверняка, слышали уже много раз.
   Стром тоже поднялся и, словно извиняясь, сказал Магнусу и Риндре:
   - Мы весь день тащили повозку. Нам бы поспать перед завтрашней переправой. Караван двергов ждёт нас утром на той стороне.
   - Караван двергов? - заинтересовался Магнус. Одновременно с этим он только сейчас заметил в темноте позади сфинксов большую четырёхколесную повозку, в которой они, наверняка, перевозили свои припасы.
   - О караване Марита как раз собиралась рассказывать перед твоим появлением, - сказала Магнусу Риндра, потом обратилась к сфинге. - Ну, Марита, и как же проходит ваш брачный поход?
   - Тяжко и долго, - вздохнула сфинга. - Вы же понимаете, как трудно путешествовать таким большим существам, как мы. Нас мало, и для нас никто не строит отдельных гостиниц, поэтому мы ночуем под открытым небом. Нам нужно покупать еду и нужно платить за переправы. Чтобы проплыть на корабле с острова на материк, наша мама в своё время потратила все сбережения. А у нас нет денег на то, чтобы путешествовать между островами в поисках своих половинок. Поэтому мы решили отправиться в сторону Ракшастана, по дороге нанимаясь для охраны торговых караванов. К счастью, мы узнали, что дверги из Зубчатых гор собирают большой караван, чтобы идти через степь к Перекрестью. Они встречаются здесь, в Обменнике, переправляются на другой берег и там готовятся к переходу через земли дэвов и дивов.
   - Я тоже слышала о караване двергов, - кивнула головой Риндра. Магни понял, что эту информацию она получила в гостинице, возле которой он ждал в облике коня.
   В это время мимо костра проходили Стром и Торос. Они после еды вымыли лапы и лица в реке и теперь направлялись к повозке.
   - Дверги собираются вместе, но время отправления каравана пока неизвестно, - заметил на ходу Стром. - Они как будто кого-то ожидают.
   Сфинксы ушли в темноту и улеглись за повозкой, чтобы свет и голоса не мешали им спать.
   - Да, точно, - сказала Марита. - Дверги пока не назначили день выхода, но настроены они очень решительно. И готовы хорошо заплатить каждому, кто присоединится к каравану для его охраны. Об этом они кричат на каждом углу. К сожалению, этих денег мне всё равно не хватит на то, чтобы полететь.
   - Подожди-ка! - воскликнула Риндра. - Ты сказала это так, будто за деньги в Срединном мире можно летать?
   - Вообще-то можно...
   - Как?! - хором вскричали Магнус и Риндра, привставая от волнения.
   - В Ракшастане учёные открыли способ, как обойти проклятие Срединного мира.
   - Ну?!
   Довольная произведённым впечатлением, Марита спросила:
   - Посмотрите на костёр! Что вы видите?
   - Я вижу, что костёр затухает, потому что дрова закончились, - ответил Магнус.
   - А я вижу в костре символ объединения разных существ, - сказала Риндра.
   Марита покачала головой:
   - Всё гораздо проще. Я подскажу: дым!
   - Дым? - переспросила Риндра.
   - Дым! - воскликнул Магнус и посмотрел на асуру. - Он поднимается вверх! Как же я сразу не догадался! Воздушный шар! В Срединном мире нельзя летать с помощью крыльев и колдовства. Но шар, наполненный горячим воздухом, поднимется в небо. - Магнус задумался, и его энтузиазм сменился грустью. - Рини, нам это не поможет. На воздушном шаре Пустоту всё равно не преодолеть.
   Глаза Риндры, радостно заблестевшие в начале речи Магнуса, погасли.
   - Вы знаете про воздушные шары, но не слышали, что их научились делать в Ракшастане? - удивилась Марита. - Рассказывают, что полёты на шарах стали любимым развлечением нынешнего Великого Раджи. Да, небо Срединного мира доступно только богачам и правителям. А я бы всё отдала за то, чтобы оторваться от земли и взлететь. - Сфинга всхлипнула и пошевелила сложенными крыльями. - Я с рождения ношу эту тяжесть. До меня доходили слухи, что некоторые сфинги делали операции по удалению крыльев, чтобы легче двигаться по земле. - Из глаз Мариты потекли слёзы. - Наверное, им так проще и удобнее, но я... я... я не смогу расстаться с крыльями. Это всё равно, что расстаться с мечтой, с сердцем, со своим "Я". Риндра, Магнус, знаете, мне часто снится, что я летаю. А потом я просыпаюсь и думаю, не подняться ли мне на высокую скалу, не раскрыть ли свои крылья и не полететь ли один-единственный раз - вниз...
   - Марита! - вскрикнула Риндра, поднимаясь на ноги. В её глазах стояли слёзы.
   Магнусу тоже стало не по себе от таких признаний.
   Сфинга лапой по-кошачьи вытерла слёзы с лица, но из глаз выкатились новые капли:
   - Извините, я, наверное, наговорила лишнего. Вы такие... понимающие. Мы, сфинги и сфинксы, очень одиноки. Обычно нас боятся и обходят стороной. Ещё никто не сидел со мной вот так, запросто, и не смотрел на меня с таким сочувствием. Но даже вы не можете себе представить, какая это жестокая, сводящая с ума насмешка судьбы: иметь крылья и не летать.
   Риндра обошла тлеющие угли костра, на ходу закатывая заднюю половину пледа-накидки на шею, встала напротив Мариты, положила руки ей на плечи и развернула свои перепончатые крылья. Глаза сфинги расширились, а рот открылся в немом крике. Наконец, она обрела способность издавать звуки и произнесла одно только слово: "Сестра!", после чего обняла Риндру и крепко прижала к себе. Сфинга и асура заливались слезами, смешивая их на соприкоснувшихся щеках.
   Крылья Риндры замерцали. Они то появлялись на несколько мгновений, то полностью исчезали. Облик асуры начал меняться от девушки-вана к естественной красоте. Риндра была так взволнована, что не контролировала свою силу и перестала поддерживать трансформации. К счастью, костёр почти догорел, и сторожа лодок у ангаров не могли разглядеть в темноте превращения асуры.
   Магнус, желая оказать Риндре хоть какую-нибудь поддержку, подошёл к слившимся в объятиях крылатым созданиям:
   - Марита, Рини, вы разорвёте сердца себе и мне. Я ведь тоже...
   Сфинга посмотрела на него со смесью удивления и ожидания, Магнус не выдержал и признался:
   - Я могу превращаться в птицу. Но что в этом толку, если нельзя взлететь?
   Марита с криком "Брат!" сгребла его своей сильной лапой и втянула в тройные объятия.
   Из-за повозки послышался сонный голос одного из сфинксов:
   - Ты нас звала?
   - Спите! - сквозь слёзы улыбнулась Марита. - Теперь у меня есть ещё сестричка и братик.
   Головы стоявших асуры и аса находились на уровне головы сидевшей сфинги, поэтому не удивительно, что она назвала их уменьшительными словами.
   Магнус обнимал шеи Мариты и Риндры, гладил их затылки и старался удержать свои слёзы.
   - Девочки... девушки... успокойтесь. Вы уже оплакали свою слабость. Теперь вспомните, какие вы сильные. У вас всё будет хорошо! Рини, пожалуйста, перестань!
   Риндра ещё пару раз всхлипнула, постепенно восстановила контроль над формой тела, убрала крылья и вернула облик девушки-вана:
   - Спасибо, Магни!
   - Да ладно... - Магнус смутился и убрал руку с затылка Риндры. - Мы же друзья...
   Сфинга раскрыла объятия, подалась немного назад и стала внимательно рассматривать Магнуса и Риндру, перебегая глазами с одного лица на другое и обратно.
   - Я догадалась, кто вы такие! Я... вы... у меня нет слов!
   Марита ещё раз на несколько мгновений притиснула к себе аса и асуру, а потом окончательно отпустила. Она перестала плакать, стала серьёзной и собранной.
   - Теперь я поняла, почему вы интересовалась караваном двергов. Вы хотите через степь попасть в Перекрестье?
   - Мы пока окончательно не решили. Может быть, лучше спуститься по Ледянке к океану. В Ветродуе мы сможем поточнее узнать про... про цель нашего путешествия. Вдруг она не в Перекрестье?
   - Это разумно! - кивнула головой Марита. - Но всё же попробуйте для начала поговорить с двергами. Я слышала обрывки их разговоров. Многие из них уже бывали в Перекрестье и смогут дать вам полезные советы.
   - Спасибо, Марита, мы, пожалуй, так и поступим. Завтра вместе с вами переправимся на тот берег и встретимся с двергами. Как ты думаешь, Магни?
   - Я думаю так же. И ещё я думаю, что нам всем пора ложиться спать.
   - Где же мы устроимся, Магни? В гостиницу идти уже поздно.
   - Ляжем тут, на земле, возле горячих углей.
   - Ой, Магни, ты же устал, переплывая реку! Сейчас я нарублю тебе веток.
   - Спасибо, я и сам справлюсь. Я уже наелся и согрелся. И мне всё равно надо сходить в рощу.
   - Ты иди, а мы ещё поговорим с Маритой о своём...
   Магнус прошёл к деревьям и в темноте почти наугад нарубил охапку подходящих тонких веток с листьями. Возвращаясь обратно, он бросил ветки возле костра, дошёл до лодки и с её борта вымыл руки и почистил зубы. Марита и Риндра всё ещё сидели друг напротив друга и о чём-то тихо беседовали.
   - Всем спокойной ночи! - объявил Магнус, укладываясь на своё ложе, закрывая голову капюшоном и поворачиваясь спиной к исходившему от углей жару.
   - И тебе доброй ночи, мой новый братик!
   - Магни, отдыхай и не вздумай заболеть!
   Некоторое время Магнус слышал, как из неразборчивой тихой беседы двух крылатых созданий изредка выбивались восклицания Мариты: "И ты тоже?...", "Это твой полёт?...", "Ты до сих пор не сказала?...", однако он так устал, что разговор совершенно не помешал ему заснуть.
  
  

Глава 16. Договор.

  
   Магнус проснулся не от солнечного света, который по утрам, проходя через серую пелену Пустоты, был тусклым и неярким, а от большой тени, заслонившей освещение. Магни инстинктивно вздрогнул, напряг мышцы, но открыл глаза и сразу же расслабился. Мимо него к реке проходил Стром. Он ступал по песку совершенно беззвучно, только его тень и колебания воздуха разбудили Магнуса. Следом за братом прошёл Торос. Оба сфинкса вошли в воду до щиколоток, начали умываться и расчёсывать гривы мокрыми лапами.
   Магнус повернулся на другую сторону и за большим чёрным кругом прогоревших углей увидел спавшую на боку Мариту. Её сложенные крылья лежали сзади на земле. Магнус приподнялся и начал осматриваться в поисках Риндры. Асуры нигде не было.
   В голове Магни молнией промелькнула нехорошая мысль, касавшаяся их новых знакомых, но он постарался её отогнать. Магнус встал и прошёл к лодке, предполагая, что Риндра каким-то образом сумела устроиться в ней на ночлег, однако и там её не обнаружил. Магни отправился в сторону рощи и издалека позвал: "Рини!", думая, что асура могла находиться за деревьями.
   В это время позади Магнуса послышался бережно-тихий, даже ласковый голос Мариты:
   - Просыпайся, сестричка! Все уже встали!
   Магнус резко обернулся и увидел, как из складок крыльев сфинги выбиралась полусонная Риндра в своём естественном облике.
   Магни быстро пошёл к ней, на ходу оглядываясь вокруг и беспокоясь, не заметил ли этого превращения кто-нибудь из сторожей лодок и сборщиков оплаты за стоянку. К счастью, все они находились далеко у ангаров и не смотрели в сторону ночлега сфинксов.
   - Рини, поскорее вспомни, что ты ван! - приблизившись к сладко потягивавшейся асуре, сказал Магнус. - Я не могу поверить, что ты спала на крыльях Мариты!
   Риндра встрепенулась, надела маску девушки-вана и с обезоруживающей улыбкой посмотрела на Магнуса:
   - Что-то мы вчера с сестрой заболтались, за ветками идти было поздно, и она предложила поспать на её крыльях.
   Магни обратился к Марите, которая к этому времени уже сидела и шевелила сложенными за спиной крыльями:
   - Я надеюсь, Риндра не доставила тебе неудобств?
   - Она бы меня обидела, если бы отказалась! - отозвалась сфинга. - Эти крылья должны поднимать в воздух вес моего тела. Они крепкие и сильные. Лёгкую сестричку я даже не почувствовала. Мы с ней так близки. Оказалось, что мы похожи не только внешне, но и по жизненной ситуации...
   Риндра с нотками испуга и укоризны воскликнула:
   - Сестра, пожалуйста, не продолжай!
   Марита виновато взглянула на покрасневшую асуру:
   - Молчу-молчу! Кстати, мне надо сделать зарядку!
   За спиной сфинги началось движение. Складки распрямлялись, кожа растягивалась, крылья раскрывались. Марита медленно и неторопливо развернула два огромных крыла. От такого зрелища движение у ангаров прекратилось, все уставились на стройную и прекрасную сфингу, похожую на натянутый лук со стрелой, которая готова сорваться и улететь в небо.
   Марита взмахнула крыльями раз, другой и третий. От взметнувшегося в воздух песка Риндра и Магнус зажмурились и отошли в сторону. Сфинга заработала крыльями сильнее и быстрее, однако её лапы твёрдо стояли на земле, не приподнявшись даже на краткий миг. Марита потянулась всем телом и напрягла крылья, а потом стала их последовательно сворачивать, постепенно превращая в тяжёлый плащ с множеством складок.
   - Я рада, что сестричка поспала на моих крыльях, - Марита улыбнулась, но в её глазах виднелась затаённая печаль. - Так они хоть на что-то сгодились...
   Риндра подошла к Марите и погладила складки на её спине:
   - Наш с тобой разговор... тепло твоего сердца и твоих крыльев... Это была лучшая ночь в моей жизни, сестра!
   Потом она наклонилась к уху сфинги и, сбиваясь от волнения, добавила:
   - Ты же понимаешь, что, наверное, если мы... я имею в виду... я хочу сказать... крылья тебя поднимут.
   - Сестричка! - сфинга крепко обняла Риндру.
   По голосу Мариты чувствовалось, что она с трудом сдерживала слёзы. Риндра всхлипнула. Магнус понял, что пора брать ситуацию под контроль, пока очередной всплеск эмоций крылатых созданий не выдал посторонним их тайну:
   - Девочки, пожалуйста, соберитесь! Просто примите то, что каждая из вас, точнее, каждый из нас троих, сделает для других всё, что сможет.
   - Братик, как хорошо ты это сказал! - Марита выпустила Риндру из объятий и коснулась лапой плеча Магнуса.
   В это время с реки вернулись Стром и Торос. Они проследовали к повозке, из которой достали два бочонка, один - с просоленными кусками мяса, другой - с каким-то мутным бульоном. Марита сходила в рощу, потом умылась в реке и присоединилась к братьям, которые разлили бульон в большие деревянные миски, добавили куски мяса и приступили к завтраку.
   Магнус и Риндра также совершили утренние процедуры и позавтракали в лодке продуктами, купленными асурой накануне.
   Потом пятеро путешественников обсудили, как им лучше добраться до места сбора каравана двергов. В итоге они решили, что сфинксы и сфинга со своей повозкой отправятся в город, чтобы переправиться на пароме, а Магнус и Риндра не спеша поплывут вдоль берега на лодке, увидят пересекающих Ледянку друзей и присоединятся к ним, чтобы вместе высадиться на противоположном берегу.
   Стром и Торос взялись за поперечные рукоятки, прикреплённые с двух сторон к дышлу, а Марита, чтобы стронуть повозку с места, упёрлась в неё сзади передними лапами. За ночь ободья колёс погрузились в песок, поэтому первый рывок оказался самым трудоёмким. Потом освобождённую повозку сфинксы покатили в сторону дороги, а Марита пошла позади неё, изредка оглядываясь на отвязывавших от причала якорь названых братика и сестричку.
   Увидев, что лодка готовится отчалить, к ней по мосткам заспешил собиравший плату дверг. Он пристально оглядел Магнуса и Риндру, убеждаясь, что лодку забирают именно те, кто её оставлял.
   - Вы ещё вернётесь? - спросил дверг.
   - Нет, спасибо, - ответила Риндра, потому что Магнус, как и ранее, старался не высовываться из-под тента.
   - Отправляетесь в Ветродуй?
   - Наверное, может быть, мы пока не решили.
   - А вот мне показалось, что вы весьма решительны и храбры. Провести ночь рядом со сфинксами! Я бы не осмелился.
   - Напрасно. Вы бы узнали, какие они добрые и милые существа.
   Магнус, желая побыстрее отвязаться от разговорчивого дверга, заработал вёслами.
   - Счастливого пути! - прокричал напоследок дверг и быстро пошёл к ангарам.
   - Магни, ты гребёшь не в ту сторону! - с тревогой произнесла Риндра. - Нам надо вниз по течению, а ты направляешься вверх.
   - Я плыву туда, где нас никто не увидит.
   - Зачем?
   - Тебе надо переодеться и сменить облик.
   Риндра на несколько мгновений задумалась, а потом просияла:
   - Верно! Как же я сама не сообразила! Если меня увидят вчерашние дивы, может возникнуть проблема. Я не могу использовать тот же облик и ту же одежду.
   - Вот именно. И я больше не могу превращаться в коня. У меня есть два варианта: стать собакой или остаться самим собой.
   - В Обменнике я видела много разных лиц. Тут живут полукровки, и никто не обращает на них внимания.
   - Я тоже заметил, что на улицах встречаются полуульфы, полудверги, полудивы и полуваны. Пожалуй, я сойду за один из плодов смешения народов. Попробуем рискнуть?
   - Я бы рискнула. Став собакой или любым другим животным, тебе придётся оставаться в этом облике всё время, пока мы будем путешествовать с караваном двергов.
   - Да, Рини. Об этом я и беспокоюсь. Пока мы путешествовали одни, было проще.
   - Мы можем и дальше плыть одни.
   - Допустим, до Ветродуя мы доберёмся. Но потом на корабле нам всё равно придётся находиться в окружении посторонних. Так что, какая разница: сейчас или потом.
   - Да, Магни, ты прав. Причаливай вот тут, я переоденусь, пока никого рядом нет.
   Магнус направил лодку к берегу по другую сторону рощи, в которой он превращался в коня. Риндра проскользнула мимо Магнуса на нос лодки, где в отсеке под сидением хранилась её одежда. Магни остался на месте и развёл руки в стороны, создав из пледа-накидки ширму, закрывавшую асуру со стороны реки. Эта предосторожность могла показаться излишней, поскольку под низким тентом согнувшуюся Риндру и так трудно было рассмотреть. Немногочисленные лодки, плывшие утром вдоль Ледянки, придерживались середины реки, их гребцы и пассажиры не глазели по сторонам. Магнус сделал ширму скорее для скромности Риндры, а не для их общей безопасности.
   Вскоре асура объявила:
   - Я всё!
   Магнус опустил руки и пропустил Риндру на корму. Асура надела зелёное платье ульфов с корсетом-кирасой, обула свои ботинки и придала лицу неопределённые черты, соответствовавшие представителям сразу нескольких народов. Плед-накидку она сложила в мешок вместе с одеждой ванов.
   - Магни, тебе тоже надо снять накидку двергов. Дивы могут узнать в ней конскую попону.
   - Ты права, Рини, я к ней так привык, что совсем про неё забыл. Спасибо, что напомнила!
   - Не за что, Магни! Мы же друзья и должны думать друг о друге.
   Магни начал грести, выводя лодку на открытую воду, и как бы вскользь заметил:
   - Рини, ты опять получилась слишком красивой.
   Асура лукаво улыбнулась:
   - Я помню твоё предупреждение об опасностях, подстерегающих красивых девушек, и потому постаралась остаться в Боевой Форме, а не в Форме Красоты. Может быть, дело не во мне, а в тебе?
   - Во мне?
   - Я кажусь тебе красивой в любом своём облике!
   Вёсла в руках Магнуса сорвались с воды, чего не случалось уже много лет с тех пор, как он выучился искусству гребли.
   - Ты права, Рини... - почти шёпотом ответил Магни внезапно пересохшими губами.
   - Магни, ты можешь прямо говорить мне то, что думаешь. Я, например, считаю тебя красивым.
   - Эээ... спасибо... - Магнус постарался сосредоточиться на работе вёслами и не поднимал глаз на асуру.
   - Магни, да что с тобой такое? Или ты хотел бы услышать, что я считаю своего друга некрасивым?
   - Аааа... вот ты о чём. Конечно, я тоже так думаю...
   Магнус вспомнил, как когда-то говорил комплименты асуре в гостинице полумёртвого колдуна. Тогда это у него получалось легко и просто. А сейчас слова почему-то застревали в горле. Магни, как обычно перед важным поступком, глубоко вдохнул, задержал дыхание, выдохнул и произнёс:
   - Рини, я уже говорил, что мне не важно, как ты выглядишь и какую Форму используешь. Ты, правда, для меня всегда красивая.
   Магнус смущённо посмотрел на асуру и встретил сияющий взгляд её лучистых глаз. Эти глаза принадлежали естественному прекрасному облику Риндры, а остальное лицо по-прежнему оставалось маской Боевой Формы.
   - Вот видишь, Магни, как просто вслух произнести то, что думаешь. Мне было приятно услышать твои слова, и тебе, я думаю, было приятно услышать мои. Принцесса и принц обменялись комплиментами. Мы уже делали так раньше и продолжим в дальнейшем. Ты согласен?
   - Да, Рини, конечно! - губы Магнуса сами собой растянулись в улыбке, а внутри возникло ощущение лёгкости и теплоты.
   - А теперь скорее греби налево! - резко скомандовала асура.
   - В каком смысле? - удивился Магнус, всё ещё пребывая в благостном и расслабленном состоянии.
   - В самом прямом! Мы сейчас врежемся в чужую лодку!
   Магнус быстро обернулся и увидел длинную грузовую лодку, двигавшуюся поперёк Ледянки и перевозившую гору мягких тюков. Магни энергично заработал левым веслом, а правым стал грести в обратную сторону, чтобы быстрее повернуть свою лодку. Дэвы-гребцы на грузовой лодке не обратили на Магнуса и Риндру ни малейшего внимания. Видимо, толчея и суета на реке были им привычны.
   Обойдя корму грузовой лодки на расстоянии чуть большем длины весла, Магнус выровнял движение своего судёнышка. Теперь ему с Риндрой стало не до взаимных комплиментов. Они оказались в черте города, где движение между обеими частями Обменника было особенно оживлённым. Асура следила за ближайшими плавательными средствами и одновременно высматривала паромы с крупными фигурами сфинксов. Магнус едва успевал выполнять её указания: "Левее!", "Правее!", "Тормози и пропусти лодку!", "Поднажми, чтобы проскочить!"
   Наконец, Риндра прекратила крутить головой, подняла руку, указывая за правое плечо Магнуса, и радостно объявила:
   - Я вижу наших друзей!
   Магни бросил короткий взгляд в этом направлении и увидел два парома, на одном из которых переправлялся Стром с повозкой, а на другом - Торос и Марита. Магнус повёл лодку под углом к линии движения паромов, чтобы сойтись с ними рядом со "степной" частью Обменника. Риндра продолжала руководить маневрированием для уклонения от столкновений с другими лодками и паромами.
   Сфинксы и сфинга заметили лодку с Магнусом и Риндрой ещё на подходе к причалу. Громкие приветствия Мариты разнеслись над рекой на большое расстояние и привлекли всеобщее внимание, которое вызвало беспокойство Магнуса. Однако вскоре он понял, что, наоборот, нахождение рядом с огромными существами - лучшая маскировка. Пока представители всех прочих народов с любопытством и страхом разглядывали сфинксов и сфингу, никто не смотрел на их вполне заурядных спутников.
   На причале вокруг высадившихся с парома Строма, Тороса и Мариты как-то само собой образовалось большое свободное пространство. Поэтому Магнус подвёл лодку к ближайшим незанятым мосткам. Почти сразу же рядом появился высокий худой дэв в полосатом красно-жёлтом халате. Из его малинового кушака торчала пара одинаковых больших ножей.
   - В центре города сутки стоянки стоят три серебряные монеты. Но если вы хотите, чтобы лодку отнесли в ангар, то её хранение обойдётся вам всего в одну монету. Нам нужен свободный причал!
   Риндра вопросительно посмотрела на Магнуса. Тот ткнул пальцем в сторону берега. Потом поднял его вертикально. Риндра понимающе кивнула головой и сказала дэву:
   - Мы оставим лодку в ангаре на сутки.
   - Правильное решение, - одобрил дэв и, повернувшись назад, прокричал: - Эй, бездельники, ну-ка бегом сюда!
   Громко топая по деревянному настилу причала, появилась команда, состоявшая из шести дэвов в коротких халатах и штанах из самой грубой и дешёвой ткани. Магнус и Риндра выбрались из лодки на мостки, а дэвы зашли в воду по пояс, легко подняли судёнышко и вынесли его на берег. Риндра сунула в руку собиравшему оплату дэву серебряную монету и вместе с Магнусом поспешила вслед за уносимой в сторону ближайшего ангара лодкой.
   На бегу она помахала рукой сфинксам и сфинге:
   - Мы сейчас! Только выясним, куда поставят нашу лодку, и заберём вещи!
   - Мы будем ждать вас возле вон той торговой площади! - крикнул в ответ Стром. - Кажется, на причале мы всем мешаем!
   Магнус и Риндра убедились, что их лодка поставлена в ангаре на подходивший по обводам стапель, забрали мешки с одеждой, разобрали опоры тента, а тканью накрыли судёнышко.
   Выйдя из ангара, Риндра спросила Магнуса:
   - Ты думаешь, мы сюда вернёмся?
   - Не знаю. Поэтому я предложил заплатить только за сутки. Если мы не договоримся с двергами, то переночуем где-нибудь в гостинице и завтра поплывём к Ветродую. Если примкнём к каравану, то пусть дэвы поступают с лодкой по своему разумению.
   Разговаривая с Риндрой, Магнус не переставал осторожно осматриваться вокруг, проверяя реакцию окружающих на свою внешность. Он с облегчением убедился, что не слишком выделялся среди толпы самых разных существ. Если кто-то из дивов и дэвов мужского пола внимательно смотрел на путешественников, то только из-за Риндры. Асура, наверняка, тоже ощущала направленные на неё оценивавшие взгляды. Она смотрела вокруг холодно и отстранённо, как истинная принцесса, с достоинством двигаясь сквозь толпу.
   Вскоре плотный поток идущих с причала в город существ распался в обе стороны, огибая сфинксов и сфингу. Магнус и Риндра пошли прямо к ним.
   - Как ваша лодка? - поинтересовался Стром.
   - Спасибо, с ней будет всё хорошо, - ответил Магнус. - Пойдём искать караван двергов?
   - Его искать не надо, мы ещё вчера узнали дорогу.
   - Я, кстати, тоже знаю, - вставила Риндра, - мне вчера в гостинице всё подробно объяснили.
   - Закидывайте мешки к нам в повозку! - предложил Стром.
   - Спасибо, но не хочется вас обременять...
   - Да вы что?! - воскликнула Марита. - Ваши вещи по сравнению с нашими собственными и с весом самой повозки - просто пушинки. Кладите, не сомневайтесь! Или мы обидимся!
   - Спасибо!
   Риндра и Магнус пристроили мешки рядом с поклажей сфинксов и сфинги, и вся компания тронулась в путь. Проходя мимо торговой площади, Магнус обратил внимание на старого седоволосого дива, продававшего мужские головные платки. Его прилавок пестрел полосками тканей всех цветов и оттенков, с самыми разными орнаментами, узорами и изображениями.
   - Рини, можно тебя попросить купить мне платок? Тут практически все ходят с покрытыми головами. Не хочу выделяться.
   Асура посмотрела на прилавок, потом на Магнуса:
   - Пожалуй, ты прав. Марита, Стром, Торос, пожалуйста, остановитесь ненадолго! Мы скоро вернёмся!
   Риндра и Магнус быстрыми шагами подошли к торговой точке старого дива.
   - Выбирай, Магни! - асура сделала широкий жест рукой.
   - Мне всё равно, - заколебался Магнус, обегая глазами пёстрый ассортимент. Потом он уверенно вытянул указательный палец: - Вот этот!
   - Какой-то он слишком простой и темноватый, - с сомнением в голосе произнесла Риндра.
   Див-продавец посмотрел на Магнуса, потом на неё и широко улыбнулся:
   - Бери именно этот, юная красавица. Твой жених сделал правильный выбор!
   - Он мне не... - Риндра запнулась. - Так почему именно этот?
   Див подмигнул Магнусу:
   - Эта красавица пока не понимает ни того, ни другого. Объясни для начала про цвет!
   - Тёмно-зелёный цвет в точности совпадает с твоим платьем, - сказал Магнус.
   - Ааа! - Риндра взяла с прилавка платок и приложила к рукаву платья ульфов. - Действительно, как же я сама не сообразила?
   Див снова подмигнул Магнусу:
   - Про остальное она тоже скоро сообразит!
   Риндра подняла голову и, казалось, собиралась что-то резко ответить, однако передумала и задала свой обычный вопрос:
   - Сколько?
   - Две с половиной серебряных монеты!
   - Полторы! - произнесла асура, и в её голосе Магнус уловил нотки знакомого азарта торговли.
   - Рини, нас ждут! - напомнил Магни и кивнул на переминавшихся с лапы на лапу Мариту, Строма и Тороса.
   Див проследил за направлением его взгляда:
   - Вы служите сфинксам или они служат вам?
   - Ни то, ни другое, - ответил Магнус. - Мы просто друзья, путешествуем вместе.
   - Для друзей сфинксов я уступлю платок за две монеты!
   - Идёт! - Риндра отдала платок Магнусу, запустила руку в свою сумку, достала серебряные деньги и протянула диву.
   - Желаю вам счастья, не жених и не невеста! - широко улыбнулся старый продавец.
   - Спасибо! - отозвался Магнус.
   Платок ему пришлось завязывать на ходу, потому что Риндра почти бегом устремилась прочь от прилавка.
   - Извините, что задержались! - сказала асура сфинксам и сфинге.
   - Всё хорошо, сестричка! - Марита ей подмигнула. - Уже покупаешь подарки своему...?
   Риндра вспыхнула:
   - Да вы все сговорились, что ли?!
   - Платок нужен мне, чтобы не выделяться из толпы, - спокойно произнёс подошедший сзади Магнус. - А деньги у Риндры в сумке. Вот и всё!
   Асура обернулась и посмотрела на Магни с очень странным выражением: то ли с благодарностью, то ли с огорчением.
   - Теперь-то мы, наконец, можем идти? - подал голос Торос.
   - Да, пошли! - сказал Стром, и сфинксы покатили повозку.
   Компания углубилась в город и двинулась по кривым улицам. Издалека завидев сфинксов, встречные дивы и дэвы уступали дорогу, так что путешественников ничто не задерживало. Марита, Магнус и Риндра шли позади повозки. При виде обычных двуногих существ, запросто болтавших со сфингой, местные жители с удивлением оборачивались и провожали глазами процессию.
   Постепенно увеличивавшееся количество двергов на улице свидетельствовало о том, что путешественники приближались к намеченной цели. Представители разных народов жили в "степной" половине Обменника в отдельных районах. Поэтому вполне естественным было то, что формирование каравана двергов происходило в их квартале.
   Один из встречных двергов, одетый в традиционный костюм своего народа, но не из плотной шерстяной, а из тонкой пёстрой ткани, без малейшего страха направился прямо к Строму и Торосу и зашагал рядом с ними.
   - Здравствуйте, уважаемые сфинксы, - вежливо заговорил дверг. - Правильно ли я понимаю, что вы хотите присоединиться к нашему каравану?
   - Именно так! - кивнул головой Стром.
   - Для нас большой честью будет путешествовать вместе с вами. И уж если говорить начистоту, то в степи мы станем чувствовать себя в большей безопасности. Меня зовут Гарасол Красноцвет. Я один из купцов, желающих попасть в Перекрестье самым быстрым путём. А как вас зовут?
   Сфинксы представились и объяснили, что желают предложить свои услуги для охраны каравана.
   - Я не сомневаюсь, что таким уважаемым существам предложат достойное вознаграждение, - рассыпался в любезностях Красноцвет. - Насколько я вижу, с вами путешествует ваша сестра и ещё двое юных созданий. Если вы не возражаете, я с ними тоже познакомлюсь.
   Марита, Магнус и Риндра, слышавшие весь предыдущий разговор, увидели, что Красноцвет остановился, пропустил сфинксов и повозку, после чего коротким, но цепким изучающим взглядом осмотрел тех, кто шёл сзади. Гарасол вновь представился, а путешественники назвали свои имена.
   - Довольно странно видеть юношу и девушку рядом с могучими, грозными сфинксами и их прекрасной сестрой-сфингой, - Красноцвет ещё раз всмотрелся в лица Магнуса и Риндры, также его взгляд скользнул по ножу принца асов. - Я предполагаю, что вы прибыли издалека. Я много путешествовал, но ни разу не видел кого-то, похожего на вас.
   Магнус и Риндра заранее обговорили с Маритой возможность таких расспросов. Желая помочь асу и асуре сохранить их тайну, Сфинга рассказала им, что за Зубчатыми горами на берегу океана находился небольшой портовый городок Стародрев, обеспечивавший торговые связи между островами в океане, поселениями двергов и страной ванов. В этом городке можно было встретить самые причудливые плоды смешения народов.
   Поэтому Магнус коротко ответил Красноцвету:
   - Мы идём из Стародрева.
   Дверг кивнул, как будто сразу понял, что его собеседник имеет в виду.
   - Несмотря на свой юный возраст, вы рискнули отправиться в длинное и опасное путешествие. Если не секрет, зачем вы направляетесь в Перекрестье?
   Магни ответил заранее разработанной легендой:
   - Мы хотим изучить торговые пути, ведущие через степь, и сравнить их с морскими перевозками.
   Красноцвет улыбнулся с хитринкой:
   - Неужели я имею честь общаться со своими будущими конкурентами? Какие товары вы планируете продавать?
   Магни отрицательно покачал головой:
   - Мы не занимаемся торговлей. Мы предлагаем услуги по охране и обеспечению безопасности.
   - Ах, вот оно что! - дверг понимающе кивнул. - Я должен был сам догадаться о ваших интересах, раз вы дружите со сфинксами. Намереваетесь открыть охранное предприятие? Так сказать, семейный бизнес?
   - Да что же сегодня за утро такое?! - воскликнула Риндра. - Все говорят об одном и том же!
   Марита издала громкий смешок и, качнувшись, слегка толкнула Риндру краем сложенных крыльев. Магнус с другой стороны легонько коснулся её локтя. Асура сразу успокоилась и, желая смягчить слишком эмоциональное высказывание, произнесла:
   - Извините, но почему-то никто не видит в нас равноправных деловых партнёров.
   - Прошу прощения, если я ненароком затронул тему, которая меня не касается! - Красноцвет поклонился. - Клянусь, я никоим образом не хотел вас обидеть.
   Марита посмотрела сверху вниз на дверга, рост которого едва превышал её колени, и сказала:
   - Дело не в обиде, а в том, что вы не видите в существе женского пола сильную личность и умелую воительницу, равную мужчине. Верно, сестричка?
   - Да, именно так. Ты права, сестра!
   Каждый раз при словах "сестричка" и "сестра" брови дверга поднимались всё выше и выше, должно быть, такое родственное общение сфинги и обычной девушки было ему чрезвычайно удивительно. Он ещё раз слегка поклонился:
   - Я буду рад тому, что вместе с прекрасной сфингой наш караван станут охранять искусные воины из Староместа!
   - Мы из Стародрева, - поправил Магнус, подозревая, что Красноцвет не просто так перепутал название города.
   - Ох, простите! - улыбнулся дверг. - Я ошибся. Ведь Старомест дальше отсюда, почти у самой стены Пустоты.
   Краем глаза Магнус заметил, что Марита едва заметно кивнула, поэтому он сказал, предупреждая дальнейшие расспросы:
   - Да, путь до Староместа не близок. И этот город находится вне сферы наших интересов.
   - Понятно... - Гарасол Красноцвет посмотрел вперёд из-за угла повозки. - Что ж, за разговорами время пролетело быстро, а между тем мы уже подходим к постоялому двору, где собирается караван. Я поспешу вперёд, чтобы сообщить радостную весть о наших новых защитниках!
   Несмотря на невысокий рост и короткие ноги, дверг обогнал неторопливо шагавших Строма и Тороса. Он перекинулся со сфинксами несколькими фразами, объясняя, где лучше расположить повозку, и направился в большой каменный трёхэтажный дом. Поскольку постоялый двор принадлежал двергам, то общая высота дома не превышала двухэтажное здание прочих народов Срединного мира.
   Дверги во дворе продолжали свою работу: укладывали в телеги и фургоны грузы, чистили лошадей, проверяли упряжь - и старательно не обращали внимания на сфинксов и сфингу. Магнус глазами показал Риндре на нескольких дивов, дэвов и даже ульфов, загружавших свои транспортные средства. Это означало, что к каравану уже присоединились представители разных народов.
   Стром и Торос задним ходом задвинули свою повозку в ряд готовившихся к дальнему походу телег и фургонов.
   - Я так и не поняла, - не выдержала Марита, - нам ждать тут, пока Красноцвет кого-нибудь приведёт, или мы попытаемся втиснуться в дверь этого домика?
   Словно в ответ на её слова во двор вышли трое богато одетых пожилых двергов, которых вёл Гарасол Красноцвет. У одного из вышедших к поясному ремню был подвешен короткий меч в украшенных ножнах. Именно он особенно внимательно оглядел сфинксов и сфингу, из чего Магнус заключил, что этот дверг отвечал за охрану каравана.
   Его предположения подтвердились, когда Красноцвет представил носителя меча:
   - Боевой Старшина каравана Фарал Камнеброд. Он желает лично приветствовать столь выдающихся созданий, осчастлививших наш караван своим вниманием.
   Затем Гарасол указал на двух других двергов:
   - И, наконец, наши главные организаторы перехода через степь: Голпен Сребряник и Стиор Стальгорн. Именно они первые начали собирать вокруг себя всех, кто хочет поскорее попасть в Перекрестье.
   Стиор Стальгорн выступил вперёд и гулким басом проговорил:
   - Я рад встрече с новыми участниками каравана. Я с огромный удовольствием пригласил бы вас всех в наш пиршественный зал для обсуждения деталей вашего участия в нашем предприятии. Однако, увы, наш скромный дом слишком мал для могучих и величественных сфинксов и сфинги. Поэтому я могу пригласить внутрь лишь юных воина и воительницу.
   Магнус и Риндра переглянулись, после чего асура быстро сказала:
   - Мы бы предпочли не разлучаться с нашими друзьями. Давайте поговорим тут!
   Стальгорн понизил голос:
   - С вашими друзьями обо всём договорится Боевой Старшина. Они хотят предложить свои услуги для охраны каравана, и он обсудит с ними цену. Вы же, насколько рассказал нам Гарасол Красноцвет, желаете получить от этого путешествия чего-то большего. Именно об этом мы бы и хотели поговорить с вами внутри, без множества лишних свидетелей.
   - Мы не... - начала Риндра.
   Марита её перебила:
   - Не волнуйся, сестричка, мы же не разлучаемся навсегда. Мы поговорим о своём тут, вы о своём - там. Нас будет разделять лишь стена дома, да и то недолго. Идите, не сомневайтесь!
   Почувствовав колебания Магнуса и Риндры, дверги вежливо им поклонились, расступились в стороны и указали руками на двери:
   - Просим вас, проходите, пожалуйста!
   - Пошли? - спросил Магнус у Риндры.
   - Пошли! - ответила асура.
   Препровождаемые Красноцветом, они вошли в дом двергов. Сребряник и Стальгорн следовали за ними, а Фарал Камнеброд остался на улице, чтобы заключить договор со сфинксами и сфингой.
   - Сюда, пожалуйста! Не в общий обеденный зал, а вот по этой лестнице на второй этаж. Осторожнее, пожалуйста, простите, что дверной проём недостаточно высок для столь важных гостей. Это наш пиршественный зал для особо торжественных случаев и для приёма самых дорогих гостей.
   Магнус и Риндра оказались в помещении, которое можно было бы назвать просторным, если бы не низкие потолки. А в остальном тут было очень уютно и в то же время роскошно. Середину комнаты занимал большой деревянный резной стол, сделанный в форме буквы "Т". Он был собран из отдельных кусков, подобранных так точно по древесным волокнам, что казался вырезанным из единого гигантского ствола. Столешницу покрывала белоснежная скатерть с узкой кружевной оборкой на свешивавшихся краях. Вокруг стола располагались стулья, украшенные такой же резьбой. Эти же узоры повторялись на деревянных частях кресел и диванов, расставленных вдоль стен. Сами стены были завешаны длинноворсовыми коврами, предназначенными для того, чтобы полностью заглушать звуки. Большое окно, выходившее во двор, было наполовину прикрыто тяжёлыми бархатными шторами.
   Голпен Сребряник указал Магнусу и Риндре на самые почётные места во главе стола:
   - Прошу вас, присаживайтесь, пожалуйста!
   В это время оставшийся возле двери Стиор Стальгорн несколько раз особым образом нажал на выступавший из стены рычаг. Едва слышный металлический звук заставил Магнуса и Риндру резко обернуться, поэтому Стиор успокаивающим тоном пояснил:
   - Я передал сообщение на кухню, что можно подавать еду. Когда Гарасол рассказал о вашем прибытии, мы сразу же распорядились приготовить для вас лучшие кушанья и напитки.
   Это было произнесено таким торжественным тоном, что Магнус с Риндрой переглянулись и прочитали друг у друга в глазах: "Дверги про нас всё знают!" Они замерли в напряжённых боевых стойках, осматривая комнату и выискивая способы побега.
   Дверги тоже обменялись взглядами, и Стальгорн своим басистым голосом произнёс:
   - Мы видим, что вы поняли. Пожалуйста, доверьтесь нам, мы не причиним вам зла. Мы хотим лишь по мере наших скромных сил помочь вам выполнить ваше великое предназначение.
   Дверь в пиршественный зал открылась, и вошли шесть двергов в белых халатах, каждый из которых нёс большой серебряный поднос, уставленный разнообразными кушаньями: дымившимися тарелками с бульонами, мясными и овощными закусками, пирожками и булочками, вазами с фруктами, бутылками и изящными стеклянными бокалами.
   Сребряник вновь обратился к Магнусу и Риндре:
   - Мы просим вас отобедать с нами!
   - Рини, камень! - тихо напомнил Магнус.
   Асура на ощупь вынула из сумки тёмный индикатор.
   Стальгорн покивал головой:
   - Мы знаем, что на вашу долю выпали тяжёлые испытания, и потому понимаем, что у вас есть причины нам не доверять. Но мы просим вас поверить, что в нас вы найдёте самых преданных помощников. В конце концов, весь этот поход через степь затеян только ради вас!
   Магнус и Риндра снова переглянулись. Магни одними губами беззвучно произнёс: "Златокоп", и асура согласно кивнула головой. Князь Цветолист не стал бы скрывать от них свои связи с двергами. Да и по времени выходило, что начало сбора каравана примерно совпадало с их нахождением в обществе Златокопов.
   Риндра посмотрела на расставляемые тарелки, блюда и бокалы, потом едва заметным движением головы указала Магнусу на предложенные Сребряником места и на миг выдвинула между губами острые кончики раздвоенного языка. Магни понял, что ему не придётся демонстрировать двергам свой справочник заклинаний и читать слова для Определения Пригодности Пищи. Асура незаметно проверит наличие ядов своим способом, не выказывая двергам явного недоверия.
   Магнус и Риндра одновременно сели на стулья, которые, как и в доме Златокопов, были им низки, а дверги расположились перед ними. Последний из остававшихся в комнате поваров-подавальщиков откупорил бутылку и разлил по бокалам тёмно-рубиновое вино, после чего беззвучно исчез за дверью следом за своими коллегами.
   - Как нам следует вас называть, дорогие гости? - вежливо поинтересовался Стальгорн
   - Магнус.
   - Риндра.
   Стальгорн поднял бокал и произнёс:
   - Я пью за величайшую храбрость наших гостей, Магнуса и Риндры!
   Трое двергов начали пить вино маленькими глотками, тогда как Магнус и Риндра задержались, вспоминая почти такую же ситуацию в гостинице полумёртвого колдуна. Потом асура поднесла бокал к губам, проверила его содержимое кончиками языка и утвердительно кивнула Магнусу. Они оба сделали по несколько глотков, ощущая на себе внимательные взгляды двергов.
   Пока Магнус и Риндра резали столовыми ножами и подцепляли вилками мясные закуски (Магни дожидался проверки Риндры и ел только то же самое, что и она), Гарасол Красноцвет произнёс:
   - Когда я увидел вас в обществе сфинксов и сфинги, то почти сразу понял, кто передо мной. Ни один обитатель Срединного мира не осмелился бы находиться рядом с такими огромными, наводящими ужас существами.
   Прожевав нежнейшее мясо, Магнус произнёс, поочерёдно переводя взгляд с одного дверга на другого и третьего:
   - Почему вы были так уверены, что мы захотим присоединиться к вашему каравану?
   - Потому что это самый быстрый способ добраться до Перекрестья.
   - А если бы мы вовсе не стремились в Перекрестье?
   На лицах двергов отразилось удивление, которое высказал Стальгорн:
   - А где же ещё вы собираетесь встретить Бесконечного Змея, как не в Прозрачной Башне?
   Магнус и Риндра одновременно коснулись друг друга коленями под столом.
   - Нам бы хотелось поподробнее узнать про Змея и про Башню, - сказала асура. - Вы же не раз бывали в Перекрестье и всё хорошо знаете?
   - Мы расскажем всё, что знаем, - ответил Голпен Сребряник. - Это немного, но всё же, наверное, больше, чем знаете вы. Ведь вы только сейчас впервые услышали про Прозрачную Башню. Правильно?
   - Да, это так, - сказал Магнус. - После Разделения миров пути наших народов разошлись. Мы хотим снова их соединить. Для этого есть только один способ. Вы понимаете, что я имею в виду. И мы должны узнать как можно больше, чтобы наше дело завершилось успешно.
   Гарасол Красноцвет привстал со стула, чтобы разлить по бокалам новую порцию вина. Закончив, он произнёс:
   - Я пью за знания, которые делают нас сильными!
   После того, как дверги выпили, а Магнус и Риндра пригубили свои бокалы, заговорил Голпен Сребряник:
   - Когда колдуны асов и асур произнесли во Дворце Единения своё проклятие и погрузили его в хищную тьму...
   Риндра издала удивлённое восклицание.
   Сребряник поднял брови:
   - Вы и этого не знаете?
   - Мы только слышали, что асов и асур схватили и пытали, чтобы они сняли проклятие.
   - Это так. Но чтобы избавиться от мук и отомстить своим палачам, колдуны выпустили на волю древнего демона тьмы - Пожирателя Теней. Никто уже не помнит, служил этот демон асам, асурам или же они вместе ещё раньше призывали его для защиты Дворца Единения во времена войн между народами. Как бы то ни было, демон прекратил страдания своих хозяев и остался в нашем мире. Его власть распространяется только на Дворец Единения, и жители Перекрестья уже привыкли к этому соседству. Но ни одно существо не может пересечь границу Дворца и не стать жертвой хищной тьмы.
   - Понятно, - Магнус посмотрел на Риндру и пожал плечами. - Демон тьмы - это отдельная история, никак не связанная с Бесконечным Змеем.
   - Почему колдуны не использовали этого демона против Змея? - вслух подумала Риндра и сама же себе ответила: - Наверное, Бесконечный Змей всё-таки намного сильнее, чем какой-то Пожиратель Теней. Поэтому давайте поговорим о Змее и Башне. Обещаю, что больше не стану вас перебивать!
   Голпен Сребряник кивнул и продолжил:
   - Итак, когда произошло Разделение миров, и Змей оказался прикован к земле, он уполз в океан. Но и в воде он не мог долго находиться, потому что тонул, если не плыл изо всех сил. Для отдыха и сна он выбирался на берег. Конечно же, появление такого огромного существа не оставалось незамеченным. Одни считали Бесконечного Змея главным источником зла и виновником всех произошедших бед, другие, наоборот, хотели продолжать получать от него новые знания, чтобы самим возвыситься и возвеличиться. Каждый раз, когда Змей появлялся из воды, герои и мстители пытались его уничтожить, а негодяи и подлецы устремлялись к нему с дарами, льстивыми словами, просьбами и мольбами. Бесконечный Змей убивал и тех, и других...
   Магнус и Риндра одновременно издали удивлённые восклицания. Сребряник усмехнулся:
   - То, что Бесконечный Змей перестал летать, не означало, что он утратил физическую и колдовскую силу. Одного только его размера достаточно, чтобы уничтожить хорошо вооружённый отряд, а всего несколькими словами он способен зачаровать и подчинить себе любое существо. Со временем то ли Змей сам пресытился убийствами, то ли начал опасаться, что рано или поздно на берегу его встретит кто-нибудь более сильный, как бы то ни было, он заключил договор с Восьмирукими, и те неподалёку от Перекрестья возвели для него Прозрачную Башню.
   - Кто такие Восьмирукие? - спросила Риндра.
   - Это разумные существа, живущие на нескольких островах далеко в океане. Восьмирукие почти не общаются с остальными народами Срединного мира. Они никому не позволяют не то что высаживаться на своих островах, но даже близко к ним подходить. Восьмирукие хорошо плавают и могут глубоко нырять. Они подняли со дна океана огромные блоки, доставили их к Перекрестью на плотах-поплавках и построили на маленьком острове Прозрачную Башню. Никто не знает, почему Восьмирукие сделали это пристанище для Бесконечного Змея. Какую сделку он с ними заключил? Запугал? Что-то пообещал? Ни с кем и никогда Восьмирукие об этом не говорили. Возведение Прозрачной Башни длилось несколько десятилетий. С того времени, как она была построена, Бесконечный Змей отдыхал только в ней. Больше он никогда не выползал на сушу на берегах океанов.
   Магнус переглянулся с Риндрой и спросил у дверга:
   - Насколько мы поняли, рядом с Перекрестьем есть остров, на котором стоит Прозрачная Башня, и только там можно встретить Бесконечного Змея, потому что больше он нигде на сушу не выбирается.
   - Вы всё поняли совершенно правильно. Пытаться отыскать Змея, когда он плавает в океане, совершенно бессмысленно. Прозрачная Башня - это единственное место в Срединном мире, где он отдыхает и спит. Но время его прибытия тоже неизвестно. Знаете, сколько героев и просителей отправлялись в Прозрачную Башню? Как и раньше, одни хотели уничтожить Змея, другие - получить от него частицу силы. Никто не вернулся. Бесконечный Змей демонстративно отделился от Срединного мира, но виднеющаяся из Перекрестья Прозрачная Башня не позволяет о нём забыть.
   Риндра задумчиво проговорила:
   - Наверное, жить в Перекрестье невесело: с одной стороны Дворец Единения, занятый демоном тьмы, с другой - Прозрачная Башня с Бесконечным Змеем.
   - Ко всему привыкаешь! - Сребряник пожал плечами. - Город живёт своей жизнью. Сухопутные дороги огибают Дворец Единения, а корабли держатся подальше от Прозрачной Башни. Перекрестье по-прежнему самый крупный город Срединного мира, в котором сходятся многие торговые пути. Конечно, сейчас он не такой яркий и прекрасный, как в былые времена, когда представители всех народов встречались во Дворце Единения. Пусть между ними происходили ссоры и стычки, но ведь город расцветал за счёт ярмарок, базаров, праздников и церемоний. Было общение, было движение, было развитие. А сейчас Перекрестье как будто застыл во времени, город живёт по инерции, за счёт былой славы.
   - Нам бы хотелось больше узнать о Прозрачной Башне. Почему её так называют? Она сделана их хрусталя или стекла?
   - Нет. Она сложена из огромных серых непрозрачных блоков, просто составленных друг на друга. По сути, это круглая стена без крыши. Восьмирукие не являются искусными строителями, поэтому сооружение грандиозное, но не красивое.
   - Вы сами видели Башню?
   - Разумеется! Она пропадает из вида только в плохую погоду, когда начинается шторм, и чёрные тучи закрывают небо. А обычно Прозрачную Башню хорошо видно с берега. И уж, конечно, её можно прекрасно рассмотреть с борта корабля, который осмелится пройти достаточно близко. Но сам я на кораблях не плавал. В Перекрестье и обратно я всегда путешествовал с караванами.
   Стиор Стальгорн добавил:
   - Отправившись вместе с нами, всего через двадцать - двадцать пять дней вы всё сможете увидеть своими глазами.
   Дверги замолчали, внимательно смотря на Магнуса и Риндру. Те только переглядывались. Риндра слегка повернула голову, указывая на дверь. Магнус произнёс, обращаясь к двергам:
   - Мы были бы вам весьма признательны, если бы вы дали нам возможность поговорить наедине. Мы сейчас выйдем на улицу, всё обсудим и вернёмся, чтобы сообщить своё решение.
   Дверги одновременно поднялись со стульев.
   - Мы не хотим вас утруждать! - произнёс Гарасол Красноцвет. - Оставайтесь тут, сколько потребуется, а мы пока проверим, как продвигается подготовка к выходу каравана. С вашим появлением нас тут больше ничто не задерживает.
   - Вы это так сказали, как будто всё уже решено, - нахмурилась Риндра.
   - Я прошу прощения, если мои слова могли быть неверно истолкованы! Конечно, окончательный выбор за вами!
   Дверги направились к выходу, и, уже закрывая за собой дверь, Стиор Стальгорн басовито произнёс:
   - Когда вы примите решение, нажмите один раз на сигнальный рычаг!
   Оставшись одни, Магнус и Риндра одновременно встали и принялись ходить по комнате, разминая затёкшие на маленьких стульях ноги.
   - Ну что, Рини, идём через степь или всё-таки отправимся к океану?
   - Даже не знаю, что сказать. Мы узнали так много нового. Демон тьмы, Прозрачная Башня, Восьмирукие - книга деревенских ванов явно имеет много пробелов.
   - Да уж!
   Асура подошла к окну и стала бездумно рассматривать двор. Вдруг её взгляд сфокусировался на чём-то важном, а голос стал напряжённым:
   - Магни, скорее подойди и посмотри!
   Магнус мгновенно подскочил к окну и устремил свой взор туда, куда указывала пальцем асура. Он увидел, что вышедшие из дома Красноцвет, Сребряник и Стальгорн подали знаки, и несколько крепких двергов руками подкатили к дверям большой фургон, сколоченный из толстых досок, скреплённых металлическими полосами. Боковая дверца фургона запиралась снаружи прочным засовом, а маленькое окошко крест-накрест перекрывалось железными прутьями.
   - Рини, ты думаешь, что это для нас? - со смесью печали и разочарования спросил Магнус.
   - А для кого ещё? - отозвалась асура. - Смотри, Марита машет нам лапой!
   Действительно, сфинга увидела в окне своих друзей и подавала им какие-то знаки. В это время Боевой Старшина Фарал Камнеброд шёл к трём возглавлявшим караван двергам, поднял голову и тоже заметил Магнуса и Риндру. Он что-то тихо сказал Красноцвету, Сребрянику и Стальгорну, указывая рукой наверх. Все четверо исчезли в дверях дома, а возле входа, помимо тех двергов, что прикатили повозку, начали собираться их товарищи, такие же крепкие и мускулистые.
   - Наконец-то драка! - Риндра раскрыла крылья Боевой Формы и начала разминать пальцы рук, как перед нападением на волков.
   - Подожди! Двергов слишком много. Попробуем договориться!
   - Магни, я тебя не узнаю! Они же хотят посадить нас в клетку, как звероловы.
   - Значит, постараемся усыпить их бдительность, а сами прорвёмся и сбежим.
   - Этот вариант меня больше устраивает! - асура хищно улыбнулась и направилась к дверям зала для пиров.
   Магнус осмотрел окно, повернул ручки и раскрыл створки:
   - Рини, тут невысоко, мы можем спрыгнуть на крышу фургона.
   - Сначала я хочу кое-что сказать на прощание нашим любезным друзьям.
   Двери открылись, и в помещение вошли четверо двергов. Вначале они выглядели весьма решительно, но при виде рассерженной асуры с когтями и усеянными шипами крыльями остановились и даже попятились.
   Довольная произведённым эффектом Риндра презрительно посмотрела на них сверху вниз и холодно поинтересовалась голосом принцессы, выносящей смертный приговор:
   - Что вы можете сказать в своё оправдание?
   - Вы всё неправильно поняли, - пролепетал побледневший Гарасол Красноцвет.
   - Мы не желаем вам зла, - пискнул Стальгорн, утративший свой рокочущий бас.
   - Это для вашей же безопасности! - заявил Фарал Камнеброд, выглядевший чуть более смелым, чем его товарищи.
   Магнус, стоявший спиной к окну и смотревший в сторону Риндры и двергов, ощутил сзади движение и заметил тень, закрывшую часть освещения. Он инстинктивно отпрыгнул в сторону, обернулся и встретился глазами с Маритой. Сфинга стояла у стены дома на задних лапах, положив на подоконник огромные передние конечности с когтями, ещё большими, чем у Риндры. Немного сместив голову в сторону, Магни из-за плеча Мариты увидел гривы её братьев, державшихся позади сестры и контролировавших двор. При виде заглянувшей в окно сфинги дверги окончательно сникли и съёжились даже ниже своего и без того невысокого роста.
   - Сестричка, братик, у вас всё хорошо? - с улыбкой спросила Марита, обегая взглядом комнату.
   - С тобой, сестра, стало значительно лучше! - не отводя глаз от стоявших перед ней двергов, отозвалась Риндра.
   - Камнеброд намекнул нам, что наша помощь потребуется не столько для охраны каравана от степных разбойников, сколько для удержания внутри него почётных гостей. Предлагал за это по пять золотых монет каждому. Верно?
   Боевой Старшина коротко кивнул и промолчал.
   - Нас, сфинг и сфинксов, из-за нашего размера почему-то считают не очень сообразительными. И забывают, что у нас кошачий слух и быстрая реакция. Я слышала разговоры двергов, готовивших фургон для аса и асуры. Дверги говорили о том, что должны помочь исполнить пророчество. И не просто помочь. Они сомневались, что ас и асура смогут выполнить предначертанное, что они испугаются и отступят. И тогда их надо заставить. Их надо силой, под охраной отвести в Перекрестье и отдать Бесконечному Змею.
   - Вот же...! - Магнус хотел употребить слово, услышанное во время тренировок в Группе Изучения и Наблюдения, но вспомнил, что находится в обществе двух девушек, и сумел сдержаться.
   Риндра просто молча разглядывала вытянутый из указательного пальца длинный острый коготь и поочередно направляла его на четверых двергов, как бы примериваясь, кто станет первой жертвой.
   Марита продолжила:
   - Дверги заранее знали, что ас и асура из пророчества будут искать в Обменнике караван, идущий через степь, потому что отсюда это самый короткий и быстрый путь до Перекрестья. Для этого-то они и призывали всех желающих присоединиться к каравану. Это ловушка. И мне очень жаль, что вы попали в неё из-за меня.
   - Ты ни в чём не виновата! - сказал Магнус. - Мы сами искали караван, и Риндра узнала о нём ещё до встречи с тобой.
   - Всё не так! - воскликнул Красноцвет. - Дверги-охранники болтали глупости! Они простые воины и обо всём судят с позиции грубой силы. Нас же заботила только безопасность аса и асуры из пророчества.
   - В степи могло случиться всякое, - подхватил Фарал Камнеброд. - Ночью разбойники способны проникнуть на стоянку каравана или днём внезапно напасть из засады. Мы подготовили для аса и асуры безопасное убежище, чтобы уберечь их драгоценные жизни.
   Стальгорн справился с волнением, и его голос вновь обрёл басовитую бархатистость:
   - Дивы и дэвы, несомненно, скоро узнали бы о том, что наш караван сопровождает в Перекрестье аса и асуру. В Обменнике ничто нельзя долго сохранить втайне. Именно поэтому мы так торопились отправиться в путь сразу после вашего появления. Иначе могло бы быть поздно. Я не берусь предсказать, как поведут себя разные кланы и кочевья дивов, поселения и оазисы дэвов: выйдут навстречу, чтобы вас приветствовать, или попытаются отбить у нас. И что они будут делать с вами: сами отдадут Бесконечному Змею в надежде получить от него частицы могущества, или попросту продадут вас правителям и богачам Срединного мира в качестве драгоценных игрушек. Магнус, Риндра, простите, но я стою перед вами и говорю вам правду такой, как она есть.
   Риндра перестала водить когтями перед носами двергов и снисходительно произнесла:
   - Мы сами знаем правду. Если бы вы именно с этого начали наш разговор, если бы не приготовили для нас фургон-тюрьму, то, наверное, мы бы смогли договориться.
   - А сейчас? - с робкой надеждой спросил Сребряник.
   Повисла пауза.
   - У меня есть план! - заявил Магнус.
   Риндра сделала два шага назад, чтобы увеличить расстояние между собой и двергами, и только потом повернула голову:
   - Магни, мы все тебя внимательно слушаем!
   - Караван отправится через степь и повезёт в охраняемом фургоне аса и асуру!
   Риндра открыла рот, чтобы что-то сказать, но увидела, что Магни ещё не закончил, понимающе улыбнулась и промолчала.
   Магнус продолжил:
   - Вы посадите в фургон двух двергов, хотя бы тех же охранников, и пусть они изображают нас!
   Риндра удовлетворённо кивнула головой, Марита широко улыбнулась, дверги оживились.
   Магнус подошёл к двергам:
   - Если вы на самом деле хотите нам помочь, то возьмите на себя самую сложную и опасную задачу - отвлеките на себя внимание. Вы сами рассказали о трудностях, подстерегающих караван в степи, и о риске, которому подвергаются ас и асура. Что произойдёт, если ваших сил окажется недостаточно?
   - Мы бы защищали вас до конца жизни! - с горячностью воскликнул Боевой Старшина.
   - А если бы не защитили даже такой ценой? Знайте, что я и Риндра не отступим и не сдадимся. Вы нам многое сегодня рассказали, и за это мы вам благодарны. Но мы не станем вашими гостями с правами пленников. Мы найдём Бесконечного Змея и встретимся с ним по своим правилам. Не как жертвы, а как охотники. Поэтому мы продолжим путь вдвоём...
   Марита издала звук недовольства, и Магни повернулся к ней:
   - Сестра, ты вместе с братьями присоединишься к каравану. Пусть все видят, что план двергов исполняется, и что караван находится под вашей защитой. Но я не хочу, чтобы вы поступали на службу к двергам и зависели от них. Пожалуйста, не обижайся, но тебе придётся взять деньги у нас. Мы нанимаем тебя, чтобы ты с братьями проследила за тем, как дверги исполнят свою часть договора. А мы тем временем будем незаметно подбираться к Бесконечному Змею. Рини?
   Асура убрала крылья и когти, вытащила из сумки деньги дивов и кошелёк князя Цветолиста.
   - Да, Магни! Я уже отсчитываю тридцать золотых монет. Марита, сестра, ты меня обидишь, если их не возьмёшь!
   Из-за спины сфинги послышался голос Строма:
   - Бери, не сомневайся!
   Марита молча кивнула, её глаза были наполнены слезами. Риндра протянула сфинге горсть монет, и та сжала их в огромной лапе.
   Магнус обратился к двергам:
   - У вас тут есть незаметный выход? Я уверен, что должен быть!
   Фарал Камнеброд кивнул:
   - Я вас провожу! Простите, что всё так нелепо и нехорошо получилось!
   - Мы не ожидали встретить в столь юных созданиях такую невероятную силу духа и решительность, - добавил Красноцвет.
   Риндра встала рядом с Магнусом и звенящим голосом проговорила:
   - Никогда не пытайтесь заставить принцессу асур сделать что-либо против её воли!
   Магни подхватил:
   - Принц асов тоже всё делает по собственному желанию, а не по принуждению!
   - Ого! - донёсся со двора голос Тороса.
   - Сестричка, братик, так вот вы кто!
   Четверо двергов преклонили колени:
   - Ваши Высочества, мы можем только раскаяться в своём недоверии и поклясться вам в верности!
   - Встаньте! Вы исполните свою миссию, а мы выполним свой долг, - торжественно произнёс Магнус.
   В сопровождении постоянно кланявшегося Камнеброда Магнус и Риндра покинули дом двергов через кухню, откуда попали на задворки, служившие местом сбора мусора. По узкому переулку они вышли на улицу и зашагали с внешней стороны постоялого двора. Путешественники смешались с толпой прохожих и спокойно покинули квартал двергов.
   Магнус хотел бы походить по базарам в поисках механических скакунов. Риндра тоже не прочь была обновить свой гардероб. Однако, коротко обсудив ситуацию, они решили, что лучше как можно скорее покинуть Обменник. Дверги могли передумать. Дивы и дэвы могли узнать о появлении в городе аса и асуры. Поэтому путешественники кратчайшим путём направились к ангару, в котором оставили лодку, и задержались лишь для того, чтобы купить продукты в дорогу и дать возможность Магнусу записать несколько видов города на Мульти-Зеркало.
  
