Кроваль Яна: другие произведения.

Воровка: Жизнь широкого профиля

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь] [Ridero]
Реклама:
Читай на КНИГОМАН

Издавай на SelfPub

Читай и публикуй на Author.Today
 Ваша оценка:
  • Аннотация:


    Первая часть серии, повествующей о приключениях одной любопытной личности.

    Количество частей пока не регламентировано, однако каждая из них будет вполне оконченной, хоть и не вполне самостоятельной. На сегодняшний день написано четыре части, они будут объединены в одну книгу. Ещё пять в проекции. Желающие смогут ознакомиться с ними после окончательной редакции через сайт Призрачные Миры.

    Приятного чтения!




Воровка: Дорога в светлое будущее

   Первая часть приключенческой N-логии об удачливой преступнице будущего.
  

Любую сигнализацию можно обойти,

любой замок взломать,

а из любой передряги выбраться.

Ну... Почти любой.

  

Жизнь широкого профиля

  
   -Куда теперь, направо или налево? - Задыхаясь после изматывающего бега, спросила я, притормозив на развилке.
   -Налево! - Не раздумывая бросил Ганс, вырываясь вперёд.
   Я поспешила следом. Коридор был узким и тёмным, в нём пахло затхлостью, а наши шаги разносились далеко по катакомбам. Вскоре к ним присоединился топот ног преследователей. Они гнали нас молча, будто знали, что выхода впереди нет... Как и ответвлений.
   Из последних сил я догнала напарника и хрипящим шёпотом уточнила:
   -Ты точно знаешь дорогу?
   -Нет. - Коротко ответил он.
   Я едва не встала, но Ганс так быстро отдалился, что пришлось снова выбиваться из сил, настигая его.
   -Как нет?! Ты же сказал, что нам сюда...
   -Да.
   Он не тратил дыхание попусту, а я... Мне была необходима уверенность.
   -Ты помнишь схему подземной части усадьбы?
   -Нет.
   -Шарк! - В сердцах выругалась я. - Надо было самой решать! Сейчас ты заведёшь нас неизвестно куда...
   -Ты бы застряла там навеки. Ты не умеешь быстро принимать решения.
   -Умею! - Жарко возразила я.
   -Да, иногда... Но всегда неправильные.
   Тут я не могла поспорить. Я была успешной воровкой, пока всё шло по плану... Для остальных случаев я и брала с собой помощников в качестве подстраховки. Последние полтора года моим постоянным напарником был именно Ганс.
   -Если хочешь, ты всегда можешь остановиться и подождать охрану. - С непередаваемым ехидством заметил напарник, не снижая скорости. - Они не так далеко... Только отдай добычу мне, вдруг я успею скрыться, пока они разделываются с тобой.
   Я вспомнила эти жуткие фото истерзанных тел на стенах сокровищницы и ускорилась:
   -Ни за что!
   Теперь уже Гансу пришлось напрягаться и нагонять меня.
   -Не злись, Аль, я пошутил. - Виновато сказал он.
   -Наоборот, разозли меня! Не имея понятия, куда мы движемся, я хочу быть уверена, что мы хотя бы отдаляемся от погони.
   Ганс громко усмехнулся и снова вырвался вперёд:
   -Догоняй!
   Я поднажала. Бег наперегонки друг с другом тоже был неплохой идеей стимула.
   -Кстати, если ты не помнишь, - доверительно сообщил мне напарник, стоило нам снова поравняться, - на схеме все выходы из подземелья были далеко от усадьбы и предварялись длиннющими прямыми тоннелями без ответвлений.
   Я удивлённо нахмурила лоб и прибавила скорости. Всё, что я помнила - что под землю нам соваться не рекомендовали, потому что получить полноценную информацию об этой части дома не представлялось возможным. Схема изобиловала пустыми участками с лаконичными надписями, заменяющими изображение.
   Мой взгляд скользил по земляному полу и старым каменным стенам, то и дело выхватывая противные сгустки живой слизи, мох и ядовитый лишайник. Плечи оттягивали лямки небольшого, но увесистого рюкзака, на правом бедре болтались необходимые в нашем деле приборы и расходники, а от линз ночного зрения уже начинали болеть глаза. Как бы мне хотелось избавиться от всего этого! Но в темноте без специального оборудования было не на что и надеяться, без моего арсенала мы рисковали навсегда застрять перед закрытой дверью, а добыча... Ради неё мы рисковали своими жизнями. Да и улики оставлять было категорически нельзя. Только не здесь.
   -Кажется, мы у цели! - Вдруг воскликнул Ганс, слегка притормаживая.
   Я тоже сбросила скорость и даже позволила себе обернуться. Далеко за нашими спинами блуждало несколько ярких огоньков, которые тут же начали приближаться. Наши преследователи воспользовались обычными фонариками, что было гораздо менее удобно - они не позволяют использовать все возможности своего тела при беге и освещают лишь то место, куда их направляют, а никак не то, куда ты смотришь. Это было нам на руку.
   -Шарк цурим! - Зло выкрикнул Ганс, прекращая бег. По инерции он проехал по грязи ещё несколько метров, прежде чем окончательно остановился.
   Я не успела среагировать так быстро, на полной скорости влетела в лужу, подняв тучу брызг, и врезалась в стену.
   -О, чаур шарк... - Протянула я, поднимаясь. - Это выход?
   -Нет. - Холодно ответил Ганс, форсируя чёрную воду, в которой я уютно устроила свою пятую точку. - Но и не обвал.
   Я протянула руку вверх, и напарник с лёгкостью поднял меня на ноги.
   -Что будем делать?
   -Думать.
   Я пожала плечами и принялась отряхиваться. Одно другому не мешало, а хлюпать мокрым комбинезоном при любом исходе мне хотелось менее всего. На таком холоде и при высокой влажности подземелья, он ещё нескоро высохнет.
   -Ты помнишь подобное на схеме? - Спокойно поинтересовалась я у Ганса.
   -Нет.
   Он тоже был спокоен. Ругань и истерика в подобной ситуации не помощники.
   -Нигде?
   -Нет.
   -А ты вообще хорошо помнишь эту схему? - Резонно засомневалась я.
   -Нет. - С той же интонацией ответил Ганс.
   Я понятливо вздохнула. Никто не идеален. Когда-нибудь и нас должны были взять... Правда, я очень надеялась, что это случится не в усадьбе Лауля Фирра, более известного как Инквизитор. Попасть из его рук в руки правосудия было бы для нас счастьем. Несбыточным, и потому самым желанным.
   -Там вообще было мало информации к запоминанию. - Как ни в чем не бывало продолжил мой напарник. - Но тоннели выходов я помню отлично. И там такого не было.
   -Ладно. - Я наконец включилась в работу, решив, что мне всё-таки безразлично, в каком виде попадать в пыточную Инквизитора. - Длину тоннелей ты тоже помнишь?
   -От километра трёхсот метров до трёх километров примерно.
   Я обречённо покачала головой, но всё же полезла в рукав за коммом. Слишком большим был разброс.
   После некоторых манипуляций браслет показал данные нашего забега в цифрах. Скорость меня интересовала сейчас мало, по этому столбцу я лишь скользнула взглядом, направление тоже проигнорировала - в усадьбе стояли искажатели как раз для таких аппаратов. Но вот расстояние они могли сбить лишь отчасти, увеличив погрешность с метра до десяти. На фоне остальных проблем это препятствие было незначительным.
   -Последнее время мы бежали в одном направлении чуть больше двух километров двухсот метров.
   -В какую сторону? - Тут же поинтересовался мой напарник.
   Я ответила ему угрюмым взглядом.
   -Таких тоннеля было два. - Нехотя протянул Ганс. - В разных концах усадьбы.
   -И оба открытые?
   Он молча пожал плечами.
   Я спрятала комм и решительно повернулась к преграде:
   -Значит, надо искать скрытую дверь.
   -А я, по-твоему, чем тут занимаюсь? - Огрызнулся Ганс.
   Я прекрасно понимала его чувства. Топот охранников был уже совсем близко, хотя свет их фонарей до нас ещё не доходил.
   -Ничего? - Сочувственно спросила я.
   -Абсолютно нормальная стена без единого зазора.
   Беспросветное отчаяние затопило моё сердце.
   Я до последнего надеялась на благополучный исход нашего предприятия. Даже когда сработало неучтённое оповещение, информации о котором у нас почему-то не оказалось, даже когда нас вынудили свернуть с правильного пути, даже когда мы окончательно заблудились и оказались на самом нижнем этаже усадьбы, а потом и под ним... Даже когда я поняла, что нас осознанно гнали туда, и мы начали петлять. Даже когда Ганс споткнулся, из-за чего мы потеряли драгоценные секунды и не успели уйти обратно наверх. Даже, когда плюхнулась в эту грязную лужу... До последнего.
   -Знаешь... - Задумчиво протянула я, последний раз проведя взглядом по стене. - Может, из лабиринта вообще нет выходов и все эти ответвления - банальные тупики? Вот скажи, зачем Инквизитору иметь столько запасных выходов из усадьбы, да ещё и усложнять их лабиринтом? Для спасения в экстренной ситуации достаточно одного-двух, самое большее - трёх, чтобы враги не проведали, через какой он решит смыться. Хотя какой дурак станет связываться со столь влиятельной личностью, кроме нас с тобой и подобных нам?..
   Ганс молча слушал мои рассуждения. Ему было нечего возразить. Как я припоминала, все длинные конечные ходы заканчивались обычным пунктиром, ничего толком не обозначающим.
   -Жаль, что мы вообще согласились взяться за это безнадёжное дело... - Я прислонилась спиной к стене и медленно сползла по ней в воду. - До нас ведь уже пытались обчистить Инквизитора...
   -Ты сдаёшься?! - Возмутился мой напарник, заметив мои действия.
   -Нет. - Ответила я. И это была правда. - Просто хочу быть поближе к смерти.
   Я посмотрела в коридор, где, благодаря линзам, уже отчётливо различала восемь крупных мужских силуэтов. Преследователи ещё не могли нас видеть, зато вполне могли услышать.
   -Не понимаю. - Покачал головой Ганс, прекратив наконец бесплодные попытки что-то обнаружить в торцевой стене.
   -Вода холодная, да и здесь не жарко. Простуда увеличит мои шансы на скорую гибель. Или хотя бы приблизит спасительное забытье.
   Ганс усмехнулся и плюхнулся напротив, а затем и улёгся в самую грязь.
   -Хорошо... - Мечтательно протянул он, глядя в потолок.
   Я проследила за его взглядом, но не заметила ничего, кроме всё того же лишайника, спускающего обрубленные ветви к полу. Кто-то регулярно его подрезал...
   "Подрезал?.. Значит, ход всё-таки зачем-то нужен!"
   Эта мысль подкинула меня в воздух эффективнее мины.
   -Ганс! - Позвала я. - Проверь боковые стены! Здесь должен быть выход!
   -Но на схеме... - Лениво возразил он.
   -Знаю, я тоже его изучала! Там указаны только ходы, завершённые непонятным пунктиром, без всякого намёка на выход!
   -Вот! А в надземной части...
   -Ганс! - Не выдержав, прикрикнула на напарника я. - Отлежаться ещё успеешь! Вставай!
   Мой крик ускорил не только его, но и наших преследователей. Я принялась судорожно ощупывать одну сторону, напарник - другую. Глухой стук каждого камня был мне как ножом по сердцу и подстегал работать быстрее. Ни один выступ не нажимался, ни одна плита не сдвигалась...
   -Безнадёжно. - Тихо сказал Ганс. - Мы пропали.
   -Не сдавайся! - Прошипела я. - Или больше ни на одно дело тебя собой не возьму!
   -Да какое ещё дело, Аль?! - Вскричал напарник. - Ты сама только что разглагольствовала о смерти! Ты знаешь, что живыми мы от Инквизитора не уйдём, хоть и мёртвыми покинем его нескоро!
   Вне себя от ярости я повернулась к нему лицом:
   -Да! И пока я сидела и разглядывала с тобой потолок, поняла, что за этим ходом тщательно следят! А значит, выход здесь есть! И если ты...
   -Да пошла ты со своими угрозами! - Грубо толкнул меня вбок Ганс, уронив в лужу.
   Впервые он позволил себе со мной такое обращение... Хорошо, что до мата в мою сторону пока не дошло.
   -Шарк цурим, ты совсем спятил?! - Неловко вставая на четвереньки, возмутилась я. - Ты... - Я оборвала себя на середине фразы, почувствовав под руками что-то твёрдое и чуждое земле. - О!..
   -Что? - Мгновенно успокоившись, спросил Ганс.
   -Люк! Здесь люк! Скорее! И кажется даже без замка!.. Помоги!
   Напарнику оказалось достаточно одного взгляда, без всяких пустых объяснений. Я ещё продолжала что-то лепетать, а он уже неуклюже плюхнулся рядом, нащупывая край, который я с трудом, но подцепила кончиками пальцев.
   Погоня была совсем близко, но мы успевали скрыться до её появления. Должны были успеть...

***

   -Аль! Мы самые лучшие воры на свете! - Прокричал из кухни Ганс, стоило мне только войти в квартиру. Услышал, несмотря на работающий в режиме телевизора стационарный коммуникатор.
   -Ага. - Ответила я без должного энтузиазма.
   -Про нас показывают в новостях! На всех каналах главной новостью идёт дерзкое и успешное ограбление Инквизитора!
   -Ага.
   -Знаешь, вчера я снова понял, какой правильный выбор сделал, когда решил работать в команде с тобой, а не Вадом!
   -Потому что он был арестован и казнён три месяца назад вместе с напарником, отделавшимся десятью годами заключения? - Невинно предположила я, вешая сумку на крючок и разуваясь.
   -Да! - Будто и не заметив сарказма, ответил Ганс. В прихожую он так и не вышел, продолжая надрывать голосовые связки. - А всё потому, что ты удачливее его. Да что там, ты удачливее всех! Это же надо - оставить с носом самого Инквизитора! Уйти живыми из его усадьбы, да ещё и с добычей, за которой всевозможные команды охотились больше двух лет!
   Я промолчала. У нас был план, хорошая разведка... Но мы чуть не провалились. Пожалуй, нам и в самом деле просто невозможно повезло.
   -Аль! - Позвал Ганс, выведя меня из состояния задумчивости. - Ты чего там застряла?
   -Уже иду.
   Я сделала пять шагов по коридору и оказалась на кухне. По телевизору снова показывали уже изрядно надоевшие новости. Похоже, несмотря на возмущение журналистов и политиков, многих достал этот Инквизитор с его царскими замашками. Или мы действительно совершили ограбление десятилетия.
   -Всё в порядке? - Повернувшись ко мне лицом, осведомился напарник.
   Я кивнула:
   -Да.
   Ганс выключил звук, заодно приглушив яркость голограммы, и потупился, теребя пульт в руке.
   -Знаешь... - Неуверенно начал он. - По поводу нашей ссоры... Ну, там, в тупике... Ты прости меня...
   Я подняла руку в останавливающем жесте:
   -Не надо, Ганс, я всё понимаю.
   -Ты ведь несерьёзно говорила про окончание нашего успешного сотрудничества? - Осторожно поинтересовался напарник.
   -Я была совершенно серьёзна.
   -Но я же не сдался! - Вскочил он. - Я помогал тебе, ты не можешь порвать со мной по причине моего бездействия!
   Я улыбнулась, прекрасно осознавая, что двигало им сейчас.
   -Всё верно. Пока условия не соблюдены, ты остаёшься моим напарником.
   -Отлично! - Неподдельно обрадовался Ганс. - Обещаю, я никогда тебя не подведу!
   -Я на это надеюсь.
   Я села на диванчик напротив Ганса.
   Напарник облокотился на разделяющий нас стол и спросил:
   -Как Эл? Забрал добычу?
   -Разумеется. Деньги уже у нас на счетах, я перевела.
   -Класс! - Ганс откинулся на спинку стула. - А что с заказами?
   -У Эла пока для нас больше ничего нет.
   -А от остальных?
   Я скривилась.
   -Что, тоже пусто? - Понимающе усмехнулся Ганс.
   -Напротив. - Возразила я. - Полно предложений от мелких связных, а вот наши постоянные работодатели пока молчат.
   -Так давай заведём новые связи!
   Я покачала головой:
   -Нет. Я считаю, что нам нужно отдохнуть.
   -Боишься искушать судьбу так часто? Думаешь, удачи не хватит?
   -Думаю, тут что-то нечисто.
   Ганс рассмеялся.
   -Так вот чего ты такая угрюмая! А я было решил, что ты на меня зла и решила послать на все четыре стороны!
   -Пока нет, не беспокойся. Мне просто не нравится эта популярность.
   -Да ладно тебе! Мы стали знамениты, логично, что теперь все хотят с нами работать! Неужели ты ожидала иного, справившись с этим делом?
   -Нет.
   -Не парься, у нас отличная конспирация! Никто не знает ни наших настоящих имён, ни наших лиц, ни, тем более, нашего укрытия. Даже мы друг о друге. Всё что им доступно - левый адрес для связи, да такой же счёт.
   -Знаю.
   -И мы соблюдаем все необходимые правила. Например, не выходим на адрес со своих личных коммов и даже с домашнего стационара, а пользуемся для этого только общественными или прокатными, зависая там через общедоступную сеть не дольше, чем на пять минут. Да ещё и переводим деньги на наши счета через несколько промежуточных времянок. Так ведь? - На всякий случай уточнил Ганс, покосившись в мою сторону.
   Он прекрасно разбирался в теории, хотя ещё ни разу не работал один, не говоря уже, чтобы быть ведущим. Это было моей обязанностью. О том, кем является мой напарник, не знал никто... Я вообще могла менять его каждое дело, но предпочитала постоянство.
   -Да. Я всё делаю, как полагается.
   -Тогда что тебе мешает выбрать самое лучшее из представленного и заработать ещё немного денег?
   -Плохое предчувствие.
   -Ага! Ещё скажи, что ты не понимаешь, как они вышли на нашу связь! - Ганс махнул рукой, заливаясь беззвучным смехом.
   -Дело не в этом. Инквизитор нас ищет, я уверена. Любое из этих предложений может быть подставой.
   -Так проверь связных по нашим каналам!
   Я промолчала, продолжая бездумно разглядывать голограмму, где как раз заканчивали показывать какую-то глупую рекламу и перешли к массовой аварии на одной из воздушных трасс.
   -Ну, хочешь, я проверю. Мне не трудно, зато будет ещё один виток, запутывающий дорогу к нам.
   -Спасибо, Ганс, не утруждай себя. Я просто хочу немного отдохнуть. И чтобы это дело чуточку забылось... На всякий случай. - Добавила я, немного подумав.
   Напарник улыбнулся:
   -Конечно, Аль, как пожелаешь. У нас скопилась немаленькая сумма, давай немного развеемся, подлечим нервы... Надо же и отпуск иногда себе устраивать. - Он переключил комм в режим компьютера. - Куда полетим?
   Я завороженно проследила, как разваливается голограмма диктора, растекаясь в плоский виртуальный экран, перевела взгляд на своего напарника и тоже улыбнулась.
   Море, песок, солнце, мужчина и женщина. Ничего лишнего. Что может быть лучше?

