Кучеренко Владимир, Лис Ирина: другие произведения.

Семьдесят восьмая (Литрпг)

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь] [Ridero]
Реклама:
Читай на КНИГОМАН

Читай и публикуй на Author.Today
  • Аннотация:
    Что должно содержаться в идеальной компьютерной игре? Такой, которая затянет в виртуальный омут с головой.
       Потрясающий графический движок с тщательной проработкой каждой мелочи, чтобы цифровая вселенная казалась реальностью? Обязательно!
      Досконально проработанные модели поведения персонажей? Чтобы вели себя, как настоящие личности, и у каждого индивидуума был свой неповторимый характер? Ну, естественно!
       Адаптивный искусственный интеллект? Непременно! Удобный интерфейс? Конечно!
       Приятная дружеская атмосфера? А как же! Увлекательный до глубины души интригующий сюжет, изобилующий множеством интереснейших заданий? Безусловно!
       Да. Лишь тогда произойдет полное погружение. Настолько полное, что и не заметишь, как поверишь...
    Страничка соавтора. Советую!

    Приобрести книгу в печатном виде можно здесь
    Интервью с авторами в группе WARGAMES ВКонтакте

.
.

Семьдесят восьмая

  
   Легко где правда, а где ложь узнать
   В том, что написано, услышано иль зримо:
   Лишь надо невозможное отнять,
   Отбросить чудеса, да сказки пройти мимо.
  
   Трудней гораздо - четко различать
   Границы между существующим реально
   И тем, сознанью сложно, что понять, -
   Тем, что является вселенной виртуальной.
  
   Пролог
   Безмолвие опустилось на лес. Сумерки - пауза тишины в промежутке между тем, когда дневные создания угомонились и отошли ко сну, а ночные твари только готовятся к пробуждению; период, когда окружающие предметы еще видны, но их цвета уже не различимы; короткая серая граница анархии, отделяющая империю света от законов, диктуемых царством тьмы.
   Сквозь ветви деревьев показались первые звёзды, а по земле пополз густой туман. Принцесса прекрасно знала, что едва последние лучи солнца скроются за горизонтом, в лесу станет опасно. Смертельно опасно! Потому что близко Хребет Драконов, потому что наступает время чужой магии, потому что придут даргарии.
   Цепь высоченных гор, что простираются поперёк всего континента и разделяет Эльмирону на две равные части, является так же и обителью грозных ящеров. Однако огнедышащие исполины, гнездящиеся на подпирающих небо вершинах, не являются преградой для живущих на той стороне.
   Каждую ночь темноволосые рыщут по Южному Лесу и убивают всех, кто не успел спрятаться, всех, чье укрытие недостаточно надежное и всех, кто возомнил себя сильнее них.
   Перед восходом суровые северяне покинут чужую территорию и отправятся внутрь многочисленных тоннелей и лабиринтов, коими обильно пронизаны склоны, чтобы затаиться там, в ожидании следующего прихода тьмы.
   Конечно, если им повезет дождаться. Ибо страшная месть ждет каждого, кто попадется на пути мчащихся по пятам и жаждущих мести лаэйри. Златокудрый народ никогда не остаётся в долгу. Его возмездие всегда настигает врага - хоть в катакомбах, хоть в Северном Бору. За половину суток, что протекут от рассвета до заката, сородичи принцессы расправятся с не меньшим числом даргарийцев и даргариек, чем те казнят здесь.
   Кровавая бойня длится уже много-много вёсен, и не видно конца и края этой бессмысленной войне.
   Но так было не всегда. Древние книги помнят время, когда лаэйри крепко дружили с соседями. Тогдашние короли даже столицы перенесли максимально близко к горам, чтобы чаще в гости друг к другу ходить. О, как же давно это было - тридцать пять тысяч сто девяносто одна весна назад! Оба народа Эльмироны прекрасно помнят эту дату, а вот причина, послужившая началу Великого Сумеречного Противостояния, позабыта даже монархами. Она спрашивала у отца, из-за чего всё началось, но тот не смог ничего внятно объяснить. Точно так же, наверное, недоуменно пожимали плечами и дед, и прадед, и еще семьдесят четыре правителя до них. Хотя нет, первые короли все же передали какую-то информацию подрастающим сыновьям и дочерям. Но с каждым поколением детали забывали, терялись, искажались.
   С тех пор, как принцесса Лариника Изумрудоглазая из старшего дома Южного Леса Эльмироны (а для своих просто Ника) прочла о чудесной эпохе мирного сосуществования, её самым заветным желанием стало взойти на трон и примирить враждующие нации. Увы и ах, это всё - пустые мечты. Ведь помимо неё в семье имеются два старших брата и один младший, который, кстати, тоже, согласно законам наследования престола, стоит выше нее в списке претендентов на корону. И, к сожалению, все родственники мужского пола крайне агрессивно настроены против даргариев.
   Даже если предположить невероятное: будто братцы добровольно отрекутся от власти в пользу сестры, править страной будет не Лариника, а её будущий супруг - один из нескольких десятков самовлюбленных герцогских, графских, виконтских или баронских отпрысков, которые постоянно досаждают ее своими идиотскими шуточками на балах и прочих светских раутах.
   А ведь совсем скоро - тридцать третий день травороста - её совершенновесние! И на торжественном приёме, посвященном этому знаменательному событию, необходимо будет выбрать из вышеупомянутой своры тупых напыщенных болванов того, кто, спустя последующие шестнадцать цветных лун, станет ее мужем.
   В те моменты, когда девушка об этом вспоминала (а также по иным, портящим ее настроение, причинам), она сразу же убегала из дворца и долго бродила среди деревьев, жалуясь на тяжкую судьбу трясущимся от страха зайчишкам и вытирая горькие слезы беличьими хвостами. На природе, под шепчущий шелест листьев, нервы быстро успокаивалась, Ника приходила в себя и снова продолжала радоваться жизни. Только вот сегодня перестарался лес. Слишком крепко убаюкал её...
   Принцесса старалась передвигаться быстро, но при этом производить как можно меньше шума, чтобы не привлекать лишнего внимания. Увы, темнота наступила гораздо раньше, чем показались городские ворота...

***

   Приглашение в личные покои верховной наставницы получают лишь:
   - сильно провинившиеся - дабы им огласили суровый приговор;
   - героически отличившиеся, чтобы выслушать глубочайшую признательность и получить щедрую награду;
   - кандидатки на повторное возвращение сюда по одной из вышеперечисленных причин, ибо поручения, звучащие из уст старшей сестры, зачастую являются особо важными не только для голубоглазых жриц храма Северного Неба, но и для всей страны.
   Здесь всегда немного холоднее, чем в остальных помещениях здания. Хозяйка, помимо прохлады, помогающей ей сосредоточиться на делах, как и все даргарии, обожает полумрак. Свет одинокой свечи на столе не доходил до далёких углов комнаты, создавая впечатление острова в море тьмы. Такой эффект, вкупе с жутким волнением, заставляет попавших сюда впервые чувствовать себя ничтожно маленькими по сравнению с окружающим пространством.
   Но жрица, вошедшая сейчас, уже не раз посещала обитель верховной, и потому не обращала ни малейшего внимания на царившую вокруг атмосферу, а спокойно внимала словам наставницы.
   - Ты всегда отличалась от остальных, Веленира. Неординарной внешностью, необычным именем, непредсказуемыми поступками. Но главное, на твоем счету нет ни одной провальной миссии! Ты блестяще справляешься со своей работой, всегда выполняешь ее вовремя и качественно и при этом никогда не ошибаешься. Похоже, сами боги Неба послали тебя нашему народу.
   Наставница неторопливо встала и подошла к подопечной. Та преданно взирала на нее, широко распахнув огромные бирюзовые глаза и молча ждала.
   Веленира понимала: раз никаких проступков за ней не числится, то вызвали её для очередного задания. Причем, учитывая тот факт, что она всего ночь назад вернулась из дальнего уголка страны, где проводила обряд, и старшая обращается к ней с новой просьбой, не предоставив положенных трех суток отдыха, значит, произошло что-то весьма серьезное и нетерпящее отлагательств.
   - Догадываешься, зачем я распорядилась позвать тебя? - спросила глава храма.
   - Предполагаю, - как всегда немногословно ответила жрица.
   - Беда вплотную подступила к порогу даргариев.
   - Неотвратимая? - вскинула бровь Веленира.
   - Во многом зависит от тебя.
   - Слушаю.
   - Как я уже сказала, страшная трагедия еще не случилась, но уже довольно близка, - вздохнула женщина, обладающая более низким ростом, но имеющая гораздо высокий статус. - Именно потому мне долго не хотелось поручать это дело тебе.
   - Разве я давала повод усомниться?
   - Нет, причина в другом. Просто предстоящая задача безумно сложна и опасна. Пожалуй, самая сложная и самая опасная из всех, с которыми нам доводилось сталкиваться. Семьдесят семь братьев и сестер из домов Неба, Воды, Земли и Отваги уже потерпели неудачу, пытаясь решить её. Никто не справился.
   - Хм, даже так? Продолжайте.
   - Ты для меня, как дочь, Веленира. Я растила и воспитывала тебя, словно родное чадо, с тех пор, как обнаружила корзинку с младенцем у подножия храма. Мысли о том, что возможно мы расстанемся навсегда, страшат. Не хочу тебя терять! Но, видимо другого выхода нет. Если не получится у тебя, нам уже не поможет никто и ничто.
   - Что помешало другим выполнить задание? - сухо поинтересовалась собеседница.
   - Неизвестно. Для них дорога оказалась только в один конец, - с трудом сдерживая эмоции, проговорила старшая.
   Редкое зрелище. Верховная наставница на протяжении всех четырехсот тридцати восьми сотен зим, что Веленира себя помнит, являлась для младших жриц образцом для подражания, эталоном твердости духа и силы воли, а тут вдруг проявляет обычную слабость.
   На миг, поколебавшись Веленира все-таки, крепко обняла невысокую женщину, и обнадеживающе шепнула ей на ухо:
   - Не бойся, мама. Я вернусь. Обещаю.
   Наставница смахнула накатившуюся слезу и промолвила:
   - Буду молить Воздух, чтобы он помог тебе, дочка!
   - Договорились. Семьдесят восьмая попытка будет успешной, - улыбнулась жрица. - Итак, расскажи подробнее, о чем речь? Что за подвиг ожидает меня?
   - Поиск Алмазного Прядильщика...
  
   Глава 1
   Ещё немножечко. Ещё несколько шагов и можно будет остановиться. Укрыться в густом кустарнике. Отдохнуть. Расслабиться ненадолго. Потом снова бежать. Без оглядки. Покуда есть силы...
   Ларинике надоело панически вздрагивать от каждого шороха, она жутко проголодалась, её мучала ужасная жажда, безумно хотелось спать. Но самое главное желание - желание жить, перебарывало все остальные, заставляло превозмогать боль в мышцах, находить в себе резервы, жадно хватать ртом воздух и продолжать бежать...
   Девушка чувствовала себя косулей, за которой гналась стая разъяренных волков. От жалости к самой себе принцесса даже заплакала. Но пепельников не тронут ни просьбы, ни мольбы, ни слёзы. Одной ёлке известно, что на уме у ее преследователей. Сразу убьют или сперва поиздеваются? А может, им дан приказ вернуть беглянку живой? В любом случае ни малейшего желания встречаться с наёмниками Лариника не испытывала.
   Отец постоянно ворчал: "Ника, я поражаюсь твоему умению везде опаздывать. Ты умудряешься это делать даже тогда, когда опоздание в принципе невозможно!".
   "Вот видишь, папочка, не все так безнадежно, как ты утверждаешь - по крайней мере, один талант у меня есть!" - отшучивалась она.
   "Это не талант, а бесполезная и весьма дурная привычка!" - хмурился король.
   Однако несколько дней назад именно эта дурная привычка спасла принцессу от гибели.
   Воспоминание о родных вновь разбередило и без того незатягивающуюся рану на сердце.
   В ту ночь Ларинике чудом посчастливилось добраться до дома, не попавшись в лапы к даргариям. Но, как позже выяснилось, вовсе не темноволосых северян стоило тогда опасаться.
   Несмотря на поздний час, столица лаэйри полыхала ярким светом страшнейшего пожара - жадные алые языки пламени охватили чуть ли не половину дворца.
   - О нет! - К ужасу своему, Ника отметила, что эпицентр огня находится в районе опочивален их величеств и наследников. - Милостивые боги природы, помогите им!
   Тушение горящего замка возглавлял брат отца. Но, как показалось Нике, его глупые команды только мешали суетящемуся народу.
   - Дядя Ривалт! Что происходит? - продравшись сквозь толпу, прокричала перепуганная девушка.
   - Ваше высочество?! Вы, здесь?! - вздрогнул от неожиданности толстый родственник (видимо уже не чаял увидеть племянницу целой и невредимой) и растерянно уточнил: - Но откуда вы взялись?
   - Гуляла. В роще, - ответила Лариника.
   После этих слов толстый дядюшка бросил на кого-то позади принцессы рассерженный взгляд. В тот момент Ника не придала этому факту значения. А зря.
   - Что случилось? Где мама, папа, братья?! - вновь взволнованно спросила королевская дочка.
   - Крепись, девочка моя, - Ривалт отбросил в сторону официоз, и крепко прижал племянницу к себе.
   - Они... что... погибли...? - давясь горькими слезами произнесла Лариника.
   - Скорее всего, да, - тяжело вздохнул дядя.
   - Как понимать ваше "скорее всего"?! - тут же негодующе воскликнула девушка, отстранившись от тучного мужчины. К ней моментально вернулось самообладание. Нахмурившись и злобно топнув ножкой, она потребовала: - Немедленно извольте объясниться, граф!
   - Ну, если они еще и живы, то спасти их, увы, уже не удастся. Слишком плотный огонь. Надеюсь, они умерли не в муках, а во сне от дымового удушья. Поскольку криков моего бедного брата, несчастной невестки или их горемычных сыновей никто не слыхал, думаю, все именно так и произошло.
   - А вы не думайте, граф, а действуйте! Дворец огромный, разве все услышишь, сквозь такой шум? Вдруг они выбрались из комнат, и теперь сидят в тупике в плену обрушившихся балок и ждут помощи, не в состоянии выбраться самостоятельно? Необходимо незамедлительно бросить все силы на их спасение!
   - Это невозможно! - категорично заявил дядя.
   - Что-о-о?! Да как вы смеете мне перечить?! - аж поперхнулась от возмущения принцесса.
   - Успокойтесь, ваше высочество. Я имею ввиду, что в таком пекле невозможно выжить. Там чересчур жарко и опасно, - совершенно спокойно отреагировал Ривалт. - Сжальтесь над подданными, ваше высочество. Послав туда спасательную команду, мы ничего не добьемся, кроме, разве что, увеличения количества жертв этой ужасной трагедии...
   Дальнейшее сохранилось в памяти урывками. Ника помнила, как до хрипоты орала на Ривалта... как вырывалась из чьих-то цепких рук... как, наконец, ей это удалось, и она сама бросилась в огонь... Как носилась по горящему дворцу в поисках близких... как, не заботясь об ожогах, отодвигала раскаленные металлические засовы, на которые почему-то были заперты снаружи двери спальни королевской четы и наследных принцев... как отважно выбивала плечом объятые пламенем дубовые доски... как отворила-таки проклятые комнаты, но, как всегда, явилась слишком поздно... как потом получила арбалетную стрелу под лопатку, от посланного вслед за ней седовласого стражника, и сразу же всё поняла... как, впоследствии, истекая кровью, протискивалась под третью слева от трона колонну в тайный лаз, ведущий из зала церемоний прямо к реке...
   На прохладном скалистом берегу, у стремительно стекающих с Хребта вод Бурной Аритты, принцесса пришла в себя. Про подземный коридор, кроме нее, теперь уже неизвестно ни одной живой душе, поэтому какое-то время здесь будет безопасно.
   Девушка всхлипнула, вспомнив, как несколько весен назад пришел их с младшим братом черед узнать о секретной архитектуре дворца. Отец в тот день был серьезен, как никогда: он показывал отпрыскам особые места, на которые нужно надавить, специальные рычаги, за которые необходимо потянуть; водил по тоннелям, напичканным хитрыми ловушками, объяснял, как их миновать, и, конечно же, растолковывал, почему никого и никогда нельзя посвящать в таинства скрытых коридоров.
   Король-идеалист надеялся, что ни ему, ни жене, ни их детям не придется использовать эти ходы, кроме как в ознакомительных целях. Но король-реалист понимал, что всем не угодишь и, помимо даргариев, всегда отыщутся внутренние враги - недовольные завистники и алчные предатели лаэйри. Поэтому подобные лабиринты постоянно проектировались, перестраивались, совершенствовались.
   "Эх, если бы новую башню, в которой планировалось соорудить межстенные ходы даже в опочивальнях всех членов семьи, уже завершили, сейчас всё было бы иначе", - шмыгнула носом Лариника.
   С первыми лучами дневного светила страшное зрелище предстало перед глазами жителей столицы Южного Леса. В воздухе, словно чёрный снег, порхал пепел, молодая зелёная травка превратилась в тёмно-серую, дворец ещё дымился. Звуковым сопровождением к прискорбной картине стали доносящиеся из пожарища крики, стоны и плач. По стране объявили траур. Но ничего этого принцесса не видела, не слышала и не знала, так как утром она находилась далеко за пределами родного замка и возвращаться туда пока не спешила.
   У Ники не имелось прямых доказательств дядиной подлости. Пока она лишь чувствовала, что этот слюнявый мерзавец с потными ладошками и лоснящейся жирной мордой виновен в гибели ее семьи. Но без улик никакого разоблачения не получится. Все ее показания воспримут не более чем истерику ребенка, слишком впечатлительного и потерявшего от пережитого горя рассудок.
   По идее, королевское слово - истина, не подвергающаяся сомнению. Но увы, принцессе не позволялось унаследовать престол раньше, чем она повзрослеет. Какая жестокая ирония судьбы: совсем недавно Лариника считала, что день её совершенновесния уже скоро, а теперь кажется, что до него ещё так долго - далёкого тридцать третьего травороста.
   О том, чтобы сейчас явиться в замок не может быть и речи. Без сомнения, Ривалта назначат регентом при ней. И дядя приложит все усилия к тому, чтобы любимая племянница не дожила до коронации.
   Однако Лариника непременно вернется. Почти через пять квадров! По закону именно в течение такого срока после смерти кого-либо из членов правящей династии длится всеобщая скорбь и, следовательно, на протяжении данного периода запрещены любые празднества. В том числе и торжественная церемония возложения венцеобразного символа власти, на голову монарха! А еще, и именно через столько принцессе исполнятся долгожданные девятнадцать!
   Умом Лариника понимала, но сердце отказывалось верить в то, что все родные (дядя Ривалт не в счет!) погибли той ночью, и что она сама чуть не умерла. Иногда девушку посещали печальные мысли о том, что может и впрямь, лучше было бы, если бы и она сгорела вместе с близкими. Но жажда мести, крепнущая с каждым днем, без труда перебарывала упадническое настроение и заставляла идти, крепко стиснув зубы.
   "Кстати!" - до сих пор, бредшая, куда глаза глядят, лишь бы подальше от места трагедии, девушка остановилась. - "А благодаря какому чуду я выжила?".
   С арбалетом все предельно ясно: мифриловые нити, заботливо вплетенные батюшкой в ее туалет, и амулет с исцеляющим заклинанием - подарок матушки, не позволили мощной стреле проникнуть в тело глубже, чем на полпальца. Но если бы наемный убийца вдруг усомнился в выполнении своего грязного дела, и знал, что жертва отделается пускай и большой, но не смертельной царапиной, да внушительным синячищем на всю спину, то непременно добил бы ее. К счастью, удостовериться в чистом исполнении заказа пепельнику помешал огонь.
   Точно! Огонь! Вот с ним-то не все понятно. В ту злополучную ночь Лариника осознавала, что после тесного контакта с горячей стихией, ей не миновать уродливых шрамов от ожогов и спаленной косы. Тогда ей было плевать на внешность, она готова была пожертвовать красотой, ради жизни любимых ей лаэйри. И каково же было её изумление, когда выяснилось, что на голове не пострадало и волоска, а на коже не вздулось ни единого, даже самого крохотного, пузыря. Более того, одежда принцессы осталась без малейшего темного пятнышка, подобного тем, что обычно делают нерасторопные служанки, передержавшие на углях утюг.
   Но почему огонь ее не тронул?

***

   Веленира предпочла добираться до места назначения по вражеской территории. И на то у неё имелся ряд веских причин.
   Во-первых, так гораздо ближе, ибо вход в гнездо интересующего её дракона расположен именно на южном склоне горы О Тпар.
   Во-вторых, по Ютру двигаться можно в любое время суток. Ночью смуглолицые лаэйри трусливо прячутся. А днем, как ни парадоксально это звучит, - еще безопаснее, поскольку самая воинственная часть белокурого народа отправляется на вылазки в ее родной Себор. Так что вероятность встретиться с агрессорами тут (при должном соблюдении простых правил осторожности, разумеется) практически равна нулю.
   В-третьих, и в-последних, ежели жрице все-таки доведется столкнуться с противником, её защитят: либо вживленная под кожу паутина Алмазного Прядильщика, либо привычка носить с собой обычное оружие. Несмотря на то, что Веленира уже достаточно давно (двести шестьдесят три зимы назад, если быть точной) удостоилась чести носить на лбу волшебный узор, позволяющий ей использовать магию даже при свете солнца, отрекаться от искусства воительницы она не только не стала, а, наоборот, все это время совершенствовала мастерство сражения без заклинаний. Поэтому голубоглазой поклоннице Неба не страшна даже встреча с пепельниками в их предрассветный или предзакатный час, когда не действует ни колдовство даргариев, ни волшебство лаэйри. Ведь у нее всегда топор под рукой, меч за спиной, нож в сапоге и стрела на тетиве. Ну и еще полно всяких мелких, острых и ядовитых сюрпризов за пазухой и в складках одеяний.