  

Глава 17. Ветродуй.

  
   ...И вновь Магнус и Риндра плыли вниз по течению Ледянки. Теперь тент над лодкой нужен был не для защиты от дождя, а для создания прохладной тени. Хотя солнце по-прежнему светило сквозь мутную пелену Пустоты, его лучи сохраняли достаточно силы, чтобы чувствительно нагревать предметы.
   После Обменника путешественники вели себя смелее, чем раньше, не уклонялись от сближения с другими лодками, Магнус не прятал голову под тент, а Риндра не использовала маску девушки-вана. Они периодически менялись местами на корме и на гребной скамейке и не сильно напрягались при работе вёслами. Пледы-накидки двергов Магнус и Риндра больше не надевали, потому что больше не нуждались ни в маскировке, ни в защите от холода. Они плотно сложили шерстяную одежду и убрали её в самый низ своих вещевых мешков.
   Ледянка текла почти прямо к океану, лишь изредка делая плавные изгибы. Деревьев на правой стороне реки становилось всё меньше и меньше, и только у самого горизонта иногда можно было разглядеть тонкую зелёную полоску. Крупных притоков у Ледянки больше не было, так что ширина реки оставалась неизменной. Даже наоборот, местами она сужалась, протискиваясь между холмистыми возвышенностями, и тогда течение становилось более быстрым.
   Постоянных поселений на левом берегу по-прежнему не было, а на правом они располагались на больших расстояниях друг от друга и состояли всего из нескольких десятков домов. В них жили преимущественно дэвы, а ульфы встречались всё реже и реже.
   На второй день пути Магнус и Риндра миновали большое становище дивов на левом берегу. Оно состояло из множества хаотично расставленных разноцветных шатров, между которыми оставалось достаточно места для выпаса лошадей и овец. Женщины набирали вёдрами воду из реки, дети плескались возле берега, мужчины купали и чистили лошадей. Лишь немногие из них поднимали глаза, чтобы рассматривать проплывавшие мимо лодки.
   На третий день произошло другое примечательное событие. Ещё издалека путешественники услышали громкий ритмичный плеск, а вскоре увидели быстро поднимавшуюся вверх по течению лодку с ульфами. В движение её приводили не вёсла гребцов, а два колеса с лопастями. Под тентом на небольшом возвышении сидел ульф средних лет. Его лицо было напряжено, взгляд сконцентрирован. Днём без специальных очков Магнус не мог разглядеть слабые энергетические линии, поэтому так и не понял: вращал ли ульф гребные колёса только своей силой, или же использовал природный поток, проходивший вдоль реки.
   Магнус и Риндра больше не ночевали на земле, чтобы не выделяться среди прочих путешествовавших по реке, не привлекать к себе внимания и не напрашиваться на неприятности. В каждом поселении на правом берегу обязательно имелась гостиница с комнатами разного ценового уровня. Увесистые кошельки с серебром и золотом позволяли Магнусу и Риндре ни в чём себе не отказывать, но они выбирали средние, достаточно просторные и чистые комнаты, в которых ночевали вместе, чтобы не провоцировать существ мужского пола на приставания к асуре. Когда кроватей было две, Магнус и Риндра раздвигали их в разные стороны, а когда одна, то, согласно договорённости, заключённой в доме князя Цветолиста, они занимали её по очереди.
   Путешествие по реке продолжалось пять дней. На шестой день местность начала резко меняться. На обоих берегах Ледянки появились заросли растений с толстыми бочкообразными стволами и кругами длинных перистых листьев, расходившихся из верхушек. Воздух стал влажным и душным. На левом берегу появились сначала маленькие домики, возле которых сушились рыбачьи сети, а потом потянулись причалы, за которыми виднелись большие жилые дома, ангары и складские помещения. Возле причалов царила такая же суета, как и в Обменнике, но лодки не пересекали Ледянку, а отправлялись вниз по реке или прибывали оттуда.
   Риндра, работавшая в это время гребцом, направила лодку к крайним мосткам. Толстый дэв, сидевший в тени под навесом у ворот ангара, с выражением удивления на лице неторопливо поднялся и приблизился к коснувшейся мостков лодке.
   - Здравствуйте, уважаемые гости! - напевно заговорил дэв. - Сколько лет живу, ни разу не видел, чтобы юная красавица так ловко управлялась с вёслами. Наверное, вы прибыли издалека?
   Поскольку жители Ветродуя могли путешествовать на кораблях вдоль побережья и знать все портовые города, Магнус ответил заранее оговорённой с Риндрой фразой:
   - Мы из небольшой деревушки в двух днях пути от Стародрева вглубь страны ванов. Вряд ли вы о ней слышали.
   - Я и в Стародреве-то никогда не бывал, - усмехнулся дэв. - Странно, что вы появились не со стороны океана, а спустились по Ледянке.
   - Мы путешествовали по суше. Пересекли Зубчатые горы, купили лодку, и вот, наконец, добрались до Ветродуя.
   Дэв поднял руку и широким жестом повёл вокруг, охватывая часть реки, причалы и строения:
   - Вы думаете, что это и есть Ветродуй? О, нет! Тут только перевалочный речной порт. Ветродуй находится дальше, в бухте.
   Дэв махнул рукой назад, указывая за дома:
   - Там большие корабли могут укрыться от штормов. А здесь, в открытом устье реки, их выбросит на мели. Если вы хотите добраться до Стародрева по океану, то вам надо искать попутный корабль. Можете попробовать спуститься на своей лодке к самому океану и поспрашивать у капитанов. Но я бы посоветовал вам искать корабль в Ветродуе. В устье Ледянки стоят грузовые суда, а в городе вы найдёте корабль с пассажирскими каютами.
   - Спасибо, мы, пожалуй, так и сделаем.
   В ходе разговора Магнус и Риндра вытаскивали из носового и кормового отсеков свои вещи и складывали на мостки. Дэв посмотрел, как они слаженно и чётко действуют, окинул внимательным взором их мешки и сказал:
   - Цена за стоянку лодки обычная - одна серебряная монета в сутки. Но вы, насколько я вижу, возвращаться не собираетесь?
   - Да, мы бы хотели продать лодку. Не подскажете, к кому тут можно обратиться?
   Дэв обернулся и громко крикнул в сторону ангара:
   - Эй, Ноджи! Подойди-ка сюда! Есть дело!
   Из открытых ворот ангара, щурясь от яркого света, вышел высокий тощий див в широченных штанах и матерчатой безрукавке на голое тело.
   - Чего тебе, Гулар?
   - Молодые путешественники хотят продать лодку и пересесть на корабль. Иди-ка, взгляни на их посудину!
   Див торопливо зашагал к мосткам, а Магнус посмотрел на Риндру и увидел загоравшийся в её глазах огонёк азарта.
   - Сколько времени нам потребуется, чтобы добраться до Ветродуя? - спросил Магни у дэва, ожидавшего своего товарища.
   - За домами вы увидите площадь, откуда в Ветродуй отправляются повозки. Если поедете на пассажирской, то будете в городе, когда солнце ещё не коснётся гор. А если пойдёте пешком, то доберётесь только после заката.
   - Горы? - переспросил Магнус. Он всмотрелся в промежуток между постройками и, действительно, увидел вдали очертания низкой горной гряды.
   Магнус обратился к асуре:
   - Рини, нам надо успеть в город до темноты. Пожалуйста, постарайся продать лодку побыстрее!
   Дэв хмыкнул, Риндра хихикнула, подошедший див присвистнул при виде лодки.
   - Посудина-то совсем никчёмная! Борта потрескались, днище того и гляди протечёт. Её и покупать-то незачем.
   - Сколько? - равнодушно спросила асура.
   - Ну... восемьдесят серебряных монет. Тут один ремонт обойдётся ещё в пятьдесят.
   - Четыре золотых, - деловито произнесла Риндра. - Эта лодка практически новая. В комплекте тент, вёсла, якорь. Если мы спустимся чуть ниже по течению и устроим аукцион на более оживлённом причале, то выручим за лодку не менее шести золотых.
   - Кто же вам позволит проводить аукцион в толчее погрузок и разгрузок?
   - А вот спустимся и проверим. Аукцион долгим не будет. На такую прекрасную лодку сразу найдётся покупатель.
   Как бы нехотя Ноджи выдавил из себя:
   - Нуууу... полтора золотых. Исключительно из восхищения вашей красотой и умом.
   - Три с половиной. Только потому, что нам не хочется тратить время на то, чтобы складывать вещи обратно в лодку и плыть дальше.
   Тощий Ноджи ещё раз обежал взглядом лодку:
   - Нуу... Ну... Два. Никто вам не даст за эту лодку больше трёх. Даже на аукционе.
   - Если бы мы не торопились, я бы обязательно это проверила. Три золотых... И десять серебряных.
   - Нууу... Сбавьте, пожалуйста, пятьдесят серебряных. Я и так уже покупаю лодку себе в убыток. Сам не понимаю, почему я вам поддаюсь.
   - Потому что вы получите минимум двойную прибыль, - улыбнулась Риндра. - Договорились: два золотых и семьдесят серебряных.
   - Нууу... Договорились!
   Дэв Гулар широко улыбнулся, восхищённо хлопнул в ладоши и воскликнул, обращаясь к Магнусу:
   - Эх, как же тебе повезло!
   Магни кивнул, див скривился, Риндра не повела даже бровью. Откуда-то из складок своих широких штанов Ноджи достал горсть монет и отсчитал асуре оговоренную сумму.
   - Приятно было с вами пообщаться, молодые путешественники! - Гулар указал на проход между ангарами. - Идите вон в ту сторону, и попадёте прямо на площадь с повозками.
   Див, уже забравшийся в лодку и по-хозяйски разбиравший тент, пожелал:
   - Счастливого вам пути!
   - Спасибо! И вам удачи! - ответили Магнус и Риндра, подняли свои вещи и зашагали в указанном направлении.
   Они прошли между портовыми постройками, затем миновали жилые дома и гостиницы и вскоре оказались на широкой площади, откуда на конных повозках грузы и пассажиры отправлялись в Ветродуй. Дорога в город хорошо просматривалась, потому что от речного порта она шла прямо вверх по пологому подъёму и исчезала за невысоким перевалом между горами с округлыми вершинами. Всё пространство между рекой и горной грядой было расчерчено прямоугольниками сельских наделов. Можно было увидеть ряды плодовых деревьев и кустарников, грядки с овощами, жёлтые стебли злаковых растений. На покрытых травой горных склонах паслись стада овец и коров.
   Магнус и Риндра начали осматриваться на площади, подыскивая транспорт до города. Повозки приезжали и уезжали без всякой системы. Разобраться в хаотическом движении было непросто.
   К путешественникам подскочил дэв в лазорево-голубом переливавшемся халате и в большой синей чалме:
   - Я вижу, что вы прибыли издалека, впервые в наших краях и испытываете некоторые сомнения? Правильно?
   - Да, это так, - ответила Риндра, оценивающе глядя на потёртую и явно часто использовавшуюся деревянную рукоятку ножа, заткнутого за кушак дэва.
   - Вы желаете попасть в Ветродуй поскорее или подешевле?
   - Поскорее, пожалуйста, - сказал Магнус, посмотрев на положение солнца в небе.
   - Тогда я могу предложить вам четырёхместную пассажирскую повозку. Всего за одну серебряную монету вы быстро доедете до города. Надо только дождаться ещё двух пассажиров.
   Магнус вопросительно посмотрел на Риндру, та молча кивнула в ответ.
   - Насколько я понимаю, вся повозка стоит две монеты?
   - Именно так! Желаете отправиться немедленно? Правильно?
   - Да, вы совершенно верно заметили, что мы впервые в Ветродуе. Нам надо до ночи найти подходящую гостиницу.
   - Я всё понял! - дэв обернулся и громко позвал: - Джилаааа!!!
   Из мельтешения транспортных средств выделилась четырёхколёсная повозка, запряжённая небольшой, но крепкой и ухоженной лошадкой. На двух скамьях повозки лицами друг к другу могли разместиться четыре пассажира, сзади находился огороженный бортами ящик-кузов для багажа, а спереди на козлах восседала молодая девушка в слегка выцветшем на солнце длинном красном халате, стянутом на тонкой талии поясом из толстых медных блях. Магнус сразу заметил, что одна из блях была раздвижной, и отделяемая часть имела форму рукоятки ударного кинжала, что подразумевало скрывавшийся во второй половине короткий поперечный клинок. В отличие от большинства дэвов женского пола, юная возница не носила вуаль, её голову покрывала только лёгкая сплетённая из соломки шляпка с маленькими полями.
   Дэв обратился к девушке:
   - Джила, эти молодые путешественники торопятся в Ветродуй. Берут всю повозку за две монеты.
   - Я с радостью! - весело откликнулась девушка. - И Быстроножке двоих везти легче, чем четверых.
   - Располагайтесь, пожалуйста! - дэв указал Магнусу и Риндре на сидения. - А ты, Джила, назад не возвращайся! Передай маме, что я найду пассажиров для Джанты, потом для себя и приеду к ужину домой.
   - Хорошо, папа! - ответила девушка, сидя вполоборота и глядя на то, как Магнус и Риндра вместе с вещами устраиваются на сидениях. - Ну, готовы? Тогда поехали!
   Уверенно, но вместе с тем мягко и бережно Джила шлёпнула поводьями по крупу лошадки. Та легко тронулась с места и направилась к дороге в Ветродуй, самостоятельно объезжая препятствия на площади.
   Не отводя глаз от направления движения, но немного повернув голову вбок, чтобы её слова были слышны пассажирам, Джила сказала:
   - Быстроножка всегда чувствует, когда у неё последняя за день поездка. И вас всего двое. Так что доедем быстро. Вы, конечно же, ищете ночлег? Правильно?
   - Да, нам бы хотелось устроиться в чистой и спокойной гостинице.
   - Я могу вам предложить вариант получше. Тётя Алира сдаёт часть дома путешественникам. Комнату выберете сами. Во дворе садик и бассейн. Всего две серебряные монеты в сутки. Чище и тише места вы за эту цену в Ветродуе не найдёте!
   Риндра рассмеялась:
   - Как хорошо иметь такую дружную семью, когда каждый помогает своим родным!
   - Жить-то как-то надо! - откликнулась Джила. - У моих родителей пять дочек, считая меня. Четыре уже работают вместе с отцом, скоро и младшая подрастёт. У тёти Алиры два взрослых сына-моряка, которые редко бывают дома, а муж три года назад не вернулся из плавания. Мы работаем честно, нам стыдиться нечего!
   - Я не хотела вас обидеть, - сказала Риндра. - Мы с радостью примем ваше предложение. Везите нас к вашей тёте!
   Магнус слегка толкнул асуру коленом, и та на всякий случай добавила:
   - Конечно, мы рассчитываем на домашний уют и удобства!
   - Не сомневайтесь! У тёти Алиры очень хорошо! Вам обязательно понравится.
   К этому времени повозка уже катилась по дороге. Несмотря на постоянный подъём, Быстроножка двигалась резво и ровно, словно позади не было целого трудового дня.
   Посмотрев в ту сторону, где за садами и полями скрывался океан, Риндра спросила:
   - Джила, может быть, вы посоветуете нам корабль до Перекрестья?
   - Простите, но в этом вопросе я совершенно не разбираюсь. Наша семья издавна занимается извозом на суше. Даже тётя Алира, пока был жив её муж, не слишком вникала в его моряцкие дела.
   Магнус поинтересовался:
   - А как на счёт сухопутного пути в Перекрестье? Есть дороги вдоль берега?
   - Конечно, есть. Но дороги, в основном, связывают маленькие прибрежные городки с окрестными рыбачьими поселениями. Береговая линия сильно изрезана, так что прямого и ровного пути в Перекрестье нет. Вы можете двигаться вдоль берега, но этот путь окажется в десять раз дольше, чем на корабле. Для сухопутного перехода вам надо подняться вверх по Ледянке до Обменника и вместе с большим караваном идти напрямую через степь.
   - Спасибо, мы поняли, что водный путь - лучшее решение.
   - Я думаю, что завтра в порту вы без труда найдёте подходящий корабль. Движение вдоль побережья довольно оживлённое. - Джила сделала паузу и коротко обернулась назад, посмотрев на своих пассажиров. - Могу я задать вам вопрос?
   - Пожалуйста, спрашивайте! - доброжелательно ответила Риндра.
   - У вас деловая поездка или свадебное путешествие?
   Магнус и Риндра посмотрели друг на друга и одновременно прыснули со смеху. Потом Риндра слегка покраснела, а Магнус опустил глаза.
   - Простите, если мой вопрос вас чем-то обидел! - воскликнула Джила. - Просто вы не похожи ни на кого, кто ранее садился в мою повозку. Раньше я сразу видела, какие отношения связывают моих пассажиров. А вы для меня загадка. Мне показалось, что вы мои ровесники, и, судя по вашему виду, прибыли издалека. Вы путешествуете вдвоём, а мои родители не разрешают мне даже опаздывать на ужин.
   - Ваши родители желают вам добра, но свою жизнь строите вы сами, - мягко сказала Риндра. - А нашу поездку скорее можно назвать деловой... - асура покосилась на Магнуса. - И дружеской.
   - Ясно, благодарю вас за ответ. Я мечтаю о путешествиях в дальние края, но весь доступный мне маршрут - это дорога между Ветродуем и портом на Ледянке.
   - Всё в ваших силах, Джила! - сказала Риндра. - Если есть мечта, то надо стремиться к её исполнению.
   - Родители говорят, что я должна повзрослеть, встретить хорошего парня, выйти за него замуж и вместе продолжить семейное дело. Потом передать его детям. Неужели мои дети тоже будут всю жизнь ездить от Ветродуя до Ледянки и обратно?
   - Вы можете выбрать свою дорогу, а ваши дети выберут свою.
   Джила снова обернулась:
   - Простите, но я снова у вас спрошу: а вы свою дорогу уже выбрали?
   - Я - выбрала! - твёрдо ответила Риндра.
   Магнус поднял голову и сказал:
   - Я тоже. По этой дороге мы сейчас и идём.
   - Вы же не идёте, а едете! - рассмеялась Джила.
   - Я имел в виду не эту конкретную дорогу, а жизненный путь, по которому мы с Рини движемся.
   Девушка-дэв обернулась и кивнула головой:
   - Понятно! А вас, значит, зовут Рини?
   - Вообще-то я Риндра, но вы можете звать меня Рини, - асура улыбнулась. - Только для этого нам надо перейти на "ты".
   - Ой, спасибо!
   - А я Магни, - представился Магнус.
   - Вы такие... необыкновенные. Я бы хотела стать такой же уверенной в себе и свободной, как вы.
   - Так стань такой, Джила! - сказала Риндра.
   - Я стану! Я обязательно стану!
   Повозка достигла вершины перевала, и перед путешественниками предстал весь Ветродуй. Низкая горная гряда широким кольцом окружала пространство, половину которого составляла суша, а половину - защищённая от волн и ветров бухта с несколькими узкими проходами в океан между горами-островами. С высоты становилось ясно, что когда-то давным-давно вся эта местность была жерлом гигантского вулкана или воронкой от падения огромного метеорита. Дома амфитеатром поднимались от порта на склоны гор, а бухта была заполнена большими кораблями.
   Внутренняя сторона горного кольца была круче наружной, поэтому дорога в город шла не прямо, а спускалась по плавной дуге. Теперь Быстроножке не приходилось прикладывать усилия, чтобы тянуть повозку. Наоборот, Джила с помощью специального рычага притормаживала переднюю ось.
   Магнус и Риндра с интересом разглядывали город, в который постепенно спускалась повозка. Ветродуй напоминал "степную" половину Обменника хаотичностью застройки, делением на обособленные кварталы и кривизной улиц. Джила уверенно направляла Быстроножку в самую гущу прохожих, всадников и повозок. Каким-то чудом ей удавалось никого не задевать своей повозкой и не сталкиваться с другими транспортными средствами. Впрочем, жители Ветродуя привыкли к подобной манере передвижения и сами вели себя точно так же напористо, но аккуратно.
   Асура обратилась к вознице:
   - Джила, ты могла бы посоветовать мне магазины или рынки, где можно купить готовую одежду?
   - Я с радостью! - ответила девушка-дэв. - К сожалению, сейчас, вечером, они уже закрыты. Но по дороге к дому тёти Алиры мы будем проезжать мимо очень хорошей мастерской. В ней шьют одежду и для дэвов, и для дивов, и платья в стиле ульфов, ванов и двергов. Утром ты сможешь там подобрать готовую одежду, и там же тебе её быстро подгонят по фигуре. Если бы с рассветом мне не надо было запрягать Быстроножку и отправляться на работу, я бы сама тебя проводила.
   Магнус посмотрел на солнечное пятно, которое приближалось к верхушкам гор, и спросил:
   - Долго нам ещё ехать?
   - Уже скоро! Сейчас мы как раз въезжаем в квартал торговцев тканями и одеждой. Вот, видите, длинные прилавки под арками? Днём они завалены всевозможными тканями. Дальше начинаются магазины и мастерские. Вон в том доме с узорами в виде цветочных бутонов находится мастерская, про которую я говорила. Нам осталось проехать совсем немного. Квартал возчиков дальше от порта, а дом тёти Алиры ниже, в квартале моряков.
   Постройки в Ветродуе делились на два основных типа. В зданиях, предназначенных для торговли и ремёсел, первый этаж был открыт для посетителей. Хозяева старались завлечь покупателей яркими узорами на стенах, вывесками, большими витринами и прилавками. Жилые дома, наоборот, отгораживались от улицы глухими стенами, покрытыми светло-серой краской. На первом этаже имелась одна прочная массивная входная дверь, а на втором этаже делались два-три маленьких окошка, напоминавших бойницы. Магнус и Риндра сразу увидели разницу между ярким и пёстрым кварталом торговцев и однотонным жилым кварталом моряков. Кроме внешних различий построек, из шумной и суетливой толпы путешественники попали в тишину пустых улочек.
   Проехав немного вглубь квартала, Джила остановила повозку перед деревянной дверью, обитой металлическими полосами с заклёпками.
   - Вот дом тёти Алиры! - объявила возница, слезла с козел, подошла к двери и несколько раз стукнула по ней кулаком, отчего раздался низкий гул.
   Магнус посмотрел в обе стороны улицы, оглядел дом напротив и сказал:
   - Все здания похожи, как капли воды. Разница только в количестве полос и заклёпок на дверях.
   - По ним и будем ориентироваться, - отозвалась Риндра.
   Дверь дома открылась, и на пороге показалась худенькая и миниатюрная женщина-дэв с большими грустными глазами. Даже её улыбка при виде Джилы не изменила их выражения. Женщина-дэв не носила головного убора, её густые чёрные вьющиеся волосы с несколькими седыми прядями рассыпались по спине и по плечам.
   - Привет, тётя Алира! Я привезла к тебе постояльцев. Ненадолго. Они хотят сесть на первый корабль до Перекрестья. Я им сказала, что ты сдаёшь комнаты за два серебряка в сутки. Правильно?
   Продолжая улыбаться, Алира своими печальными глазами оглядела Магнуса и Риндру:
   - Спасибо тебе, Джила. Ты всё сделала и сказала правильно. Хотите осмотреть мой дом, молодые путешественники?
   - Да, хотим, - твёрдо произнесла Риндра и выбралась из повозки вместе с вещами.
   Магнус вылез следом за ней и тоже забрал вещи. Он посмотрел на положение солнца и понял, что даже если этот ночлег не будет полностью соответствовать обещаниям Джилы, искать гостиницу всё равно уже слишком поздно.
   - Проходите, пожалуйста! - Алира отступила вглубь дома.
   - Я вас провожу! - вызвалась Джила.
   Магнус и Риндра оценили её тактичность. Девушка не бросала их, а оставляла возможность уехать, если дом не понравится.
   Переступив порог, путешественники оказались в своеобразной "прихожей". Справа и слева помещение ограничивали стены с дверями, ведущими во внутренние помещения первого этажа. Над потолком находились комнаты второго этажа. А стена, противоположная входной двери, полностью отсутствовала, так что Магнус и Риндра увидели впереди маленький дворик, вымощенный плоскими камнями. Он служил центром дома, который при взгляде сверху имел форму правильного квадрата. На двор смотрели большие окна первого этажа, а по всем четырём сторонам второго этажа была сделана узкая галерея с резными деревянными балясинами. На галерею со двора вела прямая деревянная лестница, проходившая вдоль всей боковой стены. Обещанный Джилой сад состоял из трёх тонких пирамидальных деревьев и из вьющихся растений, цеплявшихся за решётчатые опоры. Бассейн представлял собой небольшой водоём, огороженный низким плоским бортиком, который заодно выполнял функцию скамьи.
   Магнус и Риндра подошли к бассейну и быстро обежали взглядами окна, выходившие во дворик.
   - У вас есть ещё постояльцы? - спросила Риндра.
   Алира указала на правую часть второго этажа:
   - Большую угловую комнату занимает пара пожилых дэвов из Солёного Оазиса. Они собрались в гости к своей дочке на остров Синескал и ожидают попутного корабля. Сейчас их нет, вечером они прогуливаются по набережной. Наверное, скоро вернутся. А остальные комнаты свободны.
   - Насколько я понимаю, на первом этаже живёте вы сами?
   - Да, там наша... то есть моя комната, комнаты детей, кухня, столовая и помещения с удобствами для женщин и мужчин, - называя помещения, Алира поочерёдно указывала на них рукой.
   - И ванные у вас есть?
   - Конечно! Если пожелаете, я могу затопить печь и нагреть воду. Хотя в это время года вода из городского водопровода и так вполне тёплая.
   - Спасибо, пока не надо. Мы бы хотели осмотреть комнаты наверху.
   - Пожалуйста, давайте поднимемся.
   Взойдя по поскрипывавшим деревянным ступенькам, все оказались на галерее второго этажа. Сюда выходили окна и двери комнат для постояльцев. Окна закрывали жалюзи из тонких горизонтальных деревянных пластинок. Хозяйка открыла перед Магнусом и Риндрой все пять дверей свободных помещений. Путешественники выбрали две расположенные рядом комнатки, казавшиеся зеркальными отражениями друг друга: кровати, столики, шкафы и стулья находились у противоположных стен относительно соседнего помещения.
   - Спасибо, Джила, благодаря тебе мы нашли уютное место для отдыха! - Риндра вложила в руку девушки тройную серебряную монету.
   - Ой, и тебе спасибо! - просияла Джила, опуская деньги в прорезь одной из толстых блях своего медного пояса. - Я побегу! Мне ещё надо почистить и покормить Быстроножку. До свидания!
   Девушка-дэв, громко топая по деревянному полу галереи и ступеням лестницы, помчалась на улицу.
   Проводив её долгим взглядом печальных глаз, Алира повернулась к своим новым постояльцам:
   - Если у вас есть продукты, вы можете приготовить их на кухне бесплатно. Только, пожалуйста, помойте за собой посуду. Или, если хотите, можете поужинать вместе со мной и с другими гостями. Половина серебряной монеты за вас двоих. За завтрак я денег не беру. А обед тоже стоит половину монеты.
   Риндра протянула Алире тройной серебряк и два одинарных из тех, что получила за лодку:
   - Это за две комнаты и за ужин. Сдачи не надо, лучше приготовьте побольше еды. Мы ужасно проголодались!
   - Благодарю! Я вас оставлю и немедленно пойду на кухню.
   Когда Алира спустилась по лестнице и скрылась в помещениях первого этажа, Риндра достала из сумки камень-индикатор.
   Магнус тихо сказал:
   - Ты так удивлённо посмотрела на тёмный камень, будто ожидала, что он покажет направленные на тебя чары.
   - Может быть, мне просто померещилось. Или нож отца Джилы вызвал какие-то ассоциации. Мне вдруг вспомнились истории о том, как одиноких путников заманивают в уютные тихие местечки, где ночью перерезают глотки.
   - Рини!
   - Тссс!
   - Извини, я не ожидал услышать от тебя такое. Алира совершенно не похожа на убийцу. И мы так по-дружески общались с Джилой. Неужели ты думаешь, что она...
   - Джила может и не знать. Она привезла гостей к тёте. Утром они как будто уехали, и никто их больше не видел. А отец с сообщниками ночью пришёл в известный ему дом и сделал всё сам, по-тихому.
   - С такими мыслями нам тут лучше не оставаться. Давай уйдём, пока не поздно!
   - А зачем? В гостинице нас может ожидать другая опасность. А тут мы примем меры предосторожности.
   - Какие же?
   - Будем спать в одной комнате.
   - Тогда надо было сразу взять одну большую комнату.
   - И заранее предупредить врагов о том, где мы находимся, чтобы они были готовы напасть на нас двоих?
   Магнус пожал плечами:
   - Я не понимаю, почему ты всё это затеяла. Но раз сегодня моя очередь ложиться на полу, то, пока никто не видит, я заберу со свободной кровати матрас, подушку и одеяло.
   - Нельзя! Одеяло мы сложим так, будто под ним кто-то спит. А сами проведём ночь, поочерёдно дежуря. Один спит, другой сидит на стуле. По половине ночи, как раньше.
   - Хорошо, Рини, раз ты этого так хочешь. Я только напомню, что точно так же мы второпях пересекали каньон, потому что ты опасалась появления ванов из Ванабурга. Но их так и не было.
   - А что, если они были? Но мы уже ушли далеко в горы и их не видели. Они нас тоже не видели и поэтому не схватили.
   - Всё, Рини, я не буду с тобой спорить.
   Асура заулыбалась:
   - Ты прав, Магни! Спасибо!
   Внизу послышались голоса. Магнус и Риндра осторожно выглянули из-за перил галереи и увидели, что во дворике появились два пожилых дэва - мужчина и женщина. Они заглянули в открытое окно кухни, где гремела посудой Алира, и поприветствовали её. Хозяйка сообщила о новых молодых постояльцах, и Магнус с Риндрой отодвинулись вглубь галереи, чтобы поднявшие глаза дэвы их не увидели.
   - Видишь, тут живут другие постояльцы, и никто до сих пор их не зарезал, - тихо сказал Риндре Магнус.
   - Может быть, это потому, что их родственники знают, где они остановились. А мы тут чужаки.
   - Но вымыться-то с дороги мы можем?
   Риндра несколько мгновений поразмышляла и заключила:
   - Думаю, что можем.
   Путешественники сложили вещи в одной комнате, причём Магнус оставил их на виду, а Риндра спрятала под кровать. После этого они спустились на первый этаж, где поздоровались и познакомились с пожилыми дэвами, которых звали Джондаш и Лаливара. Затем отправились в комнаты с удобствами, где приняли приятные и освежающие прохладные ванны. К этому времени стемнело, и Алира зажгла на кухне, в столовой и во дворике масляные лампы.
   Хозяйка и четверо её постояльцев собрались за большим столом, где отдали должное простым, но вкусным и питательным кушаньям из нескольких видов бобовых растений, рыб, морепродуктов, овощей, свежей зелени. На десерт были фрукты и напитки из ягодных и цветочных отваров. Два пожилых дэва с теплотой и умилением наблюдали, как быстро исчезала еда с тарелок Магнуса и Риндры. Даже в грустных глазах Алиры несколько раз мелькали искорки нежности и сочувствия.
   Разговоры велись в основном о погоде, об удобном расположении Ветродуя в кольце гор, о толчее и сутолоке на улицах торговых кварталов. Никто не выспрашивал у Магнуса и Риндры про их происхождение и про цель путешествия. И никто, кроме Магнуса, не заметил, что асура проверяла каждое блюдо раздвоенным языком.
   Поблагодарив хозяйку за превосходный ужин, постояльцы встали из-за стола. Джондаш и Лаливара сказали, что в их возрасте и вдобавок после прогулки по набережной хочется пораньше лечь спать, поэтому взяли у хозяйки масляную лампу и начали подниматься на второй этаж. Они медленно, ступенька за ступенькой, преодолевали подъём, так что Магнус и Риндра, не желая их обгонять, присели на бортик бассейна.
   Пользуясь тем, что Алира занималась мытьём посуды, Магнус тихо спросил у Риндры:
   - Ты по-прежнему считаешь, что нам тут угрожает опасность?
   - Я не знаю. Но этой ночью я одна в комнате не останусь.
   Магнус улыбнулся:
   - У меня на языке вертится шутка, но я боюсь, что если произнесу её вслух, то ты обидишься.
   - Говори, я не обижусь.
   - Обещаешь?
   - Обещаю!
   - Я хотел сказать, что как я считаю тебя красивой в любом принимаемом тобой обличии, так и ты больше не можешь спать одна, потому что привыкла находиться под моей защитой. Поэтому ты сама выдумываешь причины, чтобы не оставаться в отдельной комнате.
   - Ну?
   - Что "ну"?
   - А в чём шутка?
   Магнус растерялся:
   - Я думал, что мои слова покажутся тебе смешными.
   - Мне совсем не смешно. Потому что это правда. Мы же вдвоём против этого мира. Мы можем доверять только друг другу.
   - Ааа, в этом смысле - да, шутка не получилась.
   - Не расстраивайся, Магни! Правда лучше шутки.
   - Спасибо, Рини!
   - И тебе спасибо, Магни! Пойдём наверх. У нас всего по половине ночи для сна. Я сплю первая!
   - Как скажешь, Рини, мне всё равно пока не хочется.
   - А у меня глаза слипаются, - асура бросила на Магнуса быстрый взгляд. - Но без твоей защиты я не засну.
   Поднявшись на второй этаж, путешественники взяли зубные щётки и сразу спустились вниз, чтобы совершить все положенные процедуры перед сном. Потом они вновь поднялись наверх и нарочно громко хлопнули дверями двух комнат. Затем, изобразив на кровати с помощью смятого и приподнятого одеяла спящую фигуру, Риндра тихо проскользнула в комнату к Магнусу, оставив дверь слегка приоткрытой. После этого она сделала то, чего ещё ни разу не видел Магни: достала из сумочки моток тонких ниток и, шепча заклинание, несколько раз на него подула. Из мотка стала вытягиваться нить, которая по полу скользнула за дверь. По мере удлинения она становилась тоньше и как будто растворялась в воздухе. Несмотря на сумрак, Магнус не мог разглядеть её слабого энергетического свечения.
   Выпустив достаточно нити и с сожалением посмотрев на уменьшившийся моток, Риндра закрыла дверь и сказала:
   - Хотя Петля Внешней Защиты предназначена для охраны бабочек и не остановит крупное существо, я хотя бы почувствую, если её кто-то пересечёт.
   - Эта предосторожность поможет тебе не беспокоиться и выспаться? - спросил Магни.
   - Да, безусловно!
   Раньше в гостиницах вдоль Ледянки во время ночлега в одной комнате Магни рассматривал стену, пока Риндра снимала платье, ложилась, накрывалась одеялом и отворачивалась, давая возможность раздеться ему. Теперь же асура устроилась на кровати, не снимая одежды и обуви, только слегка ослабила шнуровку на боках корсета-кирасы. Магнус уселся на стул, вытянул ноги, поставил на столик масляную лампу с убавленным до минимума фитилём, положил рядом "Полезные заклинания на каждый день" и убедился, что рукоятка ножа не запуталась в складках куртки.
   - Спите спокойно, Ваше Высочество, я вместе с вашим колдовством охраняю ваш сон! - церемонно проговорил Магнус.
   - Благодарю вас, Ваше Высочество! - в тон ему отозвалась Риндра и закрыла глаза.
   В полумраке комнаты Магни наблюдал, как менялись лицо и фигура асуры по мере того, как она засыпала. Напряженные мышцы расслаблялись, и проявлялась естественная красота принцессы. Это было такое увлекательное и восхитительное зрелище, что Магнус не мог не запечатлеть его на Мульти-Зеркало.
   Сидя на стуле возле спавшей Риндры Магнус совершенно позабыл о своей усталости, о потребности в сне и переключился с глубоких размышлений на реальный мир только тогда, когда огонёк масляной лампы начал мигать и гаснуть. Магни торопливо вытянул фитиль, чтобы не остаться без света и без возможности использовать справочник заклинаний.
   Магнус, как его тренировали в Группе Изучения и Наблюдения, закрыл глаза и постарался воспринимать окружающий мир только через слух и осязание. Сначала он услышал собственное дыхание и стук своего сердца. Потом перенёс внимание на посапывание спавшей Риндры и ощутил колебания вдыхаемого и выдыхаемого ею воздуха. Затем прислушался к звукам снаружи. В саду стрекотали цикады. Крыша слегка поскрипывала от давления ветра. Никаких подозрительных шумов слышно не было.
   Риндра на кровати заворочалась и издала тихий стон. Магнус открыл глаза и увидел, что асура перешла в фазу "быстрого сна". Её глаза под веками быстро двигались, рот приоткрылся, дыхание участилось, пальцы на руках слегка подёргивались. То ли она вспоминала сражение с волками, то ли отбивалась от выдуманных врагов в доме Алиры. Через некоторое время Риндра успокоилась, перестала шевелиться, задышала тише и ровнее.
   Магнус вновь закрыл глаза и сосредоточился на контроле окружающего пространства. Тишина и покой убаюкивали его, но мыслей в голове роилось так много, что спать по-прежнему не хотелось. Бесконечный Змей, Восьмирукие, Пожиратель Теней, Прозрачная Башня, Перекрестье, Дворец Единения - эти пока неведомые существа и неизвестные места будоражили сознание, порождали множество домыслов и фантазий.
   Единственный раз Магни насторожился, когда женщина-дэв спускалась на первый этаж по естественной необходимости. Её шаги, скрип деревянных половиц и ступенек были отчётливо слышны, поэтому Магнус не сомневался в том, что ни одно живое существо не сможет тайком подкрасться к их комнате.
   Магни ещё один раз вытягивал фитиль в лампе и дважды наблюдал фазы "быстрого сна" Риндры, прежде чем асура вздрогнула всем телом, открыла глаза, приподнялась на кровати, опираясь на локоть, и вопросительно посмотрела на него. Магнус только молча пожал плечами.
   Риндра, пребывая в естественном облике, улыбнулась застенчиво и немного виновато:
   - Из-за моей мнительности ты не спал.
   - Ничего страшного. Мне не хотелось. Лучше перестраховаться, чем попасть в беду.
   - Сейчас я схожу вниз, а ты ложись.
   - Пойдём вместе. Мы не повредим твои Петли Защиты?
   - Ничего им не сделается. Они нематериальны. Утром я сниму чары, и они исчезнут без следа. А до утра пусть остаются. Время перед рассветом - самое лучшее для внезапных нападений.
   Магнус и Риндра тихо и осторожно, готовые к отражению возможной атаки, спустились на первый этаж, где воспользовались удобствами в мужской и в женской комнатах. Вернувшись обратно, асура сразу же села на стул. Магнус развязал головной платок, отстегнул нож и, не раздеваясь, лёг на кровать. Он с наслаждением вытянулся и расслабил все мышцы тела и лица. Риндра традиционно пожелала ему спокойной ночи, и он произнёс ответную благодарность.
   Повернувшись на бок, чтобы свет масляной лампы не мешал заснуть, Магни ощутил исходившие от подушки едва уловимые ароматы кожи и волос асуры. Сначала он подумал, что надо было бы перевернуть подушку на другую сторону перед тем, как устраиваться на кровати. Интересно, как бы прореагировала на это Риндра? Обиделась на его брезгливость или отнеслась с пониманием к соблюдению личной гигиены? А потом вдруг Магнус понял, что ему очень приятно и уютно в углублении на подушке, оставленном головой Риндры. И что он бы хотел, чтобы следы асуры ощущались более отчётливо. С этими мыслями Магни погрузился в глубокий сон.
  
  

Глава 18. Честность.