***

   -Эл пропал. - С порога заявила я.
   Ганс напрягся:
   -Давно?
   -Ещё до того, как мы уехали.
   -Он ничего нам не задолжал?
   -Нет.
   Напарник облегчённо выдохнул:
   -Это хорошо.
   -И всё?! - Возмущённо спросила я. - Больше тебя ничего не интересует?!
   -Остынь, Аль. - Ганс подошёл и успокаивающе положил руки мне на плечи. - У него, как и у нас, очень опасная работа. Мы занимаемся незаконным делом, ты помнишь?.. Вот его и...
   Я резко оттолкнула напарника:
   -Нет! Это из-за нас! Инквизитор вышел на него! Он и на нас скоро выйдет!..
   -Не выйдет, не придумывай. Эл работал не только с нами, может просто кому-то не угодил...
   -Он пропал, Ганс! - Я едва не кричала. - Не застрелен, а исчез!
   -И что? Его могли убрать любым доступным способом...
   -Это Инквизитор!
   Я всё-таки сорвалась на крик.
   -Хватит истерить! - Топнул ногой Ганс. - Я не обязан выслушивать всякие бредни и пытаться тебя успокоить! Ты мне не жена, и никогда ей не будешь!
   -Я хуже, я твоя напарница!
   -Именно! У нас чисто деловые отношения!
   -Это они и есть!
   -Нет! Это эмоционально окрашенное личное отношение к имеющимся фактам!
   -Деловые, значит? - Я недобро сузила глаза. - А как же месяц совместного отдыха в двухместном номере с одной кроватью?!
   -Я был против, ты сама настояла!
   -Мне просто нужно было быть уверенной, что с тобой все в порядке!
   Ганс ухмыльнулся:
   -Заботишься о моём здоровье?
   -Боюсь, как бы ты чего лишнего в постели своим одноразовым подружкам не сболтнул!
   -Мы договаривались, что в отпуске забудем о делах!
   -Я помню!
   -А ещё ты обещала, что совместные ночи никак не повлияет на нашу работу! И тут же по возвращении упоминаешь о них!
   -Ты первый затронул тему брака!
   -Я не обещал на тебе жениться! Да я даже первым у тебя не был!
   -Обидно, да?
   -Смеёшься?! Да я удивлён, что на тебя вообще кто-то позарился!
   Я вспыхнула и отвернулась, не в силах сдерживаться. Ещё немного, и я бы кинулась на него с ножом. И не уверена, что победа осталась бы за ним, будь он хоть трижды сильнее меня. Мужчина, тьфу!
   Так в тишине мы простояли около четверти часа, остывая.
   -Ладно. - Миролюбиво произнёс Ганс. - Предложения от других есть?
   Я кивнула.
   -От кого?
   -Из проверенных нас больше всего хочет видеть Глен. - Как можно спокойнее ответила я. - Он оставил пять сообщений за две последние недели, одно из них - вчера.
   -Ты назначила встречу?
   Я помотала головой:
   -Хочу сначала с Деном встретиться.
   -Опять боишься?
   Я проигнорировала язвительный вопрос напарника.
   -Хорошо, как хочешь. Ты у нас главная.
   -Завтра ему отвечу.
   -А сегодня?
   Я молча повернулась к Гансу лицом и кивнула на пакеты, оставленные у двери. Напарник подошёл и заглянул внутрь. Звонко звякнуло стекло.
   -Ну, что ж... - Он поднял один пакет и направился на кухню. - Помянем друга.
   Я прихватила второй пакет, с закуской, и последовала за напарником.

***

   -Всё, деньги наши. - Заявила я с порога.
   Ганс как всегда сидел на кухне и пялился в телевизор. Встречать меня он даже не собирался.
   -Еды купила? - Скупо поинтересовался он.
   Я прошла с пакетами к холодильнику.
   -Разумеется.
   -Опять искусственная курятина? - Брезгливо скривился Ганс, покосившись на упаковку в моих руках.
   -Да.
   -Ну почему мы не можем питаться, как раньше?! - Возмутился он.
   -Потому что у нас осталось мало денег. Я не собираюсь влезать в резерв. В любой момент может понадобиться обновить экипировку или приплатить за молчание. - Спокойно ответила я.
   -Нам ничего не мешает снова начать жить достойно, а не питаться инкубаторскими отходами!
   -Ганс, это обыкновенная курица. - Успокаивающе заметила я. - Её состав полностью идентичен натуральной.
   -Ага, только вкуса никакого!
   Тут я не могла поспорить. Никогда не бывшая живой курица была совершенно безвкусной. Но выращенная таким образом говядина или свинина были ещё хуже. И дороже.
   -Многие люди так всю жизнь питаются, и ничего. - Нашлась я.
   -Мы - не многие! Я знаю вкус настоящей еды, и знаю, что мы можем заработать на такую без особого труда!
   -Я трачу сейчас лишь общие деньги и меня всё устраивает, а на твой счёт продолжают капать твои личные средства. Если ты хочешь - можем перераспределить поток финансов, процент на еду пересчитать совсем не сложно, и начать питаться отдельно. Тогда в общаке останутся лишь кредиты на экстренный случай.
   Напарник недовольно поджал губы.
   -Ты ещё помнишь наш отпуск? - Вкрадчиво полюбопытствовал он.
   -Конечно. - Кивнула я.
   -Неужели тебе не понравилось так жить? И совсем не хочется повторения?
   -А тебе понравилось?
   -Ты ещё спрашиваешь! Безумно! - Ганс даже привстал со стула. - Но вот такая жизнь тебе, похоже, пришлась не по вкусу... Иначе бы ты брала нам нормальные задания с нормальной оплатой! - Вдруг рявкнул он, стукнув кулаком по столу.
   Я аж вздрогнула от неожиданности.
   -Я беру безопасные и спокойные дела, Ганс. - Взяв себя в руки, с достоинством ответила я.
   -Это уже не наш уровень! Слишком лёгкие задания! Мелкие! Потому и оплата соответствующая.
   -Ты хочешь рискнуть и попасться? - Резонно поинтересовалась я, широко раскрыв глаза в притворном изумлении.
   -Я хочу наслаждаться жизнью! А не работать без продыху, зарабатывать копейки и отдавать другим самые лакомые кусочки... Неужели ты думаешь, что так, - он выделил частицу интонацией, - тебя хватит надолго?
   Я согласно покивала.
   -Ошибаешься! Поймают как миленькую, никуда ты не денешься. И меня заодно. При такой частоте использования даже твоя удача износится быстрее...
   -Да нет никакой удачи! - Взвилась я. - Есть только правильная тактика! Я не проваливаюсь потому, что тщательно планирую каждый шаг и рассматриваю множество вариантов развития событий!.. А не из-за какой-то удачи!
   Ганс скептически усмехнулся:
   -Да-да, я помню. Особенно в том деле.
   -Так для подобных ситуаций я и беру с собой напарника! Только он должен всё помнить, а не полагаться на удачу, как ты!
   -Если я пообещаю исправиться, ты согласишься перейти на уровень повыше и подоходнее?
   Я смерила Ганса прищуренным взглядом:
   -Обещаешь ответственнее подходить к подготовке?
   -Да!
   -Обещаешь не оставаться в стороне, если я не попрошу иного?
   -Да!
   -Обещаешь...
   -Да, да, да! - Не дослушав, ответил Ганс. - Я буду идеальным напарником!
   Не то, чтобы я ему верила... Но мне самой уже надоело прятаться и питаться всякой гадостью. Уж проще просто работать как обычные люди. Той же официанткой. И никакого риска или дополнительных трат. А то плачу за официальное трудоустройство, а денег с этого дела не получаю. Зато алиби есть...
   Я вздохнула:
   -Хорошо. Мне тут предлагали дело уровня инквизиторской усадьбы... Обещаю завтра поговорить с Вадом.
   Ганс победно улыбнулся.

***

   -Давай, вскрывай скорее! - Настороженно оглядываясь, поторопил меня Ганс.
   -Шарк цурим! Сейчас! Кажется, взломщик не подходит... Погоди.
   -Ни один?
   -Не знаю пока! Тут особый тип замка, скрытый...
   -Может, комбинированный?..
   -Не знаю, я пытаюсь разобраться!
   Наша перепалка была самым обычным выплеском эмоций. Привычным и незначительным. А вот обсуждаемая проблема была серьёзной...
   -Ты рассчитываешь понять всё с помощью простого чтеца? - Продолжал допытываться Ганс.
   -Да! - Рявкнула я. - Не мешай!
   -А ты ещё долго?
   -Не знаю!
   -Просто, время...
   -Что "время"? Думаешь, ты справишься быстрее? На, пробуй! - Я отошла, уступив место у сенсорной панели напарнику, и демонстративно сложила руки на груди.
   Ганс сразу стушевался:
   -Аль, да ладно тебе... Я знаю, что ты всё делаешь как надо... Извини.
   Я немного успокоилась и вернулась к работе.
   -Комбинированный, ты был прав. - Сообщила я спустя несколько минут напряжённой умственной работы.
   -И что теперь?
   -Сейчас объединю два взломщика и открою. - Ответила я, нащупывая нужный расходник.
   Напарник приблизился, с любопытством наблюдая за моей работой.
   Меньше минуты у меня ушло на то, чтобы объединить два раздельных элемента в общую сеть и подключить их к замку...
   Короткий писк возвестил об успехе моего экспромта, но дверь не сдвинулась с места.
   -Не понял... - Протянул Ганс. - Это что такое?
   -Попробуй вручную, может заело. - Спокойно посоветовала я. - Так иногда случается.
   Напарник послушно дёрнул дверь вверх, сначала легонько, потом чуть сильнее, а затем уже со всем возможным усердием.
   -Не выходит! - Имитировав плевок на пол, с досадой прошипел он.
   -Плохо. Тогда нам пора уходить.
   -Ни с чем?! - Возмутился Ганс. - Мы что, зря всё запоминали, зря месили грязь, зря подключались к системе наблюдения и безопасности, зря подкидывали им помехи, зря наряжались в эти костюмы, в конце концов?! - Он широко развёл руки, став похожим на огромную чёрную летучую мышь с двумя выпуклыми белыми глазами без зрачков.
   -Нет. Мы попытались, у нас не получилось. Бывает...
   -Может, пойдём напрямую? - С надеждой предложил он.
   Я прикинула в уме необходимые действия, временные затраты и имеющиеся у нас в наличии ресурсы.
   -Не успеем. Да и нельзя здесь топорно работать, охрана мигом прибежит. Я чувствую подвох... Нет, надо срочно уходить.
   -А может, проверишь ещё раз? - Капризно протянул Ганс. - Вдруг ты где-то ошиблась... А?
   Я выразительно взглянула на напарника:
   -Ты помнишь свои обещания?
   -Ну, давай хоть попытаемся... - Взмолился он.
   -Нет.
   -Пожалуйста!.. Не получится - всегда успеем уйти.
   -Мы уже попытались, замок открылся. Хватит. Нет.
   -Значит, мы сдаёмся?
   -Да.
   -Но это же разрушит всю нашу репутацию! - Забыв о конспирации, воскликнул Ганс.
   -И что?! - Свистящим шёпотом ответила я. - Выше головы не прыгнешь! А сейчас мы лишь зазря подвергаем себя опасности!
   -Послушай, это задание легче того. Мы пробрались не в личную усадьбу, а в музейное хранилище никому ненужных вещей.
   Я выразительно покосилась на запертую металлическую дверь, за которой мирно покоилась наша добыча, но промолчала. Пустышки так не прячут.
   -Здесь проще сигнализация, меньше охраны, нет обходов, подземного лабиринта...
   -...зато есть неподвластный мне код, которого не было у Инквизитора!
   Не успел Ганс ничего возразить на моё замечание, как повсюду вдруг вспыхнул свет, ослепляя как моего напарника, так и меня.
   -Что за шарк?! - Само собой вырвалось у меня. Резко потерев глаза, чтобы линзы прекратили меня ослеплять и быстрее перестроились на новый режим освещения, я прищурено огляделась, но зал как был пуст, так и оставался. Кроме стеллажей с экспонатами я ничего не видела.
   -Может, наши блоки слетели? - Осторожно предположил напарник, тоже в свою очередь осматриваясь. - Тогда мы не зря вырядились как чучела.
   -Ага, а может вообще уже наступило утро и сейчас сюда рванут горе-работнички. - С сарказмом предположила я. - Я тебе говорила, что надо уходить!
   -Похоже ты была права... Давай мотать, пока не поздно!..
   -Поздно. - Резко произнёс кто-то за нашими спинами. В ту же секунду меня ударили чем-то тяжёлым по затылку, и я отрубилась.
   Правда, перед самой отключкой мои глаза успели разглядеть несколько знакомых силуэтов, никак не походящих на охрану музея.
   На кого они были похожи, я додумать не успела, и это было к лучшему.