***

   Тонкий слух уловил поднятую лесом тревогу, отвлекая от тяжёлых воспоминаний. Девушка осторожно встала и помчалась дальше.
   Вчера, затаившись в траве, она случайно подслушала обрывок разговора двух мальчишек, собирающих ягоды:
   - А принцесса Лариника так и сгорела заживо.
   - Но сосед, бывший в тот день в городе, утверждал, что трупа так не и не нашли! Даже скелета похожего размера. Не можно так в пламени сгинуть, чтобы вообще следов никаких не осталось. Укрылась она в секретной комнате. Или по тайному подземному ходу выбралась - поговаривают, покойный король обожал их рыть.
   - Да брехня это всё, про то, что её высочество спаслось. Чего ж тогда не выходит? Да и дядька ее уже бы давно глашатаев, да ищеек разослал.
   - А он и разослал! Разве не заметил, сколько пепельников по округе рыщут. Спроста ли?
   - Ты не путай меня. Энто сероглазые зыркают, в поисках заговорщиков, которые пожгли правящую семью!
   - А разве не даргарии то сотворили?
   - Не-е. Кто-то из своих. Точно. Ривалт так и объявил принародно. Это они же подкопали нору и запалили дворец...
   Из беседы ребят девушка сделала несколько неутешительных выводов. Она поняла, что в спешке недостаточно плотно прикрыла за собой лаз в колонне, поэтому родственник теперь в курсе, что она жива. И дядя не успокоится, пока не найдет её и не убьёт. А заодно будущий монарх решил избавиться от неугодных ему дворян, обвинив тех якобы в содействии мятежникам, устроивших пожар. Хитер старый лис!
   Лариника очень надеялась, что ей удастся уйти вглубь страны. Однако, всякий раз, отдаляясь от границы Хребта Драконов более чем на тридцать сосен, она вынуждена была отступать. Всевозможные западни, сломанные мосты, разбойничьи лагеря и прочие преграды мешали двигаться по желаемому маршруту.
   Похоже, дядя предугадал все возможные маршруты беглянки, и предоставил ей возможность двигаться лишь вдоль границы. Не позднее окончания зеленого квадра первоцвета Ника упрётся в океан. Дальше только острова, кишащие беглыми преступниками. Так что рано или поздно принцесса все равно попадёт в руки Ривалта, как бы она не желала обратного. Ей создали иллюзию свободы, но постепенно заманивают в угол.
   Преследователи приблизились слишком близко, а значит заклинания лучше уже не использовать - если среди них есть сильный чародей, то её легко засекут.
   Изумрудоглазая наследница старшего дома Южного Леса Эльмироны очередной раз оступилась и приглушенно пискнула, услыхав щелчок тетивы. Прямо перед кончиком её слегка вздернутого носика в стволе ольхи завибрировало тонкое пернатое древко. Ватные ноги не желали держать свою хозяйку и предательски подкосились. Острый камешек больно вонзился в кожу ладони. Неужели началось? Так скоро?
   - Кто здесь? - спросил привлечённый вскриком лучник и приблизился. - Ау!
   "Значит, не в меня целились?!" - сообразила Лариника. - "Стрела случайно оказалась на моём пути. Тогда может все обойдется ещё? Эх, если бы я не взвизгнула".
   Беглянка замерла, кляня себя за несдержанность и больно прикусила нижнюю губу.
   Худощавый подросток с льняными волосами, внимательно вглядывался в кусты, за которыми пряталась сжавшаяся в комок принцесса.
   Лариника перестала дышать, но стук её бешено колотящегося сердца, казалось, был слышен даже на той стороне гор.
   - Выходи, не бойся, - улыбнулся парень. - И прости, что напугал.
   "Все-таки заметил!".
   Из-за спины лучника вышел мужчина. Сероглазый! Тоже пепельник! О-ёй!
   - Кто там? - настороженно спросил старший.
   - Не знаю, хотел в бабочку попасть, со ста шагов, но, похоже, испугал какого-то деревенского пацанёнка.
   "Да, да пацаненка, ты прав! А теперь ступай мимо! Пожалей трусливое дитя".
   Подтянулись еще трое сереброволосых: двое широкоплечих - тоже в латах и с клинками, а один, очевидно, маг - в балахоне и с посохом. Пока день, чароплет не опасен. Однако и без колдуна надежды на спасение абсолютно никакой.
   "Всё, допрыгалась, голубка", - печально вздохнула Лариника.
   - Что тут у вас? - пробасил самый высокий наемник.
   Сойка, неожиданно выпорхнувшая из ветвей того же куста, где дрожала с натянутыми до предела нервами принцесса, отвлекла на себя внимание преследователей и одновременно спровоцировала девушку дать такого стрекача, что обзавидовался бы любой заяц.
   - Ты глянь, как припустил, шельмец! - заржал сзади один из мужчин. - Аж пятки засверкали!
   - А по-моему это не мальчишка, а девчонка, - с сомнением высказался другой голос.
   После этих слов ступни Лариники вообще перестали касаться земли, так часто она ими заперебирала.
   Девушка не знала, сколько продолжалась эта безумная гонка, но, к своему удивлению, вышла из нее победительницей. То ли оттого, что ей было что терять. То ли потому что пепельники не сразу бросились за ней, а сперва вернулись к лошадям. То ли благодаря густым зарослям шипастого терновника, сквозь который принцесса в отчаянии ломанула. Крики и топот копыт раздавались все дальше и дальше, а потом и вовсе стихли.
   Ника очередной раз запуталась в гудящих от перенапряжения ногах и свалилась на землю. Физическая и эмоциональная усталость брала своё, тело гудело как улей, пощипывало от множества мелких порезов.
   Но отдыхать некогда! Приближается очередной вечер, за ним будет ночь. Теперь нужно снова прятаться от даргариев. Лариника встала, мир совершил кульбит и пошёл волнами. Предвестники голодного обморока напомнили принцессе, что за целый день во рту и маковой росинки не было. Так, сперва поужинать!
   Кое-как добравшись до ручейка Ника наклонилась и запила холодной водой проглоченную нежеваной рыжую семейку опят, жменю недозрелой земляники и случайно уцелевший прошлогодний орех.
   "Шатание по лесу не входило в воспитание принцессы. В будущем я стала бы какой-нибудь графиней. Выйдя замуж, сидела бы за книгами или пяльцами в окружении многочисленных подруг. Ходила на балы. В праздники посещала Храм Земли. А кушала бы исключительно из золочёных тарелочек изысканные деликатесы", - с грустью подумала Лариника и тут же приободрилась: "Зато до сих пор жива. И свободна!"
   После чего она поудобнее устроилась в корнях, попросила у леса защиты и мгновенно уснула.
   - Ты гляди! Спит как убитая!
   - Дык, сейчас и будет убитая.
   - А разве нам велено не живой ее доставить?
   - Уточняю: по возможности, живой. Но если не получится, то можно и мертвой. Награда все равно одинаковая.
   - А разве теперь она от нас куда-то денется?
   - Нет, конечно.
   Разговор доносился как сквозь вату.
   Ника боялась чем-то выдать своё бодрствование.
   - Тогда почему мы обязательно должны ее убивать?
   - А чтоб меньше возиться. Голову отчикал, в мешок упаковал, и готово! А то корми, пои, выгуливай. Ну и ещё чтобы не проболталась. Дядя хоть и приговорил бедняжку к смерти, но кто его знает, как отреагирует, узнав, что мы с ней сотворим.
   - А что мы с ней сотворим?
   - Ха-ха. А всё, что пожелаем! И как пожелаем!
   - А-а, вон ты про что!
   - Ух, какая у нее манящая коротенькая юбочка! Видать так нынче модно при дворе.
   Тут уж Ника не удержалась и, сквозь ресницы, посмотрела на свои ноги. Некогда длинная жёлто-зелёная юбка давно превратилась в лохмотья, цепляясь за все коряги, какие только встречались на пути. Но самое главное, за ней тянулась цветная нить, распущенная из замысловатой вышивки. Учитывая то, что узор почти исчез, начало предательского хвоста находилось где-то очень далеко.
   "Так вот как они меня нашли! Как же я раньше не заметила?" - с досадой упрекнула себя Лариника.
   В разговор вмешался еще один участник:
   - А, действительно, симпатичная малышка, я бы тоже не отказался.
   - Дык и не отказывайся! Бери!
   - Погодите, она же еще ребенок! - попытался воззвать сообщников к разуму молодой, ломающийся голосок.
   - Да уж постарше некоторых! И уж если тебе можно, почему ей запрещено?
   - Ну, я же блудницами был. И по их согласию, - смущенно буркнул парень с луком. - А эта особенная, благородная. С ней так нельзя!
   - Бу-га-га, дурачок! А чем принцесса лучше других девок? Её еще как можно! Даже нужно! Брось! Ты когда-нибудь щупал принцесс?
   Девушка почувствовала прикосновение к плечу и закричала.
   - Помогите!!!
   Лариника дернулась, но чья-то твердая пятерня обхватила ее шею.
   - Цыц, рыба моя. Тебе понравится!
   Кто-то грубым рывком раздвинул ее бедра и жестко зафиксировал в таком положении. Ника попыталась ударить кулаком, но на запястьях ее тоже сомкнулись сильные пальцы и распластали руки по сторонам.
   Распятая и беспомощная она попыталась воспользоваться магией. Но слишком поздно спохватилась - в данный момент правило чужое сумеречное волшебство.
   Вторая ладонь придушившего принцессу мужчины медленно поползла к низу живота.
   - Не надо, пожалуйста! - взмолилась девушка...

***

   Не единожды воровавшая Веленира, терпеть не могла, когда у голодного крадут последний кусок хлеба. Десятки раз лгавшая жрица, не уважала тех, кто пытался обманывать детей. Погубившая в сражениях сотни противников служительница храма Северного Неба не любила, когда понимают руку на беззащитного, или когда все против одного. Многократно выступавшая в качестве инициатора экспериментов в постели взрослая женщина избегала утех с мужчинами, возбуждающихся от унижения партнерши. А еще она, как и полагается всем даргариям, испытывала отвращение к южанам-лаэйри, однако больше всего ненавидела пепельников.
   Возможно, в этот вечер Веленира прошла бы мимо, если все не сложились вместе: пятеро полукровок мужского пола обижали голодную белокурую девочку. Хотя, если бы зеленоглазка была сытой, жрица все равно бы вмешалась. Кроме того, отсутствовал факт лжи - сумеречные свиньи не скрывали от перепуганной смуглянки, что собираются ее изнасиловать. Но, сей факт тоже уже особой роли не играл.
   - Ребята, сдалась вам эта замухрышка сопливая, когда рядом такая опытная прелестница? - обиженно фыркнула Веленира и, в подтверждение своих слов распахнула суалу, демонстрируя безупречные формы.
   Застигнутые врасплох пепельники, дернулись было к оружию, но потом застыли с блаженными улыбками на рожах.
   С такими выражениями на лицах они и умерли. Второй шанс - то немногое, что могла предоставить грешным душам жрица. (###Сноска###: По древним поверьям, демоны Инмироны, встретив покойников со счастливыми взглядами, отправляют тех на перерождение. Ибо те скончавшиеся, которые не убоялись смерти и в последние мгновения жизни думали о хорошем и прекрасном, им не нужны, так как волю таких рабов сложно подчинить. ### Конец сноски###).
   Широкие рукава одеяний Велениры - не дань моде, они предназначены для сокрытия от посторонних глаз, специальных устройств, закрепленных на предплечьях. Равно как и переплетенные вокруг запястья и оснований пальцев тонкие веревочные петельки - не разновидность украшения, а элемент спускового механизма. Для приведения портативного дротомёта в действие достаточно направить длань на цель, под определенным углом согнуть кисть и пошевелить соответствующим перстом (либо сжать кулак - для выстрела залпом).
   Попадать в яблоко за сто шагов в восьми случаях из восьми (то есть максимально заряженный боекомплект!) из положений сидя, лежа, стоя жрица приноровилась почти сразу. А вот для того, чтобы научиться не промахиваться по движущейся мишени, да еще в прыжке с переворотом через голову пришлось здорово попотеть. Впрочем, это было так давно, что даже сама верховная наставница точно не вспомнит, когда ее лучшая воспитанница мазала.
   Вот и сейчас две пары дротиков вонзились точнехонько в центры лбов седовласых мужчин. А следом за ядовитыми стрелками молниеносно извлеченный из голенища кинжал и уверенно отправился в грудь паренька.
   "Ну вот, менее чем за секунду я избавила мир от пятерых злодеев. Только стал ли он от этого добрее?" - философски подумала жрица и с любопытством взглянула на спасенную.

***

   Обладательницу красивого голоса Лариника не видела, да и не до неё было. Но ее, прозвучавшая, как гром средь ясного неба, фраза отвлекла пепельников.
   Жёсткие шершавые лапищи немного ослабили хватку, а затем разжались совсем. Воспользовавшись моментом, Ника что есть силы, лягнула одного из насильников. Он неуклюже повалился на землю. Следом попадали остальные. Довольные выражения лиц, остекленевшие серые глаза, смотрящие вперёд, и торчащие изо лбов дротики навсегда запечатлелись в ее памяти. Не знающие пощады наемники в один миг сами превратились в беспомощных жертв.
   Принцесса отскочила от трупов, но тут же осела на землю и разрыдалась. Оно и немудрено - такой стресс пережить.
   Воительница стояла по другую сторону побоища и наблюдала за происходящим, слегка наклонив голову набок. Ещё не оправившаяся от шока спасённая вспомнила о своей заступнице. Высокая, светлокожая, темноволосая. В голубых, словно полуденное небо, глазах отражается уверенность в своих силах. Меч за спиной висит явно не для красоты. Причем перед ней не просто женщина-воин а, судя по одеянию и цвету глаз, еще и жрица Воздуха.
   Через несколько ударов сердца до Ники дошло:
   - Даргарийка!
   Тело само приняло вертикальное положение и ломанулось в кусты. Оставшаяся на месте северянка хмыкнула и пошла своей дорогой.
   Неизвестно, что страшнее: попасться отряду пепельников или даргарийке. Скорее всего, первым. Последняя хоть не станет издеваться (хотя, кто ее знает?). Вот только для чего она спасла и дала возможность унести ноги? Непонятно.... Замкнулся круг, и вновь появились вопросы: зачем и почему?
   Бешеный бег не мог продолжаться вечно, в конце концов, Лариника запнулась о спрятавшийся в траве камень и шлепнулась на колени. Сердце стучало как ненормальное. И стук этот отдавался в ушах. Глотать воздух получалось с огромным трудом. Руки тряслись. Ноги не слушались абсолютно. Как долго будет продолжаться этот побег в никуда? Будь ты проклят, Ривалт!
   Отдышавшись и немного придя в себя, девушка огляделась. Вокруг молодая рощица. Нет холмов и кустов, трава короткая, стволы деревьев тонкие и невысокие, веточки словно кружево - особо не спрячешься.
   "Эх, ну и будь, что будет!" - решила принцесса, свернувшись в клубок и доверившись последнему из тех, кому она ещё могла верить - лесу. Предстояла ещё одна опасная ночь...
   - Ника! - позвал до боли знакомый голос. Медленно приближалась смуглая лаэйри в сорочке с прожженными дырами. Лица не видно, но Лариника всегда узнает её из тысяч других.
   - Мама...
   - Иди со мной.
   - З-зачем?
   Женщина не ответила, а только протянула обугленную руку. Ника испуганно вскрикнула, вскочила и, пробежав несколько шагов, оглянулась. Покойница исчезла.
   Ночной лес полон различных устрашающих звуков и видений. Скрип стволов, шорох листвы, писк грызунов, хохочущие крики сыча, хлопанье крыльев, испуганный топот, волчий вой. Непонятные тени мелькают то тут, то там. Иногда кажется, что это силуэты эльмиронцев или каких-то чудовищ.
   Совсем близко что-то щелкнуло. Девушка осторожно поднялась и, попятившись, наступила на что-то. Оглушающе взвизгнув, жертва злого воображения дернула куда глаза глядят.
   Остановилась принцесса уже далеко от места ночлега, так и не отдохнув, так как не переставала бежать, покуда не обнаружила почти полное отсутствие звезд на фоне светлеющего неба. Скоро утро!
   - Кошелек или жизнь?! - выскочил из кустов взлохмаченный пацаненок.
   - Ёлки-иголки! - сплюнула Лариника. Она давно потерявшая счет дням и уже не могла хоть примерно назвать своё местоположение. Однако охота продолжалась, и преследователи словно бы знали, где ее искать. Вот и сейчас, стоило переместиться дальше от границы, как неприятности не заставили себя ждать. Хотя, конечно, глупо подозревать во всех подряд встреченных пепельниках наемников, посланных дядей. Но даже если эта банда разбойников никакого отношения к Ривалту не имеет, легче от этого не становится.
   - Кошелек или жизнь?! - повторил маленький бандит. Внешне гаденыш выглядел весны на три-четыре младше Ники, и, наверняка девушка справилась с ним даже без использования магического дара. Но вряд ли он вышел на разбойничью тропу без взрослых сообщников.
   Словно в подтверждение догадок, из тех же зарослей, откуда выпрыгнул паршивец с ножом, вылез его уже сообщник поматёрей. А оглянувшаяся на шелест сзади Ника вдруг обнаружила, что окружена ощетинившейся оружием шайкой.
   Девушка застонала.
   Оборванец с самым ржавым тесаком, противно облизнулся и прохрипел:
   - Ну, так что выбираешь, лапка: быть мертвой или бедной?
   - Лапка предпочитает оставаться живой и богатой, - сурово отозвался смутно знакомый голос.
   Грабители заозирались. Даргарийка стояла, прислонившись к дереву, в одной руке она небрежно вертела кинжал, а над ладонью другой парила ярко-бирюзовая октограмма. Кто-то испуганно икнул. - Есть желающие оспорить мои слова?
   Желающих не нашлось.
   - Тогда брысь отсюда, пока не убила!
   Всё обозримое пространство мгновенно очистилось.
   - Не знаю, зачем ты это делаешь, но спасибо, - прочистив горло, сказала Ника.
   - Да не за что, - ухмыльнулась вслед принцессе жрица. - Везёт тебе на проблемы.
   - Это точно. Ну, мне тоже, пожалуй, пора, - Лариника в последний раз оглянулась на себорийскую жрицу и побрела наугад.
   Принцесса почти не обращала внимания на усталость и вечное недосыпание. Эмоции, связанные с гибелью родных чуть притупились, но стоило вспомнить о горе, как вновь наворачивались слёзы.
   А вот лесные жители и сам лес не ведали трагедии, разыгравшейся в столице Ютра. Природа жила своей привычной жизнью. Внешне всё было спокойно, но если заглянуть под листья, под кусты, присмотреться к окружающим существам, то можно заметить борьбу. Борьбу между животными, насекомыми, растениями. Борьбу за выживание, за пищу, за место под солнцем. Ника сравнила ее с тем, что происходило сейчас с ней. Казалось, будто это страшный сон, что она вот-вот проснется, и всё забудется. Но служанка не будила на рассвете, утреннее нежно-голубое платье не ждало хозяйку в гардеробе, а во главе стола больше никогда не сядет отец и не посмотрит с укором на опоздавшую.
   Выйдя к ручью, девушка наклонилась и стала всматриваться в своё отражение. Осунувшееся, худющее, усталое лицо. Золотистые волосы растрепались, платье изорвалось, нитка-предательница давно исчезла, а вместе с ней исчезла и вышивка. То, что Лариника - не самая последняя нищенка, а наследная принцесса, выдавали осанка и украшения - тонкий браслет и кулон с изумрудом. Так выглядеть для королевской особы - позор! Благородная дама должна быть аккуратно одета, сидеть за пяльцами, танцевать на балу, прогуливаться по парку, кружить головы кавалерам, но никак не бегать по знакомой только по картам местности в том, что когда-то гордо называлось дневным платьем.
   Вспомнив про жизнь во дворце, Ника вполголоса запела:
  
   Под сенью весенней листвы,
   В салатовом платье сидела
   И песни любовные пела
   Сестрица самой королевы.
    
   Слова о любви и о долге,
   О воинской славе и доме
   Для воинов в длинном походе.
   Звучали по всей Эльмироне
    
   В одном из отрядов был тот,
   Кого та девица любила
   В надежде, что он к ней придет.
   На счастье платок подарила.
  
   Под сенью весенней листвы,
   В салатовом платье сидела
   И песни любовные пела
   Сестрица самой королевы.
    
   Не знала она, что гонец
   Прискорбные вести несёт,
   Так быстро, что встретит конец
   Любви ее яркий полёт.
  
   Не самая лучшая судьба ждала бы принцессу и при живых родных. Замужество, золотая клетка. Но сейчас её ожидают смерть или неволя. Из двух зол Лариника бы, несомненно, выбрала первое, но Ривалт решил иначе. Пожелав дяде долгих странствий по Инмирону, девушка быстро переплела косу и вновь посмотрелась в воду.
   - Ну, красавица, красавица! - послышался насмешливый комплимент.
   Ника замерла.
   - Я говорю, неплохо поёшь, птичка! Может быть, тебя не убивать, а оставить себе для развлечений? - продолжал рассуждать кто-то. - А король пусть думает, что ты мертва. Как мне нравится эта мысль!
   Говорун подошёл ближе и поднял подбородок беглянки:
   - Хороша! Сойдёшь.
   Одобрительный мужской гул, сообщил принцессе, что незнакомец не один. Сжатые в кулаки Ники опустились.
   Их было семеро. Семеро хорошо вооруженных крепких и уверенных в себе мужчин. Мужчин с хищными, раздевающими беззащитную жертву взглядами. Они даже не посчитали нужным освободить из ножен клинки или связать добычу.
   Жребий разбойники тянули шумно. Главарю, естественно уступили место быть первым. За последующие же разгорелись нешуточные споры.
   "Это конец!" - поняла принцесса, но все равно закричала что есть мочи:
   - ПО-МО-ГИ-ТЕ!
   И сразу же получила пощечину.
   - Чего ты орёшь? - возмутился номер один. - Никто же тебя здесь не услышит.
   - ПО-МО-ГИ-И-ТЕ!
   Новая пощечина и приказ своим:
   - Заткните ей рот!
   Сразу несколько волосатых рук потянулось к Ларинике. Девушка отпрянула, но неожиданная подсечка сзади, сбила ее с ног. Лаэйри зажмурилась, принимая третий удар по лицу, затем лягнулась. Схлопотала ответный пинок в живот. Дважды укусила чьи-то мерзкие толстые пальцы и принялась изворачиваться ужом. Когда ее потащили за волосы, пустила вход ногти. Очередная оплеуха разбила ей губы в кровь, но принцесса продолжала отчаянно сопротивляться, не давая возможности прижать себя к земле.
   "Клянусь, что пока не отомщу, не только не уйду и с того света всех достану!" - кипела злость.
   "Ну кто-нибудь! Помогите же!" - ещё громче вопил инстинкт самосохранения.
   "О, нет-нет-нет!" - скулило сознание...
   - Что я вижу?! Опять та же картина!
   "ДА!" - ожила надежда, услышав голос жрицы Храма Неба.
   Глаза открылись сами.
   Обалдевшие от наглости незваной гостьи насильники отвлеклись от увлекательного занятия.
   - Желаешь присоединиться? - не менее нагло предложил главарь. - Тогда постой в сторонке и подожди. Я с этой разберусь сначала.
   - Терпеть не могу ждать, - спокойно сказала жрица и едва уловимым движением метнула ядовитые дротики в сторону "свиты" принцессы.
   Ника грубо отпихнула свалившееся на неё тело и отползла в сторону.
   Остальная шайка шустро повытаскивала мечи, булавы, арбалеты и даже рогатки и скопом набросилась на даргарийку. Лариника вскрикнула.
   Но стремительная воительница завертелась тайфуном и то, что творилось дальше, назвать сражением не поворачивался язык. Жестокая расправа - не самое точное, но наиболее подходящее по смыслу выражение. Жрица успевала не только отражать атаки противников, но и наносить поражающие удары. Без помощи магии воздуха двигаться так быстро просто невозможно! Головы, руки и прочие фонтанирующие красным части тела летели во все стороны...
   Ника оглядела побоище, с ужасом отметив, что уже настолько привыкла видеть кровь, что смотрит на неё, как на воду. Без эмоций и содроганий. А вот разрубленная плоть все ещё производила немалое впечатление. Позеленевшая лаэйри поспешно отвернулась.
   - Любопытно, что в такой худышке привлекает озабоченных седовласых извращенцев? Вроде и смотреть еще особо не на что: ни груди, ни попы толком нет, - размышляла вслух спасительница.
   Девушка пожала плечами и неуверенно предположила:
   - Может то, что на меня объявлена охота, и заказчику не обязательно доставить меня живой и невредимой?
   - Охота? - насторожилась северянка. - И чем же кому-то помешал худой голодный ребёнок?
   - Статусом, - отозвалась Лариника, не обращая внимания на слово "ребёнок", хотя раньше оно стало бы причиной недетской обиды. - Дядя считает, что он на троне будет смотреться лучше меня.
   - О как?! Погоди, так ты...
   - Угу, принцесса.