  
   Когда Магнус открыл глаза, то понял, что во сне перевернулся на другой бок. Он увидел сидевшую на стуле Риндру, которая поставила локоть на столик и ладонью подпирала свою голову. Глаза асуры были закрыты. Масляная лампа погасла, но необходимости в ней уже не было. Сквозь щели в пластинах жалюзи пробивался неяркий, но вполне достаточный для освещения комнаты свет.
   Риндра произнесла, не открывая глаз:
   - Доброе утро, Ваше Высочество!
   Магнус понял, что принцесса асур не спит, а так же, как он, сосредоточилась на улавливании шумов и колебаний. Как только его дыхание изменилось, Риндра почувствовала, что он проснулся.
   - И Вам доброго утра, Ваше Высочество! - сказал Магни и спустил ноги с кровати. - Идём вниз?
   - Алира уже гремит на кухне посудой, - сообщила Риндра, открыла глаза и, не вставая со стула, потянулась всем телом. - Наверняка, завтрак скоро будет готов. Джондаш и Лаливара ходят по своей комнате. Надо бы их опередить!
   Магнус поднялся с кровати, а асура встала со стула. Они направились на первый этаж, где совершили все необходимые утренние процедуры, а потом позавтракали в столовой кашей с кусочками фруктов и хлебом с сыром. Путешественники сообщили хозяйке, что все свои вещи заберут с собой в расчёте сесть в порту на первый подходящий корабль, но попросили оставить за ними комнаты до вечера, если им не удастся отплыть и придётся провести ещё одну ночь в Ветродуе. Алира и присоединившиеся к завтраку Джондаш с Лаливарой посчитали такое решение наилучшим. Так что, не теряя времени, Магнус и Риндра вскоре покинули гостеприимный и безопасный дом.
   Шагая по пустой улице, Риндра спросила Магнуса:
   - Знаешь, о чём я думала, пока ты спал?
   - Ты сейчас мне скажешь, и я узнаю.
   - Когда мы ночью проходили через двор, я посмотрела на небо. Из-за Пустоты в Срединном мире ночью не видно звёзд. А мне так хотелось увидеть хотя бы одну!
   - Мне тоже нравится смотреть на звёздное небо. К сожалению, из моего дворца звёзд почти не видно. Наша столица Асити ночью ярко освещена уличными фонарями, витринами и окнами домов. Чтобы увидеть звёздное небо, надо отъехать подальше от города.
   - А я иногда по ночам взлетала на самую высокую смотровую площадку дворца. Приносила с собой одеяло, закутывалась в него, ложилась на спину и смотрела на небо. Наверное, у нас в Махасуре ночью не так много огней, как у вас. Потому что передо мной открывалось неописуемо захватывающее зрелище: мириады сияющих звёзд, словно бриллиантовая пыль, рассыпанная на тёмно-тёмно-синем бархате.
   - Я бы, пожалуй, тоже так хотел. Посмотреть на бескрайнее ночное небо со звёздами... Вместе с тобой.
   - А я бы хотела прогуляться по широкими проспектам столицы асов, о которых ты мне рассказывал, посмотреть на всякие технические чудеса. И чтобы ты прокатил меня на своём механическом скакуне.
   - Рини...
   - Что, Магни?
   - Так, ничего...
   - Ты хотел что-то сказать.
   - Очередная несмешная шутка.
   - А вдруг смешная? Скажи, а я оценю.
   - Нет, не могу.
   - Магни, это просто некрасиво с твоей стороны. Ты мне не доверяешь?
   - Это даже не шутка. Это глупость. Хуже, чем глупость. Эта плохая мысль, которая внезапно пришла мне в голову и причинила боль.
   - Ты меня заинтриговал. Я не могу себе представить, что бы это могло быть. Поделись своими мыслями!
   Путешественники остановились на краю квартала моряков. Прямо перед ними пролегала широкая улица, отделявшая их от квартала торговцев тканями и одеждой. Тут с раннего утра кипела и бурлила деловая жизнь. Большие телеги с горами товаров, маленькие пассажирские повозки, ручные двухколёсные тележки, всадники на лошадях, наездники на верблюдах, носильщики с корзинами и тюками на головах, погонщики ослов, простые пешеходы - все смешались в пёстрой и шумной толпе. Для Магнуса и Риндры шагнуть вперёд означало то же самое, что с надёжного берега броситься в бурный горный поток.
   - Пошли выбирать одежду! - произнёс Магнус, с облегчением меняя тему разговора.
   Но Риндра уперла руки в бока и решительно заявила:
   - Я не сдвинусь с места, пока ты не скажешь ту шутку-глупость, которая пришла тебе в голову, и от которой тебе стало больно.
   - Рини, я хочу делиться с тобой только хорошими мыслями.
   - Друзья для того и существуют, чтобы делиться с ними ВСЕМ. Давай, Магни, не держи боль в себе. Обычно ты такой спокойный и невозмутимый, а сейчас у тебя на лице какое-то странное выражение, будто тебя внезапно ударили.
   Магнус глубоко вдохнул, выдохнул и произнёс, глядя не на Риндру, а на квартал торговцев:
   - Я подумал, что если мы победим Бесконечного Змея, объединим миры и останемся живы, то ты мне покажешь звёздное небо из своего дворца, а я прокачу тебя на Секаторе по Асити.
   - Магни, я же чувствую, что это не всё.
   - Да, не всё. Продолжение этой мысли гораздо хуже.
   - Говори же, Магни, мы не можем тут вечно стоять!
   - Ладно. Дальше я подумал о том, что я женюсь, а ты выйдешь замуж...
   Магнус сделал паузу и краем глаза заметил, как Риндра вздрогнула.
   - Продолжай, Магни!
   - ...Мы будем дружить семьями и ездить друг к другу в гости по Королевской дороге.
   Магнус отвёл взгляд от пёстрой толпы впереди, повернул голову к Риндре и посмотрел в её глаза, полные горечи и страдания. Он быстро заговорил:
   - Прости, Рини, ты сама хотела всё услышать. Я не могу тебе врать и второпях выдумывать что-то другое. Я сейчас сказал именно то, что подумал. И я честно предупредил, что от этой внезапной мысли стало больно мне самому.
   - Мне тоже не понравилась эта идея, - тихо произнесла Риндра. - Начало ещё ничего, а последняя часть никуда не годится.
   - Если последняя часть будет другой, то получится уже не шутка и не глупость.
   В глазах Риндры замерцали таинственные искры:
   - Это будет серьёзно и не больно?
   - Да, - слегка севшим голосом ответил Магнус.
   - Хорошо, - асура улыбнулась и руками поправила волосы. - Я благодарю тебя за то, что ты сказал мне правду. А теперь пошли покупать одежду!
   Путешественники уверенно вклинились в толпу и пересекли улицу. Двигаясь в сторону мастерской, которую порекомендовала им Джила, они внимательно смотрели вокруг и вслушивались в отдельные фразы, выделявшиеся из общего гомона. Несколько раз они слышали слова "ас", "асура", "степь", "караван", но не замедляли шаги и не приближались к разговаривавшим компаниям, чтобы не привлекать к себе внимания.
   Возле дома, украшенного узорами в виде цветочных бутонов, также было суетно и шумно, однако Магнус и Риндра остановились у входа, чтобы коротко обменяться впечатлениями.
   - Ты слышал?
   - Ты слышала?
   - Похоже, что дверги выполняют своё обещание. Только бы с Маритой и сфинксами ничего плохого не случилось!
   - Они смогут за себя постоять.
   - Мы не должны их подвести.
   - Тогда не теряем время!
   Путешественники вошли в дом, где увидели множество самой разной одежды, развешанной на длинных стойках вдоль стен. Покупателей внутри оказалось на удивление мало. Всего две женщины-дэва неторопливо перебирали разноцветные халаты. За прилавком находилась пожилая дама, которую трудно было с определённостью отнести к какому-либо народу. Подобно дивам, она носила многослойные струящиеся одеяния, её голову украшала сложная причёска с поблёскивавшими драгоценными камнями на заколках, но кожа была темнее, а глаза, обрамлённые необыкновенно длинными ресницами, казались больше и выразительнее.
   При виде новых посетителей хозяйка вышла из-за прилавка и произнесла приятным глубоким голосом:
   - Добро пожаловать! Чем я могу вам помочь?
   Риндра быстро обежала глазами ассортимент:
   - Мне нужна пара лёгких платьев. А моему спутнику тонкое бельё.
   Хозяйка внимательным профессиональным взглядом смерила фигуры Риндры и Магнуса, оценила поношенное, но явно недешёвое тёмно-зелёное платье ульфов, бегло осмотрела дорожные мешки двергов, слегка приподняла одну бровь, разглядывая корсет-кирасу асуры и защитный костюм аса.
   - Меня зовут Шурана. Вся моя мастерская к вашим услугам. Если вы сразу ничего не подберёте, то мои швеи быстро исполнят любой ваш заказ.
   - Мы бы предпочли выбрать что-то готовое. Мы торопимся.
   - Сейчас непонятно, лучше оставаться дома или спешить в другое место! - Шурана указала Риндре на стойку с одеждой простого покроя и из неярких тканей, а Магнусу - на стеллаж со сложенными комплектами белья. - Все выскочили на улицы, чтобы поговорить об асе и асуре из пророчества. Даже мои швеи, вместо того, чтобы работать, обсуждают новости из степи.
   Рассматривая халаты дэвов, одеяния дивов и платья в стиле ульфов, Риндра как бы невзначай поинтересовалась:
   - Ас и асура пересекают степь?
   - Не просто пересекают. Их сопровождают армии двергов и полчища сфинксов. Оазисы дэвов распахивают перед ними ворота. Дивы сворачивают становища, чтобы присоединиться к их походу.
   Одна из покупательниц отвлеклась от выбора одежды и обернулась:
   - Я слышала, что ас и асура - могучие и прекрасные молодые воины, мужчина и женщина. Они уничтожили ванов, которые посмели преградить им путь. Они заключили союз с ульфами и двергами. Они приручили ужасных сфинксов. Мы сейчас тут занимаемся своими обыденными делами, а в это время весь Срединный мир стоит на грани величайших изменений.
   - Вы считаете, что ас и асура смогут победить Бесконечного Змея? - спросила Риндра.
   - Что значит "считаю"? Так гласит пророчество. Конечно, их немного жалко. Но ведь это их долг - исправить ошибки предков, окончательно уничтожить зло и соединить миры.
   Вторая покупательница воскликнула:
   - А вы знаете, что я сделала сегодня утром?!
   Все выжидающе посмотрели на неё.
   - У нас дома в саду живут певчие птицы. Мои дети их очень любят, ухаживают, кормят. Когда я утром услышала про аса и асуру, то первым делом попросила мужа заказать у кузнеца большую клетку. Я испугалась, что птицы улетят! И мои детки расстроятся... - женщина вытерла выступившие слёзы. - Вот как я верю в то, что скоро всё изменится!
   К этому времени Магнус пересмотрел всю мужскую нижнюю одежду и выбрал для себя комплект из тонкой приятной на ощупь ткани. Риндра тоже дошла до конца стойки со скромной одеждой. С некоторым сомнением она держала в руках простое длинное платье насыщенного синего цвета с голубыми манжетами и воротником.
   - Нет ли у вас одежды с открытой спиной, примерно как у меня? - обратилась Риндра к Шуране.
   - Мои швеи могут сделать вырез в этом платье, если оно вам понравилось.
   - Только если работа не займёт много времени.
   - Пойдёмте, вы примеряете это платье, и ваше пожелание будет немедленно исполнено.
   Риндра взглянула на Магнуса, он молча кивнул. Асура отдала ему свой дорожный мешок двергов и вместе с хозяйкой мастерской прошла за прилавок, откуда открывалась дверь в рабочие помещения дома. Чтобы не стоять без дела посередине магазина, Магни начал перебирать и рассматривать женскую одежду на стойках.
   Внимание двух покупательниц сосредоточилось на Магнусе.
   - Молодой человек, вы, как видно, прибыли издалека?
   - Из деревушки в стране ванов. В двух днях пути от Стародрева.
   - И что у вас говорят про аса и асуру из пророчества?
   Магнус пожал плечами:
   - У нас привыкли не верить слухам, а составлять своё мнение на основе фактов.
   - Но ведь появление аса и асуры, их многочисленные победы - это правда!
   - Эээ... да, наверное. Но это происходит где-то далеко и меня не касается.
   Покупательница, говорившая о клетке для птиц, смерила Магнуса презрительным взглядом:
   - В вас совсем нет романтики и решительности, молодой человек. Конечно, вам трудно понять чужой героизм и самоотверженность.
   Магнус невольно улыбнулся и продолжил изучение женских платьев. Дэвы-покупательницы потеряли к нему интерес и начали обсуждать между собой силу, красоту и мужскую привлекательность аса, который должен был сразить Бесконечного Змея и сам пасть в бою.
   В торговое помещение вернулись Риндра и Шурана.
   - Сейчас швеи закончат обшивку краёв разреза на спине, и мы можем идти дальше, - сказала асура.
   - Ты же хотела два платья, - напомнил Магнус. - Посмотри вот на это. Мне кажется, оно бы тебе подошло.
   Держа двумя руками узкие бретели, он несколько раз повернул перед принцессой платье из бордовой ткани, поблёскивавшей крохотными искорками. Края подола, горловина и вырез на спине были отделаны тонкой золотой вышивкой. Платье было лёгким и таким открытым, что не требовало доработки для крыльев.
   Риндра с сомнение посмотрела на одежду в руках Магнуса:
   - Такое платье надо надевать только на бал или на торжественный приём.
   - Именно к этому мы и готовимся. К "танцу"... втроём. Попробуй, как растягивается ткань! Она мягкая и в то же время очень прочная.
   - Я тебя поняла, Магни. Я его померяю!
   - Это дорогое платье, - сказала Шурана. - Ткань из Ракшастана. Над вышивкой мастерицы трудились три месяца.
   - Цена не важна, - произнёс Магни. - Главное, чтобы оно было достойно принцессы.
   Риндра одарила Магнуса благодарным взглядом и удалилась за дверь.
   Одна покупательница тихо сказала другой за спиной Магни:
   - Теперь понятно, почему они вместе. Мой муж ни разу не называл меня принцессой, даже когда ухаживал.
   Магнусу оставалось только вновь улыбнуться и вернуться к перебору женской одежды.
   Шурана некоторое время наблюдала за его действиями, потом спросила:
   - Ваша подруга сказала, что вы живёте неподалёку от Стародрева.
   - В двух днях пути, - уточнил Магнус, надеясь, что асура из-за своей "девичьей памяти" ничего не перепутала.
   - Мой отец из ракшасов, а мать из джиннов. Я давно живу в Ветродуе, где сходятся многие торговые пути, и ни разу не видела никого, похожего на вас.
   - Это долгая история. Через наше поселение тоже проходит много дорог с островов вглубь материка и вдоль побережья.
   - Я понимаю, что вы хотите сказать. Не стыдитесь своих предков, кем бы они ни были.
   - Моя родословная - это самое последнее, чего я должен был бы стыдиться, - усмехнулся принц асов.
   Дверь в рабочие помещения открылась, и появилась Риндра в выбранном ею сине-голубом платье, поверх которого она надела неизменный корсет-кирасу. Старое платье ульфов было небрежно переброшено через руку, а бордовое платье аккуратно сложено.
   - Я беру оба! - сказала Риндра, подходя к прилавку. - И ещё вот это!
   Асура развернула синий мужской головной платок, сделанный из той же самой ткани, что и основная часть её новой одежды.
   - Магни, то платье, которое ты выбрал, мне прекрасно подошло. В нем легко двигаться, руки свободны... и всё остальное тоже. Поэтому я поберегу его для "танца".
   - Я рад, что оно тебе понравилось. А за новый платок тебе большое спасибо.
   - Жалко, что ткани из Ракшастана в мастерской больше не нашлось.
   - Ничего Рини. Во время "танца" платок мне не понадобится.
   Магнус быстро сдёрнул с головы старый тёмно-зелёный платок и спрятал волосы под новым. Разговор двух покупательниц сзади оборвался. Шурана подняла глаза от бумаги, на которой рассчитывала стоимость одежды и работ.
   - Сколько мы вам должны? - спросила Риндра тоном принцессы, чтобы поторопить хозяйку мастерской.
   Шурана написала итоговый результат и повернула бумагу к асуре. Риндра мельком пробежала глазами колонку чисел, слегка кивнула и, не торгуясь, отсчитала нужную сумму. После этого она бережно убрала бордовое платье в дорожный мешок двергов, раскрытый перед ней Магнусом, а зелёное просто прикрепила поверх завязок.
   Магнус и Риндра вежливо попрощались и вышли из дома, сопровождаемые благодарностями Шураны и молчанием двух покупательниц. На улице их ожидал неожиданный сюрприз в лице запыхавшейся Джилы, проталкивавшейся сквозь толпу к дверям мастерской. Вчерашняя возница была одета в новый оранжево-жёлтый халат, а на её голове красовалась небольшая чалма из кораллово-розовой муаровой ткани. Свободная полоска ткани чалмы свисала ниже уровня плеч, и при необходимости ею можно было прикрыть нижнюю часть лица, заткнув конец под головной убор.
   Увидев путешественников, Джила бесхитростно воскликнула:
   - Ой, Магни, ты с новой девушкой?!
   Невысказанное продолжение: "Почему не со мной?" так явственно читалось в её голосе, глазах и движениях, что этого не могли не заметить ни Магнус, ни Риндра.
   Потом Джила присмотрелась к асуре, густо покраснела и хлопнула себя ладонью по затылку:
   - Рини, прости меня, пожалуйста! Я тебя не узнала! Ты выглядишь совершенно по-другому.
   - Лучше или хуже? - не очень приветливо спросила асура.
   - Конечно, лучше! Новое платье тебе очень идёт. Синий и голубой цвета как раз подходят к путешествию на корабле.
   Риндра подобрела:
   - Ты тоже сегодня прекрасно выглядишь! И эта аккуратная маленькая чалма очень тебя украшает!
   - Ой, спасибо! - Джила мило смутилась и потупилась. Оттого, что она застыла на дороге, её едва не задела проезжавшая грузовая телега. Но в самый последний момент, повинуясь инстинкту урождённой жительницы Ветродуя, девушка сделала шаг вперёд и благополучно избежала удара.
   - Где твоя повозка и Быстроножка? - спросил Джилу Магнус.
   Девушка-дэв подняла глаза и широко улыбнулась:
   - Я решила дать Быстроножке выходной день. И себе тоже. Папа разрешил. Всё равно сегодня работать невозможно. Все жители высыпали на улицы. Проехать нельзя. Все говорят только про аса и асуру из пророчества.
   - Да, мы тоже про них слышали.
   - Я забежала домой к тёте Алире, рассчитывая вас застать, но вы уже ушли. Тогда я догадалась, что встречу вас в мастерской готовой одежды, которую сама вчера вам показала. Мне захотелось поговорить с настоящими путешественниками, а не обсуждать такие важные события с родителями, сёстрами и соседями, которые дальше устья Ледянки никуда не выбирались. Ах, как бы я сейчас хотела оказаться в степи вместе с героями, освободителями Срединного мира! Жалко, что Быстроножка не приучена к верховой езде. Кстати, вон, смотрите: Совет Старейшин Ветродуя направил в степь отряд на разведку.
   Магнус и Риндра посмотрели на дорогу, поднимавшуюся из города к перевалу. Они увидели маленькие фигурки двух десятков всадников в металлических кирасах и шлемах.
   - Совет Старейшин за или против аса с асурой? - спросила Риндра.
   - Что значит "за или против"? - удивилась Джила.
   - Правители Ветродуя будут помогать асу и асуре выполнить их долг, или постараются захватить в плен для собственного развлечения?
   - Как тебе такое могло прийти в голову?! - воскликнула Джила. - Конечно, Совет Старейшин поможет избавить Срединный мир от зла Бесконечного Змея.
   - Рини спросила об этом потому, что уже были такие правители, которые хотели использовать аса и асуру... особенно асуру... - Магнус замялся, не зная, какими словами объяснить доброй и наивной Джиле нечестивые и мерзкие планы звероловов и владетельных ванов.
   Риндра пришла ему на помощь:
   - Джила, ты никогда не слышала о судьбах асур, случайно попадавших в Срединный мир?
   Девушка-дэв покраснела и опустила глаза:
   - Кое-что слышала. Но ведь это было давно. Сейчас такого не может быть.
   - То есть в течение тысяч лет асур ожидало одно и то же, а теперь вдруг все жители Срединного мира, и особенно правители, стали благородными и порядочными?
   Джила подняла голову и посмотрела в обе стороны улицы, запруженной представителями разных народов:
   - Все ждут освобождения. Какой правитель осмелится выступить против?
   - Такие всегда найдутся, - Риндра вздохнула. - И среди нынешних правителей и среди тех, кто мечтает стать правителями.
   - Извини, Джила, но нам пора идти, - сказал Магнус.
   - Вы в порт? Тогда я вас провожу! - с готовностью вызвалась девушка.
   Магнус и Риндра переглянулись. Асура была недовольна, но слегка пожала плечами, как будто хотела сказать: "Что поделаешь? Всё равно мы от неё не отвяжемся!"
   - Хорошо, пойдём вместе. Но у нас с Рини есть ещё одно дело. Найдётся на берегу место, где можно развести небольшой костёр?
   - Конечно, найдётся! - Джила так старалась быть полезной, что, указывая направление рукой, даже привстала на цыпочки. - Вон там, возле скал. Я отведу!
   Троица тронулась в путь, и девушка-дэв на ходу рассказывала:
   - Близко к скалам корабли не подходят, поэтому там тихо. Обычно между камнями на берегу сидят с удочками любители-рыболовы или устраивают пикники семьи и компании друзей. Поэтому там почти всё время горят костры, на которых готовят или разогревают пищу. А вам зачем костёр?
   - Мы хотим сжечь старую ненужную одежду.
   - Тогда зачем идти так далеко? Вы можете просто выбросить её в мусорный бак. Совет Старейшин заботится о чистоте в Ветродуе, и потому на каждом перекрёстке отведено место для сбора мусора. Смотрите, мы как раз проходим мимо одного такого! Выбрасывайте свои вещи и пойдём прямо в порт!
   - Спасибо, Джила, но одежду мы должны сжечь.
   - Ладно, как скажете, - легко согласилась девушка. - Вы такие странные. Я с самого начала это заметила. Вы умеете колдовать?
   Магнус посмотрел на Риндру, и та снова пожала плечами.
   - Совсем немного, - ответил Магни.
   - Я думаю, что вы ученики какого-нибудь ведуна из страны ванов, и он отправил вас в Перекрестье за редкими ингредиентами для колдовских зелий. Угадала?
   - Почти в точку! - улыбнулась Риндра.
   Джила запрыгала и захлопала в ладоши:
   - Я так и знала!
   "А ведь эта хорошая легенда для капитана корабля, на котором мы поплывём", - сообразил Магнус, переглядываясь с Риндрой. Асура, наверняка, подумала о том же самом, потому что перестала относиться к Джиле с прохладцей.
   - Наверное, трудно учиться колдовству, - говорила на ходу Джила. - Надо много заниматься, усердно тренироваться. Я бы не смогла. Мама говорит, что я слишком легкомысленная. Я бы хотела путешествовать. Посмотреть на Королевскую дорогу. Проехать по ней от одной стены Пустоты до другой. Ой! Ведь стены скоро исчезнут! Я смогу побывать в странах асов и асур!
   - Ты не боишься, что с объединением миров возобновятся прежние распри и начнутся новые войны? - спросила Риндра.
   - Если Бесконечного Змея не станет, то и всё зло исчезнет.
   В голосе наивной Джилы прозвучала такая твёрдая уверенность, что ни Риндра, ни Магнус не решились её разубеждать и объяснять, что зло появилось до Змея и продолжится после него.
   Разговаривая и пробираясь по улицам Ветродуя, компания спустилась к океану неподалёку от окольцовывавшей город и бухту горной гряды. В отличие от заросших травой пологих склонов на суше, в океан упирались омываемые солёной океанской водой голые скалы. Из-за времени и эрозии часть из их рассыпалась веерами каменных обломков, образовав небольшие пляжи и бухточки.
   Причалы и портовые постройки начинались только в трёх сотнях шагов от края горной гряды, где берег становился достаточно ровным, чтобы на нём было удобно производить погрузочно-разгрузочные работы. Поэтому часть береговой линии оставалась свободной и, как говорила Джила, использовалась для отдыха горожанами. Дети купались и прыгали в воду с больших камней. Веселые компании жгли костры и жарили над углями на палочках или металлических прутиках мясо, рыбу и овощи. Чуть дальше над тихими затонами сидели с удочками рыболовы.
   Магнус, Риндра и Джила направились к свободному участку берега. Там асура сложила на сухие камни у кромки воды платье ульфов, потом достала из мешка одежду и обувь ванов, варежки и колготки двергов. Немного подумав и бросив короткий взгляд на Магнуса, Риндра убрала колготки обратно в мешок. Магни не был так обременён старой одеждой и избавился только от белья асов, которое до сих пор носил с собой и изредка использовал в качестве сменного, от варежек двергов и от тёмно-зелёного головного платка. Пледы-накидки путешественники решили пока оставить, потому что эта тёплая и закрывавшая голову одежда могла пригодиться во время плавания на корабле.
   Убедившись, что отдыхавшие горожане занимались своими делами и не смотрели в их сторону, Магнус достал "Полезные заклинания на каждый день" и несколько раз прочитал слова Воспламенения Огненного, тщательно сжигая каждый кусочек ткани и кожи. Джила с огромным интересом смотрела на колдовство и на то, как Риндра с Магнусом сбрасывали пепел в воду.
   - Вот и всё! - подвёл итог Магни, придирчиво осмотрев небольшое чёрное пятно, оставшееся на камнях. - Этот этап путешествия можно считать завершённым.
   Риндра принесла в немного расширившихся (чтобы не заметила Джила) ладонях воду, полила камни и стёрла черноту подошвой ботинка:
   - Теперь точно всё!
   Джила покачала головой:
   - Вы как будто бежите от могущественного врага, который может обнаружить вас даже по пеплу сгоревшей одежды. Нет, я точно не хочу учиться колдовству!
   Риндра посмотрела на веселящихся в воде детей, окинула взглядом порт и стоявшие на рейде в бухте корабли, потом обратилась к Джиле:
   - Как ты думаешь, что случится, если ас и асура победят Бесконечного Змея, но при этом не погибнут?
   - Но ведь пророчество...
   - А всё-таки? Если это произойдёт?
   - Я не знаю, - Джила так старательно задумалась, что даже наморщила лоб. - Наверное, они станут самыми любимыми и уважаемыми героями, может быть, даже правителями всего мира. Жалко, что этого никогда не будет.
   Магнус ударил по одному из камешков носком ботинка, тот отлетел недалеко от берега, и круги от места падения начали расходиться по водной глади.
   - Пойдём в порт, Рини!
   - Пошли, Магни!
   - А я, пожалуй, вернусь домой. Быстроножка, наверное, уже соскучилась. Порт перед вами, и я вам больше не нужна.
   - Ты нам очень помогла, Джила! Спасибо тебе! Может быть, мы ещё увидимся.
   - Если будете возвращаться домой через Ветродуй, то обязательно увидимся. Приходите ночевать к тёте Алире, и она даст мне знать.
   Магнус и Риндра направились в сторону порта, а Джила заторопилась в город. Несколько раз они оборачивались и махали друг другу руками, пока девушка-дэв не скрылась за ближайшими к берегу домами.
   Путешественники поднялись на причал и зашагали по настилу из толстых деревянных брусьев. Ближе к горной гряде на мелководье швартовались небольшие рыболовецкие судёнышки. Тут пахло рыбой, женщины и дети чинили порванные сети. На открытых площадках между причалом и домами шла бойкая торговля разными видами рыб и морепродуктов. Под ногами крутились белые птицы с большими красными клювами, подбиравшие головы и требуху, остававшиеся после разделки. Магнус и Риндра быстро миновали эту часть порта.
   Там, где глубина позволяла причаливать к берегу большим судам, кипела непрерывная и оживлённая работа. Место в порту было ограничено, и потому времени на стоянку отводилось очень мало. С каждого корабля на причал было переброшено несколько сходней. По ним одновременно сгружались и загружались товары, пополнялись припасы, перегонялись животные, высаживались и поднимались на борт пассажиры. Реи и наклонные мачты служили стрелами кранов для подъёма тяжёлых предметов с помощью лебёдок и блоков. Между большими кораблями к причалам подходили лодки со стоявших на рейде судов. Они перевозили мелкие срочные грузы, капитанов и членов команд, офицеров и купцов.
   Магнус и Риндра замедлили шаг возле ближайшего двухмачтового судна и приблизились к седому дэву с длинными усами, одетому в халат из дорогой, но полинявшей и просоленной ткани. Дэв внимательно наблюдал за работой грузчиков, переносивших с корабля на причал большие мягкие тюки, и время от времени покрикивал: "Живее, живее! Поторапливайтесь!"
   - Простите за беспокойство, - вежливо произнёс Магни. - Мы впервые в Ветродуе. Не могли бы вы подсказать, как нам найти корабль до Перекрестья?
   - Отчего ж не подсказать? Подскажу! - сказал дэв, не отводя взгляда от сходней и растущей на причале кучи тюков. - Посередине порта расположено здание Корабельной Биржи. Там совершаются все сделки на грузовые и на пассажирские перевозки.
   - Спасибо! - поблагодарил Магнус, и путешественники продолжили путь вдоль причала.
   - Она тебе понравилась? - спросила Риндра.
   - Очень! - с восторгом отозвался Магнус. - Она такая стройная, изящная, стремительная.
   Риндра помрачнела, а Магни продолжил:
   - У нас паруса используют только на прогулочных яхтах. Большие корабли давно уже приводятся в движение винтами. Я бы хотел пройтись по океану на этой шхуне под раздутыми ветром парусами, поднятыми на обеих мачтах. Только она, скорее всего, грузовая. На ней, наверняка, даже нет пассажирских кают.
   - Вообще-то я спрашивала не про шхуну, а про Джилу.
   - Про кого? - рассеянно переспросил Магнус, продолжая разглядывать выстроившиеся вдоль причала корабли. - Ааа, про Джилу? Почему ты вдруг про неё вспомнила?
   Риндра заулыбалась, заметно повеселела, и даже её походка стала более лёгкой и пританцовывающей:
   - Это я так просто спросила. Твой ответ мне очень понравился. Значит, ты говоришь, в вашем мире корабли не ходят под парусами?
   - У нас ещё можно встретить старые корабли с гребными колёсами, похожие на лодку ульфов, которую мы видели на Ледянке. Но все новые суда делают с винтами...
   Магнус увлёкся и начал объяснять Риндре преимущества винтов перед гребными колёсами. Принцесса асур смотрела то на него, то на корабли, то на суету вокруг, и на её губах блуждала счастливая улыбка.
  
  

Глава 19. Судьба.

  
   Здание Корабельной Биржи издалека показалось путешественникам довольно большим. Постройка была вытянута вдоль причала, и её длина раз в семь-восемь превышала ширину. Подойдя ближе, Магнус и Риндра увидели, что к океану была обращена просторная крытая галерея, потолок которой поддерживался арками, опиравшимися на ряд колонн. Внутренние помещения, составлявшие две трети постройки, располагались со стороны суши.
   На причале перед Биржей и под сводами галереи можно было увидеть представителей практически всех народов Срединного мира. Поодиночке, семьями, группами, налегке или с багажом, они двигались, стояли, сидели на своих вещах. Родители криками созывали баловавшихся и разбегавшихся детей, кто-то что-то громко обсуждал и спорил. Множество голосов сливалось в общий неразборчивый гомон.
   Шагнув под своды галереи, Магнус и Риндра сразу же обратили внимание на мозаичное панно, выложенное на задней стене вдоль всей Корабельной Биржи. Оно изображало карту побережья и окрестностей. Как на рисунке в книге Вассы центральной линией являлась Королевская дорога, так на панно в середине композиции находился берег океана. Выше него были изображены горы, леса, степи, города и реки, а ниже - острова, скалы, отмели и впадины.
   Путешественники двинулись вдоль галереи, разглядывая панно и отыскивая на нём знакомые названия городов на побережье: Старомест, Стародрев, Ветродуй. Город Обменник находился почти под самым потолком. Между Ветродуем и Перекрестьем на берегу степной зоны больших городов не было. Перекрестье и Дворец Единения, как и на карте Вассы, располагались на полуострове, получившемся в месте изгиба океанской береговой линии, переходившей в Рассекающий пролив. Маленькая точка в океане возле Перекрестья обозначала Прозрачную Башню. Магнус и Риндра не пошли дальше, так как вторая половина панно, изображавшая берега земель дивов и ракшасов, их не интересовала.
   - Может быть, сразу перейдём к плану "Б"? - спросила Риндра, оглядывая окружавшую путешественников пёструю и шумную толпу.
   Ещё во время спуска на лодке по Ледянке Магнус и Риндра назвали путешествие на корабле планом "А". План "Б" состоял в превращении в двух китов. Путешественники обсуждали возможность плавания вдоль берега к Перекрестью с листками из Блокнота Оборотня и со своими вещами во ртах. Поскольку за один день преодолеть значительное расстояние им бы не удалось, по ночам пришлось бы возвращаться в свои настоящие образы для сна и питания.
   Теперь Магни с сомнением изучал изрезанную береговую линию океана, отдельные острова и архипелаги, рыбацкие поселения между Ветродуем и Перекрестьем.
   - Мне кажется, нам не стоит зря рисковать и превращаться в китов, - задумчиво произнёс Магнус. - Нас могут заметить рыбаки, и мне очень не хотелось бы встретиться с китобоями. Давай прибережём план "Б" на самый крайний случай, если с кораблём совсем ничего не получится.
   Позади путешественников раздался громкий и уверенный голос:
   - Вы так внимательно рассматриваете Перекрестье, что, несомненно, желаете попасть в этот город!
   Магнус с Риндрой обернулись и увидели высокого жилистого дива неопределённого возраста. Наверное, он был молод, но ветер и солёная вода выдубили его кожу, так что он казался старше своих лет. Див был одет в широкие штаны из дорогой тёмно-золотой ткани, кремовую рубаху и богато украшенную золотым шитьём безрукавку. На ногах див носил высокие кожаные сандалии, закреплённые ремешками на щиколотках. Повязанный на голове платок из точно такой же ткани, что и безрукавка, подчёркивал особенно крупные для его народа рога. На перевязи висела короткая сабля, рукоятка и ножны которой были украшены золотыми узорами, изображавшими завитки волн.
   Див также пристально рассматривал молодых путешественников, причём большую часть внимания уделил Риндре. Асуру совершенно не смутило подобное не очень вежливое разглядывание. Спокойным и лишённым эмоций голосом она произнесла:
   - Да, нам надо в Перекрестье. Нам сказали, что на Корабельной Бирже мы найдём подходящее судно. Но тут такой хаос и гвалт, что мы, признаться, немного растерялись.
   - Вы, конечно же, впервые в Ветродуе. И, наверняка, вообще первый раз в океанском порту.
   - Совершенно верно.
   - Тогда вы правильно поступили, остановившись возле нужного вам города. Это панно с картой побережья находится на стене не просто так. Изначально оно служило ориентиром для тех, кому нужен корабль, и для тех, кто ищет пассажиров. Сейчас его назначение позабылось, оно превратилось в простое украшение. Путешественники предпочитают бегать по причалу от корабля к кораблю и самостоятельно искать нужное судно, торговаться, выбирать каюты. Поэтому возле сходней на бортах судов обычно вывешиваются таблички, на которых указаны пункты назначения, порты по пути следования и количество свободных мест.
   - Мы торопились к Корабельной Бирже, пробирались сквозь толпу и не обращали внимания на таблички.
   - Может быть, вас вела судьба, чтобы мы встретились тут.
   При слове "судьба" Риндра ещё более холодно посмотрела на дива и тоном принцессы заявила:
   - Мы ещё не услышали ваше предложение!
   - О, прошу прощения! - див слегка поклонился, придерживая рукой саблю и исподлобья продолжая смотреть на асуру. - Меня зовут Крадон. Я первый помощник капитана Сморга на барке "Везучий". Мы сегодня вечером отправляемся к Перекрестью с грузом кож и шкур. На нашем судне есть и свободные каюты. Поэтому перед отплытием я решил пройтись по причалу до Корабельной Биржи, чтобы найти пассажиров.
   Молчавший до этого Магни поинтересовался:
   - Почему же пассажиры сами не идут на ваш корабль, как вы рассказывали?
   С Риндрой див разговаривал мягко и вкрадчиво, А Магнусу ответил вскользь и как бы нехотя:
   - Потому что сегодня утром в Перекрестье ушёл большой пассажирский корабль, на котором уплыли все желающие.
   - А когда будет следующий пассажирский корабль до Перекрестья?
   - Наверно, завтра. Если, конечно, сегодня к ночи он прибудет сюда, в Ветродуй. Но если он задержится в пути, то, разумеется, и в обратный путь отправится позже.
   Риндра повернулась к Магнусу:
   - Придётся нам провести в Ветродуе ещё одну ночь.
   - Мы можем отплыть уже сегодня.
   - Магни, пожалуйста, обсудим это позже!
   Асура оглядела слушавшего их разговор Крадона равнодушным взглядом и, добавив в голос немного надменности и высокомерия, проговорила:
   - Мы выслушали ваше предложение и вернёмся к нему после изучения других вариантов. Спасибо, вы можете идти!
   У Крадона так явно изменилось выражение лица, словно его окатили холодной водой. Он невольно отступил на полшага назад и значительно менее уверенным тоном спросил:
   - Вы даже не хотите спросить цену?
   - А зачем?
   - Все так делают...
   - Мы не "все"! - довольно резко заявила Риндра, после чего демонстративно отвернулась от Крадона. - Магни, давай зайдём внутрь Корабельной Биржи и посмотрим, что там делается!
   Не дожидаясь согласия Магнуса, асура быстро зашагала вдоль галереи, ловко лавируя в толпе. Коротко взглянув на удивлённо и растерянно смотревшего вслед Риндре Крадона, Магнус поспешил за своей спутницей. Им нужно было вернуться назад, потому что двери во внутренние помещения Биржи были сделаны только на торцах здания и на стороне, обращённой к суше.
   Путешественники завернули за угол и за большими застеклёнными окнами первого этажа увидели ряды столов. Моряки, пассажиры, грузчики, простые жители Ветродуя - все по тем или иным причинам оказавшиеся в порту, могли утолить здесь голод и жажду. Магнус прикинул, что помещение таверны занимало почти четверть первого этажа Корабельной Биржи.
   Магнуса и Риндру чрезвычайно удивило то, что в портовой таверне отсутствовали подавальщики и разносчики пищи. Посетители подходили к длинному прилавку, брали подносы, выбирали приглянувшиеся блюда и напитки, отдавали деньги работникам в белых фартуках и головных платках, после чего сами шли с едой за свободные столы. Уборщики после ухода гостей собирали пустую посуду и вытирали столы тряпками.
   Путешественники не стали заходить внутрь, обогнули торец Корабельной Биржи и оказались на узкой длинной площади перед фасадом, смотревшим на город. Тут они увидели купцов, хозяев складов, судовладельцев, капитанов. Представители разных народов носили соответствующие богатые одежды и драгоценные украшения, подчеркивавшие их высокое положение. Парами или небольшими группами они либо стояли, либо прогуливались вдоль стены здания, обсуждая между собой сделки, цены, маршруты, риски, прибыли и страховки.
   В окнах первого этажа Корабельной Биржи виднелись интерьеры дорогого ресторана, за роскошными, уставленными всевозможными яствами столами которого сидели богачи со своими деловыми партнёрами, а также с прекрасными спутницами. Второй и третий этажи занимали нотариальные и страховые конторы, агентства по водным и сухопутным перевозкам, торговые представительства. Здесь же, как поняли из обрывков разговоров Магнус и Риндра, располагался Совет Старейшин Ветродуя, разрешавший споры, претензии и конфликты.
   На принца асов и принцессу асур обращали внимание не более чем на продавцов, торговавших с лотков лёгкими закусками, прохладительными напитками и мелкими сувенирами-безделушками. Когда же они попытались войти в ресторан, то были остановлены охранником в халате с нашитыми на груди медными пластинами, который строго выговорил им, что для найма прислуги используется не парадная дверь, а отдельный вход на кухню. Магнус инстинктивно потянулся к рукоятке ножа, спрятанного под курткой, Риндра начала разминать пальцы рук. Потом они переглянулись, рассмеялись и пошли дальше.
   Угловую и боковую части здания Корабельной Биржи занимали агентства по найму моряков, грузчиков, корабельных строителей и ремонтников. Толпившиеся перед дверями желающие получить работу оживлённо обсуждали достоинства и недостатки капитанов, судов, портов, ветров и течений. Тут было шумно, суетно и тесно, и Магнус с Риндрой поняли, что вряд ли сумеют что-либо подробно расспросить про Бесконечного Змея. Поэтому они развернулись, вновь прошагали вдоль главного фасада и зашли в большую таверну с самообслуживанием.
   Принц асов и принцесса асур взяли тарелки с морепродуктами и овощами, кружки с ягодными напитками и медленно пошли по большому залу в поисках подходящего места. Обед в портовом заведении был частью их плана. Они были уверены, что в подобных местах обязательно найдутся пожилые и словоохотливые мореходы, которые сами будут рады рассказать молодым путешественникам про Бесконечного Змея и Восьмируких. Однако в этом пункте быстрого питания, казалось, не было никого, кто соответствовал бы их ожиданиям. А за каждым вторым столиком слышались слова "ас" и "асура".
   - Я чувствую себя ужасно глупо, пробираясь между столами с жующими и говорящими про нас посетителями, - тихо сказала Риндра Магнусу. - У меня такое ощущение, что я нахожусь в центре общего внимания.
   - На работников таверны, разносящих заказы, обычно никто не смотрит. А каждый новый входящий, естественно, вызывает любопытство.
   - Магни, давай устроимся прямо тут, на этих свободных местах! Хотя бы поедим!
   - Рини, пожалуйста, дойдём до дальней стены. Уж если тут кто-то располагается надолго, то подальше от центра зала. И вообще, мы могли что-нибудь узнать у Крадона, если бы ты так быстро не оборвала разговор.
   - Он на меня не просто смотрел, Магни, он пялился. Это же типичный самец, считающий себя неотразимым. Он абсолютно уверен в том, что с лёгкостью вскружит голову любой девушке. Он бы наплёл всё, что угодно, придумывая на ходу или перевирая услышанные когда-то истории, лишь бы произвести на меня впечатление. Ты что, этого не понял?
   - Конечно, понял. И я рассчитывал, что ты сумеешь этим воспользоваться и вытянешь из него как можно больше полезной информации.
   - Да мне рядом с ним стоять было неприятно, не то, что разговаривать.
   - Значит, ты окончательно решила, что сегодня на "Везучем" мы в Перекрестье не выйдем?
   - Я ещё ничего не решила! Давай, наконец, сядем и спокойно поговорим!
   - Вон там, Рини! - Магнус показал глазами на пожилого, но крепкого и загорелого дэва в добротной одежде, вполне соответствовавшего образу моряка.
   В одном ухе дэва болталось большое золотое кольцо. За кушак был заткнут длинный нож с дугообразной защитой пальцев на рукоятке. Дэв сидел за столом один, перед ним стояла полупустая тарелка с мясными закусками и початая бутылка вина. В дальнем от торгового прилавка конце зала было много свободных мест, потому что большинство посетителей старались устроиться поближе и побыстрее приступить к трапезе.
   Путешественники поставили свои тарелки и кружки на соседний стол возле одинокого дэва, сняли с плеч дорожные мешки двергов и положили их на свободные стулья. Потом сели так, чтобы дэв оказался сбоку от них, и каждый мог бы с ним разговаривать, поворачиваясь вполоборота. Когда ловушка была расставлена, Риндра произнесла заранее заготовленную фразу, словно продолжая ранее начатый разговор.
   - Я не могу понять, почему моряки не хотят говорить про Восьмируких.
   - Наверное, это просто какое-то местное поверье: не произносить вслух название тех, с кем они боятся встречаться.
   - И с Бесконечным Змеем то же самое?
   - Ну, уж с ним-то и подавно. Не только моряки, но и все жители побережья испытывают перед ним страх. Поэтому и отказываются разговаривать.
   - Я всегда считала, что мореходами становятся храбрейшие представители народов Срединного мира.
   - Даже у самых смелых есть свои приметы, поверья и запретные темы.
   - Ах, как это досадно! Может быть, нам повезёт, и мы сможем найти хотя бы одного опытного и бесстрашного морехода, который бы утолил моё любопытство.
   - Ха-ха! Ты ещё скажи, что готова заплатить за рассказы про Восьмируких и Бесконечного Змея!
   - А почему бы и нет? Информация имеет свою цену. А моё любопытство - свою. Почему бы не совершить взаимовыгодный обмен? Найти бы только того, кто...
   Дэв за соседним столом демонстративно кашлянул, привлекая к себе внимание. Магнус и Риндра одновременно повернулись к нему.
   - Простите, что вмешиваюсь, но ведь, как я понимаю, вы именно на это и рассчитывали? - Дэв улыбнулся, и его лицо покрылось множеством морщинок. Сощурившиеся глаза смотрели цепко и оценивающе. - Вы же специально расположились рядом со мной и завели разговор, причём говорили громче, чем это нужно для двух сидящим рядом собеседников. Вы хотели, чтобы я вас услышал. Ну вот, я услышал и заговорил с вами. Какой ваш следующий ход?
   Магнус и Риндра переглянулись, потом вновь посмотрели на дэва. Магни пожал плечами:
   - Признаюсь, это был мой план. Мы хотели поговорить с бывалым моряком, но не знали, как самим начать разговор.
   - План хороший, но очень наивный. Прежде, чем продолжать беседу, я прямо спрошу у вас: зачем вы интересуетесь Восьмирукими и Бесконечным Змеем?
   Риндра ответила:
   - Мы прибыли из глубины материка и хотим добраться до Перекрестья на корабле. Меня пугает возможная встреча с Восьмирукими и со Змеем, вот я и хотела бы заранее побольше о них разузнать.
   Дэв покачал головой:
   - Похоже, что в основном ты сказала правду. Только в одном обманула: я вижу, что ты вообще ничего не боишься.
   Риндра улыбнулась:
   - Вы правы, любопытства во мне больше чем страха. Так вы нам поможете? У нас есть деньги...
   - Я вам могу помочь, но не так, как вы думаете. Мой барк сегодня вечером уходит в Перекрестье. Во время плавания вы услышите множество занимательных историй, в том числе и про тех, кто вас интересует. Если мы начинаем серьёзный разговор о том, чтобы вы стали моими пассажирами, то пересаживайтесь за мой стол. А если нет, то и говорить не о чем. Тем более, что не стоит нам во всеуслышание болтать через проход.
   Магнус с Риндрой снова переглянулись и одновременно кивнули. После чего переставили свою еду на стол дэва, переложили мешки и сели напротив него.
   - Вино пьёте? - спросил дэв, наполнив свой стакан почти до краёв и наклонив горлышко бутылки над кружками путешественников.
   - Немного, - сказал Магни.
   - Я же вижу, что вы ещё дети, поэтому много не предлагаю. Допейте свой детский сок, и я плесну вам по глотку. Сделки без этого не совершаются. Традиция!
   Магнус и Риндра торопливо осушили кружки и подставили их под бутылку дэва. Тот, как и говорил, налил им вина на самые донышки.
   - Меня зовут капитан Сморг, - представился дэв.
   - Вы капитан "Везучего"? - нахмурилась Риндра.
   - О, вы впервые в портовом городе и уже обо мне слышали?
   Магнус под столом слегка тронул асуру коленом, а капитану сказал:
   - Мы уже общались с вашим помощником Крадоном.
   Риндра взяла свою тарелку за край и наклонилась вперёд, собираясь встать со стула.
   - Рини, пожалуйста, подожди! - воскликнул Магнус.
   Асура осталась за столом, но тарелку не выпустила.
   Капитан Сморг, наблюдая за этой короткой сценой, коротко хохотнул:
   - Я вижу, что Крадон произвёл на девушку весьма неприятное впечатление.
   - Да, - коротко ответила Риндра, глядя прямо на дэва.
   - Неужели из-за одного молодого шалопая вы готовы провести в Ветродуе лишний день?
   - Моя спутница категорически не желает находиться с Крадоном на одном корабле, - пояснил Магнус.
   - Ты же ничего не боишься, - капитан посмотрел прямо в глаза асуре. - Или ты боишься не его, а саму себя?
   Риндра убрала руки от тарелки, покраснела, но глаз не отвела:
   - Дело не в страхе. Он мне неприятен. И ваш намёк находится на грани оскорбления!
   - Прости, пожалуйста, старого невежу! - усмехнулся Сморг и перевёл взгляд на Магнуса. - Странно, что ты назвал её своей "спутницей". Не "подружкой", не "подругой", не "невестой".
   Тут-то Магнусу и пригодилась версия Джилы:
   - Мы ученики ведуна. Он послал нас в Перекрестье за важными колдовскими ингредиентами, которых нет в стране ванов.
   - Ах, вот оно что! А я, признаться, поначалу подумал, что вы юные влюблённые, которым родители не разрешили вступить в союз, и потому вы решили сбежать подальше от дома. Прошу у вас прощения!
   - Вы слишком много хотите о нас знать! - недовольно произнесла Риндра. - Но сами пока ничего нам не рассказали.
   - Капитан должен заранее убедиться, что пассажиры не создадут проблем на борту. А на счёт Крадона не беспокойтесь. Это на берегу он ни одной юбки не пропускает. А на борту железная дисциплина. Тем более, когда он узнает, что ты ведунья, то будет обходить за десять шагов. Пару лет назад в стране ракшасов одна колдунья наслала на него порчу. Он еле-еле уговорил её отменить наказание, и за это отдал полугодовой заработок.
   Риндра хищно улыбнулась:
   - Если ваш помощник позволит себе хоть что-то лишнее, то деньгами он не откупится.
   Сморг прищурился, испытующе посмотрел на асуру и кивнул головой:
   - Я вижу, что ты не обычная девушка.
   Магнус нетерпеливо спросил:
   - Рини, так мы идём на "Везучем" или нет?
   - Идём! - решительно заявила Риндра и тоном принцессы обратилась к Сморгу: - Сколько?
   - У меня на барке десять одинаковых пассажирских кают. В каждой по две койки. Три каюты уже заняли те, кто опоздал утром на большой корабль. Крадон сейчас бегает по причалу в поисках пассажиров, но, судя по вашему опыту, он их больше отпугивает, чем привлекает. Одна каюта до Перекрестья стоит три золотых. Ещё по два золотых я беру с каждого пассажира за трёхразовое питание. Пассажиры едят за одним столом с капитаном и старшими офицерами. Вы займёте две каюты?
   - Нет, мы возьмём одну, - ответила Риндра. - Не из экономии, и не потому, что мы... вместе. Исключительно для безопасности. Неприятности и конфликты нам совершенно не нужны.
   - Сколько дней мы проведём в пути? - спросил Магнус.
   - Если повезёт с погодой и с ветром, то дней десять-одиннадцать. А обычно двенадцать-четырнадцать. Ну, что? Заключаем сделку?
   - Да! - решительно произнесла Риндра и полезла в сумку за деньгами. Она отсчитала нужную сумму и сложила монеты столбиком на столе.
   Сморг одним махом сгрёб деньги, вытащил из витков кушака кожаный кошель, ссыпал в него монеты и заткнул обратно. Потом капитан поднял свой стакан с вином и обратился к асуре:
   - Я слышал, что твой спутник зовёт тебя Рини. Мне так же тебя называть?
   - Моё полное имя Риндра. Лучше использовать его.
   - А меня зовут Магнус, - сообщил Магни, также поднимая стакан.
   - Итак, Риндра и Магнус, вы оказываете мне честь, становясь пассажирами моего барка. Я обязуюсь доставить вас в Перекрестье и заодно поведать вам всё, что знаю про Восьмируких и Бесконечного Змея. А также про подводных чудовищ, пиратов, корабли-призраки, дрейфующие острова и про многое другое.
   Три стакана одновременно сдвинулись. Пока Магнус и Риндра мелкими глотками пили свои порции кисловатого вина, Сморг одним махом осушил целый стакан. Затем все приступили к еде.
   Капитан посмотрел, с каким аппетитом кушают его новоиспечённые пассажиры и спросил:
   - Вы не боитесь морской болезни?
   - Ничуть, - ответил Магни.
   Риндра просто отрицательно помотала головой, потому что в этот момент продолжала жевать.
   - Вы в этом уверены? Вы же никогда раньше не ходили по океану?
   Магнус нашёлся:
   - Обучение ведовству развивает вестибулярный аппарат.
   - Ясно. Я об этом не знал.
   Закончив приём пищи, Сморг, Магнус и Риндра покинули таверну и вышли на причал.
   - Мой "Везучий" пришвартован вон там! - капитан указал вдаль за Корабельную Биржу. - Желаете сразу пройти на барк и выбрать свободные каюты? Или немного погуляете по причалу? Раньше, чем солнце склонится наполовину, я в океан не выйду.
   Магнус посмотрел на портовую суету и спросил:
   - Разве вы не должны как можно скорее освободить место для других кораблей? Возле всех прочих судов кипит работа, а вы и ваш помощник спокойно ходите по порту.
   - Гильдия кожевенников подвезла к загрузке не весь товар, - усмехнулся Сморг. - На каком-то складе кто-то что-то забыл. Теперь экспедиторы из своих карманов оплачивают лишнее время корабельной стоянки. А я могу спокойно посидеть в таверне и встретить интересных необычных пассажиров. Наверное, это судьба.
   Магнус заметил, что при слове "судьба" Риндра недовольно передёрнула плечами.
   - Пожалуй, нам лучше подождать отплытия на корабле, - сказал Магни асуре. - Пойдём вместе с капитаном?
   - Да, пойдём! - согласилась она.
   Троица неторопливо двинулась вдоль причала, Сморг шёл впереди, раздвигая толпу своим крепким телом и уверенным видом. Магнус и Риндра старались от него не отставать.
   Едва отойдя от Корабельной Биржи, они услышали крик:
   - Капитан Сморг! Капитан Сморг!
   Сквозь толпу ловко пробирался Крадон. Магнуса и Риндру рядом с капитаном он заметил ещё издалека, и его губы растянулись в улыбке. Асура, наоборот, при приближении первого помощника всё более и более мрачнела и хмурилась, так что Магнус начал опасаться, не откажется ли его спутница от плавания на "Везучем".
   - Я нашёл трёх пассажиров на две каюты, - сообщил капитану Крадон. - Вы, как я вижу, тоже сумели убедить молодых путешественников отправиться в Перекрестье на нашем барке.
   - Если бы ты вёл себя скромнее и не отпугивал пассажиров, а особенно пассажирок, то, возможно, мы сегодня заполнили бы все каюты.
   - Ничего не могу с собой поделать! - ухмыльнулся Крадон. - Мне кажется, что каждая девушка смотрит на меня с любовью. И я не могу не ответить ей взаимностью.
   - Наши молодые пассажиры - ученики ведуна. И если госпожа Риндра на тебя посмотрит, то только для того, чтобы рога у тебя на голове превратились в гигантских пиявок. Как в прошлый раз.
   В глазах Крадона отразился непритворный испуг, а улыбка исчезла с лица.
   - Многоуважаемая госпожа Риндра, я приношу свои извинения за то, что мои слова и моё поведение могли показаться вам обидными или оскорбительными!
   - Я вас прощаю... на первый раз, - холодным тоном принцессы произнесла асура.
   Крадон поклонился ей, опустив глаза, а потом повернулся спиной и пошёл рядом с капитаном Сморгом, на ходу рассказывая ему о том, что, по словам представителей кожевенной гильдии, последнюю партию груза вот-вот должны подвезти к барку.
   "Везучий" оказался трёхмачтовым судном, сочетающим в себе быстроту и надёжность. Его фок- и грот-мачты несли прямые паруса на трёх реях каждая, а на задней бизани ставились трисель и топсель. Каюты пассажиров располагались в кормовой надстройке, иногда именуемой ахтердеком, над которой находились открытые шканцы со штурвалом и короткий квартердек с каютой капитана. Четыре закрытые парусиновыми чехлами шлюпки размещались возле бортов. На палубе царил образцовый порядок.
   Капитан Сморг остался на причале возле сходней и заговорил с ожидавшими товар грустными представителями гильдии кожевенников, а Крадон повёл путешественников к пассажирским каютам. Он держался подчёркнуто вежливо и старался не встречаться с ними глазами. Команда "Везучего" в основном состояла из дэвов, дивов и джиннов. Джинны отличались отсутствием рогов, узкими глазами и длинными, заплетёнными в косички, бородками. Ещё Магнус заметил нескольких ульфов и двух темнокожих ракшасов.
   Пассажиры "Везучего" в ожидании отправления прогуливались по шканцам и по главной палубе, так что Магнус и Риндра получили возможность познакомиться со всеми своими попутчиками. Две пассажирские каюты занимала семья дивов, состоявшая из мужа Доджора, жены Странды и двух мальчиков: Дорба и Достара. В другой каюте разместилась пожилая дама-джинн Муррина с юной то ли служанкой, то ли компаньонкой по имени Ильяна. Согласно традициям своего народа, обе были одеты в широкие платья-рубахи, из-под которых выглядывали шаровары, заправленные в сплетённые из разноцветных кожаных полосок полусапожки с острыми загнутыми вверх носами. Ещё две каюты выкупили три богатых купца-дэва: Горшан, Рилгар и Пураст, торопившиеся в Перекрестье по торговым делам.
   Магнус и Риндра выбрали каюту в самом дальнем конце пассажирской надстройки, так что с одной стороны у них не было соседей. Круглое окно-иллюминатор открывалось с помощью поворачивавшейся ручки, и имело достаточно большой проём, чтобы в него можно было пролезть. Две койки прикреплялись к противоположным стенам, а между ними располагался небольшой стол. Пассажиров ожидали чистое постельное бельё и полотенца. Для вещей предназначался узкий шкаф-отсек в углу возле входной двери. Помещения с гигиеническими удобствами находились на одну палубу ниже, возле большого зала для собраний, который мог бы называться "кают-компанией", если бы не был общим и для офицеров барка, и для пассажиров. Там же, в кормовой части средней палубы, располагались каюты офицеров. Матросы размещались в больших кубриках в носовой части судна, пользовались общим гальюном и появлялись в "привилегированной" части барка только для уборки и чистки помещений.
   Убедившись, что пассажиры остановили свой выбор именно на кормовой каюте, Крадон коротко поклонился и быстро удалился. Оставшись наедине, Магнус и Риндра простучали обшитые тонкими досками переборки, пол и потолок, проверили на прочность дверной запор, выглянули в открытый иллюминатор. Потом они сложили заплечные мешки двергов в шкаф и налегке поднялись на шканцы. Тут они увидели, что долгожданный груз наконец-то прибыл. Грузчики снимали с телег обшитые грубой рогожей большие тюки, заносили по сходням на судно и спускали в трюм через широкий палубный люк. Укладкой груза руководил второй помощник капитана дэв Сормошт, выполнявший на барке обязанности шкипера и боцмана, а капитан Сморг тем временем на причале производил окончательные расчеты с гильдией кожевенников и с портовыми сборщиками платы за стоянку.
   Все пассажиры собрались на шканцах, чтобы не мешать работе грузчиков. Купцы Горшан, Рилгар и Пураст начали громко обсуждать между собой предстоящие изменения в Срединном мире. Как выяснилось, они везли в Перекрестье образцы семян злаковых и бобовых растений, чтобы договориться о поставках продовольствия в большой город. Теперь же купцы беспокоились, как скажется на их торговле появление на рынках товаров асов и асур после объединения миров. К беседе трёх дэвов подключился глава семейства дивов Доджор, а следом за ним и Муррина. Странда следила, чтобы непоседливые Дорб и Достар не бегали по палубе и не путались под ногами у взрослых, а Ильяна молча стояла возле своей то ли хозяйки, то ли покровительницы, и, скромно опустив глаза, терпеливо слушала "взрослый" разговор.
   Магнус и Риндра расположились чуть поодаль и, облокотившись на планширь, исподволь рассматривали и изучали матросов и офицеров "Везучего", готовивших судно к скорому выходу в океан. Часть команды по вантам начала взбираться на мачты, и путешественники с удивлением заметили, что два ракшаса двигались намного быстрее остальных. Присмотревшись внимательнее, Магнус и Риндра увидели, что конечности этих матросов трансформировались в подобие обезьяньих, открытые участки тела покрылись густыми волосами, нижние части лиц увеличились. Путешественники стали вспоминать, как слуги во дворце князя Цветолиста поначалу приняли их за оборотней-ракшасов.
   Девушка-джинн Ильяна сделала несколько неуверенных шагов в сторону Магнуса и Риндры, робко подняла глаза и с извиняющейся улыбкой проговорила:
   - Простите, что вмешиваюсь, но я невольно расслышала несколько слов из вашего разговора и поняла, что вы впервые видите оборотней. Если вам интересно, я могу про них рассказать.
   - Мы были бы вам очень признательны! - сказала Риндра. - Подойдите поближе, не стесняйтесь!
   - Благодарю вас! - Ильяна встала рядом с путешественниками. - Я в детстве некоторое время жила с родителями в Ракшастане и видела ещё более удивительные превращения ракшасов.
   - Это чрезвычайно любопытно! - подбодрила рассказчицу асура.
   - Большинство ракшасов самые обычные создания, не владеющие колдовством и не умеющие превращаться в животных. Но среди них встречаются семьи оборотней, в которых из поколения к поколению передаются способности изменения своего облика. Есть семьи обезьян, волков, медведей, лисиц, леопардов. В рыбацких поселениях на берегу живут оборотни тюлени и дельфины. Животное, в которое превращается ракшас, примерно соответствует по размерам и массе его телу. Оборотни-медведи в обычном состоянии огромные и толстые ракшасы, а оборотни-лисицы - маленькие и худенькие.
   - То есть ракшас может превращаться только в одно существо? - спросил Магнус.
   - Конечно, это его наследственный дар. Или проклятие. В разные времена к оборотням относились по-разному. Когда-то их убивали из страха. Потом раджи стали использовать их возможности для службы в качестве воинов, разведчиков, охранников. А затем остальные ракшасы и все прочие народы привыкли к оборотням и перестали их бояться. То, что оборотни-обезьяны служат матросами на корабле - это вполне обычное явление. Вы не должны из-за этого беспокоиться.
   - Мы и не беспокоились, - сказала Риндра, - просто удивились.
   Магнус задумчиво, словно размышляя вслух, произнёс:
   - Интересно, что происходит, если рождаются дети от оборотней из разных семей? Ведь, такое, наверняка, случается.
   - Да, так бывает, и довольно часто, - подтвердила Ильяна. - Дети наследуют способности одного из родителей. Причём любого, никаких закономерностей не прослеживается и заранее угадать животное невозможно. Было время, когда раджи на добровольной основе, а иногда и принудительно, сводили вместе оборотней мужчин и женщин, чтобы получить смешанное потомство, например, полуволков-полуобезьян. Но из этого ничего не вышло. Ракшасы могут принимать только естественные животные облики. Или...
   Девушка-джинн замолчала, И Риндра нетерпеливо спросила:
   - Что "или"?
   - Всегда есть исключения из правил. Редкие, единичные - но есть. Ходят слухи про ракшасов, способные превращаться в необычных существ. В ужасных чудовищ или в прекрасных созданий.
   Магнус не явно, но внимательно вгляделся в Ильяну:
   - Случается ли так, что дети оборотней-ракшасов и представителей других народов тоже наследуют дар превращения?
   - Никто и никогда об этом не слышал, - ответила девушка. - Оборотнями становятся только ракшасы, у которых оба родителя - оборотни. Даже если оборотень только один из родителей, то шанс на появление ребёнка со способностями к превращениям очень мал. Не более одного из сотни.
   - Но всё-таки вероятность рождения оборотня - наполовину ракшаса - существует?
   Ильяна посмотрела на Магнуса, потом на Риндру, покраснела и опустила глаза:
   - Вы, наверное, решили, что я так хорошо разбираюсь в оборотнях, потому что сама одна из них? О, нет! Хотя... Простите, мне, наверное, не стоит об этом говорить. Просто, чтобы вы обо мне не подумали неправильно... В детстве я дружила с мальчиком из семьи ракшасов-волков. От него всё и узнала.
   Магнус и Риндра понимающе переглянулись. Асура мягко коснулась руки Ильяны:
   - Вас разлучили?
   - Да... - девушка-джинн тяжело вздохнула. - Его родители были против нашей... дружбы. Мои тоже. Они отослали меня к двоюродной тёте в Ветродуй. И вот через полтора года я снова плыву обратно. Но не в Ракшастан, а всего лишь в Перекрестье.
   - Мне очень жаль, что с вами так поступили, - сочувствующе произнесла Риндра, взяв Ильяну за обе руки. - Это несправедливо. Никакая чистота крови не должна быть выше... дружбы.
   - Спасибо! - девушка-джинн подняла полные слёз глаза. - Увы, так сложилась наша судьба...
   - Опять эта "судьба"! - в сердцах воскликнула принцесса асур. - На неё ссылаются, когда хотят оправдать своё смирение или снять с себя ответственность за собственные решения и поступки.
   - Но ведь тут, действительно, ничего нельзя поделать! - с отчаянием воскликнула Ильяна.
   - Я не могу поверить, что, кроме ракшасов, больше ни один народ Срединного мира не способен к превращениям, - сказал Магнус. - В конце концов, ведь существуют заклинания для смены обликов.
   - Про заклинания я знаю, - произнесла девушка-джинн, опуская голову. - К сожалению, ракшасы ценят только свои врождённые естественные способности, а не колдовские умения.
   - Если бы каждый имел возможность превращаться, то, наверное, ракшасы не так ревностно берегли бы свои способности, - Магнус показал Риндре на карман своей куртки, в котором, как она знала, хранился Блокнот Оборотня.
   Асура кивнула ему головой и погладила руки Ильяны:
   - Я тоже уверена, что равенство в возможностях стирает границы и разрушает преграды.
   Ильяна резко вскинула голову и посмотрела на Магнуса, а потом на Риндру:
   - Вы же, как я слышала, ученики вана-ведуна. Вы умеете превращаться? Научите меня, умоляю вас!
   Риндра покачала головой:
   - Сейчас мы не сможем тебя научить. Мы можем только заверить тебя, что превращения возможны и, наверное, скоро станут доступны любому желающему.
   - Вы имеете в виду появление в Срединном мире аса и асуры? Их битву с Бесконечным Змеем и их самопожертвование? Мне не нужно счастье, доставшееся ценой чьей-то гибели!
   Риндра коротко сжала плечи Ильяны, а потом отпустила девушку и с глубокой признательностью произнесла:
   - Спасибо!
   Магнус недовольно поморщился и огляделся, беспокоясь, что подобное выражение чувств может навести окружающих на подозрения. Но Ильяна ничего не поняла, а остальные пассажиры были заняты своими делами и разговорами.
   Тем временем погрузка тюков с кожами завершилась. Капитан Сморг взошел на свой барк и поднялся на шканцы к штурвалу. Работники порта отвязали от кнехтов удерживавшие судно швартовые тросы. Матросы на палубе быстро выбрали швартовы, втянули сходни и прикрепили их с внутренней стороны фальшборта. Затем длинными шестами, навалившись на них изо всех сил, оттолкнули носовую часть судна от причала. Моряки на реях распустили сезни, подвязывавшие главные паруса на фок- и грот-мачтах. Светло-серые прямоугольные полотнища опустились вниз и заколыхались от слабого ветерка. Матросы на палубе потянули вниз гордени фалов, поднимая по леерам кливер и бом-кливер между бушпритом, утлегарем и фок-мачтой, а также стаксель между фок- и грот-мачтами. Треугольные паруса поймали дувший с суши ветер, послышалось поскрипывание рангоута, "Везучий" слегка наклонился и двинулся вперёд, одновременно разворачиваясь кормой к причалу. Мачтовые матросы спустились вниз, чтобы с помощью брасов, идущих от ноков реев, и шкотов, прикреплённых к нижним углам парусов, повернуть фок и грот, а булинями оттянуть к носу их наветренные шкаторины. Полотнища наполнились боковым ветром, и судно увеличило скорость.
   Капитан отдавал команды, которые принимали к исполнению трое так называемых "мачтовых офицеров", каждый из которых отвечал за постановку парусов и управление ими на одной из трёх мачт барка и на леерах перед ними. Мачтовые офицеры непосредственно руководили подчинявшимися им группами матросов. Второй помощник командовал всеми прочими работами на палубе. Магнус и Риндра убедились, что, как и говорил Сморг, на борту царила железная, практически военная дисциплина. В порту, тесно заполненном кораблями, любая промашка могла привести к столкновению. Отойдя от причала, "Везучий" направился к одному из проходов в океан мимо стоявших на рейде судов.
   Всё это время пассажиры с интересом наблюдали за слаженными действиями экипажа и прекратили свои разговоры про асов, асур и цены на товары. Первой захлопала в ладоши Странда, её тут же поддержали сыновья, а следом за ними зааплодировали все остальные.
   Сморг с довольной улыбкой слегка поклонился:
   - Благодарю вас!
   Судно неторопливо двигалось по воде, и Крадон спросил капитана:
   - Может быть, уже стоит поставить марсели и брамсели?
   - Сначала минуем Челюсти и выйдем в открытый океан, - ответил тот.
   Магнус и Риндра поняли, что "Челюстями" моряки называли полукруг горной гряды, защищавшей бухту Ветродуя. Когда судно приблизилось к проходу между скалистыми островами, стало ясно, что на полном ходу преодолевать его слишком рискованно. Выполняя команды Сморга и приказы своего мачтового офицера, матросы поставили на бизань-мачте большой четырёхугольный трисель, растянув его между гафелем и гиком. Вместе с кливерами и стакселем этот предназначенный для использования бокового ветра парус улучшил манёвренность судна.
   Вскоре "Везучий" миновал самое узкое место прохода, и Магнус с Риндрой, как и все прочие пассажиры, увидели разворачивавшийся перед ними бескрайний океанский простор. От такого зрелища захватывало дух. Дорб и Достар, не слушая окриков родителей, помчались на бак судна и остановились только тогда, когда упёрлись животами в планширь ограждения форпика. Доджор, на ходу извиняясь перед всеми матросами, на пути которых он оказывался, поспешил за детьми и почти волоком притащил их обратно.
   Когда Челюсти остались за кормой, Капитан Сморг громко и торжественно произнёс:
   - Первый помощник Крадон, примите управление! Ваша вахта первая!
   Молодой див с гордостью положил руки на штурвал, окинул взглядом горизонт впереди, обернулся на клонившееся к закату солнечное пятно, пробежал глазами по палубе, оглядел моряков, готовых исполнять его приказы.
   - Слушайте мою команду: поставить все паруса!
   Мачтовые офицеры повторили его слова, и матросы с помощью фалов и "бегучих" топенантов подняли на фок- и грот-мачтах марс- и брам-реи, спущенные на время стоянки в порту. Затем матросы начали взбираться по вантам на стеньги и брам-стеньги, быстро переставляя ноги по верёвочным выбленкам. Два оборотня-ракшаса снова всех опередили, за ними, как за самым проворными, была закреплена "почётная обязанность" отвязывать сезни грот-брамселя от самого высокого брам-рея на барке. После постановки прямых парусов матросы подняли все стаксели между мачтами.
   По мере прибавления парусов "Везучий" заметно увеличивал скорость. Его форштевень уверенно разрезал водную гладь. Судно лишь слегка покачивалось на едва заметных волнах, так что пассажиры твёрдо стояли на палубе.
   Капитан Сморг, остававшийся на шканцах, проследил за постановкой парусов, удовлетворённо кивнул головой и обратился к пассажирам:
   - Дамы и господа! Барк "Везучий" в надёжных руках, и я приглашаю вас на заходе солнца в общий зал на торжественный ужин.
   Странда снова захлопала в ладоши, подавая пример остальным пассажирам. Сморг поклонился и удалился в капитанскую каюту, находившуюся в коротком квартердеке позади шканцев. До назначенного ужина оставалось совсем немного времени, поэтому пассажиры разошлись по своим каютам, чтобы к нему подготовиться.
   - Пожалуй, я надену твоё платье, - сказала Риндра Магнусу, вытаскивая из шкафа дорожный мешок. - Пожалуйста, отвернись!
   Магни подошёл к висевшей над столиком лампе и принялся изучать её устройство. Оказалось, что под стеклянным гранёным колпаком помещалась толстая свеча. Таким образом, упавшая во время сильной качки лампа не могла привести к пожару, так как свеча погасла бы от удара, а горючее масло разлилось бы по полу и воспламенилось. В выдвижном ящике стола Магнус обнаружил достаточный запас свечей и зажигалку, состоявшую из закреплённого камешка и вращавшегося металлического колёсика.
   - Магни, я готова! - объявила Риндра. - Как я выгляжу?
   Магнус обернулся и увидел, что асура, касаясь кончиками крыльев стен в тесной каюте, шипами расчёсывала волосы.
   - Опять напрашиваешься на комплимент? - стараясь свести разговор к шутке, спросил Магни. - Если я скажу, что ты прекрасна и великолепна не только в любом облике, но и в любой одежде, тебя такой ответ устроит?
   - Пока устроит, - лукаво проговорила Риндра.
   Магнус улыбнулся:
   - Рядом с тобой я буду выглядеть, словно слуга возле принцессы.
   - Ты тоже мог бы купить себе новую одежду.
   - Рини, ты же знаешь, что мой защитный костюм незаменим.
   Асура посмотрела на свои ноги:
   - К этому платью надо было купить ещё и туфли. С ботинками оно как-то не очень сочетается.
   - Мы не рассчитывали на торжественные ужины. Кстати, твою потрёпанную сумку придётся оставить в каюте.
   - Да, пожалуй... - Риндра потеребила узел на ремешке, соединивший сделанный звероловами разрез. - Эта сумка через многое прошла...
   - Как и мы. Хочешь, я надену её под свою куртку? Она почти не будет выступать.
   - Нет, выпуклость получится слишком заметной. Просто положи в карманы наши деньги.
   - Ты не доверяешь команде судна и пассажирам?
   - Я доверяю только тебе. И своему камню.
   Риндра вынула из сумки тёмный индикатор чар и опустила его в вырез платья, едва выступавшего над верхним краем корсета-кирасы.
   - Пожалуй, это всё, что мне нужно, Магни. Мы можем идти!
   Магнус распахнул перед асурой дверь каюты и, убедившись, что в коридоре никого нет, тихо произнёс:
   - Прошу вас, Ваше Высочество! Позвольте предложить вам свою руку!
   - Благодарю вас, Ваше Высочество!
   Риндра улыбнулась, слегка покраснела, скромно опустила засиявшие глаза и, положив свою руку на руку Магнуса, отправилась с ним на торжественный ужин. Спускаясь на среднюю палубу по узкому крутому трапу, они несколько раз хихикнули, чувствуя себя неловко, но руки не разъединили.
   Наверху трапа послышался топот ног, и раздались голоса Дорба и Достара. Следом за Магнусом и Риндрой по ступенькам трапа скатились мальчики-дивы, а следом за ними важно спустились Доджор и Странда. Общий зал занимал всю кормовую часть средней палубы. Перед ним по обеим сторонам центрального коридора находились четыре маленьких отдельных отсека с удобствами, также именовавшихся гальюнами. По праву первенства Магнус и Риндра заняли два из них. Когда они закончили, пассажиров в коридоре прибавилось, и часть уже проследовала в открытые двери зала.
   Магнус и Риндра вошли внутрь и увидели, что на белоснежной скатерти расставлены тарелки, бокалы, разложены столовые приборы, однако пища ещё не подана. Гости занимали места по мере появления. Муррина сидела рядом со вторым помощником капитана Сормоштом, взглядами и улыбками отвечая на его лёгкий флирт. За Ильяной пытался ухаживать самый молодой из офицеров "Везучего" див Гожар, отвечавший за бизань-мачту. Девушка-джинн слушала его в пол-уха и рассеянно отвечала на вопросы, её глаза осматривали зал и собиравшихся в нём гостей. Увидев Магнуса и Риндру, Ильяна повеселела и указала рукой на два свободных стула рядом с собой. Путешественники приняли её приглашение, причём асура заняла место между ней и Магнусом. С другой стороны от Магнуса устроились купцы Горшан, Рилгар и Пураст, общавшиеся между собой и не обращавшие внимания на "молодёжь".
   В зале появились разносчики еды. Это были те же самые палубные матросы, только надевшие белые фартуки и повязавшие волосы белыми головными платками. Из камбуза, расположенного между фок- и грот-мачтами, они принесли и выставили на стол открытые бутылки с винами и прохладительными напитками, вазы со свежими и засахаренными фруктами, так что собиравшиеся гости получили возможность утолить первый голод. Благодаря тому, что матросы передвигались не по верхней, а по средней палубе, продукты оставались чистыми и ароматными, они не подвергались воздействию сырого воздуха и на них не попадали брызги солёной воды.
   Гожар предложил Ильяне вино, но та предпочла безалкогольный ягодный напиток. Магнус и Риндра выбрали фруктовый сок, который принц галантно налил в бокал принцессе. Купцы сразу придвинули к себе несколько бутылок с вином. Семья дивов принялась за фрукты.
   Вскоре появился капитан Сморг в сопровождении фок-офицера дэва Галдора и грот-офицера ульфа Забарза. Капитан Сморг прошёл к почётному месту во главе стола. Таким образом, на торжественный ужин не попал только стоявший на вахте и выполнявший обязанности рулевого первый помощник Крадон.
   В зал вновь вошли матросы-разносчики с подносами, уставленными различными блюдами. Они начали предлагать сидевшим за столом гостям и офицерам кушанья, так что каждый смог выбрать себе пищу по вкусу. Кок "Везучего", видимо, очень любил готовить различные виды рагу, потому что большая часть меню состояла из сочетаний овощей с мясом, рыбой и морепродуктами. Риндра незаметно пробовала блюда раздвоенным язычком, и Магнус выбирал себе то же самое, что и она.
   Убедившись, что все гости наполнили свои тарелки и бокалы, капитан Сморг встал и произнёс:
   - Уважаемые пассажиры барка "Везучий" и господа офицеры, я поздравляю вас с выходом в океан!
   Все поднялись со стульев и осушили бокалы.
   - Благодарю вас и прошу садиться! - подавая пример, Сморг сел первым.
   Магнус и Риндра догадывались, что всё происходившее являлось традиционным началом совместного путешествия, поэтому старались поступать так же, как и прочие пассажиры. После первого тоста собравшиеся за столом заработали ножами и вилками, отдавая дань уважения искусству кока "Везучего".
   Второй тост по праву следующего по старшинству офицера произнёс Сормошт:
   - За опытного и умелого капитана Сморга и за барк "Везучий"!
   - И за весь экипаж! - добавил Сморг перед тем, как выпить вино.
   Собравшиеся за столом начали общаться непринуждённее и оживлённее. Вновь несколько раз прозвучали слова "ас" и "асура". В зале появились матросы, но на этот раз они принесли не еду, а зажжённые лампы и развесили их на специальных креплениях вдоль стен.
   Капитан взглянул на Магнуса и Риндру, встретился с ними глазами, едва заметно кивнул и громко произнёс, перекрывая остальные голоса:
   - Дамы, господа, офицеры! Давайте на время оставим разговоры о событиях на суше. Возможно, мы встретимся с асом и асурой в Перекрестье. А может быть, и нет. В океане более вероятна встреча с Восьмирукими, и я хотел бы дать вам несколько рекомендаций на этот случай. Кто-нибудь с ними уже сталкивался?
   Движениями правых рук о себе заявили второй помощник Сормошт, офицеры Забарз и Галдор, а также купец Рилгар и Муррина.
   Капитан оглядел своих офицеров:
   - Ну, с вами-то всё понятно. А большинство наших пассажиров пребывают в неведении, и кое-кому из них я дал обещание подробно рассказать о Восьмируких.
   Магнус и Риндра одновременно кивнули, не скрывая, что слова Сморга относятся именно к ним. Мальчики-дивы Дорб и Достар нетерпеливо заёрзали на своих стульях и даже перестали есть.
   - Итак, - начал капитан, - все вы, наверняка, слышали сказки, легенды и байки о таинственных Восьмируких, живущих на далёких островах. Вернее было бы сказать: живущих вокруг далёких островов, ибо вода - родная стихия этого народа. На сушу они выходят редко и облачаются для этого в специальные костюмы из акульей кожи, чтобы их тела не высыхали. Восьмирукие не разговаривают в привычном нам значении этого слова. Они не издают звуки. Общение происходит при помощи языка жестов. Я, Крадон, Сормошт и Забарз знаем несколько самых общеупотребительных фраз. Те немногие капитаны и купцы, которые ходят к островам Восьмируких, умеют разговаривать с ними на самые разные темы.
   - И про Бесконечного Змея? - не выдержала Риндра.
   - Я ни разу не слышал об этом. Из сухопутных народов Восьмирукие считали равными себе только асов и асур. После Разделения миров они ни с кем не делятся своими знаниями и секретами. Больше никто не получал от них Раковины Исполнения Желаний.
   - Раковины Желаний?! - воскликнул Магнус, услышав знакомое название. Он повернулся к Риндре и увидел, что та застыла и побледнела.
   Капитан как будто не заметил состояния асуры и продолжил:
   - Я думаю, многие из вас слышали историю о двух Раковинах Исполнения Желаний, которые Восьмирукие подарили королям асов и асур незадолго до их войны с Бесконечным Змеем. Есть версия, что именно в виде извинения за этот подарок, который колдуны использовали против Змея, Восьмирукие выстроили ему Прозрачную Башню. Ведь сила Раковин легла в основу заклинания, приковавшего Змея к земле.
   - Где же сейчас эти Раковины? - спросил Магнус.
   - Скорее всего, остались во Дворце Единения. Они были у колдунов, которые погибли в хищной тьме Пожирателя Теней.
   Магнус толкнул Риндру под столом ногой, а сам спросил у капитана:
   - Вы точно уверены, что Раковин Желаний было всего две?
   - Это всем известно! Восьмирукие наложили множество ограничений на использование таких могущественных колдовских инструментов. И главным из них было то, что произносить свои желания могли только асы и асуры из королевских семей. Каждые в свою Раковину соответственно. Именно поэтому среди колдунов были члены правящих династий асов и асур.
   Риндра немного справилась с волнением и, опустив голову, ковыряла вилкой еду в своей тарелке. Поскольку больше про Раковины Желаний никто не спрашивал, Сморг вновь вернулся к основной теме:
   - Когда вы впервые встречаете Восьмируких, то поначалу не можете поверить, что это тоже разумные существа. Уж очень они похожи на больших осьминогов или спрутов. Главное: не бояться, не суетиться, не делать резких движений. Как я уже сказал, Восьмирукие общаются с помощью жестов, и любые движения ваших конечностей могут принять за попытку вступить в контакт. Не зная языка Восьмируких, вы можете изобразить что-то такое, что их оскорбит или разозлит. Поэтому самым правильным будет держать руки прижатыми к телу.
   Муррина неторопливо и размеренно, словно обдумывая каждое слово, произнесла:
   - Я впервые увидела Восьмирукого ещё маленькой девочкой, когда с родителями плыла в Ветродуй мимо Горохового архипелага. Я, как сейчас, помню руки-щупальца, перевесившиеся через борт судна. Тогда я не знала, что это разумное существо, и мне показалось, будто водяное чудовище старается поймать капитана нашего корабля. Потом мне объяснили, что этими взмахами конечностей Восьмирукий разговаривал. Но страх перед извивавшимися, словно змеи, руками-щупальцами остался надолго. Они виделись мне в кошмарных снах... - Женщина-джинн глубоко вздохнула. - Я много раз спрашивала у разных моряков, учёных, военных, политиков: почему Восьмирукие довольствуются жизнью на нескольких островах? С их знаниями, силами и колдовскими способностями они могли бы распространиться по всему океану. Все отвечали мне по-разному. Мне интересно узнать ваше мнение, капитан Сморг.
   - У меня на этот счёт нет мнения. Есть только предположение, основанное на рассказах капитанов, лучше, чем я, знающих Восьмируких и бывавших возле их островов. Во-первых, это температура воды. Восьмируких лишь несколько раз видели за Рассекающим проливом. Было это давно, и Восьмирукие в воде были одеты в костюмы из акульей кожи, как и при выходе на сушу. Я думаю, что они не способны долго находиться в холодной воде.
   - Но ведь и сухопутные существа одеваются в тёплую одежду, чтобы жить в холодных районах. Йотуны, например, вообще живут на Ледяных пустошах.
   - Есть одно принципиальное отличие. Сухопутные народы теплокровны, и одежда сохраняет внутри вырабатываемое организмом тепло. А Восьмирукие, судя по всему, хладнокровны. Острова, возле которых они живут, имеют вулканическое происхождение, и под водой имеются либо всё ещё действующие вулканы, либо расщелины с горячей водой. Только там Восьмирукие чувствуют себя комфортно. Может быть, они уже давно обследовали весь океан и просто-напросто не нашли других подходящих мест для жизни.
   Муррина покивала головой:
   - Большинство моряков и учёных придерживаются такой же точки зрения. Наверное, она является самой правильной.
   В процессе беседы пассажиры и офицеры "Везучего" пили и ели уже без общих тостов. Когда горячие блюда были съедены, разносчики пищи собрали и унесли тарелки, а на стол выставили десерты: печенья, пирожные, кексы и прочие сладости.
   Доджор поднялся со стула, окинул взглядом всех собравшихся за столом, задержавшись лишь на жене и детях, и произнёс:
   - Позвольте от лица всех пассажиров поблагодарить вас, капитан Сморг, за вкуснейший ужин и увлекательнейший рассказ!
   Капитан поднялся и коротко поклонился. Ужин продолжился, но беседа распалась на отдельные разговоры в разных частях стола. Выпившие несколько бокалов вина купцы начали вести подсчёт, на сколько дней они опередят степной караван с асом и асурой. Им важно было заключить в Перекрестье сделки до того, как мир необратимо изменится.
   Странда, беспокоясь за детей, говорила с Мурриной о том, насколько безопасно будет находиться в Перекрестье, возле которого произойдёт величайшая битва в истории Срединного мира. Дорб и Достар, наоборот, с восторгом предвкушали предстоящий бой и мечтали оказаться к нему настолько близко, чтобы увидеть собственными глазами. Доджор на словах разделял опасения жены, но по его взгляду было видно, что он солидарен с сыновьями.
   Гожар с молчаливого согласия Муррины всё-таки уговорил Ильяну попробовать вино, и слегка покрасневшая девушка-джинн с интересом слушала, как офицеры "Везучего" обсуждали время прибытия в порт Перекрестья. Время от времени она поворачивалась к Риндре и пыталась с ней заговорить, но асура была так глубоко погружена в свои размышления, что по-прежнему не поднимала голову и не отводила глаз от тарелки.
   Воспользовавшись схожими темами разговоров за столом, Магнус как бы невзначай обратился к капитану:
   - Как вы думаете, Восьмирукие будут помогать Бесконечному Змею или поддержат аса и асуру?
   Сморг прищурился, отчего вокруг его глаз собралось множество морщинок, и ответил:
   - Я не могу ответить на этот вопрос. Восьмирукие никогда не сражались ни против Бесконечного Змея, ни против асов и асур. Выступят ли они ЗА кого-нибудь из них? Наверное, скоро мы это узнаем.
   Магнус склонил голову, признавая справедливость суждения капитана. Ужин постепенно подходил к концу. Иллюминаторы совершенно потемнели. Первой из-за стола поднялась семья дивов. Муррина дотронулась до локтя Ильяны, подавая ей знак. Офицеры отодвинули стулья своим дамам. Купцы выпили ещё по бокалу вина и с шумом встали на нетвёрдые ноги.
   Коридор и трап слабо освещались редко развешанными лампами, подобными тем, которые находились в каютах. В дополнение к этому появились матросы с переносными фонарями, готовые проводить пассажиров. Магнус отодвинул стул и подал руку Риндре. Асура вцепилась в неё, словно в спасательный круг, и не выпускала до самой каюты. Сопровождавший их матрос от своего фонаря зажёг свечу в лампе над столом и молча вышел, закрыв за собой дверь.
   Риндра села на свою койку и закрыла лицо руками. Её голые плечи затряслись мелкой дрожью.
   - Рини, что с тобой? - испуганно вскрикнул Магнус, никогда не видевший асуру в таком отчаянии.
   Не отнимая ладоней от лица, Риндра, всхлипывая, сбивчиво заговорила:
   - Магни, ты всё слышал и всё понял! Я едва досидела до конца ужина. Мне не хотелось ни есть, ни пить, я сгорала от стыда за своих предков! Все думают, что асы и асуры применили обе Раковины Исполнения Желаний. Но это не так. Ты про Раковины никогда не слышал, следовательно, Раковина асов находится во Дворце Единения, и асы забыли про неё так же, как и про Срединный мир. Это, мы, асуры, всё испортили!...
   Магнус сел рядом с асурой и осторожно обнял, положив ладони на плечи:
   - Рини, ты не должна себя ни в чём обвинять!
   - Магни, ты же понял, что асуры не использовали свою Раковину Желаний против Бесконечного Змея. Они оставили её себе. Наверняка, именно из-за этого заклинание получилось неполным и неправильным, возникла Пустота, и произошло Разделение миров. Магни, в этом виноваты мои предки! Раковина передавалась из поколения в поколение в нашем королевском роде, пока не была подарена мне. Я использовала своё желание... и из-за него мы оказались тут, в Срединном мире. Магни, это судьба!
   Магнус обнимал голые плечи рыдающей принцессы асур:
   - Ты права, Рини, это судьба... Наш шанс исправить совершённые ранее ошибки.
   Риндра положила руки на колени, перестала дрожать и приняла свой естественный облик. Она повернула голову к Магнусу, и он увидел, как в её глазах загорается огонь, высушивающий слёзы.
   - Магни, - тихо, но твёрдо и уверенно заговорила асура, - я была не права. Мы были не правы. Мы всё поняли неправильно.
   - Что мы поняли неправильно? - Магнус был поражён необычной серьёзностью Риндры.
   - Мы не против всего этого мира. Мы ЗА него. За Вассу и Базила, за семью Златокопов и прочих двергов, за князя Цветолиста, за Мариту и сфинксов, за Джилу и Ильяну...
   - Рини, - Магнус посмотрел в глубину лучистых глаз асуры, - ты же понимаешь, что это значит?
   - Я готова идти до самого конца.
   - Только не ты, а мы. Мы же так и собирались поступить.
   - Я не хочу, чтобы ты расплачивался за вину моих предков. И за мою вину.
   - Что произошло в прошлом, никто не знает. И ты ни в чём не виновата! Мы вместе. ЗА этот мир. У нас одна судьба.
   - Магни, я же не сказала тебе, что... - Риндра замолчала, замкнулась и слегка повела плечами.
   Поняв её без слов, Магнус убрал руки и отодвинулся.
   Риндра встала, взяла гигиенические принадлежности и приняла Боевую Форму для путешествий:
   - Мне надо умыться и привести себя в порядок перед сном.
   - Я провожу...
   - Благодарю, мне надо немного побыть одной, - Риндра приоткрыла дверь, обернулась и бросила на Магнуса быстрый взгляд, - Я, правда, очень тебе благодарна. За всё!
   - Рини!
   - Да, Магни?
   - Я выйду прогуляться на палубу. А ты пока устраивайся и ложись!
   - Хорошо, Магни!
   Риндра направилась к трапу, а Магнус, крутя между пальцами зубную щётку, вышел на свежий воздух. Он не стал подниматься на шканцы и с открытой верхней палубы посмотрел на стоявшего у штурвала Крадона и на вахтенных матросов. Потом поднял взгляд на наполненные боковым ветром паруса, подсвеченные фонарями на носу, бортах и на корме судна. Затем всмотрелся вперёд, во тьму, где беззвёздное небо незаметно сливалось с ночным океаном. Казалось, что барк застыл на месте, и только лёгкое покачивание палубы и поскрипывания корпуса и рангоута напоминали о движении вперёд.
   Магнус дождался, когда ветер остудит его лицо, потом спустился на среднюю палубу, посетил пассажирский гальюн и вернулся в каюту. Там он обнаружил отвернувшуюся лицом к стене и закутавшуюся в одеяло до самой макушки Риндру.
   - Всё спокойно? - тихо спросила принцесса.
   - Да. Вы тоже спите спокойно, Ваше Высочество! Доброй вам ночи!
   - И вам доброй ночи, Ваше Высочество!
   Магнус снял защитный костюм и с удовольствием вытянулся на узкой койке. Он посмотрел на зажжённую лампу, решил, что этой ночью ему вряд ли понадобится справочник заклинаний, встал, задул свечу, снова лёг и быстро заснул в темноте.
  