***

   Приходила в себя я тяжело. Голова гудела, тело ныло, руки, выкрученные назад и вверх, болели.
   Кто-то заботливый окатил меня ледяной водой прямо из шланга. Судя по состоянию моей одежды, из которой на мне осталось лишь бельё, подобное беспокойство о моём здоровье было не первым. И именно благодаря ему я очнулась.
   -Ну, как? Очухалась или ещё добавить? - Насмешливо поинтересовался голос. Тот самый, что заявил о нашем с Гансом опоздании в музее.
   -Спасибо, но пока хватит. - С трудом выдавила я.
   -Хорошо. Если понадобится - только скажи.
   -Обязательно. - Заверила я, с третьей попытки разлепляя веки.
   Передо мной предстала классическая пыточная: холодное сырое подвальное помещение, всевозможные крюки и плети на стенах, дыба, электромашина, прозрачная колба с плотоядными червями и прочие старомодные агрегаты соседствовали со вполне современным оборудованием дознания, используемым здесь чисто ради причинения страданий... И я даже знала, где нахожусь, а мой мучитель уже не был для меня таинственным... Но всё же я подняла на Инквизитора взгляд, только чтобы утвердиться в своих догадках.
   -А где Ганс?
   -Твой товарищ? - Невозмутимо уточнил Лауль Фирр.
   Я кивнула, от чего голова заболела ещё сильнее.
   -В соседнем помещении. Им я займусь позже. Ведь, как я понимаю, именно ты ведущая в вашей паре?
   -Я.
   Вывернутые в плечах руки наконец перестали ныть, потеряв чувствительность. Я попыталась переступить с ноги на ногу, но не сумела даже поднять одну, потому что и так едва касалась мысочками земляного пола.
   -Отлично.
   Я почувствовала, что Инквизитор улыбнулся и задрожала от холода, помноженного на страх, который безуспешно пыталась скрыть. Хотя моему мучителю было это всё равно. Он любил свое дело, был профессионалом и знал, что в любом случае добьётся желаемого. Что совсем не обнадёживало.
   -Тогда начнём?..
   Инквизитор отошёл в сторону. Тяжело дыша, я искоса наблюдала за перемещениями его ног, стараясь лишний раз не вертеть головой и не показывать своего любопытства. Я и так была запугана до смерти, хотя всё ещё храбрилась.
   Но недолго.
   Звякнул металл, заставив меня вздрогнуть и беззвучно взвыть от боли в плечах. У меня перехватило дыхание.
   -Хотя... - Задумчиво протянул Лауль. - Ты ведь не будешь против, если мы сначала поговорим?
   Я энергично замотала головой, потом закивала, забыв о том, чем мне это грозит. Затылок тут же взорвался болью.
   -Я так и думал. - Снова улыбнулся Инквизитор, приближаясь. Он ласково взял меня за подбородок и вынудил взглянуть себе в глаза. - Ты украла у меня много дорогих вещей. И не столько в смысле стоимости...
   Я прикрыла веки, не желая отвечать на провокацию и проклиная своё согласие на это дело, данное Элу. Конечно о покойных либо хорошо, либо ничего, но я сама сейчас была на пороге долгой и мучительной смерти... Уж лучше куча сложнейших замков, чем вот так вот поверить связному. "Никаких сейфов и замков!" - Вещал он. - "Только многоуровневая система безопасности, но я знаю, как подключиться к каждому из них! У меня совершенно полная информация! Всё должно пройти гладко и без ошибок!" Ага, как же... Сам поплатился за свою уверенность, и остальных за собой потащил... Сколько до нас с Гансом было попыток? Две?.. Три?.. Пять?..
   Инквизитор отпустил меня, и я облегчённо свесила голову. Моё положение было неудобно со всех сторон и при попытке держать голову прямо начинала болеть шея. Воистину профессиональный палач.
   -Можешь молчать. Но я точно знаю, что это были вы. Вы сами выдали себя в хранилище. Я, кстати, весьма удивлён, что именно вы первые попались на мою удочку... Хотя и рассчитывал всё для тех, кто уже справился с невозможным - ушёл живым из моей усадьбы. - Лауль усмехнулся. - Однако, я всегда отличался удачливостью.
   От его слов меня передёрнуло. Но он никак не мог следить за мной всё это время! Как и подслушать наши с Гансом разговоры. Нет, это простое совпадение...
   -Я убедился, что ты знаешь своё дело в совершенстве...
   Да, мы были с ним в этом похожи. И я едва не съязвила ему в ответ, но стоило мне поднять голову, как боль отрезвила меня.
   -И теперь я хочу проверить, на что ты действительно способна. Хочу предложить тебе сделку. Я оставляю тебя в покое...
   Надежда окрылила меня, и я позволила себе немного наглости.
   -...если я верну украденное? - Предположила я.
   Инквизитор улыбнулся. Я облегчённо выдохнула. Он не разозлился на моё самоуправство, а значит, мои дела были не так уж и плохи. Пока.
   -Это было бы, конечно, прекрасно, но я сомневаюсь, что ты знаешь, кому что приглянулось из моей коллекции. Такое могут себе позволить лишь люди моего круга, и трепаться на каждом шагу о своём приобретении они, я уверен, не будут. Так что нет. Здесь я справлюсь как-нибудь сам. У тебя есть ещё идеи?
   -Может, вы хотите украсть для себя что-то другое?
   -Забавно, что ты оцениваешь себя исключительно с точки зрения твоей профессиональной деятельности.
   Не получив прямого ответа, я решила уточнить:
   -Я не угадала?
   -Нет.
   Новая догадка могла бы сбить меня с ног, если бы я имела возможность упасть.
   Я гордо подняла голову, превозмогая усталость и бессилие, и посмотрела Инквизитору прямо в глаза:
   -Делайте со мной что хотите, но в постель я с вами не лягу!
   Он рассмеялся:
   -Любопытное предложение. Но если бы я сейчас действительно имел в виду именно это, то твои слова разрешили бы мне прямо сейчас исполнить желаемое.
   Я смутилась. О такой интерпретации я не думала.
   -Однако и тут ты ошиблась.
   -Тогда что же вам от меня нужно?
   Инквизитор помолчал с минуту, внимательно меня рассматривая. Он будто бы собирался с мыслями или решал, стоит ли доверять мне правду.
   И мне снова стало не по себе.
   -Копии документов. - Наконец обронил он.
   -Украсть? - Деловито уточнила я.
   -Сделать.
   Я изобразила на лице недоумение.
   -У моего друга есть некоторые интересующие меня бумаги. - Снизошёл до объяснений Лауль. - Да-да, ты не ослышалась. Бумаги, такие вещи не хранят в электронном виде, когда от них везде остаются следы. Только старый, легко и полностью уничтожаемый способ записи нужной информации. А так как она очень ему нужна, я тоже хочу её получить.
   -А вы уверены, что эти бумаги вообще есть?
   -Да. - Кивнул Инквизитор, поворачиваясь ко мне спиной. - И неважно, откуда я знаю об их существовании. - Предвосхитил мой следующий вопрос он. - Мне не нужны они сами, только хранящаяся в них информация.
   Я замотала головой, пытаясь привести мысли в порядок, но сделала только хуже. Мне было непривычно и сложно держать деловой настрой в подобной обстановке.
   -Скажите конкретнее, что именно вы от меня хотите. Мне трудно соображать в таком положении, руки затекли, голова болит, да и шея ноет. Всё это отвлекает и не даёт сосредоточиться.
   Какой-то дальней и очень маленькой частью своего разума я надеялась, что он прислушается к моим словам, поймёт скрытую в них просьбу и тут же меня освободит. О более уютном помещении я даже не мечтала.
   -Хорошо. - Невозмутимо кивнул он, оставаясь всё так же спиной ко мне. - Я расскажу подробнее. Мне нужно, чтобы ты добралась до документов, сняла копии, не в бумажном, а в электронном виде, здесь мне нужна абсолютная точность, затем положила их обратно ровно как было, чтобы никто ни о чем не догадался, и передала носитель с информацией мне.
   -Мне нужно знать точное местонахождение этих бумаг, коды допусков, схему здания...
   -Всё будет. Тебе останется лишь пробраться в кабинет моего друга и выполнить задание. Как я понимаю, для тебя это не составит особого труда.
   -А оборудование?
   -Все ваши вещи лежат в моём кабинете. Если понадобится что-то сверх - скажешь, я постараюсь достать. И не стоит скупиться, надеясь обойтись минимумом. Мне необходима гарантия, и ради неё я готов потратиться.
   Я кивнула:
   -Хорошо, я согласна. А что будет с моим, - я выделила местоимение, - другом?
   Инквизитор повернул ко мне своё слегка удивлённое лицо:
   -Я ещё не решил до конца... А почему тебя это интересует?
   -Я хотела бы, чтобы вы и его пообещали освободить, когда я справлюсь с вашим заданием.
   Лауль восхищённо покачал головой:
   -Ты удивительно самоуверенна.
   Я открыла рот для оправданий, но следующая его фраза меня опередила.
   -Мне это нравится.
   -Так что? - Не дала себя увести от темы я. - Вы согласны его отпустить?
   -С какой стати? Его услуги мне не нужны, да и прощать его я не собираюсь. - Инквизитор строго посмотрел мне в глаза. - Он понесёт заслуженное наказание.
   -Но мне он нужен! - Воскликнула я.
   -Зачем? Неужели он тебе дорог?
   Открытое непонимание Инквизитора пополам с презрением было мне противно. Поэтому я ограничилась коротким кивком.
   А Лауль только обрадовался:
   -Тогда в случае твоего предательства или провала ему будет гораздо хуже, чем могло бы быть.
   От возмущения у меня отпала челюсть. Нет, я знала, с кем имею дело, но мне казалось, что мы говорили о деле! Честной сделке!
   -Это нечестно! Он ни в чем не виноват! - Я дёрнулась вперёд, о чём тут же пожалела.
   Инквизитор подождал, пока я снова нащупаю ногами опору, перетерплю боль и приду в себя, чтобы холодно ответить:
   -Не предполагал, что вы не просто партнеры, а пара...
   -Это не так! - С жаром возразила я, делая акцент на выразительности заявления, а не на языке тела, который был мне недоступен.
   -Жаль. - В мнимом расстройстве протянул Лауль. - А то я бы мог попросить тебя ещё об одном деле... В оплату его жизни.
   -И здоровья? - Мгновенно подхватила я.
   Инквизитор смерил меня оценивающим взглядом:
   -Два дела.
   -Я согласна. - Поспешно сказала я.
   Он усмехнулся.
   -Слишком быстро... Боишься, что я передумаю?
   Я не отреагировала.
   -Зря. Я человек слова.
   Я молчала.
   -И всё же, мне очень интересно... - Инквизитор наклонился к моему лицу почти вплотную. - Зачем ты так печёшься о нём, если он для тебя никто?
   -Он мой напарник. - Спокойно ответила я.
   Лауль отстранился и снова пошёл наворачивать круги по темнице.
   -Да, я слышал, что ты не любишь работать одна... Но найти другого не так сложно.
   -Это очень сложно! - Эмоционально возразила я. - А с ним мы сработались. И вообще, - я решительно поджала губы, - я не пойду ни на одно дело одна. Мне нужен напарник.
   -Отлично, - насмешливо кивнул Инквизитор, - он у тебя будет.
   Я обрадовалась, но, как оказалось, рано.
   -С тобой пойду я.
   У меня отпала челюсть.
   -Вы шутите?! - От неожиданности я перешла на шёпот. - Вы мне только помешаете! Вы будете обузой!
   -Нет, я тебе помогу. - Уверенно возразил Инквизитор. - Заодно и проконтролирую.
   -Ах, вот оно что!.. - Я попыталась откинуться назад, но резкая боль в плечах вернула меня на землю. - Вы боитесь, что я сбегу?
   -Не очень, если честно. - Лауль повернулся в мою сторону. - Сбежишь - поймаю. Спрячешься - найду. Поверь, я смогу достать тебя где угодно.
   По мере его приближения мне становилось всё менее уютно, хотя и так было не очень комфортно...
   -А потом приведу сюда... И разговоров больше не будет.
   Инквизитор был чрезвычайно серьёзен.
   Я судорожно сглотнула.
   -Ну что?.. - Спросил он.
   Вздохнув, я опустила голову:
   -Будь по-вашему.
   В то же мгновение кандалы на моих запястьях раскрылись, и я рухнула на пол, пребольно ударившись коленями. Подняв голову, я заметила открытую дверь камеры, небрежно повешенное на крючок полотенце и какие-то тряпки в углу, похожие на безразмерный рабочий комбинезон.
   -Одевайся и пойдём. - Инквизитор явно нацелился покинуть пыточную. - Приведёшь себя в порядок, а потом обговорим наше первое дело подробнее.
   -А остальные? - Спросила я его в спину. - Какие ещё задания вы мне дадите?
   -Не знаю. Решу позже. - Донеслось из коридора. - Для начала попробуй справиться с этим.
   Вздохнув, я встала, неловко размялась, натянула комбез и вышла следом. Я торопилась как могла, но всё равно опоздала. Лауля в коридоре уже не было, меня вообще никто не ждал. Пришлось бежать наугад.
   Пожалуй, впервые в жизни я не ошиблась с направлением. Возможно потому, что с другой стороны был тупик...