***

   - О, Небо! Этого мне только не хватало! Знала бы заранее, - не вмешивалась бы, - нахмурилась Веленира и одарила сжавшуюся в испуганный комок лаэйри презрительным взглядом. Но затем тоном чуть помягче произнесла: - Ладно, не бойтесь, ваше высочество, не трону. Глупо обвинять дочь в тех несчастьях, которые принес моему народу ее отец.
   - Я... да... благодарю... мне никогда... я всегда была против войны, и папе это говорила, и братьям, но они..., - сбивчиво промямлила в свое оправдание Ника. Однако увидев, что жрица заинтересовалась услышанным, воодушевилась и продолжила: - Да, я всегда мечтала примирить Себор и Ютр! Ну, если бы королевой стала. Честно! И сейчас очень сильно желаю, чтобы мы с вами жили, как тысячелетия назад - до Великого Сумеречного Противостояния. Надо лишь простить обиды и договориться. У меня даже пламенная речь готова. Две весны над ней корпела, но сочинила! Но все же одних слов мало. Еще нужны подкрепляющие их поступки, я даже почти придумала, какие именно. На примере того, как древних книгах сказано. Во-первых, издам указ....
   Северянка слушала более чем внимательно, и с каждой минутой поражалась тому, о чем говорила принцесса.
   "Надо же, какие взрослые идеи хранятся в этой смышленой детской головке. И ведь не врет, ради своего спасения, - слова ее действительно искренни", - уважительно подумала жрица и мысленно усмехнулась: - "Чем-то она напоминает меня четыреста зим назад".
   Малышка сама не заметила, как плавно сменила тему, перейдя от проблем общегосударственных к повествованию собственной биографии. Но и теперь голубоглазая спасительница не перебивала. Лишь под конец, когда принцесса описывала пожар, несколько раз хрустнула костяшками пальцев.
   - Получается, что уйти вглубь страны не могу - не пускают, сзади погоня, впереди океан, а в горах могу наткнуться на даргариев. То есть в лапы к дяде попаду в любом случае, - обреченно подытожила Лариника. - Но сдаваться, конечно, не собираюсь, пока есть надежда, пускай и призрачная, буду двигаться вперед!
   Едва Веленира про себя похвалила милую и внешне хрупкую девушку за твердость характера, за проявление стойкости, за желание, вопреки всему продолжать борьбу, как принцесса раскисла.
   - Знал бы кто, как я устала, как мне хочется вернуться домой, обнять родителей и братьев! Я их так люблю! - Ника закрыла лицо руками. - Только сейчас поняла, насколько сильно. А еще сильнее ненавижу Ривалта!
   Далее произошло то, чего с рассудительной даргарийкой прежде никогда не случалось - поддавшись мимолетному порыву чувств, она вдруг промолвила:
   - Ваше высочество, а давайте дружить?
   Ника ожидавшая чего угодно, но только этого, оторопела.
   - Как это? - удивилась она.
   - А вот так, - просто ответила жрица и протянула ладонь: - Для начала познакомимся. Называйте меня Веленирой.
   - Очень приятно. Лариника, - робко промолвила светловолосая лаэйри. - Можно на "ты".
   - Взаимно, - улыбнулась темноволосая служительница Неба.
   - И без титулов, - скромно добавила принцесса.
   - Хорошо, Лариника, - на "ты" и без титулов!
   Южанка кивнула и чуть улыбнулась.
   Северянка же вдруг посуровела и сказала:
   - Пускай судьба твоя незавидна, а будущее призрачно. Зато помыслы чисты, и стремления похвальны. Не изменяй им и из тебя получится достойная королева! А еще знай, что предлагая свою дружбу, я - Веленира из Себории - жрица Храма Северного Неба Эльмироны клянусь в верности и даю обещание сделать все от меня зависящее, чтобы воплотить твои благородные начинания в жизнь. И пускай это рукопожатие станет первым шагом на пути примирения наших народов!
   Ника не понимала ровным счетом ничего. Дядя - лукавить не стоит - не любимый, но очень близкий ей лаэйри, член семьи, - обуреваемый жаждой власти лишился рассудка, сначала предал родного брата, а теперь желает смерти и ей. В то же время, первая встречная - даргарийка, чужая, враг страны, дает присягу на верность. Все перевернулось с ног наголову.
   Принцесса, в тот момент, еще не осознавая, что творит и уж тем более, не подозревая, что слова ее войдут в историю, величественно развела руки в стороны, гордо задрала вверх носик, медленно опустила веки и торжественностью, произнесла:
   - Я Лариника Изумрудоглазая из старшего дома Южного Леса Эльмироны - первая претендентка на наследование семьдесят восьмой короны династии Ютра Отважного призываю в свидетели все четыре стихии!
   Ясное небо моментально заволокло тяжелыми темными тучами, несколько раз ярко вспыхнула молния, прогрохотали раскаты грома, задрожали горы и хлынул проливной дождь.
   Красивое смуглое лицо девушки, с развивающимися на бушующем ветру длинными белокурыми волосами, озарила радостная улыбка. Перекрикивая шум дождя, она громко воскликнула:
   - Почтенные Силы Природы, клянусь перед вами честью и памятью предков! Год тридцать пять тысяч сто девяносто первый со дня Великого Сумеречного Противостояния станет последним годом непрекращающейся войны между даргариями и лаэйри!
   Гроза исчезла так же внезапно, как и налетела. Боги дали понять, что услышали и удалились. Снова выглянуло ласковое солнышко, запорхали бабочки, застрекотали кузнечики, запели птицы. От недавнего ненастья остались лишь искрящиеся крупные капли на листьях, да насквозь промокшая одежда.
   Продолжительную паузу, повисшую над поляной, "украшенной" мертвыми телами пепельников, первой нарушила Веленира:
   - Гм, смелое заявление, подруга.
   - Ага! - согласилась Ника, широко распахнув глаза и растянув улыбку до ушей. - Честно говоря, не думала, что получится.
   - Ну, чтобы призвать высших существ, исключительной хитрости не требуется. Особенно для тех, в ком течет королевская кровь. Другое дело - теперь не разгневать кое-кого, невыполненным обещанием.
   - Считаешь, я погорячилась?
   - Чересчур! И это, еще мягко сказано! А грубо... нет, не скажу, а то обидишься. Ты о чём вообще думала?! Или чем?
   - О драконе. Головой, - надулась зеленоглазая принцесса.
   - Что?! - возмутилась жрица.
   - О легендарном Му Раминаре О Тпар - драконе исполняющем заветные желания!
   Веленира насторожилась:
   - Продолжай.
   - Совершенно случайно вспомнила о нём. У лаэйри существует поверье, что когда тебя преследуют невзгоды, когда обрушивается беда за бедой, когда неприятности преследуют на каждом шагу, когда отступать уже некуда, то нужно обратиться к этому дракону. И тогда он обязательно поможет! Я загадаю стать королевой!
   - Так просто? - с издевкой изумилась собеседница.
   - Нет, конечно. Ящер помогает лишь тем, кто по-настоящему обречен. И обязательно потребует награду за свои услуги.
   - Вот именно! Считаешь, что у тебя действительно иного выхода нет? И что ты в состоянии расплатиться с драконом?
   - Не знаю, - легкомысленно пожала плечами Лариника и уточнила: - Предания гласят, что какой бы ни была просьба, Му Раминар О Тпар возьмет лишь что-то из того, с чем просящий к нему пожалует.
   - И, судя по всему, ради трона ты решила пожертвовать своими срамными лохмотьями, именуемыми когда-то платьем? - ехидно полюбопытствовала Веленира.
   - Нет, - смущенно возразила принцесса. - У меня есть золотой браслет. Драконы ведь любят этот металл. А если мало будет, отдам мамин кулон. Он, правда, серебряный, зато способен накапливать магическую энергию!
   Веленира взглянула на продемонстрированное юной лаэйри богатство и подумала: "Интересно, тех сапфиров, рубинов и топазов, что мне выдали в храме, хватит на два желания?". Вслух же ободряюще кивнула:
   - Браслет и кулон? Ну, тогда - другой разговор! Осталось только найти место, где гнездится этот легендарный Му Раминар О Тпар.
   - А вот это как раз не проблема! - заверила повеселевшая Ника. - Мне хорошо известно, где он обитает! И вовсе не в гнезде, а в пещере! Да тут неподалеку!
   Жрица незаметно потрогала увесистый мешочек, болтающийся на поясе, как бы оценивая его тяжесть и вздохнула:
   "Хоть бы хватило! А то не очень хочется расстраивать наивную девчонку известием о том, что иное прозвище "доброй ящерицы" - "Похититель Душ".
  
   Глава 2
   Раз пять или шесть Веленире удавалось заранее распознавать засады и сворачивать в сторону. Еще дважды принцесса первой предупреждала подругу о западне. По идее, коль уж они двигались через лес, то изумрудоглазая наследница престола Ютра, практикующая зеленую магию, должна была превосходить в этом вопросе жрицу Неба. Но нет ничего удивительного, в том, что пока получалось с точностью до наоборот. Навыки неопытной лаэйри, еще как минимум сотню-другую зим будут уступать разведывательному искусству мудреной даргарийки. Потом, если Лариника будет усердно практиковаться, она может и поспорить.
   Движение обходными путями, конечно же, отнимало уйму времени. Но принцессе спешить особо было некуда - до ее совершенновесния целых пять квадров. А Велениру старшая наставница хоть и просила поторопиться, но конкретных сроков тоже не давала.
   "Поиск Алмазного Прядильщика, безусловно, - задача первостепенной важности. Однако, сейчас, не меньшее значение для нашего народа играет и сохранение жизни этой девчонки. Глядишь, действительно станет королевой и выполнит клятву", - думала жрица, пристально вглядываясь вдаль и не оставляя без внимания ни малейшего подозрительного звука.
   Мысли о том, что она сама подвергнется опасности, в случае открытого столкновения с охотниками за головами, Веленира даже не допускала. Ибо отнюдь не за красивые глазки храмовые сестры, хорошо знающие и не единожды видевшие молчаливую жрицу в деле, частенько называли ее "армией в одном лице". И это при том, что вышеупомянутые поклонницы Неба, кроме, разве что, верховной, даже не подозревают о пределе ее боевых способностей (отчасти потому, что Веленира предпочитает действовать в одиночку и не оставляет свидетелей; особенно в тех случаях, когда приходится прибегать к своему самому главному и тайному оружию).
   Да, себорийская жрица твердо знала, что способна без труда справиться с десятком-другим противников (может и больше, просто не доводилось проверить на практике), а если среди во вражеском отряде отсутствовали маги, то и с полусотней. Но, поскольку Веленира не была абсолютно уверена, что в такой стычке не пострадает ее юная спутница, сражений лучше все же избегать.
   - Опять! - охнула Ника и замерла на месте, обнаружив очередную группу наемников.
   - Знаю, давно заметила! - спокойно отреагировала северянка.
   - Слева? В кустах? - с дрожью в голосе уточнила белокурая южанка.
   - И слева, и справа, и сзади, и прямо перед нами, - невозмутимо ответила шоколадноволосая. - Окружил нас. На этот раз придется драться.
   - Так, а сколько их всего-то? - испугалась принцесса.
   - Двенадцать воинов и четыре чародея. Причем на сей раз довольно сильных, поэтому-то мы маскировку и пропустили, - вздохнула голубоглазая жрица Неба и хмыкнула: - Да, уж не поскупился твой дядя!
   - Пе-пе-пельники?
   - Ну а то кто же!
   - О-ой! Еще и сумерки к тому же, - присела Лариника. - Что же теперь делать?
   - П-ф, убьём всех! Какие проблемы-то? Подумаешь, шестнадцать жалких оборванцев! Да это так, тьфу, даже размяться не успею! - нарочито громко заявила Веленира, и, под скрежет вынимаемого из заплечных ножен меча, скороговоркой прошептала: - Считай в уме до тридцати, затем падай плашмя, зажмурься и не двигайся, пока все не закончится.
   "Раз, два, три..."
   Враги, поняли, что обнаружены и скрываться дальше бессмысленно, вышагнули из укрытий - по три лучника и одному магу с каждой стороны.
   - Даргарийка! - крикнул тот колдун, что стоял справа. - У нас нет на тебя контракта, поэтому, если опустишь оружие и позволишь беспрепятственно забрать эту беглую преступницу, мы тебя не тронем.
   "Семь, восемь, девять..."
   - Ха! Совпадение-то какое! Мне ведь тоже ваши шкуры никто не заказывал! И если твои подопечные дурачки перестанут раздражать, постоянно целясь в нас из этих бесполезных штуковин, и дадут пройти, - гарантирую всем вам жизнь, - дерзко парировала жрица.
   "Шестнадцать, семнадцать, восемнадцать..."
   - По твоим глазам мы видим, что ты повелеваешь ветром, - криво усмехнулся парламентер. - И, вероятно, хвастовство твое небезосновательно. Если узор на лбу - это то, о чем я думаю, то он позволит тебе использовать силу Воздуха для отражения первого залпа стрел даже в это время суток. Но что дальше? Не надеешься же ты всерьез, что эти мои парни натягивают тетиву медленнее, чем ты произносишь слова заклинания? Да и я с остальными чародеями не буду стоять, сложа руки. Уж будь уверена, нашлем на вас что-нибудь погадостнее. Ты же девица неглупая, поэтому пораскинь мозгами и не хорохорься. А то ведь, потом пощады не жди.
   "Двадцать два, двадцать три, двадцать четыре..."
   - Хм, пораскинуть мозгами? - сдвинула брови неглупая девица.
   "Двадцать восемь, двадцать девять, тридцать!"
   - А неплохая идея! - Едва Лариника бухнулась в траву, Веленира резко села на шпагат, одновременно направляя кулаки в стороны и посылая по четыре дротика в боковых магов.
   Минус два колдуна!
   Предугадав поведение лучников, которые незамедлительно тренькнули тетивами, жрица создала "вихревую мельницу". Но не такую, как планировала сперва - чтобы перенаправить мчащиеся в нее снаряды в небо, а другую - корректирующую полеты стрел таким образом, чтобы враги поразили стоящих напротив себя товарищей. Частично хитрость удалось: шесть воинов свалились замертво, два увернулись, в троих она промахнулась сама, один получил легкое ранение.
   Так-то полвздоха - и нет половины отряда! Со второй половиной, правда, придется туго.
   Во-первых, Веленира понятия не имела, приверженцами какой школы являются оставшиеся волшебники. В отличие от цветных радужек лаэйри и даргариев, по исключительно серым глазам пепельников невозможно понять, что за стихией управляет тот или иной чародей. По этой же причине, нельзя четко отличить, где седовласый воин, а где маг. Не исключено, что кто-нибудь из лучников тоже умеет колдовать. Так что с предварительной защитой можно проколоться. Вдруг окажется, что тебя атакует не мастер воды, а виртуоз землетрясений?
   Во-вторых, последующие залпы (а тем более, если начнут стрелять вразнобой), пускай и гораздо ослабленные, жрица и в самом деле не успеет отразить магией воздуха. Значит, придется полагаться на ловкость и скорость.
   Отвлекающий маневр. Подлетела вверх суала. Четыре попадания из шести - все в капюшон! Меткие, сволочи! А вот в ответ! Из ладоней темноволосой бестии выпорхнули два щедрых веера заточенных стальных звездочек - добит тот раненый и рухнул воин, заслонивший собой командира пепельников. В следующий миг Веленира увернулась от ледяной глыбы, перелетела через пытавшийся сцапать ее за ногу гигантский корень, сделала обманный прыжок вбок. Затем зигзагами рванула назад. Кульбит и клинок вонзился в живот магу! Топор отбил стрелу. Прыжок. Нырок. Кувырок. Кинжалом по горлу. Вот так!
   Итак, осталось трое: маг и два лучника. Плохо, что все они стоят далеко и с разных сторон. А еще то, что ступни и запястья Велениры оплели какие-то шипастые стебли. Проклятье!..
   - М-да, не ожидал, что ты такая шустрая, - покачал головой маг и приказал растениям подтащить пленницу поближе.
   Волочащаяся по траве жрица насылала на путы суховей. Но на смену обезвоженным хрупким стеблям моментально приползали молодые гибкие побеги, и в итоге получилось еще хуже - Веленира сама себя превратила в огромную окуклившуюся личинку бабочки.
   - Хе-хе, красавица, ну что теперь скажешь? - подвесив девушку вверх тормашками на суку сосны, полюбопытствовал колдун, управляющий зеленью.
   - Скажу, что ты, урод, слишком много болтаешь! И совсем позабыл про мою подругу, - плюнула в рожу собеседнику жрица. - Она ведь тоже маг Леса!
   Фу, как примитивно. Все сразу купились на уловку и повернули головы туда, где валялась принцесса. Мгновений потерянной бдительности Веленире вполне хватило, чтобы успеть применить свое сверхсекретное оружие - послушную и беспощадную стихию Огня!
   Конечно же, пепельник-колдун, видел голубые глаза даргарийки, поэтому и воззвел противовоздушный щит. Но мог ли он предположить, что с рождения цвет волос жрицы не каштановый, а рыжий? Нет, конечно же! Младенцы Эльмироны с оранжевым пушком на головах долго не живут. Почти всегда родители без сожаления расправляются с чадами, к коим прикоснулась длань пламенной стихии. И это не считается грехом или преступлением. А "почти", потому что у матери Велениры рука все же не поднялась и женщина подкинула прокаженную дочку к дверям Храма Неба. А потом и у верховной наставницы не хватило духу на убийство беззащитной крохи, и та просто перекрасила шевелюру малышки в нужный оттенок...
   Тройная молния - три факела - три кучки золы! Страшное и прекрасное зрелище одновременно! С мощностью Веленира, конечно же, перестаралась - вот что значит, до всего доходить своим умом. Но ведь Храма Огня не существует, и научить, как правильно обуздать пламя - некому.
   Следом за пепельниками вспыхнула трава по всей поляне.
   "Ай-я-яй! Быстрей, быстрей, разорвать стебли, и вынести Ларинику, пока та не сгорела", - засуетилась жрица. - "О нет! Слишком поздно!!!"...

***

   - Ты чего, дурёха, лежала ждала?! - накинулась на принцессу Веленира.
   - А кто мне сказал не двигаться? - возмутилась та, наморщив перепачканный сажей лоб. - Откуда я знала, что все уже закончилось?
   - Ишь, какая послушная! Неужели не чувствовала ни дыма, ни жара? И треска горящей травы не слыхала?
   - Все чувствовала и слышала.
   - А чего же не вскочила?! А если бы я не побежала, так и валялась бы, пока не зажарилась?
   - Да.
   - Но почему?! - опешила северянка.
   - Потому что ты так велела!
   - Да я же не...., - жрица, оборвала крик на полуфразе, почувствовав себя виноватой. Эта девочка полностью доверяет ей, а она на нее кричит, как сумасшедшая? Веленира опустила глаза и извиняющимся тоном, буркнула: - Прости. Просто испугалась за тебя.
   - Да ладно, - улыбнулась Ника. - Ничего страшного ведь, слава Лесу и слава Небу, не случилось.
   - Ну да, слава Небу, слава Лесу! - подтвердила даргарийка, с подозрением осматривая ни капли не пострадавшее тело юной лаэйри и про себя добавила: "И, сдается мне, еще и слава Огню!"

***

   Через сутки они добрались до заветной пещеры. И хоть больше Ларинику и Велениру никто не тревожил, обе прекрасно понимали: враги не кончились, и следующая партия убийц будет гораздо сильнее и многочисленней.
   "Прошло меньше квадра, а столько всего произошло! И хорошего, и плохого. Погибли родные, на меня устроили охоту, я и обрела друга. Настоящего, первого и единственного друга, способного выслушать, понять и прийти на помощь. Сколько раз меня спасала Веленира? Хорошо иметь такую защитницу! Удивительно: мы с ней такие разные, но в то же время нас объединяет общая мечта - обе желаем примирить наши народы!" - улыбнулась своим мыслям Ника и тут же перескочила на другую тему: - "Подумать только, совсем недавно я боялась приблизиться к границе хоть на полет стрелы, а теперь иду по одной из гор Хребта, и скоро встречусь с самим Му Раминаром О Тпар!"
   Прямо у входа в логово валялись обглоданные останки то ли зверя, то ли разумного существа, что придавало чернеющей бездне драконьей пещеры дополнительный ореол опасности. И неудивительно, что грохочущий изнутри голос напугал принцессу до икоты. Даже первая встреча с наемниками, по сравнению с этим леденящим кровь рыком, теперь казалась Ларинике не такой уж и страшной. Только неясно: дракон увидел гостей или почуял? А в принципе, какая разница?
   Едва девушки шагнули в темноту, хозяин норы пророкотал:
   - КТО ПОСМЕЛ НАРУШИТЬ МОЙ ПОКОЙ?!
   - Отчаявшиеся души, о Великий! - промолвила Веленира так, как научила ее наставница.
   - ОТЧАЯВШИЕСЯ ДУШИ - ЭТО МНЕ НРАВИТСЯ! ХА-ХА-ХА!!! - от оглушающего хохота затряслись скалы.
   Жрица довольно улыбнулась - дракон реагировал правильно. Далее следовало подождать и ответить еще на несколько вопросов.
   - И ЗАЧЕМ ЖЕ ВЫ ПОЖАЛОВАЛИ?!
   - Желаем воззвать к твоей справедливости, о Беспристрастнейший! - сорвалась с уст жрицы вторая заготовленная фраза.
   - ГХМ, И КАК МНЕ СЛЕДУЕТ ПОНИМАТЬ ЭТИ СЛОВА?!
   Веленира набрала полную грудь воздуха и уточнила:
   - Это значит, что мера нашего отчаяния безгранична, о Могущественный!
   Повисла тягостная пауза ожидания. По легенде, Му Раминар О Тпар сейчас каким-то образом должен проверить правдивость услышанных слов и решить: помочь молящим или отвергнуть их просьбу.
   Пока чешуйчатый молчал, Лариника не находила себе места. По спокойному же лицу жрицы трудно было определить степень ее беспокойства, но одно лишь Небо ведало, каких усилий Веленире это стоило. Даргарийка прекрасно осознавала, чем грозит для них отказ. Впрочем, принцесса, скорее всего, тоже об этом догадалась по разбросанным повсюду костям.
   Наконец послышалось:
   - ВЫ ОБМАНУЛИ МЕНЯ!
   Камни вокруг задрожали пуще прежнего. У Лариники сердце рухнуло в пятки. А вот себорийка, напротив, с облегчением выдохнула, - именно эту реплику она и ждала! А обвинение во лжи - это всего лишь часть словесной игры.
   - С ВАШИМИ ПРОБЛЕМАМИ МОЖНО СПРАВИТЬСЯ И БЕЗ МОЕГО СОДЕЙСТВИЯ!
   - Прости, Мудрейший, но нам неведом иной путь!
   - ЧТО Ж, В ТАКОМ СЛУЧАЕ ПОМОЩЬ МОЯ БУДЕТ НЕ БЕСКОРЫСТНА! ГОТОВЫ ли ВЫ ЗАПЛАТИТЬ СООТВЕТСТВУЮЩУЮ ЦЕНУ?
   - Да, мы согласны, о... - Веленира вдруг поняла, что от волнения забыла пятый хвалебный эпитет. А без него, вся так замечательно сложившаяся на предыдущих этапах беседа с любящим лесть драконом грозила потерять смысл.
   - О, Обожающий Подхалимство, - неожиданно и дерзко выпалила принцесса.
   - О нет, вот теперь точно все пропало, - сквозь зубы процедила жрица.
   - БУ-ГА-ГА-А!!! - эхо разразившего хохотом великана тысячекратно отразилось от соседних вершин Хребта, прежде чем умолкло.
   "Похититель душ" смеется? Ему понравилось ехидство лаэйри?!" - изумилась, мысленно уже распрощавшаяся с жизнью Веленира.
   - УФ, ДАВНЕНЬКО ТАК НЕ ВЕСЕЛИЛИСЯ. НУ, ХОРОШО, ДОБРО ПОЖАЛОВАТЬ! ЖАЛУЙТЕСЬ, ЧТО ТАМ У ВАС СТРЯСЛОСЬ? ТОЛЬКО ПО ОЧЕРЕДИ, - тон был настолько теплый и дружелюбный, насколько его можно было изобразить глоткой, способной проглотить корову целиком и не поперхнуться.
   Девушки переглянулись.
   - ПУСТЬ ДАРГАРИЙКА ВОЙДЕТ ПЕРВОЙ! - изъявило желание мифическое существо, тем самым избавив колеблющихся подруг от нелегкого выбора.
   Храмовница пожала плечами, отряхнула видавшую виды суалу, поправила меч за спиной. Ника ободряюще кивнула. Жрица изобразила натянутую улыбку, положила ладони на плечи принцессы, с минуту помолчала, затем подмигнула и зашагала вглубь норы.
   Юная лаэйри проводила северянку тревожным взглядом, после чего вернулась на за литую солнцем лужайку, присела на теплый камень, и, погрузилась в тяжкие думы.
   Ждать пришлось недолго. Веленира вышла из пещеры задумчивой, опустив голову. Лариника уже знала, что до сего момента Себор посылал к дракону огромное количество избранных точно с такой же просьбой, с которой явилась и ее спасительница. Видимо поэтому разговор был кратким. Конкретизировать, чем именно артефакт в виде алмазного паучка очень важен для темноволосого народа, почему все прошлые попытки уговорить Му Раминара О Тпар отдать предмет не увенчались успехом, и что именно стало с предшественниками голубоглазая подруга не стала. Но, видимо, ей тоже только что отказали. Грустно.
   - Ну как? - сочувствующе поинтересовалась Ника.
   - Камней в мешочке оказалось недостаточно даже для одного моего желания, - нахмурилась жрица. - Но, скорее всего, дело тут не в материальных ценностях. Этому дракону и воза было бы мало.
   - Так что - отказал?
   - Нет. Договорились. На других условиях, - вздохнула Веленира. - Ладно, иди, он звал. И помни, о чем я рассказывала!
   Рядом с магическим факелом, горящим в центре колоссальных размеров пещеры, на огромной куче золота возлежал черный исполин с четырьмя огромнейшими крыльями. Ящер наблюдал за приближающейся девушкой, а та, в свою очередь, гадала, как такой гигант выбирается наружу через столь узкий коридор. А еще метающийся повсюду восторженный взгляд Лариники отмечал много других всяких интересных вещей. Например, вон та ваза изготовлена ещё при двадцать девятом правителе из династии Ютра. Мастер сделал таких всего четыре. Одна стояла в покоях принцессы. Или вон те искусно сотканные гобелены, отражающие битву в устье Бурной Аритты - им, по меньшей мере, пятнадцать тысяч весен! Надо же, и сохранились! А те доспехи, если гостья не ошибалась, принадлежали знаменитому рыцарю Блестославу Неуязвимому! А точно в таких же сундуках, когда Ника была еще совсем крохой, караван из...
   - Осмотрелась? - нетерпеливо спросил дракон.
   Странно, сейчас голос чудовища не воспринимался как зловещее громыхание. Так, раздражительное рычание крупного зверя и не более того.
   - Угу, осмотрелась, - кивнула лаэйри.
   - Говори, зачем пришла?
   - Я - Лариника Изумрудоглазая - наследная принцесса...
   - Знаю. Покороче, если можно.
   - Покороче? Э-э, можно! Желаю взойти на престол своей страны через четыре квадра и два дня - тридцать третьего травороста - в день моего совершенновесния.
   - Ну, а чем проблема?
   На миг Нике показалось, что собеседник издевается. Ведь наверняка же дракон в курсе всего. Тем не менее, девушка, как можно вежливей, ответила:
   - Проблема в дяде! Он убил моих родителей и братьев. Теперь хочет и меня. Для этого он нанял целую армию пепельников. Вот если бы...
   - Нет-нет-нет, девочка. Остановись! И давай рассуждать объективно? Ты желаешь слишком многого, а платить тебе, откровенно говоря, нечем.
   - Да, пожалуй, почти нечем, - поникла девушка. - Просто в легенде сказано...
   - Такая большая, а в сказки веришь?! - усмехнулся Му Раминар.
   - Что ж, тогда до свидания, - Ника развернулась, чтобы лицом к выходу.
   - Погоди! - остановил ее дракон. - Так и быть, помогу, чем смогу. Но услуга в обмен на услугу. Будет у меня к тебе парочка маленьких поручений. Выполнишь одно - обеспечу укрытие от пепельников на четыре квадра и два дня, выполнишь оба - помогу взойти на престол.
   - А что именно я должна буду сделать?
   - Об этом узнаешь позднее. Но не беспокойся, невыполнимого не потребую. Все тебе по силам. Итак, согласна?
   Ларинике так хотелось ответить: "да!", но она лишь произнесла следующее:
   - Не могу обещать того, о чем даже не догадываюсь.
   - Осторожничаешь? Понимаю. Хорошо, дело твое. Просто и подружке твоей даргарийке не так скучно было бы.
   - А Веленира тоже получила от вас задания? - воспрянула духом принцесса.
   - Не задания, а задание. Всего лишь одно. Но у нее же был с собой мешочек с самоцветами, да случай у нее другой, особый. Кстати, а еще жрица просила, если мы с тобой сговоримся, по возможности не разлучать вас. И я дал ей такое обещание.
   - В таком случае я тоже согласна! Да, согласна!
  