  

Глава 20. Доверие.

  
   В отличие от общего торжественного ужина, к завтраку пассажиры спускались по отдельности. Офицеры "Везучего" с раннего утра были на ногах и давно уже поели, так что стол обслуживали только два матроса, приносившие из камбуза кушанья по мере появления пассажиров.
   После завтрака Магнус и Риндра вышли на шканцы. За штурвалом нёс вахту фок-офицер Галдор, Крадона не было видно, скорее всего, он отсыпался в своей каюте. Бизань-офицер Гожар отвечал за заднюю мачту барка, и потому его место службы находилось рядом с пассажирами. Он наблюдал за тем, как матросы тренировались брать рифы на триселе, готовя его к шторму, и одновременно рассказывал Муррине и Ильяне про направления прибрежных океанских ветров.
   Магнус и Риндра заинтересовались разговором и узнали, что днём, когда суша нагревается быстрее, чем вода, тёплый воздух поднимается вверх, а на его место со стороны океана приходит холодный. Ночью, наоборот, воздух движется со стороны быстро остывающей суши в сторону медленно отдающего тепло океана. Такие переносы воздушных масс назывались бризами, и моряки издавна использовали их для того, чтобы выбирать, когда выгоднее под парусами двигаться к суше, а когда от неё. Кроме того, возле самого берега ветра зависели и от других факторов. Например, завихрения в кольце гор Ветродуя делали удобными выходы в океан по утрам и по вечерам, а причаливания, наоборот, по ночам или в середине дня.
   Капитаны судов должны были очень хорошо знать все особенности ветров, изгибы береговой линии, полуострова и мысы, русла рек и отмели, острова и архипелаги, течения и глубины. Из-за отсутствия звёзд на ночном небе навигация осуществлялась только по положению солнца, береговым ориентирам на материке и островах, компасу, хронометру и лагу для измерения скорости. "Везучий" сначала вышел в океан, а сейчас двигался курсом бакштаг вдоль побережья материка, периодически меняя галсы. Берег показывался ненадолго, на пределе видимости, только когда судно относило к нему днём из-за неизбежного дрейфа на правом галсе.
   Появившаяся на открытой палубе семья дивов направилась на бак, и Магнус с Риндрой неторопливо последовали за ними. В сопровождении родителей Дорб и Достар наконец-то смогли насладиться видом рассекающего воду форштевня. Они о чём-то болтали, смеялись, показывали пальцами вперёд, в однообразную гладь океана.
   Риндра посмотрела на счастливых детей, перевела взгляд наверх, где на марсовой площадке находился вперёдсмотрящий, потом устремила взор на нос судна. На её губах заиграла шаловливая улыбка.
   Магнус почувствовал, что принцесса собирается совершить какую-то озорную выходку.
   - Рини...
   Не слушая Магнуса, Риндра перемахнула через передний фальшборт бака и вспрыгнула на бушприт. Затем, быстро перехватываясь руками за стоячий и бегучий такелаж, она пробежала над форпиком, продолжила движение по утлегарю и встала на самом его конце, держась левой рукой за кливер-леер.
   Магни последовал по бушприту за асурой, но остановился у фока-штага:
   - Рини, ты что делаешь?
   Принцесса обернулась, и на её лице светилось такое счастливое выражение, что Магнус не смог рассердиться. Вместо этого он тихо спросил, пользуясь тем, что никто из находившихся позади моряков и пассажиров его не услышит:
   - Тебе очень хочется полетать?
   Риндра молча кивнула, вновь посмотрела вперёд и правой ногой помахала в воздухе. Боковой ветер раздул сине-голубое платье асуры с одной стороны и плотно прижал с другой, подчеркнув изгибы фигурки. Вид принцессы, словно парившей над водой, был таким прекрасным, что Магнус торопливо выхватил из кармана Мульти-Зеркало и сделал запись. Риндра заметила это, обернулась и улыбнулась. Но теперь в её глазах появилась печаль.
   - Всё, Магни, идём обратно!
   Магнус убрал Мульти-Зеркало и вернулся на бак. Следом за ним через планширь легко перепрыгнула асура. Дорб и Достар смотрели на них с открытыми от восхищения ртами, а Доджор и Странда неодобрительно покачали головами. Матросы на палубе понимающе усмехались и переглядывались между собой.
   Гожар на время оставил своих матросов и Муррину с Ильяной, чтобы подняться на бак и строго выговорить путешественникам:
   - Пожалуйста, никогда так больше не делайте! Вы неоправданно рисковали своими жизнями! Возможно, вы слишком молоды и не осознаёте всю опасность падения под форштевень судна.
   - Прошу прощения за себя и за своего спутника! - с невинной улыбкой произнесла Риндра. - Это моя детская шалость. А Магнус пытался меня остановить.
   Бизань-офицер недовольно поморщился:
   - Вы же понимаете, что я и вахтенный Галдор обязаны доложить о случившемся капитану.
   - Разумеется!
   Искренняя и открытая улыбка асуры растопила суровость молодого офицера. С мягкими, уговаривающими интонациями он произнёс:
   - Если вам вдруг снова захочется пошалить, пожалуйста, сначала посоветуйтесь с капитаном или с кем-нибудь из офицеров. Мы постараемся придумать для вас более безопасные развлечения.
   - Мы обязательно так и поступим! - заверила Риндра.
   - Я должен вернуться к своей работе, - Гожар поклонился и направился обратно на шканцы.
   Путешественники спустились с бака на верхнюю палубу. Магнус убедился, что ближайшие матросы находятся достаточно далеко и не услышат его слова.
   - Рини, нам надо поговорить!
   - Магни, я всё понимаю. Это была временная... слабость. Прости, пожалуйста!
   - О чём ты только думала?
   - Хочешь, я скажу, о чём?
   - Я понял, что тебе очень хотелось испытать чувство полёта, и ты выбирала: забраться на мачту или взбежать по бушприту.
   - А о чём я думала, когда ты меня снимал?
   - Твой взгляд стал очень грустным. Я не хочу гадать и перечислять разные неприятные для тебя варианты, чтобы ещё больше не расстроить.
   - Какой ты дипломатичный... Хорошо, я сама скажу. Я подумала о том, что твоё Мульти-Зеркало, возможно, единственное, что от нас останется. Как ты думаешь, твои родители покажут моим родителям записи моих образов, которые ты делал?...
   - Рини!
   - Пусть они запомнят меня такой, какой ты видел меня своими глазами...
   - Рини, пожалуйста, прекрати!
   - Прости, Магни, - принцесса вздохнула, - но ты же сам понимаешь...
   - Я не хочу этого понимать. Мы уже решили, что пророчество - чепуха. Всё будет так, как мы сами захотим и как сами всё сделаем! Вот в ЭТОМ - наша судьба!
   - Ты на самом деле так считаешь?
   - Да! - Магни постарался, чтобы его ответ прозвучал твёрдо и уверенно.
   - Тогда и я буду думать так же! - Риндра посмотрела на Магнуса своими настоящими лучистыми глазами.
   Вахтенный офицер Галдор подал команду на смену галса, и матросы забегали по барку, готовясь к повороту фордевинд. Из своей каюты на шканцы вышел капитан Сморг и осмотрел судно. Галдор что-то ему тихо сказал, и взгляд капитана ненадолго задержался на Магнусе и Риндре. Путешественники отошли к двери кормовой надстройки, чтобы не мешать работе матросов. Они были готовы к тому, что Сморг захочет поговорить с ними о происшествии, но ошиблись. Капитан больше не смотрел в их сторону, сосредоточившись на манёвре судна.
   После выполнения поворота часть матросов под командованием второго помощника Сормошта занялась чисткой палубы и полировкой медных и латунных деталей. На вахту заступил грот-офицер Забарз. Капитан Сморг то уходил в свою каюту, то вновь появлялся на шканцах, чтобы окинуть взглядом судно и горизонт.
   Незаметно подошло время обеда. Пассажиры и свободные от службы офицеры собрались в общем зале. Увидев за столом Крадона, Магнус и Риндра вежливо поздоровались и спокойно расположились неподалёку. Первый помощник изредка бросал на асуру короткие взгляды, но даже не пытался вступить в общение.
   После обеда Магнус и Риндра ушли в свою каюту, где начали задавать друг другу задачи по математике каждый из своего школьного курса. Магнус должен был рассчитать площадь крыльев асуры, необходимую для поднятия её самой и переносимого груза, а Риндра вычисляла передаточное число третьей скорости стандартного грузового тяжелоноса. Потом они вышли на открытую палубу и некоторое время наблюдали за работой матросов и за командовавшими офицерами.
   - Кааак жеее скууучнооо, - нарочно растягивая слова, медленно произнесла Риндра. - Кажется, это самая трудная часть нашего путешествия. Время тянется, словно тёплая смола.
   Магнус согласился:
   - Во время спуска по Ледянке дни пролетали незаметно. Едва утром отчалили, несколько раз взмахнули вёслами, поболтали, перекусили, и вот уже темнеет, надо искать место для ночлега.
   - Раньше мы были заняты работой, а сейчас страдаем от скуки.
   - Я бы вызвался отполировать до блеска носовые якоря барка, лишь бы не маяться от безделья.
   - А я бы с удовольствием залезла на брам-рей. Интересно было бы посоревноваться в скорости с оборотнями-ракшасами.
   - Хорошая идея! Нас двое и их двое. Можно устроить командное соревнование. Только...
   - Что "только"? - Риндра хитро прищурилась. - Лучше говори сразу, а то я перейду в упрямую Боевую Форму с упёртыми в пояс руками.
   Магнус усмехнулся:
   - Только все зрители постараются занять место под вантами. Возникнет давка. Начнутся ссоры. Дойдёт до драки.
   - Почему?
   - Ты сама не понимаешь?
   - Нет.
   - Что, правда, не понимаешь?
   - Говорю же, что нет. Почему именно под вантами? Мне кажется, что смотреть со шканцев и бака будет удобнее. Болельщики могли бы делать ставки.
   - Рини, зрителей совершенно не будет интересовать, кто победит.
   - Да почему же?!
   Магнус вдохнул, выдохнул, наклонился к уху Риндры и тихо прошептал:
   - На тебе же платье, а не штаны...
   Принцесса асур глубоко задумалась, потом покраснела, надула щёки, пытаясь сдержать смех, но всё-таки фыркнула, прикрыв рот ладошкой.
   - Как хорошо, что ты мне об этом сказал! А то я собиралась размяться и сделать несколько сальто на палубе. Теперь не буду.
   - Надо было в мастерской Шураны купить шаровары типа тех, которые носят джинны.
   - Я могу попросить у Ильяны.
   - Это как-то неудобно...
   - У меня же остались колготки двергов! - произнеся это, Риндра, видимо, кое-что вспомнила, покраснела ещё сильнее и потупилась.
   Магнус поспешил прийти ей на помощь:
   - У меня есть идея получше.
   - Какая? - сразу заинтересовалась асура.
   - Видишь, многие матросы носят одинаковые робы из грубой ткани? Я думаю, что на судне должна храниться запасная одежда. Можно спросить у Сормошта. Может быть, он продаст нам новый комплект.
   - Тогда я смогла бы лазать по вантам, - мечтательно посмотрела наверх Риндра.
   - Ещё мы могли бы потренироваться друг с другом.
   - Потренироваться?
   - В рукопашном бою. Только без твоих когтей и крыльев. Как тебе такое предложение?
   Риндра с ног до головы оглядела Магнуса и улыбнулась:
   - Заманчиво! Мы же так и не выяснили, кто из нас победил, когда мы упали в Пустоту.
   - Есть только одна проблема: на нас будут смотреть моряки и пассажиры.
   - Пусть смотрят. Мы никому не будем мешать. И потом, мы ведь ученики вана-ведуна и должны постоянно заниматься самосовершенствованием.
   Приняв решение, Риндра с Магнусом не стали затягивать с его реализацией и отправились ко второму помощнику капитана. Они объяснили ему, что второпях забыли взять в дорогу одежду, в которой будущая ведунья должна заниматься физическими упражнениями. Дэв Сормошт не заставил себя долго уговаривать, взял фонарь и повёл путешественников на нижнюю палубу, где в складских отсеках хранились судовые припасы. Матросские робы были отсортированы по размерам, так что Риндра быстро подобрала себе подходящие штаны и рубаху. Рабочая одежда обошлась всего в пять серебряных монет.
   Поднявшись на открытую верхнюю палубу, Риндра встряхнула свою обновку и сказала:
   - Пойду в каюту, померяю.
   - Я подожду тебя здесь.
   Оставшись в одиночестве, Магнус начал наблюдать за работами на палубе и философски размышлять о том, что тот, кто страдает от безделья, сам ищет себе занятия, а желающих отдохнуть матросов с утра до вечера изматывают своими приказами офицеры. Три вышедших подышать свежим воздухом купца продолжали обсуждать цены на продукты, и Магни невольно позавидовал тем, кто может постоянно изо дня в день говорить об одном и том же, не испытывая скуки.
   Позади Магнуса раздалось тихое покашливание. Он нарочно медленно обернулся и оглядел Риндру в матросской робе, поверх которой был надет корсет-кираса.
   - Я надеюсь, ты не сделала вырез на спине?
   Асура протянула Магнусу правую руку, он коснулся её левой и поднял, чтобы Риндра повернулась на месте, точно так же, как в танце во дворце князя Цветолиста. Спина асуры была закрыта.
   - А что ты сжимаешь в левом кулаке?
   Риндра лукаво улыбнулась, раскрыла ладонь и показала серебряный колокольчик для чистки посуды:
   - Ты сказал про якоря, и мне захотелось попробовать, как на них подействует моё колдовство.
   - Рини, пожалуйста, не сегодня! Одной шалости в день вполне достаточно. У нас впереди ещё не менее десяти дней плавания, постарайся растянуть развлечения!
   - Хорошо, Магни, как скажешь! Я пойду, переоденусь в платье для ужина.
   Риндра направилась по коридору к их дальней каюте и, встретившись с Доджором и Страндой, улыбкой и кивком ответила на их удивлённые взгляды.
   Хотя второй ужин на судне и не был объявлен торжественным, в зале вновь собрались все пассажиры, свободные от вахты офицеры и капитан. Тосты больше не произносились, общение сводилось к похвалам искусству кока и обсуждению будущих событий в Перекрестье.
   Дождавшись, когда за столом прозвучат слова "ас", "асура" и "Бесконечный Змей", Риндра под столом толкнула Магнуса коленом и обратилась к Сморгу:
   - Вчера вы рассказывали про Восьмируких. Это было очень интересно и полезно. Мне бы хотелось узнать, как следует себя вести, если в океане мы встретим Бесконечного Змея?
   Капитан подался вперёд и тихо сказал:
   - Главное - не надо высматривать Бесконечного Змея, стоя одной ногой на ноке утлегаря!
   Риндра изобразила смущение и раскаяние, а Сморг откинулся на спинку стула и громко заговорил:
   - Всем известна холодная безжалостность Бесконечного Змея, на суше он убивал любого, кто пытался к нему приблизиться. Однако в океане он ни разу не нападал на суда. Мне даже доводилось слышать историю о том, что как-то раз давным-давно один корабль во время шторма несло на рифы. И вдруг некая могучая сила подхватила корпус снизу и протащила по единственном безопасному проходу между острыми скалами. Корабль оказался в тихой бухте, а моряки увидели под водой огромное длинное тело.
   - Бесконечный Змей спас корабль? - недоверчиво спросила Ильяна.
   - Может быть, это были Восьмирукие? - предположил Горшан.
   Капитан прищурился:
   - Моряки способны отличить Восьмирукого от Змея.
   - Это совершенно невероятно! - воскликнула Странда.
   - Хотите верьте, хотите - нет, но моряки не боятся встретить Бесконечного Змея в океане. У него тут свои заботы, а у нас - свои. Океан большой, и мы друг другу не мешаем. На суше - совсем другое дело. Я бы ни за что не согласился причалить к Прозрачной Башне. Оттуда ещё никто не возвращался.
   - Пока существует Бесконечный Змей, Срединный мир не избавится от страха, - сказала Муррина.
   - А мне жалко аса и асуру, которые принесут себя в жертву ради нашего спасения, - печально проговорила Ильяна.
   - Может быть, они смогут победить Змея и остаться в живых? - предположил Магнус.
   Первый помощник Крадон сказал:
   - В Ракшастане более распространена версия пророчества, согласно которой и битвы-то как таковой не произойдёт. Тот, кто хоть раз своими глазами видел Бесконечного Змея, не может всерьёз воспринимать слово "битва". Битва тигра с мышью? Битва слона с червяком? Дело не в физической победе, а в колдовском жертвоприношении. Ас и асура должны отдать жизни Срединному миру для завершения древнего ритуала.
   Магнус посмотрел прямо на Крадона и спросил:
   - Вы лично видели Бесконечного Змея?
   - Я? Нет! Но я был знаком с одной ракшастанской колдуньей, которая видела его в детстве. Если вам это интересно, я могу рассказать. - При слове "вам" Крадон устремил взгляд на Риндру.
   - Расскажите! - повелительным тоном принцессы произнесла асура. - Я уверена, что нам всем будет интересно.
   - Зарманда, так звали мою знакомую, была дочкой ракшаса-колдуна, служившего при дворе самого Великого Раджи. Когда она была ещё совсем ребёнком, отец решил отправиться в Прозрачную Башню и принести её в жертву Бесконечному Змею, чтобы получить от него новые силы и новые знания.
   Риндра ахнула:
   - Она вам так про это и рассказывала?
   Крадон спокойно произнёс:
   - В Ракшастане сохранилось много древних обычаев, которые кажутся жестокими и дикими у других народов. Госпожа Муррина и юная Ильяна, как я вижу, не удивлены моим рассказом. Они жили среди ракшасов и знают, как в этом народе удивительным образом сочетаются возвышенное и низменное. Так вот: отец Зарманды отправился в Перекрестье вместе со своими помощниками, купил лодку, искупал свою дочку, умастил благовонными маслами, вплёл в волосы цветы, надел на неё белоснежное платье с символическими крылышками... Вы хотите спросить, зачем к платью пришивать крылья? Для того, чтобы жертва изображала асуру. Все же знают, что попадавших в Срединный мир асур приносили в жертву Бесконечному Змею только после их многолетнего использования. Поэтому идея пожертвовать девочку, хотя и не асуру, показалась ракшасу-колдуну вполне подходящей.
   Магнус даже без прикосновений ощутил, как мышцы Риндры напряглись и напружинились, словно асура готова была сорваться с места и вцепиться в Крадона, хладнокровно и немного цинично повествовавшего о чудовищных событиях.
   Первый помощник совершенно не обращал внимания на состояние той, кому адресовал свой рассказ, настолько он был увлечён собственным красноречием:
   - Отец Зарманды даже не стал использовать Порошок Безволия, настолько дочери ракшасов покорны своим родителям. Он посадил девочку в лодку и в одиночку погрёб к Прозрачной Башне. Помощники остались ждать в порту Перекрестья. Зарманда признавалась, что ей было ужасно страшно и холодно. Её бил озноб, и большую часть пути она провела с закрытыми глазами. Когда же отец на руках вынес её на берег, то она увидела огромную арку в стене Прозрачной Башни. Из тьмы появилась голова Бесконечного Змея, которая была больше их лодки. Зарманда потеряла сознание. Когда она очнулась, то обнаружила, что лодка причалила в Перекрестье, и её поднимали помощники отца. Самого отца, разумеется, она больше никогда не видела.
   - Значит, из Прозрачной Башни кто-то возвращался! - воскликнула Ильяна.
   Крадон пожал плечами:
   - Наверное, этот случай не в счёт. Зарманда не была просительницей или героиней. Хотя, когда с возрастом у неё начали проявляться колдовские способности, она часто задумывалась о том, кто в их путешествии был настоящей жертвой. Унаследовала она свои силы от отца или получила их от Бесконечного Змея? Лицо Змея - она так всегда и говорила: "лицо" - навсегда запечатлелось в её памяти.
   Магнус задумчиво произнёс:
   - Бесконечный Змей спас корабль, он пощадил девочку... Всё услышанное сегодня противоречит образу "символа зла".
   Крадон усмехнулся:
   - Это просто два исключительных случая. Про сотни и тысячи убитых лично Бесконечным Змеем и так всем хорошо известно. А уж про то, как он стравливал между собой целые народы и провоцировал войны, напоминать, я думаю, не нужно.
   Магнус спросил:
   - Кто-нибудь пробовал применять против Бесконечного Змея мощные метательные орудия: баллисты, катапульты, требюше?
   Капитан, офицеры и купцы удивлённо посмотрели на принца. Ответил Сморг:
   - Это странный вопрос. После проклятия Змея и Разделения миров стрелы и камни летают слабо и недалеко. Охотники и воины даже перестали использовать луки. А большие и сложные машины тем более нет смысла строить.
   Магнус растерялся и замер с полуоткрытым ртом. Он начал вспоминать, сколько раз бросал какой-либо предмет вдаль или видел, как это делают другие. Теперь ему стало понятно, почему в шатре звероловов он не смог с первого раза попасть бумажкой из Блокнота Оборотня в рот Риндры. Тогда Магни приписал свой промах слабости, а причиной был неверный расчёт силы и высоты броска. Во время битвы при Мортице ваны сбрасывали камни и палки на звероловов сверху вниз. Риндра метнула в него свои колготки с такого маленького расстояния, что они оба не заметили существенного искривления траектории. Вообще, всё, что бросалось, летело недалеко и недолго, просто Магнус и Риндра раньше не обращали на это внимания. И они, действительно, ни разу не видели в Срединном мире метательного оружия.
   Риндра толкнула Магнуса под столом коленкой. Принц вышел из оцепенения и попытался объяснить свой промах:
   - Я имел в виду, что можно было бы установить метательные орудия на корабли, подойти к Прозрачной Башне и с близкого расстояния расстрелять Бесконечного Змея, когда он появится.
   Капитан Сморг покачал головой:
   - Никогда о таком не слышал. Может быть, кто-нибудь из героев древности и пытался сделать что-то подобное... Но Бесконечный Змей жив, а те герои мертвы.
   Крадон добавил:
   - Неужели вы думаете, что сотни героев за тысячи лет не испробовали все возможные способы, которыми они надеялись уничтожить Бесконечного Змея? Нет, только исполнение пророчества, только жизни аса и асуры могут избавить мир от зла.
   - Всё ясно, спасибо... - тихо произнёс Магнус, опуская голову.
   Разговор за столом ещё некоторое время продолжался. Узнав, что долгой жестокой битвы с гигантским чудовищем не будет, Странда испытала радость и облегчение, тогда как её муж и сыновья выглядели разочарованными. Купцы пили молча. Муррина уговаривала Ильяну попробовать лакомые кусочки маринованного кальмара, но девушка-джинн была печальна и ела неохотно. Офицеры обсудили с капитаном завтрашний проход между островами Старой Бочки.
   Стемнело, ужин закончился, но на этот раз пассажиров в каюты не проводили матросы с фонарями. Магнус практически на ощупь достал из выдвижного ящика зажигалку, поднёс к фитилю свечи в лампе и несколько раз покрутил колёсико, высекая искры. На всякий случай он добавил к этому примитивному механизму силу аса, и вскоре весёлый огонёк заплясал на свечном фитиле.
   - Как глупо вышло с метательными орудиями, - сказал Магнус, вешая лампу над столом и оборачиваясь к Риндре. - Я раньше не замечал и даже не думал, что... Что с тобой?!
   Последнее восклицание было вызвано тем, что на свету Магнус увидел полные слёз глаза Риндры.
   - Луки, баллисты, палинтоны - какая разница? - с горечью произнесла асура. - Мы идём не на бой, а на жертвоприношение...
   Магнус внимательно посмотрел на принцессу, а потом точно так же, как и она во время споров, упёр руки в бока и резко проговорил:
   - Ваше Высочество Риндра Индрасиль!
   - А? - глаза Риндры высохли, необычное поведение Магни привело её в изумление.
   - Мне бы хотелось услышать, чьё мнение для вас более важно: принца асов Магнуса Майт-Мага или первого помощника капитана Крадона? Я полагал, что мы вместе приняли решение стать хозяевами своей судьбы. Вы передумали?
   Во взгляде Риндры попеременно отразились понимание, чувство вины, облегчение и благодарность:
   - Я приношу свои извинения, Ваше Высочество Магнус Майт-Маг! Я проявила колебания и сомнения, недостойные принцессы асур.
   Магни сделал два шага вперёд и по-дружески обнял Риндру, не прижимая к себе. На миг он почувствовал, что под его ладонями на голых лопатках асуры что-то зашевелилось и заволновалось, будто принцесса собиралась раскрыть крылья. Но потом это ощущение исчезло, а руки Риндры легонько и неуверенно легли на плечи принца асов.
   Магнус негромко, но со всей возможной убедительностью произнёс возле уха асуры:
   - Вспомни, Рини, каждый раз, когда мы не доверяли друг другу или ссорились, мы попадали в беду. Мы упали в Пустоту, нас зачаровал полумёртвый колдун, мы попались звероловам. Но когда мы действовали вместе, то всегда выбирались из любых передряг. Я пока не могу точно сказать как, но и с Бесконечным Змеем будет то же самое. Главное: не сомневаться в себе и друг в друге!
   - Магни, ты прав, - так же тихо сказала Риндра. - Я верю тебе. Только тебе...
   - А я только тебе!
   Не дожидаясь, когда Риндра усилит нажатие на его плечи, Магнус выпустил асуру, шагнул назад и заговорил громче:
   - Завтра с утра мы начнём тренироваться. Мы должны стать двумя частями одного боевого механизма, чувствовать движения и предугадывать действия друг друга. Мы будем учиться сражаться за этот мир и за самих себя.
   - Да, Магни! - в глазах асуры заблестела многообещающая хитринка. - Ты убедишься, что даже без крыльев и когтей я достойная воительница!
   Усевшись на свои койки, Магнус и Риндра всё время до сна увлечённо обсуждали правила и условия завтрашнего тренировочного поединка...
   Утром принцессе асур так не терпелось поскорее начать бой, что к завтраку она сразу вышла в матросской робе с надетым поверх корсетом-кирасой. Все присутствовавшие пассажиры и офицеры, кроме Сормошта, встретили её удивлёнными взглядами. В общем зале не было стоявшего у штурвала бизань-офицера Гожара, капитана Сморга и первого помощника Крадона.
   - Все вы знаете, что мы... - Риндра указала на Магнуса, - ученики ведуна из страны ванов. Для ведовства нужно не только составлять заклинания, но и в совершенстве владеть своим телом. Нам необходимо постоянно тренироваться, и именно этим мы планируем заняться сразу после завтрака на верхней палубе.
   - ...Между грот-мачтой и баком, - уточнил Магни. - Вы можете наблюдать, только, пожалуйста, не подходите слишком близко! - Он обратился к офицерам. - Мы постараемся не мешать работам на судне и будем готовы прекратить упражнения по первому требованию.
   Дорб и Достар, вспоминая их вчерашнюю прогулку по бушприту и утлегарю, заёрзали на стульях и начали подталкивать друг друга локтями. Доджор и Странда пытались успокоить сыновей, хотя сами выглядели крайне заинтригованными. Муррина немного снисходительно смотрела на грубую ткань матросской робы асуры. Ильяна несколько раз как будто порывалась что-то спросить, но в самый последний момент робела и закрывала рот. Купцы перемигивались и слишком откровенно разглядывали Риндру, что не нравилось Магнусу.
   Путешественники позавтракали лёгкими кушаньями и неспешно направились по коридору к трапу, ведущему на открытую палубу. Офицеры Галдор и Забарз покинули зал раньше и, видимо, предупредили вахтенного Гожара и матросов на палубе. Магнуса и Риндру встретило множество любопытных и оценивающих взглядов. Принц и принцесса с рождения привыкли находиться в центре внимания, поэтому совершенно не стеснялись и не смущались. Риндра начала разминать пальцы рук и наклоняться вправо и влево, сгибая поясницу под всё большими и большими углами. Магнус отстегнул от ремня нож и положил его на палубу возле передней стены кормовой надстройки. Потом он попрыгал на месте, сделал несколько медленных выпадов руками и ногами, не раскрывая заранее всех своих возможностей.
   - Я прошу прощения! - раздался со шканцев голос поднявшегося туда Сормошта. - То, чем вы сейчас занимаетесь, очень похоже на подготовку к поединку.
   - Именно в этом и заключаются необходимые нам физические упражнения! - с улыбкой объяснила Риндра.
   Среди матросов послышались приглушённые одобрительные возгласы предвкушения славного развлечения.
   Сормошт о чём-то коротко переговорил с Гожаром, и тот громко объявил:
   - Уважаемые пассажиры, я прошу вас подняться на шканцы! Матросы, освободите шкафут!
   Это было правильное решение, потому что вышедшие следом за Магнусом и Риндрой пассажиры столпились перед ахтердеком возле грот-мачты и значительно сократили свободное пространство для боя. Теперь же они по трапу поднялись на шканцы и расположились вдоль балюстрады, огораживавшей надстройку спереди, причём дети дивов сели на палубу, просунув ноги между балясинами. Одни матросы поднялись на бак, другие расположились с внешней стороны фальшборта на русленях, а некоторые забрались на ванты грот-мачты.
   Пока пассажиры и моряки перемещались по барку, Магнус и Риндра продолжали разминаться и, наконец, взглядами и кивками сообщили друг другу о готовности начать поединок. К этому моменту они изучили доступное им пространство между закреплёнными у бортов шлюпками и точно запомнили местонахождение кофель-нагельных планок, крышек люков, свёрнутых тросов и натянутых снастей.
   Магнус начал медленно приближаться к Риндре, наступая на неё левым боком, словно эта сторона его тела была прикрыта щитом, а правая рука сжимала меч или копьё. Асура сделала движение, будто собиралась атаковать со стороны лица Магнуса, и через миг прыгнула в другую сторону, чтобы оказаться за его спиной. Магни был готов к обманным трюкам, быстро развернулся и без особого труда уклонился от удара ноги Риндры, целившейся в бедро. Он попытался сократить дистанцию и захватить левую руку асуры. Лёгким круговым взмахом Риндра отклонилась, отбросила его руку в сторону, чтобы "раскрыть" защиту, и тут же контратаковала серией коротких хлёстких ударов, направленных в голову и верхнюю часть туловища. Магнус то ставил жёсткие блоки, то старался поймать руки асуры, сбивая её с толка и вынуждая отшатываться назад.
   Пассажиры на шканцах взволнованно зашептались. Офицеры оценивающе смотрели на схватку, матросы начали обсуждать мастерство бойцов и делать ставки. Не перестававшие контролировать окружающее пространство Магнус и Риндра кивнули друг другу. Всё, что они пока делали, было продолжением разминки, разогревом мышц и подготовкой к полноценному поединку.
   Магнус предоставил своей партнёрше право первой перейти в настоящее наступление. Риндра нанесла несколько резких и быстрых ударов ногами и руками на разных уровнях. Магни уходил с линии атаки или отводил её конечности мягкими блоками рук, после чего сам контратаковал с близкого расстояния локтями и коленями. Риндра отпрянула для того, чтобы подпрыгнуть и нанести удар ногой с разворота. Магнус пригнулся и попытался подсечь её ноги в момент приземления, однако асура, едва коснувшись палубы, снова подпрыгнула и едва не дотянулась носком ботинка до лица Магни.
   Хотя Риндра и рассказывала, что её учили сражаться без использования крыльев, было видно, что многие движения она привыкла выполнять в полёте. Накануне вечером она сама говорила Магнусу, что должна потренироваться именно в бескрылом бою, поскольку в Срединном мире всё равно нельзя летать.
   Многочисленные зрители уже не скрывали волнения и азарта, громко, перебивая друг друга, обсуждали атаки и защиты бойцов. Ильяна подалась вперёд, насколько это было возможно, и лишь каким-то чудом не переваливалась через планширь балюстрады. Сидевшие между балясинами Дорб и Достар пихались руками и ногами, пытаясь имитировать движения Магнуса и Риндры. На шканцах появился капитан Сморг, о чём-то коротко переговорил с вахтенным Гожаром и встал рядом с офицерами. Матросы шумели и галдели, что ничуть не мешало асу и асуре, поскольку они уже втянулись в ритм боя и вошли в сверхчувственное состояние.
   - В полную силу? - предложил Магнус.
   - Да, пора! - отозвалась Риндра и тотчас прыгнула на него с ошеломляющей скоростью, целясь обеими руками в горло и в лицо.
   Магнус успел увернуться в самый последний момент и почти дотянулся до асуры кулаком правой руки, однако пролетавшая рядом Риндра каким-то невероятным образом изогнула ногу и попала ему пяткой в плечо. Ткань защитного костюма сделала удар почти нечувствительным, тем не менее, Магнуса развернуло на месте, а асура коснулась палубы обеими ладонями, сделала кувырок вперёд и в момент, когда её ноги упёрлись в твёрдую поверхность, оттолкнулась ими и прыгнула в обратную сторону спиной вниз, стараясь попасть согнутым коленом в нижнюю челюсть Магнуса. Тот успел встретить атаку раскрытыми ладонями рук, перенаправил полёт асуры и вывел её из равновесия в момент приземления, так что она упала на бок и была вынуждена перекатиться через плечо, смягчая удар о палубу.
   Странда и Муррина одновременно ахнули. Купцы застыли с вытаращенными глазами. Матросы взвыли от восторга. Офицеры напряженно следили за необычными движениями бойцов. Магнус и Риндра улыбнулись друг другу. Они только приступали к настоящему бою. Кожа асуры слегка посерела, а Магни задействовал силу аса для ускорения реакций.
   Следующая серия ударов, блоков, прыжков, подкатов, кувырков и бросков промелькнула так быстро, что глаза зрителей едва успевали следить за движениями бойцов. Магнус и Риндра старались не столько выиграть поединок, сколько изучали манеру боя и возможности друг друга. Несколько раз они наносили и получали серьёзные удары, но только потому, что ещё недостаточно согласовывали взаимные действия, а не из стремления одержать победу. Магнуса защищал костюм, а Риндру - прочная кожа Боевой Формы.
   Зрителям со стороны могло показаться, что путешественники вели жестокий бой не на жизнь, а на смерть. Муррина со Страндой временами вскрикивали и закрывали глаза. Купцы в азарте колотили кулаками по планширю балюстрады. Капитан и офицеры, казалось, старались не пропустить ни единого мига схватки и даже боялись моргать. Матросы что-то кричали, подбадривали бойцов, на которых поставили, и пытались давать советы, в которых те, разумеется, не нуждались.
   Риндра отпрыгнула назад и развернулась, будто убегая, Магнус бросился за ней. Асура сделала несколько шагов по палубе, потом метнулась в сторону грот-мачты, взбежала по ней на высоту своего роста и, сильно оттолкнувшись двумя ногами, устремилась навстречу Магнусу, летя почти параллельно палубе. Её пальцы тянулись прямо к его горлу. С крыльями и когтями такой приём, конечно, был бы эффективнее, но и сейчас Магнус едва успел перехватить кисти Риндры и, сбитый с ног её массой, упал на спину, однако смог сгруппироваться и ступнями поддел кверху тело асуры. Подброшенная Риндра сделала в воздухе кувырок, а Магнус откатился в сторону и вскочил на ноги, оказавшись спиной к ахтердеку. Спустя миг Риндра приземлилась на том самом месте, где он только что лежал, с глухим стуком впечатав подошвы ботинок в палубу.
   Внезапно Магнус увидел изменение выражения глаз Риндры. Это не было уловкой, обманом или хитростью: за его спиной, действительно, что-то происходило. Раздавшийся позади голос Крадона подтвердил его догадку.
   - Не смей её бить!
   Магнус инстинктивно отскочил в сторону, а Риндра, наоборот, бросилась вперёд, но теперь её атака была направлена не на него. Разворачиваясь, Магни увидел, что асура в прыжке прямым ударом ноги сразила Крадона, уже наполовину вытянувшего саблю из ножен.
   Почему первый помощник капитана провёл утро в своей каюте и ничего не знал о поединке, так и осталось неизвестным. Он вышел на открытую палубу из двери кормовой надстройки. Капитан, офицеры и пассажиры находились на шканцах над его головой и были ему не видны. Матросов он даже не заметил, настолько его поразил вид дерущихся пассажиров. Как ему показалось, он принял единственно правильное решение...
   Удар Риндры сбил Крадона с ног и опрокинул навзничь на палубу. Асура нависла над ним, занося правую руку для второго и, наверняка, последнего удара...
   Магни торопливо выкрикнул:
   - Рини, не убивай его!...
   Принцесса замешкалась, и Магнус успел добавить:
   - ...Он же хотел тебя защитить!
   Казалось, что на несколько мгновений замерли не только все пассажиры и члены команды "Везучего", но и само судно остановило свой ход по океану. Наконец, Риндра посмотрела на Магни, улыбнулась, распрямилась и разжала кулаки. По шканцам, по баку и по вантам прокатился общий вздох облегчения. Лежавший на спине Крадон, наконец, увидел множество обращённых на него сверху взглядов. К счастью, Риндра дотянулась до него ногой на излёте прыжка, и, кроме сильного толчка в грудь и удара о палубу, иных повреждений Крадон не получил. Тем не менее, он невольно застонал, повернулся на бок и свернулся в позе эмбриона.
   Капитан Сморг и офицеры начали быстро спускаться по трапу со шканцев. Однако Крадон, не желая показывать свою слабость, прошипел сквозь сжатые зубы:
   - Всё нормально. Я в порядке.
   Риндра снова склонилась над Крадоном, но теперь для того, чтобы протянуть ему руку с открытой ладонью. Первый помощник посмотрел на неё сначала с удивлением, потом с сомнением.
   - Вы сможете меня поднять? - стараясь улыбнуться, но кривя губы от боли, спросил Крадон.
   - Не заставляйте меня ждать! - довольно резко произнесла асура.
   Крадон сжал ладонь Риндры. Та, выпрямляя спину и сгибая руку, легко поставила первого помощника на ноги и сразу же его отпустила. Крадона окружили капитан и офицеры, начали осматривать и ощупывать. Магнус подобрал с палубы свой нож и приблизился, намереваясь предложить помощь. Использование лечебных заклинаний из справочника он посчитал вполне допустимым для своего образа ученика ведуна.
   Риндра с нарочитой беззаботностью произнесла:
   - Он не мог сильно пострадать. Я его только остановила.
   Крадон посмотрел на неё, на Магнуса, на окружающих и извиняющимся тоном проговорил:
   - Кажется, я совершил глупость. Вмешался туда, куда не следовало, и испортил всем удовольствие.
   - Ничего страшного, мы уже заканчивали, - примирительно сказал Магнус.
   Риндра выдохнула воздух со звуком "пф!", но явного несогласия не выразила.
   Убедившись, что все кости первого помощника целы, капитан Сморг оглядел судно, замерших и затихших матросов, после чего громко сказал:
   - Вахтенный офицер, командуйте смену галса!
   Потом он повернулся к Магнусу и Риндре:
   - Я прошу вас следовать за мной!
   Гожар начал отдавать приказы, офицеры заняли свои места, матросы забегали по палубе и полезли на мачты по вантам. Капитан взошёл по трапу на шканцы, и Магнус с Риндрой, переглядываясь, словно нашкодившие школьники, поднялись за ним. Пассажиры, отодвинувшиеся к квартердеку, чтобы не мешать работе моряков, встретили их восхищёнными взглядами и восторженными возгласами.
   Капитан немного постоял рядом с вахтенным Гожаром, убедился, что привычные, отработанные до автоматизма действия восстановили порядок на "Везучем", и сказал Магнусу с Риндрой:
   - Пожалуйста, пройдите в мою каюту!
   Сморг открыл дверь перед путешественниками, пропустил их перед собой, вошёл следом и запер задвижку. Магнус и Риндра остановились и осмотрелись. Большие прямоугольные окна хорошо освещали помещение. Центр капитанской каюты занимал большой стол, заваленный картами, листками со столбиками чисел и таблицами. Почти всю правую стену занимала стойка, в которой были закреплены алебарды, топоры с крючьями, секиры с двумя лезвиями, сабли с чашеобразными гардами. У противоположной стены находился длинный обитый кожей мягкий диван, перед которым располагался низкий столик. На столике были расставлены несколько полупустых тарелок с фруктами, початая бутылка вина и бокал. Рядом с диваном стоял шкаф с множеством маленьких дверец и выдвижных ящичков. В глубине каюты виднелись большая кровать и пара низких глубоких кресел.
   Быстро обежав глазами помещение, Магнус и Риндра сосредоточили своё внимание на двух предметах, которые находились на столе и своим весом удерживали во время качки хаотично набросанные друг на друга бумаги. Это были бронзовые статуэтки размером чуть больше ладони, изображавшие приготовившихся к бою асур мужского и женского пола. У обоих были раскрыты крылья с шипами. Девушка-асура выставила вперёд руки с вытянутыми когтями, на ней были надеты доспехи, состоявшие из короткой кирасы, наплечных, локтевых, набедренных щитков и шлема без забрала. Юноша-асура сжимал в руках пару серповидных клинков, его тело защищала кольчужная рубаха с рукавами до локтей и подолом до середины бёдер, а голову покрывал шлем с полузабралом, опущенным на глаза и нос. Статуэтки были изготовлены очень тщательно, с проработкой мельчайших деталей.
   Капитан Сморг обошёл стол и встал напротив Магнуса и Риндры. Он заметил направления их взглядов и произнёс:
   - Я вижу, что вы сразу обратили внимание на статуэтки асур. Это древние вещицы. Продавец уверял меня, что их сделали тогда, когда автор мог видеть оригиналы. Нравятся?
   Магнус чуть-чуть повернул голову в сторону Риндры, потом вновь взглянул на стол и ответил:
   - Асура-воительница прекрасна! Вторая статуэтка тоже ничего.
   Принцесса промолчала, она смотрела вниз и разглядывала карты, лежавшие на ближнем краю стола.
   - А теперь к делу! - сделал резкий переход капитан. - У меня ещё ни разу не было таких необычных и беспокойных пассажиров. И меня не оставляет ощущение, что вы не те, за кого себя выдаёте.
   Сморг обратился к Риндре:
   - Во время первого торжественного ужина на судне мне показалось, что вы страдаете от морской болезни. Вы почти ничего не ели, были бледны и подавлены. Однако уже утром преспокойно пробежали по бушприту и утлегарю.
   Капитан перевёл взгляд на Магнуса:
   - А сегодня?! То, что вы устроили на палубе, совершенно нельзя назвать физическими упражнениями! Всё выглядело так, будто вы серьёзно намеревались поубивать друг друга!
   Магни невольно улыбнулся. Риндра, не поднимая глаз, хихикнула.
   - Вам это кажется смешным? - удивился Сморг.
   Риндра посмотрела прямо на капитана.
   - Когда мы хотели друг друга убить, всё было совершенно по-другому. А сегодня мы, правда, просто тренировались.
   - Когда вы... ЧТО?!
   - Мы уже пытались убить друг друга, - честно призналась Риндра.
   - Два раза, - с лёгким вздохом напомнил Магни.
   - Да, два раза, - согласилась асура. - У нас не получилось. И мы стали друзьями.
   - Лучшими друзьями, - подсказал Магнус.
   - Самыми лучшими друзьями! - уверенно подтвердила Риндра.
   Капитан смотрел на них, и его брови поднимались всё выше и выше, собирая на лбу множество глубоких морщин:
   - Или вы оба совершенно безумны, или...
   Взгляд Сморга упал на статуэтку асуры-воительницы. Потом капитан посмотрел на Риндру, особенно внимательно обежав глазами её корсет-кирасу. Затем вновь взглянул на статуэтку, будто сравнивая и сопоставляя детали.
   Сморг положил ладони на застилавшие стол бумаги, подался вперёд и пристально вгляделся в лица своих странных пассажиров:
   - Когда "Везучий" стоял в порту, то в таверне Корабельной Биржи, да и вообще во всём Ветродуе, разговоры велись только о появившихся в Срединном мире асе и асуре. И лишь двое юных путешественников, прибывших неизвестно откуда и ни на кого не похожих, интересовались Восьмирукими и Бесконечным Змеем, про которых и так всем всё давно известно. На борту моего барка вы ни разу не обсуждали с другими пассажирами, как выглядят ас и асура, как они спустились в Срединный мир, как исполнят пророчество. Вы по-прежнему выспрашивали только про Восьмируких и Бесконечного Змея. - Сморг с досадой шлепнул правой ладонью по столу. - Я должен был догадаться раньше!
   Во взгляде капитана промелькнули уважение и сочувствие. Он показал глазами на статуэтки:
   - Это вы?
   - Риндра - да, я - не совсем, - ответил Магнус.
   - Ах да, у асов нет крыльев. Но вы, как утверждаете, уже дрались насмерть, и асура не смогла тебя убить. Это говорит о многом!
   Магнус скромно кивнул головой, соглашаясь с подобной неявной похвалой.
   - Кто же сейчас идёт с караваном через степь? - спросил капитан.
   - Наши друзья, - сказала Риндра. - Они отвлекают внимание.
   - Хороший план! - одобрил Сморг, и Магни снова согласно кивнул.
   Капитан помолчал, рассматривая своих необычных пассажиров, потом произнёс:
   - Вы такие юные! Хотя, если то, что вы показали, всего лишь тренировка... Но пророчество... Простите, я не хотел вам напоминать...
   - Мы не верим в пророчество! - твёрдо произнёс Магнус, покосившись на Риндру. - По крайней мере, в ту его часть, которая нас не устраивает. Мы собираемся победить и потому тренируемся.
   - Ясно! - Сморг убрал руки со стола и выпрямился. - Для меня огромная честь доставить вас в Перекрестье. Но, простите, к Прозрачной Башне я не причалю. Я отвечаю за судно, команду и других пассажиров.
   - Мы этого и не просим, - сказал Магнус. - У нас есть дела в городе.
   Капитан покачал головой:
   - Совершенно невероятная история! Вы, конечно же, хотите, чтобы я сохранил вашу тайну?
   - Это было бы неплохо. Лишнее внимание нам ни к чему.
   - Но ваши тренировки! Они уже сделали вас самыми обсуждаемыми пассажирами на барке. Если кто-то, как и я, сопоставит несколько фактов, то сам догадается...
   Магнус с некоторой долей напускного равнодушия ответил:
   - Пусть догадываются! Мы все вместе сойдём с вашего барка в порту Перекрестья. А дальше мы будем действовать как можно быстрее, обгоняя слухи и домыслы.
   - Я не стану мешать вашим тренировкам на барке. Мой "Везучий" в вашем распоряжении! - Капитан коротко хохотнул и посмотрел на Риндру. - Стойте на одной ноге хоть на клотике!
   Асура улыбнулась в ответ, понимая и принимая шутку.
   - Спасибо! А сейчас нам бы хотелось принять душ.
   - Не смею вас задерживать. Надеюсь, что мы ещё продолжим разговор...
   - Несомненно!
   Когда Магнус и Риндра вышли из капитанской каюты с довольными выражениями лиц, никто из ожидавших возле квартердека пассажиров не задал им ни единого вопроса про разговор с капитаном. Зато их начали спрашивать про учителей боевых искусств, про страну ванов, про ведовство и про время, за которое можно достигнуть их уровня мастерства. Путешественники отвечали уклончиво, говорили о том, что обучение ведовству сопряжено с боевыми приёмами и что занимаются они с самого раннего детства. При этом Магнус и Риндра двигались к пассажирским гальюнам, так что окружавшая их компания спустилась со шканцев и оказалась в коридоре кормовой надстройки. Постепенно группу покидали пассажиры, удовлетворившие своё любопытство, или, наоборот, понявшие, что прямых и точных ответов они не получат. На среднюю палубу спустились только Дорб и Достар, которые умоляли показать им несколько самых простых движений. Путешественникам пришлось это пообещать, иначе бы дети дивов не оставили их в покое. Освежившись в маленьких душевых кабинах, которыми были оборудованы пассажирские гальюны, Магнус и Риндра снова встретились и вместе вернулись в каюту.
   - Если про нас знает капитан, то и остальные рано или поздно сообразят, - задумчиво и немного обеспокоенно произнёс Магни.
   - Ты же говорил, что тебя это не тревожит, - напомнила Риндра.
   - Это я сказал капитану. А тебя я скажу, что среди офицеров, матросов или, например, купцов, могут найтись те, кто не захочет, чтобы асура просто так отдала свою жизнь Бесконечному Змею. Они могут даже из лучших побуждений попытаться схватить её и оставить... себе...
   - Можешь не продолжать, Магни, я тебя поняла. Мы и так всё время настороже. И, как ты знаешь, просто так схватить меня очень непросто.
   - Ты права. Но лучше почаще оглядываться, чем использовать все способности... крылатого чуда.
   Риндра улыбнулась:
   - Мы с тобой практически неразлучны. Мы прикрываем друг другу спины. Ты защищаешь меня, а я - тебя. Ты сам об этом говорил.
   - И я готов повторять это снова и снова...
   Магнус хотел добавить: "Всю оставшуюся жизнь...", но решил, что такое заявление прозвучало бы несколько двусмысленно из-за того, что отпущенный им согласно пророчеству срок был очень небольшим.
   За обедом все говорили только о необычном стиле боя юных путешественников. Подававшие еду матросы ставили перед ними блюда с преувеличенным почтением. Грот-офицер ульф Забарз высказал мысль о том, что если в стране ванов готовят таких великолепных воинов-колдунов, то соседние народы должны испытывать беспокойство. Эти слова заставили одних засмеяться, а других призадуматься. Магнус и Риндра заверили, что таких, как они, очень мало, а ваны сейчас заняты устранением внутренних проблем.
   Дорб и Достар нетерпеливо спрашивали у Магнуса, когда же он покажет им хоть один "смертельный приёмчик", чем вызывали волнение Странды и улыбку Доджора. Набравшись смелости, Ильяна тоже обратилась к Риндре с просьбой научить "хотя бы чему-нибудь". Так что после обеда все пассажиры и незанятые офицеры отправились на открытую палубу. Поскольку на полные желудки заниматься физическими упражнениями было тяжело, Магнус и Риндра для начала рассказали всем интересовавшимся о правильной постановке дыхания и показали несколько упражнений. Находившиеся неподалёку матросы с интересом прислушивались к их объяснениям.
   Через некоторое время Магнус показал своим "ученикам" простейшие базовые движения, чтобы Дорб и Достар могли отрабатывать их друг с другом. Риндра продемонстрировала Ильяне несколько позиций и переходов. Девушка-джинн увлечённо начала воспроизводить увиденное. Муррина, сначала неодобрительно отнёсшаяся к тренировкам своей племянницы, вдруг просияла и воскликнула: "Это же больше похоже на танец, чем на драку!", чем вызвала общий смех. После этого обе джинны с улыбками закружились вместе, легонько касаясь друг друга кончиками пальцев. Дэвы-купцы предложили им своё партнёрство и те с радостью согласились на общий то ли танец, то ли спарринг. Доджор и Странда со счастливыми лицами, обнявшись, просто стояли рядом с пыхтевшими и сопевшими сыновьями.
   Магнус и Риндра приступили к собственным упражнениям, заключавшимся в движениях рук, отклонявших, обвивавших, отводивших в стороны руки партнёра. Начали они медленно и плавно, а потом, всё лучше и лучше взаимодействуя друг с другом, стали постепенно увеличивать скорость.
   К балюстраде шканцев подошли капитан и его первый помощник. Взглянув на развлекавшихся пассажиров, Сморг заулыбался, а Крадон спустился по трапу и приблизился к Магнусу с Риндрой. Те прекратили занятия и вопросительно на него посмотрели.
   - Я бы хотел ещё раз извиниться! - первый помощник поклонился, повернувшись к Риндре.
   Принцесса асур оглядела его покаянный вид и без эмоций в голосе проговорила:
   - Вы думали, что хотите мне помочь. Но вы пытались обнажить оружие против...
   У Магнуса замерло сердце, потому что он ожидал услышать: "...Против наследного принца", а подобный поступок в мирах асов и асур карался немедленной смертью.
   Однако Риндра сказала:
   - ...Против моего друга. И это он должен решать, прощать вас или нет.
   Крадон обратился к Магнусу:
   - Я бы не стал использовать саблю против пассажира. Просто я не могу смотреть, когда при мне обижают девушку. Я хотел только пригрозить... Прошу прощения за то, что я был не прав на ваш счёт.
   - Вам не за что извиняться, - сказал Магни. - Вы действовали из лучших побуждений. Только, пожалуйста, постарайтесь в будущем не торопиться, а сначала разобраться в ситуации.
   - Благодарю вас! - Крадон ещё раз поклонился. - Я полагаю, что моя сабля всё равно вас бы не испугала.
   - Конечно же, нет, - Магни немного подумал и предложил: - Хотите провести со мной небольшой тренировочный поединок?
   - Увы, я не силён в рукопашном бою.
   - Вы можете использовать свою саблю.
   Крадон оценивающе взглянул на пристёгнутый к поясу Магнуса нож:
   - Тогда вам потребуется сабля из судового арсенала. Ведь нож против сабли - это нечестно!
   - О, не беспокойтесь! Я не буду вынимать нож. Это я считаю более справедливым.
   Пассажиры, прекратившие свои занятия и прислушивавшиеся к разговору, взволнованно зашептались. Стоявшие неподалёку офицеры и матросы замерли в ожидании. Капитан Сморг молча стоял на шканцах и никак не реагировал на обращавшиеся к нему вопросительные взгляды.
   Крадон со смесью удивления и недоверия спросил у Магнуса:
   - Вы не шутите? Вы настолько уверены в своей силе?
   - В силе - нет. В ловкости и скорости - да.
   - Ну, что ж... - Крадон положил руку на эфес сабли. - Я был бы вам весьма признателен, если бы вы продемонстрировали всё, на что способны!
   Магнус посмотрел на Риндру, капитана Сморга, офицеров, матросов и пассажиров:
   - Нам потребуется много свободного пространства!
   Поняв его намёк, зрители поторопились занять свои привычные места. Риндра встала на ступенях трапа, ведущего к шканцам, и облокотилась на перила.
   Убедившись, что он никого не заденет, Крадон вытащил из ножен саблю и сделал ей несколько быстрых взмахов.
   - Пожалуйста, начинайте, когда будете готовы! - сказал Магни, стоя в трёх шагах перед ним.
   Первый помощник атаковал широким движением, позволив Магнусу легко уклониться.
   - Я прошу вас не играть со мной, а отнестись серьёзно! - заявил принц асов.
   Крадона начал рубить саблей наотмашь, вынуждая Магнуса отшатываться и отпрыгивать в сторону. Со стороны могло показаться, что первый помощник уверенно одерживает верх. Однако Магнус сразу понял, что молодой див не только не был хорошим фехтовальщиком, но и вообще редко упражнялся с саблей, нося её больше как предмет традиционного костюма своего народа. Когда Крадон в очередной раз делал замах, Магни скользнул вперёд, перехватил запястье его вооружённой руки и, пользуясь инерцией тела и сабли, надавил так, что клинок ушёл за спину первого помощника и своим незаточенным обухом ударил его между лопаток.
   - Если вы продолжите целиться мимо меня, то в нашей игре нет никакого смысла, - спокойно произнёс Магнус, отпустил Крадона и отступил назад.
   Первый помощник пробормотал:
   - Я постараюсь...
   Следующие несколько атак Крадон не только направил в Магнуса, но и применил обманные финты и уловки, меняя траекторию движения сабли. Однако Магни легко отводил удары, его руки на миг касались боковых поверхностей или обуха клинка, так что лезвие уходило в сторону, не причиняя вреда. Оттого, что удары "проваливались", не достигали цели и вынуждали преодолевать инерцию оружия, Крадон начал уставать. В запале он использовал колющий удар, направленный прямо в верхнюю часть тела противника. Магни чуть повернулся, снова перехватил запястье Крадона, дёрнул его руку вперёд, протаскивая мимо себя и тремя пальцами - большим с одной стороны, указательным и средним с другой - сжал ему горло. Свободная рука первого помощника при этом оказалась совершенно бесполезной, потому что Магни находился сзади.
   - Уже лучше, - одобрительно сказал Магнус и ослабил давление на горло Крадона.
   Первый помощник стиснул зубы и часто задышал. Едва Магнус его отпустил, как тотчас был атакован серией быстрых и сильных рубящих ударов. Теперь Крадон не только не сдерживался, но стремился вложить во взмахи саблей всю оставшуюся у него энергию, помноженную на обиду и злость. Магнусу даже один раз пришлось принять на локоть удар заточенным лезвием, поскольку он не успел отвести клинок в сторону. Ткань защитного костюма осталась неповреждённой, а Магни ощутил лишь лёгкое прикосновение.
   Пассажиры, офицеры и матросы встревожено зашумели, беспокоясь за исход поединка, который выглядел слишком опасным для безоружного участника. Магнус заметил, что Крадон почти исчерпал свои силы, начал задыхаться и уже не так крепко сжимал рукоятку сабли. Принц сместился вбок, потом подался вперёд, перехватил на излёте вооружённую руку Крадона, надавил на нервные узлы, а другой рукой аккуратно взялся за плоскости клинка с двух сторон подушечками пальцев и вынул саблю из безвольно разжавшейся ладони своего партнёра-противника.
   - Мне кажется, что мы достаточно развлеклись и развлекли окружающих, - дружелюбно произнёс принц, отступил на шаг назад, перевернул саблю и протянул её рукояткой вперёд Крадону.
   Тот встряхнул кистью руки, возвращая чувствительность и контроль над мышцами, с поклоном принял оружие и вложил его в ножны. Злость Крадона улетучилась, он смотрел на Магнуса с почтением и некоторой опаской.
   Магни протянул руку первому помощнику, а пока тот её пожимал, наклонился вперёд и тихо произнёс:
   - Простите, мне пришлось всё это проделать, чтобы Риндра вас не убила.
   Глаза Крадона расширились. Он ещё раз сжал руку Магнуса:
   - Я вижу, что вы не шутите. Теперь я дважды ваш должник!
   Магнус посмотрел на приближавшуюся Риндру, следовавших за ней пассажиров, и сказал:
   - К сожалению, я не смог продемонстрировать вам всё, на что способен. Вы к этому не готовы.
   Услышав последнюю фразу, Риндра заявила:
   - Знаешь, Магни, я бы, пожалуй, не смогла так сдерживать себя, как ты.
   Крадон вздрогнул, взглянул на Магнуса, и в его глазах появилась искренняя благодарность. Потом он с лёгким поклоном обратился к Риндре:
   - Теперь я понимаю, что у меня с самого начала не было ни единого шанса.
   - Совершенно верно! - подтвердила принцесса асур, заметив и оценив всю многозначительность произнесённых Крадоном слов.
   Первый помощник поднялся на шканцы к капитану и офицерам, чтобы рассказывать им о своих впечатлениях. Магнус, Риндра и остальные пассажиры продолжили упражнения.
   Ужин прошёл легко и весело. За столом вспоминали два сегодняшних поединка и не переставали удивляться и восхищаться Магнусом и Риндрой. Крадон самокритично признал, что выступать с саблей против Магнуса - то же самое, что выходить с прутиком против тигра, чем вызвал общий смех и даже благосклонный кивок Риндры. Присутствовавший на ужине капитан Сморг улыбался, но в его взглядах, направляемых на юных путешественников, таились печаль и жалость.
   Следующие пять дней плавания пролетели практически незаметно. Магнус и Риндра раздавали задания всем желающим подвигаться на свежем воздухе, а сами приступали к собственным тренировкам. Поединков в полную силу они больше не проводили, уделяя основное внимание слаженности и взаимодействию. Увидев однажды, что несколько матросов пытались скопировать их упражнения, Магнус и Риндра подошли и показали правильные положения тел и траектории движения конечностей.
   Тренировки на открытой палубе приостанавливались только тогда, когда "Везучий" проходил неподалёку от островов, и все пассажиры, включая Магнуса и Риндру, с интересом разглядывали скалистые, песчаные или заросшие густыми лесами берега. Или когда барк близко сходился со встречными судами, курсировавшими вдоль побережья, и капитаны обменивались приветствиями и новостями.
   Офицеры "Везучего" не препятствовали ни единому желанию Магнуса и Риндры. В то же время, их вежливость не переходила в подобострастие. Даже если кто-то о чём-то догадывался, то держал мысли при себе. Капитан Сморг несколько раз беседовал с Магнусом и Риндрой в своей каюте и говорил, что ни один офицер или матрос не обращался к нему с вопросами или предположениями, касавшимися личностей юных пассажиров.
   За столом в общем зале разговоры, в основном, велись об океане и кораблевождении. Капитан и офицеры рассказывали истории про встречи с гигантскими акулами и китами, про пиратов, промышлявших в узких проливах далёких архипелагов, про таинственные острова, появлявшиеся из глубины океана и вновь исчезавшие в пучине, про томительные дни дрейфа в штиль и про свирепые шторма, ломавшие мачты и разбивавшие корабли о рифы...
  