***

   Инквизитор молча провёл меня подозрительно пустующими коридорами и лестницами, как будто нарочно освобождёнными незадолго до моего появления, и оставил в одной из гостевых спален на попечение женщины средних лет. За всё время пути мы с ним не перекинулись и словом, чему я была несказанно рада. Ещё успеется.
   Служанка тоже оказалась не очень разговорчивой, зато чересчур почтительной - всё время кланялась и извинялась. Но это было ещё терпимо. Самое трудное началось, когда она пошла вместе со мной в ванную и принялась меня намыливать... Сопротивляться этому было всё равно, что возражать хозяину усадьбы. Пришлось стойко терпеть.
   Оставшись наконец в комнате одна, я завернулась в одеяло и позволила себе немного расслабиться. Линзы из глаз куда-то пропали, предположительно извлечённые лично Инквизитором, комм тоже... Мне было нечем себя занять, кроме как обдумыванием сложившейся ситуации, но для этого я была слишком усталой, поэтому я просто приготовилась к долгому ожиданию, рассчитывая совместить его с таким необходимым мне сейчас сном.
   Однако стоило мне присесть на роскошную мягчайшую кровать, занимающую почти полкомнаты, как дверь стремительно убежала в потолок, явив хозяина собственной персоной.
   -Устроилась? - С порога спросил он. - Тебе комфортно? Ничего не нужно?
   Мне бы стоило ограничиться простой благодарностью, но...
   -Скажите, а вам мыться помогают женщины или мужчины? - Непроизвольно вырвалось у меня.
   Инквизитор удивительно спокойно отреагировал на мой провокационный вопрос:
   -Спасибо за беспокойство, но я пока ещё способен справляться самостоятельно.
   -Тогда почему вы не позволили подобного мне?
   Лауль непонимающе уставился на меня:
   -Я попросил Фиару тебе помочь, потому что ты вряд ли бы сумела сама разобраться во всех средствах и программах мытья.
   Я оскорблённо поджала губы:
   -Я прекрасно разбираюсь в технике, а перепутать пару баночек было бы не смертельно.
   -Сомневаюсь, что ты знакома с душевой системой моей усадьбы. - Усмехнулся собеседник. - Как бы серьёзно вы не готовились к проникновению, это должно было интересовать вас в последнюю очередь.
   Возразить было нечего. В самой ванной комнате я так растерялась, что на действия служанки не обратила особого внимания, поэтому сейчас не могла в должной мере оценить сложность процесса для непосвященного человека.
   -Но, если ты настаиваешь, Фиара больше не будет сопровождать тебя в банных процедурах.
   -Настаиваю. - Изо всех сил стараясь не покраснеть, кивнула я.
   Инквизитор смерил меня насмешливым взглядом, заставив отвернуться.
   -Хорошо. Но если тебе вдруг понадобится помощь - смело обращайся к ней. С этого дня она будет твоей личной помощницей.
   -И за что же мне такая честь?
   -Ты моя почётная гостья, так полагается. - Уклончиво ответил Инквизитор. И я поняла, что тут что-то нечисто...
   Ну, что ж. Статуса пленницы никто не отменял, как и стороннего контроля. Это в любом случае было лучше камеры в подземелье, доставшейся моему напарнику. Бедный Ганс.
   -Итак, прежде чем приступить к серьёзному разговору, давай познакомимся. - Инквизитор осмотрелся и выбрал себе уютное на вид кресло у окна. Повернув его ко мне лицом, он сел и поднял на меня глаза. - Как тебя зовут?
   -Можете называть меня Алей.
   -Это твоё настоящее имя? - Придирчиво уточнил он.
   Я усмехнулась:
   -Нет, конечно. Стану я ещё настоящее говорить... Это кличка. Мне кажется, её вполне достаточно.
   -Не дерзи.
   От его спокойного тона по моему телу пробежала непрошенная дрожь, но я постаралась быстро её унять. На первый раз он простил мою наглость, а теперь решил поставить на место... Лучше бы сразу расставил все чёрточки над "и", тогда мне было бы проще контролировать эмоциональность своей речи.
   -Ты же понимаешь, что при необходимости, я запросто могу пробить твоё лицо по базе данных жителей и гостей планеты?
   -Тогда почему вы до сих пор этого не сделали?
   -Рассчитывал на твою адекватность. - Пожал плечами Лауль. - Не хочу без необходимости напрягать свои связи, это может сильно повредить нашему делу.
   Я сглотнула и постаралась поскорее уйти от скользкой темы:
   -А у вас уже есть какой-то план?
   Для меня представиться самой было всё равно, что голову в петлю просунуть. Конец всему, полное признание собственной вины... А так хоть какой-то шанс спастись оставался. Мизерный, конечно, но всё же...
   -Разумеется. - Кивнул Инквизитор. - Я всегда планирую наперёд.
   -И каков он на этот раз?
   Лауль расслабленно откинулся в кресле:
   -Попасть на приём к моему другу в качестве гостей, затеряться в толпе, дать тебе возможность покинуть общество и вернуться в него после выполнения задания. Это в общих чертах.
   -А моя часть?
   -Даю тебе полную свободу действий в рамках уже установленных мною ограничений. - Великодушно сообщил Инквизитор. - Самое сложное - попасть внутрь дома и отвлечь хозяина - я беру на себя. Если правильно выполнить эти два пункта, то на поиск документов и снятие копий у тебя будет достаточно времени.
   -Конечно, самое сложное! - Язвительно повторила я. - А как же кабинет, наверняка с сигнализаций, и закрытый сейф?
   -Я не знаю, насколько серьёзно охраняется кабинет и что ждёт тебя внутри, но мы уже выяснили, что перечисленное не является для тебя проблемой.
   -При наличии адекватного оборудования. - Напомнила я.
   -Я уже обещал достать тебе всё необходимое, только скажи, что именно.
   Задумавшись на мгновение, я кивнула:
   -Если у меня будет новейший GT-79i4, я справлюсь с любыми препятствиями.
   -Очередной электронный взломщик? - Не выразив и капли недоумения, невозмутимо уточнил Лауль.
   Неожиданное замечание заставило меня взглянуть на собеседника с нового ракурса.
   -Нет, улучшенный чтец аналитического типа со встроенной функцией распознавания стандартных ловушек на взлом... - Озадаченно поправила я, даже не пытаясь скрыть удивление. - Последняя модель.
   Такая осведомлённость Инквизитора показалась мне недобрым знаком. Обычному политику ни к чему подобные знания... А значит, здесь опять что-то нечисто.
   -Я давно планировал это дело. - С улыбкой любуясь моей реакцией, пояснил Лауль. - Уже собирался рисковать сам, но тут по чьему-то злому умыслу ко мне зачастили незваные гости. Сочтя это знаком свыше, я оставил заведомо проигрышные попытки обучиться воровскому ремеслу и решил нанять профессионала. К сожалению, среди попавшихся мне воришек не оказалось ни одного достойного. Никто из них даже до сокровищницы не сумел добраться... - Инквизитор презрительно поджал губы. - Мелкие сошки.
   Я смогла бы возразить, но деликатно промолчала. Никто из нас не застрахован от провала, и профессионализм здесь почти не при чем.
   -Я уж было отчаялся, однако тут появились вы... - как ни в чём не бывало продолжил мой собеседник, - ...и превзошли мои самые смелые ожидания. Это было роскошно. Вы ловко обошли все ловушки, успешно обвели вокруг пальца охрану и благополучно смылись прямо у меня из-под носа! - Лауль восхищённо хмыкнул. - Я был в восторге, не хотел даже думать ни о ком другом, стал спешно строить планы по вашим поискам, примерил роль заказчика... - Он печально вздохнул. - Хорошая оказалась идея, жаль, что она не пришла мне в голову раньше. Заказал бы ограбление собственной усадьбы - и время бы сэкономил, и коллекцию бы сохранил...
   -Вам её очень жаль? - Осторожно полюбопытствовала я.
   Инквизитор неопределённо пожал плечами:
   -Я не настолько ей дорожу, чтобы убиваться от горя, хотя мне её немного не хватает. Вообще, мне до сих пор непонятно, чем она заслужила такое внимание. Она не представляет собой ничего особенного, просто различные памятные мне вещи, никакой исторической или культурной ценности... Но ты не волнуйся - если моя идея выгорит, она будет стоить десяти таких коллекций. К тому же я всё-таки рассчитываю вернуть её со временем, надо всего лишь выяснить заказчика, которому вдруг приспичило мне насолить, и мне уже обещали в этом поспособствовать.
   Я грустно усмехнулась. У богатых свои критерии и понятия, беднякам их странностей никогда не понять.
   -Ладно, что-то мы ушли от темы. - Лауль решительно выпрямился, возвращаясь к деловому тону. - Детали своей работы ты продумаешь сама, в этом я тебе полностью доверяю. Мне же от тебя сейчас нужно только имя.
   -Может, вам ещё и фамилию мою настоящую сказать? - Недоверчиво прищурилась я.
   -Конечно, как иначе я проведу тебя на бал? Одним именем для официального приглашения не обойтись. И уж тем более - прозвищем.
   -Для пригласительного не нужно настоящее. - Уверенно возразила я, не считая сказанное достойной причиной раскрывать свою анонимность. - Придумайте что-нибудь, подходящее вашему кругу.
   -Не пойдёт. - Покачал головой Инквизитор. - В случае твоей неудачи всех гостей будут проверять, и особо заинтересуются новым лицом в нашем обществе, а вместе с тобой и мной. Мне подозрения ни к чему, так что никаких придуманных имён! Я всего лишь хочу сделать другу сюрприз, оставаясь инкогнито на время подготовки. А если документы ещё и расшифровывать придётся, то этот период может растянуться на месяцы.
   -Вы так уверены, что моё настоящее имя никто не сумеет связать с моей истинной профессией?
   -Уверен. Ты слишком осторожная и умная девочка.
   Подобная своеобразная лесть на грани грубости меня задела.
   -А я уверена, что, если в приглашении напишут ваше прозвище, ничего не изменится. - Довольно резко ответила я.
   -Думаю, да. - Согласился он. - Но только потому, что я не скрываюсь.
   Я вновь пересекла границу дозволенного, но на этот раз мой собеседник отреагировал иначе. Никаких прямых замечаний и ограничений, будто его в принципе не задевают личностные намёки, пока они не мешают делу и не уводят разговор в сторону. Такой ответ позволял мне продолжать копать глубже, рискуя потерять всё и сразу... А ведь стоило бы остановиться.
   -Тогда вы не будете против, если я буду называть вас по прозвищу?
   -На балу не стоит, там слишком много разных людей, а здесь - пожалуйста. - Бесстрастно ответил Инквизитор. - Можешь даже в присутствии прислуги, их уже сложно удивить. Особенно в свете того, кем ты для них являешься.
   -Воровкой? - Невинно предположила я.
   -Ещё чего! - Скривился мой собеседник. - Мне не к лицу сотрудничать с преступными элементами, как и в целом иметь дело с людьми твоей и подобных профессий. Нет, я представил тебя им так же, как ты будешь представлена другим гостям на приёме у Элуаля Паруша. Своей невестой.
   Лауль всё же сумел добиться своего: я потеряла дар речи. И не знаю, что сильнее выбило меня из колеи - обидное отношение к моей профессии, имя друга Инквизитора, оказавшегося главой Военизированной Службы Контроля нашей планеты, или последнее заявление...
   -Так что советую привыкать называть меня по имени и на "ты". - Окончательно добил меня Инквизитор.
   Я посмотрела в глаза собеседнику, представила некоторые особенности нашей игры...
   -Пожалуй, мне нужно время, чтобы привыкнуть к этой роли... - Тихо пробормотала я. - Проникнуться... Почувствовать...
   -Пожалуйста, нет проблем! - Лауль встал. - У тебя есть время до бала. Тебе ещё надо будет примерить платье, что я заказал, вдруг потребуется корректировка... Я думаю, ты успеешь. - Он посмотрел на полупрозрачные часы, висящие в углу. - До вечера ещё целых шесть часов.
   Я посмотрела на мерцающий циферблат, но не смогла разглядеть ни одной цифры: они усердно расползались у меня перед глазами. Шесть часов! А у меня никакого плана, никаких инструментов и никакой информации... Только пустые слова... Всего шесть часов!
   -Ладно, я пойду. - Послышался звук переставляемой мебели. - Надо позвонить Элуалю, заказать для тебя пригласительный. Оправдание спешке и неожиданности придумаем позже. Только скажи наконец своё имя.
   Конец фразы показался мне приглушённым и донёсся откуда-то издалека.
   -Гармина Асталия... - Прошептала я и хлопнулась в спасительный обморок.
   Кажется, впереди опять замаячил холодный душ...

***

   -Лауль Фирр с невестой! - На весь огромный зал возвестил церемониймейстер.
   На миг мне показалось, что музыка стала тише и даже слегка замедлилась. Все присутствующие в сопровождении шелеста платьев, звона медалей, стука каблучков и скрипа сапог единым фронтом повернулись в нашу сторону. От подобного внимания я обмерла и непременно повернула бы обратно, если бы не уверенность и настойчивость моего спутника.
   Инквизитор не собирался потакать моим низменным желаниям. Он крепко сжимал мою руку, якобы мирно покоящуюся у него на предплечье, и неумолимо тянул меня вперёд - туда, где стоял хозяин дома с супругой и сыном. По дороге Лауль не забывал степенно раскланиваться с каждым, кто оказывался у нас на пути, и мне волей-неволей приходилось повторять это за ним.
   Это было ужасным испытанием. Гости смотрели на меня и только на меня, не забывая перешёптываться за моей спиной. Я чувствовала себя новым экспонатом в контактном музее... Или приговорённым к смерти по дороге на плаху.
   А, самое главное, за всю дорогу Лауль не проронил ни звука, шествуя сквозь редкую толпу с высоко поднятой головой и холодной дежурной улыбкой на лице. Мне оставалось только идти рядом с ним, старательно пряча страх глубоко внутри. Это было всё равно, что плавать среди акул.
   Всё так же молча Инквизитор остановился неподалеку от Элуаля Паруша, дабы дождаться своей очереди на приветствие. Перед нами ожидали ещё две пары, но глава ВСК плевал на все неписанные правила и сразу же направился в нашу сторону.
   -О! Дорогой Лауль! - Громко воскликнул он, заключая моего спутника в объятия. - Я так рад тебя видеть! И ещё больше я рад, наконец, узреть ту девушку, что согласилась стать твоей женой!
   До этого момента мне казалось, что хуже быть уже не может, однако я сильно заблуждалась.
   Оставив Инквизитора в покое, Элауль переключился на меня, и, не дав опомниться, крепко прижал к своей груди. От резкого запаха его парфюма в сочетании с едким мужским потом мне тут же стало дурно. За пять долгих секунд я едва не задохнулась и уже успела попрощаться с жизнью, но меня вовремя отпустили, и всё закончилось вполне благополучно. О перенесённом испытании напоминал только противный аромат, который сопровождал меня весь оставшийся вечер, вызывая лёгкое головокружение, пока окончательно не выветрился.
   -Моё имя конечно же вам известно, но для проформы - Элуаль Паруш к вашим услугам. - Наш собеседник быстро поклонился и повернулся к своим сопровождающим. - Моя жена Ариалла и сын Налуаль.
   Означенные элегантно кивнули.
   Естественно, все эти представления были нужны больше для меня, чем для Лауля, но первым на них отреагировал именно он:
   -Моя невеста, Гармина.
   Получив весомый толчок вбок, я постаралась скопировать жест приветствия, принятый в этом обществе, втайне надеясь, что вышло неплохо. Отдышаться я так и не успела.
   -Очень, очень приятно! - С улыбкой закивал глава ВСК. Глядя на этого добродушного толстячка нельзя было и подумать, что на работе он строг, жесток и беспринципен. - Добро пожаловать в нашу семью! Прошу, чувствуйте себя как дома, пейте, отдыхайте, танцуйте, общайтесь... Я был бы рад побыть с вами ещё, но меня ждут другие гости. Встретимся за столом!
   И он, наконец, вернулся к обязанностям хозяина вечера. Его спутники последовали за ним, подарив мне напоследок многообещающие взгляды.
   Дожидаться ужина как-то разом перехотелось.
   -А когда мы сядем за стол? - Осторожно поинтересовалась я у Инквизитора.
   -Часа через три.
   Я тихо застонала. Целых три часа!
   -А когда мы?.. - Начала я, но вовремя остановилась, заметив спешащих в нашу сторону гостей.
   -Держись. - Коротко бросил Лауль, делая шаг навстречу ближайшему мужчине.
   Следующие часы были наполнены многословными витиеватыми приветствиями, знакомствами и представлениями. От обилия имён у меня вскоре заболела голова, и я совсем отключилась от реальности. Всё, на что меня хватало - это кивнуть, услышав собственное имя. Об элегантности я уже даже не думала.
   За всё время я не произнесла ни слова, хотя многие пытались задать мне какие-то вопросы. Нет, я ни коим образом не пыталась уйти от общения, все они просто не успевали дождаться ответа - появлялись новые гости, оттесняли моих свежеиспеченных знакомых и всё снова начиналось сначала. Я думала, этот бесконечный поток людей не кончится никогда.
   Вдруг музыка стихла, остался лишь ненавязчивый фон, немногие танцующие разошлись, и Лауль, взяв меня под руку, куда-то пошёл.
   Я получила возможность перевести дух и осмотреться. Как оказалось, гостей было не так уж и много, всего около трех-четырех десятков, и все они шли в одном с нами направлении, но все на некотором расстоянии друг от друга.
   -Жаль, потанцевать не получилось... - Расстроенно протянула я. Это было то, о чём я по-настоящему жалела.
   -А ты умеешь?
   Я вздохнула:
   -Нет. Но всегда мечтала научиться.
   Инквизитор усмехнулся, но ничего не ответил.
   -Это все гости?
   -Нет. Многие уже ушли.
   -Ух! - Облегчённо выдохнула я. - А я уж было решила, что совсем потеряла связь с реальностью.
   Лауль промолчал.
   -А почему мы не могли выполнить дело за эти три часа и спокойно последовать их примеру?
   -Наше приглашение, как и всех оставшихся, включает в себя ужин. У остальных же было обычное приглашение на бал.
   Я помотала головой, всё ещё трещащей после ночного приключения и постоянных речей:
   -Не понимаю. Зачем такое разделение?
   -Элуаль не может не пригласить некоторых своих знакомых, даже если у него с ними серьёзные разногласия, а они не могут отказаться посетить его приём. Для того, чтобы такие личности могли не задерживаться, и существует это разделение. Они просто приходят, здороваются и уходят.
   -Ага, останавливаясь по дороге поглядеть на невесту великого и ужасного Инквизитора. - Саркастически добавила я. - Откуда они только обо мне прознали?..
   -Слухи, что я взял не одно приглашение, а два, не могли не распространяться среди гостей. К тому же, вокруг нас была слишком плотная толпа, чтобы суметь спокойно пройти мимо.
   -Ладно, спишем всё на чрезмерное людское любопытство. Но почему вы приглашены к ужину? Ведь, как я поняла, у вас же с хозяином всё не так гладко...
   -Ты ошибаешься. Мы давно знакомы, и я воспринимаю его как старшего брата, которого у меня никогда не было. Соответственно и он считает меня членом своей семьи, как ты уже могла услышать.
   Я кивнула. Странные у них отношения. Вроде и друзья, даже больше, а козни друг другу строят, как враги...
   -Вообще обычно приглашённые на ужин появляются за полчаса-час до него, но я всегда прихожу одним из первых, чтобы пообщаться о делах или завести полезные связи. Таких же стойких гостей немного, и сегодня ты пополнила наши ряды.
   От возмущения я встала, но Инквизитор не стал задерживаться и просто потянул меня за собой. Пришлось возмущаться на ходу.
   -Значит, я столько страдала по вашей прихоти?! Неужели нельзя было нарушить привычку и прийти последними? Списали бы всё на невесту, все бы вас поняли! Вы ведь даже поговорить ни с кем не смогли!
   -Я и не собирался. - Спокойно ответил Лауль на мою тираду. - Просто дальше будет хуже, тебя стоило подготовить.
   -Но я устала, мне же ещё работать! Сами будете виноваты в провале! И поверьте, я вас прикрывать не стану...
   Он смерил меня оценивающим взглядом:
   -Вот уж не думал, что ты настолько хилая. Мне ты казалась более стойкой... Ничего, если хочешь, мы можем уйти и несколько подготовить тебя... В подземелье моей усадьбы.
   Я прикусила язык, но всё же выдала:
   -Я выполню это задание, уйду и никогда больше не буду иметь с вами никаких дел!
   -Пожалуйста, твой напарник будет очень рад это слышать.
   От бессилия я заскрипела зубами.
   -Вы пожалеете о своих угрозах. - Мрачно пообещала я. - Я сдам вас, как только смогу.
   Лауль многообещающе посмотрел на меня. Перед глазами сразу пронеслись образы искалеченных тел, представляемых в сети жертвами Инквизитора... На фоне его возможностей и недостатка имеющейся у меня информации о его дальнейших планах на документы, моё положение выглядело заведомо проигрышным. А вдруг это в высшем свете шутки такие?
   В общем, я как-то быстро передумала. Зато появилась новая идея:
   -Нет, лучше я пристыжу вас на глазах у всех прямо сегодня!
   Мой спутник удивлённо покосился на меня и искренне рассмеялся, да так громко, что на нас обратили внимание не только ближайшие гости, но и сам хозяин, шествующий далеко впереди.
   Его веселье было мне категорически непонятно, а излишнее внимание чуждо, поэтому я поспешила замолчать.
   Я ещё не догадывалась, что ждёт меня дальше.

