Кубрин Михаил Сергеевич: другие произведения.

В глубинах тьмы

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Литературные конкурсы на Litnet. Переходи и читай!
Конкурсы романов на Author.Today

Конкурс фантрассказа Блэк-Джек-20
Peклaмa
Оценка: 1.44*40  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Несмотря на все попытки изменить историю, темное цунами все же накрыло галактику. Император Палпатин взошел на престол, и темная сторона Силы безраздельно властвует в Империи. Уцелевшие джедаи терпеливо ждут... неизвестно чего. И лишь попаданец, когда-то завладевший телом ситха-бита Дарта Венамиса, знает, что главный козырь еще не выложен на стол. Это - Энакин Скайуокер, Избранный. Главное - суметь провести его по пути становления настоящим джедаем!

  
  Пролог
  
  Я отдыхал, погрузившись в битский транс - замену сна - когда видение с ним возникло вновь. В последний год темный двойник вообще завел обыкновение нарушать отдых раз в несколько месяцев...
  - Значит, ты все еще думаешь, что сможешь победить Дарта Сидиуса, не обращаясь к темной стороне, - задумчиво проговорил он.
  - А ты опять будешь занудствовать на тему, что без обращения к темной стороне этого не добиться? - ответил я вопросом.
  - Мы оба знаем, что одолеть Сидиуса смог только Дарт Вейдер. То есть, другой ситх. Ситх, двадцать лет изучавший темную сторону Силы.
  - И перед тем, как одолеть Палпатина, Вейдер вернулся на светлую сторону. Он снова стал джедаем и уничтожил ситха.
  - Вернулся ли? Стал ли? - спросил двойник. - Впрочем, даже если так - двадцать лет пребывания на темной стороне - имеют значение. С чего ты взял, что этот Скайуокер, которого ты готовишь в палачи Палпатина, сможет сделать то же, что и тот Скайуокер, при этом не обладая его опытом? Дарт Вейдер был умудренным опытом человеком, а этот молодой Энакин... Не приходило тебе в голову, что вместо убийцы ты сам подсунешь Сидиусу подходящего ученика?
  - Сила сейчас на нашей стороне, на стороне джедаев, - ответил я. - Тогда все было иначе. Теперь ей ни к чему еще больше усиливать ситха, который и так уже победил.
  - Вот только ситхи тем и славятся, что любят идти против Силы! Это для тебя ее воля имеет значение, не для Палпатина. С чего ты взял, что он не сможет и сейчас повернуть события в свою пользу? Не слишком ли ты надеешься на то, что Сила сама приведет историю туда куда надо, а?
  - Бессмысленный спор. Полной правды о возможностях и намерениях Силы все равно не знает никто. Но я считаю, что то, что она сыграет за нас - повышает вероятность нашего успеха. И поэтому собираюсь сделать все возможное для победы, идя именно в этом направлении. Энакину ни к чему становиться ситхом - даже если это увеличит его силы, то направит Силу уже и против него. Она хочет уничтожить ситхов раз и навсегда.
  - Хочет она... А'Шарад Хетт пропал без вести - наверняка уже давно сидит на Коррибане, изучая темную сторону и становясь Дартом Крайтом. Сам знаешь, что Сила приготовила для него - он должен вернуть пострадавшую от нашествия йуужань-вонгов галактику на ее "нормальный" путь развития.
  - Нашествия не будет, - отрезал я. - Так или иначе, а мы его предотвратим. А тогда и Дарт Крайт не понадобится, и Сила спокойно позволит нам от него избавиться.
  - Посмотрим, - зловеще произнес двойник. - Но, в любом случае, однажды и ты поймешь, что твой путь - это путь ситха. И те немногие мидихлорианы, что несут сознание земного человека, растворятся во множестве мидихлориан Дарта Венамиса. Ведь мы с тобой - и есть он.
  - Не дождешься.
  - Мы с тобой умеем ждать. Сыграем в эту игру снова...
  - Сгинь, - устало пожелал я.
  И призрак послушно сгинул.
  
  Глава первая
  
  Итак, если использовать летосчисление из иной истории Далекой-Далекой Галактики - которого тут еще никто не знает - то сейчас идет двадцать второй год до битвы при Йавине. Но, в отличие от той же иной истории, сейчас в галактике уже Империя, которой на горе разумным правит император Палпатин.
  Почти год прошел с тех пор, как Асажж Вентресс вознеслась на небеса в пламени барадиевого взрыва, прихватив с собой около ста тысяч имперских штурмовиков. Но на Раттатаке все еще продолжалась партизанская война (и я продолжал подкидывать раттатакам помощь, когда мог), а последнее обращение Вентресс к галактике до сих пор очень популярно среди определенных слоев населения. Тут тоже именно я постарался, в свое время распространив по Голонету и черному рынку огромное количество аудиозаписей этого "выступления". Разумеется, оно было отнесено Империей к запрещенному контенту, и, разумеется, спецслужбы Империи разыскивали и уничтожали его всюду, где находили, но джинн оказался уже выпущен из бутылки - вряд ли теперь есть в галактике кто-то, кто бы не знал, что именно Асажж наговорила про императора (кстати, узнала она все это опять-таки от меня, такой вот я вездесущий).
  За этот год произошли и другие важные события.
  Вторжение йуужань-вонгов, если это действительно было оно, пока проходило не очень удачно. Их было как-то маловато и в наступлениях не было заметно координации. В карликовой галактике Огненный Кулак иногалактические пришельцы столкнулись с серьезным сопротивлением пиратов-тофов, которые и сами были захватчиками хоть куда, а также союза рас нагаев, маккабри и фарун - которые начали войну одновременно и с йуужань-вонгами, и со своими угнетателями тофами. Эта трехсторонняя война завершилась победой нагаев и их союзников - как вонги, так и тофы были разбиты и уничтожены. Так угроза большой галактике с этой стороны была остановлена.
  В другой галактике-спутнике - Лабиринте Риши - дела у пришельцев сначала шли лучше. Три года назад они окончательно уничтожили все флоты местных жителей и принялись вести боевые действия на планетах. Но затем столкнулись с нехваткой сил для того, чтобы контролировать всю эту микрогалактику. В итоге йуужань-вонги закрепились лишь в нескольких системах, а вскоре после падения Раттатака выяснилось, что значительная часть вонговского флота покинула Лабиринт Риши, улетев обратно в глубокий космос. Как я подозревал - чтобы вернуться с подкреплением.
  Но Палпатин не собирался терпеть то, что вонги обосновались столь близко от поставщика клонов - системы Камино. Так что, разобравшись с Раттатаком и одержав (как он думал) полную победу над джедаями, император первым нанес удар и по йуужань-вонгам, послав против них мощный боевой флот. Недолгая война с оставшимся в Лабиринте гарнизоном пришельцев завершилась полной победой Империи - йуужань-вонги были перебиты, а Лабиринт Риши Палпатин "милостиво" присоединил к Империи.
  Потом один из уцелевших сторонников КНС джеонозианец Гизор Деллсо попытался снова начать войну, восстановив армию дроидов, но Империя пресекла это начинание на корню, разгромив его небольшие флот и армию. Сам Деллсо погиб.
  Затем произошла попытка переворота на Корусканте, где генерал Гентис на некоторое время захватил власть, перебив там всех верных императору офицеров и едва не убив самого Палпатина, отравив его биологическим оружием. Однако ситх все же сумел бежать с планеты и направился... нет, вовсе не в тюрьму-призрак джедаев, о которой, похоже, на этот раз так ничего и не узнал, а к Таркину. Они вдвоем собрали верные императору войска, вернулись на Корускант и разгромили силы мятежников, после чего император принялся свирепствовать, разыскивая корни и нити заговора. Все сторонники Гентиса были расстреляны без суда и следствия.
  Что же произошло с джедайской тюрьмой - мне так и осталось неизвестным, никакой информации о ней не поступало. Как видно, Йода, пообещавший позаботиться о тюрьме, свое обещание выполнил, хотя я так и не узнал, что именно он с ней сделал.
  На планете Горман произошли печальные события, ставшие известными, как "Горманская бойня". Местные жители, еще не понимая, что такое Империя, вздумали бороться против нового повышения налогов по старинке - устроив массовый митинг протеста. Протестующие заняли космопорт и блокировали прилетевший на планету флагман Таркина, не давая ему места для приземления. Однако Таркин поступил просто - посадил корабль прямо на толпу митингующих, убив при этом сотни людей. И император одобрил этот "решительный" поступок.
  А вскоре была атакована мирная планета Каамас, объявленная новой угрозой миру и порядку в Империи. Непонятным образом дефлекторные щиты планеты были отключены (я-то знал, что это сделала группа ботанов-диверсантов), и имперский флот осуществил столь массированную орбитальную бомбардировку, что возникшие в результате огненные бури уничтожили на поверхности практически все живое.
  Пацифисты-каамаси имели хорошую репутацию и большое влияние в галактике, так что понятно было, почему Палпатин решил от них избавиться. Но, с другой стороны, подобная политика Империи по отношению к инакомыслящим и недовольным не могла не вызвать ответной реакции... Однако ситх явно уже не боялся ничего, уверенный, что сможет подавить любое возмущение силой.
  Джедаев имперцы по-прежнему не переставали искать, но тут им не очень везло. Улов пока что ограничивался недавно погибшими падаванами Дрейком Ло'гааном, Экрией и Зондером, которые вздумали уйти в преступники, но были разоблачены и убиты при попытке ареста, да бедняжкой Нойрой На - она, не сдержавшись, накинулась на шайку штурмовиков, которые в этот момент издевались над семьей экзотов. Порубила на куски троих, но четвертый сумел ее подстрелить...
  Хуже было то, что объявились семеро джедаев, ранее числившихся пропавшими без вести или пленными - как оказалось, они последовали примеру Бейгора Саддетта и поступили на службу к императору. Джерек, Антиннис Тремейн, Гвеллиб Ап-Ллевф, Лану Пасик, Хэлмер, Халагад Вентор и Мо - сейчас они появились в облике имперских инквизиторов.
  В то же время то тут, то там в Империи появлялись и исчезали без следа джедаи Дасс Дженир и Рам Кота, ставшие странствующими рыцарями. Теперь они разбирались с разными не дающими народу жить спокойно негодяями местного значения, да время от времени наносили имперцам мелкие, но болезненные уколы, напоминая разумным об Ордене и показывая, что огонь джедаев еще не совсем угас в этой галактике.
  Энакин Скайуокер успешно продолжал обучение на тайной базе нового Ордена джедаев. За прошедший год его силы и познания возросли еще больше, а учитывая, что на этот раз обучаться он начал на шесть лет раньше, чем в оригинальной истории, сейчас молодой ученик и вовсе входил в первую тройку среди ныне живых джедаев! Но все же... но все же я знал, что он по-прежнему не готов к выполнению главной миссии своей жизни - уничтожению Дарта Сидиуса. Как минимум, для этого нужна еще пара лет. Энакин должен пройти испытания и стать полноправным рыцарем-джедаем. Должен получить падавана и испытать себя в качестве наставника. Должен побывать в большой галактике и встретиться с Империей лицом к лицу. Должен... я сам толком не знал, что еще он должен сделать, но чувствовал, что дополнительных испытаний на пути Избранного появится немало.
  А еще была Падме Наберрие, свести с которой Скайуокера как раз наступало время...
  В последнее время она, как я знал, была "голосом" оппозиции в Имперском Сенате - той достаточно смирной оппозиции, которая там еще осталась после Палпатиновых чисток. Вот и Наберрие вела себя относительно смирно, не критикуя политику императора всерьез, но по многим вопросам неизменно выдвигая компромиссы и более мягкие предложения, чем проимператорская фракция.
  Однако я этой ее показной смиренности не доверял и был уверен, что и Палпатин не доверяет ей тоже. Кому, как не ему было знать, что скрывается под обликом тихой сенаторши!
  Бэйл Органа, вняв совету Йоды, молчал и выжидал. Мон Мотма, которую он вовлек в свой "заговор" - тоже помалкивала. Так что никакого Альянса за восстановление Республики пока не было создано и не предвиделось.
  Откуда я это знал? Дело в том, что на этот раз Йода, сидя в своем изгнании на Дагобе, как-то все же поддерживал связь с Бэйлом. В свою очередь, к Йоде иногда залетели узнать новости джедаи с тайной базы нового Ордена. А от них - узнавал уже я.
  Да, что касается меня самого... Я последовал совету Йоды и честно старался размышлять о Силе и моем поведении, о пути джедая, темной стороне и своих ошибках. Но... тут мой собственный мозг внезапно восстал против меня. Как я ни старался доказать самому себе, что поступил неправильно - ничего не выходило. Как раз наоборот, то точное математически-логическое устройство, которым теперь являлся мой разум, каждый раз неопровержимо доказывало, что именно избранный мной путь и был самым верным, гарантирующим победу над тьмой. Хотя и с некоторыми необходимыми жертвами, да. Я осознавал, что это совсем не джедайские идеи, но ничего не мог поделать - видимо, умом эту часть Силы было не понять. Выходило, что, дабы сохранить верность светлой стороне, джедаи в такой ситуации должны были поступать попросту нелогично, но нелогичные поступки мне претили. В итоге я только расстроился и махнул на размышления рукой, решив просто следовать своему прежнему плану и дальше. В конце концов, подготовка Избранного к битве с ситхом-императором никак не должна противоречить желаниям Силы в целом и ее светлой стороны в частности?..
  А пока наша команда то осторожно летала по галактике, наблюдая, собирая информацию и, по возможности, подкидывая помощь врагам Империи, то сидела на базе нового Ордена джедаев, помогая им в тренировках и обучении молодежи. Команда - это я, моя верная помощница Шара и Мол, который сейчас вовсе не Дарт, а матукай. Впрочем, кроме непревзойденных бойцов матукаев, он за прошедшие со времен нашей первой встречи годы успел еще поучиться у "выживальщиков" Зейсон-Ша, мудрецов-предсказателей Баран-до, интеллектуалов Джал-Шей, последователей Палавы, монахов Даи-Бенду и даже фелуцианских шаманов. Неудача постигла его лишь с изоляционистами фалланасси, отказавшимися принять забрака в ученики, да с высокомерными мистиками Восса, которые его вообще к себе не пустили. Впрочем, и без того Мол изучил столько всего, что, не будучи джедаем, мог сражаться и обращаться с Силой не хуже любого их рыцаря и даже магистра - применяя изученные разносторонние навыки.
  И в данный момент мы как раз находились на базе джедаев, занимаясь важными делами - Мол тренировался с Энакином Скайуокером, Шара изучала последние новости, регулярно поступающие в Голонет, а я... думал. Как вдруг...
  - Какой ужас! - влетела в мою комнату Шара. - Или не ужас, а как раз то, что надо, не знаю! Падме Наберрие предложила свою кандидатуру для ведения мирных переговоров с Раттатаком, чтобы завершить войну с ним! И Палпатин согласился! Да он же ее просто там кокнет и на них свалит!
  - Это знак от Силы? - спросила она, чуть отдышавшись.
  - Возможно, - ответил я после нескольких секунд мысленного анализа. - Впрочем, даже если это и не знак, мы все равно в это дело должны вмешаться. Время пришло. И нам нужен Энакин.
  