   Глава 3
   - Если бы я не знала, что дракон перебросил нас на противоположный континент, то поклялась бы, что по-прежнему нахожусь в Ютре или Себоре, - осмотревшись, заявила Веленира.
   - А мы точно перенеслись в Инмирону? - усомнилась Лариника, наблюдая за переползающим узкую тропинку ежиком. Самым обычным ежиком - ни капли не демоническим! Симпатичное животное остановилось, принюхалось к чему-то и спокойно прошуршало дальше.
   Жрица проводила взглядом колючего малыша и ответила:
   - А зачем Раминару нам лгать?
   Принцесса пожала плечами:
   - Вообще-то обитель мертвых мне представлялась совсем не так. Честно говоря, теперь я даже немного растеряна и не знаю, что делать дальше.
   - Вряд ли чешуйчатый так зло над нами подшутил, - принялась рассуждать вслух Веленира. - Это совершенно не в его интересах.
   - Согласна! - подбодрила скорее себя, нежели спутницу принцесса.
   Едва ее высочество это произнесла, в воздухе, прямо перед глазами девушек возникли буквы:
   "Добро пожаловать в Инмирону!
   Уважаемые гостьи, перед тем, как вы начнете свое путешествие, хочу немного поведать об этом прекрасном крае. Возможно, обратная сторона мира представлялась вам чем-то вроде страшного места, где никогда не кончается ночь, вместо рек течет вулканическая лава, повсюду горят костры, над которыми, под надзором безобразных рогатых мучителей, стонут в кипящих котлах истощенные грешники. Ну или что-то в этом роде.
   Не волнуйтесь, ничего подобного здесь нет! Забудьте все те ужасные картины, что когда-то рисовало ваше разгулявшееся воображение и ту чушь, что передавалось из уст в уста об Инмироне фантазерами, ни один из которых, между прочим, не бывал тут на самом деле.
   В действительности же в стране возрожденных и природа почти такая же; и существа водятся примерно такие же, как и у вас дома; и многовековые леса тут подобны тем, что произрастают как в северной, так и в южной Эльмироне; и прозрачные озера чистейшей воды; и, как сами видите, точно такое же утреннее небо, светлеющее на линии горизонта, и совершенно те же четыре сменяющие друг друга цветных луны по ночам.
   Единственное, что поначалу покажется вам необычным, так это - население Инмироны. Они делятся на два вида - местные жители и странствующие демоны. Первые весьма похожи на лаэйри и даргариев. По сути, это и есть представители ваших народов, только сейчас их души помещены в новые тела единой расы, а о событиях прошлой жизни никто из них ничего не помнит. Ведут они себя вполне привычным для вас образом, занимаются теми же ремеслами, что и до смерти, строят узнаваемые для ваших взоров города и деревни.
   Внешность странствующих демонов, именующих себя геймерами, совершенно не отличается от местных. Зато поведение оных покажется вам если не чудным, то наверняка неимоверно странным, а речи - если не удивительными, то, по меньшей мере, забавными. Но не беспокойтесь, в подавляющем большинстве своем они неопасны и дружелюбны.
   А теперь несколько слов о поручениях. Ступайте в местечко под названием Ойнухард. В третьем доме слева от трактира "Буйная корова" разыщите портного Фельдрига. Он передаст вам свитки с заданиями, и заодно подберет кое-что взамен того излохмаченного тряпья, что на вас сейчас надето. Когда все выполните, трижды произнесите мое имя и очутитесь в моей пещере.
   И помните: в вашем распоряжении всего тридцать восемь суток - лишь на протяжении этого срока будет действовать выпитый вами эликсир бессмертия, и лишь в течение этого времени вы сможете вернуться обратно в Эльмирону!
   С уважением, Му Раминар О Тпар".
   Ларинике показалось, будто парящие буквы осязаемы и выполнены из синего льда, однако рука ее свободно проходила сквозь строки письма, совершенно не испытывая какого-либо сопротивления.
   - Впервые сталкиваюсь с такой магией, - озадаченно проговорила она, когда спустя какое-то время слова дракона и вовсе бесследно рассеялись, словно дым.
   - Все когда-то случается в первый раз, - кивнула служительница Храма Неба. - Ладно, напутствие мы получили, теперь предлагаю не стоять столбами, а наконец-то определиться и куда-нибудь уже пойти.
   - Замечательная идея! - одобрило ее высочество. - Дождемся рассвета, когда моя магия вновь начнет работать, и спросим у рощи, где ближайшее поселение. Деревья и травы ведь соприкасаются корнями...
   - Лариника, не нужно мне объяснять, как общаются растения. Я хоть и не маг Леса, но все же не вчера родилась, - сказано это было ласково-преласково, но принцесса почему-то густо покраснела, словно ее отчитали за неподобающую взрослой девице шалость.
   - Ой, извини.
   Веленира улыбнулась:
   - А вот ты в курсе, что жрицы Неба способны слушать шепот ветра?
   - Не-ет! - оживилась Ника. - И о чем же тебе он нашептал?
   - О том, что неподалеку, а именно: приблизительно в паре тысяч шагов на восток находится селение.
   - И как оно называется, случаем не Ойнухард? - тут же уточнила принцесса.
   - Понятия не имею. Но как бы там ни было, думаю, стоит туда заглянуть, - ответила северянка и двинулась по тропинке в сторону восходящего солнца.
   - Тоже самое хотела сказать! - улыбнулась принцесса и засеменила следом за подругой.
   Когда темно-синее небо быстро сменилось нежно-голубым, а верхушки деревьев окрасились в золотисто-рыжий цвет, разница между природой Эльмироны и Инмироны стала более заметной. Кусты с листьями, тонкими как иголки и крохотными витыми фиолетовыми шишечками Ника видела только на картинках, а с некоторыми деревьями, девушке, с раннего детства досконально изучавшей все о зеленых братьях и сестрах, вообще довелось столкнуться впервые. Более того в мудрых книгах не встречалось даже описания многих видов растений, хотя в достаточном количестве попадались и хорошо известные стволы и плоды. Прислонившись к ближайшему такому знакомому древу, Ника что-то прошептала, вслушалась в ответы и убедилась, что и в самом деле недалеко отсюда расположился городок.
   К территории, окруженной не очень высокой и не слишком толстой каменной стеной, вело несколько дорог. Тропка, по которой пришли эльмирийки, вливалась в одну из них.
   У распахнутых деревянных ворот, украшенных диковинной ковкой, дежурили два, лениво посматривающих по сторонам, стражника с алебардами. Чужестранки, бредущие в сторону служивых, особого их внимания не удостоились, и даже наоборот - вызвали зевоту.
   - Странные какие-то, - тихонько хмыкнула Ника. - Даже не спросили кто мы, и с какой целью пожаловали. Видимо, им судьба города безразлична.
   - Ну и хорошо. Нам же легче.
   Широкая улица с приземистыми домиками вела к вымощенной цветными булыжниками площади, на которой сновал разномастный народ.
   Кто-то щеголял в золотых доспехах, кто-то в расшитых золотыми нитями платьях, кто-то вообще в одном исподнем или же вовсе в дырявой мешковине. Сей факт отдельно радовал гостий в том плане, что, прикрывавшие их прелести растрепанные лоскуты, не вызывали у окружающих ни малейшего интереса.
   Подавляющее большинство местных жителей носило при себе жезлы, мечи, кинжалы и прочие приспособления для убийства. Но были и такие, которые не имели оружия, вместо этого за их спинами висели (или же сжимались в руках) лютни, флейты, бубны, трещотки и всякие разные музыкальные колотушки.
   Некоторые горожане величаво шествовали через площадь, некоторые стремглав проносился мимо, а некоторые, подобно Веленире с Никой, стояли, задумчиво озираясь по сторонам.
   Девушки таращили глаза на каждую мелочь, постепенно отвергая остаточные подозрения и приходя к единому мнению. Да, это место и в самом деле не может быть ничем иным, кроме Инмироны! Или уж, по крайней мере, оно точно не является Ютром и не Себором, чье население даже и в мыслях представить себе не может, о существовании разумных рас с ЗАКРУГЛЕННЫМИ кончиками ушей!
   Веленира с Лариникой переглянулись. Руки принцессы с выпрямленными указательными пальцами взмыли к голове и застыли по бокам приблизительно на уровне висков. Жрица медленно моргнула, тем самым дав понять, что тоже заметила.
   Особенности строения слуховых органов лаэйри и даргарийки у окружающих, пожалуй, тоже вызвали бы изумление, но в данный момент заостренные ушки северянки скрывались под капюшоном суалы, а у южанки - под распущенными волосами. А вероятнее всего, на странность во внешности прибывших дам никто из инмиронцев даже не обратил бы внимания. Или обратил бы, но не сразу. Так как суетящийся народ, казалось, не столько глазел по сторонам, сколько громко выкрикивал какие-то объявления или прислушивался к возгласам других.
   Местная речь, один-в-один совпадала с общеэльмиронским, однако преобладание в ней массы незнакомых слов и невообразимое сочетание известных не позволило гостьям постичь смысл большинства, вычлененных из общего гвалта, фраз.
   Вот, например, совершенно неясно, что значит:
   - Сбор пати на эрбэ сорок пять плюс!
   Или:
   - Бафферы, хочу каменную кожу за два золотых!
   Либо:
   - Пэка у северных ворот! Хаи в Ойнухарде есть? Замочите, плиз, красного козла!
   Еще одно заумное выражение:
   - Го пэвэпэ или зассал?
   А о чем эти очень часто повторяющиеся вопли:
   - Набор в клан Зубодробы.
   - Куплю куски ореховой шапки!
   - Продам концы снежного сэта!
   - В башню ос срочно нужен хилер и танк!
   Ну и, наконец, вовсе нечто необъяснимое:
   - Кую соски любого грейда!
   - Меняю синие сопли на розовых мух или на рецепт дудки!
   - Апгрейд ездовых мышей, недорого!
   То, что не поддается логическому толкованию с точки зрения здравого смысла, вызывает у нас страх, и по сему реакция Лариники на происходящее была предсказуемой.
   - Толпа психов! - прошептала она и, на всякий случай, попятилась, сократив расстояние между собой и старшей подругой до минимальногго. - Язык - вроде наш, а сообразить, о чем толкуют, совершенно невозможно.
   Веленира же равнодушно пожала плечами и ответила, стоящей в полушаге принцессе:
   - Не думаю. Полагаю у них так принято - орать о своих желаниях. Это площадь - что-то вроде овощного привоза, только помимо обычных товаров, здесь еще и рынок всяческих услуг. Я тоже мало что поняла, но все же кое-о-чем догадалась: мы и в самом деле в Ойнухарде!
   - О, это же замечательно! Тогда надо искать того портного. Но только как?
   - Спросим.
   - У кого?
   - У всех сразу.
   - Как это? - заморгала изумрудоглазая лаэйри.
   - Вполне естественным для данного места образом, - подмигнула жрица и громко выкрикнула: - Эй, кто-нибудь в курсе, где тут находится "Буйная корова"?
   Никто не ответил.
   - Может, ты, как-то не правильно кричишь? - предположила принцесса.
   - Иначе не умею, - развела руками северянка и вновь повысила голос: - Эй, уважаемые, кто-нибудь в курсе, где трактир "Буйная корова"?
   На сей раз, откликнулся пробегающий мимо огромный воин в вороненых доспехах. Не поднимая забрала, он прогрохотал:
   - Таверна на противоположном краю города. Но, сразу предупреждаю: свободных мест у них в гостинице нет, а харчевня гораздо вкусней, питательней и дешевле в "Лопнувшей жабе".
   - Благодарю, - слегка поклонилась Веленира.
   - Спасибо - не булькает, и его на хлеб его не намажешь! - хмыкнул рыцарь, посеяв в умах нахмурившихся дам очередную порцию недоумения.
   - Э-э, а? - уточнила Лариника, уже получившая передозировку загадок.
   Но лучше бы она этого не делала, так как дальнейшая информация, вылетевшая из-под черного шлема, и вовсе ввела наследницу Зеленого Дома Ютра в ступор:
   - Потому что! Да ладно, не во что налить. Погода, говорю, - хорошая! - и умчался прочь.
   Обнаружить противоположный край Ойнухарда жительницам Эльмироны удалось без труда. А поскольку буквосочетания на этом континенте, слава Стихиям, поддавались прочтению, то не пришлось и гадать, что же именно написано на заведении с вывеской, стилизованной под огромное и до крайней степени возбужденное жвачное парнокопытное. Ну а уж найти третий дом слева от вышеупомянутого здания вообще было плёвым делом. К тому же малоприметное двухэтажное строение с гербом, на котором изображены крест-накрест ножницы и игла воткнутая в катушку с нитками, не могло быть ничем иным, как обиталищем портного.
   За тихо скрипнувшей дверью таился настоящий женский рай. Десятки элегантных нарядов всех размеров, цветов и фасонов висели на вешалках. Щедро украшенные богатой вышивкой матерчатые платья соседствовали с кожаными походными комплектами. Топы, юбки, панталоны, корсеты, шляпки, вуали, манжеты, кружева, ленты, - в каждом творении чувствовалось прикосновение руки мастера. Одежда, предназначенная для мужчин, тоже присутствовала, но в гораздо меньшем количестве, и лежала скромной, но аккуратно сложенной кучкой в дальнем углу помещения.
   Ларинику, как истинную принцессу, сразу потянуло к ярким и пышным облачениям с рюшами. Более практичную Велениру наоборот, заинтересовали невзрачные плотно облегающие фигуру костюмы со множеством потаенных кармашков.
   - Добро пожаловать в лавку Фельдрига! Фельдриг - это я, - указал пальцем на себя круглолицый полный мужчина, появляясь из двери, ведущей вглубь дома. - И я являюсь самым лучшим в Ойнухарде портным. Здесь вы найдете всё, что только представите в воображении и даже больше. Вот, взгляните: это платье сшил буквально вчера - последний писк моды. А это...
   - Нас интересуют не платья, а поручения, оставленные Му Раминаром о Тпар, - остановила словесный поток Веленира. - Знаешь такого?
   - Ах, это... Ну да, конечно. Златокудрая смуглянка с зелеными глазами и темноволосая дама с кожей цвета сметаны и очами ясного полуденного неба, - пробормотал хозяин. - А уши у вас острые?
   Жрица немедленно откинула капюшон, а принцесса собрала свои пряди в конский хвост.
   Да-да, вижу, - кивнул портной и при этом так опечалился, что даже усы его повисли.
   - Какие-то проблемы? - тут же насторожилась Веленира.
   - О, нет-нет, вы не так поняли. Просто, я думал, наконец-то покупательницы пожаловали. Но, увы, похоже на то, что клиентов и сегодня не будет, все к конкурентам перебежали, - тяжело вздохнул Фельдриг, затем быстро переместился ко входной двери и задвинул засов. - Ожидайте здесь!
   - Погоди, уважаемый! - окликнула его жрица. - Дракон обещал нам, что можно будет взять у тебя новую одежду.
   - Э-нет, хитрая госпожа, - прищурившись, пригрозил пальцем портной. - Уговор был на то, что я подберу вам кое-что взамен излохмаченного тряпья. Но вовсе не задаром!
   - Но у нас совсем нет денег. Ни монетки, - жалостливо протянула принцесса. - Разве только мамины...
   Даргарийка остановила жестом подругу и спросила:
   - Уважаемый, а как ты посмотришь на то, чтобы мы приобрели несколько твоих прекраснейших нарядов в долг? Клянусь Воздухом, расплатимся сразу, как только появится возможность, причем с двадцатипроцентной наценкой!
   Круглоухий задумался, потом, покачав головой, запричитал:
   - Нет. Не в моих интересах так рисковать. Я вас впервые вижу, и мало о вас знаю. И потом, у меня сейчас сложный период. Одни убытки. Вон, даже приходится обоз отправлять в Хардирон, так как здесь практически никакой выручки. А это - тоже своего рода риск! Вдруг разбойники нападут на караван? Вон их сколько в последнее время развелось на просторах Бархады. Были бы еще стражники толковые, а то так - малоопытный сброд. К тому же не полный комплект. Эх, мне бы еще хотя бы пару человек - уже намного спокойнее было бы. Не сунулись бы бандиты, завидев крупный отряд.
   - Прошу прощения за невежество, но что такое Хардирон с Бархадой, кто такие человеки, и можем ли мы их собой заменить, нанявшись к тебе в охрану? - уточнила Веленира. - А в качестве оплаты - дашь нам новую одежду.
   - Хардирон - столица нашей империи, Бархада - пустыня, пролегающая между ней и Ойнухардом, а люди - местное население.
   - Люди?
   - Ну, если много, то говорят - люди, а если один - то человек, - ответил портной.
   - Хм, тогда почему ты сказал: "Мне бы еще хотя бы пару человек", а не "Мне бы еще хотя бы пару людей"?
   - Так тоже можно.
   - Запуталась: когда людь, а когда человек?
   - Ну, я не шибко грамотен, чтобы досконально объяснить. Потом сами разберетесь, - отмахнулся Фельдриг. - А насчет принятия вас в стражницы - согласен! Две магички в отряде уж точно лишними не будут. К тому же, одна из вас еще немножко и воительница, ведь правильно я понял?
   - Верно, немножко, - с напускным смущением улыбнулась Веленира, затем выхватила меч и со свистом рассекла лезвием воздух, демонстрируя свои далеко не скромные фехтовальные умения.
   - Ох, великолепно! - аж присел от изумился портной. - Теперь уж точно по рукам! Доставите груз в целости и невредимости, и мы в расчете.
   - Плюс премиальные, за каждого убитого, в случае нападения. Плюс трофеи с поверженных нами разбойников - тоже наши! - протянула ладонь даргарийка.
   - Разумеется, - хозяин скрепил пожатием договоренность. - Выбирайте одежду, красавицы, а я пока схожу - принесу то, что оставил для вас наш общий знакомый.
   Как только Фельдриг ушел, дамы засуетились подле вешалок и манекенов.
   - Забудь! - сразу же осадила жрица Ларинику, полезшую было натягивать на себя последний писк моды. - Нам через пустыню идти предстоит, а не на балу танцевать. И, возможно, даже сражаться придется. И, возможно, даже не раз. Забыла разве? Вон, поройся лучше на той полке. Да обязательно прихвати головной убор, да такой, чтобы скрывал все, кроме глаз. Песчаная буря - штука коварная. Да и еще: никаких юбок и туфелек!
   - Хорошо, - кивнула раздосадованная принцесса, по привычке прикусив нижнюю губу.
   Фельдриг вернулся аккурат к тому моменту, когда дамы закончили с туалетами.
   - Вот и я! - сказал возникший на пороге мужчина и слегка опешил, потому как не сразу смог отличить одну девушку от другой из-за того, что те облачились практически в одинаковые наряды. Только рост и цвет глаз позволил портному определить, где какая из прелестниц. Да-да, даже в грубо покроенных и более подходящих представителям противоположного пола походных костюмах, обе пришелицы выглядели на удивление мило.
   Удовлетворенный взгляд мастера нити и иглы профессионально скользнул по гостьям снизу-вверх, отмечая, как гармонично подобранны вещи, как ладно они на них сидят, а главное, что понравилось ему больше всего - красавицы подошли к вопросу не как придворные модницы, а с позиции профессиональных воинов, подготовившихся именно к длительному переходу через Бархаду. Никаких ярких красок, ничего лишнего или неудобного: крепкие полусапожки на мягкой подошве, прямые широкие штаны, просторные рубахи, головные платки, длиннополые халаты. Молочные и кремовые цветовые оттенки одежды предназначены для отражения палящих солнечных лучей, а свободный, но не стесняющий движения покрой призван был для тайного сокрытия всяческих смертоносных предметов, дополняющих собой компанию виднеющегося оружия. Эффектно и вместе с тем коварно!
   - Это вам, - протянул усач Веленире свиток. - А это вам! - вручил два свернутых листа бумаги и небольшую шкатулку Ларинике. - Но, прежде чем сорвете сургучные печати, обязан предупредить: Му Раминар О Тпар велел каждой из вас ознакомиться с поручениями, непременно скрывшись от посторонних взглядов.
   - Начинается, - процедила сквозь зубы жрица. - Так и знала, что без подвохов не обойдется.
   - Примерочные к вашим услугам! - объявил Фельдриг, разводя руки в стороны и указывая ширмы по углам мастерской. - Читайте. Затем обсудим последние нюансы уже нашего с вами соглашения по охране каравана.