  

Глава 21. Стихия.

  
   Утро восьмого дня плавания выдалось тёмным и пасмурным. Пассажиры спустились к завтраку не выспавшиеся, с кружившимися и болевшими головами. Магнус и Риндра также ощущали перемену погоды и изменение давления. Ни одного офицера за столом не было. Выйдя после завтрака на верхнюю палубу, путешественники обнаружили их стоявшими вместе с капитаном на юте и что-то возбуждённо обсуждавшими.
   - Будет шторм, - сказал Магнус, оглядывая тёмный горизонт по правому борту.
   - А капитан размышляет, укрыться в бухте или выйти в открытый океан, - добавила Риндра.
   - Ветер дует на сушу. И усиливается, - заметил Магни. - Сморгу надо быстрее принимать решение.
   Как будто услышав его слова, капитан и компания офицеров спустились с юта на шканцы. Сморг встал возле вахтенного офицера, которым в данный момент являлся второй помощник Сормошт, и обменялся с ним несколькими короткими тихими фразами. Сормошт скомандовал смену курса и поворот в сторону открытого океана. Мачтовые офицеры приказали убирать прямые паруса. Матросы быстро полезли по вантам, и по их напряжённым лицам было видно, что они понимали и разделяли опасения своих начальников.
   Следуя командам Сормошта, марсели и брамсели не только подвязали сезнями к реям, но и сами реи на фалах и топенантах спустили к марсам и салингам, как во время стоянки в порту. Вскоре "Везучий" на одних косых парусах пошёл курсом байдевинд, стараясь уйти от берега как можно дальше. Усиливавшийся ветер гнал к суше высокие волны, так что двигавшийся к ним под углом барк испытывал одновременно и килевую, и бортовую качки.
   Темнота быстро застилала небо. Заморосил дождь. Брызги от бьющихся о борт волн уже долетали до верхней палубы, поэтому все пассажиры, кроме Магнуса и Риндры, ушли в кормовую надстройку. Принц и принцесса переглянулись и, не произнеся ни слова, направились к капитану.
   Увидев поднимавшихся по трапу на шканцы Магнуса и Риндру, Сморг пошёл им навстречу. Он пытался говорить спокойно и шутливо:
   - Прошу прощения от имени непогоды! Сегодня вам лучше не тренироваться на шкафуте.
   - Всё так плохо? - Магни кивком указал на нос, зарывавшийся в волны до самых якорных клюзов.
   - Ничего страшного! Шторма случаются. Нам и так долго везло с погодой. Пойдёмте, я провожу вас вниз и заодно поговорю с пассажирами.
   Покинувшие верхнюю палубу встревоженные и испуганные пассажиры ждали капитана в коридоре между каютами. Из-за сильной качки им приходилось держаться за стены руками. Появление Сморга было встречено множеством вопросов.
   - Всё в полном порядке! - постарался успокоить собравшихся Сморг. - Обычный шторм! "Везучий" прошёл через сотню таких же. Я прошу вас всех не выходить на открытую палубу. Вы можете отдыхать в каютах или спуститься в общий зал. Я распоряжусь, чтобы туда принесли сладости и прохладительные напитки. Кстати, пожалуйста, не забудьте задраить иллюминаторы в своих каютах, чтобы ваши вещи не намокли. Если у кого-нибудь начнётся головокружение от качки, то в выдвижных ящиках столов вы найдёте бумажные гигиенические пакеты.
   Более или менее приободрившиеся пассажиры разошлись по своим каютам, с капитаном остались только Магнус и Риндра.
   - Нам вы можете сказать правду, - асура выжидающе посмотрела Сморга.
   Магнус открыл дверь надстройки, сделал шаг наружу и молча указал капитану на почти чёрную полосу, значительно более тёмную, чем штормовая мгла, поднимавшуюся над горизонтом со стороны океана. Ещё недавно, когда путешественники всходили на шканцы, это была едва различимая над волнами линия. Теперь же она расширилась до высоты фок-рея. И "Везучий" шёл ей навстречу.
   Капитан нахмурился и сказал:
   - Да, это не обычный шторм. Я бы предпочёл переждать его в надёжном укрытии. Но задержка с погрузкой в Ветродуе сыграла с нами злую шутку. Именно сейчас мы проходим вдоль пустынного степного побережья, подходы к которому изобилуют мелями, скалами и коралловыми рифами. Впереди в океане есть большой остров под названием Пальмовый Орех. Я надеюсь успеть дойти до его подветренной стороны. Иначе нам придётся встретить ураган в открытом океане. А сейчас, простите, я должен быть наверху!
   Капитан дождался перерыва между всплесками волн и побежал к трапу на шканцы. Магнус закрыл дверь пассажирской надстройки и вопросительно посмотрел на Риндру.
   - Пожалуй, мы сейчас ничем не можем помочь. На "Везучем" опытная и слаженная команда.
   - А если в судно ударит молния?
   - На мачтах установлены молниеотводы. Видела медные ленты, идущие от топов к основаниям мачт? Сейчас матросы прикрепили к ним цепи и через шпигаты опустили концы в воду. - Магни развёл руками. - Я всё равно не смогу управлять течением энергии на таком большом судне. Одномачтовая яхта - мой предел.
   Магнус с Риндрой отправились в свою каюту, где из дорожных мешков на всякий случай достали пледы-накидки и сложили на койках. Качка усиливалась. Судно взлетало на волны и проваливалось вниз, на несколько мгновений заставляя желудки подкатывать к горлу. Магнуса и Риндру это не сильно беспокоило, потому что каждый из них умел летать и обладал прекрасно развитым вестибулярным аппаратом.
   Прочие пассажиры, хотя и имели опыт путешествий по океану, впервые попали в такой сильный шторм. Когда путешественники спустились в общий зал, то увидели трёх купцов-дэвов с бледными лицами и страдальческими взглядами, жадно пивших кисловатые ягодные морсы. Каждый раз при ударе волн о стёкла иллюминаторов они со страхом переглядывались. Двое обслуживавших зал матросов, наоборот, выглядели крайне довольными, потому что находились в тёплом, сухом и безопасном месте.
   Из-за непогоды зал освещался подвесными лампами, они хаотически раскачивались и создавали на стенах причудливые сочетания светлых и тёмных участков. Чтобы бутылки, бокалы и вазы не падали на пол из-за сильной качки, они располагались в специальных нишах большой деревянной рамы-подставки, установленной на столе.
   Пока Магнус и Риндра перекусывали свежими фруктами, в зале появились Муррина с Ильяной. Они взяли стаканы с соком и попробовали устроиться за столом. Это оказалось непросто, так как в отличие от прикреплённого к полу стола, стулья стояли свободно. Поэтому из-за качки они двигались в разные стороны, и, чтобы усидеть на них на одном месте, приходилось широко расставлять ноги для упора и даже держаться свободными руками за край стола.
   - Как вы думаете, долго ещё будет бушевать шторм? - спросила Ильяна, ни к кому конкретно не обращаясь и обводя взглядом всех находившихся в зале. - Мне кажется, что мы уже достаточно намучились.
   Словно отвечая на её вопрос, судно резко накренилось на левый борт, где-то наверху раздался громкий пронзительный скрип, а потом послышался глухой удар. Сидевшие на стульях пассажиры с большим трудом избежали падения. А пустые стулья, гремя и стукаясь друг о друга, откатились к переборке. Ильяна вскрикнула и выронила наполовину полный стакан с соком. Сосуд из толстого стекла не разбился о деревянный пол, но сок выплеснулся. Один из матросов быстро вытер мокрое пятно тряпкой, поднял стакан и положил в короб для грязной посуды. "Везучий" выровнялся, но качка стала ещё более сильной.
   - Я прошу прощения... - Ильяна покраснела и виновато потупилась.
   Второй матрос подал ей новый стакан с соком и постарался нарочито небрежным тоном ободрить:
   - Ничего страшного. Во время первого ураганного шквала часто так бывает.
   - Первого?... Ураганного?... - Девушка-джинн подняла наполненные ужасом глаза. - Это значит, что всё только начинается?
   Муррина положила ей ладонь на плечо:
   - Не волнуйся, милая! Капитан Сморг обещал, что барк выдержит любой шторм и даже ураган.
   Судно вновь заметно накренилось, хотя и не так сильно, как в предыдущий раз. Ильяна приглушённо ахнула.
   Купец Рилгар обратился к матросу:
   - Любезный, принеси, пожалуйста, что-нибудь покрепче. Я уверен, что капитан Сморг не станет возражать. А нам не хочется погибать на трезвые головы.
   - Господа!... - с укоризной воскликнула Муррина.
   - Я прошу прощения за неудачную шутку... - дэв склонил голову, покрытую тюрбаном из полосатой сине-белой ткани. - ...и сам хочу верить, что это только шутка.
   Матрос, коротко посовещавшись со своим напарником, быстро вышел из зала.
   Риндра повернулась к Магнусу:
   - Пожалуй, нам надо сходить наверх.
   - Да, надо.
   - Пожалуйста, не уходите в свою каюту! - с мольбой воскликнула Ильяна. - Рядом с вами я чувствую себя в безопасности.
   - Мы идём не в каюту, - объяснила Риндра. - Я имела в виду верхнюю палубу.
   - Но ведь там сейчас очень опасно! И капитан Сморг просил нас наверху не появляться.
   - Мы только оценим обстановку, - сказал Магнус.
   - И зря рисковать не будем, - добавила Риндра, хотя в её голосе прозвучали задорные нотки, выдававшие любопытство и нетерпение.
   Горшан вежливо произнёс:
   - Пожалуйста, если узнаете что-нибудь важное, то сообщите нам!
   - Непременно! - заверил Магнус.
   Путешественники встали из-за стола и, используя свои боевые навыки, чтобы сохранять равновесие на раскачивавшейся, подбрасываемой и проваливавшейся под ногами поверхности, направились наверх. По дороге они зашли в свою каюту только для того, чтобы надеть пледы-накидки двергов и закрыть головы капюшонами.
   Выглянув в маленький иллюминатор, сделанный в двери надстройки, Магнус и Риндра увидели лишь темноту и омывавшие стекло потоки воды. Они осторожно приоткрыли дверь и, следуя примеру капитана, дождались промежутка между двумя бившими в борт и окатывавшими палубу брызгами волнами, после чего быстро проскочили к трапу на шканцы и вцепились в перила.
   Тьма почти полностью заволокла всё небо. Лишь на горизонте со стороны суши виднелась узкая серая полоска, разделявшая воду и воздух. Из-за темноты, брызг и несомой ветром водяной пыли нос судна скорее угадывался, чем был виден. "Везучий" шёл только на фок-стакселе и зарифленном триселе, которые выглядели, как светлые мазки на фоне мрака. Эти паруса позволяли сохранять управление барком и удерживать его в диагональном положении относительно направления ветра и движения волн. Матросы, одетые в длинные плащи из парусины и с мягкими широкополыми шляпами на головах, словно тени, метались по палубе, проверяя, закрепляя, подтягивая и отпуская снасти.
   Риндра потянулась к Магнусу и прокричала возле его уха, чтобы перекрыть вой ветра и плеск волн:
   - Почему нет грозы?!
   Магни также пришлось кричать в ответ:
   - Мы на краю урагана! Я даже не вижу энергетических потоков! Наверное, всё ещё впереди!
   Путешественники поднялись на шканцы и увидели, что штурвал держат одновременно Крадон и Сормошт, а Сморг всматривается в установленный на высокой подставке компас. Заметив появление юных пассажиров, капитан замахал им рукой, призывая подойти поближе. Перехватываясь руками то за планширь, то за снасти, они приблизились и услышали крик Сморга:
   - Зачем вы вышли?! Наверху опасно!
   - Не для нас! - заявила Риндра.
   - Идите в мою каюту!
   Путешественники не стали возражать и, стараясь уклоняться от долетавших до шканцев всплесков волн, быстро проскочили к квартердеку. В капитанской каюте было темнее, чем в общем зале, поскольку освещалась она всего лишь одной лампой, висевшей над центром стола. Качка наверху ощущалась сильнее, чем на средней палубе.
   Капитан заскочил в каюту, быстро закрыл за собой дверь, и сразу же в неё с внешней стороны ударил поток воды.
   - Ишь, как разбушевался океан! - воскликнул Сморг.
   - Ведь это ещё не полная сила урагана? - спросил Магнус. - Дальше будет ещё хуже?
   - Может, будет и хуже, - капитан прошёл к столу и склонился над картами. - Смотрите!
   Магнус и Риндра подались вперёд и упёрлись руками в край стола, чтобы качка не мешала фокусировать зрение. Поверх всех бумаг лежала карта, с двух сторон прижатая статуэтками асур. Путешественники увидели очертания береговой линии, значки и пометки перед ней, стрелки и плавные кривые в океане.
   Капитан обвёл пальцем небольшой участок:
   - Сейчас "Везучий" примерно вот здесь. До Пальмового Ореха мы не дотянем, дрейф сносит нас к материку. Больше парусов ставить нельзя, чтобы шквал не положил барк на борт или не поломал рангоут. У нас и так уже сорвало крюйс-стаксель. Впрочем, это мелочи.
   Палец Сморга заскользил вдоль изгибов берега:
   - Ни одной бухты! Ни одного пляжа! Только скалы, обрывы, рифы. Шельф шириной в две-три морские мили. На мелководье высота волн вырастет, а в прибрежной зоне и подавно... Корпус "Везучего" крепок, но не настолько...
   - Вы допускаете, что судно может быть выброшено на берег? - спросил Магнус.
   - Выброшено - это если повезёт оказаться на пологом пляже. Скорее прибито...
   - Прибито и разбито о скалы?
   - Я обязан рассматривать все варианты и подготовиться даже к самому худшему...
   В дверь громко постучали. Капитан отодвинул засов, и створка распахнулась под напором ветра. Стоявший у входа Крадон бросил быстрый взгляд на Магнуса с Риндрой и доложил капитану:
   - Фок-стаксель сорван! Я приказал поставить фор-стеньга-стаксель.
   - Правильно! Будем бороться, пока хватит сил у нас и у барка. Что ж, мои юные пассажиры, вам лучше находиться на нижних палубах.
   Магнус с Риндрой поняли намёк и покинули капитанскую каюту. Сквозь бивший в лица ветер с водяной пылью, по уходившей из-под ног палубе, заливаемой потоками воды, они добрались до двери кормовой надстройки и ввалились в сухой коридор.
   - На горизонте я увидел всполохи молний, - вытирая капли с лица, сказал Магнус.
   - Я тоже их заметила. Мы идём в центр урагана?
   - Скорее, это ураган идёт на нас.
   - Ты думаешь, что судно обречено?
   - Никто ни на что не обречён, Рини! У меня появилась идея...
   - О! Обожаю такие моменты!
   - Давай, зайдём в каюту и всё обсудим...
   Когда через некоторое время они вновь появились в коридоре, на Магнусе из всей одежды остался лишь плед-накидка двергов. Одной рукой принц асов держался за стену, чтобы не упасть от ещё более усилившейся болтанки, а другой оттягивал вниз передний край накидки. Риндра открыла перед Магни дверь пассажирской надстройки, и они вдвоём стали взбираться по трапу на шканцы. Грозовой фронт приближался, небо за их спинами озарялось вспышками молний, а раскаты грома пробивались даже сквозь шум урагана.
   Возле штурвала стояли Сморг и Крадон. Очередное появление пассажиров на шканцах сначала вызвало недовольный прищур капитана, но когда он увидел торчавшие из-под накидки голые руки и ноги Магнуса, его брови изумленно поднялись кверху. Риндра махнула Сморгу рукой и вместе с Магнусом подошла к фальшборту. Капитан оставил штурвал Крадону и за несколько пробежек между волнами оказался рядом. Бизань-офицер Гожар и несколько матросов с удивлением следили за этой сценой, но не приближались и из-за шума урагана не могли слышать разговора.
   - Что это вы затеяли?! - прокричал Сморг. - Что за нелепый вид?
   Одной рукой Магнус держался за планширь, а другой крепко сжимал вырываемую ветром шерстяную ткань, поэтому ответил, не поднимая глаз и сосредоточив внимание на положении нижнего края пледа-накидки:
   - Я вспомнил, как вы рассказывали про Бесконечного Змея, который пронёс корабль между скалами!
   - Сейчас-то Бесконечного Змея рядом не видно!
   - Дело не в нём. Я собираюсь прыгнуть за борт...
   - Что?! - капитан посмотрел на Магнуса так, будто окончательно удостоверился в его безумии.
   - Дослушайте! - крикнула Риндра.
   - Я превращусь в кашалота и буду отталкивать барк от берега! - продолжил Магнус. - Прикажите убрать паруса! Всё равно их скоро сорвёт!
   Капитан взглянул на него, потом на Риндру:
   - Он ведь не шутит и не сошёл с ума?
   Асура отрицательно помотала головой:
   - Он, правда, это может! Только вы должны ему помочь!
   - Я? Как?!
   - Снимите с него накидку! Я сейчас отвернусь, чтобы не смотреть!
   Пока Риндра поворачивалась спиной к Магнусу, Сморг воскликнул:
   - Вы оба совершенно невероятны!
   - Снимайте! - тоном наследного принца скомандовал Магнус.
   Капитан потянул накидку двергов кверху. Магни выскользнул из-под неё и перемахнул через фальшборт, на лету вкладывая в рот заранее подготовленный листок из Блокнота Оборотня, который он всё это время держал между пальцами руки, сжимавшей ткань. Превращение произошло мгновенно, и в бушующий океан с шумом и плеском вошло огромное тело кита.
   Магни нырнул поглубже, осваиваясь в новом облике. До этого в школе он превращался в касатку, так что основы движений хвоста и эхолокации были ему знакомы. Магнус, не открывая рта, издал серию щёлкающих звуков, и в его сознании возник зрительный образ местонахождения твёрдых предметов. Точнее, предмет был один - болтавшийся на высоких волнах барк "Везучий". До дна живой эхолот кашалота не достал, а это означало, что у Магнуса имелся достаточный запас времени и расстояния. Он реально оценивал свои силы и понимал, что даже такое огромное и сильное животное не способно полностью перебороть мощь урагана. Магнус не смог бы отвести большой тяжёлый барк от берега, он рассчитывал лишь замедлить его неизбежный дрейф к суше.
   Чем ниже опускался Магни-кашалот, тем спокойнее становилась окружавшая его вода. Наверху бушевал ветер, и колыхались волны, а в океанских глубинах было тихо, уютно и безопасно. Магнус мысленно вздохнул, развернулся и устремился к поверхности. Он вынырнул с подветренной стороны барка и осторожно упёрся гигантской головой в корпус на уровне ватерлинии примерно напротив фок-мачты. Магни заработал хвостом и почувствовал, что барк поддался его напору и слегка развернулся носом к океану. Потом Магни немного сместил положение тела относительно корпуса, выбирая наилучшую точку упора, уравновешивавшую действующие на судно силы. Он ощутил лёгкое покалывание на коже и понял, что его оцарапали острые ракушки, которыми обычно обрастают подводные части судов. Невзирая на неприятные ощущения, Магнус начал энергично двигать хвостом, стараясь совершать максимально сильные и эффективные гребки.
   Внимание Магни привлёк свет фонаря, который раскачивался над фальшбортом шкафута прямо перед его головой. Поскольку кашалоты не обладали развитым бинокулярным зрением, Магнусу пришлось повернуться к судну боком. Своим правым глазом он увидел Риндру, размахивавшую поднятым фонарём. Рядом стоял Сморг и указывал то на нос судна, то на корму. Магни подался назад, чтобы расширить угол обзора, и увидел, что матросы убирали последние штормовые паруса. Барк лишился управления и лёг в полный дрейф, теперь только от принца-кашалота зависели жизни моряков и пассажиров.
   Магнус снова упёрся головой в переднюю часть барка и окончательно развернул его навстречу движению волн. Затем он подплыл сзади и начал толкать судно в корму, периодически меняя положение упора то с левой, то с правой стороны от руля. Магни-кашалот практически полностью находился под водой, а потому не мог ощущать ветер и поставить барк в положение левентик. Кроме того, порывы урагана отклоняли судно то вправо, то влево. Магнус ориентировался по волнам и боковым зрением следил, чтобы они проходили перпендикулярно положению "Везучего". Но даже при минимальной площади сопротивления воздуху широкий корпус, надстройки, рангоут, такелаж и подвязанные к реям паруса испытывали сильнейшее давление ветра.
   Над головой Магнуса на юте помимо стационарного кормового фонаря засветился ещё один огонёк. Несомненно, Риндра, капитан Сморг и, может быть, ещё кто-то из членов экипажа смотрели на него сверху. Магни изменил положение тела, чтобы одним глазом взглянуть, не подают ли ему какие-нибудь знаки. Оказалось, что фонарь держит Крадон, опасно перевесившись через кормовой фальшборт юта. Рядом стояла Риндра, одной рукой державшаяся за планширь, а другой быстро и широко жестикулировавшая. Должно быть, она что-то довольно эмоционально объясняла первому помощнику капитана. Кроме того, Магнус увидел силуэты в освещённых иллюминаторах средней палубы, то есть там, где располагался общий зал. Следовательно, пассажиры узнали о его превращении для спасения "Везучего". Потом Риндра с Крадоном покинули ют.
   Магни продолжил толкать судно в корму, ощущая, как впиваются в его тело острые края раковин. Для толстой кожи кашалота мелкие порезы были несущественны, и Магнуса они не беспокоили. Гораздо больше его волновало то, что сейчас происходило на барке. Почему Риндра находилась рядом с Крадоном?
   Когда в каюте Магнус излагал Риндре свой план по превращению в кашалота, то снова напомнил ей об опасностях, подстерегавших остававшуюся в одиночестве принцессу асур. Магни был бы более спокоен, если бы Риндра тоже превратилась в кита и сейчас плыла рядом с ним в сторону Перекрестья. Однако вариант "Б", согласно которому они вдвоём покидали барк и скрывались в безопасных и тихих океанских глубинах, был отвергнут, потому что ни Магнус, ни Риндра не хотели бросать в беде команду и пассажиров судна. По плану Магни, Риндра и капитан Сморг должны были объяснить его превращение в огромного кита ведовством ванов. Но на всякий случай, если бы тайна аса и асуры оказалась раскрыта, Магни отдал Риндре листок из Блокнота Оборотня с надписью "кашалот", чтобы при попытке её схватить она могла бы спастись в океане.
   Беспокоясь о Риндре, Магнус упорно противодействовал напору стихии. Эпицентр грозы, к счастью, проходил мимо "Везучего". Магни видел разряды молний, но все они сверкали с правой стороны от кормы. Тем не менее, ветер, казалось, ещё более усилился, барк рыскал из стороны в сторону, вынуждая Магнуса тратить много сил на "подруливание".
   На юте несколько раз появлялся и исчезал свет переносного фонаря. Магнус то одним, то другим глазом пытался рассмотреть возникавшие над фальшбортом фигуры, но они быстро пропадали из вида. Никто не подавал Магнусу знаков и не сообщал о том, что происходит на барке. Неизвестность заставляла Магни строить самые разные предположения. Но он верил в то, что при возникновении опасности Риндре хватит сил и боевых навыков, чтобы пробиться к борту судна и спрыгнуть в океан.
   Постоянные движения хвостом требовали напряжения почти всех мышц тела, и Магнус начал ощущать утомление. Кроме того, казавшиеся поначалу безобидными порезы на передней части головы разъедала и пощипывала солёная вода, отчего упираться в корму барка становилось всё больнее и больнее. Магнус в самом буквальном смысле, сжав зубы, терпел боль и усталость, поскольку боялся, что, если откроет рот, то вместе с потоком воды проглотит листок из Блокнота Оборотня. Он потерял счёт времени. Волны, тьма, вспышки молний, большой корпус барка - всё слилось для него в монотонное действо, притуплявшее разум и заставлявшее двигаться более автоматически, нежели осознанно.
   Внезапно над ютом замаячил огонёк фонаря, привлекая внимание Магнуса. Взглянув наверх, Магни увидел Риндру, одной рукой указывавшую ему на левый борт барка. Не успел он удивиться и попытаться понять смысл этого знака, как ощутил появление в воде большого живого тела. Это был ещё один кашалот, несомненно, самец, потому что по размерам превосходил самого Магнуса.
   Неизвестный кашалот погрузился в воду и начал бестолково бить и махать хвостом.
   - Ктооо? - сквозь зубы процедил Магнус, снова упираясь головой в корму.
   - Крадооон! - ответил кашалот.
   - Сгибаааай спиииину, - посоветовал Магни. - Ввеееерх, внииииз.
   Дела у Крадона-кашалота пошли на лад, он сумел развернуться, всплыть к поверхности и вдохнуть воздух.
   - Обииидно утонуууть, стааав китооом, - произнес Крадон.
   - Хооо-хооо-хооо! - отреагировал на его юмор Магнус.
   Первый помощник постепенно осваивался в огромном теле, которое передвигалось непривычным ему способом. Сделав несколько неглубоких нырков и проплыв вправо и влево, Крадон пристроился к корме рядом с Магнусом.
   - Отдохниии, я толкнууу!
   Магни не заставил себя долго уговаривать и с удовольствием отвалил в сторону, чтобы взглянуть наверх. На юте он увидел Риндру, Сморга и Сормошта. Они рассматривали двух кашалотов и выглядели вполне довольными. Внезапно асура взволнованно схватила капитана за рукав, опустила фонарь вниз и стала указывать на голову Магнуса. Должно быть, она увидела порезы от острых ракушек. Чтобы не расстраивать принцессу асур, Магни вновь упёрся в корму, показывая, что чувствует себя хорошо и способен продолжать борьбу со стихией.
   Какое-то время Магнус и Крадон приноравливались друг к другу, толкая барк каждый со своей стороны от руля. Постепенно они научились синхронизировать усилия, выравнивать судно при боковых порывах ветра и устанавливать его в нужном положении. Объединённые силы двух кашалотов брали верх над ураганом. Вспышки молний уходили за их спины и, улучив момент, чтобы обернуться, Магнус с высокой волны увидел осветившиеся на краткий миг неровные очертания гор на горизонте. Значит, берег находился значительно ближе, чем он рассчитывал, и без помощи Крадона он мог бы не удержать барк на безопасном расстоянии.
   Хотя волны по-прежнему вздымались длинными высокими валами, ветер постепенно ослабевал. Дождь, наоборот, усилился и косыми струями щедро заливал барк. Из шпигатов хлестали струи воды. Два кашалота теперь уже не только сдерживали дрейф барка, но и двигали судно прочь от берега. Так продолжалось довольно долго, пока Магнус не сообразил, что темнота продолжалась не из-за чёрных туч, а потому, что наступали вечерние сумерки, или даже приближалась ночь. Мутная пелена Пустоты, не позволявшая увидеть звёзды, также мешала различить ненастный день и тёмное время суток.
   Через некоторое время с юта снова начали подавать знаки фонарем. Светила Риндра, а капитан Сморг указывал на матросов, которые отвязывали трисель от бизань-мачты.
   - Всёооо! - объявил Магнус Крадону. - Хвааатит!
   Кашалоты немного приотстали, чтобы посмотреть, как установленные трисель, грот-стеньга-стаксель и фор-стеньга-стаксель наполнились ветром, и судно легло на курс байдевинд, самостоятельно уходя в океан. Свет переносного фонаря Риндры и группа тёмных фигур переместились с юта на шкафут. С грот-русленя на подветренной стороне в воду был спущен верёвочный трап с плоскими деревянными ступенями. Его освещали два фонаря, которые держали матросы.
   - Выыы пеееервый! - сказал Крадон.
   Магнус не стал спорить. Он раньше Крадона превратился в кашалота и по справедливости первым должен был вернуться в свой истинный облик. Подплыв поближе к трапу, Магни-кашалот закачался на высоких волнах, выбирая момент для превращения так, чтобы успеть зацепиться за нижние перекладины. С борта заметили его затруднение, и прямо на спину кита были сброшены несколько тросов, чтобы Магнус мог схватиться за любой из них.
   Магни набрал в рот воду и сделал резкий выдох, рассчитывая, что лист из Блокнота Оборотня будет вынесен потоком. Так и произошло. Магнус замахал руками, стараясь в темной воде поймать ближайший трос. Для восприятия аса волны превратились в огромные вздымавшиеся горы, норовившие унести его прочь от борта судна. К счастью, Магни достаточно быстро нащупал спасительный конец и почувствовал, как его подтягивают к трапу. Ухватившись руками за одну из нижних перекладин, Магнус вдруг понял, что едва ли сможет подняться по болтавшейся над водой верёвочной лестнице. На него накатила слабость, вызванная длительными физическими нагрузками в теле кита. Руки почти не слушались, ноги стали как будто ватными.
   - Что случилось? - послышался голос сверху. - Поднимайтесь!
   - Нет сил! - честно ответил Магни.
   За спинами стоявших на руслене моряков послышался взволнованный вскрик Риндры.
   Мужской голос тотчас поспешил её успокоить:
   - Не волнуйтесь, юная госпожа, сейчас мы его вытянем!
   Другой моряк в это время крикнул Магнусу:
   - Зацепитесь за ступень подмышками!
   Магни так и сделал.
   - Раз, два, взяли!
   Трап с повисшим Магнусом начал подниматься, и вскоре принца асов подхватило множество сильных рук. На него сразу же накинули длинный матросский плащ из парусины. Затем аккуратно перенесли через фальшборт и поставили на палубу. Чтобы он не упал из-за качки, его поддерживали за локти и за плечи. К лицу Магнуса поднесли фонарь.
   - У него идёт кровь!
   - Весь лоб расцарапан!
   Магнус поднял свободную руку, коснулся мокрого лба и, действительно, увидел на пальцах красную жидкость. Из-за струй дождя он раньше не замечал, что раны, нанесённые кашалоту острыми раковинами, остались на его настоящем теле. Теперь же он ощутил резкую боль, вызванную прикосновением пальцев к кровоточившим порезам.
   Раздался приказ капитана Сморга:
   - Несите Магнуса в мою каюту!
   - Рини! - выкрикнул Магни, не видя асуру среди плотно окружавших его моряков.
   - Я здесь! - оказалось, что Риндра находилась позади, вне его поля зрения.
   - Рини, мне нужна моя одежда и справочник!
   - Я поняла!
   Асура знала о лечебных заклинаниях и, растолкав крепких матросов, словно тонкие побеги тростника, помчалась к ахтердеку. Магнуса в это время снова подняли на руки и понесли через шканцы к капитанской каюте на корме.
   Его перемещение сопровождалось возгласами:
   - Молодой герой!
   - Спасибо за спасение!
   - Благодаря вам судно цело и мы живы!
   Магнус слабо улыбался и отвечал:
   - Я должен был это сделать... Пожалуйста!... Это был мой долг...
   Матросы положили Магнуса на диван в капитанской каюте. Следом за ними вбежала Риндра с одеждой Магнуса и "Полезными заклинаниями на каждый день". Моряки понимающе переглянулись и, ещё раз поблагодарив и пожелав скорейшего выздоровления, вышли.
   Магни удивило, что в каюте он остался вдвоём с Риндрой:
   - Где капитан? Что с Крадоном? Его вытаскивают, как и меня?
   Принцесса вздохнула с несколько наигранным сожалением, хотя в её глазах блестели весёлые искорки (впрочем, это могли быть отражения висевшей над столом лампы и фонаря в её руке):
   - Магни, ты же знаешь, что у меня "девичья память"? Я забыла сказать Крадону, чтобы он не глотал листок.
   - Рини! - у Магнуса не было сил ни сердиться, ни веселиться.
   - Наверное, все сейчас ждут, что я приду и сниму с Крадона чары.
   - Надо пойти и объяснить... как сможешь...
   - Я так и сделаю! Фонарь поставлю на столик рядом с тобой, чтобы ты разглядел мелкие буквы.
   Риндра немного задержалась на пороге, глядя на Магнуса, а потом решительно направилась на шкафут.
   Магнус несколько раз прочитал заклинание Заживления Кожного Ускоренного. Колдовская сила аса были почти исчерпана, и восстановление происходило медленно. Дверь каюты открылась, Магни поднял глаза, ожидая увидеть капитана или Риндру, но внутрь вошёл матрос с небольшой кастрюлькой, накрытой крышкой.
   - Это бульон, который придаст вам силы.
   - Очень кстати! Благодарю!
   - Это мы все вас благодарим! - матрос поставил кастрюльку на столик возле дивана и снял крышку. - Извините, что я не принёс тарелку. Из-за качки из неё всё равно бы жидкость выплеснулась.
   Над кастрюлькой заклубился ароматный пар. Матрос достал завёрнутую в салфетку ложку:
   - Пожалуйста, приподнимитесь немного, чтобы я вас покормил!
   - Не такой уж я и беспомощный!
   Магнус сел на диване, придвинул кастрюльку поближе и взял протянутую матросом ложку:
   - Ещё раз спасибо!
   - Наша благодарность безмерна! - матрос низко поклонился и покинул каюту.
   Магнус принялся за бульон, наслаждаясь каждой проглоченной ложкой, ощущая, как согревается тело, исчезает усталость и восстанавливаются силы аса. Едва он опустошил кастрюлю на три четверти, за дверью послышались голоса. В каюту вошли Сморг и Риндра.
   Асура, видимо, завершала начатый ранее монолог:
   - ...Я пробыла в беззащитном теле лягушки больше суток, а у взрослого кашалота в океане нет врагов. Ничего с вашим Крадоном не случится!
   Оба вошедших посмотрели на Магнуса, замершего с ложкой в руке.
   Сморг с удивлением воскликнул:
   - Ваш лоб! Он уже почти зажил!
   - К утру и следов не останется! - сказал Магни.
   - Вот видите! - торжествующе произнесла Риндра. - И с Крадоном будет то же самое. Лечебные заклинания ему помогут.
   Капитан задумчиво произнёс:
   - Вы великолепные бойцы. Умеете превращаться в огромных существ. Ваши раны быстро затягиваются. Вы, в самом деле, уверены в победе над Бесконечным Змеем?
   - Пожалуйста, давайте об этом не говорить! - попросил Магнус, вновь возвращаясь к остывающему бульону.
   - Простите! - капитан виновато развёл руками.
   Риндра сообщила Магнусу:
   - Я спустилась по трапу прямо к уху Крадона и объяснила ему, когда закончится действие заклинания. Я даже извинилась! И раз кашалот не перекусил меня пополам, значит, он не очень обиделся.
   Капитан хмыкнул, Магни улыбнулся.
   Довольная их реакцией Риндра добавила:
   - В конце концов, Крадон сейчас находится даже в лучших условиях, чем мы.
   Асура развела руки в стороны, и Магнус понял, что она имела в виду. Плед-накидка двергов вымок насквозь, пропитавшаяся влагой шерстяная ткань стала тяжёлой, с одежды на пол капитанской каюты капала вода. Матросская роба Риндры также полностью промокла. Одежда капитана Сморга выглядела не лучшим образом.
   - Рини, тебе надо переодеться в сухое! Пойдём в каюту!
   - Оставайтесь здесь! - предложил капитан.
   - Спасибо! - Магнус вылил из кастрюли в ложку последние капли бульона, отправил их в рот и удовлетворённо вздохнул. - Но мне бы хотелось выспаться, а в нашей каюте будет спокойнее. Риндре тоже нужен отдых.
   Магнус забрал свои вещи, в которые так и не успел переодеться, встал, слегка пошатнулся на раскачивавшемся полу, но быстро собрался и устоял на ногах. Риндра взяла фонарь, открыла перед ним дверь и внимательно смотрела, как он делает шаги, чтобы в случае потери равновесия успеть поддержать. Магни справился сам и, удерживая запахнутым парусиновый матросский плащ, вместе с Риндрой прошёл по шканцам, спустился по трапу и оказался в пассажирской надстройке. В коридоре путешественники встретили Доджора, который вышел из своей каюты, видимо, для того, чтобы посетить гальюн на средней палубе.
   При виде мокрых, пошатывавшихся, измотанных Магнуса и Риндры див патетически вскричал:
   - Вот идут герои! Наши спасители!
   Магни устало произнёс:
   - Спасибо! Нам бы поспать...
   - Простите! Не смею задерживать!
   Магнус и Риндра зашли в свою каюту и, повернувшись друг к другу спинами, быстро переоделись в сухое бельё.
   - Что делать с мокрой одеждой? - спросил Магни, с сомнением держа в руках парусиновый плащ.
   Риндра открыла дверь и аккуратно сложила свои вещи стопкой на пол в коридоре:
   - Я думаю, мы заслужили, чтобы о нас позаботились!
   - Ты права! - Магни добавил сверху свёрнутый плащ и закрыл дверь. - А теперь спаааать! Спокн ночь, Ваш Высочс...
   С трудом выговаривая слова, принц асов рухнул на койку и закутался в одеяло уже инстинктивно, потому что сознание отключилось, едва он коснулся головой подушки...
  
  

Глава 22. Предназначение.