  * * *
  
  Тем временем на Корусканте...
  
  Император Палпатин был недоволен. Казалось бы, чем? Ведь джедаи побеждены, Империя воцарилась, его власть по факту ничем не ограничена...
  Дело в том, что ситху этого было уже мало. Ему хотелось стать безраздельным властителем не только над разумными, но и над жизнью и смертью - найти путь к бессмертию. А это пока не удавалось - увы, все те джедайские и ситхские голокроны, что хранились в Ордене джедаев и до которых Палпатин надеялся добраться, погибли под руинами Храма. Среди множества осколков удалось откопать только несколько чудом уцелевших, но они не содержали нужной информации - информации о том, как можно перемещать свое сознание в другое тело. Оставалось только изучать старые записи столь безвременно ушедшего в Хаос Дарта Плэгаса, надеясь освоить его техники управления мидихлорианами, которые позволят омолодить свой собственный организм... Впрочем, как показала судьба самого Плэгаса, например, от внезапного нападения убийц и они не спасут.
  Кроме того, ситх был недоволен своими собственными подчиненными. Эти бестолочи, среди которых лишь Таркин являлся удачным исключением, все делали не так, как надо! Дрессировка этого сброда отнимала много времени, которое вместо того стоило бы потратить на постижение новых высот в ситхских искусствах. И неизвестно, сколько еще их всех придется дрессировать.
  А еще императора раздражал проклятый Раттатак, который упорно не желал сдаваться. Конечно, в масштабах Империи война с ним была просто мелочью, но и мелкая заноза доставляет весьма ощутимое беспокойство. Укрывшиеся в горах и зарывшиеся глубоко под поверхность планеты раттатаки создали там целую сеть подземных убежищ, откуда постоянно совершали дерзкие вылазки, неизменно нанося имперскому "умиротворительному" гарнизону существенные потери. Ведь воевать раттатаки умели, как никто другой в галактике (кроме разве что мандалорцев и калишцев), причем воевали у них все, кто только мог обращаться с оружием. Вплоть до маленьких детей, дряхлых стариков и безногих одноруких инвалидов. К тому же раттатаки самим своим существованием опровергали любимую доктрину Палпатина - об управлении галактикой путем насаждения страха - ведь они не боялись, кажется, вообще ничего. Император перепробовал уже все, что только мог придумать, чтобы запугать их: массовые казни различными жестокими способами с непременной трансляцией на всю планету, изощренные пытки, взятие в заложники женщин и детей с последующим их убийством (потому что раттатаки все равно не сдавались), однажды даже массовое истребление младенцев, которых случайно повезло захватить в раттатакских яслях. Но все было бесполезно, партизаны не устрашались, а только еще больше зверели в ответ. Палпатин, ранее думавший, что запугать можно кого угодно, даже джедаев, вынужден был признать, что бывают в этом правиле и исключения. Видимо, раттатаков нельзя было испугать, а можно было только убить, всех до единого.
  Мало того, все это начало оказывать крайне деморализующее воздействие на сам имперский гарнизон. Неслыханное дело - даже среди штурмовиков-клонов появились случаи пьянства, наркомании, самоубийств, дезертирства и даже перехода на сторону противника! Что уж говорить о новых штурмовиках, завербованных из простых разумных - у тех нервный срыв был регулярным диагнозом... Все это раздражало, к тому же бесконечная война без каких-либо перспектив и пользы не нравилась жителям Корусканта.
  И вот на недавнем обсуждении ситуации в Сенате сенатор от Набу Падме Наберрие предложила провести мирные переговоры - мол, разгромленные и лишенные флота раттатаки больше не представляют совершенно никакой опасности для прочей галактики (конечно, они не представляли для нее опасности и раньше, но вслух об этом говорить не рекомендовалось), а затягивание войны приводит лишь к новым жертвам и финансовым затратам, так почему бы не заключить мир, выведя имперский гарнизон и вернув планету ее жителям?
  Конечно, Палпатин не собирался заключать мир, пока раса раттатаков еще существует, но это предложение пришлось ему по вкусу, поскольку таким образом можно было избавиться от еще одного источника пусть небольшого, но раздражения - самой сенатора Наберрие, частенько распространявшей в имперском Сенате "вредные мысли". Отправить на мирные переговоры ее саму, убить, желательно с особой жестокостью, обвинить в этом зверском убийстве раттатаков и под этим предлогом продолжать войну с ними, доказав, что они по-прежнему являются первейшим и злейшим врагом Империи.
  Вот поэтому-то предложение Падме было быстро принято "миролюбивым императором Палпатином", а она сама назначена официальным дипломатическим представителем Империи на запланированных переговорах. А уж для мести за ее скорую смерть ситх подготовил особое средство - новый Звездный разрушитель, на который только что установили совсем недавно достроенный сверхмощный лазерный излучатель - первый прототип будущего супероружия. Пока еще недостаточно мощный, чтобы уничтожить всю планету, но вполне способный разнести в клочья значительную часть ее поверхности.
  Может быть, раттатаков даже такая атака не заставит бояться. Но зато она заставит бояться многих других жителей галактики, которые увидят, что Империя делает со своими врагами!
  
  Глава вторая
  
  Энакина мы нашли в тренировочном зале, где он дрался с Молом так, что искры летели. И несмотря на все свои старания... проигрывал раз за разом.
  Да, как я упоминал, Скайуокер входил в первую тройку ныне живых джедаев - то есть, превосходили его сейчас лишь Йода и Луминара Ундули - последние выжившие члены Совета. Меня он тоже обогнал - сам я из десяти тренировочных поединков с Луминарой выигрывал три, а с Энакином - четыре. В свою очередь, Энакин из десяти встреч с Луминарой побеждал тоже лишь в четырех. Ну а что касается К'крука, Аайлы Секуры, Квинлана Воса, Кеноби, Сири Тачи и всех прочих наших рыцарей - то их-то Эни громил в спаррингах и вовсе "всухую", со счетом десять-ноль.
  Но Мол не был джедаем, так что в "джедайский рейтинг" не входил. Зато благодаря своим познаниям Силы и синтезу боевых искусств Матукай, Зейсон-ша и Баран-до он в тренировках всегда (!) побеждал и меня, и Луминару, и Энакина, не давая никому из нас ни шанса! Разве что Йода мог бы поставить его на место, но старый гранд-мастер не принимал участия в наших "забавах".
  Потому-то я и настоял на том, чтобы Мол тоже обучал Скайуокера, как и старшие джедаи - уж с таким-то тренером Избранный точно сможет подняться на уровень, нужный ему для победы над Палпатином.
  Сам Мол был не против. Чего нельзя сказать об Энакине, которому порядком доставалось от этого обучения. Вот и сейчас забрак гонял его вовсю.
  И как Скайуокер ни старался, какие бы приемы ни использовал, итог оказался таким же, как и всегда - Мол его обезоружил, а затем условно "убил", завершив поединок.
  - Отлично, Энакин, отлично, - тут же поспешил вмешаться я. - По сравнению с прошлым спаррингом твое мастерство выросло на два процента!
  - Всего два процента?.. - грустно протянул бедолага.
  - Целых два процента, - поправил я. - На самом деле твое развитие идет очень быстро. Так, понемногу, процент за процентом, ты и достигнешь уровня мастера. Но сейчас у нас появилось более неотложное дело. И мне нужны вы оба. Энакин, как ты смотришь на то, чтобы снова встретиться с любовью всей твоей жизни? С Падме Наберрие?
  Скайуокер отреагировал адекватно - примерно как на удар пыльным мешком по голове.
  - Да ладно, теперь-то уже можно, - успокоил его я. - В конце концов, Орден существенно изменил некоторые порядки.
  Мол согласно кивнул.
  - И какая... тогрута все разболтала?! - Энакин нашел взглядом Шару, которая тут же спряталась за моей спиной.
  - Честное слово, это не я, он сам догадался! - испуганно пискнула она оттуда. - Он вообще... Всегда! Все! Знает!
  - Не все... но многое, - поправил я. - Я-то получил сведения об Энакине и Падме "по своим каналам", - правда, тут я умолчал, что вообще-то не только все знал, но и сам изо всех сил старался свести парочку вместе. - А вот ты откуда узнала эту секретную информацию?
  - Энакин рассказывал. По секрету. И я - никому!
  - Ясно. Но, как бы то ни было, Падме Наберрие надо спасать.
  И я рассказал Энакину и Молу последние новости.
  Услышав о новом гнусном замысле Палпатина, Скайуокер тут же вознегодовал и, конечно, потребовал лететь прямо сейчас, чтобы выручить Падме и надавать всем врагам, но...
  - Не торопись, - осадил я его. - Спасем, но все в свое время.
  - Вот именно, сначала послушаем план. Ведь у тебя есть план? - радостно спросила меня Шара. - У тебя всегда есть пла-а-ан!
  - У меня даже не один план, а несколько, - обрадовал ее я. - Но прежде, чем решить, какой из них применить, надо связаться с моим агентом на Корусканте.
  - А у тебя есть...
  - Шара, неужели ты думаешь, что, столько лет болтаясь по галактике, я так и не завел спящих агентов на Корусканте, близких к Сенату?.. Конечно, они у меня есть. Вот одного из них я и собираюсь послать к Падме Наберрие, чтобы кое о чем с ней договориться.
  
  * * *
  
  Корускант, апартаменты сенатора Падме Наберрие
  
  Сидящая на диване Падме задумчиво разглядывала лежащий на ее ладони маленький кулон, вырезанный из простого камня далекой планеты Раттатак. Вырезанный и подаренный ей когда-то ребенком с этой планеты.
  "Мы, раттатаки, - просты и прочны, как этот камень!" - объяснил он тогда.
  Забавный мальчик, на несколько лет моложе ее. Почему она как-то сразу почувствовала к нему симпатию?.. Потом, когда Империя атаковала Раттатак, Падме была уверена, что бедняжка погиб при нападении, как и многие другие жители планеты - и с тех пор всегда носила этот кулон - его подарок - в память о нем и его планете, никому, конечно, не рассказывая, что это за украшение. Да, об этом не знал никто!
  Но сегодня... Человек, что тайно связался с ней, сказал: "Тот, кто подарил вам этот кулон - жив и хочет встретиться с вами. И если вы хотите помочь Раттатаку - соглашайтесь на эту встречу".
  И она... согласилась. Согласилась, потому что почему-то была уверена - это не ловушка Палпатина или кого-то еще. Кто мог знать про происхождение кулона, кроме раттатаков?.. А если раттатаки знают о ее желании прекратить войну и хотят поговорить с нею - она будет только рада пойти им навстречу!
  Вот так сенатор Наберрие и позволила втянуть себя в какой-то сомнительный... заговор?
  Получив ее согласие, раттатакский агент вручил ей специальный передатчик для связи - с невесть сколькими степенями защиты канала. По передатчику пришло простое сообщение: по дороге к системе Раттатака Падме надо будет сделать остановку на одной, указанной, планете, где и произойдет встреча. Также на дипломатическом корабле рекомендовалось оставить свободное место для некоего секретного груза...
  
  Глава третья
  
  Безымянный астероид по пути к планете Раттатак
  
  Огромный боевой дроид с грохотом протопал по залу и встал перед Энакином и Шарой, с грозным видом прицелившись куда-то в стену...
  - Ну как? - поинтересовался я.
  - Ну-у... - протянул Скайуокер. - Не назвал бы ЭТО очень элегантным... но, наверное, он прочный и мощный?
  - Совершенно верно. Он и не должен быть элегантным. Зато прочности и оружия - хоть отбавляй. Я сам собрал его и распихал бластеры разных калибров почти в каждую часть его тела. Единственное, что меня волновало - пролезет ли он в раттатакские коридоры, но я специально договорился о подходящем месте переговоров. А еще тут маленький сюрприз... - я нажал кнопку на маленьком пульте управления, что держал в руке - и в центре тела дроида раздвинулись лепестки люка. - Вот это место - для меня. Вообще-то идею я честно своровал у джедая Паратуса...
  - Кабина? - изумилась Шара. - Но... почему она такая маленькая?!
  - Потому что это не кабина, а тайник. Управлять этим дроидом не нужно, он и сам справится. А я буду прятаться здесь, скрючившись в три погибели и замедлив свой метаболизм - зато никто не догадается, что там может кто-то быть внутри. Это на тот случай, если его огневой мощи будет недостаточно и понадобится прибавить Силу и световой меч - вот тогда я в нужный момент внезапно выскочу оттуда. И разгромлю ошеломленного врага.
  - А, - махнул рукой Энакин. - Это если я не разгромлю его раньше! С таким телохранителем, как я, Падме не понадобится эта махина!
  - Ой, не хвастай, - качнул я головой. - Неизвестно еще, сколько Палпатин пришлет убийц по ее душу. Во всяком случае, пока я буду сидеть внутри, все происходящее с вами будет на твоей совести, я ведь не смогу контролировать ситуацию оттуда. А Шара должна будет привезти нам "Гонщицу", чтобы мы смогли сбежать на ней, если понадобится. Так что ты будешь главным... некоторое время.
  - Я справлюсь, - заверил юный джедай.
  - Думаю, да, справишься. Сегодня Сила с тобой, Эни.
  "Потому что ты ей нужен, - прибавил я мысленно. - Ты и твои дети."
  - Ладно, если верить полученному нами графику, корабль Падме вот-вот подлетит. Еще раз напоминаю, что мы будем делать. Я - знакомлюсь с ней, знакомлю с ней вас, объясняю ей ситуацию и прошу захватить с собой двух телохранителей: Энакина и этого боевого дроида. Потом незаметно сажусь внутрь него и... и дальше все некоторое время будет зависеть от тебя, Энакин. Ты идешь с Падме, следишь, чтобы с ней ничего не случилось и стараешься при этом себя не выдать. За меч не хватаешься, пока не станет действительно опасно - до того используешь только бластеры. Шара улетает на транспортнике с "Гонщицей" внутри, перед этим запустив механизм самоуничтожения базы. Путает следы, летит на Раттатак и ждет нас в назначенном тайном месте.
  - Ясно! - в два голоса подтвердили Шара и Энакин.
  - И еще одно. Прошу тебя, Энакин, когда будешь с Падме - не дури.
  - Я не собираюсь дурить! - искренне возмутился падаван.
  - Я знаю, что не собираешься. И все же напоминаю - не надо. Веди себя хорошо, как порядочный джедай. Только при этом не давай остальным понять, что ты и есть джедай! Если захочешь ее соблазнить...
  - Я не собираюсь... - покраснел Скайуокер. - Что ты...
  - Если захочешь ее соблазнить - то откажись от этого желания. Потому что ты просто не умеешь.
  - Ты-то будто умеешь, - буркнул обиженный Энакин. - Да и не хочу я!
  - Я читал о том, как это делается, - поставил я его на место. - А ты - даже и не читал. Поэтому, общаясь с ней - просто доверься Силе, плыви по течению...
  - В смысле?..
  - В прямом.
  Шара смотрела на нашу беседу, попросту разинув рот. А когда я отошел, чтобы отвести и дроида-охранника в сторону, она тихонько шмыгнула за мной.
  - Тал... - шепнула тогрута. - Ты ведь... Ну... хочешь, чтобы Энакин и Падме... Ну...
  - Допустим, хочу, - кивнул я. - Как ты догадалась?
  - Ну-у... интуиция, наверное. Но зачем?!
  - А ты что, против того, чтобы они стали парой?
  - Нет! Я... очень рада! Буду. За них. Но... М-м-м... У тебя же всегда есть ПЛАН!! Великий План, как спасти всю галактику! Значит ты хочешь, чтобы они... ради твоего Плана?!!
  - По-твоему, я не могу это сделать просто из доброго к ним отношения?
  - Ну... Наверное, можешь... Но... Скажи правду!
  - А тебе действительно хочется знать всю правду? - вздохнул я.
  - Да!! Ой, нет! Не надо! - тут же испуганно исправилась она. - Вдруг это что-то... страшное. Или некрасивое. Просто скажи, что все закончится хорошо и ничего плохого с Энакином и Падме от этого не будет!
  - Все закончится хорошо и ничего плохого с Энакином и Падме от этого не будет, - заверил я ее.
  - Уф, спасибо.
  "Во всяком случае, я уверен в этом, - мысленно прибавил я. - Но и мне уже случалось быть чересчур самоуверенным..."
  