***

   "Я, Веленира из Себории - жрица Храма Северного Неба Эльмироны, обязуюсь, в период с тридцать второго первоцвета по тридцать третье травороста включительно года тридцать пять тысяч сто девяносто первого с момента начала Великого Сумеречного Противостояния изловить и безвозмездно передать по окончании указанного срока в живом виде Му Раминару О Тпар Алокрылого Кожана из свиты графини Закаты Кровавой.
   В противном случае, я останусь на континенте Инмирона, где, после гибели, душа моя перейдет в вечное пользование Му Раминара, обитающего на вершине горы О Тпар Хребта Драконов.
   Взамен этого дракон Му Раминар позволит мне пронести в Эльмирону одну вещь на мой выбор, принадлежащую миру Инмироны.
   Согласна/Отказываюсь.
   (сделай выбор, прикоснувшись к нужному слову большим пальцем правой руки)
   С уважением, Похититель Душ".
   "Надо же, как удачно! С платья этой же графини Закаты мне поручено снять и Алмазного Прядильщика", - подумала даргарийка, после прочтения свитка. - "Хм, а что же тут такого сверхсекретного? О вероятном пленении души мы с ящером еще в пещере договорились. Правда, Ника не в курсе про душу. Да, действительно, незачем ей этого знать. А то принцесса такая впечатлительная, разволнуется еще. Кстати, а что у нее за условия? Да, конечно надо спросить - может, чем помогу? И никакого нарушения правил тут нет: знакомиться с заданиями хоть и велено было наедине, но ведь потом никто не запрещал нам рассказать все друг дружке".
   Северянка прикоснулась подушечкой пальца к слову "Согласна" и записка, испустив сизый дымок, исчезла.

***

   "Я, Лариника Изумрудоглазая из старшего дома Южного Леса Эльмироны - первая претендентка на наследование семьдесят восьмой короны династии Ютра Отважного обязуюсь, в период с тридцать второго первоцвета по тридцать третье травороста включительно года тридцать пять тысяч сто девяносто первого с момента начала Великого Сумеречного Противостояния, изловить и безвозмездно передать по окончании указанного срока в живом виде Му Раминару О Тпар Алокрылого Кожана из свиты графини Закаты Кровавой.
   В противном случае, я останусь на континенте Инмирона, где, после гибели, душа моя перейдет в вечное пользование Му Раминара, обитающего на вершине горы О Тпар Хребта Драконов.
   Взамен этого дракон Му Раминар позволит мне пронести в Эльмирону одну вещь на мой выбор, принадлежащую миру Инмироны.
   Согласна/Отказываюсь.
   (сделай выбор, прикоснувшись к нужному слову большим пальцем правой руки)
   С уважением, "Похититель Душ".
   "Надо же, как удачно! С платья этой же графини Закаты Веленире поручено снять алмазную брошь в виде паучка", - обрадовалась лаэйри. - "Смущает, конечно, ставка с моей стороны. Но я все же рискну! По сути, у меня и выхода-то особо нет. Не стану королевой - не выполню клятву, данную Стихиям. А проклятой грешнице - так и так заказан путь в Инмирону.
   Принцесса прикоснулась подушечкой пальца к слову "Согласна", записка, испустив сизый дымок, исчезла. Затем девушка с нетерпением развернула второй свиток:
   "Я, Лариника Изумрудоглазая из старшего дома Южного Леса Эльмироны - первая претендентка на наследование семьдесят восьмой короны династии Ютра Отважного обязуюсь, не позднее начала зеленого квадра со дня тридцать второго первоцвета года тридцать пять тысяч сто девяносто первого с момента Великого Сумеречного Противостояния, подмешать в пищу и дать отведать Веленире из Себории - жрице Храма Северного Неба Эльмироны ингредиент (прилагается), блокирующий действие эликсира бессмертия.
   В противном случае, Му Раминар, обитающий на вершине горы О Тпар Хребта Драконов, не обеспечит мне гарантированной защиты от пепельников, нанятых моим родным дядей Ривалтом и не посодействует в восхождении на трон Ютра.
   Согласна/Отказываюсь.
   (сделай выбор, прикоснувшись к нужному слову большим пальцем правой руки)
   С уважением, "Похититель Душ".
   Ника чуть не выронила белоснежный лист бумаги, с начертанными на нем строками. Хотелось разреветься от гнева и беспомощности.
   - Нет, так нечестно! Как же так? Ну почему судьба так жестока? - чуть слышно произнесла южанка.
   Вытерев дрожащими руками слезы, девушка приподняла крышку шкатулки. Внутри лежали три предмета: крохотный перстень, пузырек с грязно-белым порошком и пояснительная записка: "Мертвая соль - блокирует действие эликсира бессмертия. Кольцо перемещения - раз в сутки (при одевании на мизинец) перемещает носителя и группу его сотоварищей (численностью до сорока индивидуумов) к границам владения Закаты Кровавой. Удачи!"
  
   Глава 4
   Говорят, что единственный недостаток утра - оно всегда приходит не вовремя. Особенно для тех, кто долго не мог уснуть, погруженный в воспоминания или в размышления о будущем.
   Юная лаэйри полночи пялилась в потолок, обдумывая второе задание дракона, но так и не решилась принять условия, способствующие осуществлению ее мечты, и предать жрицу. Хотя, поднести палец к слову "Отказываюсь" и признаться во всем даргарийке у Ники тоже не хватило духу.
   И тут дело не в том, что паршивое место на троне для принцессы дороже дружбы. Просто веселая Веленира, выпорхнувшая вчера из примерочной, немедленно рассказала о том, что ей поручено, и даже с благодарностью помянула Раминара за то, что тот так удобно совместил свои и ее интересы. Ох-хо, знала бы она, какие в действительности цели преследует этот подлец. Ведь дав обеим эльмирийкам идентичные задания, ящер в любом случае завладеет чьей-то душой.
   Нет, Лариника согласна остаться здесь ради спасения северянки. Но для этого придется ей все объяснить. Однако, как только Веленира узнает правду, то несомненно воспротивится, и даже наоборот, ради шанса примирить северный и южный народы, пожертвует собой. И ведь не уступит! А тогда уже все будет равно - употребила служительница Храма Неба "мертвую соль" или нет. Зато в дальнейшем очень многое будет зависеть от того кто возглавит миротворческую миссию - законная королева или беглая преступница.
   Но, опять-таки, если вдруг со жрицей что случится, в одиночку принцессе вряд ли удастся заполучить Алокрылого Кожана, а, следовательно, на возвращении домой Нике тоже особо надеяться не стоит. Роковая дилемма.
   Ладно, до начала зеленой луны еще несколько суток. Несколько длинных напряженных суток, в течение которых карман будет тяжелейшей ношей оттягивать свернутый в рулон белоснежный листок бумаги.
   - Ника, вставай! - голос, такой родной и знакомый, но сейчас ужасно противный, ворвался в сон.
   - Мам, еще пять минуточек! - девушка натянула одеяло. - Папа и братья уже привыкли, что я задерживаюсь. Так что ничего страшного, если....
   - Ника, поднимайся немедленно! Кому говорю?! Еще чуть-чуть и действительно опоздаем.
   - У-у, мам, тогда я лучше пропущу завтрак.
   - Ника! Караван отправляется. Да проснись же! Тебя только и ждем!
   - Что?! - дошло, наконец, до растормошенного сознания. Лариника вскочив с кровати, заметалась по коморке, которую им с Веленирой любезно предоставил портной.
   - Почему же ты меня раньше не разбудила?! - впрыгивая в штаны, проворчала принцесса.
   - Я будила. И ты ответила, что ты успеешь собраться.
   - Когда?
   - Тогда же, кода упрекнула меня в том, что издеваюсь над тобой, не давая покоя в такую рань.
   - Не помню.
   - Ну, именно так и предполагала. Поэтому несколько минут у нас в запасе еще есть, - жрица направилась к двери. - Жду на крыльце.
   - Ага, хорошо, сейчас только волосы заплету и готова.

***

   Обычно расстояние между Хардироном и Ойнухардом путники преодолевают за четыре дневных перехода. Но, если случаются непредвиденные задержки, что в Бархаде в порядке вещей, то время путешествия возрастает вдвое-втрое. Или вообще растягивается до бесконечности. К счастью, таких, совсем уж плачевных попыток преодоления пустыни не было давно и, Фельдриг питал надежды, что не будет и в дальнейшем.
   Небольшой обоз, состоящий из трех нагруженных товаром телег и кибитки с провиантом, укрытой серым латаным пологом, и Фельдригом, крепко сжимающим поводья, оберегали шестеро охранников.
   Жрица с интересом осматривала сотоварищей по оружию.
   Рыжеволосая темноглазая девушка, не намного старше ютрианской принцессы, в длинном узком платье, резко контрастировавшим с одеяниями Лариники и Велениры. Стражница старалась держаться поближе к представительницам своего пола и робко поглядывала по сторонам, словно опасаясь нападения.
   "Сразу видно, что неопытная. Рассчитывать на нее в бою особо не стоит", - решила даргарийка и перевела взгляд на троих парней.
   Мужчины наоборот - шли уж чересчур спокойно и беспечно. Обсуждали какие-то свои непонятные темы. А, главное, никто почему-то не озаботился мыслью выслать вперед и по бокам дозорных. Хотя бы в пределах видимости. Как-то все неправильно и странно. Даже старшего отряда Фельдриг не назначил. Да и дремлющие слуги, про которых Лариника выразилась "на одно лицо", такое впечатление, что не по опасному району едут.
   Или за разведку в ответе этот молчаливый натянувший капюшон маг. Волшебник шутя размахивает массивным жезлом, словно тот тростинка, и делает вид, будто его ужасно увлек сюжет истории, неиссякаемым потоком льющейся из уст широкоплечего воина? Реплики словоохотливого и бурно жестикулирующего мечника иногда прервались. Это задавал уточняющие вопросы еще одного представитель расы людей с кудрями оттенка восходящего солнца и черных доспехах. Этого рыцаря эльмирийки уже видели. На площади. И тогда он был в шлеме. Рыжеголовый тоже, кажется, их вспомнил, потому как то и дело бросал взор в то в сторону жрицы, то в сторону принцессы. Чувствовалось, что парень хочет что-то сказать, но по какой-то причине не осмеливается.
   - Узнаешь его? - тихо спросила Веленира.
   - Да, кажется, он подсказал нам, где искать "Буйную корову", - кивнула Ника. - И потом какую-то непонятную фразу произнес.
   - Верно. Думаю его можно поспрашивать еще о чем-нибудь.
   - А о чем?
   - О, у меня много вопросов.
   - Тогда заодно полюбопытствуй, откуда тут так много огненных магов? Разве в Инмироне не преследуют их? - прошептала Ника, подойдя к своей подруге вплотную. - Никогда не думала, что увижу их вообще!
   - Я тоже, - хмыкнула та и невзначай дотронулась до своих прядей.
   Лариника зевнула:
   - Знаешь, мне так не хотелось сегодня просыпаться! Все же лежать в кровати намного уютней, чем на твердой земле, а укрываться одеялом - гораздо приятней, нежели твоим заклинанием теплого воздуха.
   - Нет, просто впервые за столько дней беготни ты спала в полной безопасности. Потому успокоилась и расслабилась.
   - Эх, пожить бы еще несколько денечков в этой маленькой комнатке, отдохнуть..., - мечтательно вдохнула принцесса.
   - Увы, мы сейчас в долгу перед Фельдригом. Да и дела дракона ждут. Кстати, ты мне так и не рассказала, что за поручения он тебе дал.
   - Ой, в двух словах не объяснишь. Давай позже поговорим об этом? На вечернем привале напомни, - постаралась как можно беззаботнее ответить лаэйри, оттягивая неприятную, но неминуемую беседу.
   Затем принцесса быстро потеряла интерес к окружающей действительности и засмотрелась под ноги. В голове Ники до сих пор не укладывалось, что все происходит наяву. Из-за размышлений она не успела заметить, как резко изменилась местность.
   По обочинам, утоптанной тысячами ног и копыт, дороги теперь возвышались не лиственные деревья, бросающие на путников приятную полутень, а редкий невысокий кустарник. С увеличением расстояния между зелеными насаждениями увеличился и обзор. От прежней, казавшейся бескрайней просторной степи теперь остались лишь крохотные прогалины, покрытые серебристым волнующимся морем ковыля. Песок стал преобладать, а солнце нещадней палить.
   Прежде чем вступить в объятия жестокой Бархады, странники решили отобедать и пополнить запасы воды. Пока еще среди высокой травы встречались пестрые ленты цветов и даже сиротливо стоящие группки деревьев, обозначающих места, где можно обнаружить родники. Привал устроили в одном из таких оазисов.
   Рыжая девушка шумно выдохнула и опустилась на поваленный ствол вяза. Парни бегло осмотрелись и присоединились к ней. Ника устремилась к ручейку, чтобы умыться и попить. Веленира, наблюдая за подругой краем глаза, подсела к черному рыцарю.
   - Добрый день!
   - Привет! - улыбнулся рыжий.
   - Благодарствую за то, что помог нам отыскать трактир.
   - А, пустяки.
   - Ты, наверное, из местных, раз все знаешь: где что находится, кто лучше кормит, у кого какие цены и прочее?
   - Да как сказать, я в Ойнухарде часто бываю и все хорошо там знаю, - пояснил парень, но без бахвальства, просто поделился информацией.
   - Ой, а как тебя зовут, а то неудобно получается, - спохватилась даргарийка.
   - Кипарис, - представился парень. - А разве ты не видишь моего имени?
   - Где? - уточнила Веленира, внимательно шаря взглядом по вороненым доспехам и по гербовой символике, нанесенной на щит и плащ воина. Может где вычеканено или вышито, да она пропустила?
   - Веленира, там, - ответил Кипарис и ткнул пальцем в небо.
   Жрица посмотрела вверх и к изумлению своему заметила, что над головой собеседника возникла надпись "Кипарис". Стоп! Рыцарь обратился к ней по имени, хотя она еще не успела назваться!
   - У меня так же? - догадалась даргарийка и тоже указала вверх.
   - Да, - подтвердил парень. - Странно, а я думал, что неписи видят ники...
   Продолжить свою мысль он не успел. Пронзительно взвизгнувшая лаэйри на всех порах мчалась под защиту подруги с криками:
   - А-а-а, пепельники! Пепельники-и!
   "Как? Откуда? Почему они здесь?" - промелькнуло в голове жрицы.
   Следом за принцессой появись личности с обнаженным оружием.
   - Ёлки, Ника! - с досадой воскликнула Веленира, привычным движением доставая несколько метательных звездочек. - Что ж тебе так на них везет-то, а?
   - Не знаю-у! Я случайно на одного наступила-а!
   "Слава Воздуху, лаэйри ошиблась с перепугу!", - мысленно восславила свою стихию даргарийка, у которой доля мгновения ушла на то, чтобы понять, что выскочившие буквально из под земли мужчины являлись не полукровками с Эльмироны, а местными жителями. К тому же седовласыми из них были только двое. Тем не менее, расслабляться не стоит. Кто знает, на что способны эти круглоухие?
   Благодаря изумродоглазой принцессе злодеям не удалось застать путешественников врасплох. Но нужно отдать бандитам должное, коварная идея зарыться в песок и неожиданно выпрыгнуть, когда жертвы приблизятся на критическое расстояние, могла иметь успех. Место засады и точки расположения каждого члена атакующей группы выбраны тактически грамотно - караван оказался полностью окруженным. Догадаться о том, что намереваются сотворить с Фельдригом и его союзниками обладатели свирепо скалящихся рож, труда не составляло: сначала всех убьют, а потом ограбят.
   Почти трехкратное численное преимущество нападающих над обороняющимися не смутило мага, охраняющего обоз. Он лишь на полвздоха отстал от Велениры. Скороговоркой хлынули из его уст неизвестные заклинания. Вспышки света, фиолетовый туман, непонятные знаки и цифры, сменяющие друг друга над живыми целями волшебника, и пара разбойников повержена!
   В том, что рухнули еще два негодяя, была заслуга жрицы Храма Неба.
   Чуть растерявшиеся черный рыцарь и его широкоплечий знакомец, вдохновленные товарищами, быстро сориентировались и принялись направо и налево раздавать удары. Дрались они молча. Но непонятно что обозначающие цифры и руны также появлялись над их противниками.
   - Ну вот! Первое сопровождение - и сразу разбойники, - нахмурилась рыжая девушка, извлекая изогнутый кинжал.
   "Так она тоже воительница?" - удивилась принцесса, отчего-то посчитавшая, что эта тихоня в платье непременно должна быть магичкой.
   Жрица времени зря не теряла. Возле нее валялись три тела. Несколько стремительных прыжков, взмах клинком, и не стало ещё одного глупца, возомнившего, что если он находится за спиной Велениры, то она его не видит. Ха, он даже тетиву натянуть не успел, не то, чтобы выстрелить. Резкий кувырок вбок и хитрый механизм на запястье северянки отправил в следующего покушающегося сразу залп дротиков. Увернувшись от выпада, жрица незамедлительно вогнала меч по рукоять в брюхо еще одного врага и переместилась к очередной жертве.
   Рыжая оказалась все же не совсем воительницей. Ее светящееся оружие оказалось чем-то вроде повелевающего предмета. Потому что именно в направлениях, указанных кинжалом, призванное девушкой существо, очень похожее на огромную шестиногую ящерицу с шипастым хвостом, послушно плевалось в разбойников. Зеленые сгустки, извергающиеся из пасти чудо-животного, летели не очень далеко, зато при попадании на доспехи дымились, и за считанные секунды превращали сталь в ржавую труху.
   Видя всё это, Лариника: во-первых, подумала, что когда заваруха закончится, не станет упрекать в скупости портного, решившего, что жалких шестерых стражников вполне хватит для того, чтобы сберечь караван при проходе через Бархаду, в которой вон какие многочисленные шайки промышляют; во-вторых, почувствовала себя лишней на поле битвы, так как на самом деле из всех охранников, сопровождающих обоз, только она выглядела жалко, позорно прячась под телегой; в-третьих, вспомнила, что она тоже маг и даже владеет кое-какими боевыми заклинаниями.
   Губы зашептали вызубренные на уроках по прикладному волшебству слова. Из недр пустыни выросли два могучих дерева, ловко подхватив и спеленав гибкими ветвями несколько человек.
   - А-а-а! Пусти! - Принцесса подняла голову. Среди обезвреженных людей оказалась и хозяйка шестиногой ящерицы. - Я бы того гада уже добила!
   - Ой! Прости, - лаэйри приказала растениям бережно поставить рыжую союзницу на землю.
   Почти сразу же следом за девушкой приземлились и злодеи. Юная кудесница переусердствовала с величиной дубов-великанов. В итоге корни не сумели прочно удержаться за рыхлый грунт Бархады. Лесные помощники со скрипом повалились и расплющили узников в неаппетитного вида лепешки.
   - Ну, ты даешь! - отпрянув, хихикнула пострадавшая, отделавшаяся легким испугом, и снова ринулась в гущу битвы.
   Ника смущенно прижалась к деревянному колесу повозки, продолжая наблюдать за происходящим из убежища.
   Дружественный маг вдруг перестал сражаться, торопливо отбежал к кибитке, достал из кармана небольшую бутыль с синей жидкостью, одним махом выпил содержимое. Над головой парня сразу же мелькнули синие цифры, после чего тот удовлетворенно кивнул (очевидно, ощутил, что зелье подействовало) и опять продолжил махать жезлом и выкрикивать фразы на незнакомом языке.
   Возницы же сидели на козлах и не шевелились, словно бы на караван и не нападали. Правда и разбойники их не трогали. Странно. Почему так?
   Зато портной суетился за всех сразу, то и дело подпрыгивал на месте и подзадоривал:
   - Бей его! Бей! Не того, а этого!
   Острый слух принцессы уловил, что кто-то подкрадывается к ней с тыла. Девушка приготовила заклинание, но перемещающаяся со скоростью урагана Веленира, прикончила последнего грабителя быстрее.
   Все, они победили!
   Ника безрадостно огляделась, сожалея, что теперь придется либо покинуть приютивший их уютный оазис и перевести дух в другом месте, либо предварительно потратить кучу сил и времени на захоронение трупов и неведение порядка здесь. Однако внезапно мертвые тела сами начали бесследно исчезать. Вместе с доспехами и оружием! А нет, кое-что из вещей, принадлежащих разбойникам, все же осталось.
   Веленира с интересом осмотрела лежащие на земле кольчужные штаны, добротный деревянный щит с изображенным на нем оскалом невиданного существа, горстку разномастных монет и склянку с непрозрачной красной жидкостью, похожей на кровь.
   - Ну и что теперь с этим делать? - недоуменно спросила жрица, крутя на вытянутых руках предмет экипировки, еще помнящий тепло предыдущего хозяина. Хозяина, имевшего зад на шесть размеров больший, а ноги на три ладони короче, чем у даргарийки. Но даже если бы металлические штаны пришлись в пору, себорийка не нуждалась в такой обновке.
   - Продай старьевщику по прибытии в Хардирон. Ну, или поменяйся с кем-нибудь на нужную тебе вещь, - посоветовал Кипарис.
   - Мне вот еще щит достался. Тебе, случайно не нужен?
   - Не-а, спасибо. У меня уже есть, и намного лучше этого. У Шершня, кстати, тоже, - парень кивнул в сторону широкоплечего воина, над головой того в ту же секунду вспыхнули белые буквы имени.
   Веленира открыла, было, рот, дабы поинтересоваться, что это означает, и почему так происходит, но черный рыцарь, переведя взгляд на приближающуюся девушку, обрадованно хлопнул себя по лбу и сказал:
   - О, а предложи щит ПоЛуНоЧнИцЕ! Кажется, ей как раз такой и нужен был: чтобы не сильно тяжелый, но сравнительно крепкий.
   Как только имя заклинательницы шестиногой ящерицы стало известно, над рыжей головой тоже появилось соответствующая надпись. Но надпись какая-то странная - в слове присутствовали аж пять заглавных букв.
   - Да, это лучше того, что я видела в лавке Ойнухарда! - ПоЛуНоЧнИцА повертела находку Велениры. - Пожалуй, куплю! Держи!
   На ладони жрицы Храма Неба сверкала серебряная монета с ухмыляющейся мордой дракона на одной стороне и незнакомым гербом на обратной.
   - А это много денег? - подключилась к разговору Лариника.
   - Кому как. Один серебряник равен ста медякам. А в одном золотом сотня серебряных монет, - охотно пояснил Кипарис. - Если же говорить о том, что на эту сумму можно приобрести, то, скажем, кружка кислого пива в таверне стоит в среднем полмедяка, тарелка из похлебки с недоваренными бобами - два, а ночлег на матраце с клопами - четыре. Дешево и сердито! Во времена своего нубства я был рад и этому.
   Принцесса брезгливо скривилась.
   - Если же вы более привередливы во вкусах, цены возрастут в разы. И за три серебряника можно на неделю поселиться во вполне комфортабельной комнате на приличном постоялом дворе с довольно сносной кухней.
   "Ну, с финансами примерно понятно!" - подумала Веленира, добавив выручку от продажи щита к трофейным кругляшкам, пересчитала монеты и осталась довольна. Четыре серебряника и девятнадцать медяков - на первое время хватит. - "А вот насчет всего остального, вопросов прибавилось".
   Например, что означает слово неделя? Ясно, что это - некий интервал равный нескольким суткам? Но вот, сколько конкретно: девять, как квадр, или дольше?
   А "нубство"? Термин применён так, будто это какой-то промежуточный период между детством и взрослым состоянием - типа отрочества или юности. Но и не совсем они.
   Дальше - медяк. Если он - наименьшая единица измерения, то, как совершить покупку стоимостью в половину номинала? Или предполагается, что пиво никогда не употребляют в количестве одной кружки или без закуски?
   Потом, надписи над головами? Похоже, инмиронцы воспринимают данное явление, как само собой разумеющееся. Жрица заметила, что буквы вспыхивают у тех, чьи имена ей стали известны, а у незнакомцев же - ничего не видно. Тогда резонный вопрос: почему подобного не наблюдается над Лариникой или Фельдригом? И насчет цифр - не очень понятно. Ясно только, что они мелькают и исчезают в процессе сражения, а вот что конкретно означают?
   Еще одно, но далеко не последнее: "неписи". Почему Кипарис так ее обозвал? Кто это такие вообще?
   Ну а что за бутыль с красной жидкостью? Куда делись трупы поверженных разбойников?...
   Даргарийка не сомневалась, что эти знания очень важны, и что нужно поскорее и поподробнее расспросить обо всем черного рыцаря. Почему именно его? А хотя бы потому что служительница Храма Неба ощущает дружественную энергию, излучаемую этим улыбчивым парнем по отношению к себе. Да, он восхищается ею! Причем не только, как воином, как женщина она ему тоже нравится. За четыреста сорок восемь зим своей жизни Веленира прекрасно научилась читать чувства по лицам и жестам. К тому же, если уж быть до конца откровенной - Кипарис тоже вызывал у нее легкую симпатию. Даже несмотря на уродливые круглые уши.
   Однако беседу с рыжеголовым человеком пришлось отложить до следующего привала, так как Фельдриг вдруг заторопился и скомандовал немедленно отправляться дальше. На этот раз хозяин каравана решил все-таки выслать вперед дозор из мага, пока еще не представившегося, и мечника в вороненых доспехах. ПоЛуНоЧнИцЕ с Шершнем поручили охранять фланги. Жрице с Никой велели идти в арьергарде.