***

   -Скажи, дорогой Лауль, - обратился к моему мнимому жениху один из гостей, сидящий напротив, - а как твоя невеста относится к твоему увлечению?
   Вопрос явно был весьма актуален. Как по приказу прекратились разговоры, застыли слуги с тарелками и кувшинами в руках, затих звон приборов о небьющийся фарфор. Все взгляды скрестились на нас.
   -Не знаю, я не спрашивал. - Улыбнулся Инквизитор.
   -Так давайте спросим! - Оживился Элуаль.
   Это был мой шанс на месть, но я чуяла какой-то подвох. Лауль не стал бы так открыто переводить стрелки разговора на меня...
   Пока я размышляла, очнулся другой гость.
   -Кстати, прекрасная Гармина, - с улыбкой обратился ко мне он, - за весь вечер вы не произнесли ни слова! Лично мне бы было очень приятно услышать ваш голос.
   По всей видимости зерно разговора было уронено в благодатную почву: практически сразу все присутствующие оживились и закивали. Меня ждало длительное общение, и мысленно я даже застонала, проникшись коварным планом Инквизитора. Нет, он однозначно заслуживал мести!
   Я старательно изобразила смущение и задумалась, как бы уколоть Лауля почувствительнее... Но гости ждать не желали, у них было слишком много вопросов.
   -А ты вообще водил её в пыточную-то? - Хитро усмехнулся один из мужчин.
   Гулко сглотнув, я покосилась на жениха.
   -Нет! - Удивлённо воскликнули на другом конце стола.
   -Неужели нет?! - Вторили рядом.
   -Да ладно!.. - Протянул хозяин вечера. - О чём ты думал, Лауль?
   А Инквизитор спокойно сидел посреди всего этого хаоса и улыбался. Я не знала, что делать. План пристыдить или унизить его в этом отвратительно обнажённом обществе требовал срочного переосмысления. Чуждая логика высшего света была мне категорически непонятна.
   Да и врать не хотелось. Как бы не завраться.
   -Да понятно, о чём! - Рассмеялся мой сосед. - Какая девушка согласится выйти за Инквизитора?
   И столько яда было в его словах, что я сразу узнала в нем недруга Лауля.
   -Ты намекаешь, что прекрасная Гармина не знает, с кем решила связать свою жизнь? - Задумчиво уточнил Элуаль.
   -Да нет, это невозможно! - Тут же ответил гость напротив. - Кто на планете ничего не знает о Лауле Фирре?
   -Значит, Гармина с другой планеты. - Уверенно предположил ещё один мужчина.
   Я окончательно запуталась. Про меня все забыли, моё присутствие вообще не требовалось, разговор шёл сам по себе.
   -Нет, я узнавал. - Возразил глава ВСК. - Она местная, из простой небогатой семьи, работает официанткой в одном захолустном кафе.
   Я почувствовала себя облитой грязью, столько презрения сразу свалилось на меня со всех сторон. Лишь Инквизитор продолжал излучать доброжелательное спокойствие.
   -Лауль, как же ты умудрился с ней познакомиться?! - Осторожно поинтересовался один из присутствующих.
   Я посмотрела на мнимого жениха и поняла, что без моего участия разговор уходит в неконтролируемую область. И у меня, наконец, созрел план.
   -А я часто видела его в наших трущобах! - Заявила я. И, кстати, была единственной особой женского пола, что соизволила той ночью открыть рот для извлечения из него звуков.
   Несколько секунд я была в центре всеобщего внимания, а потом все снова переключились на моего жениха.
   -Что ты там забыл? - С подозрением спросил Элуаль.
   -Невесту, конечно же! - Рассмеялся мой сосед. - Среди своих не смог завоевать ничьё сердце, вот и переключился на всякую шваль.
   Я вспыхнула и уже начала искать достойные слова для ответа, но меня опередил Лауль. Он, не вставая, замахнулся и воткнул вилку в грудь недоброжелателя. Я сжалась, оказавшись меж двух огней, но ничего не произошло. Сосед молча выдернул погнувшийся столовый прибор из камзола и положил его рядом со своим.
   -Похоже, ты банально влюбился. - Констатировал он. - И как всегда скор на расправу.
   Я посмотрела на других гостей. Никакого шока или банального удивления. Как будто такое поведение было здесь нормой...
   Пора было заканчивать.
   -Значит, ты и правда Инквизитор? - Повернула я наивно-удивлённое личико к жениху.
   Тот молча улыбнулся.
   -А я не поверила! - Воскликнула я, обращаясь уже к гостям. - Представляете, он рассказал мне о себе, сводил в подвал, мы там даже слегка поиграли...
   Краем глаза я рассчитывала заметить смущение Инквизитора, но напрасно. Не ахнул никто из присутствующих, будто обсуждение личной жизни друг друга в таких нелицеприятных подробностях за столом у них в порядке вещей.
   Мой первоначальный план с позором провалился, но я успела немного подгадить Лаулю Фирру. Пусть они потом в своих домах обсуждают глупого влюблённого Инквизитора и его нищую дуру-невесту.
   Однако, всё опять было перевернуто с ног на голову.
   -Молодец! - Припечатал Элуаль. - Найти ту, что разделяет твои увлечения ещё труднее, чем ту, что просто будет не против.
   Я сдалась. Тема женитьбы Инквизитора была благополучно закрыта, и я снова замолчала.

***

   Посиделки близились к концу, время к утру, а я так и не выполнила задуманного. Было потрачено впустую более восьми часов, я валилась с ног от усталости... Ещё бы, больше полутора суток без сна, если не считать кратких моментов отключения сознания.
   Немногих детей в количестве трёх штук, включая сына хозяина, отправили спать ещё во время ужина, а сейчас все взрослые спускались куда-то под землю, с азартом, нетерпением и предвкушением обсуждая какое-то развлечение, что ждало нас внизу. От странных взглядов, украдкой брошенных в мою сторону, мне стало совсем не по себе. Особенно в присутствии Инквизитора и по дороге в подземелье. Что-то мне это всё напоминало... Уж не уготовили ли мне роль основного блюда на вечере садистов?..
   -Падай. - Вдруг шепнул мне на ухо Лауль.
   Я недоумённо посмотрела на мнимого жениха:
   -Зачем?
   -Потом расскажу. - С невозможно ласковым выражением лица, пообещал он. - Просто потеряй сознание. И чем скорее, тем лучше.
   Терять было нечего. Я покорно оступилась и рухнула прямо в удачно подставленные руки. Даже притворяться особо не пришлось, только глаза закрыть и расслабиться. Жаль, уснуть мне позволено не было - надо было оставаться начеку.
   -Гармина? - Обеспокоенно позвал Инквизитор.
   Я стойко молчала.
   -Дорогая? - Он слегка потряс меня. - Милая!
   Я продолжала недвижимо лежать у него на коленях, и мне даже было вполне уютно. Вставать так точно не хотелось.
   -Она без сознания! - Испуганно воскликнул Лауль. - Надо что-то сделать!
   Вокруг спешно засуетились.
   -Нашатырь! У кого-нибудь есть нашатырь? - Бесконечно повторяла какая-то женщина.
   -Ей нужен воздух, она с самого начала ужина становилась всё бледнее и бледнее! - Заявила мужчина.
   -Отнеси её наверх, Лауль. - Посоветовал Элуаль. - Оставь на попечение слуг и возвращайся. Мы не будем начинать игру без тебя.
   -Нет, - возразил Инквизитор, - я останусь с ней, пока ей не станет лучше, а потом присоединюсь.
   -Но тогда ты не сможешь участвовать! - Обеспокоенно воскликнул хозяин дома.
   -Ничего. Хоть раз в жизни побуду зрителем.
   -Нда... - Протянул глава ВСК. - Серьёзно ты вляпался... Ладно, как знаешь. Мы подождём тебя внизу.
   Послышались удаляющиеся шаги. Лауль подхватил меня на руки и поспешил в другую сторону, судя по звукам - вверх по лестнице. Вроде бы за ним никто не последовал, но так как Инквизитор молчал, я решила повременить с телодвижениями и подождать его знака.
   Мы шли довольно долго, миновали не одну дверь и множество поворотов, а я всё так же безвольно болталась в чужих руках. Лауль нигде не задерживался и не подавал признаков усталости. Мне уже стало откровенно неловко, но я крепилась. Ради дела. Ради свободы.
   Наконец меня осторожно сгрузили на нечто мягкое и со спинкой, в чём я быстро признала диван, после чего Инквизитор без слов отошёл и закрыл дверь на защелку. На всякий случай я продолжала лежать ровно так, как он меня оставил.
   -Вставай. - Услышала я его приказ. - Пора за работу!
   Плавно сев, я осмотрелась. Обычная комната для отдыха...
   -Где мы?
   -Это одно из гостевых помещений.
   Я покивала:
   -И что мы тут делаем?
   Лауль так посмотрел на меня, что я поспешила перефразировать:
   -Кабинет где-то неподалеку?
   -Нет.
   -Тогда не понимаю. Зачем было так далеко идти?
   -Для конспирации.
   -Мы прятались от слуг? - Догадалась я.
   -Нет. Они сейчас все спят. Дежурные же в столовой и зале, убираются.
   Я энергично потёрла лицо:
   -Ничего не понимаю. Зачем был нужен весь этот вечер? Почему вы не дали мне поспать пару часов, прекрасно зная, что я и так не спала ночь? Зачем вы тащили меня через весь дом на руках? Зачем вы вообще всё это затеяли?!
   Инквизитор приблизился.
   -Последнее тебя не должно интересовать. - Прямо мне в лицо сказал он. - А насчёт всего остального... Ты же не хочешь попасться?
   -Нет, конечно.
   -Вот именно поэтому я и постарался сделать всё как можно естественнее. Твоя бледность и общий нездоровый вид легко объяснили обморок, да так, что никто ничего не заподозрил. С непривычки многие отключаются и раньше, лично видел, но я знал, что ответственность придаст тебе сил.
   Я разозлилась на этого вершителя чужих судеб, однако постаралась сдержаться. Было интересно, что он скажет дальше.
   -А тащил как раз для того, чтобы обезопасить нас от столкновения со случайно заблудившимися слугами.
   -Ммм... - Протянула я. - А я уж было подумала, что вам просто понравилось.
   Сарказма в моих словах было не занимать, но Инквизитор вполне успешно его проигнорировал.
   -Если у тебя нет больше срочных вопросов, перейдём к насущным. - Лауль присел рядом и с наслаждением вытянул ноги. - Значит смотри. Времени у тебя около трёх часов. Примерно столько длится игра, и никто из гостей не станет отлучаться из подвала...
   -А что это за игра такая? - Заинтересовалась я.
   -Слегка модернизированная политическая настольная карточная игра, придуманная Элуалем, Аравием, Диаруном, мной и ещё парочкой влиятельных политиков. Суть её в том, чтобы сыграть свою партию, как чужую - любого из присутствующих, по жребию. Никто, кроме ведущего, не знает, кто есть кто, и все активно гадают. Особенность игры в скрытых действиях игроков. Угадать можно лишь по их реакции на сообщаемые результаты каждого раунда.
   -И кто побеждает?
   -Обычно выигрывает Элуаль, он выводит из игры большую часть игроков, правильно угадывая их образы и не ошибаясь при этом.
   -А вы?
   -Я тоже иногда выигрываю, обычно, когда ошибается он. Но чаще просто остаюсь последним.
   -Забавно. - Я усмехнулась. - Хотелось бы посмотреть.
   -Если справишься быстро, может ещё успеем присоединиться.
   -А если я задержусь? - Спохватилась я. - Нас не станут искать?
   Инквизитор улыбнулся:
   -Нет.
   -Почему?
   -Они решат, что мы с тобой решили заняться чем-то более интересным, как и подобает будущим супругам.
   Я покраснела.
   -А если они всё-таки решат нам помешать и ворвутся в эту комнату, я найду, как выпроводить их, не вызвав подозрений.
   В этом я не сомневалась.
   -Иди. - Кивнул на дверь Лауль. - Кабинет этажом выше, нужная тебе лестница слева по коридору.
   Я тут же представила спешно заученную схему и прикинула наше местонахождение.
   -Как закончишь - возвращайся сюда, я буду ждать. Вниз пойдём вместе.
   -Хорошо.
   -И всё же постарайся не задерживаться. Не уверен, что ты сможешь выкрутиться без моей помощи, встретив их в коридоре.
   Я тоже не была в этом уверена, но промолчала. Только кивнула в знак того, что приняла информацию к сведению.
   -И не вздумай сбежать. - Пригрозил напоследок Инквизитор.
   А я и не собиралась. Перспективы не радовали.