  * * *
  
  Медленно, неторопливо и величественно посольский корабль приблизился к нашей базе-на-астероиде и состыковался с нею. Я не сомневался, что на корабле, кроме самой Падме, есть и те, кто сейчас следит за происходящим и уже строчит отчет Палпатину - но к тому времени, когда империя отреагирует и пришлет на нашу базу проверку, здесь уже не будет ничего, кроме большого кратера.
  - Плащи - надеть, - скомандовал я, оторвавшись от экрана наблюдения. И сам выполнил свой приказ. - К встрече приготовиться.
  Шара и Энакин тоже послушно накинули черные плащи с капюшонами.
  - Вылитая команда злодеев из голодрамы, - проворчал при этом Скайуокер.
  Однако, когда люк входного шлюза отворился, Шара не удержалась и сдавленно хихикнула - потому что со стороны посольского корабля к нам двинулась точно так же закутанная в черный плащ фигура...
  - Сенатор Наберрие? - поинтересовался я, когда она приблизилась.
  - Да, - сказал из под капюшона столь знакомый и решительный голос. - Я вижу, что вы тоже соблюдаете маскировку... друзья? Так кто из нас первый покажет лицо, чтобы убедиться, что все мы - именно те, за кого себя выдаем?
  - Энакин, исполни желание сенатора, - попросил я.
  Скайуокер с готовностью скинул капюшон...
  - Здравствуй... те, се... сенатор, - кивнул он.
  Ну вот, еще и заикаться начал.
  - Эни?! - Падме открыла лицо очень величественным жестом, но тут же не удержалась и улыбнулась так открыто и радостно, что Скайуокер чуть не подпрыгнул (во всяком случае, таким ощущением плеснуло от него в Силе). - Это ты... Правда, ты... Как ты вырос!
  "Только не говори "Ты тоже"! - мысленно взмолился я к Энакину. - Почему я не предупредил его об этом?!"
  - Ты тоже! - радостно бухнул падаван. - То есть... ты стала еще красивее... Для сенатора... я хотел сказать...
  Бедный Эни... Падме просто покатилась со смеху, услышав его. А с другой стороны ей вторила хохочущая Шара (предательница!), обеими руками придерживая капюшон, чтобы тот не свалился из-за хохота. Кажется, большего позора юный падаван и представить себе не мог. Я утешительно похлопал его по плечу - ничего, мол, бывает.
  - К сожалению, мы с коллегой не можем последовать вашему примеру, - поклонился я Падме. - Для вашей же безопасности - мы, увы, не из тех, кому в империи можно свободно показывать свои лица. И лучше вам даже не знать, почему.
  - Возможно, вы правы, - царственно согласилась отсмеявшаяся Наберрие. - В таком случае я готова выслушать то, что вы хотите мне сообщить.
  
  * * *
  
  - Так вы считаете, что император Палпатин планирует мое убийство? - не похоже было, что это удивило Падме.
  - Убийство, которое свалит на раттатаков, чтобы одним ударом и избавиться от главной оппозиционерки Сената, и найти причину вновь продолжить эту войну, - подтвердил я.
  - Но у вас нет доказательств?
  - К сожалению, нет, иначе мы бы уже их обнародовали. Вас удовлетворит ответ, что мы хорошо знаем Палпатина, сенатор? К примеру, вы слышали, что он ситх?
  - Наверное, уже вся галактика слышала рассказ Асажж Вентресс, - пожала плечами Наберрие. - Да, я знаю, император - властолюбивый человек, очень властолюбивый, настоящий тиран... И я вполне могу поверить в то, что он хочет от меня избавиться. Думаю, что ради власти он пойдет на все. Но все же, считать его воплощением истинного зла...
  - Заверяю вас, что в словах Вентресс не было ни слова выдумки, - ответил я. - Является ли он воплощением истинного зла - конечно, спорный вопрос, но вы даже не представляете, сколь непомерна его тяга к власти в действительности. Представьте себе, что, даже став императором, он еще далеко не достиг вершин своих стремлений... Раттатак и вы - вот что его раздражает сейчас - немного раздражает, признаемся в этом, но он не любит и мельчайшего сопротивления. Поэтому мы считаем, что он вполне готов избавиться от вас обоих. Однако, если его планы будут сорваны... не скажу, что Раттатак будет спасен тогда, но это станет лишним болезненным уколом для императора-ситха. И... мы считаем, что ваша жизнь стоит того, чтобы ее спасти, сенатор. Что касается вашего плана, то сами раттатаки не против заключения мира, но они не доверяют Палпатину, разумеется. Так что все, что требуется от вас, сенатор - это продолжать делать то, за чем вы отправились в путь... лишь приняв нашу небольшую помощь. Мы хотим обеспечить вашу безопасность, поэтому советуем вам взять с собой двух охранников, которых мы вам предоставим. Боевого дроида, которого вы видели, и Энакина.
  - Энакина?!
  - Не судите его слишком строго. На самом деле он уже хорошо обученный джедай-падаван и будет очень стараться защищать вас.
  - Так значит, джедаи?!
  - Это не тот вопрос, который можно обсуждать сейчас. Не сочтите за недоверие, сенатор, но уцелевшие джедаи сейчас находятся в довольно сложном положении. И вы ведь не верите в то, что говорит о них имперская пропаганда?
  - Нет, конечно! Но... это же еще больший риск для джедаев, чем для меня - отправлять Энакина со мной! Я не могу согласиться! Я...
  - И все же мы вас просим именно согласиться на этот риск. Который, к слову, не так уж и велик. Под вашим началом Энакин будет вне опасности до конца переговоров, вы представите его вымышленным именем, как нанятого вами телохранителя. В пути до Раттатака и на планете ваш дипломатический иммунитет убережет вас от козней Палпатина и его слуг - ведь пока ему нужно изображать свою поддержку вашей миссии. И если до него и успеет дойти информация о ваших новых служащих, то вряд ли он станет вмешиваться, ведь по его плану вы и так обречены.
  - Даже если император Палпатин действительно задумал меня убить, я не откажусь от своей миссии, - тихо ответила Наберрие. - Но я не хочу, чтобы в результате пострадал кто-то еще, кроме меня. Ни джедаи, ни раттатаки.
  - Не волнуйся, если кто и пострадает, то не я, а те, кто попытаются тебя тронуть! - тут же пообещал Скайуокер.
  Падме некоторое время молчала, потом взглянула на падавана. Тот радостно улыбнулся в ответ...
  - Хорошо. Я согласна. Мы пойдем на этот риск, - решительно ответила набуанка. - Я не позволю Палпатину использовать меня для еще большего разжигания войны в галактике!
  "Нет, не она разожжет ее, не она, - вдруг явственно услышал я шепот, словно кто-то говорил мне на ухо. - Но это пламя разгорится. Скоро!"
  Никто, кроме меня, однако, явно ничего не слышал.
  - Тогда позвольте нам передать вам вашего охранного дроида и проводить вас, - сказал я Падме. - Энакин?
  - Я готов!
  - Замечательно. Идем.
  
  Глава четвертая
  
  Как я решил чуть позже, в общем и целом все прошло полностью по плану. Мне успешно удалось сделать вид, что я ушел по делам куда-то еще, а на самом деле чуть опередить Энакина с Шарой, запрыгнуть внутрь дроида-охранника и запереться там. В дальнейшем же... в дальнейшем я просто сидел внутри, "отключившись" от реальности и лишь смутно ощущал происходящее вокруг: как Падме с Энакином поставили дроида в грузовой отсек и ушли, там его и оставив. И меня - тоже. И сидел я там довольно долго - пока посольский корабль продолжал свой путь к Раттатаку - от нечего делать раздумывая о том, что сейчас делают Энакин с Падме... И надеялся, что их отношения как-то развиваются, пока я тут... взаперти... В конце концов, именно на то, чтобы свести эту галактическую парочку вместе, я и потратил столько усилий... Жаль, конечно, что все это происходит совершенно вне моего контроля... да, жаль. Я признался себе, что вообще не люблю, когда что-то, о чем я знаю, находится вне моего контроля - потому что это неприятно - но ничего не поделаешь, порой и такое случается.
  Кстати, как я заключил, мне не нравились и таинственные голоса, которые что-то мне нашептывают - опять же, в тех случаях, когда они это делают не под моим контролем, а недавний случай был именно из таких. Я даже подозревал, кем именно может оказаться этот "шептун" - и это мне не нравилось тоже. Если снова вступил в игру мой неприятный двойник, представляющий мою темную сторону... То, в общем-то, это могло ничего и не значить. А могло значить что-то, о чем я пока не имел понятия. Он сказал, что война в галактике скоро разгорится - зачем он сообщил мне об этом? Этого я не знал. А потому решил просто плюнуть на этот вопрос, ответа на который все равно не было, и пока забыть о нем - чтобы, если целью врага было просто вывести меня этим из равновесия, не дать ему этого добиться. Сделав такой вывод, я мысленно записал одно очко на свой счет, вычеркнул вопрос из списка проблем и вернулся к "смутному наблюдению" за летящим по космосу кораблем.
  Насколько я мог чувствовать, все на борту было в порядке, экипаж, охрана и прислуга сенатора старательно занимались своими делами, угрозы не чувствовалось ни от чего и ни от кого. А Энакин и Падме... сидели рядом в комнатах сенатора. Что ж, неплохо...
  
  * * *
  
  На борт посольского корабля Энакин, конечно же, взошел в маскировке - но не плаще (это могло как раз вызвать нежелательные ассоциации с джедаями или ситхами), а в фальшивых мандалорских доспехах. Настолько фальшивых, что это было заметно невооруженным глазом, и по кораблю тут же поползли слухи, что "этот парень" только "косит" под мандалорца, а на самом-то деле... Впрочем, что "на самом деле" - никто понятия не имел.
  Собственная охрана набуанки, узнав, что Падме залетела в какую-то глухомань, только чтобы взять с собой дополнительного телохранителя, осталась не очень-то довольна. Охранники были профессионалами, и, естественно, их гордость была задета таким поступком сенатора - выходит, она им не доверяет, раз наняла еще... неизвестно кого?
  Однако сам Энакин не обратил никакого внимания на настроение своих новых "коллег", ведь его мечта сбылась - он наконец-то был вместе с Падме! К вящему неудовольствию той же охраны и обслуживающего персонала она выставила всех из своей комнаты, после чего гость смог снять шлем и ответить на много-много ее вопросов. Амидалу интересовала жизнь на Раттатаке до и после имперского нападения, и как жил сам Энакин, и как он спасся, и... в общем, много всего. И Скайуокер с радостью отвечал на ее вопросы (ну, только не раскрывая некоторых джедайских тайн, конечно), и сам расспрашивал, как Падме жила все эти годы, так что молодые люди проболтали допоздна.
  Юный джедай готов был и заночевать прямо на полу у порога комнаты своей возлюбленной, чтобы охранять ее покой, но это не понадобилось - на корабле еще были свободные каюты, одну которых Падме ему и выделила.
  Так что условным космическим "утром", когда корабль прибыл в систему Раттатака, Энакин проснулся бодрым, отдохнувшим и готовым до конца выполнить свой долг.
  