***

   Море желтого песка до горизонта. По волнистой поверхности вьется поземка от горячего ветра. Солнечный свет, от которого не укрыться даже за небольшой тенью барханов, льется сверху. Иногда возле дороги, виляющей среди дюн, встречались кактусы.
   Миновал всего час, как степь полностью сменилась пустыней, но путники уже всем нутром возненавидели этот негостеприимный безжизненный край.
   Особенно тяжело приходилось юной лаэйри. Едва принцесса оказалась на территории раскаленного песка, как сразу же увяла и поникла, словно цветок. На вопросы отвечала односложно или вовсе качала головой.
   Веленира обеспокоено наблюдала за подругой. Она подозревала, что Ларинике, как магу Леса, трудно придется без поддержки растений, но не предполагала, что это произойдет так скоро. Колючие кустики, что иногда попадались, практически не приносили изумрудоглазой облегчения.
   Воздух есть повсюду, поэтому жрица Неба не испытывает подобных страданий. К тому же вторая - тайная стихия себорийки - Огонь - помогает ей комфортно переносить такую мелочь, как невыносимая жара. Веленира даже не потела. А к бурдюкам с водой прикасалась исключительно для конспирации, чтобы не вызывать лишних и ненужных вопросов. Лишь гигантским пустынным черепахам, тянущим повозки, сейчас уютнее, чем даргарийке. Но для них Бархада - дом родной.
   Еще в самом начале путешествия Фельдриг предупредил, что ежесуточное продвижение каравана будет разбито на несколько неравных промежутков. Сначала наиболее длинный отрезок - с рассвета и до нестерпимого пекла. Затем четырех-пяти-часовое пережидание пика солнечной активности, совмещенное с обеденным приемом пищи. Далее снова ходьба до наступления полной темноты. После чего ужин, приготовления ко сну и отдых до самого восхода. Ну а потом - быстрый завтрак, и все повторяется: утренний рывок, отсидка в тени телег периода знойного марева, вечерний этап и ночь.
   Но ввиду того, что за воротами Ойнухарда смельчаков не сразу встретила территория безжалостной пустыни, а какое-то время провожала более щадящая лесостепь, график первого дня был немножко сдвинут. Торопящийся Фельдриг рассчитывал, что тот предварительный коротенький перекус у границы Бархады позволит пока еще бодрым странникам объединить оба перехода в один, и они вытерпят долгий и безостановочный путь до самого заката. Стычка же с проклятыми разбойниками, испортила не только аппетит, но и отняла приличную часть сил, а заодно разрушила все планы. Большой привал пришлось сделать гораздо раньше.
   Портной зачем-то приказал слугам выстроить из повозок не круг или хотя бы полукруг, а крест. Причем черепах развернули к центру, чуть ли не нос к носу.
   "Чем он думает? - удивилась жрица. - Мы же так будем более уязвимы и менее мобильны в случае нападения!"
   Однако остальных стражников этот вопрос не особо волновал. Кипарис, Шершень, ПоЛуНоЧнИцА и до сих пор неизвестный маг моментально растянули свои мини-шатры, попрыгали туда и беззаботно захрапели. Слегка озадаченная таким легкомысленным поведением соратников и нанимателя, Веленира все же обратилась к последнему:
   - Уважаемый Фельдриг, а каким образом в таких походах обычно организуется ночное охранение обоза?
   - О, вам на этот счет не стоит беспокоиться, - успокоил он и пояснил, указывая на ездовых животных: - Видите ли, эти огромные пресмыкающиеся не просто одного вида, они еще и родственники. Самка и три её детеныша. Сейчас они поворкуют немного, а потом заботливая мать накроет семейство, и всех нас в том числе, защитным магическим пологом.
   - Во так даже? Интересно. И насколько же мощный этот полог?
   - О, ну раз у нас это трехвековая самка, значит, в радиусе трехсот локтей нам не страшны: ни зверь, ни человек, ни стрела, ни колдовское заклятие волшебника вплоть до трехсотого уровня!
   Веленира совершенно не разбиралась в градации местных магов по степеням, тем не менее, уважительно закивала:
   - Впечатляет.
   Польщенный мастер иглы улыбнулся:
   - Да-а, не зря я за аренду этих зверушек такие деньжищи отвалил. Они того стоят! Жаль, конечно, в движении не способны создавать такую защиту, а предпочитают панцири.
   - Ну, тогда бы отпала надобность в нас, - резонно заметила даргарийка. - Еще вопрос: а если, допустим, кто-то из нас выйдет за пределы этих трехсот локтей, как потом по возвращении черепаха определит, что это свой и пропустит его обратно?
   - А никак! Сфера двусторонняя: ни туда, ни оттуда никому не проникнуть. Так что, ежели по нужде стесняешься, вон за колесом присядь, и можешь спать спокойно.
   Но Веленира не могла спать спокойно. Сразу по нескольким причинам.
   Во-первых, как представительнице народа, ведущего преимущественно ночной образ жизни, ей нелегко было заставиться себя сомкнуть веки в час, когда над головой полно звезд. Даже, если тому предшествовало активное бодрствование в светлое время суток.
   Во-вторых, жрицу распирало от неудовлетворенного любопытства, накопившегося за время этого самого активного бодрствования. Получить ответы хотя бы на часть вопросов из уст черного рыцаря за вечерней трапезой, как она планировала, не удалось, так как парень что-то промямлил на прощание и завалился на боковую, не соизволив поужинать.
   В-третьих (по счету, а не по приоритету), беспокоила Лариника. Изначально старшая подруга ошибочно связала подавленное состояние принцессы с неблагоприятными для той климатическими условиями. Потом же Веленира убедилась, что в страданиях Лариники виновно не солнце и раскаленные пески Бархады. Пускай, корни волос малышки по-прежнему остаются золотистыми, но все же, пристальней понаблюдав и сопоставив ряд фактов, служительница Храма Неба окончательно убедилась, что внутри изумрудоглазой наследницы престола Ютра, как и внутри неё самой, таятся силы Огня. Они же и помогают безболезненно переносить высокую температуру. Но если не жара, тогда что? Неужели все-таки мучения из-за отсутствия растений? Нет, вряд ли. Тут что-то другое. Что-то такое, что, старательно притворяющаяся спящей, юная лаэйри не желает обсуждать с даргарийкой.
   "Эх, если бы я умела читать мысли", - вздохнула жрица.
   "Эх, если бы она умела читать мысли", - проваливаясь в забытье, подумала Ника, в надежде что выскользнувшая слезинка осталась незамеченной, и твердо решившая уж завтра обязательно поведать подруге о поручениях дракона.

***

   Конечно же, в тот момент Веленира не могла знать о том, что черный рыцарь, который за пределами сервера Инмирона отнюдь не был рыжим и именовался вовсе не Кипарисом, тоже до утра проворочался в постели.
   Он восторгался художниками, программистами, сценаристами и прочими гениями индустрии компьютерных развлечений, сумевших реализовать такую чудо-игру. Игру, погрузившись в которую перестаешь чувствовать разницу между реальностью и сказкой.
   Молодой человек и прежде частенько радовался, что родился в век цифровых технологий, а не, допустим, пару поколений назад, когда верхом совершенства считался "тетрис" или "змейка", а об искусственном интеллекте с придыханием читали в научно-фантастических романах, как о чем-то далеком и недостижимом. Теперь он хотел поблагодарить судьбу отдельно. За встречу с Веленирой! Неизвестно с посыла чьей талантливой руки возник этот удивительный персонаж, но низкий поклон создателю.
   Она само совершенство! Она божественно прекрасна! Она...
   "Эй, парень, да ты втюхался в НПС, что ли?!" - усмехнулся внутренний голос.
   "Да ну, нафиг! Нет!" - тут же ментально воскликнул пристыженный Кипарис.
   "Ха, а почему тогда целый день пялился на нее? А потом ещё вдруг при первой возможности свалил в офлайн, а ведь до этого собирался у костерка поболтать: шуры-муры, романтика, и если повезет, то и уединиться", - возразило второе я и с укоризной добавило: - "Уж кому-кому, а мне-то не ври. Не знаешь, что ей сказать? Боишься глупо выглядеть? Резко потерял дар красноречия? Всё это - явные признаки влюбленности".
   "Ладно, каюсь. И впрямь, не мог слов подходящих найти. Тем для диалога вроде полно, а когда дошло до дела, язык будто онемел".
   "Во-от! Втюхался!"
   "Да, брось, ерунда какая-то! Её не существует! И вообще, как можно запасть на виртуальную девушку? Я же трезво осознаю, что она - просто набор цифр!"
   "Ага, и я про то же. Твоя дама сердца - не что иное, как совокупность нулей и единичек!"
   "Сочетание пикселов!" - найдя общий язык с самим собой, фыркнул черный рыцарь.
   "Верно!" - поддержала, обрадованная разумная половина личности.
   "Но уж очень удачное сочетание!"
   "Эт, да! С этим не поспоришь - симпатичная картинка".
   "Я просто переиграл! Мне надо отдохнуть".
   "Точно!"
   "Блин, и все же я ее люблю!"
   "Ты - дурак?"
   "Ещё какой!"
   "А может ещё больной?" - предположил внутренний голос.
   "И это тоже!" - не стал перечить Кипарис. - "И больной, и хмельной!"
   "М-да. В таком случае остается последнее средство, которое и отрезвит, и вылечит, и мозги твои, съехавшие набекрень, на место вправит. Лекарство - три в одном, так сказать".
   "Хе-хе, не понял. Что это ещё за универсальная таблетка?"
   "Лекса!"
   "Черт! Но вот зачем сейчас о ней вспоминать?"
   "А вот она о тебе никогда не забывает. Пока кое-кто тут в романтические кибер-грезы впадал, она шесть раз звонила, два голосовых сообщения оставила и три смс-ки прислала".
   "Хм, действительно шесть пропущенных вызовов. Хм, наверное, телефон стоит на беззвучном?"
   "Нет. Это просто ты, болван, словно оглох, когда фантазировал об иллюзорных отношениях с эфемерным существом, в то время как Александра - теплая, живая и настоящая, девушка из плоти и крови, хотела пожелать спокойной ночи своему "котику"-обормотику, а теперь ищет тебя бессовестного, беспокоится. Не стыдно?"
   "А с чего, интересно такие упрёки? Я вообще-то Сашке никакого повода не давал, а она вообразила себе невесть что. У нас чисто приятельские отношения. Мы с ней просто хорошие друзья".
   "Приятели не дарят друг другу шикарных букетов роз!"
   "У нее был день рождения, а у флористов распродажа!"
   "Приятели не гуляют под ручку!"
   "Она держалась за меня, чтобы не упасть в гололедицу".
   "Приятели не целуются при встречах и расставаниях!"
   "Разнополые - еще как!"
   "Допустим. Но приятели не занимаются сексом!"
   "Да это было всего пару-тройку раз. Случайно, по пьяни".
   "Не пару-тройку, а уже четыре. Конкретно - на всех последних вечеринках вашей компании. И это уже трудно называть случайностью".
   "Ну, ладно, назовем это хорошей привычкой. Да, нам прикольно вместе, и у нас ней регулярный "дружеский перепихон". Но без намеков на какие-либо взаимные обязательства".
   "Зато Лекса убеждена, что вы - уже давно пара, и что ваш так называемый "дружеский перепихон" есть не что иное, как признак серьезных взаимоотношений. А еще, она считает, что вы созрели к переходу на очередной более взрослый этап".
   "Вздор. Какой еще этап? Еще скажи, что она замуж за меня собирается".
   "В будущем, да. Но, в отличие от некоторых, Александра - реалист и сейчас осознает, что ты не готов вести ее под венец, поэтому пока её удовлетворит твое согласие на предложение пожить вместе".
   "В смысле? Она что, хочет переехать ко мне?"
   "Не обязательно так. Можешь и ты к ней! Какая разница, если вы оба снимаете квартиры?".
   "Ужасно!"
   "Почему же? Когда вы создали семью в "Мирах Бессмертных", ты с радостью взялся за ведение вашего совместного хозяйства. Дом вон какой отгрохал, сад посадил, сундуки добычей набиваешь!"
   "Просто такая прокачка экономически выгодней, плюс дополнительные задания открываются".
   "Угу, заметно. Особенно если посчитать, во сколько тебе обошлись абсолютно необязательные обои в сердечках, статуэтки с розовозадыми амурами, цветочки в горшочках на подоконниках, стая дрессированных бабочек. А по какому квесту ты портреты персонажа Лексы в каждой комнате развесил, многочисленные открытки с голубками ей шлешь, анекдотами развлекаешь, и подарки типа комплекта дорогущей анти-магической бижутерии (аж с двумя обручальными кольцами!) делаешь, которого даже у твоего черного рыцаря нет?".
   "О'кей, признаю, иногда оказываю Сашке в виртуале знаки внимания. Но ведь это - все лишь игра, все происходящее внутри неё - понарошку!"
   "Что и требовалось доказать! Уф, наконец-то ты это понял!"
  
   Глава 5
   - Имморал и Лариника охраняют тыл, Шершень присматривает за левым флангом, ПоЛуНоЧнИцА прикрывает правый, Кипарис и Веленира сегодня в авангарде, - объявил на рассвете глава каравана. - Выдвигаемся через десять минут!
   С одной стороны такое распределение позиций расстроило жрицу: ей теперь трудно будет приглядывать за принцессой. Хоть лаэйри и пробудилась свеженькой и повеселевшей, всем своим видом показывая, что ей удалось-таки справиться с нахлынувшими воспоминаниями о погибшей семье и приспособиться к климатическим условиям, но все равно ещё что-то загадочное происходит с этой девочкой. Причем изменения в поведении южанки произошли даже не в пустыне, теперь даргарийка это поняла, а чуть раньше - после прочтения той свитков с поручениями дракона, о содержании которых, кстати, Веленире до сих пор ничего не известно. Ладно, за обедом они обязательно это обсудят.
   Зато наследнице престола Ютра, в ее слегка отрешенном состоянии, находиться позади обоза гораздо безопаснее. Тем более изумрудоглазая не одна пойдет, а в компании мага, имя которого наконец-то стало известно. Только странно: почему Фельдриг и другие круглоухие кличут этого человека "Имморалом", а над головой у него светится слово из непонятных символов: "Immoral"?
   С другой стороны текущая перестановка сил позволит жрице всю дорогу быть рядом с черный рыцарем и одновременно на удаленном расстоянии от остальных членов отряда. Данная ситуация позволит задать Кипарису ряд давно назревших вопросов. Разумеется, если тот будет с Веленирой достаточно откровенным. Правда на сей счёт служительница Храма Неба не особо переживала. Женская интуиция подсказывала, что парень, который тайно бросает в ее сторону такие пожирающие взгляды, и который так сильно смущается, когда даргарийка их перехватывает, расскажет всё, что та пожелает. Или практически всё.
   Первый час протопали молча. Рыжеголовый воин делал вид, что целиком сосредоточен на выполнении своих непосредственных обязанностей. Он хмуро вглядывался в линию горизонта и прислушивался к шуму ветра, перегоняющего с бархана на бархан раскалённый желтый песок, отыскивая в оном посторонние шумы. Однако северянка, умеющая повелевать Воздухом и Огнём, прекрасно видела, что рыцарь в вороненых латах тоже хочет с ней пообщаться, только вот никак не осмелится первым открыть рот.
   Веленира, честно признаться, тоже не знала с чего лучше начать. Но начинать распутывать огромный клубок сумбурных мыслей надо было хоть с чего-то, поэтому, выхватив из мешанины в голове фразу наобум, она произнесла:
   - Кипарис, можно у тебя кое-что спросить?
   - Да, Веленира, конечно! - с облегчением отозвался человек, обрадовавшийся тому, что контакт все-таки состоялся.
   - Как ты переносишь такое пекло, будучи закованным в металл, да еще к тому же черного цвета?
   - Тут все просто: доспехи заговоренные. Мне в них и летом не жарко, и зимой не холодно.
   - Да, удобно. Это - магия Огня?
   - Понятия не имею, - пожал плечами парень.
   - Как? А разве не ты наложил на броню это заклинание?
   - Не-а, купил уже такую.
   - Но... - сдвинула брови жрица, но так и не договорила, погрузившись в раздумья.
   - Веленира.
   - Да?
   - Тебя ведь прежде всего не комфортабельность моего путешествия беспокоит? Или мне показалось?
   - Не показалось.
   - Ага. Так что же еще ты хотела узнать?
   - Ну, у меня много чего. М-м, как бы тебе объяснить?
   Собеседник снова пошевелил плечами:
   - Попробуй хоть как-то, а я постараюсь понять.
   - Хорошо. Дело в том, что мы с моей подругой Лариникой не отсюда родом, и часть происходящего вокруг нас, мягко говоря, изумляет. В связи с этим, я подумала, вдруг ты окажешь нам любезность и прольешь свет истины на некоторые непонятные нам вещи?
   Последовавший ответ озадачил себорийку:
   - Правильно подумала! С удовольствием помогу таким несравненным красавицам ликвидировать пробелы в познании мира Инмироны.
   - Хм, то есть ли бы наша внешность была невзрачной, или того хуже - уродливой, то не помог бы? - слегка опешила она.
   - Да нет, - растерялся Кипарис, и, прежде чем сбитая с панталыку даргарийка уточнила: "Так все-таки "да" или "нет"?", сконфужено добавил: - Это я просто так неумело комплимент отвесил. Помог бы и страшненьким, но, наверное, без удовольствия. Хотя, в принципе, для меня вы все - очень смазливые.
   - Мы - это кто?
   - Эльфийки.
   - А эльфийки - это кто? - услыхав новое слово, тут же полюбопытствовала Веленира.
   - Вы с Лариникой!
   - А ПоЛуНоЧнИцА?
   - П-ф, нет, конечно же, - усмехнулся человек, опровергнув тем самым предположения собеседницы по поводу того, что странствующие демоны (или геймеры, как их обозвал дракон в напутственном послании) незнакомым термином обозначают представительниц женского пола.
   Жрица не была абсолютно уверена, что рыжеголовый является демоном, но в соответствии с описанием всё того же Му Раминара О'Тпар "поведение оного казалось ей если не чудным, то наверняка неимоверно странным, а речи - если не удивительными, то, по меньшей мере, забавными".
   "Может все-таки так называют дам, но из местного населения?" - мелькнуло в голове северянки, но она тут же отвергла эту мысль, вспомнив, что "внешность странствующих демонов, именующих себя геймерами, совершенно не отличается от местных", а местные, в свою очередь, - "весьма похожи на лаэйри и даргариев". В таком случае выражение Кипариса "для меня вы все очень смазливые" должно относиться и к хозяйке гигантской шестилапой ящерицы. Следовательно, существует еще какой-то отличительный признак.
   - А-а-а почему мы с ней - эльфийки? - задала следующий вопрос жрица, в надежде прояснить ситуацию. Но ответ собеседника ее еще больше запутал.
   - Почем же мне знать? Меня, кстати, тоже волнует эта тема: "С какого перепугу на серваке, где сроду не водилось остроухих, вы вдруг появились?" - почесав затылок Кипарис, поделился своими соображениями по этому поводу: - Вряд ли это глюк при обновлении. Все-таки контора разработчиков очень серьезная. Скорее всего, админы попросту готовятся замутить очередную замануху. Например, сначала внедрят в историю мира какую-нибудь притчу о старших народах, затем несколько энписи-индивидуумов мифических рас заметят в провинциях, потом появится какой-нибудь квестик, а вскоре глядишь, и игрокам дадут возможность качать лопушастиков. Вот тогда-то и хлынут сюда свежие потоки школоты и прочих фанатиков, помешанных на эльфах. Маркетинг. Но раз на сайтах эту новость не афишируют, значит пока задумка типа полу-секретная. А? Угадал? Только я что-то никак не пойму, кто из вас двоих кто? Если по волосам ориентироваться, то ты - дроу, а Лариника - светлая. А если по цвету кожи, то вроде как она - тёмненькая. Или вы не классические?
   Чем дальше рыцарь нес околесицу, тем реже Веленира улавливала суть произносимого, и тем больше накапливалось загадок. Однако отступать служительница Храма Неба не привыкла. Чтобы не раздражать информатора своей назойливостью, она пустила в ход все свое обаяние и постепенно, уточняя и задавая правильные вопросы, удивительная картина происходящего начала вырисовываться.
   Конечно, до полного понимания еще было далековато, тем не менее, к обеденному перерыву даргарийка узнала много чего занятного.
   Главным открытием для жрицы, конечно же, стало известие о том, что помимо её мира, состоящего из Эльмироны и Инмироны, существуют и другие. По крайней мере, уж один точно. А называется он - Землей. Это планета аж шести континентов, на перемещение между которыми не установлено совершенно никаких запретов и магических преград. Да и вообще в том мире волшебство существует лишь в зачаточном состоянии. Зато технические науки человечества развиты до умопомрачительных высот.
   Именно с Земли прибыли все странствующие демоны. Вернее не совсем. Они постоянно мотаются туда-сюда во время своих настраиваемых особым образом снов. Как Кипарис не пытался Веленире объяснить тонкости данного процесса, все равно даргарийка постигла только то, что люди, желающие отправиться в Инмирону должны засыпать в специальных кроватях-капсулах, и при этом тела и имена круглоухих геймеров зачастую не похожи на настоящие.
   Кстати, слово "геймер" с языка одного из многочисленных государств Земли переводится как "игрок". Это потому, что все происходящее в своих так называемых виртуальных грезах черный рыцарь и его и его соплеменники поголовно не воспринимают всерьез, как реальность. Для них - это не более чем развлечение.
   Каждая такая чудо-дремота, является общей сразу для тысяч землян и называется сервером, только видит её каждый со своей позиции и забавляется там тоже каждый по-своему. По уверениям рыжеголового, таких объединенных снов великое множество. Чтобы геймеры, погружающиеся в капсулы, не путались, серверы тоже нарекли в соответствии с именами миров.
   Еще Веленира, прояснила вопрос о том, кто же такие "неписи", или точнее НПС. Это - все разумные жители мира, которые не являются игроками и постоянно обитают на серверах (а вот на вопрос, почему в данном случае говорят "на", а не "в" северянка так и не получила внятного ответа).
   Что касается терминов: лут - добыча, нуб - неопытный геймер-новичок, квест - задание, скил - умение, и множества других, то они также позаимствованы из наречия другой страны и употребляются без перевода.
   - Кстати, - усмехаясь, поведал Кипарис, - ник нашего Имморала тоже на английском языке и означает - аморальный, безнравственный. Хотя парень он добрый и скромный. Просто он хотел имя "Immortal" написать, что переводилось бы как "бессмертный". Но при создании персонажа букву пропустил, а заметил поздно, когда уже далеко убежал.
   - Куда убежал?
   - Ну, то есть прокачался сильно. Опыта набрался. Я же тебе уже рассказывал.
   - Ага, помню, - кивнула даргарийка. - А у ПоЛуНоЧнИцЫ из-за чего такое странное имя?
   - Да ничего хитрого. Просто девушка часто играет допоздна. В этом смыл.
   - Нет, я не про смысл. Почему у нее неровные символы над головой?
   - Ну, я так подозреваю, люди чередуют заглавные буквы и прописные буквы, ради дополнительного привлечения внимания. Или ей просто так нравится. Необычно же ведь?
   - Угу.
   - А прозвище Шершня показывает, что он огромный, ну, по сравнению с осами, и вдобавок этому очень больно жалит. Мечом своим.
   - А ты?
   - Что я?
   - Кипарисы любишь?
   - Нет. Это всего лишь мое детское прозвище. У меня фамилия Зеленков. Логика тут туповатая, но веселая. Если Зеленков, то вечно зеленый. Ассоциация с этим словосочетанием - ель, сосна, кедр. Но Ёлка и Сосна - вроде как девчонкам подходят, а Кедрач среди нас уже был. Следующее, не желтеющее по осени дерево, которое ребята вспомнили, было кипарисом. Так и прилипло...
   Веленире нравилось, когда в ходе беседы парень отвлекался от основной темы и, то вдавался в подробности личной жизни, то ударялся в детские воспоминания. А потом он спохватывался и смущался. И жрице такая его застенчивость тоже нравилась. В эти мгновения Кипарис скидывал с себя маску сурового черного рыцаря, и представал перед ней в своем настоящем обличье, то есть - милым и добрым юношей.
   Себорийка так же выяснила, что неделей люди называют отрезок времени в семь суток. А четыре недели - это период в один лунный месяц. Что весьма похоже на эльмиронское исчисление с помощью девятисуточных квадров. Только спутников у Земли не четыре цветных, а всего один и желтый. И календарь состоит не из десяти месяцев, а из двенадцати.
   Насчет того, куда подевались трупы нападавших, Кипарис сказал, что в Инмироне все бессмертны. Точнее никто не умирает надолго. И что поверженные НПС, животные и игроки по истечении определенного промежутка, обычно равного нескольким минутам, воскресают в специальном месте, именуемом точкой возрождения. При этом геймеры могут координаты этих самые мест переназначать, чтобы после гибели восставать из мертвых там, где им наиболее удобно.
   Склянка с красной жидкостью, оставшаяся от разбойников, есть, не что иное, как мощный эликсир, восстанавливающий здоровье. Еще такие микстуры бывают синие, - они служат для пополнения магических резервов. А зеленые, например, предназначены для быстрого исцеления организма от отравления ядами.
   А цифры, мелькающие над головами при сражении, как раз-таки показывают, на сколько условных единиц изменились характеристики подвергшемуся атаке или защитному воздействию персонаж.
   Далее воин в вороненых доспехах посвятил голубоглазую служительницу Храма Неба в основы так называемой "прокачки" - методах зарабатывании опыта и овладения профессиональными навыками.
   После вкратце поведал о социальных отношениях в виртуале, обозначил политическую расстановку сил, ввел в курс экономической теории сервера...
   Веленира в это утро открыла для себя очень много нового. На огромное количество вещей, ранее недоступных для понимания, она посмотрела совсем под иным углом зрения. И только Небу известно, какой объем знаний ей еще предстоит постичь и сколь великое количество информации переосмыслить.
   Увлекшись разговором, стражи авангарда не заметили, как подкрался долгожданный для остальных охранников каравана дневной привал.
   - О уже обед? Тогда я, пожалуй, вздремну часок-другой, - зевнул Кипарис, заныривая свою палатку.
   - Умаяла тебя? - виновато вздохнула даргарийка.
   - Нет-нет! - возразил парень. - Ты здесь совершенно ни при чем! Усталость моя связана с другими заботами, с теми, которые там - наяву. Это здесь я как бы спать лягу, но на самом деле мне требуется немножко пободрствовать там. Понимаешь?
   - С трудом, - поморщив лоб призналась жрица. - Но стараюсь.
   - Умница! А у меня бы на твоем месте, крыша, сто пудово ушуршала.
   - То есть? Как это?
   - Ой, опять я на сленге?
   - Не знаю.
   - Ладно, с радостью продолжу с тобой общение после перерыва.
   - Честно? - улыбнулась жрица.
   - Клянусь соседским поросенком! - пошутил черный рыцарь, застегивая вход в свой мини-шатер. - А ща, извини, украшение моих грёз, но мне надо срочно бежать.
   И, следуя мудрому изречению: "одна голова - хорошо, а две - лучше", Веленира решила беседу с тем, украшением чьих грёз она являлась, пересказать подруге, а затем и обменяться с той умозаключениями по данному поводу.