***

   Сначала дело шло гладко. Я подключилась к системе безопасности в коридоре рядом с нужным мне кабинетом. Удивительно, но камер и сигнализаций в доме главы ВСК почти не было, в противоположность усадьбе Лауля, где весь акцент делался не на защиту, а на предупреждение. У Инквизитора дома не было ни одного стоящего замка, если не считать входного, зато охраны, камер, датчиков и сигнализаций было полным-полно. А всё потому, что целью системы была поимка особо самоуверенного вора для собственных нужд хозяина... Так сказать, для свершения над ним личного правосудия.
   Я в очередной раз подумала, что нам с Гансом несказанно повезло. Ну, мне так точно. От свободы меня отделяло всего пару замков.
   Споро обойдя общую сигнализацию, я кинула обманку на камеры внутри кабинета, отключила подачу сигнала от установленных внутри датчиков и приступила к проникновению в святая святых Элауля Паруша - его кабинет.
   Подобрать код оказалось проще простого. Сенсором настолько часто пользовались, что на панели уже образовались затёртости, отражение которых мгновенно определил электронный взломщик. По-хорошему, замок давно стоило бы сменить, не ровен час вообще замкнёт, но такая беспечность хозяина была мне на руку.
   А вот дальше начались проблемы.
   Помещение было оформлено совершенно безвкусно - значительное нагромождение всевозможных элементов декора отвлекали и раздражали. Возможно, это и было их целью, но скорее всего они просто непомерно радовали Элуаля, иначе и он не смог бы работать в таком месте.
   Я огляделась, целенаправленно выискивая один-единственный предмет обстановки. И первым делом мне в глаза бросился самый простой сейф в углу. Он был проводного типа, наподобие тех, что я вскрывала вручную ещё на заре карьеры у себя в трущобах... Настоящий раритет.
   Меня затопила ностальгия, ноги радостно понеслись навстречу воспоминаниям, а пальцы сами собой потянулись к замку. Всего-то надо вытащить его наружную часть, обнажив провода, и перекрутить парочку из них так, чтобы соединение прошло без участия кода. Правда, не каждый вор знает, как вручную обойти блокировку, но обычно подобные замки профессионалам и не попадаются, а на экстренный случай у них всегда есть с собой специальное оборудование. У меня в детстве его не было, я всё познавала на собственном опыте, но от греха подальше всё же всегда брала с собой прозапас парочку взломщиков сейфов старого образца. Мало ли что.
   Обрадованная лёгкостью дела, я решила вспомнить былое и справиться по-старинке: подошла к сейфу вплотную, протянула руку и замерла, практически коснувшись его поверхности.
   Что-то было нечисто. В прямом смысле слова.
   Этот сейф был единственным предметом обстановки, покрытым толстенным слоем пыли. На фоне общей чистоты он выглядел чрезвычайно подозрительно. Интуиция прямо-таки вопила не трогать его, и я не могла проигнорировать её крик.
   Со вздохом вернувшись в реальность, я полезла за своей аппаратурой.
   После небольшого исследования с помощью подаренного Лаулем распознавателя выяснилось, что сейф подключён к автономной карающей сигнализации, бьющей током любого, рискнувшего к нему прикоснуться. Обойти её мне не составило труда, но никакого смысла в моих стараниях не было - замок оказался нерабочим, а полки пустыми. Этакая своеобразная приманка для наивных воров.
   И я, опытная воровка со стажем, чуть было не попалась!.. Было ужасно стыдно.
   Подгоняемая злостью на саму себя, я с огромным энтузиазмом приступила к поискам истиной цели моего проникновения. Ни в шкафах, ни за картинами никакого другого сейфа обнаружить не удалось, поэтому в конце концов моя деятельность свелась к методичному простукиванию стен. И за одной из ничем не примечательных панелей я наконец наткнулась на долгожданную дверцу.
   С первого взгляда мне стало понятно, что в кабинете главы ВСК установлен усовершенствованный сейф повышенной защиты нового образца с дактилоскопическим кодово-сенсорным замком, настроенным на определённый порядок использования пальцев. Взломать "шкаф" вручную путем взрыва, расплавления, распиливания или чего-то подобного было решительно невозможно, подобрать код нереально, но для подготовленного профессионала всё это не представляло никакой проблемы - на то существовали особые взломщики, адаптированные как раз под замки подобного типа, и у меня они были с собой.
   Однако я всё равно не торопилась приступать к работе, резонно опасаясь сюрприза наподобие той сигнализации на обманном сейфе. Вместо этого я первым делом направила в сторону дверцы беспроводной распознаватель и вчиталась в выданный им результат.
   Меры предосторожности не оказались излишни. На "шкаф" была установлена неизвестная система контроля, которую чтец не смог идентифицировать. Это могло означать только одно - над сейфом поработал мастер с другой планеты.
   Для обычного вора, которому категорически нельзя светиться, подобный случай был во всех отношениях безнадёжным, но не для меня. Для меня существовал другой, более сложный и кропотливый путь.
   Инквизитор сделал ставку на правильного человека.
   Несколькими командами я вывела на экран исходный код и принялась внимательно его изучать.
   Немногие воры были способны разобраться в коде, обычно люди с такими талантами не прозябают на грани нищеты и не влачат безрадостное существование нарушителей закона, а удобно устраиваются в закрытых зонах, где исследуют и совершенствуют оборонно-защитные комплексы, побочные линии которых попадают на потребительский рынок.
   Меня такая судьба не прельщала, да и учиться ради этого теплого местечка пришлось бы немало. Я до всего дошла сама, без помощи извне, и очень собой гордилась, но разумеется втайне - чтобы никто не смог использовать меня в своих целях. Особенно страшно было бы оказаться запертой в правительственной исследовательской лаборатории против своей воли.
   С каждой минутой у меня перед глазами вырисовывалась всё более полная схема действия инопланетной системы, а заодно возникали и исчезали идеи её безопасного обхода с учётом имеющихся у меня расходников.
   Вообще, при правильной комбинации наличествующего арсенала я могла бы завоевать мир, если бы он был связан в единый механизм на уровне наносхем.
   Примерно через полчаса я закончила подготовительный этап, мысленно подивилась изобретательности неизвестного мастера, и настроилась на работу. На всякий случай я решила повторно всё перепроверить, не рискуя ошибаться, и даже посмотрела влияние выбранного варианта на основную схему замка. Какое благо, что я это сделала! При более детальном изучении кода вдруг обнаружилось, что, акцентировав изначально всё своё внимание на внешности сейфа и его ловушках, я едва не совершила огромную ошибку - даже после уточнения происхождения системы контроля я не приняла во внимание, что практически в любую оболочку можно поместить совершенно чуждую систему защиты, в том числе с другой планеты, были бы деньги на этакую блажь... К сожалению, ни один из имеющихся у меня взломщиков не был способен справиться с продукцией иных стандартов в одиночку.
   Это была задача абсолютно нового для меня уровня, практически непосильного... Но отступать я не имела права.
   Ещё около сорока минут я потратила на преодоление нового препятствия, минут десять на претворение своих идей в жизнь, и всё было кончено. Под натиском моих профессиональных качеств сейф благополучно пал, и я была уверена, что с отключением расходников моё вмешательство останется для хозяина дома незаметным. Всё было сделано с поистине ювелирной точностью.
   Бессонная ночь, стресс, напряжение, усталость... В общей сложности это были самые сложные полтора часа моей жизни. Дело оставалось за малым - перешерстить содержимое сейфа, найти нужные бумаги, снять с них копии и привести всё в первоначальное состояние, включая подключение камер и датчиков обратно. На всё про всё у меня оставалось чуть меньше часа расчётного времени, плюс пять минут на возвращение.
   Это было ничтожно мало, но выбирать не приходилось.
   Открыв сейф, я обомлела. Там лежало великое множество всякой всячины: деньги, карточки, драгоценности, носители информации, бумаги... Я перерыла всё, старательно запоминая место и порядок хранящихся в сейфе вещей, но нужной папки так и не нашла, а что именно должно быть в документах Инквизитор мне не открыл.
   Это был провал. Столько времени, усилий и нервов потрачено зря... Я была готова заплакать. Не видать мне свободы, а ждёт меня пыточная с безжалостным палачом...
   Однако, делать было нечего. Я могла сбежать и ждать людей Инквизитора дома, дрожа от страха, или вернуться с повинной и понадеяться на понимание и снисхождение Лауля. Второй вариант давал мне хотя бы призрачный шанс на спасение, ведь я могла пригодиться ему в каком-нибудь другом деле и отработать свою свободу несколько позже.
   На всякий случай я сняла информацию со всех имеющихся бумаг, не особо рассчитывая на удачу, закрыла сейф, прибралась и уже повернулась уходить, когда наткнулась взглядом на стол. Это было последнее место, где я бы стала искать важные секретные документы, поэтому рабочий уголок главы ВСК меня интересовал мало. Вот если бы я не нашла сейф, тогда я бы обратила внимание на это монументальное каменное сооружение, а так...
   Однако именно на поверхности стола сиротливо лежала искомая папка. Она была невзрачного серого цвета с чёрной каймой посередине и без названия. В точности, как описывал Лауль.
   Я заглянула внутрь. Там хранился одинокий листок, весь покрытый непонятными линиями и закорючками. Просто сплошной ковёр всевозможных чёрточек! Ни одной буквы, ни одного слова, ничего, хотя бы отдалённо напоминающего текст. Будто кто-то просто маялся от скуки, а рядом не оказалось ничего, кроме бумажки и ручки.
   Увидь я подобное на столе, выкинула бы в утилизатор не задумываясь, но возможно на то и был расчёт главы ВСК. Иногда проще спрятать нечто важное на самом видном месте, облачив его в совершенно неприглядный вид... Правда, я бы никогда в жизни бы так не поступила. Даже если бы безоговорочно верила всем и каждому.
   Как бы то ни было, я отсняла и эту абракадабру, потом проверила, всё ли я вернула на место, не оставила ли ещё каких следов, и смело смоталась.
   В запасе оставалось всего десять минут. Я успела впритык.

***

   Вернувшись, я не узнала гостевую. Вся мебель была передвинута или опрокинута, по полу разбросаны вещи и подушки... Я настолько растерялась, что не сразу обратила внимание на разложенный диван, небрежно накрытый простыней, и полуголого мужчину на нём. Последний вроде как крепко спал, лёжа на животе.
   Осознав, что я ошиблась дверью, я медленно попятилась и, как назло, задела ногой вазу. Та со звоном повалилась на бок, но не разбилась. Хотя последнее уже не имело значения...
   Я застыла в позе цапли, с ужасом наблюдая, как мужчина медленно приподнимается на руках, поворачивается ко мне лицом... И потягивается.
   -Чего застыла? - С улыбкой поинтересовался Инквизитор. - Проходи, располагайся.
   -Что здесь произошло? - Испуганно спросила я, осторожно переступая чьи-то брюки.
   -Тебя слишком долго не было, и я понял, что мы уже точно не вернемся вниз, поэтому позаботился о декорациях...
   -Ааа... - Протянула я. - Понятно.
   -Что, совсем не похоже? Я старался.
   Я взглянула вокруг по-новому:
   -Нет, неплохо вышло. Просто я подсознательно ожидала опасности, вот и не распознала сразу. Неплохо.
   -Спасибо. - Кивнул он. - Присаживайся, раздевайся.
   Я остановилась на полпути:
   -Не поняла? Зачем?
   -Платье надо снять. - Терпеливо пояснил Инквизитор. - Для достоверности.
   -Но...
   -Слушай, я уже всё видел, не ломай комедию. Подойди ближе, я расстегну молнию.
   Я поспешно отступила к выходу.
   -Это необязательно. Мы же можем прямо сейчас спуститься вниз и...
   Неожиданно распахнулась дверь, и в комнату влетел Элуаль, едва не сбив меня с ног. Я отпрыгнула в самый последний момент, чудом не сбив вторую вазу, и спряталась за портьерой. В отличие от ультрасовременной усадьбы Инквизитора, жилище главы ВСК было полностью обставлено в стиле далёкого прошлого, и это оказалось мне на руку.
   -Я так и думал, что ты здесь! - Воскликнул хозяин дома. - Куда ещё ты мог отнести невесту, кроме как в свою любимую гостевую! Что, предпочёл постельные игры нашим, да, Лауль?
   Инквизитор с довольной улыбкой развёл руками, одновременно послав мне выразительный взгляд. Я быстро сообразила, что он пытается мне сказать, поспешно смяла подол платья спереди и подогнула его внутрь сзади. Ничего большего я сделать не успевала.
   -А где твоя прекрасная невеста? - Спросил Элуаль. - Неужели прячется?
   -Нет, я здесь. - Я вышла вперёд и разгладила складки спереди на юбке.
   -О, смотрю, вам действительно лучше. Румянец на щеках появился. - Элуаль тоненько хихикнул. - Ладно, не буду мешать, приводите себя в порядок... - Он быстро обошёл меня по кругу, одёрнул платье и вышел, осторожно прикрыв за собой дверь.
   Мы облегчённо выдохнули.
   -Вот за этим и надо было снять платье. - Ответил на мой последний вопрос Инквизитор. - Ты всё сделала?
   -Да. - Кивнула я. - И даже лишнее. Правда, там возникли некоторые трудности...
   Лауль напрягся.
   -...но я их успешно преодолела. Никто никогда не поймёт, что в кабинете вообще кто-то был. Если только собак не приведут, конечно...
   -Пусть приводят. - Махнул рукой Инквизитор. - Ничего они не унюхают. Я пропитал твои туфли и платье специальным раствором, а в твою ванну были добавлены особые травы. Ты ещё неделю запаха иметь не будешь, ни для кого и никакого.
   Я задумчиво покачала головой. Он всё предусмотрел заранее. Всё, кроме ненужности сейфа, но об этом рассказывать было ещё рано.
   Пока мы разговаривали, Лауль успел одеться, а я - вдоволь полюбоваться его воистину прекрасным телом.
   -Интересные у вас взаимоотношения... - Задумчиво протянула я.
   Инквизитор поднял на меня заинтересованный взгляд.
   -И с Элуалем, и вообще... У вас так всегда? В высшем свете?
   -Частенько. - Кивнул он. - Дела мы традиционно оставляем за пределами ужина, а вечно обсуждать природу-погоду как-то надоедает.
   -Но ведь существуют ещё книги, фильмы... Технологии, в конце концов! Почему обязательно переходить на личности?
   -Так мы вносим разнообразие в собственное существование, разговаривая на абсолютно любые темы настолько откровенно, насколько это возможно для каждого из нас.
   -Я заметила. - С сарказмом произнесла я. - Особенно хорошо данный факт отразила вилка.
   -Мы хорошо знаем друг друга, свои и чужие границы, поэтому и выходим за них только тогда, когда сами этого захотим. Эдакая острая изюминка с привкусом риска. Попав в нашу компанию, ты автоматически стала "своей", и тебя сразу принялись прощупывать. Догадываюсь, что это было не очень приятно, но так было нужно для дела. Это своего рода проверка нового человека на вшивость.
   -Нет, допустим, я понимаю... Но вилка?!.. Вам не кажется это как-то слишком?
   -Я защитил честь своей невесты, что в этом такого?
   -За это, конечно, большое спасибо... Но ведь я не по-настоящему ваша невеста.
   Инквизитор рассмеялся:
   -Но они-то об этом не в курсе! По их мнению, я не мог поступить иначе. Такая реакция вполне в моём стиле, и вся ситуация в целом была всего лишь очередной проверкой нашей искренности.
   -Но вы могли его ранить!
   -Не мог. Фагауль всегда носит одежду из специальной ткани, имеющей бронезащитные свойства.
   Я покачала головой:
   -Вы ненормальные...
   Он молча усмехнулся и предложил мне руку, доиграть роль для конца.

***

   -Лауль? - Я осторожно постучала и заглянула в комнату. - Можно войти?
   Не дождавшись ответа, я переступила порог и опустила за собой дверь.
   Инквизитор сидел за столом спиной ко мне, склонившись над экраном с выведенными злополучными копиями. Да, та папка оказалась нужной и самой проблемной, в остальных бумагах не обнаружилось ничего достойного внимания.
   Все последние дни Инквизитор проводил здесь, погружённый в непонятные расчёты, лишь изредка спускаясь в столовую, но мысленно продолжая находиться наверху, в своём маленьком кабинете.
   -Лауль, вы не очень заняты? - Спросила я несколько громче. - Я не помешаю?
   Он оторвался от экрана, где что-то писал, и повернул голову в мою сторону:
   -Что-то случилось?
   -Нет-нет... - Я смущённо потупилась. - Просто хотела уточнить, когда вы меня отпустите...
   -Когда закончу расшифровку.
   -И...долго вам ещё?
   -Не знаю. А что?
   Я нерешительно переступила с ноги на ногу. Очень неловко было отвлекать занятого человека от важного дела. Вдруг я его с мысли собью...
   -Ну? - Поторопил меня Инквизитор.
   -А Элуаль ещё не спохватился, что кто-то хозяйствовал в его кабинете?
   Лауль полностью развернулся ко мне лицом и сложил руки на груди:
   -Ты настолько не уверена в себе или забыла мне сообщить о каком-то проколе?
   -Нет! - Замотала головой я. - Всё прошло достаточно гладко. Я просто интересуюсь. Мало ли, вдруг...
   -В нашем деле не должно быть никаких "вдруг"! - Строго заметил Инквизитор. - Говори прямо, зачем пришла и дай мне уже спокойно поработать. Я не знаю, сколько в моём распоряжении времени, но, думаю, не так уж и много. Итак? Я тебя слушаю.
   От его напора я почувствовала себя совсем нехорошо. Живу в прекрасном доме, меня обслуживают, кормят и одевают... Я даже в саду могу гулять! И всё равно продолжаю чего-то хотеть, неблагодарная такая...
   Но это был дом Инквизитора, просторная и временно уютная клетка, где я сходила с ума от одиночества и безделья. И я с ужасом ждала момента расплаты за этот роскошный отдых. Хорошо, если обойдётся лишним делом, а если Лауль так и не захочет меня отпускать? Захочет вечно пользоваться моими услугами задаром, пугая судьбой давно почившего Ганса?
   Напарника я, кстати, не видела с момента неудачного проникновения в музейное хранилище.
   В общем, у меня были причины желать завершить наше сотрудничество как можно скорее.
   -Я хотела узнать, когда будут другие задания. Я устала бездействовать!
   -Разве ты куда-то торопишься? - Иронично изогнув бровь, поинтересовался Лауль.
   Я смутилась:
   -Нет... Просто Ганс... Он же даже не знает о нашем договоре!
   Инквизитор хмуро посмотрел мне в глаза и вернулся к работе, так ничего и не ответив.
   -Вы слышите меня? Я хочу убедиться, что он жив!
   -Он жив. - Сухо сообщил Инквизитор.
   -И в порядке! - Поспешно уточнила я.
   -Даю слово.
   -Лучше дайте мне с ним поговорить!
   Голова, обращённая ко мне затылком, беззвучно повернулась из стороны в сторону.
   -Ну, хотя бы увидеть!
   -Ты мне не доверяешь?
   Я не знала, что ответить. Хотя угрозы в его голосе я не слышала, моим собеседником всё равно оставался Инквизитор...
   -Послушай, я сейчас очень занят. - Устало, но вполне миролюбиво сказал Лауль. - Давай поговорим как-нибудь потом.
   -Когда?
   -Не знаю. - Чуть более раздражённо ответил он. - Потом. Иди, отдохни. Займись чем-нибудь.
   Я послушно ушла, но не сдалась.
   Что-то во всём этом было неправильно. И доверия Инквизитору как-то уже не было.

***

   Я чувствовала, что Гансу плохо. Иначе и быть не могло! Вначале его наверняка пытали или хотя бы просто пугали пытками. Потом, если Инквизитор не соврал, оставили в покое, но без информации, в пустом бесконечном ожидании. Скорее всего он сидел взаперти где-нибудь в камере, вероятно в подземелье, возможно даже далеко от усадьбы... У каких-нибудь друзей Инквизитора, таких же, как и он сам, если не хуже.
   А самое главное Ганс не знал и не мог знать, что со мной и где я. И если его физическое состояние на самом деле было в норме, то о моральном я не могла говорить так уверенно. Даже мне порой было плохо.
   Итак, я приступила к поискам. И начала с простого, хоть и самого невероятного.
   За три дня я методично обошла все доступные мне этажи усадьбы, заглянула во все возможные помещения, отметив на схеме в своей голове те их них, что были закрыты.
   Вскрывать их без оборудования, да и с ним тоже, было рискованно, поэтому ещё пять дней у меня ушло на слежку, не наведываются ли в эти комнаты слуги, охрана или сам Инквизитор. Ведь должен же кто-то был носить Гансу еду...
   Как я и ожидала, мои старания были пусты, а неизведанными остались наглухо закрытые чердачные помещения, к которым никто никогда даже не приближался, да печально известное подземелье из трёх этажей.
   Его минус первый этаж был вполне себе хозяйственный - там располагались кладовые, прачечная и другие подсобные помещения, вовсю используемые прислугой, а также гараж и помещения охраны, включая серверную сигнализаций. Искать на нём Ганса было бы не очень умно, да и бродить там просто так, не вызывая подозрений, было нельзя. Зато ниже начиналось самое интересное: лабиринт и бесконечные пыточные, слегка разбавленные обыкновенными камерами. Именно эти схемы были наименее полными в моей голове не только в силу их там практического отсутствия, но и в силу их неполноценности. Среди полученных нами с Гансом данных эти два этажа были изображены слишком поверхностно, без особых подробностей и без соответствия реальным размерам. Кое-где на схеме просто красовались лаконичные надписи. Единственным заслуживающим внимания элементом были ходы, благодаря одному из которых мы с Гансом успешно выбрались из усадьбы живыми в первый раз. Либо их кто-то намеренно изучал извне, добывая данные практически вручную, либо на свой страх и риск их слила охрана, либо какой-то счастливчик имел возможность изучить строение нижних этажей усадьбы, но от ужаса пережитого не смог запомнить никаких подробностей, кроме возможных путей спасения своей шкуры...
   Мне надо было проникнуть на эти этажи, обойдя сигнализацию и открыв пару несложных замков. Мы с напарником уже раз совершали подобное, но тогда вся усадьба была поднята на уши, ослепшая без камер и всяческих датчиков охрана всем составом гонялась за нами по тёмному дому в сопровождении, снятая со всех постов. То был хороший вариант ныне недоступного мне отвлекающего маневра, за который, я уверена, все уже получили от Инквизитора по первое число.
   Ныне же я не могла ни отключить во всём доме свет, ни подключиться к системе безопасности, ни быстро взломать замок. Лауль ещё до нашего с ним личного знакомства в пыточной конфисковал у меня всю экипировку, включая комм и банальный набор инструментов. Точно так же он поступил и с теми немногими одолженными мне для нашего совместного предприятия приборами.
   Я была совершенно пуста и могла полагаться только на свою удачу, надеясь, что Ганс не ошибся, и она у меня действительно есть.
   А ещё у меня в голове имелся неплохой план.