  * * *
  
  - Странно, - произнесла Падме, глядя через обзорное окно мостика на копошение космических кораблей над планетой. - Почему прибыло столько транспортов? И... к гарнизону ведь приписаны три ИЗРа, а здесь их четыре...
  Энакин промолчал, играя роль немногословного мандалорского охранника.
  Зато капитан набуанской охраны Панака не на шутку взволновался. Пока было не ясно, что именно происходит, но он следовал правилу - все непонятное считать угрозой охраняемым лицам. И поэтому тут же связался с имперской базой и принялся выяснять, в чем дело.
  - Командующий говорит, что транспорты прибыли для эвакуации имперского гарнизона после окончания мирных переговоров с раттатаками, - наконец, растерянно сообщил капитан. - А дополнительный Разрушитель... на нем прибыл Верховный инквизитор Антиннис Тремейн, который должен проследить за безопасностью переговоров, эвакуации и вашей личной безопасностью. Странно.
  - Эвакуация?! - изумилась Амидала. - Император, что, уже так уверен, что переговоры пройдут успешно?!
  - Странно, - повторил Панака. - Да еще и этот инквизитор...
  "Что же задумал Палпатин?" - подумали все на мостике, не решаясь, однако, высказать эти слова вслух.
  - Я лечу на планету, - объявила, наконец, Падме.
  Антиннис Тремейн - мрачный бледный тип в черных одеждах и инквизиторском фиолетовом плаще с высоким воротником поверх них - встретил мирную делегацию уже в ангаре, подойдя к трапу корабля.
  - Что происходит? - сразу же налетела на него Амидала, вовсе не смутившаяся от вида Верховного инквизитора. - Почему вы уже готовитесь к эвакуации? И почему за моей безопасностью отправили следить именно вас?
  - Император верит, что ваши переговоры завершатся успешно, - растянул губы в улыбке инквизитор. - И он прислал меня, потому что беспокоится о вашей безопасности. Раттатаки сообщили нам, что готовы к переговорам, и если вы тоже готовы отправиться к ним, то сейчас я уточню место и время проведения...
  - Я готова, - царственно вздернула голову Падме. - Но будет ли уместно ваше участие в мирной делегации...
  - Этот вопрос не подлежит обсуждению, - мерзко улыбнулся Верховный инквизитор.
  Весь день мирная делегация сидела как на иголках, пока на базе шла спешная подготовка к эвакуации. Никто ничего не мог понять, однако обстановка становилась все более нервной. Наконец, к вечеру пришло приглашение от командования раттатаков: они прислали карту туннелей, по которым можно было добраться до подземного убежища, назначенного для переговоров, и сообщили, что сами уже на месте.
  - Отлично, значит, мы отправляемся. Пора вам принести мир этой планете, сенатор, - скомандовал Верховный инквизитор, явившийся во главе целого взвода клонов.
  - А зачем столько штурмовиков? - тут же поинтересовалась Амидала. - Мы - мирная делегация!
  - Это - всего лишь ваша охрана. Просто для представительности вашей мирной делегации.
  - Но мне не нужно столько охранников! Вполне хватит и моей собственной охраны!
  - Боюсь, я вынужден настоять, - со своей мерзкой улыбкой ответил инквизитор. - Вам необходимо именно такое количество охраны. Так мы идем на переговоры или нет?
  И вот, кипящая от возмущения Падме проследовала к транспортному кораблю во главе уже внушительного для мирной делегации отряда. У транспорта поджидал еще и подаренный ей охранный дроид.
  - А есть ли необходимость в этом куске дюрастила? - неприязненно прокомментировал Тремейн. - Разве вам недостаточно нашей охраны, сенатор?
  - На этот раз я - вынуждена настоять, - с металлом в голосе ответила Амидала.
  - Что ж, пожалуйста, - нехотя кивнул Антиннис Тремейн. Чем-то этот дроид ему не нравился...
  
  * * *
  
  Появление одаренного, в котором я с удивлением узнал одного из джедаев-перебежчиков, да не какого-то, а самого Верховного инквизитора Антинниса Тремейна, стало неприятным сюрпризом. Но все же я, просчитав варианты, счел, что успех нам с Энакином все равно обеспечен. Даже несмотря на то, что Тремейн захватил с собой целый взвод клонов-штурмовиков - похоже, он даже не особо и стремился замаскировать свои намерения... К счастью, ни Энакина в мандалорских доспехах, ни меня в моем вынужденном заточении Антиннис не опознал, как одаренных (а меня - вообще не заметил). Хотя... Что-то слишком часто он бросал на моего дроида подозрительные взгляды. Но все же лишь взглядами и ограничивался.
  Пока транспорт летел над раттатакскими горами, все помалкивали, однако неприязнь между набуанским отрядом охранников Падме и отрядом клонов Тремейна легко ощущалась, словно была разлита в воздухе. Сам Антиннис излучал злобное предвкушение. Ну а когда транспорт прибыл к тоннелю на базу раттатаков и все вошли внутрь, обстановка накалилась дальше некуда. Дело в том, что штурмовики Антинниса сразу же окружили набуанцев со всех сторон и так и пошли дальше, словно конвой - как нахально объяснил инквизитор, для лучшей защиты от любой возможной опасности - однако на деле их расположение куда больше способствовало тому, чтобы быстро перестрелять всю охрану Амидалы в случае надобности. И набуанцы это прекрасно поняли, все же они тоже были профессионалами. Явно чувствовалось, что охранники уже держат пальцы на спусковых крючках бластеров и сами готовы в любой момент открыть огонь - не по неведомым врагам, а по "союзникам". Падме с Энакином старались держаться поближе ко мне.
  Развязка наступила внезапно. В один прекрасный момент Тремейн скомандовал "Стоп!". И когда отряд остановился, безо всяких предварительных злодейских речей просто добавил: "Огонь!"
  То есть, внезапно все это должно было быть для неподготовленных людей. Однако в те короткие мгновения между командой и первыми выстрелами, когда клоны уже брали набуанцев на прицел, но еще не успели выстрелить, мой дроид стремительно повернулся, одновременно открывая и выдвигая все свои оружейные стволы, и обрушил на взвод Антинниса град лазерных лучей. А по огневой мощи он сам не уступал целому взводу, чего инквизитор, конечно, не предвидел.
  Огненные росчерки расчертили темный тоннель. Энакин мгновенно сшиб Падме на пол и они вдвоем откатились к стене, откуда наш джедай тоже принялся весьма метко палить из бластера. Антиннис Тремейн - надо отдать ему должное - не только успел выхватить свой световой меч и отбить несколько выстрелов, но и с яростным воплем подпрыгнул под потолок, чтобы оттуда обрушить на дроида удар, что должен был легко разрубить того напополам. Вот только... Бедняга не знал, что под внешней оболочкой из обычного дюрастила скрывался слой непробиваемого для световых мечей бескара (обошедшегося мне в немалые деньги, однако жизненно необходимый, чтобы дроид мог не только внезапно и уверенно нападать, но и долгое время держаться под вражеским огнем)! Клинок из чистой энергии ударился о бескар, словно обычный металлический клинок о металл, не ожидавший такого Верховный инквизитор потерял равновесие... и напоролся сразу на несколько выстрелов меткого дроида.
  За прошедшее довольно короткое время три четверти штурмовиков уже были перебиты, остальные залегли и палили по дроиду, сочтя его главной опасностью, да так оно и было. Впрочем, Энакин и набуанцы уже тоже стреляли по уцелевшим имперцам, так что тем стало совсем кисло. А затем неуязвимый дроид-охранник со мной внутри двинулся на имперцев и просто перестрелял их всех по очереди. Верхняя, дюрастиловая, часть его брони при этом превратилась в решето, однако благодаря внутренней, бескаровой, части ни один важный узел механизма не пострадал. Предатели просто не ожидали ничего подобного, почему победа и была одержана нами столь легко.
  Тем не менее, и с нашей стороны было двое раненых охранников - увы, и некоторые клоны все же успели выстрелить и попасть в цель. К счастью, сама Падме ничуть не пострадала, как и Энакин. Который уже вскочил на ноги и подбежал к Тремейну...
  - Он еще жив! - крикнул падаван.
  Как ни странно, несколько раз простреленный инквизитор действительно еще дышал и даже попытался пнуть вставшего рядом с ним Скайуокера.
  - Тварь... - прохрипел он затем, повернув голову в сторону Падме. - Хитрая тварь... Все равно он до тебя доберется. Недолго тебе радоваться!
  - Тебе император приказал убить ее? - схватил его за воротник Энакин.
  - Да, - злобно усмехнулся Антиннис. - Недолго вам и вашим раттатакам осталось! Идите, ведите переговоры, заключайте мир! А через несколько часов наш прототип вас всех сотрет в порошок... проклятье, это же я должен там командовать!
  - Что за прототип? Что вы задумали?! - вцепилась в него Амидала.
  Но Тремейн уже потерял сознание.
  Со скрежетом раздвинулся люк в моем убежище - это я нажал на нужную кнопку, а затем, с удовольствием разогнувшись, вылез наружу перед ошеломленными набуанцами. Еще бы, после только что кипевшей схватки вылезает вдруг прямо из боевой машины такой непонятый тип в плаще, капюшоне, маске и... вообще.
  - Не надо в меня целиться, я друг, - прогудел я.
  - Это наш друг и союзник, - поспешил объяснить и Энакин. - Это его дроид.
  - Вы? И почему я не знала?.. - недовольно начала Падме.
  - Потому что это был секрет на всякий случай, - прервал ее я, тем временем присматриваясь к телу Верховного инквизитора. Мелодия жизни "звучала" в нем все тише. - Долго он не протянет, мы уже не успеем доставить его на имперскую базу к врачам, даже если и захотим. Однако он проговорился и успел сообщить кое-что важное. Во-первых, в ближайшие несколько часов раттатаков собираются истребить неким "прототипом", во-вторых, командовать применением этого "прототипа" должен был сам Тремейн.
  - Но что это за "прототип"?! - снова вопросила Амидала.
  - Ясно, что это оружие массового поражения, определенно, новое, только что созданное, первый экземпляр. Вряд ли биологическое, раз должно истребить всех раттатаков столь быстро, и, видимо, оно находится на ИЗРе Антинниса, значит, мы можем составить представление о его размерах. Скорее всего, оружие энергетическое... и есть у меня одно подозрение на этот счет. Если это то, о чем я подумал, то раттатаки и впрямь в большой опасности, - заключил я.
  - Но тогда мы должны... - начала Падме - и запнулась.
  Действительно, что мы должны сделать для спасения жителей обреченной планеты? Нас самих - очень мало, армия раттатаков, даже если станет вся помогать нам - просто ничего не сможет поделать против висящего на орбите ИЗРа, у Амидалы в подчинении лишь посольский корабль, да и то, на нем наверняка есть агенты Палпатина, у нас с Энакином есть еще в запасе спрятанный транспорт Шары и "Гонщица" на нем, на которой нет оружия - мы ведь готовили ее лишь для того, чтобы сбежать с Раттатака вместе с Падме, если придется (кстати, я отругал себя за непредусмотрительность в этом случае и решил, что после возвращения "Гонщицу" уж непременно вооружу, ведь с хорошим оружием она могла бы воевать не хуже, чем кораблик Вентресс в свое время!). Что операция по спасению сенатора Набу вдруг превратится в операцию по спасению всего Раттатака, даже я никак не ожидал...
  - Мы должны захватить ИЗР Тремейна! - вдруг выпалил Энакин.
  - Ты шутишь?! - изумился капитан Панака.
  - Как? - спросил я.
  - У меня есть идея! - ответил Скайуокер.
  