  
   Магнус открыл глаза и первым делом обратил внимание на открытый иллюминатор. В каюте было светло и тихо. Качка почти не ощущалась. Риндра отсутствовала. Всё ещё чувствуя слабость во всём теле, Магни надел защитный костюм и выглянул в иллюминатор. Океан успокоился, по его поверхности пробегала лишь лёгкая рябь. Солнечное пятно находилось в зените.
   Магнус вышел в пустой коридор, и у него мелькнула мысль, что он остался один на судне. Магни крадучись вдоль стены пробрался к двери надстройки и осторожно посмотрел в иллюминатор. Вначале ему показалось, что "Везучий" готовится к какому-то празднеству и потому весь разукрашен флагами, но он быстро понял, что на выбленках вант развешана для сушки одежда: плащи, робы, штаны, рубахи. Где-то, наверняка, висели и пледы-накидки двергов.
   На барке кипела оживлённая работа. Матросы проверяли паруса, такелаж, рангоут, блоки, юферсы и прочие дельные вещи. Все выглядели весьма довольными и трудились с воодушевлением. Магнус увидел Забарза, лично испытывавшего на прочность кофель-нагельные планки у грот-мачты. Вполне возможно, что капитан находился на шканцах, но Магни пока не был готов появляться на палубе. Он ненадолго вернулся в каюту, чтобы взять зубную щётку, пасту, полотенце, и направился к трапу на среднюю палубу.
   Снизу послышались лёгкие шаги, которые Магни сразу узнал и облегчённо вздохнул. Через мгновение в проёме трапа показалась голова Риндры. Принцесса увидела остановившегося Магнуса, радостно заулыбалась и ускорила подъём. Она была одета в сине-голубое платье и корсет-кирасу. В одной руке асура держала большую кружку с горячим травяным отваром, аромат которого сразу заполнил коридор, а в другой - тарелку с колыхавшейся студенистой массой малинового цвета и лежавшей рядом маленькой ложечкой.
   - А вот и наш герой проснулся! - с игриво-преувеличенной торжественностью объявила Риндра.
   - Доброе утро... день... - Магнус не решился прибавить титул принцессы, так как его слова могли расслышать на средней палубе или за дверями пассажирских кают. - Что происходит на судне? Где Крадон?
   - На судне аврал. "Везучего" восстанавливают после бури. Крадон-кашалот следует параллельным курсом. А я несу тебе завтрак.
   - Ясно. Спасибо!
   - Давай зайдём в каюту! - Риндра двинулась на Магнуса, немного растопырив руки, чтобы он не проскочил мимо неё.
   Магни потряс в воздухе гигиеническими принадлежностями:
   - Я хотел сначала привести себя в порядок. Но, пожалуй, твой рассказ сейчас важнее.
   Они вошли в каюту и сели на койки. Магнус посмотрел на еду, которую Риндра поставила перед ним на стол, с благодарным кивком взял кружку и сразу выпил больше половины отвара.
   Асура указала на студенистую массу:
   - Кок сказал, что это сделано из загущенного сока ягод. Много витаминов, очень полезно. Я уже попробовала, так что могу гарантировать, что ещё и вкусно. Ты ешь, а я буду рассказывать... Только... Вчера я тебе не стала говорить...
   - Что ты не стала говорить? - насторожился Магнус, взяв ложечку, но ещё не отведав витаминного блюда.
   - Чуть-чуть погоди есть, пока я не скажу главное. А то мало ли что... Вдруг подавишься...
   - Рини, не томи! - нетерпеливо воскликнул замерший Магнус, уже догадываясь, что ему может сообщить принцесса.
   Риндра быстро выпалила, подтвердив его предположение:
   - На судне все знают, что мы ас и асура!
   Затем она добавила уже спокойным тоном:
   - Всё, можешь есть!
   - Спасибо, что предупредила! - Магнус справился с волнением и попробовал кусочек нового кушанья. - Ммм! Действительно, вкусно. Ну, и что же тут без меня произошло? Ты сдавила Крадона крыльями и запихнула ему в рот листок для превращения?
   Риндра прыснула со смеху:
   - Наоборот, он сам упрашивал превратить его в кашалота. Мы-то хотели отправить к тебе матроса посильнее и посмышлёнее...
   - "Мы"? Пожалуйста, начни с самого начала!
   Риндра на миг задумалась, припоминая события прошлого дня, и заговорила:
   - Когда ты спрыгнул за борт, то Гожар и матросы тотчас подбежали, чтобы тебя спасать. Они думали, что тебя смыло волной. Я объяснила им, что с помощью ведовства ванов ты превратился в кашалота. Капитан подтвердил мои слова. Крадон стоял у штурвала и всё слышал. Потом на шканцах появились Сормошт и Забарз. У кого-то из них я забрала фонарь и мы все вместе спустились на шкафут. Там при вспышках молний можно было увидеть, как ты головой поворачиваешь барк против ветра. Капитан приказал убирать паруса. К этому времени все матросы на палубе узнали о твоём превращении в кашалота. Кроме того, увидев нашу компанию, на шкафут выбрался Доджор, который очень беспокоился за семью. Ему тоже всё рассказали.
   - И тогда кто-то сообразил, что превращение в кита - это не ведовство ванов?
   - Пока ещё нет. Ты переместился за корму, капитан отправил Доджора назад, к семье, а мы пошли на ют. Сормошт встал за штурвал, а Крадон посмотрел на тебя и первым из всех сказал, что сил одного кашалота недостаточно, и что тебе нужна помощь. И что, если моё ведовство может его превратить, то он готов...
   Риндра замолчала, потом продолжила:
   - Все стали обсуждать силы кашалота, сравнивать с напором ветра и с массой барка. Никто не сомневался, что ты один не справишься, как бы ни старался. И что ты можешь погибнуть, а судно не спасти... Тогда я сказала, что могу превратить в кашалота ещё одного моряка. И показала тот листок из Блокнота Оборотня, который ты мне оставил. Вот тут-то впервые прозвучали слова про "высшее колдовство", которое давно не применяли в Срединном мире. А потом заговорили про асов и асур... И все смотрели на меня. Я уже даже и не знаю, сама я первая призналась, или просто утвердительно ответила на чей-то прямой вопрос...
   Риндра вздохнула. Магнус, доедая ягодную массу, заметил:
   - Наверное, кто-то и так уже догадывался. Но ты очень рисковала, отдавая листок для превращений. Если бы на тебя напали...
   Принцесса горячо возразила:
   - Мне ничего не угрожало! Когда все узнали, что я асура, а ты - ас, то ко мне стали относиться с ещё большим уважением. Никакой агрессии или непристойных поползновений! Капитан и офицеры начали обсуждать, кто из матросов больше подходит для превращения. Думали об оборотнях-ракшасах, потому что у них уже имелся опыт смены обликов. Но Крадон говорил только о себе. Мол, он первый предложил, ему и выполнять. И постепенно всех убедил. Я постаралась как можно подробнее ему объяснить, насколько изменятся его ощущения, когда он превратится в кашалота, как надо будет по-другому двигаться, дышать, общаться. А то, что листок нельзя глотать, как-то упустила...
   Риндра улыбнулась, словно заново переживала приятные моменты.
   - Крадон с капитаном и матросами отправился на шкафут, чтобы оттуда прыгнуть за борт, а я стала подавать тебе знаки, чтобы предупредить о скором появлении подмоги. Потом, когда вы оба начали толкать судно, я спустилась в общий зал, где собрались все пассажиры, чтобы объяснить и успокоить... К этому времени все уже узнали, что я асура. И... ничего! Переживали за тебя и за Крадона. Восхищались вашей храбростью. Наверное, мы своими тренировками подготовили хорошую почву, и известие о том, кто мы такие, никого особо не шокировало.
   - Хочется надеяться, что так будет и дальше, - не очень уверенно произнёс Магнус.
   - Пока никто не дал повода думать иначе и сомневаться в порядочности моряков и пассажиров. Тебя же вчера вытащили из воды совершенно обессиленного! Разве кто-то попытался этим воспользоваться и причинить зло тебе или мне?
   - Ты права, Рини! Я слишком подозрителен!
   - Я тоже всё время настороже! И при малейшей угрозе готова применить когти и крылья.
   - Ты восхитительнейшее крылатое чудо! - с чувством проговорил Магнус.
   Риндра слегка покраснела и посмотрела на него лучистыми глазами своего истинного облика:
   - Спасибо! Мы с тобой просто делаем то, что должны делать...
   Некоторое время они молча сидели и смотрели друг на друга.
   - Я... на среднюю палубу, - Магни, не оборачиваясь, нащупал на койке брошенные второпях полотенце, зубную щётку и пасту.
   - Я... отнесу посуду, - Риндра, не глядя, взяла со стола кружку и тарелку.
   Они одновременно встали, и асура первая покинула каюту. Путешественники спустились вниз, где Магни зашёл в гальюн, а Риндра отправилась в общий зал. Когда Магнус закончил все процедуры и вышел в коридор, то увидел асуру, стоявшую возле трапа и опиравшуюся на перила.
   - Пожалуй, мне надо проведать Крадона, - сказал Магни. - Только вещи в каюту занесу.
   Риндра согласно кивнула, они вместе проделали путь наверх и вскоре вышли на открытую палубу. По дороге асура рассказала, что на грот-руслене постоянно дежурят матросы, наблюдающие за Крадоном; что барк идёт не на всех парусах, чтобы кашалот не отстал; что Крадон уже несколько раз нырял за пищей и поймал большую акулу и двух кальмаров.
   Выйдя на открытую палубу, Магнус огляделся. Матросы и офицеры, встречавшие его взгляд, улыбались, приветственно кивали головами и продолжали заниматься своими делами. Стараясь никому не мешать, Магнус и Риндра проскользнули к месту наблюдения за Крадоном. Перебравшись через фальшборт, они встали на руслене рядом с матросами.
   Кашалот находился примерно в двадцати шагах от борта. Магнус, держась левой рукой за ванты, подался вперёд и начал широко размахивать поднятой над головой правой. Крадон его заметил и приблизился к сброшенному с русленя верёвочному трапу. Магнус спустился к самой воде и завис на расстоянии трёх шагов от глаза кашалота, за которым располагалось почти незаметное ушное отверстие.
   - Я пришёл, чтобы поблагодарить вас за помощь! - громко произнёс Магнус. - Риндра рассказала, что вы вызвались добровольно. Это очень храбро и благородно!
   Крадон-кашалот издал фыркающий звук и выбросил из дыхала наклоненный вперёд фонтан воды. Потом Магнус услышал протяжный наполовину рёв, наполовину стон:
   - Мооой дооолг!
   - Я не считал, будто вы мне что-то должны...
   - Неее вааам! Спааастиии бааарк!
   - Ваш поступок делает вам честь! У вас это первое в жизни превращение, и вы с ним превосходно справились. Мне жаль, что я прямо сейчас не могу пожать вашу руку. Но я уверен, что скоро это сделаю!
   - Яааа тоооже!
   - Постарайтесь больше есть!
   - Дааа!
   - Царапины от раковин беспокоят?
   - Нееет!
   Магнус понимающе улыбнулся:
   - Я же знаю, что они ужасно зудят и чешутся от солёной воды. Отодвиньтесь чуть назад и подставьте мне свой лоб... или нос... я даже не знаю, как у китов называется эта часть головы. Я прочитаю лечебное заклинание.
   Крадон настолько хорошо освоился в теле кашалота, что без особого труда точно выполнил указанный манёвр, и Магнус получил возможность дотянуться рукой до набухших и всё ещё кровоточивших царапин. Перехватившись за верёвочный трап сгибами локтей, он достал "Полезные заклинания на каждый день" и несколько раз прочитал заклинание Заживления Кожного Ускоренного, направляя силу аса на тело кита. Раны постепенно затянулись и приобрели вид белесых рубцов.
   Магнус почувствовал усталость и сказал Крадону:
   - Когда вы вернётесь в свой облик, я полностью уберу шрамы.
   - Спааасииибооо!
   - Не стоит благодарности!
   Крадон отплыл от корпуса на пять шагов и перевёл взгляд на уровень палубы. Магнус поднял глаза и увидел, что вместе с матросами и Риндрой на руслене появился капитан Сморг.
   - Я вижу, что мой первый помощник чувствует себя неплохо!
   Крадон издал рев:
   - Дааа!
   - Я знаю, что нужно для избавления от чар. Поэтому мой приказ: есть чаще и больше!
   - Ееесть! - отозвался Крадон, то ли подтверждая получение приказа, то ли сообщая о готовности выполнять названное действие.
   - Да, кстати! - спохватился Магнус. - Вы научились пользоваться эхолокацией?
   - Чееем? - удивился Крадон.
   - Неужели вам удалось поймать кальмаров и акулу с помощью одного только зрения?
   - Дааа!
   - Тогда я сейчас объясню...
   - Магни! - позвала сверху Риндра.
   - Что? - поднял голову Магнус.
   - Капитан Сморг пришёл, чтобы пригласить нас на обед.
   Сам капитан произнёс:
   - Конечно, более подходящим был бы торжественный ужин, но всем не терпится увидеть за столом вас обоих... так сказать... с учётом новой информации.
   - Мне кажется неправильным что-то праздновать, пока Крадон не вернул свой облик.
   Сморг постарался уверенным тоном развеять сомнения Магнуса:
   - Возвращение на борт первого помощника мы отметим отдельно. А сейчас пассажиры и офицеры "Везучего" ждут вас в зале, чтобы выразить свою благодарность.
   Магнус посмотрел на плывшего рядом Крадона, и проговорил:
   - Вы пока идите в зал. А я сначала расскажу про эхолокацию и потом к вам присоединюсь. Крадон должен использовать все способности кита для поимки собственного обеда.
   - Хорошо! - согласился Сморг.
   - Мы тебя ждём! - добавила Риндра.
   Они покинули руслень, а Магнус, стараясь выбирать понятные выражения, начал объяснять Крадону, какие звуки надо издавать, чтобы в голове возникали образы предметов окружающего пространства. Убедившись, что ученик усвоил урок, и отправив его под воду на поиски добычи, Магни поднялся на палубу. Матросы закончили проверку и мелкий ремонт "Везучего" и теперь собирали высохшую одежду перед тем, как отправляться в кубрики для приёма пищи.
   К Магнусу обратился один из матросов, держа перед собой на вытянутых руках сложенные пледы-накидки и робу Риндры:
   - Позвольте отнести вещи в вашу каюту.
   - Давайте мне! - Магнус выставил перед собой руки.
   - Простите, не могу! - матрос оглянулся на своих товарищей, стоявших рядом. - Мы тянули жребий, кому будет оказана честь нести вашу одежду. И я выиграл!
   Магни улыбнулся:
   - В таком случае, я не стану вам отказывать в вашем праве. Пойдёмте!
   Подойдя первым к пассажирской надстройке, Магнус раскрыл перед матросом дверь и пропустил его вперёд. Позади послышались возгласы восхищения его действиями. "Интересно, как я мог поступить иначе, ведь у этого дэва заняты обе руки?" - подумал Магни. Дверь каюты ему тоже пришлось открывать самому.
   - Пожалуйста, положите суда! - Магнус указал матросу на свою койку.
   Тот аккуратно и бережно пристроил стопку вещей на покрывале и с поклонами удалился. Магни поспешил на среднюю палубу, задержавшись в гальюне только для того, чтобы помыть руки перед едой.
   Войдя в общий зал, Магнус увидел, что все пассажиры, офицеры (кроме вахтенного Забарза и Крадона-кашалота), капитан и Риндра стояли вокруг стола и что-то оживлённо обсуждали. При появлении Магнуса наступила тишина, и все взоры обратились на него. Первой, как обычно, захлопала Странда, и тотчас зааплодировали все остальные.
   Магнус не стал изображать ложную скромность и смущение. Он с достоинством оглядел всех собравшихся в зале и лёгким поклоном наследного принца ответил на их выражение признательности. Поскольку стол уже был накрыт, и матросы стояли наготове с бутылками вина, Магни направился к Риндре, которая находилась возле их привычных мест за столом.
   Аплодисменты прекратились, и капитан торжественно обратился к Магнусу:
   - Я прошу вас занять место во главе стола. Ведь вы - король сегодняшнего торжества!
   Магни запротестовал:
   - Нет-нет-нет! Я же всего лишь принц! Даже у нас на яхте мой отец-король не занимает место капитана...
   Риндра начала артикуляцией и жестами подавать Магнусу какие-то знаки. Магни замолчал и по ошеломлённым взглядам всех собравшихся понял, что сболтнул лишнее.
   Немного растерянно он обратился к асуре:
   - Рини, когда ты сказала, что все всё знают, я подумал...
   - Ну не настолько же ВСЁ! - принцесса асур эмоционально всплеснула руками. - Капитан Сморг имел в виду, что мы с тобой - главные герои сегодняшнего торжества. Я говорила ему, что не надо нас усаживать на почётное место. Именно об этом мы спорили перед твоим приходом...
   Она замолчала, огляделась и поняла, что вместе с Магнусом находится в центре общего напряженного внимания.
   Первым не выдержал младший див Достар:
   - Вы всамделишный принц? Принц асов?
   Магни вдохнул, выдохнул и признался:
   - Да, в мире асов я - принц Магнус Майт-Маг. Сын короля Бальдиуса и королевы Элиеноры.
   Ильяна, стоявшая рядом с Риндрой, едва слышно пролепетала:
   - Значит и вы тоже не только... не просто асура?
   - Я - принцесса асур Риндра Индрасиль. Дочь короля Робендрата и королевы Томиранты.
   Магнус обвёл глазами зал:
   - А теперь, когда вы знаете наши полные имена, в нас самих что-то изменилось? Мы с Рини по-прежнему хотим есть, и вы все, я думаю, тоже. Так давайте, наконец, сядем и пообедаем!
   Подавая пример, Магнус приблизился к Риндре, подвинул её стул, помогая устроиться за столом, а затем сел сам. Остальные также расположились на своих привычных местах. Сморг занял место капитана во главе стола. Матросы, выполняя его команду, поданную жестом руки, начали разливать вино по бокалам.
   Когда всё было готово к первому тосту, капитан заговорил:
   - Я долго не мог понять, почему от асов и асур к нам прибыли столь юные посланники. И только сейчас всё окончательно встало на свои места. Просто вы - лучшие, кто есть во всех трёх мирах! Примите нашу благодарность и наше восхищение!
   Всем снова пришлось встать, потому что каждый хотел притронуться своим бокалом к бокалам Магнуса и Риндры. Зал наполнился нежным звоном и негромкими, искренними, идущими от самых сердец, словами: "Спасибо!", "Благодарю!" Затем началась трапеза. Кок "Везучего" сумел превзойти все свои предыдущие достижения и приготовить разные виды рагу невероятной вкусноты.
   - Позвольте поинтересоваться, - вежливо заговорил сидевший рядом с Магнусом купец Рилгар. - Вы сами вызвались снять проклятие со Срединного мира, или вы были избраны для этого великого дела?
   Магнус коротко взглянул на Риндру и повернулся к дэву:
   - Я не хочу обманывать всех вас. Асы и асуры давно забыли про Срединный мир. Нас разделила не только Пустота, но и полное забвение. Мы с принцессой Риндрой случайно встретились и не по своей воле оказались в вашем мире. Только тут мы узнали историю и причину разъединившего нас проклятия.
   Муррина ахнула:
   - Вы совсем ничего не знали про великие войны, про Бесконечного Змея и про пророчество?!
   Магнус пожал плечами:
   - Совершенно ничего.
   - И вы?...
   - Как видите, мы направляемся в Перекрестье. И вы понимаете, зачем.
   - Но... проро...
   - Мы в него не верим! - отрезал Магнус. - Точнее, верим только в свою победу.
   Сморг привстал, оперся руками на стол, наклонился вперёд и твёрдо проговорил:
   - Властью капитана на барке "Везучий" я запрещаю говорить о пророчестве за этим столом, а также в присутствии моих юных пассажиров!
   - Спасибо! - прошелестел голос Риндры, которая сидела с опущенной головой и бездумно передвигала столовыми приборами пищу в тарелке.
   Магнус успокаивающим жестом положил ладонь ей на запястье.
   Повисла продолжительная пауза. Все собравшиеся за столом переглядывались между собой. Ильяна всхлипнула и вытерла выступившие слёзы. Наконец, общее мнение высказал Доджор:
   - Простите нас, Магнус и Риндра! Я только сейчас осознал, что передо мной находятся не ас и асура, не принц и принцесса, а юноша и девушка, молодые, едва вступившие в пору расцвета. Никто из нас больше не усомнится в вашей победе!
   Риндра подняла глаза и слабо улыбнулась:
   - Это в своих мирах мы принцесса и принц. А тут наши титулы ничего не значат.
   - Я с вами соглашусь, моя невероятная пассажирка Риндра, - капитан сделал знак, и матросы снова начали наполнять бокалы вином. - Нам всем не важно, кем вы являетесь в своих мирах. Для нас вы теперь - король и королева, спасшие барк и множество жизней!
   - За короля! За королеву! - нестройно, но очень торжественно прозвучало за столом.
   Магнус и Риндра с детства знали, что рано или поздно их будут величать этими титулами, но всё равно немного покраснели. Они нарочно смотрели на окружавших их пассажиров и моряков, чтобы не встречаться взглядами. Ведь "король" и "королева" не могли быть ни кем иным, кроме как мужем и женой. К счастью, смущавшие юных путешественников слова вскоре сменились стуком и звоном столовых приборов.
   Вежливо и ненавязчиво Магнуса и Риндру расспрашивали об их мирах. Магни рассказал о механических движителях судов, позволявших не зависеть от ветра, Риндра поведала о самосовершенствовании асур, всё менее и менее нуждавшихся в технических устройствах. Обед прошёл легко и непринуждённо, к его окончанию, казалось, происхождение Магнуса и Риндры, а также цель их путешествия в Перекрестье были совершенно забыты.
   Вернувшись в каюту, Риндра сказала Магнусу:
   - Наши опасения оказались напрасными. Мы находимся в окружении честных и порядочных подданных... то есть, я хотела сказать, жителей Срединного мира.
   - Но ты проверяла каждое блюдо, - напомнил Магни.
   - А ты ел только то, что я проверила, - отозвалась Риндра.
   - Мы ЗА этот мир, но до сих пор не можем поверить, что этот мир ЗА нас.
   Они посмотрели друг на друга и понимающе, с лёгкой печалью улыбнулись. Немного отдохнув после еды, Риндра переоделась в матросскую робу и вместе с Магнусом отправилась на открытую палубу для того, чтобы проведать Крадона-кашалота, а затем потренироваться.
   Дежуривший на руслене матрос сообщил, что Крадон совершил несколько глубоких погружений и с помощью эхолокации обнаружил крупных кальмаров, которых легко поймал. Теперь он плыл рядом с бортом "Везучего" и переваривал свой обед. Магнус и Риндра помахали Крадону руками, а тот в ответ шлёпнул по воде хвостом и выпустил фонтан воды.
   Затем путешественники приступили к своим тренировкам. Они встали лицом к лицу на расстоянии одного шага. Каждый по очереди должен был попытаться быстро коснуться плеча партнёра, а тот старался отбить или перехватить протянутую руку. Кажущаяся простой задача требовала не только быстроты реакции, но и умения выбрать подходящий момент для начала "атаки". Магнус и Риндра учились по движениям глаз, по выражениям лиц, по напряжениям мышц предугадывать действия друг друга. Все успешные прикосновения или отбитые попытки сопровождались взаимным смехом и комментариями.
   Вскоре на палубе появилась семья дивов. Дорб и Достар быстро поняли правила игры и стали делать то же самое. Несколько свободных от работы матросов разбились на пары и тоже попробовали выполнить это простое, но увлекательное и азартное упражнение. Тотчас вокруг них появились "болельщики", которые начали делать ставки и давать советы. Стоявший на вахте Забарз и другие находившиеся на открытой палубе офицеры не мешали развлечению. После вчерашней бури, потребовавшей напряжения сил всего экипажа, матросы нуждались в физической и эмоциональной разрядке.
   Время летело незаметно, на палубе было весело и оживлённо, и потому на крик вперёдсмотрящего: "Восьмирукие!" поначалу никто не обратил внимания. Лишь повторный возглас дежурного матроса на руслене: "Восьмирукие!" заставил всех оцепенеть.
   - Никому не двигаться! - прокричал со шканцев Забарз.
   Впрочем, все моряки, даже те, кто никогда лично не видел Восьмируких, знали, как нужно себя вести при встрече с ними.
   - Что с Крадоном?! - испуганно вскрикнула Риндра, метнулась к борту и вцепилась руками в планширь, напряженно вглядываясь в воду.
   Магнус встал рядом и увидел, как возле громадного кита в воде скользят несколько продолговатых извивающихся существ.
   Застывший на руслене бледный от страха матрос прошептал, стараясь поменьше шевелить даже губами:
   - Только бы первый помощник не принял их за кальмаров...
   К счастью, Крадон, видимо, догадался о том, кем являлись кружившие возле него создания. Он перестал двигать хвостом и начал отставать от продолжавшего движение барка. На шканцах послышались приглушенные голоса, а затем по трапу на шкафут не просто спустился, а широкими прыжками через две ступеньки слетел капитан Сморг. Он перемахнул через фальшборт, встал на грот-руслень и склонился над водой, держась вытянутой правой рукой за ванты.
   - Матрос, вы освобождаетесь от дежурства, - тихо проговорил Сморг, не поворачивая головы в сторону стоявшего рядом моряка. - Медленно и неторопливо вернитесь на палубу!
   Матрос выполнил приказ со вздохом облегчения и бросил на стоявших рядом Магнуса и Риндру сочувствующий взгляд. Капитан тем временем смотрел вниз и размахивал над головой поднятой левой рукой, описывая широкие дуги. Возле свисавшего с русленя трапа в воде возникли сначала тёмные очертания поднимавшегося из глубины существа, а вскоре Магнус и Риндра впервые в жизни своими глазами увидели Восьмирукого.
   Разумный океанский житель оказался совсем не так велик, как казалось вначале. В отличие от кальмаров и осьминогов он двигался в воде, не растопыривая и сводя вместе щупальца, а совершая ими постоянные волнообразные движения. Когда же Восьмирукий выровнял свою скорость с движением барка и неторопливо поплыл возле борта, стало видно, что его тело не превышает размерами туловище дверга, и только руки-щупальца тянутся на десяток шагов.
   Одна из конечностей Восьмирукого поднялась над водой и изогнулась в виде кольца. Капитан Сморг тотчас же зацепился за ванты локтем и двумя руками изобразил перед собой окружность. Вслух он негромко произнёс, зная, что Магнус и Риндра находятся у него за спиной:
   - Знак круга означает пожелание мира.
   Из воды высунулась вторая рука-щупальце Восьмирукого и вместе с первой изобразила серию геометрических фигур и волнистых линий.
   - Восьмирукие пришли, потому что ощутили в воде колдовство, - перевёл Сморг. - Сейчас я попробую объяснить, что Крадон не колдун...
   Капитан сделал руками волнообразные движения, потом указал раскрытой ладонью на воду и сложил локти крестообразно. Восьмирукий в ответ произвёл конечностями несколько взмахов из стороны в сторону.
   - Кажется, он предлагает расколдовать Крадона... - неуверенно произнёс Сморг.
   Риндра, напряжённо вглядывавшаяся в движения Восьмирукого и капитана, вдруг вскрикнула и от волнения схватила Магнуса за локоть:
   - Магни, я знаю язык Восьмируких!
   - Ты уверена?
   - Как вы можете его знать? - не поворачивая головы, спросил капитан.
   - В мире асур он известен, как язык глухонемых. Я хорошо его знаю, потому что принцесса обязана понимать каждого своего подданного. Только мы общаемся совсем не так... - Риндра бросила короткий взгляд на дверь пассажирской надстройки, а потом обратилась к Магнусу: - Режь робу на спине!
   Магни всё понял без долгих объяснений. Риндра собиралась использовать для общения с Восьмирукими узоры на крыльях Формы Красоты. На переодевание в платье с открытой спиной не было времени. Поэтому Магнус выхватил нож и быстро вырезал кусок робы вдоль края корсета-кирасы. Моряки и пассажиры позади глухим ропотом выразили удивление его действиями. Когда же Риндра перепрыгнула через фальшборт, встала на руслене и раскрыла огромные крылья бабочки, то по палубе "Везучего" прокатился общий вздох восхищения очередной чудесной способностью, явленной принцессой асур.
   На крыльях Риндры быстро задвигались сложные геометрические узоры. Восьмирукий в воде на несколько мгновений замер, а потом вытянул ещё пару конечностей и ответил чередой сгибов, извивов и сплетений. Такой диалог был намного информативнее и быстрее простейших движений, которые капитан выполнял руками.
   Риндра вслух дублировала каждую фразу:
   - Я говорю Восьмирукому, что это мы заколдовали Крадона во время бури. И что вместе с ним в воде был ас. Восьмирукий говорит, что его народ издалека ощутил появление аса-колдуна в воде. Поэтому они удивились, что встреченный ими оборотень-кашалот - див и не колдун. Магни, сделай руками такой же круг, как капитан Сморг!
   Магнус поднялся на цыпочки, чтобы как можно выше вытянуться над фальшбортом, и жестом приветствовал Восьмирукого.
   Риндра тем временем продолжала выписывать на крыльях быстро сменявшие друг друга узоры:
   - Я объясняю, что два кашалоты отталкивали судно от суши во время бури. Ты вернулся в свой облик, а внутри Крадона всё ещё находится заклинание превращения.
   Появился ещё один Восьмирукий и тоже вступил в беседу с Риндрой. Асура сообщила:
   - Они говорят, что сейчас расколдуют Крадона и доставят его к трапу. Они чувствуют его усталость и с уважением относятся к вашему поступку. Спасение жизней разумных существ - это... - Риндра немного заколебалась, словно подбирала нужные слова. - ...Это правильно и достойно.
   Тело кашалота почти исчезло из вида за кормой, поэтому трудно было понять, что делали с Крадоном Восьмирукие. Внезапно раздался рёв кита, сразу же перешедший в крик дива. Матросы и офицеры на палубе заволновались. Капитан всмотрелся вдаль, обернулся и приказал:
   - Приготовиться к подъёму трапа! И принесите плащ!
   Пока Сормошт и четверо самых сильных матросов перебирались на руслень, опасливо косясь на двух Восьмируких возле борта, другие водные жители доставили к трапу Крадона, подняв его руками-щупальцами вертикально над водой на уровень поясницы. Едва див ухватился руками за нижние ступени, его немедленно отпустили.
   - Раз-два, взяли! - матросы начали вытягивать Крадона, как ранее Магнуса.
   Когда покрытая множеством мелких шрамов голова первого помощника показалась над краем русленя, его первыми словами были:
   - Капитан, "Везучий", определённо, нуждается в кренговании.
   Матросы помогли Крадону взобраться на твёрдую опору, а Сормошт закутал его в штормовой парусиновый плащ.
   Риндра при этом смотрела только на Восьмируких и меняла фигуры на крыльях:
   - Я благодарю Восьмируких за помощь. Они отвечают, что это было не сложно, потому что заклинание и так уже заканчивало своё действие, достаточно было только немного пощекотать...
   Асура хихикнула и слегка покраснела.
   Обессиленного первого помощника переправили через фальшборт и на руках понесли в его каюту.
   Магни ненадолго обернулся, чтобы сказать:
   - Я уберу шрамы со лба Крадона, как только закончится разговор с Восьмирукими.
   Риндра тем временем всматривалась в быструю и сложную жестикуляцию беседовавшего с ней Восьмирукого:
   - Он говорит, что рад... нет, это не то слово, у Восьмируких странные названия для эмоций... он доволен и удовлетворён тем, что в Срединном мире появились ас и асура. Он говорит, что мы можем исполнить предназначение.
   - Он имеет в виду пророчество? - спросил Магни.
   Пока Риндра создавала на крыльях узоры, капитан Сморг тактично сказал:
   - Пожалуй, я пойду, проведаю Крадона.
   Капитан перелез через фальшборт и знаками показал морякам и пассажирам, чтобы они отошли подальше.
   Передав вопрос Восьмирукому и получив от него ответ, Риндра сказала Магнусу тихим и печальным голосом:
   - Водные жители не просто знают о пророчестве, это они сами его и открыли силой своего колдовства. Только называют "предназначением" - это слово ближе по смыслу. От Восьмируких о пророчестве узнали сухопутные обитатели Срединного мира. Этот Восьмирукий подтвердил то, что мы уже слышали. Асы и асуры, наложившие проклятие на Бесконечного Змея и весь Срединный мир, пожертвовали ради этого своими жизнями. Поэтому другие ас и асура, если хотят всё исправить, должны дать... отдать миру новые жизни.
   - Дать или отдать? - переспросил Магнус.
   - Язык Восьмируких очень сложный, я сама не всё понимаю и перевожу тебе с упрощениями понятий со многими смыслами. "Дать", "отдать", "пожертвовать" - какая разница? Крадон был прав - боя не будет...
   - Рини, не отчаивайся! - Магни вытянул руки и коснулся плеч асуры. - Лучше узнай, где сейчас Бесконечный Змей, и как мы можем его победить? Помогут ли нам в битве Восьмирукие? И спроси у Восьмируких про Раковину Исполнения Желаний асов! Они, наверняка, знают, где она сейчас находится, раз это творение их колдовства.
   Когда Магни заговорил про Раковину Желаний, то почувствовал, как вздрогнула Риндра. Он приписал её волнение чувству вины за предков-асур, скрывших свою Раковину, и слегка сжал плечи принцессы, чтобы подбодрить.
   Риндра начала быстрый обмен символами и знаками с Восьмирукими. Вслух она говорила:
   - В настоящее время Бесконечного Змея нет в водной стихии. Так говорит Восьмирукий. Это означает, что Змей находится в Прозрачной Башне. Его отдых может длиться несколько десятков дней, пока он переваривает пойманную рыбу. Восьмирукие не станут сражаться с Бесконечным Змеем, потому что он никогда не делал им ничего плохого. О, вот это интересно! Оказывается, Восьмирукие построили Прозрачную Башню в обмен на подсказанную Змеем идею применять защитные костюмы для выходов на сушу и для путешествий в холодных водах. Что касается Раковины Желаний... - голос Риндры слегка дрогнул, но сразу окреп и даже повеселел. - ...то Восьмирукие никогда не интересовались её использованием и местонахождением. Подарили - и забыли. Это их правило... или их закон... трудно понять точный смысл. Мне кажется, что Восьмирукие больше похожи на общественных насекомых. То, что говорит один, является общим мнением всего водного народа.
   Несколько Восьмируких изобразили руками-щупальцами кольца и исчезли в глубине.
   - Они прощаются! - сказала Риндра, и на обоих её крыльях появились большие окружности.
   Магнус выпустил плечи асуры и тоже сделал руками знак мира и добра. Последний Восьмирукий немного задержался, показал серию знаков, закончившуюся кольцом, и ушёл под воду.
   Крылья Риндры нервно замерцали. Она их убрала и закрыла лицо ладонями.
   - Что Восьмирукий сказал напоследок? - взволнованно спросил Магни.
   Не отнимая ладоней, асура пробормотала:
   - Он пожелал, чтобы исполнение предназначения было приятным... Это примерный перевод его знаков. Наверное, он имел в виду, что мы погибнем без боли и долгих страданий...
   - Возвращайся на палубу, Рини! - тихо сказал Магнус.
   Он помог подавленной и поникшей асуре перебраться через фальшборт, слегка приобнял и прошептал на ухо:
   - Твои крылья и ты сама - самое чудесное чудо из всех чудес!
   - Спасибо, Магни... Но я не узнала ничего нового.
   - Теперь нам точно известно, что Бесконечный Змей находится в Прозрачной Башне. А остальное... Я по-прежнему не верю ни в предназначение, ни в пророчество. И ты, пожалуйста, не верь!
   - Хорошо, Магни, я постараюсь, - тихо и печально проговорила Риндра. - А сейчас мне надо немного отдохнуть...
   Магнус с опиравшейся на его руку асурой повернулись лицами к ожидавшим сзади морякам и пассажирам. Видимо, они не смогли скрыть свои переживания, потому что все собравшиеся молча расступились и пропустили их к двери надстройки.
   В каюте Риндра легла на койку и отвернулась к переборке.
   - Рини... - начал Магнус и замолчал, не зная, что сказать дальше.
   - Магни, - не оборачиваясь, произнесла асура, - сходи, пожалуйста, к Крадону. Ты обещал вылечить его порезы.
   - А ты? Я не могу тебя оставить...
   - Не обижайся, Магни, но мне будет легче, если ты уйдёшь. Я хочу поплакать в одиночестве. Иногда девушкам это очень нужно.
   - Рини, я...
   - Пожалуйста, Магни!... - голос асуры сорвался, и Магнус понял, что она из последних сил сдерживала рыдания.
   - Как скажешь, Рини, я уйду, но моё сочувствие останется с тобой!
   С этими словами Магнус вышел в коридор и аккуратно закрыл за собой дверь. Спускаясь на среднюю палубу к каютам офицеров, Магни корил себя за то, что его последняя фраза получилась какой-то неестественной, глупой и театральной.
   В каюте Крадона Магнус обнаружил капитана Сморга и матроса, ожидавшего, когда первый помощник доест бульон. Они оба хотели сразу выйти, но Магни сказал, что никуда не торопится и приступит к лечению, когда Крадон насытится и восстановит силы. Дождавшись окончания трапезы и ухода матроса с пустой кастрюлей, Магни достал "Полезные заклинания на каждый день" и направил силу аса на лоб дива со словами Заживления Кожного Ускоренного. Заклинание подействовало, и шрамы, покрывавшие щёки, надбровья и лоб Крадона вплоть до самых рогов, растворились почти без следа, оставив лишь несколько едва заметных красноватых штрихов. Магни заверил, что и они исчезнут через сутки-другие. Сморг находился в каюте и с интересом наблюдал за процессом колдовского лечения. По его окончании Магнус с Крадоном пожали руки и наговорили друг другу множество слов признательности и взаимного уважения. Оставив Крадона одного, чтобы дать ему возможность выспаться, капитан и Магнус вместе вышли из каюты.
   - Вы очень хороший ас, принц и, наверняка, стали бы... то есть, станете прекрасным королём, - сказал Сморг. - Но я сейчас смотрю на вас и вижу в глазах печаль и боль, даже когда вы улыбались Крадону.
   - Вы хотите узнать, что нам сказали Восьмирукие? - напрямую спросил Магнус.
   - Я думаю, что имею право на ваш честный ответ.
   - Да, имеете. Восьмирукие подтвердили пророчество. Оказывается, это они его первые и изрекли.
   - Благодарю за правду! - твёрдо отчеканил капитан. - Больше я не буду об этом говорить, и никому не позволю. Мой приказ остаётся в силе.
   - Спасибо! Мне пора возвращаться к Риндре.
   - Сегодня состоится торжественный ужин в честь Крадона и... снова в вашу честь. - Капитан развёл руками и улыбнулся. - Тут уж ничего не поделаешь...
   - Да, я понимаю. Ещё раз благодарю!
   Магнус посетил гальюн, умылся, потом заглянул в общий зал. В нём матросы мыли и натирали пол. При виде Магни они прекратили работу и поприветствовали его поклонами и возгласами: "Да здравствует король!" Магни коротко кивнул и поспешил удалиться. Он вернулся к своей каюте, нерешительно остановился перед дверью и постучал согнутым пальцем.
   - Входи, Магни! - незамедлительно отозвалась Риндра.
   Магнус открыл дверь и всмотрелся в лицо асуры, сидевшей на койке. Глаза Риндры всё ещё выглядели немного покрасневшими.
   - Как себя чувствует Крадон? - без особого интереса спросила Риндра.
   - Сейчас он спит, - ответил Магни, присаживаясь на свою койку. - Я убрал шрамы. В его и нашу честь состоится торжественный ужин. Ты готова... сможешь участвовать?
   - Разумеется, - асура пожала плечами и снова поникла. - Это же часть нашего долга.
   - Как и всё остальное, - добавил Магнус.
   - Да, как и всё остальное, - печальным эхом отозвалась Риндра.
   - Рини...
   - Что?...
   - Я подумал, что тебе нужна новая роба для тренировок.
   - Не нужна.
   Магни вздохнул:
   - Ты больше не хочешь тренироваться?
   - Наоборот! - голос Риндры зазвенел, глаза засияли, а спина выпрямилась. - Раз все уже видели мои крылья Формы Красоты, то нет необходимости в новой робе с закрытой спиной. Завтра я буду использовать крылья Боевой Формы, и тебе, принц асов Магнус Майт-Маг, понадобится вся твоя скорость и ловкость, чтобы отразить мои атаки!
   - Рини! - радостно вскрикнул Магнус. - О, прости, я хотел сказать, принцесса асур Риндра Индрасиль! Ты не представляешь, как я счастлив снова видеть тебя такой решительной и смелой!
   - Мы же собираемся победить Бесконечного Змея, несмотря на все выдуманные предназначения, предсказания и пророчества, - Риндра хитро прищурилась. - Или ты передумал?
   - Никогда! - твёрдо произнёс Магни. - Сморг назвал нас лучшими во всех трёх мирах. И мы это докажем нашей победой!
   В оставшееся до ужина время Риндра подробно рассказывала Магнусу про технику боя с крыльями. Правда, он так до конца не понял всех тонкостей и различий в приёмах "Волчок", "Юла", "Карусель" и "Вертушка", два из которых, как выяснилось, асура применяла во время разгона волков.
   Когда пришло время готовиться к торжественному ужину, Риндра переоделась в бордовое платье, выбранное Магнусом. Рука об руку они спустились по трапу и вошли в общий зал. Крадон уже сидел за столом вместе с частью пассажиров и офицеров. Следом за Магнусом и Риндрой появились семья дивов и капитан с Сормоштом, так что отсутствовал лишь вахтенный фок-офицер Галдор.
   Во время ужина звучали тосты за первого помощника и за короля с королевой. К Магнусу и Риндре обращались с уважением, но без страха или подобострастия. Они вновь рассказывали про свои миры, про технические достижения асов, про колдовские крылья асур. Заодно Риндра предупредила, что её завтрашние упражнения с Магнусом пройдут в облике крылатой Боевой Формы, чем крайне заинтересовала и заинтриговала пассажиров и моряков.
   Перед сном все пассажиры вышли подышать воздухом на открытую палубу. Они поднялись на шканцы, откуда открывался прекрасный вид на оранжево-красное зарево, обозначавшее место захода невидимого за пеленой Пустоты солнца.
   Внезапно Риндра порывисто дёрнула Магнуса на рукав и указала в сторону левого борта:
   - Смотри! Звезда!
   Не только Магни, но и все пассажиры повернулись и увидели точку, светившуюся невысоко над горизонтом.
   Стоявший у штурвала Галдор громко сказал, чтобы все слышали:
   - Должен вас огорчить, это не звезда. Это светится маяк на мысе Сломанных Подков, который мы огибаем в темноте. Отсюда до Перекрестья один полный день пути и ещё примерно половина суток, в зависимости от силы ветра. Я думаю, что послезавтра к обеду мы войдём в порт.
   - Ах, вот оно что... У нас остался последний день... - Риндра посмотрела на Магнуса и поспешно добавила: - Я имела в виду, один день на тренировку с крыльями.
   Магни понял, как трудно асуре сохранять внешнюю уверенность, и какие мысли не выходят у неё из головы. Он взял Риндру под руку и увёл в каюту. Магни старался отвлечь её разговорами и переключить внимание на самые простые бытовые мелочи. Они взяли зубные щётки, пасту и вместе сходили на среднюю палубу, а потом пораньше легли спать, чтобы отдохнуть перед завтрашней тренировкой...
   Десятый день плавания выдался ясным и солнечным, даже серая пелена Пустоты казалась чуточку светлее обычного. Ветер на палубе почти не ощущался, хотя паруса "Везучего" раздувались и влекли барк по едва рябившей глади океана.
   После завтрака Магнус и Риндра, как обычно, провели лёгкую разминку. Заодно они показали новые движения Дорбу, Достару и Ильяне. Казалось, всё вернулось к тем беззаботным и счастливым дням, когда никто не знал, что на борту "Везучего" находятся принц асов и принцесса асур, направлявшиеся на смертельную битву с Бесконечным Змеем. И всё же Магнус и Риндра время от времени ловили направленные на них взгляды, в которых видели восхищение, смешанное с жалостью, и ожидание очередного чуда.
   Риндра огляделась и сказала Магнусу:
   - Я чувствую, что все матросы, офицеры и пассажиры измучались, придумывая себе поводы для нахождения на верхней палубе.
   Магнус согласно кивнул:
   - Разумеется, никто не хочет пропустить начало нашего поединка. А нас спросить стесняются.
   - Тогда не будем заставлять их ждать!
   - И постараемся не разочаровать!
   Стоило только Магнусу и Риндре отодвинуться друг от друга и обвести глазами пространство вокруг, как их намерения сразу же были поняты. На палубе началось быстрое перемещение матросов на бак и на ванты, а офицеров и пассажиров - на шканцы. Капитан Сморг стоял возле перил трапа и едва заметно улыбался, наблюдая за поведением матросов. Они не шумели, не галдели и не спорили, как раньше, только тихо перешёптывались и время от времени подталкивали друг друга, прося подвинуться. Теперь всем было ясно, что Риндра и Магнус не просто тренируются ради своего развлечения, а готовятся к битве за весь Срединный мир.
   Риндра приняла облик Боевой Формы, раскрыла крылья с шипами и вытянула когти из пальцев. Хотя ранее все видели изображения асур на страницах книг и на картинах, превращение юной девушки в смертоносное существо произвело очень сильное впечатление. Послышались невольные вскрики и возгласы. Сидевшие между балясинами балюстрады ахтердека мальчики-дивы испуганно подались назад, и Странда успокаивающе сжала ладонями их плечи. Ильяна ахнула и крепко стиснула планширь, чтобы устоять на ослабевших ногах.
   Только находившийся прямо перед Риндрой Магнус мог видеть задорное сияние её лучистых глаз истинного облика. Принцесса асур игриво подмигнула и ринулась в бой, нанося удары когтями и крыльями то попеременно, то одновременно. Магни едва успевал отбивать атаки руками, уклоняться в стороны или отшатываться. Ткань костюма защищала от порезов, но не полностью смягчала силу ударов, так что Магнус старался не ставить жесткие блоки.
   К сожалению, множество предметов и снастей не позволяло Риндре свободно передвигаться по палубе и атаковать с разных позиций. С другой стороны, умение использовать крылья в ограниченном пространстве тоже могло пригодиться, поскольку встреча с Бесконечным Змеем, почти наверняка, должна была произойти в Прозрачной Башне. Риндра очень точно умела контролировать положение своего тела и своих колдовских крыльев, её когти и шипы не повредили ни одного троса.
   Зрители невольно шумели всё больше и больше, настолько удивительным и захватывающим был вид сражавшейся асуры. Риндра даже нанесла несколько ударов ногами, оттолкнувшись от палубы крыльями и перекувырнувшись через голову. Движения Магнуса выглядели не столь эффектными, кроме того, их трудно было разглядеть из-за высокой скорости.
   Когда Риндра присела и закружилась на месте с распростёртыми параллельно палубе крыльями, выполняя то ли "Юлу", то ли "Вертушку", Магни перепрыгнул через мелькавшие шипы и попытался свалить асуру, повиснув сзади у неё на плечах уже опробованным однажды способом. Однако Риндра сумела вовремя обернуться и перехватить протянутые к ней руки. Пальцы Магнуса сплелись с пальцами Риндры, не поранившись о когти. Ладони соприкоснулись с ладонями. Сила вращения повлекла сражавшихся в сторону, Магни пришлось опуститься на одно колено, чтобы погасить инерцию двух тел. Риндра нависла над ним, свела перед собой крылья, но они упёрлись в широко расставленные локти Магнуса и чуть-чуть не дотронулись шипами до его шеи. В глазах Риндры загорелся торжествующий огонёк, крылья начали расходиться для нового удара, но в это мгновение Магни потянул руки асуры на себя, опрокинулся на спину и, упершись ступнями в её бёдра, перекинул через свою голову. Не отпуская рук Риндры, Магнус перекувырнулся следом и коленями придавил распростёртые на палубе крылья. Однако Риндра убрала колдовские крылья и через миг снова их создала уже свободными, выгнутыми вперёд и с двух сторон угрожавшими голове Магнуса. Ему пришлось всем телом прижаться к асуре, и шипы с костяным стуком сошлись над его затылком.
   Магнус лежал на Риндре в тёмном тесном коконе из её крыльев. Их пальцы по-прежнему были сплетены. Их щёки соприкасались. Магни ощущал на своём ухе частое горячее дыхание асуры. Его губы находились так близко к шее Риндры, что он чувствовал отражение собственного теплого выдыхаемого воздуха. Магни видел, насколько гибкими могут быть крылья Боевой Формы и ожидал, что Риндра сейчас разведёт их в стороны, чтобы следующий удар направить сверху вниз в его незащищённую спину. Конечно, костяные шипы не могли повредить ткань защитного костюма, и Риндра об этом знала, однако почему-то не торопилась поразить спину Магнуса символическим победным движением.
   Внезапно в голове Магни возникла мысль, о чём он незамедлительно сообщил на ухо Риндре:
   - У меня есть идея!
   Асура одновременно с ним прошептала:
   - Я хотела тебе сказать...
   Они замолчали, ожидая продолжение фраз друг друга.
   Риндра нетерпеливо прервала паузу:
   - Что за идея?
   - Говори ты первая!
   - Это... может подождать. А твои идеи всегда кстати.
   - Спасибо, Рини! Я подумал, что если Бесконечный Змей такой огромный, как говорят, то он проглотит нас целиком. И тогда мы в коконе из твоих крыльев...
   Риндра громко ахнула прямо возле уха Магнуса, от волнения убрала когти и крылья:
   - Я всё поняла! Ас и асура вместе...
   Она осеклась и густо покраснела, только сейчас сообразив, в каком положении находится под перекрестьем множества взглядов. Магнус тоже это понял и выпрямил руки, приподнимаясь над Риндрой. Они расцепили пальцы, и Магнус помог принцессе асур подняться. Зрители молча смотрели на них, не понимая, что между ними произошло.
   Магнус громко объявил, медленно поворачиваясь и обводя взглядом всех собравшихся:
   - Возможно, именно так ас и асура могут победить Бесконечного Змея. Рептилии, как известно, заглатывают своих жертв целиком, часто даже живыми. Крылья принцессы Риндры достаточно прочные, чтобы защитить нас обоих. Если Бесконечный Змей неуязвим снаружи, то мы постараемся поразить его изнутри.
   Закончив полный оборот, Магни увидел, что Риндра от волнения почти утратила контроль над свои телом и приняла вид, близкий к настоящему. Но на это никто не обратил внимания. Раздались одиночные хлопки Странды, сразу же подхваченные пассажирами, офицерами и матросами. Сквозь оглушительные дружные аплодисменты пробивались возгласы: "Да здравствует король!", "Да здравствует королева!", "Смерть Бесконечному Змею!"
   Магнус и Риндра стояли на палубе и смотрели то друг на друга, то на ликующих моряков и пассажиров. Глаза асуры сияли от вновь обретённой надежды.
   - Магни, ты, наверняка, прав! Именно в этом заключается предназначение аса и асуры, понятое Восьмирукими. Только мы двое сможем проделать такой трюк.
   Повелительным движением руки принц асов прекратил шум на палубе и сказал:
   - Нам нужно некоторое время, чтобы отработать новый приём. Пожалуй, это будет выглядеть не так зрелищно, как тренировочный поединок.
   Капитан Сморг провозгласил:
   - От себя лично, от имени всей команды и от лица пассажиров я желаю, чтобы вы исполнили задуманное! Мы верим в вашу победу! И не станем вам мешать к ней готовиться.
   Магнус и Риндра взглядами и жестами поблагодарили собравшихся. Магни вспомнил о том, что асура собиралась ему что-то сказать, и обратился к ней:
   - Теперь ты договори то, что начала, когда мы оказались... - Магнус замялся, но придумал, как ему показалось, вполне достойное продолжение фразы, - ...прижатыми друг к другу.
   Риндра слегка покраснела и смущенно улыбнулась:
   - Это уже не важно, Магни! Теперь, когда у нас есть время... Давай лучше поскорее приступим к отработке приёма!
   Они разошлись на несколько шагов. Асура кивнула, и Магни с короткого разбега прыгнул прямо на неё. Руки Магнуса охватили шею Риндры, её руки обняли его пояс, а мгновенно возникшие крылья окружили обоих. Ас и асура покатились по палубе в прочном коконе из крыльев, затвердевшая на рукавах ткань защитного костюма Магни оберегала голову и шею Риндры.
   - Рини, тебе не больно? - с беспокойством и заботой спросил Магнус.
   Обдав его ухо жарким дыханием, асура с задором ответила:
   - Совсем не больно! Это же не падение из Пустоты!
   Риндра убрала крылья, вместе с Магнусом встала на ноги и сказала:
   - Теперь моя очередь!
   Магнус отступил на несколько шагов, подал знак, и асура стремительно ринулась к нему, на ходу раскрывая крылья... Они вновь слились в объятиях и упали на палубу, закрытые и защищённые колдовскими крыльями. Так они тренировались до самого обеда, по очереди или одновременно бросаясь друг к другу с разных расстояний и из различных положений. Перерыв они сделали только один раз, чтобы не мешать работе матросов при смене галса.
   Моряки и пассажиры наблюдали за тренировками аса и асуры с интересом, но уже не с таким пристальным вниманием, как вначале. Они занимались своими делами и вели собственные беседы. Дорб и Достар попытались сымитировать приём Магнуса и Риндры, но одного падения на твёрдую палубу им оказалось вполне достаточно для того, чтобы больше его не повторять.
   Перед обедом путешественники освежились в душевых кабинах. За столом все говорили только об их рискованном, но вполне выполнимом плане и желали его успешного воплощения. После еды Магнус и Риндра немного передохнули, а потом опять продолжили тренироваться, доводя взаимное соединение в защитном коконе до автоматизма.
   Магни осознавал, насколько мала вероятность того, что Бесконечный Змей проглотит их целиком и позволит живыми попасть внутрь. Но, возможно, это был единственный шанс, которым нельзя было пренебрегать. Кроме того, Риндра с лихорадочным энтузиазмом и нервозным азартом требовала от него всё новых и новых повторов, и Магнус понимал, с какой отчаянной надеждой асура желала верить в его план, обещавший победу и жизнь.
   Когда при очередном падении на палубу Магнус услышал невольный стон, сорвавшийся с губ Риндры возле его уха, он строго заявил:
   - Всё! Хватит! Ты устала, и твои крылья уже не так прочны.
   - Я могу ещё! - горячо возразила асура, убирая крылья и выпуская Магни. - Это... случайно получилось! Мне не больно! Приготовься, сейчас я прыгну!...
   Но Магнус, вместо того, чтобы отойти, взял Риндру за плечи и заглянул в возбуждённо блестевшие глаза:
   - Рини, пожалуйста, послушай меня! Мы уже достаточно подготовились к выполнению этого приёма. Если перестараемся, то будет только хуже.
   После небольшой паузы асура нехотя произнесла:
   - Наверное, ты прав. Но я могла бы снова и снова...
   - И я мог бы, - Магнус успокаивающе погладил руки Риндры от плеч до запястий, - И я бы хотел дальше тренироваться с тобой. Но тебе нужен отдых. Да и мне тоже. Завтра у нас будет трудный день. На сегодня достаточно!
   Риндра вздохнула и согласно кивнула:
   - Хорошо, Магни. Завтра нам понадобятся все наши силы.
   Они снова приняли душ и отправились в каюту, где Риндра переоделась в бордовое платье.
   Последний ужин на корабле был праздничным. Капитан Сморг даже пошёл на небывалое нарушение распорядка вахт, позволив офицерам Гожару и Галдору поменяться прямо во время пиршества, чтобы каждый из них смог посидеть за столом с принцем асов и принцессой асур. Звучали тосты за удачу, за успех, за победу, за короля с королевой и за гибель Бесконечного Змея, а вместе с ним и всего зла, от которого так долго страдал Срединный мир...
   Готовясь ко сну, Магнус сказал Риндре:
   - Я предлагаю завтра больше не тренироваться. Первую половину дня мы можем себе позволить расслабиться и побездельничать. А потом...
   Риндра подхватила:
   - А потом мы сойдём в порту Перекрестья и окажемся на финишной прямой нашего путешествия и нашей...
   - Рини!
   - Ты думал, что я скажу "жизни"? - принцесса асур задорно улыбнулась. - Нет, я хотела сказать "судьбы"!
  
  

Глава 23. Когти, крылья и нож.