***

   -Что вы тут делаете, леди? - Окликнул меня незнакомый мужской голос. - Вы заблудились?
   -Нет. - Не поворачивая головы, ответила я, продолжая уверенно двигаться к цели.
   По схеме лестница на второй подземный этаж с камерами и пыточными была ещё довольно далеко, а меня уже пытались задержать. Это было досадно.
   Не успела я сделать и пары шагов, как охранник поравнялся со мной и вежливо коснулся локтя:
   -Это рабочий этаж. Позвольте я отведу вас наверх.
   Не сбавляя шага, я выразительно посмотрела на его руку. Мужчина тут же отшатнулся и отпустил меня, будто обжёгся.
   -Я хочу вниз! - Твёрдо заявила я, отворачиваясь. - Если хотите, можете меня туда проводить.
   -Сожалею, леди, но, боюсь, вам туда нельзя.
   -Глупость!
   -Возможно это действительно недоразумение, но по поводу вас не поступало никаких указаний.
   Я беззвучно вздохнула. Мужчина оказался настойчивым и быстрым, он никак не хотел отставать и продолжал гнуть свою линию. Мне было необходимо либо получить его в сообщники, либо избавиться от его присутствия.
   Я остановилась и посмотрела на охранника настолько презрительно, насколько смогла. И этот взгляд свысока дался мне ой как нелегко, особенно в силу того, что мужчина был значительно выше и внушительнее меня, да и чувствовал себя довольно уверенно. Не то, что я - в неприлично роскошном платье вместо привычных брюк и свободной футболки. Хорошо хоть платье было в пол, не пришлось менять свои любимые мягкие сапожки на жутко неудобные туфли с высоким каблуком.
   Игра в гляделки продолжалась не больше минуты, и с каждой секундой борьбы мой собеседник терял уверенность, а я её обретала.
   Наконец мужчина сдался и отступил на полшага.
   -Простите, леди, но я никак не могу вас пропустить... - Обречённо промямлил он.
   -Я имею право ходить где хочу! - С нотками истерики воскликнула я.
   Мужчина испуганно сжался, и я мысленно возликовала. Это было моей маленькой победой.
   -Разумеется! И этот этаж полностью в вашем распоряжении. - Охранник согнулся в поклоне, потеряв со мной зрительный контакт, и продолжил уже из этого положения: - Но господин ограничил доступ вниз, поместив на двери лестницы замок. Если код вам известен, то я никак не смогу вам помешать...
   Дослушивать я не пожелала.
   -Нет, я его не знаю. - Возобновляя движение, ответила я. - Однако его должны знать вы.
   -Знаю, да... - Нагоняя меня, автоматически подтвердил охранник. - Но не имею полномочий передать его вам, это может сделать лишь господин... Вы можете его попросить...
   -Вы просто откроете мне дверь. - Грубо прервала я собеседника. - И всё. Дальше я разберусь сама.
   Ещё не хватало мне потом думать, как избавиться от его назойливого присутствия. Радикальные методы применять не хотелось, он же не виноват, что встал у меня на пути. У него просто работа такая.
   -Не могу. - Тихо произнёс мужчина.
   Такой вариант меня тоже устраивал. Не он, так кто-то другой откроет мне эту дверь. В конце концов, код можно банально подглядеть и вернуться позже, с мнимым разрешением моего псевдожениха.
   Однако охранник не торопился меня покидать.
   -Тогда идите и не мешайте мне! - Резко бросила я, ускоряясь.
   Мужчина не послушался, и у меня оставалось лишь два варианта - снова попытаться воздействовать на него словами, по-новому сыграв на уже созданном впечатлении, либо сложить оружие и уйти, потому что срываться на бег значило бы провалить дело.
   Сдаваться, не попробовав, было глупо, поэтому я решила сменить тактику.
   -Если вы считаете, что я могу увидеть там нечто неожиданное, то вы ошибаетесь. - Великодушно, как будто оказывая милость ничтожеству рядом, сказала я, замедляясь. - Я там уже была, посетила пыточную и даже несколько камер. - Мой голос оставался ровным и самодовольным, хотя больше всего на свете я боялась снова оказаться там, пусть и в качестве гостьи... Особенно безвольной. - А теперь хочу посмотреть лабиринт.
   Мой спутник сглотнул, и я рефлекторно покосилась на его лицо. Ставку на страх я сделала верно: он стал бледнее смерти и переставлял ноги чисто механически, смотря строго перед собой.
   Удивительно, как при такой репутации на Лауля вообще кто-то работал по доброй воле... Лично я не согласилась бы ни за какие коврижки.
   -Я-я-я очень р-рад, леди. - Слегка заикаясь, поведал мне мужчина. - Но всё равно ничем не могу вам помочь. И никто, кроме самого господина, не сможет. - Будто прочитав мои мысли, добавил он.
   Я встала.
   По всей видимости в договоре о найме между Лаулем Фирром и его работниками существовал пункт о защите последних от темперамента хозяина и его гостей в случае чёткого выполнения своих обязанностей. В том числе от посещения печально известных подвальных помещений... Иначе я никак не могла объяснить, почему даже страх передо мной, возможной будущей хозяйкой усадьбы, не уменьшил рвения охранника!
   В подобных условиях пытаться выяснить код или банально его подглядеть было бессмысленной тратой времени. Более того, это было чревато повышенным вниманием к моей персоне, что непременно привело бы к передаче информации самому Инквизитору...
   Мой прекрасный план провалился, а вместе с ним начал осыпаться и созданный образ. Я теряла контроль над ситуацией, но это уже было и неважно.
   Мне срочно требовалась новая идея.
   Заметив снижение активности с моей стороны, охранник слегка подуспокоился.
   -Вы бы поговорили с господином, а лучше вообще спустились бы прямо с ним. - Доверительно посоветовал он мне. - В лабиринте легко заблудиться, и даже мы порой там путаемся. В совершенстве его знает лишь сам хозяин.
   Я резко развернулась на каблуках и практически побежала обратно. По крайней мере, мужчина рядом едва поспевал за мной.
   -Хорошо! - Зло кинула я, из последних сил изображая бешенство. - Я лично поговорю с Лаулем и после этого вы уже не посмеете меня остановить!
   Это был последний штрих, завершающий образ высокомерной избалованной леди.
   Да, мне не удалось проникнуть в подземелье, воспользовавшись статусом невесты хозяина дома. Да, у меня не получилось насолить Лаулю на приёме у его друга. Но заставить прислугу поменять мнение об умственных способностях господина на основе оценки его выбора спутницы жизни я была просто обязана.
   Роль всегда надо играть до конца.

***

   Дверь исчезла, явив пред мои очи самого Инквизитора. Судя по всему, мои мольбы, чтобы ему на меня не донесли, услышаны не были. Верные и бесстрашные люди работали на Лауля, и мне было категорически непонятно, как он умудрился добиться подобного почтения. Возможно, именно репутация играла тут ключевое значение, а может слухи об исчезновениях недобросовестных охранников...
   Так или иначе, но он пришёл слишком рано, застав меня в процессе продумывания нового плана по спасению Ганса. И до результатов было ещё очень далеко.
   -А ты изрядно напугала моих людей. - В своей излюбленной манере прямо с порога заявил он. - Молодец.
   Я робко улыбнулась в ответ на его довольно мирное замечание:
   -Спасибо.
   С минуту он молча буравил меня задумчивым взглядом, а я старательно растягивала губы в улыбке. Ожидание затягивалось, но любая фраза с моей стороны могла привести к неблагоприятным последствиям. Где-то в глубине души я всё ещё наделась, что Инквизитор заявился ко мне по каким-то своим личным причинам, а отсылка к моему утреннему спектаклю была просто затравкой для серьёзного разговора.
   Вскоре я заметила, что выражение лица моего собеседника постепенно ужесточается, а глаза становятся всё холоднее... И чем явственнее становились эти метаморфозы, тем меньше мне хотелось улыбаться. Но я стойко держалась до тех пор, пока лицо Лауля окончательно не превратилось в камень, а глаза - в лёд.
   -И что же ты забыла внизу? - Злым вкрадчивым голосом поинтересовался он.
   Потеряв контроль над собственным телом, я испуганно сжалась.
   Похоже мне стоило думать о собственном спасении, а не решать, где бы достать форменную одежду прислуги для проникновения в подземелье, куда я и так могу запросто попасть безо всяких усилий с моей стороны.
   -Неужели ты недостаточно изучила эту часть усадьбы в прошлый раз? - Саркастически изогнув одну бровь, спросил Инквизитор. - Могу повторить экскурсию.
   Перед глазами отчётливо предстала презентация этого предложения... Плети, щипцы и агрегаты были совсем как настоящие.
   И вдруг вся эта ситуация показалась мне ужасно наигранной. Инквизитор был готов отпустить меня в обмен на небольшую помощь? Смешно, ему гораздо проще было бы уничтожить меня сразу после дела, не беспокоясь более о разглашении порочащей его информации. Он согласился освободить меня с напарником после выполнения ещё пары незаконных дел? Ещё глупее. Никто никогда не хватится двух пропавших воров, зачем ему идти на такие риски? Меня ведь и поймать могут. Что тогда станет с его карьерой?..
   Нет, возможно, Лауль в самом деле очень щепетильно относился к своим словам и обещаниям, а потому намеренно дал мне относительную свободу, рассчитывая, что я совершу какой-нибудь необдуманный поступок, и он сможет спокойно закончить начатое, не нарушив нашего договора. Тогда он не прогадал, что совершенно неудивительно для политика его уровня. Вряд ли Инквизитор вообще рассматривал ситуацию, где я оказалась более терпеливой и доверчивой...
   В таком случае мне было нечего и рассчитывать найти где-нибудь Ганса, живого или мёртвого. Самое большее - его искалеченную тушку...
   Но я не хотела верить, что оказалась такой лёгкой добычей! Поражение казалось мне предпочтительнее капитуляции, и я рассчитывала сражаться до последнего, чтобы выяснить всю правду!
   -Ты же знаешь, что там нечем поживиться. - Уже нормальным голосом продолжил Лауль. - Значит, рассчитывала бежать, прихватив по возможности своего друга?
   Отпираться не было смысла, и я понуро опустила голову, признавая его правоту.
   -Неужели ты думала, что я не учёл прошлые ошибки и оставил всё по-прежнему? Не дал никаких новых указаний охране, не пересмотрел систему безопасности, не сменил коды допусков?
   -Я это учла. - Тихо ответила я. - И потому выбрала другой метод.
   -Не очень умный, надо сказать!
   Я резко вскинула голову:
   -А что мне было делать? Я бы с радостью подошла к делу профессионально, но мои инструменты вы отобрали!
   -Ждать! - Рявкнул Инквизитор. - Я конкретно сказал, что мне нужно время! Чётко предупредил!
   -А что мне ваши предупреждения? - Огрызнулась я.
   -Так вот в чём дело! - Всплеснул руками Лауль в мнимом удивлении. - Ты мне банально не доверяешь!
   -Не верю. - Скупо поправила собеседника я.
   -Но почему?! Разве я дал тебе повод усомниться в своих словах?
   -Вы не предоставили никаких доказательств, поэтому у меня не было причин склоняться в какую-либо сторону, и я выбрала ту, что показалась мне логичнее.
   -Тебя смутило откладывание нашего соглашения о спасении твоего друга? - Догадливо прищурился Инквизитор.
   Я молча кивнула.
   -А то, что мне не так часто требуется нарушать закон, особенно прибегая к услугам профессионального вора, ты не подумала?
   -Нет. Вы же согласились тогда на сделку. Я решила, что вы знаете, на что идёте.
   -Конечно, я знал! Ты настаивала на подобных условиях, а мне было срочно необходимо твоё согласие на проникновение в кабинет Элуаля. Естественно, я согласился! Я слишком долго ждал подходящего исполнителя, да и ситуация сложилась как нельзя лучше. Глупо было упускать такой удачный момент.
   -То есть никаких дел вы давать мне не собираетесь?..
   -Сейчас? - Мой собеседник выразительно изогнул бровь. - Нет.
   -Но это нечестно! Вы обещали мне два дела в обмен на Ганса!
   -И что? Ты предлагаешь мне сию секунду придумать какие-то бессмысленные и ненужные задания, чтобы потерять возможность использовать тебя там, где мне действительно это будет нужно, пусть и через несколько лет?
   Я не нашлась, что ответить. Он был абсолютно прав. Время и вправду оговорено не было. Моё упущение. Я была слишком рада согласию Инквизитора и поторопилась закрепить успех, забыв о возможных последствиях неправильно составленного договора.
   Слов не было. Не хотелось ни оправдываться, ни ругаться...
   О, мой несчастный Ганс...
   Пока я упивалась чувством собственной вины и готовилась принять положенное наказание, Лауль нарезал круги по комнате, перемещаясь от стены к стене на неприлично высокой скорости. Решалась моя судьба, и решение явно было не из лёгких...
   Наконец, снеся две инсталляции и в третий раз задев картину, Инквизитор замер.
   -Ты понимаешь, что сейчас я трачу время, которое мог бы посвятить делу, на бессмысленный разговор с тобой? - Не поднимая глаз, глухо спросил он. - И таким образом решение твоего вопроса откладывается на ещё более неопределённый срок?
   -Понимаю. - Кивнула я.
   Он сделал очередной круг.
   -Ты хочешь на свободу?
   -Да! - Вырвалось из самого сердца.
   Ещё один круг.
   -Хорошо. Ты свободна, можешь идти куда пожелаешь.
   Я неуверенно улыбнулась, не веря своему счастью:
   -Вот так просто?
   -Да. - Подтвердил мой собеседник. - Только не советую распространяться о том, что здесь происходило. Лучше бы вообще никому не знать, где ты была, и чем был занят твой досуг. Сама понимаешь, если до меня дойдут какие-нибудь слухи, которые мне не понравятся, я тебя тут же найду.
   Я понимала, что ничем хорошим его визит не обернётся, и не видела смысла озвучивать свои умозаключения вслух. Он тоже это знал.
   -А Ганс? - Вместо этого осторожно поинтересовалась я.
   -А что он? - Невинно спросил Лауль. - У нас с тобой была конкретная договорённость. Раз других заданий выполнено не было, значит он останется здесь.
   Едва я осознала, в чём был подвох, как вся моя радость мигом куда-то улетучилась, оставив после себя противное послевкусие обмана.
   -Без него я никуда не пойду. - Стараясь не дрожать от страха, решительно озвучила я свою позицию.
   Было очень опасно так нагло противостоять Инквизитору, ведь на самом деле мне совсем не хотелось переезжать в маленькую, холодную и значительно менее уютную камеру...
   -Пойдёшь. - Спокойно ответил Лауль.
   -Нет. - Упёрлась я. - Я лучше подожду сколько придётся, пока вы не придумаете мне работу.
   Инквизитор усмехнулся:
   -Ты слишком быстро меняешь своё мнение. Скажи, какой резон мне тебя тут держать? Тратиться ещё на тебя...
   Я быстро взглянула на шкаф, полный платьев, сшитых специально под мои размеры. Излишество для поддержания нашей легенды, в которой пока ещё не отпала необходимость.
   -Чтобы не вызывать подозрений. - Нашлась я. - Я же ваша невеста!
   -Реального будущего у наших отношений нет, а значит рано или поздно мне пришлось бы объявить о разрыве помолвки с некой Гарминой Асталией, и ты прекрасно это понимаешь. Ничего подозрительного, все мы люди и имеем право на ошибки. Не собиралась же ты вечно держаться за этот статус, правда? - С мягкой улыбкой осведомился мужчина.
   -Конечно, нет! Я и врагу не пожелаю вас в женихи, не то что в мужья! - Абсолютно искренне ответила я и тут же испуганно прикусила свой непомерно длинный язык.
   Лицо Инквизитора мгновенно посерело, глаза потемнели...
   -Всё! - Зло выкрикнул он, по вполне понятным причинам взвившись на мои слова. - Надоело! Я не собираюсь больше тебя тут терпеть! Твоё присутствие в усадьбе приносит больше проблем, чем пользы! Ты постоянно мне мешаешь, везде ходишь, что-то вынюхиваешь, отвлекаешь меня от важных дел! Я трачу на тебя не только деньги, но и своё гораздо более драгоценное время! Ты забыла, что я всегда могу выкинуть свою безродную невесту на ту же самую помойку, откуда подобрал, и никто мне и слова не скажет?!
   И он был совершенно прав. Моё происхождение действительно было для его друзей оправданием практически любого обращения со мной, вплоть до заточения в подземелье, ведь именно им я смутила их сильнее всего.
   Ох, как же не вовремя я забылась и перегнула палку!.. Заигралась в невесту, своими безрассудными действиями поставив под угрозу не только свою жизнь, но и жизнь напарника...если она вообще ещё у него была.
   Обижаться было некогда, надо было срочно спасать ситуацию любым доступным мне способом. И у меня ещё были неплохие шансы добиться нужных результатов - достаточно того, что при такой реакции Инквизитора, я до сих пор продолжала мирно сидеть на кровати в выделенной мне комнате, а не оказалась в какой-нибудь из пыточных, прикованная цепями к дыбе.
   Решение пришло само.
   -Не надо! - Взмолилась я, падая на колени перед Инквизитором. - Я не буду мешать! Я буду сидеть в этой комнате тихо-тихо, как мышь! Вы даже не вспомните обо мне! Обещаю!
   Лауль оказался холоден к моим просьбам, что при его весьма богатом опыте было ничуть не странно. Он в своих подвалах столько подобного наслушался, что у него наверняка выработался иммунитет и к слезам, и к проклятиям, и к мольбам.
   -Ты не доверяешь мне, с чего мне доверять тебе? Ты уже показала своё истинное лицо сегодня, я же до сих пор был безупречен.
   С деловой точки зрения придраться я не могла, тут он говорил верно. Я и в самом деле показала себя с не самой лучшей стороны... Но никаких подтверждений его честности я тоже пока не получала.
   -Поэтому ты уходишь. Немедленно. - Он направился к выходу, но задержался на пороге: - И платья свои с собой забери, мне они без надобности.
   -Я останусь здесь до тех пор, пока мы не решим вопрос с моим напарником. - Громко заявила я, оставив унижения в прошлом. Только деловой разговор, приправленный угрозами. Как привычнее собеседнику. - Даже если вы насильно выпроводите меня со своих территорий, я буду торчать у ворот круглые сутки и не давать вам покоя.
   Несмотря на уверенность и твёрдость голоса, я боялась. Я намеренно шла на большой риск, ведь Инквизитору убить ничуть не сложнее, чем замучить, но намного проще, чем терпеть или уступить.
   Он поднял на меня свои налитые бешенством глаза:
   -Значит, ты не хочешь оставлять его одного?
   Не обращая внимания не мелкую дрожь, я умудрилась кивнуть.
   -И он тебе настолько дорог, что ты готова разделить его участь? - Угрожающе вопросил он.
   Мои опасения подтверждались.
   С трудом взяв себя в руки, я гордо выпрямилась и ответила:
   -Да!
   От моего преображения Лауль скривился.
   -Ты любишь его? - Брезгливо поинтересовался он.
   Хотя его тон меня не обрадовал, я не стала ничего уточнять. Нюансы моих взаимоотношений с напарником его совершенно точно не касались.
   -Да! - Кратко ответила я, не успев подумать, как мой ответ может повлиять на дальнейшее развитие событий. Главной сейчас была скорость... Как говорится, ковать железо надо, пока оно горячо и податливо, иначе будет уже поздно.
   Инквизитор посмотрел на меня таким взглядом, что я однозначно поняла - это конец.
   -Я сейчас отдам приказ... - Угрожающе начал он.
   У меня похолодели пальцы. Чтобы остаться на месте и встретить продолжение с достоинством, а не метаться в ужасе по комнате, я впилась ногтями себе в ладони и принялась судорожно искать выход из сложившейся ситуации. Самым логичным было попробовать физическое воздействие, но бросаться на тренированного собеседника с голыми руками было глупо, а умолять, как я успела убедиться, абсолютно бессмысленно.
   -...и ты покинешь этот дом через подземелье, куда так стремилась.
   Всё было гораздо хуже, чем я думала. От страха я окончательно и бесповоротно утратила контроль над эмоциями. Первая слеза скатилась по щеке и упала на ковер.
   -Хотя нет. - Посмотрев в окно, вдруг резко изменившимся голосом сказал Лауль. - Лучше будет отвезти тебя на место встречи поверху. Как раз успеешь собраться.
   Я удивлённо моргнула, не веря в реальность происходящего.
   -Это шутка? - Осторожно уточнила я.
   -Нет, я серьёзно.
   В реальность происходящего как-то не верилось. Ну не мог Инквизитор ни с того ни с сего вдруг решить бескорыстно освободить нас обоих! Ему не было от этого никакой выгоды...
   На всякий случай я решила конкретизировать вопрос:
   -Вы отпускаете меня? С Гансом? Совсем?
   -Да.
   -А как же долг?..
   -Забудем.
   Я не поверила своим ушам:
   -Правда?
   -Правда. Так как тебе стало в тягость здесь находиться, а добровольно покидать усадьбу без напарника ты не намерена, я решил пересмотреть условия нашей сделки. Вы свободны.
   Я ничего не понимала. Почему он нас не убил? Почему не заточил в подвал? Ведь для него это должно быть значительно проще...
   -Значит сейчас мы с Гансом спокойно уйдём и ничего не останемся вам должны? - Для гарантии повторила я.
   -Именно.
   -Точно?
   Мой собеседник криво усмехнулся:
   -Даю слово.
   Я кивнула. Если он и правда отпустит нас живыми и невредимыми, я начну ему верить.
   -А что по поводу нашей с Гансом работы? - Неожиданно вспомнила я. - Вы не будете препятствовать нам...эм... - я замялась, - ...заниматься привычными делами?
   -И не подумаю. Мне нет никакого дела до мелких воровских сошек, пока они не перебегают мне дорогу. Я не глава СБиП и не собираюсь туда лезть.
   В этом я ни капли не сомневалась. Работа в Службе Безопасности и Правопорядка, иначе говоря местной полиции, была не для Инквизитора. Никакой политики, слишком много правил и ограничений. То ли дело ВСК, где почти всё остаётся на усмотрение главы, включая методы наказания. Вот уж где можно разгуляться!..
   Собственно, возможно именно туда он сейчас и метил...
   -Если у тебя больше не осталось вопросов, то я пойду сделаю необходимые распоряжения. - После небольшой паузы сказал Лауль.
   -Мне ждать здесь?
   -Да. Через двадцать минут за тобой зайдут и отвезут на ту поляну, где вы уже имели честь побывать. Твой друг будет ждать тебя там. Надеюсь, оттуда ты сумеешь найти дорогу домой.
   -Как-нибудь справлюсь.
   Инквизитор кивнул и развернулся к выходу:
   -Кстати, не пугайся его состоянию. Всё это время пребывал в глубоком искусственном сне, сродни продолжительному обмороку, поэтому первое время ему будет трудно двигаться. Это нормально, ничего плохого с ним тут не делали.
   Было необычно слышать оправдания от самого Лауля Фирра, но я вполне оценила его благородный порыв:
   -Спасибо за предупреждение. Буду знать.
   Инквизитор тихо хмыкнул.
   -И ещё. Тебе придётся как-то объяснять большой провал в его памяти. Я настоятельно рекомендую воспользоваться моментом и сохранить наше сотрудничество в тайне, придумав какую-нибудь сносную историю вашего спасения. Мне ни к чему огласка.
   -Хорошо.
   -Надеюсь на твоё благоразумие.
   С последними словами Лауль покинул спальню, и я наконец смогла облегчённо выдохнуть.