  Глава пятая
  
  Когда наша команда ворвалась на имперскую базу, разумеется поднялся переполох. И не потому что мы взяли ее штурмом, нет, для рядовых штурмовиков и офицеров, ничего не знавших о плане Тремейна, мы все еще были "своими" и вошли туда как "свои". Да и не напугал бы их обычный штурм... Нет, с их точки зрения, все было куда хуже, и не потому что мы вернулись без взвода сопровождения, с двумя ранеными набуанцами на руках и изрешеченным боевым дроидом - это тоже не произвело бы столь сильного впечатления само по себе... Действительно всех напугало то, что Энакин и Панака тащили опиравшегося на их плечи раненого Верховного инквизитора! Который на все вопросы только вяло отмахивался рукой и бормотал: "На мой Разрушитель, срочно..."
  Немногословие Тремейна восполняла Падме, которая рассказывала всем встречным-поперечным об ужасном коварстве раттатаков и их союзников-клонов. Да, клоны предали Великого инквизитора! Во время переговоров с обманщиками-раттатаками штурмовики напали на него одновременно с теми! Как, что, почему - ничего непонятно, ясно только, что это заговор и заговор крупный, не исключено, что нити потянутся на самый верх!! А местному командованию точно не поздоровится! С нашей помощью Тремейн смог отбиться от негодяев, но они его изранили, и теперь Верховному инквизитору срочно надо на свой ИЗР. Да мало того, эти наглые и подлые раттатаки сказали нам та-ако-ое... Нет, не здесь, это пока тайна, но скажу, что теперь мы все под угрозой! Эвакуируйтесь немедленно! Все! Со всей планеты! Бросайте все, уходить надо срочно! Вот и Великий инквизитор может подтвердить. Ага, видите, подтверждает.
  Перечить Верховному инквизитору никто не смел, так что нас спешно проводили к челноку, усадили в него и отправили в космос, а эвакуация на базе приняла вид панического бегства. Никто ничего не знал и не понимал, но сам В.И. Тремейн, наделенный императором чрезвычайными полномочиями, приказал - значит надо!
  Разумеется, будь Тремейн жив, он и не подумал бы плясать под нашу дудку... Да-да, к этому времени он уже полностью отдал Силе душу. Энакин с Панакой тащили лишь его бренный труп, а то, что этот труп перебирал ногами, махал рукой, кивал и даже порой произносил несколько слов хриплым неуверенным голосом, объяснялось исключительно моим Силовым воздействием. Я, опять сжавшись в комок внутри дроида и не обращая внимания ни на что иное, полностью переключился на контроль его тела, с помощью телекинеза дергая его мышцы, как кукловод нити марионетки.
  Не сказал бы, что это было легко. То есть, конечно, просто передвигать мышцы человека - не сложнее, чем любые другие предметы, но проблема в общем количестве этих мышц в теле! Изображать так живого и полностью здорового человека у меня бы точно не вышло - окружающие быстро заметили бы, что он двигается как-то странно. Но сейчас останки Верховного инквизитора надо было выдать за человека тяжело раненого, еле способного передвигаться и говорить, а это упрощало дело. Впрочем, даже в таком виде от меня потребовались все силы и сосредоточенность, чтобы изобразить полумертвого как следует.
  Да, хитрая идея пришла Энакину в голову! Простая, оригинальная, авантюрная, дерзкая (если не сказать "наглая" или даже "хамская"), однако когда я быстро обдумал ее, то признал, что, как ни странно, она приведет нас к успеху с очень высокой вероятностью.
  После того, как мы приземлились в ангаре тремейновского ИЗРа, все тоже пошло, как по маслу - Тремейн отмахивался от офицеров и "приказывал" срочно пропустить нас на мостик, а уж когда мы добрались до мостика...
  - Как "эвакуировать корабль"?! - изумленно переспросил у Падме капитан.
  - Говорю же вам, этот ИЗР в опасности! - рявкнула Амидала. - Эти проклятые агенты раттатаков сумели где-то провести диверсию! Хуже того, мы не знаем, кто эти агенты и сколько их! Если немедленно не эвакуировать весь корабль - всем конец! И вы будете отвечать перед императором Палпатином!
  - Немедленно... Эвакуация... Полная... - еле слышно прохрипело тело Верховного инквизитора, ухватившись непослушными пальцами за воротник капитана и взглянув на него злобными выпученными глазами (ох, не перестарался ли я?). - Или... Я тебя...
  - Будет исполнено! - отдал честь офицер.
  Кажется, Падме с Энакином и сами слегка офигели при виде того, как споро экипаж ИЗРа помогал нам его захватить. В полном соответствии с инструкциями и нормативами весь боевой корабль был полностью эвакуирован в кратчайшие сроки - в спасательных капсулах в космос вылетели все, кто ранее пребывал на борту - за исключением офицеров на мостике, которые контролировали эвакуацию.
  - Ваш приказ выполнен, - доложил, наконец, капитан. - Прикажете покинуть корабль и обеспечить вашу эвакуацию?
  - Ни к чему, - прохрипел Тремейн (то есть, я за него), которого Энакин осторожно уложил на пол.
  И, подтверждая, что уходить действительно ни к чему, Скайуокер и набуанцы достали бластеры и направили их на имперских офицеров. Мой дроид тоже выдвинул все свое вооружение.
  - Это вооруженный захват, - пояснила для непонятливых Падме.
  - Но... - опешил капитан, бросив растерянный взгляд на неподвижное тело Верховного инквизитора на полу. - Как же... Что...
  - Всё, - коротко ответила Амидала. - Сдайте оружие.
  Через несколько минут офицеры уже были закованы в наручники и согнаны в угол под присмотр капитана Панаки и его отряда. А мы (я опять вылез из дроида) осваивались с управлением Звездным Разрушителем, который оказался полностью в наших руках. И на котором действительно было установлено одно уникальное орудие.
  - Да этот сверхмощный лазер может одним выстрелом разнести на кусочки астероид или пробить кору планеты на километры вглубь! - сообщил Энакин. - Никакие подземные укрытия раттатакам не помогут. Теперь все ясно - Тремейн хотел перепахать этой штукой всю поверхность планеты! И понятно, почему гарнизон эвакуировался - они собирались начать обстрел прямо сейчас!
  - Очень интересно, - ответил я, оглядывая через обзорное окно огромное количество транспортных кораблей и корабликов, сбившихся в кучу прямо вокруг нас. Точнее, не совсем вокруг - ИЗР Тремейна находился на ближнем к поверхности Раттатака краю этой кучи, постепенно растягивающейся в длинный эллипсоид. Из трех других ИЗРов местной эскадры один завис неподалеку от нас, а два других - подальше, и по отношению друг к другу на противоположных краях этого эллипсоида. - Интересно, - повторил я.
  И в этот момент пришло оно - видение Силы. Огонь покрыл Раттатак и окружающий его космос, а затем начал стремительно перекидываться на другие звездные системы и сектора. Пламя пожара все разрасталось и разрасталось, пока не достигло Корусканта. И посреди образа сотрясающегося императорского дворца показалось искаженное яростью лицо Палпатина - желтые глаза пылали нечеловеческой злобой и, казалось, смотрели прямо на меня. Затем император взревел и поднял руки, с которых сорвались синие молнии...
  Видение погасло. Оно и заняло-то всего несколько секунд. Но теперь мне все было понятно.
  "Все верно, не Падме разожжет галактическую войну, - в мгновение ока я составил простой план своих последующих действий. - Это сделаю я. Я разожгу ту войну, которая спалит Палпатина и Империю. Это единственный способ ускорить события, заставить их двигаться как можно быстрее."
  - Надо как-то вывести этот суперлазер из строя! - предложила тем временем Падме.
  - Ни в коем случае, - отозвался я, отходя от обзорного окна. - Мы заберем его с собой, он еще пригодится. И вместе с ним угоним этот Звездный Разрушитель, разумеется.
  - Угоним?! - не поняла Падме. - Но тут же еще три ИЗРа рядом! Они нас не пропустят. Возможно, там уже догадываются, что здесь что-то произошло.
  - Доверьтесь мне, - посоветовал я, заняв одно из пилотских кресел. - Я знаю, что делаю.
  - Это верно, он всегда знает, что делает, - подтвердил Энакин.
  "Ох, Эни, знал бы ты, что именно я задумал, может быть, не был бы так уверен", - подумал я. Но вслух сказал другое:
  - Займите места пожалуйста. Мы отправляемся прямо сейчас. И двадцати минут не пройдет, как выберемся отсюда.
  И, хотя никто не понимал, что я собираюсь делать, все расселись по креслам.
  Я же, вместо того, чтобы заняться управлением, отключил внешнее восприятие и полностью и погрузился в Силу. Дело в том, что мне не нужно было управление только полетом, которое было доступно на моем месте. Мне нужно было управление и полетом, и двигателями, и всем вооружением ИЗРа, в том числе пресловутым "Прототипом" - этим сверхмощным лазером.
  Трюк, который я собирался проделать, был довольно сложным, но все же вполне доступным даже джедаю средних сил, хотя при этом и требовал изрядного напряжения и сосредоточенности, не меньше, чем для управления марионеткой-телом - подключиться к нужным системам напрямую, телекинезом, и вести корабль, в одиночку управляя всем тем, для чего обычно нужно несколько десятков человек. Да, даже джедай средних сил мог попробовать такое. А вот чтобы это получилось, причем идеально, да в тех условиях, в которых мы находились... тут нужен был мозг бита.
  Путаница сложных геометрических фигур охватила сделавшиеся прозрачными корабль и все объекты вокруг него - так мой разум представил в Силе задачу, требующую решения. Я осторожно стал тянуть то за одну линию, то за другую, перемещать их, меняя начертания фигур... пока не стало ясно, что все, абсолютно все, у меня под контролем, все нити, ведущие ко всему, что может помочь или помешать мне. Включая и всех находящихся рядом со мной людей - я совсем не был уверен, что им понравится то, что я задумал, так что...
  - Вперед, - потянул я за нить, управляющую моими собственными губами и языком. Голос прозвучал монотонно и глухо.
  Двигатели заработали, Имперский Звездный Разрушитель сдвинулся с места. И полетел... прямо на своего соседа. А далее траектория полета проходила аккурат по оси столь удачно образовавшегося на пути эллипсоида из множества транспортов...
  - За Вентресс! - произнес я, на несколько секунд включив передатчик на имперской волне, а затем отключив. И яркий зеленый луч вырвался из "Прототипа", угодив прямо в повисший на пути второй ИЗР. Тот мгновенно полыхнул белой вспышкой, разлетаясь даже не на куски, а на какие-то брызги - видимо, такую относительно мелкую цель суперлазер просто испарил.
  - А-ах, - Энакин схватился за голову. - Нет! Зачем?!
  Я знал, что он почувствовал - мгновенную гибель нескольких десятков тысяч разумных. Сам я почувствовал ее тоже, но, в отличие от Энакина, я знал, чего ожидать, и заранее постарался отключить и заглушить все ощущения. Тем не менее, это было... неприятно. Впрочем, дальше будет не легче...
  - Что вы делаете?! - вскрикнула Падме.
  Управляемый мной ИЗР пролетел сквозь облако пара, только что бывшее таким же Разрушителем, и... пошел прямо по оси "эллипсоида", открыв огонь по транспортным кораблям изо всех орудий. Словно извергающийся турболазерными лучами вулкан, он двигался через это столпотворение транспортов, и ни один выстрел не попадал мимо цели - я полностью контролировал обстановку.
  Энакин попытался вскочить - разумеется, чтобы помешать мне - но, так как я заранее ожидал, что он сделает именно это, у него ничего не вышло. Я просто вовремя потянул еще за одну ниточку, и Скайуокер, вместо того, чтобы выскочить из кресла, приложился лбом о приборную панель перед собой. Не слишком сильно, ровно настолько, чтобы ненадолго потерять сознание.
  - Прекратите немедленно!! - закричала Амидала, потянув из потайного кармана бластер. Но тот мгновенно вылетел у нее из рук и унесся в угол, где и упал. Сама же сенатор обнаружила, что не может отлепиться от кресла. Такие же проблемы появились и у всех остальных на мостике.
  "Надолго меня не хватит", - пронеслась мысль. Однако я сжал все свои силы в кулак и продолжил решать задачу, которая внезапно перестала казаться легкой. Темные вихри вертелись в пространстве вокруг, затуманивая Силовое зрение, однако я продолжал тянуть за все нужные ниточки, взрывая один транспорт за другим. Тысячи. Десятки тысяч. Сотни тысяч. Миллионы погибших разумных...
  Мы пролетели центр "эллипсоида". Транспортные корабли в панике пытались бежать кто куда, порой сталкиваясь друг с другом. Два ИЗРа двигались в нашу сторону. Но все по-прежнему было у меня под контролем.
  Еще один выстрел "Прототипа" уничтожил еще один Разрушитель. Второй продолжал идти к нам, но мне было ясно, что он не успеет приблизиться достаточно, чтобы представлять серьезную опасность... А затем "Прототип" выстрелил в третий раз. И у имперцев здесь не осталось ни одного ИЗРа.
  Тьма заволокла края того пространства, которое я контролировал - часть нитей в моих руках оборвалась. Я уже не видел тех транспортов, к которым они вели, но догадывался, что те уйдут. Это было плохо, но не слишком - главная цель все равно будет достигнута. Уже семьдесят процентов сил противника уничтожены. Семьдесят пять. Восемьдесят. Тьмы все больше, видимое пространство сужается в узкий тоннель... Ничего, все равно большинство их уже не уйдет. Восемьдесят пять процентов. Девяносто. Девяносто два. Девяносто два процента врагов уничтожено, остальные ушли. Кто куда, но их уже не догнать, да и нет на это ни сил, ни времени. Как, впрочем, и смысла в этом уже нет.
  Все. Победа... Система опустела - уцелевшие транспорты ушли в гиперпространство. Но уцелело только восемь процентов. Которые теперь расскажут о страшной контратаке раттатаков, уничтоживших три Звездных Разрушителя, погубивших миллионы клонов одним ударом и захвативших прототип новейшего супероружия Империи. И все это было - "За Вентресс!"
  Тьма скрыла все вокруг... Я еще успел затормозить корабль - и с сознанием выполненного долга потерял это самое сознание.
  
  * * *
  
  - Как ты мог, как?! - вопрошал Энакин. - Вот просто взять и перестрелять несколько миллионов разумных.
  - Это ужасно! - возмущенно поддакнула Падме.
  - А чем это отличается от того, что мы перед этим перестреляли несколько десятков штурмовиков в подземелье? - мрачно ответил я, обеими руками держась за свою несчастную, больную, большую голову. Все-таки недавнее напряжение всех сил даром не прошло.
  - Как чем?! - не понял Скайуокер. - Да это совсем другое дело!
  - Друзья мои, боюсь, вас просто гипнотизирует магия больших чисел, - отозвался я еще мрачнее. - Мешает воспринимать ситуацию объективно. Эти клоны воевали с раттатаками, а значит, были такими же нашими врагами, как и те, которые напали на нас в подземном коридоре. И нет никакой разницы в плане морали - перестрелять несколько десятков врагов или несколько миллионов врагов. Я уничтожил исключительно врагов. И исключительно солдат - на тех транспортах не было ни одного гражданского. Так что не надо представлять меня военным преступником.
  - Но они же не нападали на нас, они, наоборот, собирались улетать, - сердито, но уже слегка неуверенно, сказала Амидала. - А вы им этого не дали.
  - Как улетели, так и вернулись бы, - парировал я. - Или вы думаете, что после того, как мы угнали бы этот ИЗР с его новой игрушкой - "Прототипом", император оставил бы Раттатак в покое? Ничуть - наоборот, вернул бы сюда гарнизон и продолжил войну, даже еще упорнее повел бы ее. А вот теперь ему понадобится время, чтобы разобраться в произошедшем и прислать сюда новые войска. И некоторое время планета будет свободна, а мы сможем действительно помочь раттатакам.
  - И все равно, эти клоны на транспортах были совершенно беззащитны, - упиралась набуанка.
  - Так что же, ждать, пока враг хорошо подготовится к нашему нападению? Может, еще заранее предупредить, прислав вызов на дуэль? Сенатор, мы с вами живем в эпоху орбитальных бомбардировок, ПВО и расстрелов кораблей турболазерными батареями. В современных битвах нередко складываются ситуации, когда один из противников бывает практически беззащитен перед другим. Но отказываться атаковать его из-за этого... Думаю, даже военные былой Республики вас бы не поняли - ваши рассуждения, мягко говоря, неразумны. Впрочем, я понимаю, что вы политик, а не военный, причем еще и идеалистка. Не имею ничего против такого сочетания, но не в случаях, подобных недавнему.
  - Ты меня оглушил, - обиженно пожаловался Энакин.
  - Это было необходимой мерой. Я не мог позволить тебе сорвать важную военную операцию из-за твоего непонимания происходящего и влияния твоих эмоций, - нагло ответил я. - А действовать в тот момент надо было быстро.
  - Но ты ничего нам и не рассказал о том, что собираешься делать! - снова возмутился Скайуокер.
  - А вы бы согласились тогда на это? Точно так же, как сейчас, начали бы возражать, спорить, и, если бы мне и удалось вас в итоге убедить, было бы потрачено время, потеря которого могла оказаться критической, и операция сорвалась бы.
  - Все-то у тебя складно выходит, - ответил Энакин после недолгого молчания. - Но я чувствую, что что-то здесь не так, вот.
  "Правильно чувствует, - шепнул мне на ухо знакомый голос. - Догадаешься, что именно не в порядке?"
  Я не стал отвечать - не хватало только говорить самому с собой в присутствие посторонних! А вместо этого предложил всем заняться помощью раттатакам. Необходимо было связаться с ними, сообщить о произошедшем и предложить всю помощь, которую мы только могли теперь оказать им.
  
  * * *
  
  Корускант, Императорский дворец. Вскоре...
  