  
   В последнее, одиннадцатое утро плавания Магнус и Риндра сразу после завтрака отправились на бак. Асура была одета в сине-голубое платье и корсет-кирасу, а матросскую робу держала в руках. Встав возле ограждения форпика с подветренной стороны, Риндра вытянула руку над планширем, и роба затрепетала на ветру, словно вывешенный флаг. Магнус прочитал заклинание Воспламенения Огненного. Асура дождалась, пока почти вся ткань превратится в пепел, и огонь дойдёт до её пальцев. Только тогда она выпустила последний маленький кусочек, который догорел в долгом полёте над водой.
   - Хорошо, что мы выбрали путь по океану, - сказал Магнус.
   - Мы встретили понимание и поддержку, нашли новых друзей, - согласилась Риндра.
   - Мы лучше узнали друг друга и хорошо потренировались.
   - И, главное, мы обрели уверенность и надежду!
   Асура озорно улыбнулась и запустила руку в свою сумочку:
   - Осталась только одна шалость, которую я до сих пор не сделала.
   Она вытащила серебряный колокольчик и направилась к ближайшему становому якорю, закреплённому под крамболом с внешней стороны борта. Магнус не стал её отговаривать или останавливать и пошёл следом. На вопросительные взгляды находившихся рядом матросов он отвечал только лёгкой улыбкой и пожатием плеч.
   Риндра перегнулась через планширь, взяла колокольчик за цепочку, раскачала, беззвучно произнося заклинание, и коснулась им поднятого вверх рога якоря. Сначала послышалось неприятное дребезжание, которое постепенно переросло в чистый ясный низкий звон. От якоря отвалились рыхлые пластины корродированных окислов вместе с прикрепившимися к поверхности ракушками. Веретено, рога и лапы заблестели первозданным стальным цветом. Матросы зашумели, стали подталкивать друг друга локтями и улыбаться.
   Магнус вынул из кармана "Полезные заклинания на каждый день" и направил на оголившийся металл силу аса со словами Прекращения Окисления. Это заклинание предназначалось для сплавов на основе железа, изготовленных в мире асов. Но и в Срединном мире оно сработало. Металлический блеск слегка потускнел, словно покрытый слоем лака. Заклинание не могло полностью остановить процесс коррозии, но замедляло его настолько, что усиленный чарами металл не ржавел годами.
   Риндра тем временем присматривалась к запасному якорю, закреплённому на баке возле фок-мачты. Этот якорь был покрыт чёрной краской и выглядел почти новым, поскольку не царапался об океанское дно и не подвергался воздействию солёной воды.
   Сомнения Риндры разрешили второй помощник Сормошт и фок-офицер Галдор, появившиеся на баке, чтобы выяснить причину волнения матросов.
   - Пусть все якоря выглядят одинаково, - сказал Сормошт. - Иначе в случае потери одного станового у нас на двух бортах окажутся якоря разного цвета.
   Риндра улыбнулась и повторила колдовской трюк с колокольчиком, а Магнус защитил металл своим заклинанием. Осыпавшуюся с якоря черную краску матросы быстро смели щетками в шпигаты. Затем Риндра и Магнус проделали то же самое с якорем, подвешенным возле другого борта.
   На бак поднялся капитан Сморг, оглядел три тускло поблёскивавших якоря и расплылся в широкой улыбке, собравшей множество морщин вокруг глаз:
   - Я принимаю ваш дар, как особый отличительный знак моего барка. Я буду следить за тем, чтобы якоря всегда содержали в таком виде!
   Магни помахал в воздухе маленьким справочником заклинаний:
   - Первые пятна ржавчины появятся не ранее, чем через три-четыре года. К этому времени чары можно обновить и усилить. С такой задачей справится любой ас-механик... или даже я сам!
   На баке стало так тихо, что можно было услышать шелест вспарываемой форштевнем поверхности океана.
   Капитан левой рукой смахнул с ресниц капельки влаги, а правую протянул Магнусу:
   - Я бы очень хотел, чтобы вы ещё много раз поднимались на борт "Везучего"... Если у вас для этого найдётся время.
   - Обязательно найдётся! - Магнус пожал руку капитана.
   Риндра положила ладонь сверху:
   - Конечно же, найдётся!
   С марсовой площадки донёсся крик вперёдсмотрящего:
   - Вижу Врата Перекрестья!
   Все взгляды устремились вперёд по курсу судна.
   Капитан пояснил Магнусу и Риндре:
   - Вратами Перекрестья называют два высоких пика из гряды Ограждающих гор. Пришла пора поворачивать к материку. Наступает время вахты капитана!
   Сморг отправился на шканцы, и Магнус с Риндрой последовали за ним. Над горизонтом появились две тёмные точки, которые по мере приближения постепенно превратились в тупоугольные треугольники. А потом над поверхностью океана стала видна тёмная полоска суши.
   Все пассажиры собрались на шканцах, чтобы полюбоваться открывавшимся видом. "Везучий" постепенно, двигаясь под углом, приближался к берегу, проходя мимо заросших густым лесом Ограждающих гор. За горами последовала просторная равнина, полого поднимавшаяся от океана вглубь суши, так что с палубы можно было разглядеть отдельные дома и небольшие поселения, окружённые полями, садами и местами для выпаса домашних животных. Берег был низким, однако обрывался в океан отвесными скалами, о которые бились волны, так что причалить тут не было никакой возможности.
   Некоторое время барк шел вдоль голых каменных обрывов, изрезанных расщелинами и промоинами, которые постепенно всё глубже и глубже вдавались в сушу, становились шире и превращались в бухты, пригодные для укрытия небольших судов. Когда барк проходил мимо, то в глубине этих бухт можно было разглядеть вытащенные на пологие пляжи рыбацкие лодки и строения на берегу.
   Жилые дома и хозяйственные здания становились больше и добротнее, их количество увеличивалось, и становилось понятно, что они являются пригородами Перекрестья. Дальше от океана виднелись виллы богатых горожан, окружённые заборами и утопавшие в зелени садов.
   - Вот и Перекрестье! - объявил появившийся на шканцах Крадон, окидывая взглядом берег. - Мы войдём в порт примерно в полдень.
   Магнус и Риндра устремили свои взоры в сторону океана. Согласно рассказам и картам напротив Перекрестья должна была находиться Прозрачная Башня.
   Сморг заметил их интерес и подсказал:
   - То, что вас интересует, находится впереди. Смотрите на вторую шлюпку возле правого борта и проведите от неё линию дальше.
   Действительно, в указанном направлении путешественники разглядели серый приземистый прямоугольник явно искусственного происхождения, едва заметный над поверхностью воды. Именно для того, чтобы не приближаться к логову Бесконечного Змея, подходившие к Перекрестью корабли держались ближе к берегу. Помимо "Везучего", впереди и сзади виднелись другие парусные суда, шедшие в том же направлении, и ещё несколько двигались навстречу.
   Прозрачная Башня медленно приближалась, а плотность строений на берегу увеличивалась. "Везучий" шел вдоль вытянувшихся вдоль берега городских кварталов, разделённых улицами, бульварами и площадями. Там, где позволял рельеф местности, в узких бухтах с небольшими причалами, дома спускались к самой воде. Несколько больших замков и дворцов, словно острова, возвышались над окружавшими их одно- и двухэтажными домами.
   Но самое большое здание Перекрестья казалось жалкой лачугой в сравнении с Дворцом Единения. Комплекс, состоявший из более чем десятка отдельных больших и малых строений, располагался за городом на удалении от берега. Он доминировал над Перекрестьем, хотя и занимал по площади менее сотой его части. Город, выстроенный на полуострове и вытянувшийся вдоль берега, широкой дугой огибал Дворец Единения.
   С палубы "Везучего" Магнус и Риндра видели, что оживлённые и густо населённые прибрежные городские кварталы по мере приближения к Дворцу Единения становились всё более пустынными и заброшенными. Возле Дворца стояли полуразвалившиеся нежилые дома, за которыми начинались густые заросли, образовавшиеся на месте парков и садов. Путешественникам стало ясно, что не раз слышанное ими выражение "хищная тьма" следовало понимать буквально. Перекрестье ярко освещалось почти достигшим зенита солнцем, тогда как Дворец Единения даже ясным днём оставался погружённым во мрак. Окружавшие его заросли не только не пропускали свет, но и, наоборот, их тени неестественно высоко поднимались на стены зданий до самых крыш, почти полностью скрывая окна, лепные узоры и колоннады. О былом великолепии Дворца Единения можно было только догадываться по затенённым очертаниям поднимавшихся над деревьями построек.
   Магнус и Риндра вертели головами направо и налево, стараясь получше рассмотреть Прозрачную Башню в океане и Дворец Единения на суше. Барк прошёл между двумя самыми важными сооружениями Срединного мира, и стало ясно, что Башня расположена почти точно на востоке от Дворца. Она по-прежнему выглядела, как серый прямоугольник, и с большого расстояния трудно было различить детали.
   - Мы могли бы отправиться к Башне прямо сейчас, - задумчиво произнёс Магнус.
   Услышавший его капитан предложил:
   - Если вам нужна шлюпка, я прикажу спустить её на воду. Среди матросов найдутся добровольцы, которые доставят вас как можно ближе к Башне. Если потребуется, то я готов и сам...
   - Благодарю! - Магнус перевёл взгляд с Башни на капитана. - Я просто высказал мысли вслух. Мы с Риндрой не меняем свой план и сойдём на берег в порту Перекрестья. Нам бы не хотелось, чтобы кто-то ещё рисковал, приближаясь к башне. Если бы у вас была маленькая лодка, то мы бы сами дошли на вёслах...
   - Весла нам бы не потребовались! - заявила Риндра, довольно улыбаясь. - У меня есть способ получше.
   - Какой же это способ? - заинтересовался капитан, и к разговору стали прислушиваться находившиеся неподалёку офицеры и пассажиры.
   - В мире асур катаются по воде на маленьких лодочках или специальных досках, используя вместо парусов собственные крылья.
   - Должно быть, это очень красивое зрелище! - воскликнула Ильяна.
   - Ещё какое! - лицо Риндры приняло мечтательное выражение.
   - Днем и вечером ветер дует с океана на сушу, - напомнил Крадон. - А ночью и утром - с суши в сторону океана. Если хотите отправиться к Башне под парусом или с помощью крыльев, то дождитесь подходящего времени.
   - Да, верно, - согласился капитан Сморг. - Сейчас вам придётся идти к Башне крутым байдевиндом и лавировать, меняя галсы. Кстати, до порта осталось совсем немного. Перед нами Рассекающий пролив.
   Береговая линия резко ушла влево, и впереди открылось водное пространство.
   Крадон объяснил:
   - Если мы не свернём, а продолжим путь прямо, то к ночи пересечём пролив и дойдём до страны джиннов. Но нам надо налево. Главный порт Перекрестья находится за мысом, поэтому ураганы и шторма, идущие со стороны океана, не обрушиваются на него всей своей мощью.
   Капитан скомандовал поворот, матросы начали брасопить реи и выбирать левые подветренные шкоты прямых парусов, чтобы спуститься по ветру до курса фордевинд. Косые паруса при этом убрали. "Везучий" огибал выступавший в Рассекающий пролив скалистый мыс, и перед взорами путешественников постепенно открывалась просторная бухта с множеством кораблей, а также вытянувшиеся вдоль берега причалы и портовые сооружения.
   Затем барк снова повернул, и его правый борт стал подветренным. Матросы убрали прямые паруса и вновь подняли косые, готовя судно к маневрированию в бухте. Капитан Сморг уверенно вёл своё судно к берегу. Размеры главного порта Перекрестья позволяли одновременно принимать множество больших кораблей. Управляя "Везучим" с помощью руля и парусов, капитан и команда подвели судно к одному из свободных причалов. Барк развернулся, гася скорость, и почти неподвижно закачался всего в нескольких шагах от деревянного настила. По команде Сормошта палубные матросы перекинули на берег тонкие концы с утяжелителями. Поскольку в Срединном мире всё брошенное летело недалеко и недолго, эту работу выполнили самые сильные моряки. Портовые работники приняли концы и выбрали к себе. За тонкими снастями последовали прикреплённые к ним прочные швартовые тросы. Матросы на палубе и работники порта с двух сторон потянули швартовы на себя, как будто соревновались в перетягивании каната. При этом "Везучий" медленно приближался к причалу, пока его борт не коснулся развешенных над водой кожаных мешков, набитых тряпьём. Швартовы надёжно закрепили на портовых кнехтах. На берег перебросили сходни. Переход "Везучего" из Ветродуя в Перекрестье завершился.
   Никто на барке не хотел сходить на берег ранее провозглашённых короля и королевы. В то же время все понимали, что нельзя привлекать к ним внимание. Поэтому Магнус и Риндра заранее собрали свои вещи, вынесли из каюты дорожные мешки двергов и сложили их у стены кормовой надстройки. Теперь им оставалось только закинуть ношу за спины и проследовать к сходням. Их не провожали ни аплодисментами, ни громкими восклицаниями. Магнус и Риндра прошли между двумя рядами выстроившихся на шкафуте моряков и пассажиров, слыша только тихие слова благодарности и пожелания: "Спасибо!", "Благодарю!", "Успеха!", "Удачи!" и "Победы!". Возле сходней путешественники задержались для того, чтобы пожать руку капитану Сморгу и, обернувшись, коротко сказать: "Спасибо вам всем! Мы ещё увидимся!" После этого они спустились на причал и растворились в шумной суетливой толпе.
   Магнус и Риндра направились в сторону Дворца Единения, тёмные шпили и башни которого были видны из любой точки Перекрестья. К сожалению, все новые прямые и широкие улицы тянулись вдоль берега в обход Дворца, где соединялись с Королевской дорогой. Чтобы добраться до Дворца Единения, надо было пройти сквозь окружавшие порт старые кварталы. Тут не было ровных дорог. Из-за хаотичной застройки и неровностей местности улицы изгибались, поворачивали под неожиданными углами, прерывались площадями, соединялись с другими улочками и вновь расходились в разные стороны.
   Путешественники с интересом разглядывали магазины, лавки, рынки, таверны, закусочные, прислушивались к разговорам в толпе, исподволь присматривались к жителям и гостям Перекрестья. Город жил своей обычной жизнью, однако доносившиеся со всех сторон слова "ас" и "асура" свидетельствовали о том, что известия об их появлении в Срединном мире уже достигли Перекрестья.
   - Так мы и к вечеру не доберёмся до места, - сказала Риндра, когда улица, по которой они шли, вывела на площадь, окружённую фасадами домов и не имевшую другого выхода.
   - Придётся возвращаться к ближайшему перекрёстку, - Магнус вздохнул и огляделся. - Жалко, что мы не можем спросить про дорогу до места.
   "Местом" из осторожности путешественники называли Дворец Единения. Они понимали, что любые расспросы местных жителей обязательно вызовут подозрения и могут раскрыть их тайну.
   Магнус и Риндра зашагали в обратную сторону. Едва они вышли на развилку, как вдруг все прохожие начали окликать друг друга, оборачиваться в их сторону и показывать пальцами. Путешественники на миг замерли, но потом сообразили, что смотрят не на них, а поверх их голов, на что-то в воздухе.
   Магнус с Риндрой посмотрели в том же направлении и увидели поднимавшийся над крышами домов красно-оранжевый летающей предмет округлой каплевидной формы. Воздушный шар находился так далеко, что выглядел не больше мандарина в вытянутой руке, а корзина под ним скорее угадывалась, чем была различима глазами.
   Прохожие сбавляли шаг или останавливались, глядя наверх. Компании детей, наоборот, с воплями, визгом и свистом бежали в сторону поднимавшегося воздушного шара, чтобы посмотреть на него вблизи.
   - Отсюда не видно, но я готов поспорить, что шар удерживается на месте длинным тросом, - задумчиво произнёс Магнус. - Иначе бы ветер сносил его в сторону.
   - Судя по тому, что говорила Марита, это ракшасы, - заключила Риндра.
   Позади раздался голос:
   - Все верно! Ракшасы поднимаются на шаре, чтобы сверху осмотреть местность для строительства.
   Магнус с Риндрой резко обернулись и увидели седовласого ульфа в белом фартуке. Он стоял возле открытой двери маленькой закусочной, перед окнами которой они разговаривали. Закусочная располагалась на первом этаже углового двухэтажного дома, и её окна выходили на обе улицы, так что все подходы хорошо просматривались. Через стекла Магнус и Риндра увидели небольшое помещение с восемью столами для посетителей, два из которых были заняты. За одним сидели молодые и, видимо, влюблённые юноша и девушка дэвы, за другим - два пожилых ульфа, одетых в лёгкую одежду джиннов.
   Окинув взглядом Магнуса и Риндру, ульф в белом фартуке сделал рукой приглашающий жест.
   - Прошу вас, проходите! Я вижу, что вы только что прибыли в Перекрестье и, наверняка, ещё не обедали. У меня вы найдёте превосходную домашнюю еду и уютную обстановку. Меня зовут Сфенел, и я к вашим услугам!
   Магнус вопросительно посмотрел на Риндру. Они не были голодны, но за обедом могли узнать о последних событиях в Перекрестье и о действиях ракшасов.
   Асура его поняла и с беззаботным видом сказала:
   - Перед прогулкой можно немного отдохнуть, перекусить... и поговорить.
   Магни едва заметно кивнул головой:
   - Ты права. Сейчас время обеда, и мы можем использовать его с двойной пользой. Даже, пожалуй, с тройной.
   Риндра деловито спросила у Сфенела:
   - У вас есть место, где можно вымыть руки перед едой?
   Ульф понимающе улыбнулся:
   - Разумеется, юная гостья! У нас есть отдельные места для девушек и для юношей.
   Путешественники вошли внутрь закусочной, и хозяин проводил их к дверям маленьких помещений, открывавшихся из коридора, ведущего на кухню. Совершив все необходимые процедуры, Магнус и Риндра заняли столик возле окна, чтобы видеть обе улицы, сходившиеся перед зданием. Мешки двергов они сложили на стоявший рядом свободный стул.
   Сфенел подошёл к столику, выбранному гостями, и, когда они устроились, произнёс, глядя то на Риндру, то на Магнуса:
   - Моя жена Ниарра прекрасно готовит блюда из кухонь разных народов. Что бы вы хотели?
   - Что-нибудь не слишком жирное и тяжёлое, - ответила Риндра. - И не очень сложное в приготовлении. У нас немного времени.
   - Ниарра очень любит готовить. Еда - это не только её работа, это увлечение всей жизни, это захватывающая страсть. Мы стараемся предложить каждому гостю его любимые блюда. Я вижу, что вы прибыли издалека, поэтому хотел бы уточнить, какую еду вы предпочитаете.
   Риндра пожала плечами:
   - Я уже высказала наши пожелания. Мы хотим утолить голод, но не ощущать тяжести в желудках. Нам предстоят физические нагрузки.
   - Мы бы хотели попробовать блюда местной кухни, - добавил Магни. - На ваш выбор.
   - Тогда я предложу вам омлет с грибами, паштет из осьминогов и каракатиц с салатными листьями, канапе с сырами и фруктами трех видов, а на десерт - ягодное желе.
   - Прекрасно! - просияла Риндра.
   - Превосходно! - одобрил Магнус.
   - Какое вино вы предпочитаете? - поинтересовался Сфенел.
   - Нам надо сохранить ясность рассудка, - улыбнулся Магнус. - Мы обойдёмся соками.
   - Сейчас всё будет приготовлено!
   Сфенел отправился на кухню. Магнус и Риндра незаметно, но внимательно осмотрели закусочную и посетителей, которые были заняты своими разговорами и совершенно не обращали на них внимания. Обстановка так походила на события в гостинице полумёртвого колдуна, что Риндра без напоминания вытащила из сумки тёмный индикатор чар и показала его Магнусу.
   Хозяин быстро вернулся в зал и за стойкой бара выжал сок из свежих фруктов с помощью ручного пресса. Он подал гостям стаканы на поносе и налил в них сок из кувшина. Риндра незаметно высунула раздвоенный язык, коснулась им напитка и утвердительно кивнула головой.
   Магнус пригубил сок и обратился к хозяину:
   - Вы не могли бы дать нам один совет, пока мы ожидаем заказ? Мы осматриваем Перекрестье. Хотим подняться повыше, чтобы увидеть весь город. Вы не подскажете, насколько это безопасно?
   Сфенел посмотрел на посетителей со смесью удивления и тревоги:
   - Вы не шутите? Вам никто не рассказывал про демона тьмы во Дворце Единения?
   - Про демона и про хищную тьму мы знаем и не собираемся подходить слишком близко. Нас интересуют заброшенные дома вокруг Дворца. Не опасны ли они? Обычно в таких местах устраивают свои логова и притоны преступники.
   - Даже самые отъявленные злодеи не рискуют находиться вблизи Дворца Единения. Кварталы вокруг него совершенно пусты. Там бывают только ракшасы.
   Магнус сделал глоток и переспросил:
   - Так кварталы пусты, или там живут ракшасы?
   - Ракшасы в брошенных домах не живут. Они их разбирают для строительства новых зданий. Никто против этого не возражает. Даже наоборот, многих устраивает, что Дворец Единения окружит свободное пустое пространство. Без теней.
   Риндра спросила:
   - Ракшасы ведут настолько масштабное строительство, что им нужно осматривать местность с воздушного шара?
   - Да, так и есть. Сначала ракшасы занимались перестройкой дворца Великого Раджи возле Королевской дороги. Но когда жители Перекрестья увидели, как хорошо они работают, и какой прекрасный дворец получается, то начали звать строителей для ремонта и переделки своих домов. Ракшасы, руководившие работами во дворце, были недовольны тем, что строители отвлекались на сторонние заказы. Но потом из Ракшастана стали прибывать новые рабочие, и всё уладилось. Сейчас вдоль Королевской дороги вырастают новые кварталы, в которые охотно переселяются жители Перекрестья.
   Молодой дэв повернулся к столику Магнуса и Риндры:
   - Я прошу прощения, что вмешиваюсь, но я должен сказать, что мы с Мираной, - он положил ладонь на руку своей девушки, - тоже собираемся после свадьбы поселиться в новом доме, построенном ракшасами.
   Девушка-дэв добавила:
   - Старые кварталы Перекрестья ветшают, дома разрушаются и становятся небезопасными. А мы хотим, чтобы нам и нашим будущим детям было удобно и спокойно.
   Из кухни появилась женщина-джинн в белой полотняной рубахе и с подвязанными белым платком волосами. В своём зрелом возрасте она оставалась необыкновенно красивой и грациозно несла большой поднос, уставленный тарелками.
   Сфенел бросился ей навстречу:
   - Прости, дорогая! Я заговорился и забыл принести заказ!
   Он принял поднос из рук жены, поставил на стол Магнуса и Риндры и начал расставлять перед ними тарелки с едой.
   - Не беспокойся, дорогой, - приятным голосом произнесла Ниарра, - мне было любопытно взглянуть на гостей нашего заведения. Вы такие юные, но, как видно, ваш путь был очень длинным?
   - Да, за последнее время нам пришлось преодолеть большое расстояние, - туманно ответил Магнус, нарочно размахивая столовыми приборами и отвлекая на себя внимание, пока Риндра проверяла пищу.
   - Мне было бы очень интересно узнать традиционные блюда ваших народов, - Ниарра оглядела Магнуса и Риндру. - Вы ведь принадлежите к разным народам, правильно?
   - Мы живём... на соседних островах далеко в океане, - нашёл выход Магнус. - Наша пища проста и непритязательна. - Он отправил в рот порцию омлета. - Ооо, какой изысканный вкус! В сравнении с вашими блюдами наши не заслуживают внимания.
   - И наши тоже! - коротко добавила Риндра, с наслаждением вкушая стряпню Ниарры.
   Довольная женщина-джинн переглянулась со своим мужем-ульфом:
   - Мы не будем вас отвлекать во время еды. Приятного аппетита!
   - Спасибо! Спасибо! - с набитыми ртами ответили принц асов и принцесса асур.
   Ниарра удалилась на кухню, а Сфенел встал за стойкой бара и принялся протирать стеклянные стаканы и бокалы, которые и так уже сияли от идеальной чистоты. Поскольку помещение закусочной было небольшим, Магнусу не пришлось повышать голос, чтобы как бы промежду прочим поинтересоваться у хозяина:
   - Великий Раджа хочет переселиться в Перекрестье? Он планирует перенести сюда свою столицу?
   Дэвы и ульфы за соседними столами прекратили свои разговоры и с удивленными лицами повернулись к Магнусу.
   Сфенел улыбнулся и, не прекращая работы, ответил:
   - Видимо, вы прибыли с таких далёких островов, что не знаете истории Перекрестья. Наш город с прилегающими к нему землями между Ограждающими горами и Рассекающим проливом издавна считается ничейной территорией. Ни один народ и не один государь не претендуют здесь на единоличное правление.
   - Тогда зачем Великому Радже нужен новый дворец?
   - Когда-то давно каждый народ в Перекрестье жил обособленно, отгородившись от остальных стенами замков и крепостей. Постепенно город разрастался, строились новые кварталы за пределами стен. А потом и старые стены сносили, крепости превращали во дворцы для знати и в места общих собраний. Затем построили Дворец Единения. Это была идея асов и асур. Два самых могущественных народа разместили свои представительства на территории Дворца. Но если в Перекрестье прибывали правители остальных народов, они предпочитали останавливаться в своих традиционных резиденциях, а во Дворец Единения являлись только для общих собраний.
   - С борта судна мы видели большие дворцы, - вставила Риндра.
   - Именно про них я и говорю! - подтвердил Сфенел. - Со времени Разделения миров традиция встреч правителей во Дворце Единения прекратилась. Да и как в нём собираться, если его поглотила хищная тьма?! Дворцы королей и раджей ветшают и разваливаются. Нынешний Великий Раджа - первый правитель за несколько сотен лет, который захотел полностью перестроить свою резиденцию в Перекрестье. Как будто ему кто-то предсказал скорое появление аса и асуры.
   Один из сидевших за столом ульфов сказал:
   - Может быть, придворные колдуны Великого Раджи сумели вычислить время исполнения пророчества?
   Другой ульф пренебрежительно отмахнулся рукой:
   - При чём тут колдуны?! При нынешнем Великом Радже в Ракшастане процветают науки. Ученые научились изготавливать воздушные шары. Инженеры проектируют и строят новые здания, в которых есть водопровод, канализация и энергопроводы. Вспомни, как много ульфов работает в Ракшастане и учит ракшасов преобразованию природной энергии в свет и тепло!
   - Да-да, мы тоже хотим жить в доме со всеми удобствами! - поддержала девушка-дэв.
   Сфенел подвел итог:
   - Мы не знаем, почему Великий Раджа захотел перестроить дворец ракшасов в Перекрестье. Это лишь одно из его деяний, которое является частью развития Ракшастана.
   Риндра спросила у Сфенела:
   - Кроме масштабного строительства ракшасов в Перекрестье не происходило ничего необычного?
   Тот широко улыбнулся:
   - К нам приближается армия двергов и сфинксов во главе с асом и асурой, чтобы сразиться с Бесконечным Змеем. Что может быть необычнее?
   Дэвы и ульфы тут же начали обсуждать последние новости и слухи из степи. Магнус и Риндра узнали, что караван двергов неторопливо двигался с частыми привалами и продолжительными остановками, а потому находился ещё в семи или восьми днях пути от Перекрестья.
   Магнус и Риндра закончили обед.
   - Мы благодарим вас всех за интересные рассказы, а уважаемых хозяев за невероятно вкусные кушанья! - Магни обвёл глазами ульфов, дэвов и остановился на Сфенеле. - Нам пора идти. Сколько мы вам должны?
   Хозяин подошёл к столу:
   - Три серебряные монеты за двоих.
   Риндра достала из сумки последний тройной серебряк, полученный от продажи лодки, и добавила к нему одинарную серебряную монету из кошелька князя Цветолиста:
   - Пожалуйста, поблагодарите вашу жену за вкуснейшие блюда!
   Сфенел рассмотрел деньги:
   - Благодарю вас за щедрость!... Интересно: одна старая монета из Ветродуя и одна новая, недавно отчеканенная, из княжества ульфов. Ваш путь был не только длинным, но и весьма извилистым!
   - Мы получили серебро недавно на сдачу, - стараясь говорить как можно равнодушнее, пояснил Магни - На наших островах часто бывают купцы из разных краёв.
   Путешественники встали, закинули за спины мешки двергов и, попрощавшись, вышли из закусочной. По мере удаления от порта общественных заведений в домах становилось всё меньше и меньше, количество прохожих уменьшалось. Поскольку Магнус и Риндра внимательно разглядывали всех встреченных существ и здания вдоль улицы, они замечали хмурые озабоченные лица, старую поношенную одежду, не заделанные трещины в каменной кладке, разбитые плиты мостовой.
   Риндра вполголоса произнесла:
   - Сребряник правильно говорил, что город как будто живёт по инерции.
   - Старые кварталы Перекрестья приходят в упадок, - согласился Магнус. - Жаль, когда-то это был прекрасный город. Интересно было бы взглянуть на новые дома, которые строят ракшасы.
   - Давай свернём в сторону Королевской дороги!
   - Рини, ты же понимаешь, что я это просто так сказал. Мы идём во Дворец Единения, как решили.
   Ещё во время спуска по Ледянке от Обменника к Ветродую Магнус и Риндра договорились подобраться как можно ближе к Дворцу Единения, чтобы попытаться вступить в контакт с Пожирателем Теней. Раз его призвали асы и асуры, то он мог бы помочь их потомкам, пропустить во Дворец или хотя бы ответить на вопросы. Поэтому сейчас путешественники продвигались к Дворцу Единения по узким извилистым улочкам, глядя в просветы между домами то на его тёмные башни, то на зависший в небе красно-оранжевый воздушный шар.
   - Риндра!
   - Магнус!
   Назвав друг друга полными именами, принц и принцесса подали сигналы об опасности. Оба ощутили направленные на них взгляды, хотя пока не заметили смотревших. Путешественники вступили в полосу брошенных домов. Многие из них стояли с пустыми темными провалами вместо дверей и окон, и там могли затаиться невидимые наблюдатели.
   Риндра перевесила мешок двергов со спины, где он держался на двух плечевых лямках, на бок, на одно плечо. Теперь в любой миг она могла трансформироваться в Боевую Форму с крыльями. Магнус как будто невзначай провел рукой возле пояса, проверяя местоположение рукоятки ножа, и влил в защитный костюм немного силы аса.
   До Дворца Единения оставалось совсем немного. После очередного поворота улица пошла прямо, и путешественники в паре сотен шагов перед собой увидели тёмную стену густых зарослей, там начиналась территория Дворца...
   На Магнуса и Риндру напали сразу со всех сторон. Из пустых дверных и оконных проемов первых этажей выскочили ракшасы в тёмной одежде. Сверху спрыгнули оборотни-обезьяны. Узкая пустынная улочка за несколько мгновений превратилась в место ожесточённой схватки. У аса и асуры было только одно преимущество: они не ограничивали свою силу. Магнус резал, рассекал, колол и полосовал ножом протянутые к нему конечности. То же самое делала Риндра с помощью когтей, поскольку для крыльев было слишком тесно. Нападавшие хотели взять их живыми и с наименьшими повреждениями, поэтому были вооружены только верёвками и цепями, которыми стремились опутать своих жертв. Из-за тесноты и мелькавших тёмных силуэтов Магнус и Риндра не могли сосчитать атаковавших, но их точно было не менее двух десятков.
   Атака ракшасов захлебнулась. Улица огласилась воплями боли, на мостовую повалились тяжело раненные и убитые. Остальные со стонами и проклятиями, зажимая порезы, отпрянули в стороны и образовали неровный круг. Магнус и Риндра стояли спиной к спине, их одежда, руки и лица были забрызганы кровью. Тренировки на палубе "Везучего" не прошли зря. Они действовали слаженно и согласованно, прикрывая друг друга.
   - Прорвёмся! - воскликнула Риндра, раскрыла крылья и бросилась на ракшасов, стоявших на пути к Дворцу Единения.
   Магнус метнулся следом, но боковым зрением заметил движение в глубине брошенных зданий.
   - Назад, Рини!
   Риндре пришлось остановиться, потому что спереди и с боков она была атакована новыми врагами. Кроме ракшасов, Магни увидел ванов, ульфов, джиннов, дэвов и дивов. За их спинами висели большие плетёные короба, из которых торчали стеклянные горлышки с прикрепленными проводами. Изолированные кожаными трубками-чехлами энергопроводы тянулись к рукояткам печально знакомых палок-разрядников с металлическими наконечниками. Нападавшие делали выпады своим оружием и вынуждали Риндру пятиться, отбиваться когтями и вскрикивать от боли при каждом прикосновении.
   Лицо одного из нападавших показалось Магнусу знакомым.
   - Рини, тут Фергюс!
   Появление вана-зверолова многое объясняло. Избежавший смерти вместе с остальной бандой Лиопола, Фергюс сообщил о появлении принца асов и принцессы асур владетельным ванам, а затем отправился по Королевской дороге в Ракшастан. Видимо, именно там водились рыбы, испускавшие колдовскую энергию, и сейчас они находились в переносных аквариумах, питая палки-разрядники. План Магнуса и Риндры был разгадан. Объединившиеся звероловы из разных народов не собирались гоняться за ними по всему Срединному миру или нападать на караван двергов в степи. Вместо этого ловцы живого товара ожидали аса и асуру в Перекрестье.
   Из окна второго этажа на плечи Магнуса вновь попытался спрыгнуть оборотень-обезьяна. Магни отклонился в сторону и пропорол ножом его бок от бедра до подмышки. Мерцающий клинок, питаемый силой аса, мог перерезать даже рёбра. Ракшас вернулся в свой естественный облик и забился на земле в агонии, хрипя и завывая от боли.
   - Магни, в дом! - крикнула Риндра и бросилась в пустой дверной проём.
   Магнус понял замысел асуры. На улице их атаковали ударами разрядников с разных сторон, а в ограниченном пространстве звероловы лишались численного преимущества. Магни последовал за Риндрой, двумя взмахами ножа подрубив верхнюю балку дверного перекрытия. Ветхая стена здания за его спиной с шумом осыпалась. Не успел Магнус порадоваться, что ему удалось хотя бы ненадолго задержать преследователей, как боковым зрением он увидел нескольких оборотней обезьян, пантер и волков, запрыгивавших в окна.
   - Рини, их становится больше! - предупредил Магнус асуру, убегавшую вглубь здания.
   Видимо, звероловы из разных народов распределились вдоль Дворца Единения, чтобы перехватить аса и асуру, с какой бы стороны они не появились. Теперь враги стягивались к месту схватки, и потому на смену убитым и раненым появлялись всё новые и новые.
   - Магни, сюда! - послышался голос Риндры.
   Магнус задержался в межкомнатном проходе. Ракшас-пантера вцепился зубами в его левую руку, но получил мгновенный точный укол ножом в шею, одновременно перерезавший мышцы нижней челюсти и артерии. Магни побежал за Риндрой и увидел, что она поджидает его у пустого оконного проёма с противоположной стороны дома. Над подоконником поднялась голова оборотня-медведя с широко раскрытой слюнявой пастью. Асура мускулистой рукой с мощными когтями ударила наотмашь, отсекла ему ухо, нос и лишила обоих глаз. Риндра выскочила наружу, перепрыгнув через скорчившегося под стеной ракшаса. Магнус последовал за ней. Они оказались на маленьком заднем дворе, из которого можно было попасть только в другой дом, выходивший фасадом на параллельную улицу. Двери и окна в этом доме также отсутствовали, так что принц и принцесса беспрепятственно заскочили внутрь. Крики, вой, рёв и рычание за их спинами свидетельствовали о том, что звероловы не отставали.
   Пробежав насквозь пустое здание, Магнус и Риндра оказались на улице, огляделись и поняли, что хаотичная планировка старых кварталов Перекрестья сыграла с ними злую шутку. Вместо свободной дороги к Дворцу Единения они обнаружили тупик. Улица перекрывалась стеной большого добротного трёхэтажного дома. Маленькие зарешеченные окна виднелись только на втором и третьем этажах. Вход в дом преграждала прочная металлическая дверь с внутренним замком. На уровне головы в ней была сделана смотровая щель, закрывавшаяся изнутри сдвижной заслонкой.
   - Рини, я попробую отпереть. Прикрой меня! - Магнус побежал по улице к двери.
   - Действуй! - Риндра последовала за ним, а потом повернулась лицом к преследователям и приготовила к бою крылья с шипами.
   Магнус мог своим ножом быстро вырезать дверь по периметру, но тогда следом за ним и Риндрой в дом ворвались бы оборотни-звероловы. Поэтому он решил рискнуть и потратить немного времени на то, чтобы открыть замок силой аса. Магни глубоко вдохнул, выдохнул и постарался отрешиться от шума боя за спиной. Он полностью сосредоточился на старом механизме, осторожно и аккуратно сдвигая его детали. Магнус доверял Риндре и знал, что она сдержит врагов. Когти и зубы оборотней не могли повредить её прочную кожу Боевой Формы, а звероловам с разрядниками требовалось время, чтобы добраться до места схватки сквозь два полуразрушенных дома.
   Магнус так много силы аса направил на замок, что клинок его ножа перестал мерцать и превратился в обычный металл, а ткань защитного костюма утратила прочность. Наконец, механизм поддался, сдвинулся, послышался щёлчок задвижек, выходивших из пазов.
   Магни наполовину приоткрыл тяжёлую дверь и крикнул:
   - Рини, вперёд!
   Асура убрала крылья, отмахнулась когтями от сунувшихся к ней оскаленных волчьих морд и проскочила в дом мимо Магнуса. Магни отрезал вновь замерцавшим клинком пытавшуюся его зацепить когтистую лапу пантеры и захлопнул за собой дверь. Сдвинуть в обратную сторону уже наполненный силой аса механизм замка было делом нескольких мгновений. Дверь содрогнулась от ударов, но выдержала напор оборотней-ракшасов. Она открывалась наружу, а её широкий металлический короб был вмурован в прочные каменные стены.
   - Рини, ты как? - Магни обеспокоенно посмотрел на раскрасневшуюся и часто дышавшую принцессу асур.
   - Мешок потеряла! - со смесью огорчения и отчаянного задора воскликнула Риндра.
   - Я тоже, - ещё в самом начале схватки дорожный мешок двергов был сорван одним из прыгнувших на Магнуса оборотней-обезьян.
   - Главное, что у нас есть - это мы сами! - асура резким взмахом стряхнула с когтей кровь, обрывки тканей, волосы и частицы плоти.
   - Ты права!
   - Обезьяны и пантеры могут забраться на крышу, - напомнила Риндра.
   - Бежим на другую сторону!
   Внутри некогда богатый дом был таким же пустым, как и остальные брошенные здания. Магнус и Риндра промчались по просторным проходам и коридорам, мимо высохшего бассейна, через внутренний дворик с колоннами, поддерживавшими галереи второго и третьего этажей. Шум наверху подтвердил опасения Риндры. На фоне открытого серого неба мелькнули силуэты обезьян. Один из оборотней так торопился, что сорвался с ветхого карниза и упал на каменные плиты внутреннего дворика вместе с кусками досок и осыпавшийся штукатуркой. Ракшас принял нормальный облик и завопил от боли. Из его ног торчали белые сломанные кости. Магни на ходу полосонул ракшаса ножом по горлу, но не для того, чтобы из жалости прекратить его страдания, а потому, что шум мешал определять местонахождение других врагов.
   Ещё издалека Магнус и Риндра увидели, что дверь с противоположной стороны дома закрыта. Она была сколочена из толстых досок и обита металлическими полосами, как в доме Алиры. Не успели путешественники приблизиться к выходу, как снаружи послышались сильные удары. Одновременно с этим сверху раздались громкие нечленораздельные выкрики. Пять оборотней-обезьян бегали взад и вперёд по галереям, то ли выбирая лучшее место для атаки, то ли ожидая подкрепления. Старые доски входной двери начали прогибаться, расщепляться и трескаться.
   - Попробуем через третий этаж перебраться на крыши соседних домов! - предложил Магни.
   Он указал на каменную лестницу, поднимавшуюся на галерею второго этажа, обратный изгиб которой вёл дальше наверх.
   - Бежим! - согласилась Риндра. - Лучше оборотни, чем рыбьи разрядники.
   Ракшасы-обезьяны уже знали, на что способны ас и асура, поэтому не рискнули на них нападать, а перебежали по галерее второго этажа на противоположную сторону внутреннего дворика. Магнус и Риндра заскочили в ближайшую комнату третьего этажа, маленькие окна которой выходили на Дворец Единения, чтобы оценить количество врагов снаружи. Стёкол в рамах не было, однако металлические решётки на окнах сохранились. Путешественники увидели перед собой большую вымощенную каменными плитами площадь, на её дальней стороне начинались тёмные заросли. Но добраться до них было непросто.
   Внизу толпились полтора десятка звероловов и с помощью палок-разрядников ожесточенно выламывали входную дверь. Позади них наготове находились ещё около двух десятков ракшасов с верёвками и цепями. Оборотней среди них не было, видимо, они в этот момент карабкались по стенам дома.
   У Магнуса возникла идея, которой он тотчас поделился с Риндрой:
   - Мы можем превратиться в маленьких животных, чтобы спрятаться. Например, в мышей.
   - А если среди звероловов есть кто-то, кто способен нас обнаружить? - с сомнением сказала асура. - Восьмирукие ощутили твоё присутствие в воде с огромного расстояния. Кто-нибудь из сухопутных народов может владеть похожими силами. Оборотни-то, наверняка, нас найдут по запаху.
   - Очень может быть, - Магнус перевёл взгляд с площади на Риндру. - Надо было сразу плыть к Прозрачной Башне.
   - В сравнении с Бесконечным Змеем они... - асура указала рукой на звероловов внизу, - ...просто ничтожества. Нам нужно встретиться с демоном тьмы. Только теперь придётся ворваться во Дворец Единения, не спросив у него разрешения.
   Магни согласно кивнул головой:
   - Лучше хищная тьма, лишь бы не рабство!
   Внизу раздался громкий треск сломанной двери, и звероловы хлынули внутрь здания.
   - Бежим в боковые комнаты! - воскликнула Риндра, срываясь с места.
   Магнус помчался следом. На первом этаже слышались крики и топот множества ног. Ракшасы-обезяны от возбуждения прыгали по галереям, воплями привлекали к себе внимание и руками указывали на аса и асуру.
   Как и в доме Алиры, во внутренний двор выходили двери и большие окна комнат второго и третьего этажей. Из галереи Магнус и Риндра могли попасть в любую из них, но не имели возможности спрятаться или закрыться изнутри. Тем временем преследователи взбегали по лестнице на третий этаж и расходились по галерее в обе стороны, чтобы окружить аса и асуру.
   Магнус и Риндра, добравшись до боковых комнат, с огорчением увидели глухие наружные стены. Окна, через которые можно было бы выбраться на крыши соседних домов, отсутствовали.
   Риндра показала внутрь одной из комнат:
   - Магни, смотри, большая дыра в потолке!
   Крыша дома держалась на толстых деревянных балках, положенных на каменные наружные стены и на колонны внутреннего двора. Чердака в доме не было, и со временем осадки стали просачиваться сквозь покрытие крыши. Дерево перекрытий пришло в негодность, балки грозили треснуть и обвалиться в любой момент. Штукатурка с потолка осыпалась и оголила подгнившие трухлявые доски. Во многих местах зияли сквозные дыры, хорошо заметные потому, что сквозь них в полутёмные помещения падали столбы света. В потолке боковой комнаты, действительно, образовалось такое большое отверстие, через которое можно было выбраться на крышу.
   Магнус забежал в комнату, убрал нож в ножны, встал под отверстием и нагнулся, уперев ладони в колени:
   - Рини, залезай! Потом вытянешь меня!
   Асура взбежала на спину Магни, подняла крылья и враспор зацепилась шипами за края отверстия. Подтянувшись на крыльях, она перехватилась руками и быстро оказалась наверху. Доски и балки поскрипывали, но выдерживали её вес. Риндра легла на крышу, расставила руки поперёк дыры, наклонилась вниз головой и протянула Магнусу крылья. Магни подпрыгнул изо всех сил, преодолевая проклятие Срединного мира, ухватился за шипы и был подтянут асурой к отверстию. Посыпалась штукатурка. Магнус на миг замер, боясь, что вся крыша сейчас провалится, потом руками нащупал твердую опору и полез в дыру. Ноги Магнуса поднялись выше потолка в тот момент, когда в комнату ворвались первые преследователи. Послышались проклятия, брань, споры и препирательства. Магнус с Риндрой стояли над отверстием на плоской крыше и осматривались, ища путь к спасению.
   Магни показал на небольшую полуразвалившуюся деревянную надстройку над крышей:
   - Там лестница! Бежим к ней!
   Звероловы, видимо, одновременно с ним приняли такое же решение, потому что путь аса и асуры по крыше сопровождался шумом внизу. Магни на бегу достал "Полезные заклинания на каждый день". Из надстройки, раскидывая обломки досок, на крышу выбирались три ракшаса-обезьяны и одна пантера. Риндра атаковала их, не сбавляя скорости. Крылья и когти асуры мелькнули раз, другой и третий, рубя конечности и вспарывая морды оборотней. С визгом и вскриками те попадали обратно в лестничный проём. Магни направил на обломки надстройки слова Воспламенения Огненного. Старые деревяшки мгновенно вспыхнули. К счастью, лестница также была деревянной, своей крутизной она походила на корабельный трап. Магнус ещё раз прочитал заклинание, поджигая выход на крышу. Внизу раздались крики боли, злости и разочарования.
   Воспользовавшись замешательством звероловов, Магнус и Риндра подбежали к краю крыши, рассчитывая перескочить на соседние дома.
   - Слишком высоко! - воскликнула асура, осторожно наклоняясь над низким парапетом.
   - Можно превратиться в гекконов... А, нет, уже поздно! - Магнус обернулся и увидел двух оборотней-обезьян, забравшихся на крышу по колоннам внутренних галерей. Ракшасы не приближались, но наблюдали за всеми действиями беглецов.
   Снизу доносились громкие крики. Часто повторялась фраза: "Принесите лестницы!"
   - Времени у нас немного, - принцесса указала на выбивавшееся из лестничного проёма пламя. - Крыша или сгорит, или на неё залезут звероловы.
   Над отверстием, через которое Магнус с Риндрой выбрались наверх, показалась голова дэва. Беглецы бросились к нему, догадываясь, что преследователи сделали живую пирамиду из своих тел. Дэв не успел вскарабкаться на крышу с тяжёлым аквариумом за плечами. Его глаза округлились от ужаса, когда он увидел подбегавшую асуру. Крыло с шипами снесло голову, словно огромная клюшка ударила по мячику. Тело провалилось внутрь, вызвав обрушение всей живой пирамиды.
   - Почему вы на нас охотитесь?! - прокричала Риндра в отверстие. - Мы же хотим спасти весь мир! В том числе вас, ваши семьи, будущее ваших детей!
   Снизу раздался знакомый голос Фергюса, в его тоне звучала насмешка:
   - Спасение мира может подождать! Сначала мы поймаем вас, продадим и обеспечим безбедную жизнь нашим детям, о которых ты так беспокоишься. Вас, конечно, принесут в жертву Бесконечному Змею, но не сейчас, а намного позже. Так и проклятие будет снято, и мы богаты!
   Риндра растерянно посмотрела на Магнуса. В словах зверолова имелась своя правда, только аса и асуру она не устраивала.
   Другой голос продолжил:
   - Перестаньте сопротивляться! Вы не сможете нас всех убить. Ваши жизни слишком ценны, чтобы мы позволили вам просто так пропасть в хищной тьме или в Прозрачной Башне.
   Третий зверолов добавил:
   - Вы же всё равно погибнете! Так почему вы торопитесь к своей смерти прямо сейчас? Вы могли бы провести в Срединном мире целую жизнь, а потом, на склоне лет, исполнить пророчество.
   Магнус воскликнул:
   - То, что вы нам уготовили - это не жизнь!
   - Жизнь - всегда жизнь, - возразил зверолов. - Любая, какая бы она ни была. Вы, как мы слышали, принц и принцесса. Вы не знали нищеты, лишений и нехватки самого необходимого. Вам не надо было с рождения бороться за кусок черствого хлеба. А мы через это прошли. И потому не упустим своего шанса разбогатеть.
   Вновь заговорил Фергюс:
   - Вам от нас никуда не деться. Поэтому я предлагаю вам избавиться от страданий. У меня с собой есть Порошок Безволия. Понюхайте и прекратите сопротивление! Всё, что дальше будет с вами происходить, покажется сном.
   Магнус открыл рот, потом оглянулся на выжидавших неподалеку оборотней-обезьян и передумал высказывать вслух свой план.
   Фергюс тем временем продолжал:
   - Вполне возможно, что через какое-то время Порошок Безволия вам уже не понадобится. По крайней мере, асуре. У меня ещё не было асур, но было много девушек из разных народов. Так что я хорошо их изучил. Очень интересно наблюдать за девушками, когда действие порошка заканчивается, а я в это время нахожусь внутри них. Сначала безразличие и бесчувствие сменяются ненавистью, гневом, яростью... Но природа берёт своё. Появляется удовольствие от того, что с ними делают. И крики боли сменяются невольными стонами наслаждения. Девушки продолжают ненавидеть меня, но вместе с тем начинают презирать и ненавидеть самих себя за то, что им всё это нравится. И девушки ломаются, становятся податливыми и покорными. Потом они сами отказываются от Порошка Безволия, чтобы снова и снова возноситься на вершины блаженства. Если девушки не могут избежать своего использования, то пытаются хотя бы получать от него удовольствие. Я уверен, что и с асурой будет так же...
   Магни посмотрел на покрасневшую Риндру:
   - Я бы очень хотел, чтобы ты этого не слышала!
   Она подняла задумчивый взор:
   - Отчего же? Я достаточно взрослая принцесса. Магни, у меня к тебе есть одна просьба...
   - Какая?
   - Я хочу убить Фергюса своими руками! - тихо, но твёрдо и решительно заявила Риндра.
   Магнус улыбнулся:
   - Я сам собирался тебе это предложить! Я уже поквитался с Лиополом, теперь твоя очередь. Это справедливо и по-дружески!
   Риндра благодарно кивнула головой, её глаза засверкали от предвкушения.
   Магнус посмотрел на увеличивавшийся круг огня в районе лестницы и крикнул вниз:
   - Эй! Вы правы! Мы с вами согласны!
   Из отверстия в крыше послышались голоса:
   - Давно бы так!
   - Надо было раньше соглашаться!
   - Наконец-то!
   - Сколько хороших звероловов погибло зря!
   Магни приблизился к отверстию и, насколько мог, постарался заглянуть внутрь:
   - Ну, давайте сюда Порошок Безволия! Добросите?
   В полутьме комнаты множество существ пришло в движение, вновь строя пирамиду, чтобы Фергюс поднялся как можно выше к потолку. Вскоре на крышу упал подброшенный снизу мешочек с завязанным горлышком. Магнус поднял его, взвесил в руке и показал Риндре.
   - Рини, у нас нет другого выхода. Звероловов слишком много. Они скоро принесут лестницы. И пожар разгорается.
   Асура подошла к Магнусу и стянула с его головы платок, прикрывавший волосы:
   - Да, Магни. Их слишком много.
   Магнус начал развязывать мешочек с Порошком Безволия. Риндра острым когтем разрезала головной платок по диагонали на два треугольника. Закрывшись крыльями от оборотней-обезьян на крыше, одним она обвязала нижнюю часть своего лица, затянув углы на затылке, а другим точно так же защитила нос и рот Магни. Принц асов и принцесса асур на несколько мгновений замерли, глядя друг другу в глаза.
   Затем Риндра сделала шаг в сторону и крикнула, обращаясь к звероловам:
   - Вы правы! Мы не сможем убить вас всех...
   Магнус правой рукой достал нож, а левую вытянул над дырой в крыше и высыпал весь Порошок Безволия. Риндра взмахом крыльев разметала колдовское зелье как можно шире по комнате.
   - ...Но мы постараемся! - закончила фразу асура, убрала крылья и спрыгнула в отверстие.
   Магни последовал за ней через такой промежуток времени, который позволил бы Риндре освободить ему место приземления.
   Не ожидавшие отчаянного нападения звероловы оказались застигнуты врасплох. Многие вдохнули Порошок Безволия, и их реакции замедлились. Кроме того, сгрудившись под отверстием в крыше, звероловы не могли воспользоваться в тесноте своими разрядниками. Риндра и Магнус бросились к выходу на галерею, направо и налево кромсая, рубя, вспарывая врагов когтями и ножом. Затем они помчались к лестнице на нижние этажи. Шум погони за их спинами послышался не сразу, а крики и топот ног говорили о немногочисленности преследователей. Всего три ракшаса с верёвками и один ульф с разрядником, встретившиеся на пути, с перекошенными от ужаса лицами скрылись в комнатах, уступая дорогу по галерее.
   Магнус и Риндра добрались до второго этажа и, поворачивая на изгибе лестницы, получили возможность рассмотреть гнавшихся за ними звероловов. Их было не более десятка. Одни спускались по ступеням, а другие ещё находились на галерее. Самым ближайшим был высокий тощий ульф с длинными волосами, стянутыми сзади в пучок, а за ним следовал Фергюс.
   Риндра не побежала по лестнице вниз, а устремилась обратно наверх.
   - Рини! - только и мог крикнуть Магнус, проскочив по инерции несколько ступеней, а потом повернувшись назад.
   За эти мгновения принцесса асур успела раскрыть крылья и встретиться с первым звероловом. Тот не ожидал нападения, однако разрядник держал перед собой, так что Риндре пришлось защититься крылом от металлического наконечника. Она вскрикнула от боли, и, отбив палку в сторону, одним взмахом когтистой руки перерезала длинную шею ульфа.
   - Не уйдёшь! - торжествующе воскликнул Фергюс, делая выпад своим разрядником.
   Риндра не стала закрываться или увертываться. Вместо этого её крыло свернулось и обхватило палку и руку Фергюса до локтя. Асура дёрнула врага на себя и вонзила когти обеих рук ему в грудную клетку. Крыло Риндры заметно темнело в месте соприкосновения с металлическим наконечником, а когти в это время разрывали тело Фергюса, раскрывали рёбра в разные стороны, словно раковину моллюска.
   - Ты хотел быть во мне, но теперь я - в тебе! - прошипела принцесса асур прямо в лицо зверолова.
   Тот не мог издать ни звука, потому что его лёгкие были проколоты и разодраны, а из открытого рта толчками выплёскивалась кровь.
   Риндра убрала крылья и когти, чтобы освободиться от Фергюса. Она развернулась и помчалась вниз, а безжизненное тело врага покатилось следом по ступенькам. Магнус пропустил Риндру вперёд и посмотрел на других спускавшихся по лестнице звероловов. Увидев, что произошло с их товарищами, те снизили скорость и почти утратили решимость продолжать погоню.
   Магни побежал за Риндрой и следом за ней оказался на каменных плитах внутреннего дворика. Беглецам оставалось совсем немного до выхода на площадь. Магнус увидел, как Риндра перепрыгнула через обломки выбитой двери и обрадовался счастливому спасению...
   В этот миг на принца асов обрушилось что-то тяжёлое, длинное, извивавшееся, мускулистое. Магни споткнулся на бегу и упал бы на колени, если бы его ноги не оказались обвиты несколькими кольцами толстого змеиного тела. "Бесконечный Змей?" - мелькнула мысль в голове Магни. Но через миг он понял, что для древнего чудовища этот удав слишком мал. Зато он оказался достаточно велик для того, чтобы обвить и сжать тело аса. Магнус замахнулся ножом, но его правая рука тут же была захвачена ещё одним кольцом.
   В это время по лестнице во двор спускались набравшиеся храбрости звероловы. Оборотни-обезьяны сползали по колоннам. Поимка одного из беглецов придала им уверенности. Раздались крики радости. Уже находившаяся на площади Риндра обернулась, и её глаза расширились от ужаса. Асура бросилась назад...
   - Рини, беги! - вскричал Магнус, тщетно напрягая мускулы ног и правой руки.
   Гигантский оборотень-удав, крайне редкий среди ракшасов, неторопливо накинул ещё одно кольцо на шею своей жертвы. Перед глазами Магнуса в торжествующей улыбке раскрылась широкая змеиная пасть. Левая рука Магни всё ещё оставалась свободной, должно быть, из-за отсутствия оружия ракшас не придавал ей значения. Принц запустил руку в карман и выхватил маленький скомканный листок из Блокнота Оборотня, который он подобрал в шатре звероловов, и на котором было написано слово "лягушка". Через мгновение бумажный шарик был заброшен глубоко в пасть оборотня-удава. Колдовство асов пересилило естественную способность ракшаса. Непреодолимые кольца гигантского удава исчезли. Получив свободу, Магнус едва сохранил равновесие и, делая шаг в сторону для опоры, заодно каблуком размозжил голову ракшаса-лягушки.
   Риндра резко остановилась, её глаза засияли от радости. Звероловы во дворе разразились проклятиями.
   - Рини, беги! - повторил Магнус, бросаясь к выходу.
   Однако асура не сдвинулась с места, пока Магни с ней не поравнялся.
   - Тебя нельзя оставлять одного! - воскликнула Риндра и помчалась рядом.
   Вместе они пересекли площадь, преследуемые звероловами с разрядниками и в обликах животных. Им вслед звучали крики:
   - Стойте!
   - Остановитесь!
   - Вы погибнете зря!
   - Не делайте этого!
   Подбежав к стене тёмной густой растительности, Магнус и Риндра не стали снижать скорость. Они вломились в заросли, раздвигая перед собой гибкие стволы и ветки сжатыми в двойные кулаки руками и выставленными в стороны локтями. У них возникло ощущение, что на территории Дворца Единения не только померк свет, но и стихли все звуки. Голоса преследователей словно растаяли где-то далеко позади. Невозможно было определить, остались звероловы на площади, или следом за асом и асурой рискнули войти в хищную тьму...
  
  

Глава 24. Свечи в темноте.