***

   Дом, кухня, готовка, Ганс, включённый телевизор, новости как фон... Привычно, просто и по-старому.
   -Элуаль Паруш снят с должности и заключён под стражу, всё его имущество, включая имущество, принадлежащее членам его семьи, конфисковано, родственники взяты под надзор. - Методично и буднично вещал диктор. - Бывший глава ВСК обвиняется в превышении должностных полномочий, взяточничестве, пособничестве преступникам, покушении на жизнь и здоровье граждан, угрозе безопасности планеты. - Голограмма мужчины сделала небольшую паузу, отражая поведение диктора. - Новым главой Военизированной Службы Контроля назначен Лауль Фирр.
   Мы с напарником по-разному отреагировали на произнесённое имя. Ганс испуганно вздрогнул, удивлённо воззрившись на объёмный экран, показывающий в данный момент самого Инквизитора во всей красе, а я понимающе усмехнулась.
   Значит Лауль всё-таки добился своего, расшифровал тот документ и представил правительству доказательства причастности друга к неким глобальным нарушениям. Лично я была за него рада. Страх перед главой ВСК - именно то, что было необходимо для поддержания порядка на планете и в её окрестностях. Кому из контрабандистов охота оказаться в подземелье усадьбы Лауля Фирра?..
   -Слушай, Аль. - Вдруг подал голос Ганс. - А что мы собираемся делать дальше? Вот уже неделя, как мы безвылазно сидим дома, боясь и нос на улицу показать... Нет, я тебе, конечно, благодарен за спасение и всё прочее... Но долго мы ещё собираемся прожигать отложенные на чёрный день средства?
   Я пожала плечами. Некоторое время назад он говорил совсем иначе, целовал меня в ноги, со слезами на глазах клялся в вечной преданности и был готов молиться на меня и мою удачу.
   Но всё рано или поздно заканчивается.
   -Я знаю, ты боишься мести Инквизитора. Я тоже, правда... Но раз он до сих пор не нашёл на нас время, значит не очень-то мы ему и интересны. Так зачем ждать? Давай работать.
   Я молчала.
   -Ты же не собираешься всё бросить и стать законопослушной гражданкой, правда? Меня несколько не устраивает жить впроголодь и работать за копейки. Я хочу жить, а не влачить безрадостное существование. Мы же не жалкие люди, мы отличные воры! Профессионалы!
   -Меня тоже не радует эта перспектива. - Спокойно ответила я. - Но отдохнуть всё же стоит.
   Напарник возмущённо засопел у меня за спиной.
   -Я не говорю о полном окончании карьеры, Ганс. - Мирно продолжила я. - Просто мне кажется, нам стоит сделать перерыв, раз уж в прошлый раз мы не смогли удержаться от соблазна и влезли в самое пекло.
   -То есть ты собираешься совсем отказаться от дел? Любых? Даже самых простеньких?
   -Да.
   -И надолго?
   -Насколько хватит терпения. Лучше бы на пару лет, чтобы о нас окончательно забыл Инквизитор.
   -Ага, и все остальные тоже! - Язвительно добавил Ганс. - Это же придётся начинать карьеру с нуля! Для того, чтобы снова выйти на прежний уровень, потребуются годы!
   -Мы молоды, нам некуда спешить.
   -Признайся, ты вообще больше не собираешься возвращаться. Ты испугалась. Струсила!
   Всё было несколько сложнее, чем представлял себе мой собеседник. Да, я боялась, но сама не понимала, чего...
   Лауль отпустил меня, отпустил не одну, обещал не преследовать и сдержал обещание. Моё мнение о нём изменилось в лучшую сторону, а животный страх перед Инквизитором сменился настороженным опасением. Буду ли я продолжать заниматься своими незаконными делами, или нет, уже не имело никакого значения. При желании он всегда мог с лёгкостью меня найти, но пока у него не было в этом необходимости.
   -Мне кажется, я просто устала от рисков и захотела тишины, спокойствия и стабильности. - После продолжительной паузы ответила я. - Повзрослела...
   -За этой красивой фразой ты просто попыталась спрятать правду!
   Я промолчала. Вся моя надежда была лишь на то, что мне быстро наскучит мирная жизнь. И я вернусь.
   -А я ещё считал тебя великой и перспективной воровкой! Согласился быть тебе напарником, слушался тебя во всем, помогал, оставаясь в тени твоей славы!
   Мне было неприятно слушать напарника, но он имел право выговориться. Последнее время он был непривычно тих, и мне это не очень нравилось.
   -И ладно бы это обеспечило мне безопасность, нет! Именно с тобой я едва не попал в руки Инквизитора. Даже не так, я попал, просто чудесным образом спасся...
   Я молчала. Мне стоило бы напомнить о многих и многих арестованных и казённых, напарником которых он мог бы быть, но я не стала этого делать. Он мог позволить себе заблуждаться, так как ничего не знал о моём договоре с Лаулем, ведь свою часть сделки я честно выполнила. Рассказ о наших злоключениях походил на дешёвый боевик с элементами ужаса, но был вполне себе реализуем и более-менее правдоподобен.
   Ганс решительно встал:
   -Знаешь что, Аль! Мне это всё надоело. Ты была хорошей напарницей, неплохой любовницей... Но всё когда-нибудь кончается. Не знаю, уходили ли от тебя напарники раньше, или ты всегда рвала отношения первой... Неважно. Я ухожу и начинаю собственную карьеру. Возможно я был не прав, и наша удача была полностью моей заслугой.
   Громко хлопнула входная дверь, а я так и не нашла в себе силы обернуться и сказать что-нибудь ему на прощание.
   Было немного обидно, но совсем не больно. Просто на душе вдруг резко стало как-то пусто и одиноко. Всё к этому шло, но я надеялась, что Ганс прислушается ко мне и останется рядом. За полтора года я успела к нему привязаться.
   Он мог вернуться за вещами, которых у него было не так много, завтра, через неделю или даже месяц, а мог оставить их здесь, так как не владел ничем ценным. Я не видела смысла ждать его и не знала, встретимся ли мы когда-нибудь снова. В любом случае нам вряд ли бы удалось поговорить по душам. Не сейчас. Если только когда-нибудь потом... Может быть.
   Я задумчиво посмотрела на дверь, затем перевела взгляд на виртуальный голографический экран. Новости давно сменились надоедливой рекламой, но я продолжала видеть образ Лауля Фирра так чётко, будто он стоял рядом со мной.
   В отличие от Ганса он не грубил, всегда был вежлив, достаточно терпелив, предупредителен и справедлив... Хотя несколько загадочен и весьма пугающ. А ещё он был честен и жил не только ради наживы...
   Может быть у меня взыграла совесть, может быть я продолжала чувствовать себя обязанной Инквизитору, может быть мне понравилось то чувство причастности к делам государственной важности, а может быть из Лауля просто вышел неплохой напарник или причина была совсем в другом... Но я точно знала, что сейчас тоже покину свой дом...
   Никогда не любила быть должна.

 Ваша оценка:

РЕКЛАМА: популярное на Lit-Era.com  
  С.Торубарова "Василиса в стране варваров" (Попаданцы в другие миры) | | М.Мистеру "Прятки с Вельзевулом" (Юмористическое фэнтези) | | С.Волкова "Жена навеки (И смерть не разлучит нас...)" (Любовное фэнтези) | | А.Емельянов "Карты судьбы 3" (ЛитРПГ) | | О.Чекменёва "Чёрная пантера с бирюзовыми глазами" (Любовное фэнтези) | | А.Тьюдор "Сертификат" (Романтическая проза) | | Е.Васина "Договор на счастье" (Современный любовный роман) | | LitaWolf "Проданная невеста" (Любовное фэнтези) | | М.Боталова "Академия Равновесия. Охота на феникса" (Попаданцы в другие миры) | | В.Чернованова "Александрин. Яд его сердца" (Романтическая проза) | |
Связаться с программистом сайта.
Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
М.Эльденберт "Заклятые супруги.Золотая мгла" Г.Гончарова "Тайяна.Раскрыть крылья" И.Арьяр "Лорды гор.Белое пламя" В.Шихарева "Чертополох.Излом" М.Лазарева "Фрейлина королевской безопасности" С.Бакшеев "Похищение со многими неизвестными" Л.Каури "Золушка вне закона" А.Лисина "Профессиональный некромант.Мэтр на охоте" Б.Вонсович "Эрна Штерн и два ее брака" А.Лис "Маг и его кошка"
Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"