  Дикие крики под сводами тронного зала, наконец, затихли, а блеск силовых молний погас.
  - Вот так в древности поступали с гонцом, принесшим столь плохие известия, - буквально проскрежетал зубами император Палпатин. - Уберите это.
  Вести из системы Раттатака и впрямь были настолько ужасными, что еще недавно ситх и предположить не мог, что такое вообще возможно. Но вот же... случилось. И главное, непонятно как!
  Верховный инквизитор Тремейн отправился на операцию, которая должна была поставить точку в жизни сенатора Падме Амидалы Наберрие. Но вместо этого вернулся раненым, без своего отряда штурмовиков, зато вместе с той самой Падме Наберрие, которая, вроде как, его спасла! Или он ее спас?.. Тремейн вместе с сенатором отправился на свой Звездный Разрушитель, после чего экипажу поступил приказ на эвакуацию. А затем этот самый Звездный Разрушитель с кличем "За Вентресс!" атаковал эскадру и уничтожил еще три ИЗРа и транспорты с миллионами клонов-штурмовиков на борту. И что еще хуже - теперь в руках бунтовщиков оказался "Прототип"! Первый образец новейшего секретного оружия!
  По всему выходило, что Тремейн - Верховный инквизитор Тремейн! - вдруг ни с того, ни с сего спелся с оппозиционеркой-идеалисткой Наберрие и организовал все это. Но... нет, что-то тут не так. Тремейну было бы куда проще сделать все это, не вмешивая в дела Амидалу. И зачем ему было притворяться раненым? Ведь он спокойно мог отдать те же приказы без этого притворства. Значит... он действительно был ранен? Хм... выходит, Падме действительно спасла Верховного инквизитора?! А тот... неужели из благодарности... Нет же! Или Палпатин совсем не разбирается в людях, чего никто не мог о нем сказать! Значит Тремейна каким-то образом заставили помогать Падме и ее шайке. Каким именно? Конечно, есть разные способы подчинить волю разумного... но тут нужно что-то быстродействующее. А это может быть только Сила! Так. Так... А что это за таинственный тип - "фальшивый мандалорец" - который присоединился к команде Амидалы где-то в пути и никогда не снимал при других свой шлем?! Он - единственный неизвестный во всей ее компании, и под шлемом вполне может скрываться недобитый джедай! Тогда получается, что это он спас сенатора Наберрие, перебил штурмовиков Тремейна, тяжело ранил того, а потом подчинил его разум и заставил помочь захватить Звездный Разрушитель. Силен же должен быть, мерзавец! Наверняка это один из не пойманных магистров! Но вот только та резня, которую он потом устроил - совсем не в духе джедаев, как, впрочем, и Падме Наберрие... Значит - темный джедай? Очевидно, да, кто-то из уничтоженного Ордена вполне мог после всего случившегося пасть на темную сторону. Одиночка ли он или действует вместе с другими джедаями? Неизвестно. Однако в любом случае "Прототип" в руках павшего джедая может стать чрезвычайно опасным для Империи!
  Ну что же, это значит, что до сих пор он действовал недостаточно эффективно и слишком медлительно. Надо найти и уничтожить джедайское подполье, передавить их всех до единого и как можно скорее! И уничтожить вместе с ними всех их союзников, если такие еще у них остаются, в том числе и вольнодумцев, которые наверняка завелись на планете Набу! А если кто-то посчитает, что недавнее поражение Империи от рук каких-то там раттатаков свидетельствует о ее слабости и можно выступать против нее... о, надо будет показать им, какая это ошибка! Довольно игры в демократию и миролюбие! Пусть все узнают, как опасно на самом деле злить Империю и императора!
  
  * * *
  
  Система Раттатака. Вскоре...
  
  Весть о нашей победе вызвала среди раттатаков бурную радость - вся планета праздновала целый день. Тем не менее, все понимали, что Империя скоро вернется и теперь Палпатин нагонит к непокорной планете еще больше кораблей и войск. Возможно, даже устроит массированную орбитальную бомбардировку поверхности - обычными турболазерами, конечно, а не потерянным "Прототипом", но и это будет чрезвычайно неприятно. В отличие от суперлазера, эти бомбардировки не достанут скрывшихся в глубоких убежищах, но вот верхние уровни раттатакских подземелий, конечно, разрушат, перекрыв им все возможности выйти наружу... А может быть, Палпатин, наоборот, продолжит воевать по-прежнему, желая уничтожить население планеты наверняка, а не дать ему уцелеть в глубинах, пусть и без возможности выбраться... В любом случае, перспективы были невеселыми.
  Понимая это, раттатаки приняли решение эвакуировать с планеты хотя бы всех младенцев и самых младших детей, которые все равно были еще не способны сражаться. Этими-то детьми, а также теми, кто должны были их кормить, обслуживать и воспитывать, мы заполнили угнанный ИЗР буквально под завязку, сколько только позволяли вместить его системы жизнеобеспечения. После чего покинули систему, направившись в пространство чиссов (Трауну должен был понравиться наш подарок в виде нового секретного оружия Палпатина!). Падме после случившегося все равно не было дороги назад в Империю, так что, разумеется, мы взяли с собой и ее вместе с ее командой.
  - Хорошо, что хоть кого-то удалось спасти, - прошептала Амидала, глядя на удаляющийся Раттатак. - Гнев императора будет ужасен.
  - Да, будет, - согласился я. А мысленно добавил: "И именно этого нам и нужно - чем больше Палпатин будет злобствовать, тем скорее восстановит против себя всю галактику."
  
  Глава шестая
  
  - Итак, ты продолжаешь заниматься самообманом... - задумчиво начал мой темный двойник.
  - А я все ждал, когда же ты появишься, - равнодушно ответил я.
  - Нет, тебе удалось убедить себя в том, что объективно ты не сделал ничего особо плохого, - продолжал тот. - Проблема в том, что джедаи в таких случаях, фигурально выражаясь, слушают сердце, а не разум. И сердце им подсказывает, что твой путь - не тот, которым должно следовать истинному джедаю.
  - Хочешь сказать, что я уже на темной стороне?
  - Нет. Это не темная сторона. Но шаг в ее сторону. С этим якобы серым джедайством, которое некоторые столь превозносят, всегда есть такой риск. Или вот, к примеру... Почему перед тем, как выстрелить, ты сказал "За Вентресс"? Не было ли среди твоих целей банальной мести?
  - Никакой мести. "За Вентресс" - было точно просчитанным ходом, чтобы произвести нужное впечатление на имперцев, напомнить им о ней и показать, что раттатаки не намерены сдаваться - так же, как и она.
  - Всего лишь ход? То есть, ты совсем-совсем, ну ни чуточки, не хотел отомстить за нее? Или в твоем подсознании все же существовала такая идея, которая и повлияла на принятие именно такого решения?
  - Вот только не надо разыгрывать из себя психоаналитика. Что толку рассуждать о подсознании, куда все равно не заглянуть. Я не собирался мстить - и точка. Среди моих эмоций не было гнева и ненависти.
  - А, ну да... Старая джедайская загадка: позволительно ли поубивать кучу народу, если при этом не испытываешь эмоций, а действуешь спокойно и сдержано?..
  - На нее нет единого ответа, сам знаешь.
  - Да. Хорошо. Не буду даже говорить о том, что ты своими действиями подставил Раттатак - допустим, что император все равно бы добивался полного уничтожения этого народа, а ты даже отсрочил это уничтожение. Но ты подставил уцелевших скрывающихся джедаев - после того, что ты сделал, Империя охотится на них вдесятеро злее, чем раньше, попутно причиняя вред множеству посторонних людей. Ты подставил планету Набу - и там теперь идут аресты. Ты подставил союзников Падме в Сенате - их уже арестовали. И ты, наконец, подставил всю галактику - Палпатин озверел после твоего "хода" - как ты и рассчитывал - и теперь отыгрывается на всех гражданах Империи, которые смеют проявить свое недовольство. Скоро разгорится война - как ты и надеялся.
  - Я лишь вынудил Палпатина открыть свое истинное лицо гораздо быстрее, чем он это сделал в иной истории, - отчеканил я. - Галактику и там ждало то же самое. Сейчас это просто происходит быстрее. И от этого - быстрее разрастется сопротивление императору. Палпатин стремился править с помощью страха и никогда не понимал, что от его жестокости сопротивление будет только сильнее... Да, я это спровоцировал. Но скорейшая победа Восстания принесет галактике только пользу. Если это произойдет в ближайшие годы - в целом жертв станет как раз меньше, чем было бы за двадцать лет правления императора.
  - Объективно - да, - пробормотал двойник. - Если тебе повезет. Но разве так должно поступать настоящим джедаям? Они помогают разумным, а не ухудшают их положение. Разве они исповедуют принцип "чем хуже, тем лучше"?
  - Зато они исповедуют принцип "сражаться вместе с вами, а не вместо вас". И "давать голодным удочку, а не рыбу". Пока народ галактики не осознает все и не восстанет против Империи сам...
  - Стоп, стоп, это ты уже не в ту сторону свернул. Народ, конечно, восстанет, и джедаи придут ему на помощь, но вот только твоя роль в подготовке этого восстания начинает выглядеть не очень красиво.
  - А я о красоте не забочусь.
  - Зато о том, как выглядят твои поступки, подумают другие. Еще как подумают... И, в конце концов, сделают вывод: ты - никак не годишься в настоящие джедаи, - с этими словами двойник испарился.
  - Может быть, и так... - сказал я уже самому себе.
  
  * * *
  
  Двойник был прав. После нашего возвращения на джедайскую базу Энакин, конечно, обо всем рассказал, да и я не скрывал то, что сделал (умолчав только о моих тайных мотивах для этого). Так что старшие джедаи стали посматривать на меня косо. Нет, на словах они, вроде как, соглашались, что да, я сделал необходимое именно в той ситуации, но отношение их ко мне изменилось - как будто они занесли меня в некий список неблагонадежных, таких, которые пока еще не сделали что-то плохое, но вполне могут это вдруг сделать в будущем.
  Хорошо хоть меня не обвиняли в усилении репрессий Палпатина (хотя именно на их усиление я и надеялся), который действительно, как с цепи сорвался. Император объявил, что всю операцию на Раттатаке организовали подлые джедаи совместно с подлыми раттатаками и подлой сенатором от планеты Набу Падме Амидалой Наберрие. И что возмездие за это будет скорым и неотвратимым.
  На Раттатак нагнали втрое больше войск, чем раньше, и полностью блокировали планету, но устраивать орбитальные бомбардировки не стали. Наоборот, в наступление повсюду перешла пехота, которая с большими потерями зачистила все наземные базы, а теперь рвалась вглубь раттатакских катакомб, обильно устилая их коридоры своими трупами. По слухам, император пообещал, что теперь точно изведет всех раттатаков до единого, даже если для этого придется угробить еще миллионы и миллионы штурмовиков!
  Молодую королеву Набу арестовали и приговорили к казни, по всей планете хватали и бросали в застенки всех, кто хотя бы теоретически мог быть связан с несуществующим "заговором сенатора Наберрие". К счастью, еще сразу после раттатакской битвы я успел предупредить семью Падме и те сбежали прежде, чем за ними пришли...
  Арестовали и всех членов Сената, которые хоть чуточку поддерживали Падме! Арестовали, бросили во все те же застенки, а потом всех переказнили. Бэйл Органа и Мон Мотма, как ни странно, остались в стороне от этой охоты - видимо, именно потому, что в открытую оппозицию не вступали, притворяясь совершенно лояльными Империи.
  Кто-то из сенаторов выразил протест - и был арестован прямо во время заседания. Запротестовали и возмущенные происходящим набуанцы - им ответили огнем бластеров, а потом - еще более массовыми арестами. Точно так же были подавлены все протесты, которые начали вспыхивать на других планетах Империи.
  Охоту на джедаев продолжили такими дикими методами, что даже я удивился: в тех местах, где появлялся даже лишь слух о том, что заметили джедая, имперцы теперь просто хватали всех, кто был хотя бы рядом! Хватали и допрашивали быстро, но с большим пристрастием, выискивая сообщников или хотя бы свидетелей.
  "Найти и уничтожить джедаев!", "Ищите джедаев!", "Джедаи - вновь главная опасность для Империи!", "Кто видел джедая и не сообщил об этом - его сообщник!" - в унисон заливались все СМИ Империи.
  Да, Палпатин действительно озверел после потери "Прототипа", и куда только делся ловкий политик, которым он был не так давно? Впрочем, если учесть, что наверняка ситх сейчас представляет, как его секретное оружие оказалось в руках его злейших врагов и они готовятся использовать это оружие против него... Да, тут действительно взбесишься и начнешь пытаться отыскать его любыми способами.
  Конечно, похищенный ИЗР имперцы тоже искали по всей Империи. Вот только все это было бесполезно - ведь тот уже был у чиссов! По возвращении мы сразу передали корабль вместе с суперлазером командору Трауну, который сказал, что знает, что с ним делать дальше. Что же касается спасенных раттатакских детей, то и им Траун смог предоставить место где-то в Доминации чиссов.
  А еще - я постарался распространить по галактике слух о похищении врагами Империи ее новейшего секретного оружия. И это удалось, слух широко разошелся. Палпатин наверняка вышел из себя еще больше (если это было возможно), но официально объявил, что все ложь, и никакого секретного оружия не было.
  Такие вот дела произошли за прошедшие несколько месяцев. Я посеял в Империи семена недовольства, которые должны были дать обильные всходы - я это знал, оставалось только дождаться их. И подготовить Энакина Скайуокера, конечно. За это время он еще больше повысил и отточил свое мастерство - поговаривали, что скоро придет время его испытаний на звание рыцаря.
  А потом... Похоже, что ему нужно будет взять себе падавана. Хотя сейчас взрослых рыцарей уцелело столь мало, что сам старый принцип обучения "один наставник - один падаван" должен был на какое-то время уйти в прошлое, оставшиеся рыцари все же предпочитали брать падаванов по-прежнему. Вопрос в том - кого из тысяч юнлингов выберет Энакин?
  Казалось, что он должен предпочесть лучшего кандидата, самого талантливого в обращении с Силой, а таких сейчас было трое: Асока Тано, Уи Малро и Сарисс, которую Йода в свое время отбил у пророков темной стороны. Однако у меня имелось другое мнение - я провел кое-какие расчеты и пришел к выводу, что лучше всего раскрыть потенциал самого Энакина поможет совсем другой ученик. Тот, точнее, та, в ком Сила довольно слаба, зато воли к победе, смекалки и хитрости - хоть отбавляй. Да, Таллисибет Энвандунг-Эстерхази по кличке Лазутчик...
  В какой-то мере я симпатизировал ей - еще с прошлой жизни, человеческой - был недоволен ее судьбой в "той, прежней, истории", где она в итоге ушла в мандалорцы, и не прочь был эту судьбу подправить здесь. Кроме того, у меня было еще... хм... несколько предвзятое отношение к "той самой Асоке Тано", которая немного раздражала меня своей вездесущестью и "завышенными характеристиками". Потому и ее я тоже был не прочь избавить от такого наставника как Скайуокер. Впрочем, кто сказал, что в итоге это не пойдет ей как раз на пользу, изменив к лучшему и ее собственное будущее?.. Но, разумеется, это не было главными причинами, о нет. В конце концов, я не мог позволить эмоциям влиять на мои действия в таком важном деле... Я просто все просчитал, и решил, что Лазутчик будет для Энакина наилучшим выбором.
  Поэтому сейчас я наблюдал за ней.
  Девочка отрабатывала захваты и броски. Те, которые позволяют одолеть противника без использования светового меча и Силы (ну разве что совсем небольшого - а большого у Лазутчика и не было). Старательно отрабатывала, до онемения рук и ног. До полного изнеможения.
  Кстати, я попросил Мола и ей уделять побольше внимания, натренировав получше...
  - Эй, Лазутчик, - позвал я ученицу.
  Та тут же прекратила тренировку и подошла.
  - Здравствуйте, мастер Оноро!
  - Тебе следует больше внимания уделять медитации. У тебя хорошая способность предвидеть действия противника, но когда ты волнуешься - ты ее теряешь.
  - По-моему, медитация - это просто... - запнулась девочка.
  - Просто - что?
  - Просто закрыть глаза, сделать невозмутимое лицо и притвориться, что все в порядке! - выпалила она. - Вот что такое медитация... по-моему.
  - Открою тебе один маленький секрет, - ответил я. - Это так и есть. Во всяком случае, с этого все начинается. Если ты умеешь хотя бы делать невозмутимое лицо и притворяться, что все в порядке - ты уже на пути к тому, чтобы обрести действительный покой своих мыслей. Поэтому тебе следует медитировать почаще. Кстати... Знаешь, что это?
  - Перчатка, - ответила Лазутчик, взглянув на предмет в моей руке. - Бронированная перчатка.
  - Да. Если быть точным - перчатка, бронированная бескаром. Ты ведь знаешь его особенности?
  - Бескар не разрезается световым мечом.
  - Верно. А значит, для чего можно ее использовать?
  - Чтобы... рукой отразить удар мечом, как щитом! Или даже... О... С ее помощью же можно схватить меч противника рукой и не дать им воспользоваться!
  - Да. Небольшой хитрый трюк. Правда, сработает только один раз, пока противник не догадывается, что именно у тебя на руке. Но и одного внезапного удара в бою часто бывает достаточно, чтобы одержать победу. А теперь... Не хочешь ли поспарринговать со мной?
  - Сочту за честь, мастер!
  - Только учти, я буду сражаться с тобой, как ситхи часто сражается с джедаями - используя не только меч, но и слова, чтобы взволновать тебя и вывести из равновесия. Не забывай, это твое слабое место. Не принимай всерьез то, что я скажу, но умей не обращать на это внимание. Готова?
  - Да!
  - Тогда начнем, - я взял тренировочный меч...
  