***

   - Эй, да что с тобой происходит? Ты же меня совсем не слушаешь! - прервала даргарийка свой рассказ.
   - Прости... - прошептала принцесса.
   - Я из кожи вон лезу, добываю важную информацию, а ты даже готовое и разжеванное проглотить не в состоянии, - слегка насупившись, буркнула жрица. - Как будто это мне одной надо!
   - Прости, - тяжело вздохнув, повторила юная лаэйри, потупив взор.
   Веленира пристальней вгляделась в лицо сидящей напротив подруги и смягчила тон на более ласковый:
   - Что-то ты совсем скисла в последнее время, подруга. Смирись с потерей. Близких уже никак не вернешь. Но ты должна бороться за тех, кто продолжает жить. Твои подданные ждут тебя, Ника. Ты обязана быть сильной, всем своим видом вселять веру в победу! Как бы трудно ни пришлось, сделай это! Не только ради себя одной, но и для других тоже. В том числе и для меня, потому что я тоже очень на тебя надеюсь. Если не ты, то кто тогда примирит наши народы?
   Белокурая девушка шмыгнула носом и в третий раз попросила извинения у северянки:
   - Прости...
   - Тьфу, заладила! Да вовсе не за что тебя прощать. Неужели ты и впрямь думаешь, что я такая бессердечная, не понимаю твоих душевных терзаний? Ничего страшного. Вот сейчас мы посмотрим на бездонное голубое небо, успокоимся, перекусим и начнем беседу заново.
   Себорийка улыбнулась и, подавая пример, неторопливо поднесла кашу ко рту...
   Но вдруг изумрудоглазая принцесса, выкрикнула: "Не смей есть эту гадость!" и резким ударом выбила миску и чашку из рук служительницы Храма Неба. А затем Ларинику словно прорвало:
   - Веленирочка, ты ко мне так добра. С тех пор, как мы познакомились, ни разу не дала в обиду. Убеждена, что всегда могу на тебя положиться. Мне спокойно рядом с тобой. Ты для меня, как член семьи, как сестра. Нечто подобное я чувствовала рядом с родными... Знаешь, когда мы встретились в первый раз, я испугалась. Но ты спасла меня. И моё желание помирить народы, живущие по разные склоны Хребта, возросло настолько, что я дала клятву высшим силам и не намереваюсь от нее отступать.
   - Умница! Привальный настрой!
   - Однако подлый Похититель Душ не заинтересован в этом!
   - Что ты имеешь ввиду?
   - Наши задания. Тебе поручили поймать Алокрылого Кожана из свиты Закаты Кровавой и доставить его Раминару. В обмен на это дракон позволит тебе забрать на Эльмирону любую вещь. А именно: Алмазного Прядильщика - артефакт так необходимый даргариям. Если удастся его добыть, естественно. Но ведь у меня точно такое же задание! И я тоже заложила душу. Это чешуйчатый подлец провел нас. Это беспроигрышный вариант: или одна из нас останется тут навсегда, или мы обе! Понимаешь?- выпалила Ника и отвела взгляд.
   - Так вот в чем дело! А я все гадала, где же скрыт подвох, - злобно процедила жрица.
   - Надо было мне сразу сказать, но я струсила, - с досадой стукнула кулачком по бедру наследница ютрианской короны.
   - Ничего, время в запасе есть. Глядишь, и сообразим, как выпутаться, - приободрила темноволосая северянка. - А какое второе твое поручение?
   - Я не смогу его выполнить. Это сильнее меня. Не хочу! Не буду предавать! Это то же самое, что и убийство! Мне не нужен трон такой ценой!
   - Да растолкуй же, наконец, о чем речь? - нахмурилась даргарийка. - Чье убийство?
   - Твоё, - ответила лаэйри. Ей было трудно произнести это короткое слово. Оно казалось стрелой на тетиве. Стоило его произнести, как стрела вонзилась в сердце.
   - Моё?! Как?!
   Ника достала из внутреннего кармана свиток и наполовину опустошенную бутыль с солью и протянула собеседнице.
   - Я жалкое ничтожество, которое чуть не убило тебя, Веленира. За это прости...

***

   Способов скрасить досуг придумано великое множество. Интересные книги. Увлекательные фильмы. Компьютерные игры. Рисование на партах. Лепка горшков. Выращивание цветов. Вязание носков. Фигурная резьба по дереву. Вышивка крестиком. Продолжать можно бесконечно.
   И каждый раз, когда внешние раздражители (работа, учеба, телефонные звонки, собачий лай, соседи у которых кончились спички, физиологические потребности организма, ядерный взрыв) отвлекают от любимого занятия, любой нормальный человек испытывает расстройство. Это естественно. Степень огорчения у людей тоже бывает различной: от тихого грустного вздоха с легким раздражением, до громогласной ругани с разбрызгиванием по округе слюней (на зависть бешеным собакам).
   Но всегда люди, выдернутые из уютных декораций внутреннего пространства, осознают, что они вернулись в мир реальный. Который зачастую не так красив и гармоничен, как хочется, но все-таки является важнее и приоритетнее грёз.
   Однако сейчас Кипарис, он же черный рыцарь, он же студент Зеленков впервые ощутил, странное чувство. Впервые ему показалось, что виртуальная вселенная Инмироны - не детально продуманное и красиво реализованное кибер-развлечение, а нечто на самом деле существующее. Что именно он пока понять не мог, но подсознание уже не робко нашептывало, а уверенно и вполне убедительно констатировало тот факт, что Веленира - отнюдь не продукт, рожденный искусственным интеллектом. И точно уж не игрок. Но кто же она тогда?
   Признать в этой девушке обитательницу другой планеты, представительницу иной цивилизации разум пока отказывался. Ведь в таком случае придется принять и факт существования магии. А затем по инерции Зеленков вынужден будет предположить, что истории об эльфах, драконах, вампирах, кентаврах, кикиморах и прочих героях сказок тоже основаны не голой фантазии. И получится, что многое из того, что описано в литературе, снято в кино и воплощено в компьютерных играх, имеет место быть на самом деле? Пускай даже в искаженной форме. Не зря говорят: "в каждой шутке есть доля шутки".
   Следующий напрашивающийся вывод: все геймеры, что ежедневно посещают "Миры Бессмертных", переносятся не в виртуальную игру, а тоже в реальный мир, который подчиняется другим законам. Но как, почему, кем и зачем это стало возможным?
   "М-да, хорошо, что время дневной стоянки, удачно совпало надобностью появиться в универе. Продлись мой контакт со жрицей Храма Неба еще на полчаса - дурки не миновать", - мысленно порадовался Кипарис.
   - Че там бормочешь, Костян? - толкнул его в бок староста.
   - Я что вслух подумал?
   - Ага. Так что там за волнительная жрица, заставляющая всю пару сидеть истуканом и даже на перекличке свою фамилию мимо ушей пропускать? Случаем не жрица любви? А то гляди, Шурочка узнает, что о проститутках мечтаешь - кастрирует ржавыми ножницами. Она у тебя дама вспыльчивая.
   - Во-первых, речь о НПС из игрухи. Во-вторых, меньше сплетням верь, мы с Александрой - просто друзья! - огрызнулся Зеленков.
   - Даже, если эти сплетни твоя зазноба сама лично распускает? - ехидно уточнил староста.
   Ответить Кипарис не успел, так как милую беседу одногруппников прервал препод:
   - Господа, кому не интересно, я не неволю - вы вправе покинуть аудиторию. С удовольствием следующий раз пообщаюсь с вами хоть в период сессии, хоть на вечере встреч несостоявшихся выпускников. Кстати, если в весенний призыв успеете, то сие знаменательное событие случится всего через годик. Заодно обогатите свой гардероб бесплатно. За счет государства. Красивой парадной дембельской формой.
   Сбоку послышались ехидные смешки.
   - Ой, нет спасибо, профессор, нас что-то такая перспектива не особо прельщает. Извините, пожалуйста, мы больше не будем шуметь, - пообещал староста.
   Второй провинившийся студент подтвердил солидарность взглядов с соседом угрюмым кивком.
   Удовлетворенный доктор технических наук вновь отвернулся к доске с формулами и продолжил урок. А Кипарис продолжил погружаться в пучину сомнений. Он взвешивал все "за" и "против" и не мог прийти к единому мнению.
   Не похоже, что поведение Велениры заложено программой, а ее рассказ об Эльмироне - часть сценария. Эта удивительная девушка и ее златовласая спутница Лариника разительно отличаются от всех. И не только тем, что имеют заостренные ушки или той странностью, что обе ничего не ведают об Инмироне. Впрочем, многое ли было известно европейцам об Америке до путешествия Колумба?
   А если две аномальные девицы - все же сбой? Вряд ли. В игре настолько всё продуманно, проработано, просчитано и миллион раз проверено. Там даже облака на небе не повторяются. Чего уж говорить о полете птиц и погодных явлениях. И эта дивная точность, безошибочность в передаче мельчайших деталей, эта максимальная приближенность к реалу и наводит на подозрения.
   Если все же игра, то чем объяснить то странное тепло, что разливается в груди, едва в мыслях появляется образ Велениры? Любовь и симпатия, но к кому? К цифровой воительнице? Бред какой-то! Она - не человек из плоти и крови. Иллюзию нельзя взаправду любить или ненавидеть!
   Хотя те же японцы, сходящие с ума по какой-нибудь героине из аниме, считаются нормальными. Анимешники размещают изображения любимых персонажей везде, где только можно и нельзя, одеваются в их костюмы, некоторые даже по улице ходят в таком виде. А те же ролёвки толкинистов? Увлечение, на которое тратятся огромные деньги и много времени. Так почему он не вправе питать теплые чувства к даргарийке?
   С тех пор, как произошла их встреча в роли охранников каравана, парень так и не смог забыть пленительный лик прелестницы с голубыми глазами.
   Доанализировался. Опять запутался, где реальный мир, а где нет...
   Зашуршали закрываемые тетради. Наконец-то закончилась пара. Нужно отсидеть еще одну, минут сорок на дорогу уйдет. А через два с половиной часа можно снова нырнуть в саркофаг и вернуться в игру! Но в игру ли?
   - Да ладно, не дуйся, дружище, - толкнул староста Кипариса в плечо. - Что мы с тобой из-за баб ссориться будем? Э-эй, чувак, хватит медитировать!
   - А? - Кипарис сфокусировал взгляд на лице говорившего.
   - Очнулся? Ну ты, Зеленый, даешь! Сидит с умным видом, что-то ручкой чиркает в тетради, а глаза стеклянные, потерянные.
   - Забудь. И это, не обижаюсь я не тебя, Леха.
   - Тогда че смурной такой?
   - Не смурной, а серьезный, - возразил Костя.
   - А серьезный-то с какого перепугу? Где тот приколист, которого все мы знаем?
   - Размышляет.
   - Ха, о чём? О смысле жизни?
   - Приблизительно.
   - Ну-ну. Теперь ясно. А я все гадал, кто этот баловень судьбы, из-за которого нам сегодня аж три дополнительных лекции по философии влепили? Гордись, сам Господь ради тебя такие хитросплетения обстоятельств вьёт!
   - Как три дополнительные пары? А я почему не знал? - встрепенулся черный рыцарь.
   - Э-э, парень, ты вообще, где вчера был? В аудитории или на Марсе?
   - В каком смысле?
   - А в том, что если бы ты на пять минут в реальный мир вернулся, то наверняка знал, что преподаватель уезжает на симпозиум на две недели в пятницу. Вот чтобы его часы не пропадали, нам изменили расписание.
   - Точно! Совсем из головы вылетело, - тут же вспомнил Кипарис. - Блин, но у меня же квест там! Очень важный!
   - У-у, Костян, как ты заигрался! Видать и впрямь лечится пора, это ж у тебя, как нарко-зависимость уже...
   Но Зеленков уже не слушал нотации старосты. Он лихорадочно соображал, что теперь делать дальше?
   Доцент ведет учет и делает у себя пометки, кто из учащихся сколько занятий пропустил. В течении полугодия без уважительной причины разрешалось не явиться не более чем на одну лекцию и один семинар. И тогда те, кто активно участвовал в дискуссиях, готовил рефераты, и посещал пары, могут рассчитывать на "автомат" по предмету.
   А так как на счету Зеленкова уже есть два прогула, забивать на философию никак нельзя. Иначе не видать халявы. Сдавать же экзамен по вышеупомянутой мутной дисциплине - то еще удовольствие.
   Но и в Инмироне его ждет необычная миссия, провалить которую крайне нежелательно.
   Обеденный привал Фельдрига и компании продлится почти пять часов, потом жара спадет и караван продолжит путь. От универа до дома сорок минут на маршрутке (это если не будет пробок), плюс две пары уже позади. Если сейчас рвануть восвояси - можно успеть тык-впритык. Но зависнуть в вузе еще на три лекции, значит всё, что запланировано и сделано, пустить насмарку.
   "Ёшкин кот, дырявая башка, надо же просто перса передать портному под временное управление и спокойно спать тут на заднем ряду и в ус не дуть!" - стукнул себя по лбу Кипарис.
   Да, это выход! Осталось позаимствовать только ноутбук у кого-нибудь. И как же здорово, что гибкая многоинтерфесность "Миров Бессмертных" позволяет подключаться не только из игровых капсул, но и по старинке - в режиме допотопных ММОРПГ!
   Пользоваться оргтехникой на парах не возбранялось, так как многие студенты вели конспекты в электронном виде. Как назло ни у кого в группе не оказалось мощных переносных компьютеров. Только планшеты. Но они годятся лишь для соцсетей.
   Проклятье, то почти все поголовно притягивают "умные машины", а сегодня, словно нарочно сговорились. А если в параллельном потоке взять напрокат? Но у кого?
   Глаза Зеленкова вдруг оказались закрыты ладошками подкравшегося сзади шутника.
   - Угадаешь кто, поцелую? - прозвенел озорной девичий голосок.
   - Лекса! - обрадовался Кипарис. Точно, вот она-то и поможет! Развернулся.
   - Правильно - это я! - чмок. - Приветик! У вас тоже три философии?
   - Ага. А у тебя ноут с собой?
   - С собой.
   - А с траффиком как? Дистриб "Инмироны" быстро зальется?
   - Должен. С первого марта подключила полную безлимитку. Но вообще-то у меня итак распакована игра.
   - Зашибись!
   - А что такое, Косточка?
   Парень объяснил.
   - Ну, ты даешь! На, бери, пользуйся, конечно.
   Они расположились на последнем ряду, - подальше от кафедры с бубнящим доцентом.
   Однако попасть в виртуальный мир черному рыцарю все равно удалось лишь спустя два академических часа. Потому что разработчики осчастливили выходом очередного обновления. Пришлось скачивать и устанавливать. Потом антивирусник обнаружил "червя" и потребовал полного сканирования винта.
   Впрочем, опоздал Кипарис ненадолго. Быстро нагнал обоз. Покаялся перед Фельдригом. Пообещал, что больше не оставит караван без своего присмотра в жуткой Бархаде. Выбрал скилы, которые будут доступны ИИ при управлении персонажем. Облегченно выдохнул. И отключился.
   - Ну что, передал марионетку портному? - поинтересовалась Александра.
   - Угу. Еще раз мерси, Сашуль.
   - Ой, да ладно, мы же - одна команда, ради общего блага стараемся. Ты, главное, гляди завтра вечером не подведи, чтобы без подобных инцидентов.
   - Не подведу.
   - А вообще по-хорошему бы нам надо было иначе поступить. Существует такой квест - "Помолвка". Он несложный. Там-то и надо всего в определенном месте птичек в озере покормить, - прошептала Лекса.
   - Уток?
   - Лебедей! Они же символ верности.
   - А, ну да. И зачем?
   - После произнесения влюбленными слов клятвы, им дается месяц испытательного срока, в течение которого запрещено заводить романтические отношения с другими персонажами. Даже целоваться и признаваться в любви, не говоря уже о походах к виртуальным шлюхам, - Саша зыркнула на собеседника.
   - Не смотри на меня так. Это было-то всего пару раз. Чисто из любопытства. Попробовать.
   - А что за один раз не распробовал? - прошипели на Зеленкова в ответ.
   - Нет, потому что разные услуги заказывал. Сразу не догадался. Да и перестань ревновать, в самом-то деле. Да еще к нарисованным проституткам. Тем более всё до тебя еще было. Лучше, давай, объясняй, что там дальше с квестом?
   - По истечении испытательного срока в тридцать дней невеста автоматически телепортируется к жениху, и для них открывается возможность прохождения второго этапа задание - венчания. Оно сложнее, зато и много всяких плюшек в качестве награды подарят.
   - И? В чем загвоздка? В тех призах?
   - Нет. В том, что на перелет обрученной девушки к избраннику не накладывается никаких ограничений! В том числе и зашита пустынных черепах! Можно было заранее так подгадать, чтобы я посреди ночи попала в спящий лагерь и всех перерезала! Кроме тебя, конечно, - кровожадно улыбнулась Лекса.
   - Игроки-охранники как раз были бы офлайн, а перебить, неподозревающих о подвохе НПС, - раз плюнуть. Круто!
   - Я - гениальная женщина?
   - Бесспорно! А еще ты - жутко коварная, Шура. Порой боюсь тебя.
   - И правильно!
   - Да уж. Жаль только мы раньше до этой схемы недопетрили.
   - Ну, лучше поздно, чем никогда. В крайнем случае, провернем дельце в следующий раз. Караваны ведь ходят регулярно.
   - Тоже верно.
  