  
   - Рини, камень!
   - Темный!
   Магнус и Риндра едва слышали друг друга. Если бы они не продирались сквозь заросли так близко друг от друга, что время от времени соприкасались локтями, то могли бы потеряться.
   Внезапно путешественники выбрались на открытое пространство и сразу же остановились. Стена растений за их спинами сомкнулась, проделанные ими проходы исчезли. Перед Магнусом и Риндрой предстал каскад старинных недействующих фонтанов, за которым виднелась полукруглая открытая колоннада, обвитая ползучими растениями. Что находилось дальше, а так же что располагалось справа и слева, не удавалось разглядеть из-за сумеречной темноты. Эта тьма казалась живой, перемещавшейся и перемешивавшейся.
   Магнус прочистил горло и произнёс:
   - Я, принц асов Магнус Майт-Маг, явился в это место по праву наследования.
   Риндра сказала:
   - Я, принцесса асур Риндра Индрасиль, явилась в это место по праву наследования.
   Они вслушались в окружавшую их тишину, и Магнус продолжил:
   - Демон тьмы Пожиратель Теней, наши предки призвали тебя. Мы, потомки королевских родов, хотим тебя увидеть и с тобой поговорить.
   Магнус и Риндра вновь замерли и затаили дыхание, стараясь услышать хоть какой-нибудь звук или заметить реакцию шевелившейся тьмы на их слова. Каждый из них в школе изучал теоретическую демонологию, но никогда не встречался с настоящими демонами, потому что асы и асуры давно перестали обращаться к существам из других миров.
   Риндра с ног до головы оглядела Магнуса, потом посмотрела на свои руки и ноги.
   - Магни, у нас такой вид, что ни один демон к нам не приблизится. Даже Бесконечный Змей побрезговал бы нас проглотить!
   Действительно, одежда, лица, волосы, руки принца асов и принцессы асур были перемазаны кровью, обсыпаны штукатуркой, испачканы грязью и пылью. У Риндры вдобавок рукава и подол платья превратились в лохмотья, длинные волосы растрепались и прилипли ко лбу и щекам.
   Асура рассмеялась звонко и заливисто, ранее Магни слышал такой её смех только один раз, во время падения в Пустоту. Как и тогда, в хохоте звучали истерические всхлипы и рыдания. Только тогда Магнусу было всё равно, а сейчас - нет. Он обнял Риндру за талию, положив ладони на корсет-кирасу, и успокаивающе заговорил:
   - Всё уже позади, Рини. Звероловов больше нет. Мы с ними справились. Демон тьмы на нас пока не нападает. А если нападёт, то мы справимся и с ним. Рини, мы вдвоём перебили кучу врагов. Капитан Сморг был прав - мы лучшие во всех мирах. Ты самая лучшая...
   Риндра обхватила руками шею Магнуса, положила голову ему на плечо и прижалась всем телом. Она мелко дрожала, и истерический смех постепенно превращался в обычный плач.
   - Рини, я видел, как почернело твоё крыло от разрядника Фергюса. Тебе больно? Давай, я использую лечебные заклинания!
   - Спасибо, Магни, - сквозь всхлипы проговорила Риндра, - достоинство моих крыльев в том, что их не существует. Я каждый раз создаю их заново.
   В доказательство своих слов асура раскрыла крылья, которые выглядели целыми и неповреждёнными. Однако она вскрикнула: "Ай!" и тотчас же их убрала.
   - Болят? - с сочувствием и жалостью спросил Магнус. - Я же знаю, как действует колдовство рыб. Зачем ты вообще схватила разрядник?
   - Так получилось... Я хотела посмотреть в глаза Фергюса. Я видела, как ты терпел боль в шатре звероловов, и знала, что тоже смогу её выдержать.
   Риндра постепенно успокаивалась, переставала плакать, хотя ещё нервно вздрагивала.
   Магнус потянул асуру к ближайшему фонтану:
   - Давай посидим на бортике!
   Они разомкнули объятия и зашагали бок о бок. Магни по-прежнему крепко держал Риндру за талию, а она опиралась рукой на его плечи. Принцесса с трудом переставляла ноги. Магнус тоже ощущал физическую слабость и колдовскую опустошённость.
   - Знаешь, Рини, наверное, я сейчас должен был бы донести тебя на руках до фонтана, - Магни с нарочито виноватым видом вздохнул, - но должен честно признаться, что я тебя уроню.
   Риндра хихикнула:
   - Друзья всегда говорят друг другу правду?
   - Да, ты сама меня этому научила. У тебя это первый бой в жизни. И сразу такой серьёзный. После битвы со звероловами у Мортицы я чувствовал что-то похожее: дрожь, слабость, головокружение. Только недолго и несильно, ведь в той битве я почти не сражался. - Магнус усмехнулся. - Можно сказать, что я тогда получил боевую прививку или закалку. Так что сейчас мне легче восстанавливаться, чем тебе. Правда, ненамного.
   - Я слышала, что после первого смертельного боя накатывает волна физической и эмоциональной слабости. Но сама раньше никогда ничего подобного не испытывала... Спасибо тебе за поддержку, Магни!
   - Мы же друзья, Рини... О, смотри, в фонтане есть вода! И она чистая!
   Каменный бассейн недействующего фонтана до половины был заполнен прозрачной водой, сквозь которую даже в сумерках виднелась украшавшая дно мозаика. Магнус и Риндра сели на широкий бортик. Магни нагнулся и коснулся воды рукой.
   - Довольно теплая! Странно, ведь солнце не может её нагревать сквозь тьму.
   - Здесь вообще тепло! - Риндра достала из своей сумочки темный индикатор чар. - Дворец Единения пропитан колдовством, но оно направлено не на нас.
   - Рини, мы могли бы вымыться. Но ты ещё слаба и вся дрожишь.
   - Хотя крыльев нет, я ощущаю фантомную боль. - Риндра улыбнулась. - Она постепенно утихает. Я смогу искупаться сама, тебе не придётся помогать!
   Магнус порадовался, что в сумраке асура не видит его вспыхнувших щёк. Вслух он произнёс:
   - В отличие от ванны князя Цветолиста, тут достаточно места для двоих.
   Композиция в центре фонтана изображала большой букет цветов. Когда-то струи воды били из раскинувшихся в разные стороны соцветий и бутонов. Сейчас скульптура могла послужить прекрасной ширмой для разнополых путешественников.
   Принц и принцесса скинули обувь.
   - Подожди, Рини! - Магнус придержал асуру, когда она уже собиралась переносить ноги через бортик. - Демон тьмы Пожиратель Теней! Мы хотим использовать этот чистый фонтан, как ванну! Если мы этим тебя обидим или по незнанию нарушим какие-то правила, то скажи нам об этом сейчас!
   Риндра добавила:
   - Мы вынуждены так поступить! Пожалуйста, пойми нас и не сердись!
   Путешественники прислушались. Окутывавшая Дворец Единения двигавшаяся тьма оставалась безмолвной.
   Риндра опустила ноги в воду и взвизгнула.
   - Что?! - с тревогой воскликнул Магни.
   - Холодно!
   - Ты меня напугала!
   - Прости! Вода не ледяная, но надо привыкнуть...
   Магнус встал на дно фонтана и по колено в воде отправился на другую его сторону. За каменным букетом цветов он полностью разделся и сложил одежду на бортик. Магни опустился на колени, окунул голову в воду, промыл волосы, умылся, облил и обтёр тело. Плеск воды за букетом сообщал о местонахождении принцессы асур. Освежившись и с особенной тщательностью вымыв руки, Магнус занялся одеждой. Сначала он прополоскал бельё, хорошенько отжал и надел на себя, а потом бросил в воду защитный костюм. Расплывшееся тёмное пятно вынудило его выскочить из фонтана и отмывать кровь и грязь, сидя на бортике.
   Со стороны Риндры вместе со всплесками воды послышались всхлипывания.
   - Рини, что случилось? - Магнус вскочил на ноги.
   - Мешка нет и твоего платья больше нет! - отозвалась принцесса срывающимся голосом. - Я пыталась очистить это платье, но обрывки ткани расползлись у меня в руках. Магни, мне вообще нечего надеееть!...
   В последней фразе прозвучали невыносимое страдание и безысходное отчаяние, а закончилась она душераздирающим рыданием.
   Магнус колебался недолго:
   - Рини, я могу предложить тебе свою куртку!
   - О, Магни, я тебе так благодарна!
   - Это всё, что у меня осталось, и всё, что я могу тебе отдать.
   Послышался плеск воды от быстрых шагов асуры, и из-за каменного букета показалась её фигура. В сумерках Магни увидел очертания обнажённого тела.
   - Эээ!...
   - Ай! - Риндра заметила Магнуса и отпрянула назад.
   - Подожди немного, сейчас я оденусь, отвернусь и закрою глаза.
   Магни торопливо натянул нижнюю часть защитного костюма, сел на бортик спиной к центру фонтана и поднял вверх руку с курткой:
   - Я готов, Рини! Подходи и бери! Только выйди из воды, она уже грязная!
   Асура взобралась на бортик и направилась к Магнусу, шлёпая по гладким камням босыми ногами. Взяв куртку, Риндра быстро надела её на себя.
   - Всё, Магни!
   Магнус открыл глаза, повернул голову и посмотрел на принцессу асур. Куртка доходила ей до середины бёдер, но была слишком широка. Через плечо Риндра перекинула свою сумку. На невысказанный вопрос Магнуса асура постучала себя по животу. Послышался глухой звук корсета-кирасы, надетого на голое тело. Рот Магни невольно растянулся в улыбке.
   - Всё так плохо? - с застенчивой улыбкой спросила Риндра.
   - Мы с тобой похожи на двух насквозь вымокших птиц. Летать не можем. Нам надо двигаться, чтобы не замёрзнуть.
   - Мне бы для начала хотелось причесаться. Крыльями я не могу, они ещё побаливают. А теперь ещё и твоя куртка сверху... Пожалуйста, дай расчёску!
   - Рини, она теперь у тебя! - Магнус улыбнулся ещё шире. - В левом кармане.
   - Да, точно! - Риндра весело заулыбалась в ответ. - Опять "девичья память"!
   Она достала расчёску и стала аккуратно разделять спутавшиеся мокрые пряди.
   - Давай обуемся и поднимемся к следующему фонтану! - предложил Магни. - Очень хочется пить. Надеюсь, что там вода тоже будет свежей. Конечно, можно очистить воду и тут. Но кровь...
   - Да, пить хочется, но не отсюда! - согласилась Риндра, развернулась и, продолжая на ходу расчёсывать волосы, пошла по бортику к тому месту, где они разулись.
   Почистив обувь и натянув её на ноги, путешественники направились к расположенному выше фонтану. В нём они вновь увидели прозрачную воду.
   - Вот здорово! - асура наклонилась, зачерпнула расширившимися ладонями полные пригоршни воды, поднесла ко рту и попробовала раздвоенным языком. - Пить можно! Только лучше на всякий случай очистить.
   - Мой справочник заклинаний у тебя, - напомнил Магни.
   - На, возьми!
   Риндра отдала Магнусу "Полезные заклинания на каждый день" и вновь склонилась над фонтаном, чтобы зачерпнуть новую порцию воды. Магни открыл маленький карманный справочник на букву "О", но в шевелившейся темноте, как ни старался, не мог разглядеть мелкий шрифт, которым было напечатано заклинание Очищения Воды Питьевой. Жажда боролась с боязнью отравления. Магнус стоял и не мог решиться выпить из фонтана неочищенную воду.
   Ринда подняла голову и вопросительно посмотрела на Магни:
   - Ты не хочешь пить? А, поняла, тебе не хватает света, чтобы прочитать заклинание. Садись на бортик, я тебя напою!
   Магнус послушно сел. Риндра набрала воду в сложенный из ладоней ковш и поднесла его к губам Магни:
   - Я очищаю воду силой асуры, так что ты можешь не беспокоиться!
   Магнус ощутил губами тепло кончиков пальцев Риндры и прохладу чистой воды. Он выпил всё до капли и сказал:
   - Спасибо, Рини! Что бы я без тебя делал?!
   Асура вновь набрала полные пригоршни:
   - Пей, Магни! Всё, что у нас есть, это мы сами. И мы этим делимся.
   Уплощившиеся и расширившиеся ладони Риндры вмещали такое большое количество воды, что после третьего раза Магнус сказал:
   - Достаточно, Рини, я тебя благодарю! Если ты готова, пошли дальше.
   - Я готова!
   Путешественники продолжили подъём вдоль пологого каскада фонтанов. Они надеялись, что, оказавшись на возвышении у колоннады, смогут хоть что-нибудь увидеть сквозь двигавшуюся и клубившуюся туманную тьму. Все фонтаны изображали букеты цветов, но растения были разными, неповторяющимися.
   - Раньше здесь было очень красиво, - сказала Риндра.
   - Здесь и сейчас было бы неплохо, если бы не темнота.
   Путешественники подходили к колоннаде, когда асура взволнованно вскрикнула:
   - Гармик?!
   - Кто? Где?
   - Там! - Риндра сделала несколько быстрых шагов вперёд и остановилась, вытянув указательный палец. - Я видела большого чёрного кота, точь-в-точь такого, каким был мой Гармик.
   Магнус встал рядом с асурой и всмотрелся в промежуток между колоннами, на который она указывала. Магни вспомнил, что Гармиком звали кота Риндры. Только его уже не было в живых...
   - Рини, ты уверена, что тебе не померещилось? - встревожено спросил Магнус. - Клубы темного тумана перемещаются над землёй. Ты могла принять один из них за... Рини, там, точно, кот!
   Из-за колонны медленно вышел чёрный кот, едва различимый на фоне колыхавшихся и вихрившихся участков тьмы. Заметить его можно было только благодаря паре янтарно-желтых сверкавших глаз.
   - Если тут есть кот, то, наверное, могут быть и другие животные, - вслух подумал Магни.
   Риндра ласково позвала:
   - Кис-кис-кис! Иди к нам, не бойся!
   Словно поняв её слова, кот сделал шаг в сторону аса и асуры. Сначала Магнусу показалось, что из-за сгустков тьмы перспектива нарушилась, потому что кот слишком быстро увеличился в размерах. Потом он испугался, что во Дворец Единения пробрался один из оборотней-пантер, потому что на втором шаге кот вырос до размера крупного хищника. И лишь после третьего шага кота Магни всё понял.
   - Рини, это демон!
   Существо не просто стало гигантским, контуры кошачьего тела расплылись и растворились в окружающей тьме. Два сверкающих глаза превратились в размытые пятна желтого света. Магнус и Риндра не успели пошевелиться, как оказались окружены тёплой тьмой, более плотной, чем воздух. У Магни возникло ощущение, будто на краткий миг его щёк коснулись влажный холодный кошачий нос и жёсткие упругие усы-вибриссы.
   Бесплотный голос прошелестел, казалось, одновременно с разных сторон:
   - Как долго я вас ждал, наследники!
   Слово "наследники" прозвучало с насмешливой иронией. Демон тьмы явно не испытывал к Магнусу и Риндре никакого почтения.
   Магни заговорил, стараясь, чтобы его голос не дрогнул:
   - Я, принц асов Магнус Майт-Маг...
   - Я уже слышал ваши имена! - прервал его демон. - Можете не повторять. Меня вы назвали Пожирателем Теней, но это не моё настоящее имя.
   - Как тебя зовут? - спросила Риндра без малейших признаков страха.
   - Вы решились ступить на территорию, охраняемую демоном, и не знаете его истинного имени?
   - Да, - просто и коротко ответила асура.
   Казалось, что демон был удивлён таким заявлением. Плотная тьма отодвинулась от Магнуса и Риндры, сосредоточилась перед ними и обрела очертания кота размером с пантеру.
   Янтарные глаза воззрились на асуру:
   - Когда ты меня увидела, то назвала чьё-то имя. Почему?
   - Ты очень похож на кота, с которым я дружила в детстве.
   - Ты дружила с котом? Ты не считала себя его хозяйкой?
   - Нет, мы именно дружили. Гармик приходил ко мне, когда хотел, и уходил по своим делам, когда ему это было нужно. Но мы любили быть вместе и редко разлучались. Мы играли, бегали друг за другом, боролись. Он даже помогал мне делать уроки.
   - Кот?! - Пожиратель Тьмы с интересом и вниманием направил уши на асуру. - Ты говоришь об обычном коте? Не о разумном демоне?
   - Когда я садилась за стол, чтобы решить задачу по математике или написать сочинение, Гармик забирался мне на плечи. Передние лапы он свешивал с одной стороны моей шеи, а задние - с другой. Его тепло помогало мне лучше думать, а вес не позволял бросить недоделанную работу. Вот так он и помогал мне учиться.
   Демон издал звук, похожий на смешок:
   - Ах, вот в чём заключалась помощь обычного кота!
   Риндра с вызовом произнесла:
   - Мне этого было вполне достаточно, чтобы считать Гармика своим другом!
   - И где же сейчас твой друг?
   Риндра вздохнула:
   - Я очень люблю котиков, но у них есть один большой недостаток.
   - Какой? - заинтересовался Пожиратель Теней.
   - Недостаток обычных котов в том, что их срок жизни меньше, чем наш.
   - Ясно, - печально прошелестел голос демона. - Мне жаль Гармика и жаль тебя.
   - Спасибо!
   Повисла пауза. Магнус и Риндра смотрели на Пожирателя Теней, а тот, казалось, о чём-то глубоко задумался и будто забыл об их существовании.
   Магни нарушил молчание:
   - Мы пришли во Дворец Единения как друзья.
   - Друзья? - демон встрепенулся. - Ваши предки призывали меня своими заклинаниями, опутывали чарами, чтобы я им служил. И, в конце концов, привязали меня к этому месту, где я провёл много веков. Согласно наложенным на меня заклятиям, я должен охранять Дворец Единения и уничтожать всех чужаков, которые попытаются в него проникнуть. И сейчас у меня непростой выбор. С одной стороны, вы не те асы и асуры, которые имели надо мной власть. Но вы и не чужаки, потому что я чувствую в вас древнюю королевскую кровь.
   - Мы не требуем твоей службы, - сказала Риндра. - И не хотим тобой управлять. Если мы можем освободить тебя и отпустить, скажи, что нам для этого надо сделать!
   Янтарные глаза демона расширились и засветились:
   - Я чувствую, что вы говорите правду. Но... мне трудно вам поверить. Чтобы вы меня освободили, я должен вам назвать своё истинное имя. Если же вы его узнаете, то получите возможность мной повелевать.
   Тело демона развоплотилось, тьма метнулась за спины Магнуса и Риндры. Не успели они обернуться, как демон оказался справа, потом слева, затем вновь превратился в большого кота, сидевшего перед ними.
   - Ты даже не вынул свой нож, - сказал Пожиратель Теней Магнусу.
   - А зачем? - Магни пожал плечами. - Я наследный принц асов. Я тебе не враг. Я не хочу быть твоим хозяином. Ты слишком долго подчинялся заклятиям наших предков. Если захочешь уйти - уходи. Захочешь остаться - оставайся. Мы будем тебе благодарны в любом случае. За прошлую службу и за новую дружбу.
   Демон тьмы испытующе уставился на путешественников сверкавшими во тьме глазами:
   - Моё имя - Фенрир. Теперь вы можете отдать мне любой приказ.
   Магнус и Риндра переглянулись.
   - Фенрир, я, наследная принцесса асур, с благодарностью освобождаю тебя от долгой службы!
   - Фенрир, я, наследный принц асов, с признательностью отпускаю тебя!
   Ничего не произошло. Демон тьмы в образе огромного чёрного кота по-прежнему сидел перед путешественниками, а вокруг клубилась и вихрилась тьма.
   - Не сработало! - с удивлением и огорчением произнёс Магни.
   - Мы сказали не те слова? - Риндра вопросительно посмотрела на Фенрира.
   - Вы всё сделали правильно, - демон тьмы повёл ушами в разные стороны. - Теперь я ощущаю мир за пределами Дворца Единения.
   - А раньше?
   - Раньше я был привязан к ограниченному пространству. Асы и асуры, которые меня призвали, хотели, чтобы я поглотил только их...
   Фенрир замолчал, свет его глаз стал тусклым и мерцающим.
   - Твоя история, видимо, не очень весёлая? - сочувствующе сказала Риндра.
   Она сделала несколько шагов вперёд, положила руку между ушами Фенрира и погладила его голову.
   - Что ты делаешь? - с удивлением спросил Пожиратель Теней, но не стал отстраняться.
   - Я хочу, чтобы ты избавился от грустных воспоминаний. Что было, то прошло. Теперь всё будет по-другому.
   - Рини, дай я! - Магнус подошёл к демону тьмы, почесал ему за ухом и под нижней челюстью. - Я часто превращался в разных кошачьих и знаю, где приятнее.
   Внутри Фенрира послышался низкий гулкий рокот. Демон тьмы замурлыкал подобно самому обыкновенному коту. Окутывавшая Дворец Единения тьма стала двигаться быстрее. Она стягивалась со всех сторон и вливалась в тело Пожирателя Теней. Магнус и Риндра увидели, как совсем недалеко от них из мрака появлялись стены зданий, украшенные лепными узорами, резными колоннами, изящными скульптурами, витражными окнами. По мере того, как тьма покидала Дворец, тело Фенрира становилось меньше, и асу с асурой пришлось опуститься на корточки, чтобы продолжать его гладить, ласкать и почёсывать. В конце концов, обычный дневной свет Срединного мира, тусклый от заслонявшей солнце пелены Пустоты, озарил все строения, парки, фонтаны, беседки и статуи на территории Дворца Единения, а демон тьмы превратился в большого чёрного кота со сверкающими янтарно-желтыми глазами.
   Фенрир встал на ноги, и Магнус с Риндрой убрали от него руки, думая, что пришло время прощания.
   Однако Пожиратель Теней посмотрел на них снизу вверх так важно, словно находился на равных:
   - Пойдёмте, я покажу вам наш дворец!
   Он поднял хвост вертикально вверх, как это делают обыкновенные коты, находясь в собственных владениях, и неторопливо зашагал от колоннады в сторону ближайшего здания.
   - Наш?! - переспросила Риндра, вместе с Магнусом направляясь за необычным провожатым.
   - Если вы не возражаете, я побуду в этом мире ещё немного, - на ходу произнёс Фенрир. - Как ваш друг.
   - Конечно, мы не против! - радостно ответила асура, только усталость помешала ей запрыгать и захлопать в ладоши.
   - Мы очень рады! - заверил Магнус. - Нам интересно узнать историю этого места от его хранителя.
   Черный кот повернул к нему голову:
   - Тут произошло много такого, о чём я бы не хотел вам рассказывать. Древние времена были жестокими и кровавыми. Принцесса Риндра правильно сказала: что было, то прошло. У вас своя история и свои проблемы. Когда вы появились во Дворце Единения, на вас была кровь многих существ. Теперь, когда я могу взглянуть за пределы дворца, я вижу, сколько поверженных врагов устилают ваш путь. Почему вам пришлось сражаться?
   Магнус и Риндра по очереди, дополняя друг друга, рассказали про свою встречу в мире асов, падение в Пустоту, спасение от звероловов, пророчество Восьмируких и скорую битву с Бесконечным Змеем. Фенрир в это время показывал им амфитеатры для собраний, залы для пиров, дома-дворцы для представителей разных народов, арены для турниров и соревнований.
   Обойти весь Дворец Единения за оставшееся до захода солнца время у Магнуса и Риндры не получилось. Демон тьмы видел, как они устали и проголодались, и отвёл в старый сад, где показал деревья со съедобными плодами. Поэтому рассказ путешественников закончился в беседке, на мраморных скамьях которой Магнус и Риндра с аппетитом грызли знакомые яблоки и пробовали новые фрукты из стран джиннов и ракшасов, а Фенрир сидел на столе и внимательно их слушал.
   - Если бы я сам не видел кровь на вашей одежде, я бы, наверно, не поверил, что два юных существа смогли пробиться через такое количество врагов, - сказал демон тьмы. - В древние времена для этого потребовалось бы не менее десятка опытных воинов в доспехах и с боевым оружием. А у вас были только когти, крылья и нож.
   Магнус со спокойной неброской гордостью произнёс:
   - Наши народы не стояли на месте. Мы совершенствовали самих себя и своё боевое искусство.
   - Эта победа досталась нам непросто, - Риндра потеребила за рукав надетую на ней куртку аса. - Мы потеряли свои вещи, а моё платье разодрано в клочья. У нас есть деньги, - принцесса потрясла свою сумку, в которой перекатывались кошельки князя Цветолиста, - но мы пока не можем купить ни еды, ни одежды. Звероловы, наверняка, ждут нас. И, чтобы добраться до Прозрачной Башни, нам придется снова сражаться.
   - С новой одеждой я вам помогу! - заявил Фенрир.
   - Правда?! - обрадовалась Риндра.
   - Вон то здание с высокими башнями, острыми крышами и тонкими шпилями - резиденция правителей асур. Я не только защищал Дворец Единения от воров, расхитителей и мародёров, но и своей силой сохранял вещи от тлена. Так что в доме твоих предков ты сможешь одеться, как подобает принцессе!
   - Какой ты замечательный друг, Фенрир! - асура подалась вперёд, обняла кота, поцеловала в макушку и погладила по спине.
   От такого проявления эмоций глаза демона тьмы заблестели особенно ярко.
   - Может быть, ты также скажешь, где находится Раковина Желаний асов? - спросил Магнус.
   Риндра напряженно замерла, а Фенрир ответил:
   - Когда меня призвали, асы и асуры уже были схвачены. В первую очередь их враги отобрали и унесли ценные колдовские предметы. В том числе и Раковину Желаний асов. Поскольку моя власть до сих пор ограничивалась только Дворцом Единения, я не знаю, где она. Я попробовал бы её поискать, но...
   - Что "но"? - насторожился Магни.
   - Я не могу пересекать водные преграды, - Пожиратель Теней несколько раз ударил хвостом, словно даже упоминание о воде заставляло его нервничать. - Вы должны знать, что мои возможности не безграничны. Кроме того, я пока больше нужен вам здесь.
   - Ничего страшного, Раковина может подождать, - сказал Магни.
   Риндра вздохнула, и Магнусу показалось, что она это сделала с непонятным ему облегчением. Он вопросительно посмотрел на асуру. Та снова погладила демона тьмы:
   - Мы не требуем от тебя службы, Фенрир!
   - Я помогаю вам по собственному желанию. Как друг. Пусть звероловы вас не беспокоят.
   - Спасибо тебе! - с чувством произнёс Магнус. Он мысленно представил себе возможности демона, в одиночку оберегавшего весь комплекс зданий Дворца Единения, и невольно улыбнулся.
   Пожиратель Теней встал и легко спрыгнул со стола:
   - Пойдёмте, я провожу вас во дворец асур!
   Магнус и Риндра пошли за ним, на ходу доедая оставшиеся фрукты.
   Внутри бывшей резиденции народа асур было очень просторно. Объединённые общей центральной частью башни были полыми до самых крыш. Связанные лестницами и переходами многоэтажные галереи тянулись вдоль стен, и с них можно было попадать в покои обитателей. Асуры имели возможность летать внутри башен между галереями или же покидать жилища через наружные балконы и террасы.
   Запрокинув головы, Магнус и Риндра изнутри рассматривали огромное здание.
   - Тут почти все осталось нетронутым, - сказал Фенрир. - На самом верху расположены королевские покои. Там вы подберёте себе подходящую одежду.
   - Так высоко мы не поднимемся, - Риндра вздохнула. - Сил нет! Может быть, внизу что-нибудь найдётся?
   - На первом этаже расположены кухни, пиршественные залы и ванные комнаты. На втором и третьем - комнаты для прислуги.
   В сопровождении кота Магнус и Риндра поднялись на галерею второго этажа и начали обходить её, по очереди открывая двери. Комнаты были похожи между собой. В каждой имелись большая кровать под балдахином, объёмистый шкаф для одежды, стол, стулья, зеркала. Окна и двери на балконы закрывали шторы. Вся мебель была украшена тонкой резьбой, а ткани расшиты узорами.
   Путешественники заходили в комнаты, открывали шкафы, осматривали кровати. Кое-где виднелись следы былых владельцев: второпях брошенная на стулья одежда, смятые простыни, статуэтки и красивые безделушки на столах.
   В четвертой по счету комнате Магнус нашел в шкафу новый комплект одежды для слуг, состоявший из полотняной рубахи и широких штанов. Он понюхал ткань, подергал в разные стороны, проверяя на прочность, и забрал вещи с собой.
   Седьмая и девятая комнаты оказались свободными. Кровати не были застелены, а новое постельное бельё хранилось в шкафах. Следующая, десятая комната, когда-то принадлежала девушке-служанке. В шкафу висело много платьев, как простых, так и выходных.
   - Магни, Фенрир, я думаю, что дальше идти не стоит! - объявила Риндра. - Я останусь здесь и что-нибудь себе подберу.
   - Тогда я вернусь назад и устроюсь в первой свободной комнате, - сказал Магнус.
   - Я буду спать в ближайшей, - сообщила асура. - Фенрир, а что будешь делать ты?
   - Я прогуляюсь по окрестностям дворца. Познакомлюсь с новыми местами.
   - Мы так тебе благодарны, что нет слов!
   - Вы сделали для меня больше, друзья!
   От черного кота к выходу из здания стремительно вытянулась длинная тень, прямой линией перечертившая полы, стены, балюстрады галерей. Через мгновение Фенрир исчез, а потом пропала и темная полоса.
   Магни, как и говорил, вернулся по галерее назад, а по дороге захватил из жилой комнаты подсвечник с почти целой свечой. Он застелил постель и переоделся в чистую одежду. Вечерело, и для того, чтобы зажечь фитиль свечи с помощью слов Воспламенения Огненного, Магнусу пришлось выйти на балкон, поскольку в тёмной комнате он не мог разобрать напечатанные мелким шрифтом слова. С подсвечником в руке он отправился на галерею. Облокотившись на перила, Магни дождался появления Риндры в бежевом платье, которое светлым пятном выделялось на фоне безжизненного сумрака пустого внутреннего пространства здания.
   - Спасибо, Магни! - асура протянула куртку от защитного костюма. - Ты меня очень выручил!
   - Тебе идёт новое платье, хотя оно и сшито много веков назад. В нём ты выглядишь, как пастушка на картинке в детской книге сказок. Ты же и есть принцесса-пастушка.
   - Дело ведь не в платье?
   - Да, Рини, ты красива в любой одежде. Не то, что я...
   - Почему ты так говоришь?
   - Вот потому! - Магнус повернулся к Риндре спиной и продемонстрировал большой вырез в рубахе, предназначенный для крыльев слуги. - Я чувствую себя ужасно глупо!
   Магни поспешно надел свою куртку.
   - Тебе тоже идёт любая одежда, - тихо сказала Риндра. - Я бы хотела посмотреть на тебя в костюме принца... и короля...
   - Я бы тоже хотел увидеть тебя королевой... - Магнус взглянул наверх, - Мы можем подняться и найти подходящую одежду. Старинную, тяжёлую, неудобную, как на древних портретах.
   - Не сейчас, Магни. У меня сил совсем не осталось. И спать хочется.
   - Тогда пойдём вниз. Только давай сначала возьмём свечу и для тебя. Кажется, я видел подсвечник на столе вон в той комнате...
   С двумя свечами в руках Магнус и Риндра спустились в помещения с ванными, но им пришлось выйти на улицу и отломать веточки от ближайших кустов, потому что никаких старинных зубных щёток они не обнаружили.
   - Мы как будто снова оказались в начале пути! - заметил Магни, зубами расщепляя и размягчая кончик веточки.
   - Только на самом деле мы подходим к его концу... - в голосе асуры прозвучали горечь и тоска.
   - К победному концу! - напомнил Магнус.
   - Да, ты прав! - спохватилась Риндра.
   Они почистили зубы и выполнили все прочие процедуры перед сном, а потом поднялись на второй этаж и подошли к выбранным комнатам.
   - Спокойной вам ночи, Ваше Высочество! - привычно пожелал Магнус.
   - Приятных вам снов, Ваше Высочество! - традиционно отозвалась Риндра.
   В комнате Магни сбросил ботинки, снял защитный костюм и забрался в кровать в одном белье. Чистые простыни приятно касались тела, невесомое одеяло создавало уютное тепло, мягкая подушка влекла в мир отдыха и небытия...
   Магнус заворочался, перевернулся на другой бок, потом снова поменял положение в кровати. Он очень хотел спать, но не мог заснуть. Множество мыслей крутилось в голове, в том числе так и не высказанная вслух шутка, обращённая к Риндре: "Чтобы стать королём и королевой, нам не нужно что-то надевать... Наоборот, надо снять..."
   Магни застонал сквозь сжатые зубы и решительно сел на кровати. Потом встал, завернулся в одеяло, словно в плащ, взял со стола подсвечник с горевшей свечой, открыл входную дверь и замер. На половине дороги между комнатами в галерее застыла закутанная в одеяло босая Риндра со свечой в одной руке и с подушкой в другой. Асура пребывала в своём настоящем прекрасном облике, при виде Магнуса её глаза заблестели, а рот беззвучно открылся.
   Весь пыл Магнуса сразу иссяк, он смог выдавить из себя только неопределённый звук:
   - Эээ...
   - Яааа... - нерешительно начала принцесса асур, - я не могу заснуть одна. Ты же знаешь...
   - Знаю. Тебе нужна моя защита. А мне - твоя. Вот я и пошёл...
   - И я тоже... - Риндра сделала неуверенный шаг вперёд. - Раз уж я пошла первая и прошла больше, то дойду до конца.
   - Заходи! - Магни посторонился, пропуская принцессу в комнату.
   Она поставила свой подсвечник на стол, села на кровать, подвинула подушку Магнуса и рядом положила свою. Потом Риндра раскрыла одеяло, и Магни увидел на ней длинную светлую рубашку из тонкой струящейся ткани. Асура легла на половину широкой кровати, накрылась одеялом и повернулась на бок лицом к середине ложа.
   Магнус также поставил подсвечник на стол, сел на край свободной половины кровати и медленно повернулся к Риндре. Он увидел, что уставшая, обессилевшая, вымотавшаяся принцесса асур погрузилась в глубокий сон, и услышал её размеренное тихое дыхание. Магни улыбнулся с нежностью и облегчением, осторожно лёг на свою половину постели и потихоньку накрылся одеялом. Он собирался только моргнуть, но мгновенно нахлынувший крепкий сон не позволил ему открыть глаза.
   От стола с двумя горевшими свечами отделилась тень и превратилась в большого черного кота. Фенрир беззвучно запрыгнул на стол и сверху посмотрел на спавших нос к носу принца асов и принцессу асур.
   - Магниус и Риандара - так бы вас называли раньше. Вы даже не понимаете, в чём ваша величайшая сила. Вы делаете окружающий мир лучше. Вы преобразуете его своей чистотой. У вас есть только один недостаток. Ваш срок жизни меньше, чем мой.
   Тень демона тьмы накрыла свечи, и два огонька погасли.
  
  

Глава 25. Пламя и тени.

  
   Магнус проснулся и увидел перед собой лицо Риндры. Принцесса асур не спала, она по-прежнему пребывала в истинном облике, лежала на боку и в упор смотрела на него полными слез глазами. Одна капелька выкатилась из уголка глаза и повисла на переносице.
   - Рини, что случилось?
   - Магни, прости меня, пожалуйста!
   - За что?
   - Ведь ты оказался тут из-за меня.
   От волнения Магнус приподнялся на локте:
   - Рини, мне неприятно это слышать от тебя. Даже обидно.
   - Если бы не моё глупое желание, ты бы сейчас находился не здесь, а спокойно жил в мире асов.
   - Как ты можешь это говорить?! Благодаря тебе я узнал целый новый мир! Даже два... Хотя, пожалуй, правильно было бы сказать: полтора...
   Поняв, что начинает путаться, Магнус замолчал.
   Асура слабо улыбнулась сквозь слёзы и с любопытством спросила:
   - Один мир - это Срединный. А что ты называешь половиной другого мира?
   - Наоборот, половиной я посчитал Срединный мир. Ведь мы пока добрались только до его центра. А целый мир, который мне открылся, прекрасный, удивительный, сложный и постоянно меняющийся - это ты, Рини!
   С всхлипом и стоном асура резко отвернулась от Магнуса и села на край кровати, накинув на плечи одеяло. Её голос прозвучал глухо и обречённо:
   - Ты же ничего обо мне не знаешь. Это одна я во всём виновата. И моё желание...
   Риндра поникла всем телом. Магни потянулся к ней, чтобы обнять, но в самый последний момент передумал и отодвинулся. Утешить асуру он попытался словами:
   - Рини, мы уже много раз это обсуждали. Мы вместе идём по выбранному пути. Мы вместе решили спасти Срединный мир. И мы могли бы вместе...
   Из-под двери вытянулась тень, на середине комнаты принявшая вид чёрного кота:
   - Скорее собирайтесь! Вы должны сами это увидеть!
   Завернувшись в одеяло, Риндра вскочила и бросилась прочь из комнаты.
   Магнус быстро оделся и направился к двери. Фенрир вышел на галерею перед ним:
   - Лучше подняться наверх. Оттуда будет всё видно. Сможете?
   - Я сейчас, пожалуй, смогу, - Магнус всё ещё чувствовал слабость в ногах, но, в отличие от вчерашнего вечера, подъём на вершину башни уже не казался ему таким непреодолимым.
   Риндра появилась из своей комнаты, на ходу зашнуровывая корсет-кирасу, надетый поверх бежевого платья. Её взгляд был решительным, а голос звонким и твёрдым:
   - Что случилось? Новые враги? Поднимемся, чтобы осмотреть поле боя?
   Не дожидаясь ответов, асура зашагала в сторону лестницы, ведущей на верхние этажи. Магнус поспешил за ней, Фенрир лёгкими прыжками через несколько ступеней обогнал Риндру и стал показывать дорогу. Без его помощи было бы непросто разобраться в переплетении лестниц, галерей и переходов.
   Поднявшись примерно на три четверти высоты башни, демон тьмы обернулся к своим тяжело дышавшим и замедлившим скорость друзьям:
   - Пожалуй, уже достаточно высоко. Выйдем на балкон!
   Путешественники воспользовались незапертой дверью, ведущей в жилые помещения. Покои на этом уровне принадлежали асурам высших иерархий. Они состояли из нескольких комнат с красиво украшенной мебелью, длинноворсовыми коврами на полах, обитыми узорчатыми тканями стенами. Не тратя время на подробное изучение роскошной обстановки покоев, Фенрир, Риндра и Магнус вышли на просторный балкон с резным ограждением высотой по пояс. Демон тьмы вспрыгнул на широкие перила, ничуть не беспокоясь о том, что находится на головокружительной высоте.
   Магнус и Риндра проспали так долго, что солнечное пятно успело довольно высоко подняться над горизонтом. Перед путешественниками открылся вид почти на весь полуостров и на Рассекающий пролив. Слева они разглядели прямую линию Королевской дороги, упиравшуюся в дальнюю часть большого порта. Вдоль дороги виднелись новые кварталы многоэтажных домов, разделённые широкими прямыми улицами. Между постройками ракшасов и черными зарослями, по-прежнему окружавшими Дворец Единения, простиралась расчищенная пустошь.
   Дворец Великого Раджи находился между Королевской дорогой и портом. Он был выстроен едва ли наполовину, однако уже можно было определить его основные очертания и будущее великолепие. Две башни по краям главного корпуса были закончены и покрыты витыми сине-золотыми куполами. С высоты балкона Магнус и Риндра разглядели, что в одном из внутренних дворов дворца ракшасов на лёгком ветру колыхался наполовину надутый красно-оранжевый воздушный шар.
   Прямо перед Магнусом и Риндрой лежали самые старые кварталы Перекрестья, спускавшиеся к главному порту и окружавшие его полукругом. Именно по их кривым улочкам они шли вчера и сейчас, глядя с высоты, словно на карте, могли оценить правильность выбранного пути. Магнус и Риндра увидели трёхэтажный дом, ставший местом последней кровавой схватки. Его было легко узнать по чёрному прямоугольнику, оставшемуся на месте сгоревшей крыши. К счастью, огонь не вышел за пределы каменных стен и не перекинулся на стоявшие рядом низкие здания.
   Справа за тёмными зарослями Дворца Единения виднелись городские кварталы, выстроенные вдоль берега океана. Мимо них вчера прошёл "Везучий". Дома и дворцы не мешали разглядеть океан, раскинувшийся до самого горизонта. Прозрачная Башня была еле-еле заметна и казалась тёмной точкой на светлой водной глади.
   Обведя глазами панораму Перекрестья, Магнус достал Мульти-Зеркало и запечатлел увиденное. После этого он вместе с Риндрой сосредоточил своё внимание на том событии, ради которого Фенрир привёл их наверх. Ближайшие к дворцу Великого Раджи причалы главного порта занимали четыре больших корабля. Издалека казалось, что между местом их стоянки и дворцом протянулась живая цепочка из муравьёв. Можно было догадаться, что ракшасы одной длинной процессией двигались к резиденции своего правителя.
   - В Перекрестье прибыл Великий Раджа, - сообщил Фенрир. - Его сопровождают телохранители, гвардейцы и агенты тайной стражи, среди которых есть оборотни. Часть из них уже рассредоточилась по городу.
   - Они объединяются со звероловами? - поинтересовалась Риндра.
   - Нет. Возможно, пока нет. Звероловы расположились в брошенных домах между Дворцом Единения и старыми кварталами. - Демон тьмы движением головы указал прямо и направо.
   - Великий Раджа - это новая фигура на игровом поле, - задумчиво проговорил Магнус, внимательно присматриваясь к далёкой процессии ракшасов.
   - Это ещё не всё, что я хотел вам показать, - Фенрир повёл ушами вправо и влево. - Посмотрите повнимательнее на улицы Перекрестья.
   - Что мы должны увидеть? - спросила Риндра. - Они мне кажутся обычными.
   - Горожане выходят из домов, соседи разговаривают с соседями, - ответил Фенрир. - Никто не работает. Корабли не выходят в плавание, караваны не идут к Королевской дороге. В городе чувствуется напряжение.
   - Это неудивительно, - Магнус пожал плечами, - Дворец Единения больше не окутан тьмой. Такое зрелище горожане видят впервые в жизни. Скоро они осмелеют и подойдут поближе.
   - Я думаю, что жители Перекрестья всё поняли, - сказала Риндра. - Дворец Единения освещён потому, что в него прибыли ас и асура.
   - Наш вчерашний бой со звероловами не мог остаться незамеченным и не услышанным, - кивнул головой Магнус. - Да и кто-нибудь из команды "Везучего", наверняка, проболтался в портовой таверне.
   - Незаметно через город мы к берегу не проскользнём, - подвела итог Риндра. - Можно выбраться с другой стороны Дворца Единения. Сделать большой крюк по сельской местности, спуститься в одну из узких бухточек. Чтобы добраться до Прозрачной Башни, нам нужна всего одна маленькая лодочка. Парус-крылья у меня есть!
   - Мы можем превратиться в дельфинов или китов, - Магнус достал Блокнот Оборотня и пересчитал листки. - Семь штук! Хватит и туда, и обратно.
   При слове "обратно" Фенрир повёл ушами и ударил хвостом по перилам.
   - Превращение - это план "Б", - напомнила Риндра. - Главное сейчас - добраться до берега. Пойдёмте на другую сторону!
   Фенрир спрыгнул с перил и вместе с Магнусом и Риндрой отправился по галерее к покоям на противоположной стороне дома асур. Они вновь вошли в покинутое роскошное жилище и с балкона осмотрели открывшийся пейзаж. Теперь Королевская дорога находилась справа и прямой линией через поля, сады и пастбища уходила вдаль, к едва видневшимся Ограждающим горам.
   - Местность слишком открытая, - Магнус посмотрел на начинавшиеся от самых чёрных зарослей возделанные земли. - А превращаться в кого-нибудь маленького слишком рискованно. Мы не сможем взять одежду и оружие. Выплюнем листки из Блокнота Оборотня - останемся голыми среди врагов.
   - Да, ты прав, - согласилась Риндра. - Здесь тоже пробраться не получится.
   - Посмотрите вдаль на Королевскую дорогу! - с волнением в голосе воскликнул Фенрир.
   - Что там? Что? - хором спросили Магнус с Риндрой, вглядываясь в далёкие подножия Ограждающих гор.
   - Не видите? Там облако пыли змейкой клубится над дорогой. - Тень сидевшего на перилах черного кота тонкой линией спустилась по стене здания, по земле продлилась за пределы видимости, а потом быстро втянулась обратно. - К Перекрестью движется большой отряд, состоящий из конных ульфов и ванов на телегах.
   - Неужели к звероловам идут подкрепления?! - Магнус стиснул пальцами перила балкона. - Через какое время они будут в городе?
   - Во второй половине дня, если не станут делать привал на обед. Иначе доберутся к вечеру, - ответил Фенрир.
   - Пойдёмте на сторону, которая выходит к океану, - предложила Риндра. - Там самый короткий путь к берегу.
   Троица снова сменила место наблюдения. С восточного балкона они увидели почти все океанское побережье, изрезанное бухтами и бухточками. Часть города закрывал большой дворец асов, шпили которого ненамного уступали по высоте башням дворца асур.
   - А это что за развалины? - Риндра указала на полуразрушенное строение, находившееся на территории Дворца Единения и окруженное одичавшими садами.
   - Это то самое место, про которое я не стану вам рассказывать, - глухо отозвался демон тьмы.
   Принцесса асур погладила голову и спину черного кота:
   - Мне жаль, что оно вызывает у тебя печальные воспоминания. Хорошо было бы полностью снести эти руины и на их месте построить новый красивый дворец. Он стоял бы в самом прекрасном парке Дворца Единения. Из его больших окон открывался бы великолепный вид на океан и на восход солнца. На окнах висели бы шторы цвета морской волны... - голос Риндры дрогнул, - и из этих окон была бы видна Прозрачная Башня...
   Магнус молча встал сзади и положил руки на плечи принцессы асур.
   Фенрир оглядел своих друзей и снова ударил хвостом:
   - Вы можете остаться жить во дворце. Не выходите наружу. Хотя бы сегодня. Дождитесь подходящего момента. Фруктов в садах достаточно.
   Риндра, не переставая гладить сидевшего на перилах демона тьмы, сделала отрицательное движение головой.
   Магнус тихо заговорил:
   - Когда-то мы стояли над краем каньона, и внизу бежала бурная река. Я предложил поехать вниз по течению в поисках лучшей переправы, а Рини сказала, что дальше каньон будет становиться шире и глубже, и если мы хотим его пересечь, то надо это сделать здесь и сейчас.
   Магни почувствовал, как напряглись плечи асуры под его ладонями, и продолжил:
   - Тут то же самое. Если мы не отправимся к Прозрачной Башне сегодня, то начнём откладывать и оттягивать исполнение своего предназначения. Мы будем гулять по Дворцу Единения, выбирать красивую одежду, питаться вкусными плодами... При этом мы будем презирать самих себя за трусость и слабость. Хуже того, - Магнус слегка сжал плечи Риндры, - мы начнём презирать друг друга.
   Принцесса перестала гладить Фенрира, коснулась пальцами рук Магнуса и коротко произнесла:
   - Ты прав!
   Магни твёрдо сказал:
   - Когда ветер начнёт дуть с суши в сторону океана, мы должны отправиться в путь.
   Глаза Фенрира блеснули:
   - Я вам помогу!
   - Мы снова благодарны тебе за помощь, - Риндра погладила черного кота.
   - Вы даже не представляете, с каким удовольствием я это сделаю!
   - Пожалуй, можно спускаться, - Магни убрал руки с плеч принцессы. - Надо поесть и набраться сил. Мы ещё даже не умывались после сна... И вообще... Всё остальное...
   - Да-да! - спохватилась Риндра. - Пора вниз! Вы идите, а я посмотрю одежду в этих покоях. Я вас скоро догоню!
   Магнус и Фенрир начали спуск по лестницам и переходам.
   - Вы давно вместе? - через какое-то время спросил демон тьмы. - Я имею в виду: вместе путешествуете.
   Магни задумался и начал загибать пальцы на руках:
   - В первый день мы встретились и попали к безумному колдуну. Второй день закончился пленом у звероловов. Третий день - знакомство с Вассой и Базилом. Четвертый день - битва у Мортицы. Два дня на оленях до Зубчатых гор. Три дня на переход через горы с двергами. День до Цветолиста. Три по Ледянке до Обменника. Шесть до Ветродуя. День в городе и вечером отплытие на "Везучем". Потом одиннадцать дней, закончившиеся вчерашним боем. Получается, что мы познакомились тридцать один день назад.
   - Это большой срок! - серьёзно произнёс Фенрир.
   - Я сейчас вспоминал наш путь и подумал, что вся моя предыдущая жизнь была лишь подготовкой к этому путешествию. А само путешествие - подготовка к встрече с Бесконечным Змеем.
   - Что ты думаешь про принцессу Риндру?
   Магнус бросил короткий взгляд наверх и убедился, что асура всё ещё оставалась во внутренних покоях.
   - Она для меня - ВСЁ! - ответил Магни Фенриру.
   - Почему ты ей этого не говоришь?
   - Мне кажется, что если мы что-то друг другу скажем... а, тем, более, что-то сделаем, то не сможем отправиться к Бесконечному Змею. Это что-то будет сильнее. Сначала, наверное, нам будет хорошо. Но потом, как я уже говорил, мы станем презирать самих себя и друг друга. Находиться в плену у собственной слабости ещё хуже, чем оказаться схваченными звероловами.
   - Наверное, ты прав, - высоко поднятый хвост чёрного корта качнулся вправо и влево. - Долг и честь важнее жизни.
   Магни постарался уверенно и твёрдо произнести:
   - Мы с Рини надеемся, что и то, и другое, и третье друг другу не противоречат.
   - Я тоже верю в ваши силы. Я многое видел, но таких, как вы, не встречал никогда.
   - Спасибо!
   - Эгей! - громкий крик Риндры донёсся сверху и многоголосым эхом заметался по пустому пространству дворца асур.
   Фенрир только повёл ушами. Несомненно, он всё время точно знал местонахождение принцессы. Магнус задрал голову наверх и увидел перегнувшуюся через перила балюстрады Риндру.
   - Мы уже внизу! Догоняй!
   Эхо повторило крик Магни. Принцесса махнула рукой и исчезла из вида.
   Магнус и Фенрир спустились на первый этаж.
   - Мне туда! - Магнус указал на помещения для гигиенических нужд.
   - Я провожу принцессу! - тень демона тьмы вытянулась по лестнице вверх, и чёрный кот исчез.
   Зная, сколько времени занимает спуск, Магнус неторопливо совершил все необходимые процедуры. Когда он вышел наружу, то увидел шагавших по последнему лестничному пролёту Фенрира и Риндру. На принцессе асур было надето старинное серебристо-голубое платье с пышными воланами на плечах, с широкими манжетами и с доходившим до середины икр подолом. Платье было украшено вышитыми тёмно-синими и фиолетовыми цветами.
   - Рини, ты больше не принцесса-пастушка! - воскликнул Магни. - Теперь ты просто принцесса! Самая настоящая!
   Риндра кивнула и улыбнулась:
   - Благодарю за комплимент, Ваше Высочество!
   Магни шутливо продолжил:
   - Если бы не твой корсет-кираса, ботинки и потёртая сумка с завязанным узлом на ремешке, я бы, наверное, тебя не узнал.
   Риндра рассмеялась, спустилась по последним ступенькам на первый этаж и создала крылья Формы Красоты:
   - Сначала я хотела надеть кольчугу или панцирь, чтобы выглядеть, как принцесса-воительница. Но потом подумала, что носить на себе лишний вес нет смысла, - асура сделала несколько широких движений руками, - рукава достаточно свободны для боя.
   - Ты решила правильно. Тайно покинуть Дворец Единения мы всё равно не сможем. Так что ты предстанешь перед звероловами, Великим Раджой и жителями Перекрестья во всей своей красе!
   - Спасибо! А ты?
   - Я хотел прогуляться во дворец асов. Конечно, нового защитного костюма там быть не может, а старинные доспехи я на себя не нацеплю. Но надеюсь хотя бы найти рубашку с закрытой спиной.
   - Я с тобой! - глаза Риндры загорелись нетерпеливым любопытством. - Хочу посмотреть, как жили асы! Только, пожалуйста, подожди немного... - асура кивком головы указала на помещения с удобствами.
   - Конечно, подожду. Как же иначе?
   Риндра убрала крылья и быстро исчезла за дверью.
   Магни сел на корточки возле Фенрира и тихо спросил:
   - Вы говорили обо мне?
   - Да, и я скажу тебе только одно: вы очень похожи.
   - Я это знаю, - Магнус встал на ноги. - Мы оба пойдём до конца.
   Демон тьмы промолчал и сел по-кошачьи, обвив хвост вокруг лап.
   Когда Риндра закончила свои дела, троица покинула дворец асур. По дороге к резиденции асов Магнус и Риндра позавтракали сорванными с деревьев фруктами. Со стороны могло показаться, что два юных создания вместе с чёрным котом отправились на беззаботную развлекательную прогулку. Они шутили и смеялись, изображая, как могли бы ходить и сражаться в древних металлических доспехах.
   К входу во дворец асов вели высокие крутые ступени. Створки больших деревянных дверей были приоткрыты, так что путешественники без труда попали внутрь. Магнус, как ни старался, даже в полутьме пустого дворца не смог увидеть ни одной энергетической линии. Более того, он не обнаружил ни единого механизма, которым мог бы управлять силой аса. От большого зала за входными дверями направо и налево расходились широкие коридоры, а прямо поднималась лестница. В нишах вдоль коридоров стояли статуи, изображающие вооруженных суровых асов-воинов, а лестница была украшена скульптурами прекрасных улыбающихся девушек.
   Фенрир первым делом провёл путешественников в жилые покои, где Магнусу удалось найти подходящую одежду. Пока Риндра с преувеличенным вниманием изучала картины и гобелены на стенах, Магни переоделся и с удовольствием ощутил приятную мягкость ткани на спине.
   Затем демон тьмы показал своим юным спутникам оружейный зал и сокровищницу. Магнус и Риндра с интересом рассмотрели мечи, копья, секиры, топоры, булавы, молоты. Однако с собой они ничего не взяли. Чтобы объяснить Фенриру превосходство современных технологий над изделиями древних мастеров, Магни просто перерезал мерцающим клинком своего ножа старинный двуручный меч. Хранившиеся в сокровищнице драгоценные изделия были массивными и грубоватыми. Магнус с Риндрой оценили их культурно-историческую ценность, но сошлись во мнении, что всем перстням, браслетам, ожерельям и диадемам место в музее, а не на руках, шеях и головах современных асов и асур.
   - У нас сейчас никто не строит подобные каменные громадины, - сказал Магни, когда в сопровождении Фенрира они пересекали просторный пиршественный зал. - Рини, ты бы хотела жить в таком дворце?
   - Нет! Тут так много места, что можно летать, но всё равно, кажется, будто каменные стены давят со всех сторон.
   - Значит, ты предпочла бы дворец асур?
   - Тоже нет. У нас такие общие здания давно не делают. Я уже говорила, где бы хотела жить.
   - В новом дворце с большими окнами и шторами цвета морской волны?
   - Да, - Риндра мечтательно вздохнула. - Это было бы замечательно.
   - Значит, у нас появилась ещё одна причина для того, чтобы победить! - весело заключил Магни.
   - Ты прав! - в тон ему отозвалась Риндра. - Уж она-то, точно, будет самой решающей.
   Еще немного побродив по дворцу асов, путешественники вышли наружу и направились в сад. Фрукты прекрасно утоляли голод и жажду, восстанавливали физические и колдовские силы.
   Фенрир постоянно двигал ушами в разные стороны и примерно в полдень сообщил:
   - Звероловы собирают силы в двух местах. На той самой площади, которую вы пересекли, и на большом пустыре со стороны океана. Оттуда они могут контролировать всю границу Дворца единения. Звероловы заготовили глиняные горшки с горючим маслом. Наверное, попытаются прожечь дорогу сквозь заросли.
   - Это может тебе повредить? - забеспокоилась Риндра.
   - Мне? О, нет! Это повредит только им, - в голосе демона тьмы прозвучала зловещая насмешка.
   - Рини, горючее масло может нам пригодиться! - Магнус похлопал ладонью по карману, в котором лежал справочник заклинаний.
   Принцесса широко заулыбалась, вспомнив про Воспламенение Огненное.
   - Что сейчас делают ракшасы Великого Раджи и горожане? - поинтересовался у Фенрира Магни.
   - Великий Раджа даже не стал заходить в свой недостроенный дворец. Его походные шатры установили на площади перед главными воротами. Сейчас он слушает доклады архитекторов. Прибывшие с Раджой гвардейцы небольшими отрядами расходятся по Перекрестью. Их направляют оборотни из тайной стражи. Горожане наблюдают за перемещениями ракшасов, но не вмешиваются. Хотя некоторые вооружились топорами, тесаками и дубинками. Моряки в порту разбирают из корабельных арсеналов абордажное оружие. Складывается впечатление, что звероловы отступают к Дворцу Единения, уходя от стражи Великого Раджи и вооружённых горожан.
   - Интересно... - пробормотал Магнус.
   - Может быть, Великий Раджа нам поможет? - с надеждой спросила Риндра.
   - Или же он хочет захватить нас для себя, - предположил Магни. - Зачем ему платить звероловам огромные деньги, если у него с собой небольшая армия?
   - Мы можем использовать конфликт между ракшасами Раджи и звероловами! - заметила Риндра.
   - Если он произойдёт, то мы его обязательно используем, - согласился Магни. - Фенрир, скажи, пожалуйста, как далеко ульфы и ваны на Королевской дороге?
   - Они двигаются довольно быстро. Во второй половине дня въедут в город.
   - Значит, скоро всё решится... - Магнус сделал несколько приседаний и помахал руками в разные стороны. - Рини, твои крылья больше не болят?
   Принцесса асур создала кожистые крылья с шипами и стремительно вспорола ими воздух:
   - Всё в порядке, Магни. Я готова!
   - Тогда съедим ещё по одному яблоку и пойдём, - Магнус подпрыгнул так высоко, насколько позволяло проклятие Срединного мира, зацепил ветку дерева и опустил её вниз. - Рини, рви вот отсюда, здесь они самые спелые и сочные!
   Принцесса сорвала два наливных яблока и, когда Магнус отпустил ветку, одно из них протянула ему.
   - Перед выходом наружу надо бы заглянуть в нижние помещения дворца асур, - вскользь намекнула Риндра, откусывая яблоко.
   - Ты права, освежиться перед дорогой не помешает, - Магнус с удовольствием впился зубами в сладкий плод.
   На ходу жуя сочившиеся соками фрукты, Магнус и Риндра направились в сторону резиденции крылатого народа. Пока они посещали комнаты с удобствами, Фенрир дожидался снаружи.
   Вновь встретившись перед входом во дворец, Магнус вопросительно посмотрел на Риндру:
   - С чего начнём? Я бы предложил зажечь горшки с маслом там, - он махнул рукой в сторону каскада фонтанов, за которыми находилась площадь с местом сбора звероловов. - А потом прорваться там, - Магни указал на выходившие к океану кварталы Перекрестья, по которым пролегал самый короткий путь в сторону Прозрачной Башни.
   - Так и сделаем! - легко согласилась Риндра.
   Фенрир, наблюдавший за своими юными друзьями и слушавший их беспечную беседу, с восхищением произнёс:
   - Вы достойные наследники древних владык!
   - Спасибо! Очень приятно слышать! - отозвались принц и принцесса, неторопливым прогулочным шагом направляясь к фонтанам.
   Спускаясь по пологому склону, Магнус и Риндра при дневном свете смогли рассмотреть и обсудить красоту и разнообразие цветочных скульптур, а также мозаичные узоры на дне фонтанов. Фенрир шёл рядом с вертикально поднятым хвостом, и его уши непрерывно двигались, улавливая происходившее за пределами Дворца Единения.
   Примерно на середине спуска Пожиратель Теней сообщил:
   - Великий Раджа сел на коня и вместе с ближайшими советниками и офицерами, в окружении телохранителей, движется от дворца ракшасов в сторону расчищенного от строений пространства. Когда всадники выберутся из узких улочек на простор, то вдоль границы Дворца Единения быстро сюда доскачут.
   - Диверсия с горючим маслом много времени не займёт, - отозвался Магни.
   - Отряды ракшасов Великого Раджи широкой дугой разошлись по Перекрестью. Сейчас они медленно стягиваются к Дворцу Единения, по дороге осматривая брошенные дома.
   - Уж они-то точно нам не помешают, - с несколько наигранным легкомыслием произнесла Риндра.
   - Из порта вышли несколько вооружённых групп моряков. Они поднимаются к Дворцу Единения. К ним примыкают горожане. Жители океанских кварталов тоже объединяются и двигаются к Дворцу.
   - Наконец-то их любопытство достигло критического уровня и побудило к действиям, - со смешком произнёс Магни. - Пусть вблизи посмотрят на освещённые стены зданий.
   - Конные ульфы и ваны на телегах скоро достигнут Перекрестья.
   - Пока они разберутся, что к чему, пока догадаются поехать по свободному пространству вдоль границы Дворца - пройдёт ещё немало времени, - сказала Риндра, подходя к чёрным зарослям. - Меня сейчас беспокоит другая проблема. Я рассчитываю, что старинная ткань моего платья достаточно прочная, и ветки её не порвут.
   - Ты можешь подождать меня здесь, - предложил Магнус. - Я только зажгу масло и сразу вернусь обратно.
   - Я тебя одного не отпущу и одна без тебя не останусь! - заявила Риндра и руками раздвинула гибкие стволы.
   Магни сделал то же самое, стараясь скользить в плотном переплетении растений как можно тише, чтобы не выдавать своё приближение звероловам. Пробираясь через живую преграду неподалёку от Риндры, Магнус шёпотом обменивался с ней впечатлениями:
   - Мне кажется, что вчера заросли были гуще.
   - Да, сегодня они мягкие и податливые. И одежду не цепляют.
   - И звуки не заглушают. Я даже слышу крики звероловов.
   - Я тоже их слышу. Осторожнее, мы уже пришли.
   Аккуратно и медленно раздвинув перед лицами ветки крайних растений, Магнус и Риндра осмотрели площадь. Звероловы серьёзно готовились к вторжению на территорию Дворца Единения. Несколько ручных повозок с большими колёсами были заполнены ровными рядами глиняных кувшинов. Некоторые ульфы, ваны, дэвы и дивы вместо палок-разрядников сжимали в защищённых плотными перчатками руках длинные боевые сабли. От рукояток оружия энерговоды тянулись к аквариумам за их плечами. Другие звероловы готовили прочные верёвки, цепи с усеянными шипами звеньями, петли из металлической проволоки и капканы с острыми зубцами.
   - До повозок слишком далеко, - с сожалением прошептал Магни. - Отсюда я до них своим колдовством не достану.
   - Тогда пошли назад, не будем терять время!
   - Подожди... Если я незаметно выберусь из зарослей и пройду хотя бы половину расстояния, то смогу их поджечь.
   - До темноты ещё далеко. А звероловы начнут атаку на Дворец Единения при свете дня. Пойдём отсюда! Посмотрим, как лучше пробиться напрямую к берегу океана.
   - Я попробую зажечь масло прямо сейчас.
   - Ты что?! - шёпот Риндры едва не сорвался на крик. - Тебя же сразу заметят!
   - Меня не зря тренировали в Группе Изучения и Наблюдения. Видишь, звероловы не смотрят на заросли, они слишком заняты своими делами. Я постараюсь слиться с фоном. Не выделяться из толпы.
   - А если не удастся?
   - Тогда я побегу назад, и ты меня прикроешь. Рини, не волнуйся, у меня всё получится!
   - Магни, я в тебя верю. Но всё равно буду волноваться.
   - Я пошёл...
   Магнус вынул из кармана "Полезные заклинания на каждый день" и заранее раскрыл справочник на букве "В". Потом он раздвинул перед собой ветки, вышел на площадь и спокойным неторопливым шагом направился к повозкам с глиняными кувшинами. Нечто подобное он уже проделал на постоялом дворе в Обменнике. Но тогда ему помогали темнота и обилие спиртного внутри дивов. Сейчас, в разгар дня, раствориться в общем движении и стать "невидимкой" для множества глаз было сложнее. Магни почти на физическом уровне ощущал, как взгляды звероловов скользят по его фигуре. Касаются и... проходят мимо. Сознание врагов не могло воспринять появление на площади принца асов. Его движения сливались с движениями других перемещавшихся существ. Он казался одним из многих. Обычным. Неприметным.
   Внезапно Магнус понял, что для того, чтобы прочитать заклинание, он должен остановиться, иначе не сможет разобрать мелкий шрифт. Магни глазами поискал неподвижных звероловов, к которым мог бы присоединиться. Он нашёл таковых неподалёку от повозок. Несколько ракшасов сидели на корточках и плели из верёвок большую сеть. Видимо, гигантские пауки были большой редкостью, и, возможно, их как раз сейчас везли в телегах по Королевской дороге.
   Магни, делая вид, будто вместе со всеми выполняет общую работу, подсел к ракшасам и одной рукой взял край сети. Другой рукой он поднёс к глазам "Полезные заклинания на каждый день" и начал читать слова Воспламенения Огненного, направляя силу аса на содержимое одного из ближайших кувшинов. Чтение выделило его из толпы. На него обратили внимание. Он стал не таким, как все.
   - Эй!
   - Ты кто?
   - Откуда ты?
   - Это же...
   - Ас?...
   - Ас?!
   - Ас!!!
   Всё дальнейшее произошло за несколько мгновений. Магни закончил чтение заклинания и почувствовал отклик горючего масла в кувшине. Звероловы бросились на принца асов. Магнус, не поднимаясь с корточек, перекатился через спину в сторону. Нацелившиеся на его фигуру звероловы не успели изменить направления своих движений, как раздался первый взрыв. Магни вскочил на ноги и изо всех сил помчался к чёрным зарослям. Ему в спину ударила волна горячего воздуха. Краем глаза Магни заметил пролетавшие мимо и обгонявшие его горящие капли масла. Сзади почти одновременно взорвались ещё несколько кувшинов, а затем полыхнуло всё содержимое повозки. Яркая вспышка за спиной Магнуса ослепила тех звероловов, которые двигались ему навстречу. Магни был готов к ударной волне и вовремя бросился ничком вперёд. Пропустив над собой раскалённый поток воздуха, он снова поднялся на ноги и побежал, спасаясь не только от звероловов, но и от горящего масла.
   Позади Магнуса слышались вопли, стоны и завывания. Он не мог обернуться, чтобы проверить, как много врагов обожгло взорвавшееся и расплескавшееся горючее вещество, но был вполне удовлетворён количеством издаваемых звуков боли. Боковым зрением Магни отмечал принявших облики волков и пантер ракшасов, которые с разных сторон площади мчались ему наперерез. Оборотни не могли повредить его защитный костюм, но, бросившись всей массой, задержали бы на месте и позволили догнать звероловам с разрядниками и саблями, питаемыми рыбьей энергией.
   Риндра, наблюдавшая за площадью из зарослей, видела больше, чем бежавший изо всех сил Магнус, и могла лучше оценить ситуацию. Она поняла, что принц асов не успеет добраться до Дворца Единения раньше четвероногих оборотней, и выскочила на открытое пространство с изготовленными для боя крыльями.
   Позади и по сторонам от Магнуса раздались крики:
 &nbs