  Глава седьмая
  
  Прошел еще месяц "тихой и спокойной жизни" - для базы джедаев, а не для остальной галактики, конечно. Империя продолжала зверствовать и "искать нити заговора" - и, надо сказать, небезуспешно. Один за другим гибли те джедаи, которые предпочли бродячей жизни оседлость и поселились в каком-то одном определенном месте. Магистр Плетт, решивший тихо заниматься ботаникой на Белсависе... Кай Худорра, успевший разбогатеть на азартных играх и даже открывший свое казино... Магистр Ири Камас, обосновавшийся на Целене... Вамилад, Джинн Алтис и Арлинг Зей, вместе с ним пытавшиеся создать подпольное сопротивление. Кину Ха, Каллиста Масана, Гейт Эрис, Этейн Тер-Мукан, Вима-да-Бода, Эмпатоджейос Бранд, Корвин Шелвей, Даррин Арканиан, Гарен Мульн, Идра Килваллен, Раник Солусар... Даже Паратуса, который спрятался на планете-свалке, и то оттуда выкопали и казнили.
  Одно время сообщалось и о гибели Аньи Куро, но потом эти новости были опровергнуты - наоборот, оказалось, что это джедайка-разведчица положила всех клонов, что за ней пришли, и имперского инквизитора Мо заодно, и снова бежала, исчезнув. По-прежнему скрывались и некоторые другие джедаи, которые перемещались с места на место, нигде не задерживаясь надолго.
  А между тем, на планете Аридус произошло событие, на фоне происходящего оставшееся практически незамеченным в остальной галактике. Война между двумя фракциями населявшего планету народа чуббитов завершилась их полным взаимным уничтожением. Ну, перебили они друг друга и перебили - такое иногда в галактике случается. Важно было, из-за чего произошла война. А произошла она по причине довольно странной - противники спорили из-за того, кому должен достаться некий древний ящик под названием "Короб с Джеббла". По всеобщему мнению, в "Коробе" сем находилось некое весьма драгоценное сокровище... хотя никто никогда этот короб не открывал и что в нем - не видел! Вот так... и из-за этого чуббиты перебили друг друга подчистую... Странный это народ, по моему мнению. Был...
  Во всяком случае, теперь планета необитаема, а злосчастный ящик так на ней и валяется, ждет следующих охотников за сокровищами. И... нашей команде сейчас следует такими охотниками стать - немедленно лететь туда и забрать его. Нет, не потому что по слухам там хранится неведомая никому драгоценность, а как раз наоборот.
  Ведь в отличие от большинства населения галактики, я именно знал, что это за короб и что там внутри...
  
  * * *
  
  Планета Аридус. Позже...
  
  Водрузив ящик на репульсорную тележку, дроиды-погрузчики повезли его к открытому люку корабля и поместили внутрь.
  - Клад найден и доставлен! - весело отрапортовала Шара.
  Этому предшествовали долгие недели поисков на разрушенной войной планете. Поисков и даже нескольких столкновений с бандами мародеров - мы были далеко не единственными, кто решил поживиться на теперь бесхозной планете. К счастью, о самом "коробе" они, похоже, не знали. Нас никто не опередил, и отбиться от "любителей" не составило труда. И вот теперь...
  - И теперь ты мне расскажешь, наконец, что это за таинственный сундук такой? - требовательно поинтересовалась тогрута.
  - Непременно расскажу, - отозвался я. - Сейчас мы его откроем, только сначала подготовимся.
  Подготовка удивила Шару еще больше - мы должны были одеть на руки и ноги комплекты покрытой длинными шипами брони, да еще и такие же шипастые ошейники в придачу.
  - Этот, как ты сказала, "сундук" на самом деле называется ковчегом Дрейпы, - пояснил я. - Хотя не знающие об этом жители галактики зовут его "Коробом с Джеббла" - потому что на Джеббле его впервые нашли, после чего он переходил из рук в руки, что нередко сопровождалось кровавыми преступлениями... Все, кто знают о "коробе", полагают, что в нем спрятано очень ценное сокровище - ведь его невозможно открыть или просканировать. Обычному разумному, во всяком случае.
  - А на самом деле?..
  - А на самом деле там внутри спит джедайка Селеста Морн, жившая около четырех тысяч лет назад.
  - Живая?! - ахнула Шара.
  - Живая. Таково свойство ковчега Дрейпы - внутри него все хранится в стазисе неизменным сколь угодно долго. Но она там не совсем в одиночестве - у нее на шее талисман Карнесса Муура - одного из первых лордов ситхов, темных джедаев, изгнанных из Республики, нашедших пространство ситхов и подчинивших их себе. Тело Муура давно мертво, но его дух живет в этом талисмане. А сам талисман способен к движению и стремится прицепиться к разумному с уровнем Силы повыше, чтобы получить новое тело. Вот он и прицепился к Селесте. Но Муур пока не смог преодолеть ее сопротивление и завладеть ею - чтобы избежать этого, Селеста легла в ковчег и заснула в ожидании помощи от Ордена джедаев... Которая так и не пришла. Вскоре после этого Джеббл разбомбили мандалорцы и ковчег был потерян. Когда же его нашли, о Селесте уже никто не помнил.
  - Так вот зачем эти доспехи, - догадалась Шара. - Чтобы этот талисман-паразит и к нам не прицепился.
  - Верно. Кроме того, талисман способен превращать всех людей поблизости в ракгулов - монстров, послушных тому, кто носит талисман. К счастью, это действует только на людей и только на не владеющих Силой. Тем не менее, из-за этого талисман становится еще опаснее. Тем более, что укус или царапина, полученные от ракгула, превращают уже кого угодно в им подобных, распространяя "ракгульскую чуму". Но в данный момент Селеста контролирует талисман и не допустит подобного. Надеюсь...
  - М-м-м-м... тогда не слишком ли опасно ее освобождать?
  - Риск есть, но не думаю, что он велик, - ответил я. - Полагаю, что с ней можно договориться. А превращать в ракгулов у нас на борту некого. Главное - не подпускать талисман к людям-неодаренным.
  - А ты знаешь, как уничтожить этот талисман?
  - К сожалению, нет. Надеюсь, джедаи разберутся с этим. Кроме того, мне хотелось бы кое о чем поговорить с духом Карнесса Муура.
  - О чем тебе с ним говорить?!
  - Объясню позже. Этот негодяй может знать кое-что, что мне самому хотелось бы знать. А сейчас я... открываю ковчег.
  Внимательно "прослушав" устройство, я осторожно воздействовал на него Силой. Кажется, получилось. Крышка медленно отделилась и поднялась, открывая внутреннюю часть "короба".
  Селеста - женщина в архаичной белой полуформе-полуброне - неподвижно лежала там, закрыв глаза и вытянув руки по швам. Талисман, плотно обхвативший ее шею своими металлическими щупальцами, зловеще поблескивал.
  - Она жива, - подтвердил я, склонившись над телом и "прислушавшись". - Значит сейчас очнется.
  - Может, снять талисман, пока она спит? - предложила Шара.
  - Его невозможно снять, если он сам этого не захочет.
  - А-а-ах-х-х! - джедайка открыла глаза и с хрипом втянула в себя воздух. Глаза ее... были оранжевыми.
  Ее рука поднялась, вцепилась в мой плащ и потянула к себе, словно она пыталась вылезти из своего "гроба", опираясь на меня.
  - Джедаи уже здесь?.. - держась за меня и все еще выглядя дезориентированной, Селеста с трудом села внутри саркофага и уронила голову мне на грудь. - Ты освободил меня? Нет... Он все еще здесь, я чувствую его... Не-ет!!
  Дрожащей рукой джедайка заслонилась от... постепенно проявляющейся рядом с ней призрачной фигуры древнего ситха - лысого, седобородого, остроухого, одетого в совсем уж древние доспехи.
  - Это призрак? Он тут? - Шара, не способная видеть призраков, вертела головой.
  - Все в порядке, мы джедаи, - поспешил успокоить я всех. - Мы разберемся с этой штукой у тебя на шее, Селеста.
  - Проклятье! - чертыхнулся Карнесс Муур. - Я провел в этом гнусном ящике тысячелетия, только чтобы оказаться в руках джедаев?! Будь проклят Дрейпа!
  - Тысячелетия? - тупо повторила Селеста. - Какой сейчас год?!
  - Боюсь, даже система летосчисления успела измениться, - ответил я. - С тех пор, как ты попала в ковчег, прошло почти четыре тысячи лет. Планету Джеббл разбомбили сразу после этого, поэтому джедаи не смогли тебя найти. Девятнадцать веков назад ковчег был случайно обнаружен шахтерами, после чего стал считаться антикварной редкостью и переходить из рук в руки путем тайных сделок и преступлений. Лишь сейчас мы, наконец, смогли до тебя добраться.
  - Четыре тысячи... А Завет? Им удалось уничтожить ситхское наследие?
  - Боюсь, что нет. Все думали, что во главе охотящейся за ситхским наследием тайной организации "Завет джедаев" стоит семья джедаев Драай. Но, как выяснилось, на деле Заветом руководил хорошо замаскированный ситх - Хаазин, дворецкий семьи Драаев, который обманывал всех и дергал за ниточки. В итоге ему удалось натравить Завет на Высший Совет Ордена, объявив, что тот поддался тьме. К счастью, его планы все же были сорваны, а сам Хаазин погиб. После всего произошедшего остатки Завета были распущены.
  - Ловко этот Хаазин все подстроил, - мерзко захихикал призрак Карнесса Муура. - Ситх-дворецкий, надо же!
  - Заткнись! - рявкнула на него Селеста. - Чем закончилась ракгулья чума?
  - Уничтожена и ныне считается вымершей болезнью.
  - А мандалорцы не смогли завоевать Республику?
  - Мандалорцы были разгромлены войсками джедая Ревана. К сожалению, после этого он выяснил, что мандалорцы являлись лишь пешками в руках некоего ситха, вместе с джедаем Алеком отправился этого ситха искать, но нашел целую империю уцелевших истинных ситхов - еще тех самых, чистокровных - которая укрылась в Неизведанных Регионах и готовилась к войне с Республикой. Возглавлял ее бессмертный император, живущий уже тысячу лет. При попытке убить его Реван и Алек попали в плен и вернулись в Республику уже с промытыми мозгами, называя себя ситхами Дартом Реваном и Дартом Малаком, однако полностью забыв о самой империи ситхов. Началась череда новых войн. Дарт Малак в итоге погиб, а Реван вернулся к свету. Однако их последователи продолжали войну и почти полностью истребили Орден джедаев, прежде чем были все уничтожены джедайкой Митрой Сурик. Реван и Митра смогли вновь обнаружить скрытую ситхскую империю, попытались убить их императора, но эта затея опять закончилась проигрышем: Митра Сурик погибла, Реван снова оказался в плену. И, к сожалению, о существовании ситхской империи в Республике так никто и не узнал. Поэтому, когда три века спустя она напала на Республику, это стало полной неожиданностью. Республика не была уничтожена лишь потому, что этого не захотел император ситхов. В его намерения на самом деле входило уничтожение всей жизни в галактике, которую он намеревался высосать, чтобы стать поистине вечным. Понятно, что даже самим ситхам это пришлось не по нраву. Дальше снова произошла череда войн с участием многих сторон, в течение которых джедаи и ситхи то воевали друг с другом, то объединялись в союз для борьбы с бессмертным императором...
  - Неслыханно! - пробормотала Морн.
  - ...В итоге и император, и ситхи все же были уничтожены. Много веков Республика полагала, что избавилась от ситхов навсегда, однако примерно две тысячи лет назад покинувший Орден магистр Фаниус объявил себя ситхом Дартом Руином и организовал новый раскол. Начались Новые ситхские войны, в целом длившиеся тысячу лет. Наконец, джедаи уничтожили ситхов, причем большую роль в их победе сыграл ситх Дарт Бэйн, который попросту предал и подставил своих собратьев - созданная им идеология гласила, что, поскольку предательство друг друга в борьбе за власть является нормой для ситхов, то, если ситхов будет много, они лишь зря растратят силы, уничтожая друг друга. Поэтому отныне должно было быть только двое ситхов - учитель и ученик - существование которых оставалось тайной для галактики. Учитель должен был подобрать себе ученика с наивысшим потенциалом, а когда ученик узнавал от своего учителя все, чему тот мог его научить, он должен был убить учителя, после чего найти своего ученика. Таким образом, ситхи должны были со временем становиться все сильнее и сильнее, одновременно тайком накапливая богатство и влияние, чтобы в итоге уничтожить джедаев и Республику. И, к большому сожалению, недавно их тысячелетний план завершился успехом: последний ситх в династии Бэйнитов, Дарт Сидиус, он же Верховный канцлер Республики Палпатин, смог уничтожить почти весь Орден джедаев и преобразовать Республику в Империю, императором которой и пребывает поныне.
  - Ха-ха-ха-ха! - расхохотался Карнесс Муур. - Значит джедаи, наконец, проиграли, и ситхи отныне правят галактикой! Я знал, что рано или поздно это должно будет случиться!
  Казалось, Селеста собирается кинуться на призрака, но я успел сказать свое слово до того, как она совершила этот бесполезный поступок:
  - Не совсем. В действительности одному скромному биту удалось организовать спасение десятка взрослых джедаев и всех младших учеников Ордена и спрятать их в тайном убежище. Таким образом, заложив фундамент будущего реванша и победы над ситхом.
  - И этот скромный бит - ты? - с подозрением поинтересовалась Морн.
  - Ты угадала.
  - Тогда ты теперь, наверное, хочешь, чтобы я присоединилась к этому вашему новому тайному Ордену...
  - С одной стороны, это было бы неплохо - у нас постоянная нехватка хороших преподавателей. С другой - прости, но с твоим "колье" и спутником-призраком тебя нежелательно подпускать к детям. Поэтому прежде надо найти способ с ним разобраться.
  - Глупцы, - усмехнулся Муур. - Мой амулет невозможно уничтожить! Школа маленьких наивных джедайчиков... Селеста, ты действительно хочешь отправиться туда со мной? Хе-хе-хе...
  - Невозможно или возможно - это мы еще увидим, - спокойно ответил я. - Пусть остальные джедаи оценят твою побрякушку.
  - Хорошо. Но мы возьмем с собой ковчег Дрейпы, - потребовала Селеста. - Если вы не сможете уничтожить талисман, я снова лягу в этот проклятый стазисный гроб - чтобы ни для кого не представлять опасности!
  - Согласен, - отозвался я. - А пока, чтобы этот амулетик не вздумал перепрыгнуть с тебя на какого-нибудь другого джедая, который ему понравится больше, давай-ка примотаем его покрепче к твоей шее.
  
  Глава восьмая
  
  Маленький зеленый гранд-мастер Ордена долго, прикрыв глаза, трогал висящий на шее Селесты амулет и, наконец, заявил:
  - Силен я, быть может, но не настолько все же, чтобы вещь проклятую уничтожить... Могущественна была этого талисмана создательница чрезвычайно.
  - Ах, бедненький магистр Йода, - глумился в ответ Карнесс Муур. - Сильнейший и мудрейший из ныне живущих джедаев... А как же "размер не имеет значения" и "не пытайся, а делай"? Хо-хо, оказывается, что иногда джедаю все же не хватает сил и мудрости, да?
  - Карнесс Муур, враг древний наш, один из родоначальников ситхов... - нахмурился Йода. - Сказал бы я, что честь для меня встреча эта, если бы понятие о чести ситхи имели. Ошибку предки совершили наши, в изгнание лишь вас отправив.
  - Мы одурачили вас с самого начала! - высокомерно ответил Муур. - Вы думали, что посылаете нас на смерть в неисследованное пространство на безоружном транспорте, но мы уже знали, куда держать путь и что там найдем! Вы, джедаи, всегда были глупцами...
  - Из ваших многие такое говорили... погибнув затем, - парировал Йода. - Пусть и захватил последний ситх в истории вашей власть над Республикой сейчас, но жив еще Орден. Время придет - вернемся мы.
  - Последнего ситха - нет и не будет!! - прошипел Карнесс.
  - Так что же нам теперь делать? - поинтересовался я у гранд-мастера, не обращая внимания на ситха.
  - Неразрушимым талисман Муура кажется, идеальной структура его... Но так ли это?.. Возможно, джедай другой, более, чем я, способный, сможет мощь темную его преодолеть... Дождаться его появления нужно лишь.
  - Ясно, - кивнула Селеста. - А до этого - мне опять в саркофаг?
  - Хм-м... От ситха агентов скрываться ведь тебе не меньше, чем нам, необходимо, в Империи опасно тебе будет жить, но и на джедаев базе опасно талисман держать - не нужен призрак неуничтожимый ситха нам там. Так что Дрейпы ковчег - выход лучший тут. Но... может надежда быть и на путь другой некоторая, хотя и рискован он...
  - Какой? - деловито спросила Морн.
  - Чертежи амулета этого, рукой Сорзус Син начертанные, изучал я когда-то в записях ее, - пробормотал Йода. - Конечно, не указала она там изъянов его, но трудно от ситха ожидать, чтобы изъянов таких в подарке для коллеги своего она не сделала предусмотрительно! Ведь предательство - ситхов путь. Если решишься ты на Коррибан лететь и Сорзус Син гробницу обыскать... Не могу обещать я, что нужные сведения там сыщешь, однако небольшая надежда есть на то.
  - Гробница Сорзус Син? За семь тысяч лет ее наверняка уже разграбили, - возразил я.
  - Верно это, - покладисто согласился гранд-мастер. - И все же хитра Сорзус Син была, возможно, не все тайники гробницы ее найдены еще. Шанс будет на находку какую-либо. Но об опасности я предупредил...
  - Тогда я лечу на Коррибан, - объявила Селеста.
  - Лети, лети, не поможет, - буркнул Карнесс Муур. - Ничего вы там не найдете. Мой талисман - вечен!
  - Не следует Селесте одной туда отправляться, но и джедаям, которых в лицо в Империи знают и ищут - укрытие покидать не следует, - добавил Йода и взглянул на меня. - Ты с ней полетишь. И тогрута, ученица твоя, конечно, тоже с тобой. А еще вы с собой Скайуокера юного захватите и матукая вашего. Командой такой с Коррибана опасностями справиться сможете. Осторожны будьте, не позвольте сбежать Муура талисману, лучше в руках наших пусть будет он, хотя и опасно это, но на волю отпустить его - еще опаснее.
  - Не волнуйтесь, уж я его не упущу, - пообещала Селеста, вновь заматывая шею эластичной стягивающейся лентой...
  
  * * *
  
  С самого начала присутствие на базе джедайки с ситхскими глазами пришлось большинству обитателей не по нутру. И цвет ее глаз, а также то, что рыцарь древности сразу принялась ворчать по поводу организации нового Ордена и не прочь была бы ввести тут свои собственные порядки - было еще полбеды. Вот то, что "в комплекте" с ней прибыл призрак древнего ситха - действительно вызвало переполох. Джедаи даже упрекнули меня в духе "предупреждать же надо!"
  Шею и грудь Селесты я надежно обмотал специальной лентой, которая должна была крепко прижимать амулет к ее телу и не давать ему соскочить. Конечно, с одной стороны, если бы талисман, заинтересовавшись кем-то другим, спрыгнул с нее, у нас появился бы шанс поймать его, пока он будет отдельно от носителя... Но, с другой стороны, у нас не могло быть уверенности, что мы успеем это сделать, и совсем не хотелось, чтобы он перебрался на кого-то другого, кто может оказаться менее упорным в сопротивлении. Так что пусть лучше он остается на Селесте Морн.
  Тем не менее, хотя угроза самого амулета была нейтрализована, призрак Карнесса Муура свободно бродил вокруг. Правда, он не мог удаляться далеко от Селесты, но пока она сама находилась на базе - пребывал там и Муур, чем негодяй и пользовался вовсю, по ночам являясь к джедаям и толкая им речи о преимуществах темной стороны и ее неизбежной победе. Так что, из опасений за душевное здоровье детей, да и взрослых тоже, очень скоро Морн пришлось отселить в палатку - подальше от базы.
  Конечно, все джедаи пытались снять с нее талисман или уничтожить его - безуспешно, только терпя в результате неудач ехидные насмешки древнего ситха. Потому, в конце концов, и было принято решение отправить джедайку на Дагобу к Йоде - нашей последней надежде...
  А теперь такой последней надеждой стали Коррибан и могила Сорзус Син.
  
  * * *
  
  Когда мы вернулись на базу и сообщили остальным джедаям решение гранд-мастера, возражать никто не стал - раз уж это план самого Йоды. Пусть вероятность найти что-то на Коррибане и была невелика, все же это казалось лучшим, чем снова запихнуть Селесту в ее "волшебный гроб" на неопределенный срок. Энакин и Мол легко согласились лететь с нами (о Шаре и говорить нечего), а в качестве корабля на этот раз решили взять "Гонщицу" Скайуокера, к которой все же удалось приладить вооружение, так что теперь она стала грозным противником в бою.
  Все время подготовки и полета Карнесс Муур по-прежнему насмехался над нашими стараниями, однако... однако мне показалось, что по мере приближения к Коррибану его усмешки становились все более натянутыми. Уж не побаивался ли и он сам встречи со своей старой "коллегой"?..
  
  Глава девятая
  
  Настала последняя ночь перед нашим прибытием к Коррибану...
  Нет, разумеется, ночь и день в космическом полете - понятия условные, однако мы предпочитали жить по времени базы джедаев и соответствующую часть суток проводили во сне, гася в каютах свет. И вот, именно в такую темную каюту Селесты Морн я и вошел, шагая тихо-тихо.
  Селеста не проснулась, а вот дух Карнесса Муура, который в сне не нуждался, тут же возник в воздухе, повернувшись лицом ко мне.
  - Тс-с-с... - прошептал он, улыбнувшись самой злодейской улыбкой. - Я знал, что ты придешь за моим амулетом. Убей ее скорее, пока она не почувствовала угрозу и не проснулась - и амулет станет твоим.
  - Ничего ты не знал, - тоже шепотом ответил я. - Я не собираюсь убивать Селесту и мне не нужен твой амулет.
  - Тогда зачем ты здесь? - недовольно, но так же тихо зашептал дух. - Ты прокрался, ночью, тихо, как вор или убийца...
  - Чтобы поговорить с тобой, Муур.
  - О чем?
  - Хочу предложить сделку. Ты помнишь Ксоксоан?
  - Разумеется.
  - Мне известно, что гробница Ксоксоан, где был спрятан ее голокрон, находится на Коррибане. Но за прошедшие тысячелетия ее так и не обнаружили - в отличие от могил других ситхов-основателей. Значит Ксоксоан как-то сумела скрыть ее ото всех. Поэтому мне нужна твоя помощь. Ты знаешь, где находится эта гробница?
  - Может быть... А что ты мне предложишь взамен, если я отведу тебя к ней?
  - А взамен я не стану уничтожать твой дух, - соврал я. - Я спрячу твой амулет, дав тебе шанс когда-нибудь вернуться к жизни.
  - Заманчиво, - издевательски усмехнулся Муур. - Но знаешь, недоджедай... Я тебе не верю. Ты не такой дурак, чтобы сдержать свое слово. Поэтому... Помогите!! Убивают!!
  В мгновение ока Селеста Морн проснулась и вскочила с постели, одновременно срывая с пояса меч и активируя его. Комната осветилась золотым светом клинка. Карнесс тем временем отодвинулся в тень, откуда с интересом наблюдал за нами...
  - Ты что здесь делаешь? - с подозрением спросила джедайка, разглядев меня.
  - Не то, что ты подумала, - поспешил я ее успокоить.
  - Я подумала, что ты решил снять с меня талисман вместе с головой, - подозрения во взгляде Морн ничуть не убавилось.
  - Ничего подобного. Он, конечно, меня искушал, - я кивнул в сторону духа ситха. - Но я не поддался.
  - Так зачем ты пробрался в мою каюту? - вернулась к главному вопросу Селеста.
  - Он хотел заключить со мной сделку, - наябедничал Муур.
  - Сделку?! Что за сделки с ситхом за моей спиной?! - тут же вызверилась джедайка.
  - Он хотел, чтобы я отвел его к гробнице Ксоксоан, - вредным голосом добавил Карнесс. - А зачем ему нужна гробница моей почившей коллеги, а?
  - И в самом деле, зачем? - с еще большим подозрением спросила Селеста.
  - Чтобы найти и уничтожить ее наследие, разумеется, - на этот раз я ответил полуправдой. Не хотелось объяснять, откуда я знаю, что пропавший без вести джедай А'Шарад Хетт стал ситхом и скрывается в этой самой гробнице.
  Селеста явно хотела продолжить допрос, но тут двери каюты открылись и к нам с воплем "Иду!!" ворвалась Шара, а за ней показались Энакин и Мол.
  - А кого убивали? - повертев головой, спросила тогрута.
  - Его, - ткнул я пальцем в призрак ситха. - Он вздумал пошутить и поднять тревогу.
  - Ах ты, мелкий гаденыш, - предельно ласковым голосом обратилась к тому Шара. - Вот надо же было будить среди ночи шуточками.
  На мгновение Карнесс Муур даже показался изумленным - уж как-как, но мелким гаденышем его, наверное, до сих пор не называли - но всего лишь на мгновение. Затем он вновь вернул себе высокомерный вид и с презрением посмотрел на девушку, не удостоив ее ответом.
  Зато Селеста тут же выдала всем мои планы по поиску гробницы Ксоксоан, так что мне пришлось повторить, что я желаю именно уничтожить наследие древней леди-ситха, а не наоборот.
Оценка: 1.44*40  Ваша оценка:

Популярное на LitNet.com Т.Мух "Падальщик 3. Разумный Химерит"(Боевая фантастика) В.Пек "Долина смертных теней"(Постапокалипсис) Д.Сугралинов "Дисгардиум 6. Демонические игры"(ЛитРПГ) К.Корр "Бестия в академии Ангелов"(Любовное фэнтези) Т.Мух "Падальщик 4. Единство"(Боевая фантастика) И.Головань "Десять тысяч стилей. Книга вторая"(Уся (Wuxia)) Е.Вострова "Канцелярия счастья: Академия Ненависти и Интриг"(Антиутопия) А.Завадская "Архи-Vr"(Киберпанк) Т.Мух "Падальщик"(Боевая фантастика) О.Иконникова "Принцесса на одну ночь"(Любовное фэнтези)
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
Э.Бланк "Колечко для наследницы", Т.Пикулина, С.Пикулина "Семь миров.Импульс", С.Лысак "Наследник Барбароссы"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"