   Глава 6
   - Та-ак, а он почему так долго дрыхнет? - недовольно спросил Фельдриг, указывая на палатку Кипариса.
   Геймеры-охранники переглянулись и пожали плечами.
   - Ладно, некогда ждать, пора двигаться дальше, - проворчал глава каравана. - А этот рыжий бездельник, надеюсь, нагонит нас.
   - А не проще ли его разбудить? - недоуменно прошептала Лариника.
   Черный рыцарь просвещал Велениру о существовании нескольких режимов пребывания игроков в Инмироне. Жрица не с первого раза и не всё уяснила, но в общих чертах представление получила. Кипарис в данный момент отсутствовал в этом мире, то есть был офлайн. Но объяснить сложившуюся ситуацию на языке, доступном для понимания принцессы, даргарийка пока затруднялась. Поэтому ответила так:
   - Нет, он не услышит.
   Юная лаэйри вздохнула, но уточнять не решилась. Ей до сих пор было жутко стыдно за почти совершенное предательство. Златокудрая девушка боялась лишний даже встретиться взглядом с голубыми глазами подруги, а не то чтобы рот раскрыть.
   "Ну и шут с ним с этим беспробудным рыжим воином. Может на нём какой-то особый сонный артефакт, или на ткань шатра наложено заклятие тишины, которое защищает покой хозяина от проникновения звуков извне", - решила она про себя.
   Одинокая палатка так и осталась сиротливо стоять на месте привала. Веленира с тревогой оглянулась. Если Кипарис в ближайшее время не появится, то его исключат из охраны, не заплатят за работу, вдобавок ко всему репутация пострадает, и его уже никогда не примут на подобную работу.
   "Хм, что же там такое у него стряслось?" - взволнованно подумала жрица, неожиданно поймав себя на мысли, что уже беспокоится за этого круглоухого.
   Текущие сутки путешествия через Бархаду выдались спокойными. Никто не нападал, подозрительных личностей (да и вообще никаких существ, даже вечно снующих ящериц и гадюк) в округе не наблюдалось. Все бы хорошо, но солнце словно с ума сошло. Оно нещадно пекло, воздух словно дрожал от жары. В песках пустыни, слегка волнистой поверхностью простирающейся до горизонта, спрятаться от лучей негде. Люди закрывали лицо, шею и руки, заматывались плащами, натягивали головные уборы до упора.
   Веленира, в отличие от попутчиков, которые поглядывали не неё с завистью, чувствовала себя вполне комфортно. С невыносимым пеклом помогала справиться магия Огня.
   Пламенная стихия способствовала бодрому состоянию и другой эльмирийки. Правда Ника всё равно продолжала пребывать в поникшем состоянии. Оное усугубилось признанием и последующей за ним длительной беседой со служительницей Храма Неба. Неунывающая жрица простила принцессу (точнее и вовсе не обижалась на неё) и пообещала придумать, как обеим безболезненно выпутаться из западни коварного дракона. Но от этого златокудрой наследнице престола Ютра стало стыдно вдвойне. Чтобы хоть как-то загладить свою вину, она тоже усердно морщила лоб, пытаясь отыскать выход из сложившегося положения.
   Через пару часов отставший охранник нагнал обоз. Веленира облегченно вздохнула, едва незаметная улыбка проскользнула по ее устам. Портной же напротив, не собирался ликовать и ради случая отчитать опоздавшего по полной, даже остановил движение.
   В завершение, наоравшись вдоволь, Фельдриг нарочито громко, чтобы объявление расслышали все, произнес:
   - На первый раз за подобный проступок удержу с тебя штраф равный пятой части от суммы, оговоренной оплаты. Но если не хочешь расторжения контракта, впредь будь добр не опаздывать!
   - Извините, такого больше не повторится, - понуро произнес парень, так и не удосужившийся объяснить причину своей задержки.
   Кипарис молча занял свое место во главе колонны. Рядом идущая Веленира несколько раз пыталась с ним заговорить, но тщетно. Рыцарь, будто воды в рот набрал, не проронил ни слова до позднего вечера.
   Раздосадованная жрица даже успела слегка обидеться, прежде чем по остекленевшим глазам парня определила: тот же попросту переключился в режим марионетки! Точно! Он же рассказывал о такой странной возможности.
   Всех тонкостей подобного чудного состояния демонов-геймеров даргарийка пока не осмыслила, но знала, что общаться с ними в такие моменты бесполезно. Физически игровые тела их находятся рядом, но при этом души очень далеко. В другом мире, если быть точной. И пока люди Земли заняты другими делами, управление своими персонажами они временно доверяют кому-нибудь из местных жителей. В данном случае Фельдригу.
   Однако тут тоже существуют нюансы. Портной не обладает абсолютной властью над Кипарисом. При нападении "кукловод" вправе привлечь черного рыцаря к обороне каравана. Но сражаться "театральный болванчик" будет, только используя определенное оружие и применяя в бою строго регламентированный список боевых навыков. Дергать за остальные "ниточки": беседовать, получать доступ к личному имуществу, выполнять поручения, не связанные с охранными функциями - запрещено.
   В общем, к сожалению, удобный момент упущен, и желание Велениры продолжить детальные расспросы об Инмироне, сегодня разошлось с возможностями ответчика. А завтра, скорее всего Фельдриг опять сделает перестановку, и Кипарис пойдет уже не с ней.
   "Что же его так внезапно отвлекло, что даже не предупредил?" - задумалась северянка.
   В надежде на то, что за ужином удастся хоть парой фраз перекинуться с черным рыцарем, до того как круглоухий знакомец уснёт, себорийка отсортировала интересующую ее информацию в порядке важности. И ждала. Ждала, пока у Кипариса вновь появится осознанный взгляд.
   Увы, почти до конца трапезы парень не очнулся. Служительница Храма Неба уже было отчаялась, как вдруг объект наблюдения отбросил недоеденную телятину, встал, развернулся, прошествовал мимо выстроенных в защитный крест гигантских черепах, перекинулся парой фраз с Шершнем и одним движением раскинул свой маленький шатер.
   "Ага, вернулся, наконец! Но сейчас опять отключится!" - панически мелькнуло в голове жрицы, и она, как оголтелая, бросилась к палатке черного рыцаря:
   - Стой!!!
   - Стою, - обернулся Кипарис и чуть приподнял уголки рта. Не скрывая восхищения, он любовался, спешащей к нему Веленирой. Ему было очень приятно. А еще неимоверно стыдно. За то, что вел себя как последний трус. За то, что испугался собственных чувств к этой красивой женщине. За то, что намеревался позорно отсидеться этой ночью офлайн.
   "А плевать на всё и на всех! Не искусственная она! Пускай меня считают идиотом, но для меня она - самая настоящая!"...
   Проболтали до самого утра. И не только о тонкостях познакомившего их мира. Плавно разговор перетекал то в воспоминания детства, то в обсуждение будущего, то в рассмотрение тех или иных поступков под разными углами зрения. Они делились друг с другом понятиями доблести, чести, отваги и храбрости. Беседовали о грустном и смешном, зле и добре, лжи и правде, алчности и бескорыстии, предательстве и преданности, ненависти и любви. Спорили, соглашались, смеялись, просто молчали...
   Сначала луна и звезды, а потом и первые лучи солнца созерцали двух существ, которым было хорошо вместе. И которые не догадывались о единой предначертанной им судьбе, пока на рассвете их уста не слились в долгом и страстном поцелуе...

***

   На сей раз Фельдриг расставил стражу так: во главе колонны шли Шершень и ПоЛуНоЧнИцА, по бокам оберегали обоз Веленира и Лариника, тыл прикрывали Кипарис с Имморалом.
   Вчера принцесса уснула рано, поэтому понятия не имела, в котором именно часу вернулась даргарийка, Но, очевидно, приставала со своими расспросами к своему новому знакомому - круглоухому рыцарю допоздна. Иначе бы не клевала сейчас носом на каждом шагу. Нет, жрица, конечно, бодрилась, и кто-то посторонний вряд ли обратил бы внимание на ее сонное состояние. Но лаэйри не обманешь. Она уже успела достаточно хорошо узнать подругу, чтобы заметить ее заторможенность.
   Утром северянка перекинулась с Никой парой фраз, насчет того, что она нашла выход из затруднительного положения, в которое их ввели коварные поручения подлого дракона. Подробнее обещала рассказать во время дневного привала. Но, как бы беседу не пришлось отложить до ужина. Лариника ни капли не сомневалась, что жительница Себора способна бодрствовать и несколько суток подряд. Ведь одно дело - красться там, через родные эльмиронские леса, и совсем другое - охранять караван с ценным грузом здесь, посреди чужой инмиронской пустыни Бархады в самый разгар необузданной жары, где хорошая реакция служительницы Храма Неба нужна, как никогда!
   Юная наследница престола Ютра сама не ведала почему, но гнетущее затишье её пугало. Девушка словно предчувствовала приближение некой таинственной беды. Как зверье заранее ощущает надвигающуюся грозу. Во время обеденного перерыва принцесса первым делом поделилась с даргарийкой своими опасениями. К ее удивлению, жрица очень серьезно отнеслась к словам носительницы зеленой магии природы. Призналась, что действительно не сомкнула глаз до утра. Успокоила, что по местным законам, во время стоянки, телеги никто не тронет. Согласилась перенести обсуждение заданий на потом. И пообещала, немедленно принять горизонтальное положение и уснуть, дабы восстановить силы, к моменту, когда грянет ненастье. Если тому и вправду суждено будет случиться.
   И, к сожалению, буря грянула!

***

   Краем уха Веленира слышала, как Шершень шепнул Фельдригу о том, что Кипарис снова задержится и, в связи с этим, попросил немножко подождать. На что разъяренный хозяин каравана обрушил поток брани в адрес черного рыцаря, объяснив, что у него нет лишнего времени на то, чтобы ждать "этого безответственного недоноска, которого, кстати, уже предупреждали". В общем, портной в одностороннем порядке быстро расторгнул контракт с "бессовестным негодяем", и отряд, с охраной, ослабленной на одного человека, двинулся дальше.
   Жрица, провожая грустным взглядом сиротливо стоящую палатку того, с кем она так увлекательно побеседовала поздней ночью, и которому затем позволила больше, чем просто знакомому мужчине, недоуменно подумала: "Странно, а почему же он, раз знал заранее, что может опоздать, не переключился в режим марионетки?".
   Но долго поразмышлять на эту тему, равно как и насладиться воспоминаниями прекрасных минут минувшего утра даргарийке не довелось. Едва скрылся за барханом шатер круглоухого, чьё общество и чьи знаки внимания для северянки стали уже небезразличными, как на обоз дерзко напали.

***

   Зеленков чувствовал себя паршиво. Самой распоследней сволочью на свете. Он - Иуда, предавший не только товарищей по оружию, но и любимую! Не Лексу - Велениру. Точнее, Костя еще не мог точно утверждать, что привязанность к жрице называется именно любовью, так как, в силу своего возраста, прежде испытывать данное чувство ему не доводилось, и сравнить было не с чем. К посторонним женщинам, разумеется, а не родственную разновидность любви к членам семьи.
   "Хотя кого я обманываю? Люблю ёё безумно! Самой настоящей любовью мою искусственную девушку!", - печально подумал он. - "Которую прямо сейчас убивают".
   И в голове словно взорвалось что то: "Так чего же ты, трус сидишь, сопли жуёшь? Это не игра! Спасать её надо! Вернись и докажи, что ты рыцарь, а не тряпка!"
   Кипарис молнией метнулся к "саркофагу"...

***

   Они все распланировали верно.
   Удобно выбрали место засады. В этом районе Бархады число песчаных холмов на квадратный километр таково, что, порой, из них образуются целые коридоры, за стенами которых легко спрятать небольшую армию. К тому же высота дюн здесь, как нигде в пустыне, огромна. Да плюс увеличенное количество растений пустыни, а именно: огромных цветущих кактусов, за которыми тоже без особого труда мог затаиться человек.
   Удачно подгадали и со временем суток. Несмотря на спад жары, солнце по-прежнему нещадно палило путников, отчего колона двигалась в слегка подавленном состоянии. А набитые за плотным обедом желудки (про запас, так как следующий прием пищи состоится лишь поздним вечером) способствовали больше приходу полудрёмы, нежели приливу сил.
   Вдобавок ко всему, среди охранников каравана имелся крот, который сообщил о том, какие именно уровни и классы у остальных стражников. Это очень важно. Поскольку по правилам штурма обозов, помимо двукратного численного преимущества еще и среднеарифметический левел нападающих не должен превосходить аналогичную цифру обороняющихся более чем в два раза. Меньше можно, но какой дурак станет, в ущерб здоровью и кошельку, малыми группами нарываться на хаев?
   Правда характеристики девицы Велениры с татуировкой на лбу, так у Кипариса так и не получилось считать, но Лекса не думала, что у той уровень больше пятидесятого-шестидесятого. Иначе бы они с этой жрицей давно пересеклись. Ведь клан Александры в этой и нескольких ближайших локациях слыл грозой странствующих НПС. И игроков, естественно тоже, если на сове несчастье, подвернутся под горячую руку. Но даже если эта крутая воительница левела сто плюс, одной ей долго не выдюжить против двадцати двух "восьмидесятников".
   Почему одной? Да потому что возницы лягут с первого залпа - недаром в штурм-бригаде Лекса столько же взяла лучников-ваншотеров! Портной и нубка Лариника вообще не рассматриваются в качестве противников. Малоопытная ПоЛуНоЧнИцА - тоже серьезного сопротивления не окажет, если не успеет вызвать своего варана. А ей этого сделать попросту не дадут. С Шершнем и Имморалом придется повозиться, но при таком-то перевесе, это тоже продлится недолго. Единственный, кто хоть смог бы достойно противостоять отряду ПК - это хороший паладин. Но черный рыцарь Кипарис, как уже было сказано, в бою участвовать не будет, ибо он тоже в доску свой. После успешно проведенной операции, сегодня ночью лично отблагодарю эту шпиёнскую морду. Штирлиц, хи-хи.
   В общем, можно считать, что четыре пустынных черепахи в их руках! Ох, а сколько же этот трофей дадут на аукционе - страшно представить! Мамаша Тортила то - трехвековая!
   Началось всё, как по нотам. Залп лучников - и отправились на перерождение возницы. Атака магов - и, даже не пикнув, рузнули Имморал и ПоЛуНоЧнИцА, так и не успевшие блокировать летящие в них нюки. Но эти двое улетать в точку возрождения не спешат. Наивные. Надеются, что кто-нибудь из своих использует свитки воскрешения, и они еще ввяжутся в сражение. Но некому это сделать! Шершня облепили сразу несколько дамаггеров, и тот быстренько присоединился к павшим товарищам. А оставшимся НПС вряд ли сейчас есть дело до поднятия из мертвых каких-то там геймеров. Лариника валяется оглушенная дубиной. Фельдриг буквально трясется от страха. А Веленира находится в центре толпы, приветливо ощетинившейся против неё колюще-режущими принадлежностями.
   И все же до конца гениальному плану Лексы не суждено было осуществиться. По трём очень досадным причинам.
   Во-первых, та самая жрица. Мало того, что на поверку оказалась не просто воительницей, а воительницей с приставкой "супер", а также мега-ваншотером (похлеще напавших вместе взятых). Сперва она, шутя, раскидала по сторонам семерых подчиненных Александре опытных топ-головорезов. Её непобедимую великолепную семерку! Для повторной атаки поднялся только один боец девяностого шестого уровня. Но прожил всего на пару секунд дольше остальных. Немудрено, с тремя-то оставшимися процентам здоровья. В таком состоянии его свалил бы щелбаном и муравей. Или насмерть протаранила случайно пролетающая мимо муха.
   Затем, когда к уничтожению татуированной сучки подключились мистики, выяснилось, что эта тварь, ко всему прочему, - нехилая СТИХИЙНИЦА (и именно большими буквами), посвященная одновременно и магией огня, и магией воздуха.
   Но разведчика-Кипариса, проморгавшего такие таланты у своей коллеги я кляла напрасно. Лишь самый могущественный колдун, умирая, сумел-таки пробиться сквозь блокировку Велениры и прочесть характеристики.
   - Четыреста сорок восьмой левел! Нам всем п...ц! - прокричал напоследок волшебник в групповом чате. И испустил дух, объятый лютым пламенем жрицы.
   Второй проблемой стала очнувшаяся нубка Лариника, которая умудрилась каким-то образом войти в телепатическую связь с пустынными черепахами, заставить тех выстроиться крестом и активировать защитный купол. Проклятье! Теперь ни её, ни медлительных скотин, за которыми мы, собственно, и охотимся, не достать.
   Последней горькой каплей, стал неожиданно возникший Зеленков.
   "Ура с ним есть шанс победить!" - не разобрав причины появления милого, поначалу возликовала Саша. Но, как позже выяснилось, радовалась она преждевременно.
   - Косточка, дурашка, куда же ты подлез? Я же чуть не завалила эту дрянь! - с досадой выкрикнула она, когда паладин прикрыл своей бронированной грудью спину противника от арбалетного болта.
   - Извини, Шур, но я передумал! - булькая кровью, ответил раненый черный рыцарь.
   - Ты о чем?! - все еще не понимала Лекса.
   - Я пришел не к тебе, а к ним на помощь!
   - Ого? А с чего это вдруг? - аж меч опустила.
   - Расхотел быть плохим мальчиком!
   - Мерзавец!
   - Не спорю.
   - Опомнись, безумец!
   - Я в порядке. А ты убирайся прочь со своими дружками или защищайся!
   - И что поднимешь меч на меня?
   - Возможно.
   - Предатель! Подлец! Подонок! И это после всего того, что между нами было? - Лекса уже видела, что осталась одна. Всех других нападавших, с посыла Велениры, забрала смерть. Но нападать на Александру разбушевавшаяся НПС не торопилась. Вместо того, чтобы довести дела до логичного завершения, караванная стражница почему-то застыла, внимательно прислушиваясь к их с Кипарисом диалогу.
   - Но ради чего, Кость? Кому и что хочешь доказать? - из последних сил удерживая норовящие хлынуть слезы, девушка задала последний вопрос.
   - Не знаю. Прежде всего, наверное, самому себе, - честно ответил парень. - И... и ещё раз прости за всё...
  
   Глава 7
   Ещё не село солнце, а на фоне закатного неба темным силуэтом показалась цель путешествия - гордый и неприступный Хардирон, окруженный высокой крепостной стеной со множеством башен и башенок.
   Столица Инмироны стоит между двумя реками, пересекающимися в огромной степи. На горизонте виднеются невысокие горы. От ворот, по морю блестящего ковыля, как лучи солнца, расходятся в разные стороны дороги. По одной из них и брёл караван.
   Довольные охранники уже потирали руки в предвкушении оплаты. Возницы и Фельдриг вздохнули с облегчением. Весь остаток пути, портной провел, как на иголках. Да обоз уцелел после той кровопролитной битвы. Но лишь благодаря чуду, тройное имя которого: Лариника, Веленира и Кипарис. Подумать только, а ведь белокурую девочку мастер иглы сначала не хотел брать в отряд. А паладина вообще сгоряча чуть не выгнал! Но, несмотря на послеобеденную задержку, черный рыцарь всё-таки успел помочь дамам справиться с разбойниками. Кроме того, благодаря его свиткам, удалось воскресить погибших людей. Таким героям, определенно полагается дополнительная премия. И Фельдриг с радостью ее выплатит. Непременно. Вот только войдут в город. Чуть-чуть осталось.
   Вблизи толстые высоченные стены внушают чувство, что ты - муравей. Такой же маленький и хрупкий. Гостеприимно распахнутые ворота открывают вид ничем не примечательный: привычные дома из камня, каменная мостовая, крупные вывески, яркие украшения различных заведений. Куда-то спешащий народ. Обычная жизнь. Но как же рады глаза уставших путников созерцать эту обыденную суету!
   Стражники, на входе о чем-то спорили Фельдригом. В процессе перебранки портной активно размахивал руками. Видимо те несколько медяков, что ушлые служивые самовольно надбавили к величине стандартной пошлины, его не устраивали. Раскрасневшийся от злости на обнаглевших постовых, глава каравана не желал платить больше положенного и грозил пожаловаться их командиру. Для убедительности он даже продемонстрировал жадной парочке кулак правой руки, одновременно хлопнув левым по локтевому изгибу. Но на опытных привратников, давно привыкших к подобным проявлениям чувств, сей жест не произвел должного впечатления. Даже наоборот, за оскорбление при исполнении, они накинули еще пару монет.
   - Если не ошибаюсь, леди Веленира? - внезапно раздался высокий голос откуда-то сбоку.
   Ника вздрогнула, оторвалась от изучения окружающих видов и повернула голову в сторону.
   Низенький полненький мужичок с очень блестящими волосами, зализанными на затылок, внимательно осматривал жрицу, уделяя особое внимание её ушам. Богатые украшения и вычурный костюм, приличная охрана, в руках резная шкатулка.
   - Да. А с кем имею честь? - насторожилась даргарийка.
   - Барон Ральф Рэксольер - посланник императора Мартина Великого. У меня для вас и вашей подруги леди Лариники, есть личная просьба от нашего правителя. Вот, приказано передать из рук в руки.
   - Интересно! - протянула принцесса, подойдя поближе. Едва ее рука коснулась крышки шкатулки, как раздался щелчок и замок открылся. Внутри лежал свиток и коричневый кошель, перевязанный красным шнурком. В оттиске на сургучной печати свернутого в рулончик листа бумаги и в вышивке на мешочке с деньгами угадывался государственный герб Инмироны. Точно такой же красовался и на массивных вратах Хардирона. - Что же это?
   - Здесь письмо с пояснениями и аванс. А здесь, - Ральф указал на небольшой сундучок в руках своей охраны, - деньги для найма людей.
  
   "Леди Веленира, леди Лариника!
   С нижайшим поклоном и величайшим почтением просим вас разобраться с нависшей над нашими вотчинами угрозой.
   Из-за древнего проклятия, наложенного на наших предков злым магом, неподалеку от нашей столицы регулярно возникает замок графини Закаты Кровавой.
   Откуда он берется и куда исчезает, никто не знает. Но это случается каждый год (в течение недели по ночам в период с 22.00 до 6.00 часов утра) на протяжении вот уже семидесяти семи прошедших лет. А по сему, нет причин сомневаться в том, что и на этот раз беда обойдет стороной наши дома.
   Семьдесят семь циклов по семь битв уже проиграно. К великому сожалению, мы не можем использовать армию для изгнания чужеродных существ с наших земель. Так как, согласно предсказанию, лишь отряду, сформированному не более чем из сорока смельчаков, удастся совершить этот бессмертный поступок.
   Герои-добровольцы собираются каждый раз, когда в округе начинает пробуждаться всякого рода нечисть и нежить. Увы, пока совладать с жестокими пришельцами из другого мира им было не под силу.
   Однако мы не сдаёмся и не сдадимся! Тем более отступать нам некуда.
   В это полнолуние оборотни вновь задрали несколько овец на нашей ферме, а вампир выпил до последней капли кровь одной из фавориток нашего величества. Это верный признак приближающейся угрозы!
   Известно, что сам по себе замок-лабиринт графини опасен. Но в каждой из комнат можно найти невероятно мощные артефакты, которые, как и редкие доспехи с чудесным оружием, являются большой ценностью и которые непременно помогут в сражении с Закатой.
   Несмотря на то, что вы являетесь дамами, мы просим возглавить вас рейды против леди Кровавой, ибо до нас дошли слухи о вашей непревзойденной отваге, сопутствующей вам удаче, а так же предположения о том, что вы тоже прибыли к нам из иного измерения. Вы - наша надежда! Поведите за собой смельчаков, и барды восславят в веках ваши подвиги!
  
   (Примечание. Деньги из сундука использовать только на наёмников! Для личных же нужд барон Ральф Рэксольер дополнительно передаст вам 1000 золотых. После успешного окончания похода, в качестве вознаграждения, еще получите сумму, вчетверо превосходящую аванс).
  
   Подпись: Мы, император Инмироны Мартин Великий"
  
   - Допустим, мы согласны. Когда нам начинать? - после раздумий спросила Веленира.
   - Судя по всему, первый поход завтра десять вечера. Но перед этим в полдень подойдёте к ратуше, там вас подробно проинструктируют, выделят специальное место на площади, а также дадут полезные рекомендации, касательно того, каких именно людей нужно набирать в отряд.
   - А разве мы сами не вольны решать, кто нам понадобится? - удивилась Ника.
   - Безусловно, вольны. И окончательное решение только за вами! А рекомендации - так, лишь горький опыт и практические наблюдения, накопленные вашими предшественниками, изучение которые, надеюсь, поможет вам избежать ошибок в предстоящей, скрывать не стану, нелегкой миссии.
   - Хорошо. Мы обязательно придём, - пообещала жрица.
   - Удачи, леди, - барон изящно поклонился и, важно вышагивая, покатился в сторону кареты.
   - Спасибо, - бросила вслед Ника, наблюдая, как транспорт посланника проехал через ворота. - Ну и волосы у него! Шикарные! Мне б такие блестящие и пышные!
   - Это не волосы, а парик, - хмыкнул Кипарис. - Значит, семьдесят восьмая охота на Закру стартует завтра, и вы в этом самоубийственном эвенте - главные действующие лица? Эко я удачно в столицу наведался!
   - На какую еще Закру? - переспросила Лариника.
   - Народ так сокращенно Закату Кровавую прозвал, - пояснил черный рыцарь.
   - Что означает слово "эвент", я уже в курсе. Но почему ты назвал его самоубийственным? - нахмурилась Веленира.
   - Потому что его еще никто до конца не проходил. Уж лишком крутая особа - эта графиня. Да и подлянки в лабиринте жесткие. Если бы не возможность отхватить шикарные плюшки в коридорах, народ бы уже давно отчаялся и фиг бы нашлись дураки, лезть в ее змеиное логово. А так каждый год аншлаг!
   - Тебе тоже доводилось участвовать?
   - Да, пару раз. Так что, кое-что уже там видел, знаю и ощущал собственной шкурой. Поэтому, вы без меня лучше не ходите к замку. Если можно, зарезервируйте местечко сразу на все семь дней кампании. Причем, я с вами забесплатно полезу в этот ад.
   - Конечно, конечно, без вопросов. Будем очень признательны, - согласилась принцесса.
   - И несказанно рады, что столь опасной кампании, с нами рядом будет столь прекрасный воин и просто замечательный человек, - подмигнула смутившемуся круглоухому даргарийка.
   - Ну вот, добрались! - немного резковато произнес подошедший Фельдриг, затем зыркнув в сторону стражников, с которыми чуть было не схлестнулся в рукопашной, добавил: - И разобрались! Здесь мы с вами расстанемся.
   - А деньги? - пискнула ПоЛуНоЧнИцА.
   Портной отстегнул от пояса, заранее подготовленные кошели и раздал бывшим охранникам.
   - Можете не считать. Все точно. Кипарис, Веленира, Лариника, вам, как и обещал, дополнительная награда в два золотых. Теперь прощайте!
   Караван вошел в город, тут же свернул на соседнюю улицу.
   - Вот жмот. Мог бы попрощаться уже после того, как окажемся там. Теперь придётся и нам платить пошлину за вход в столицу, - фыркнул Шершень.
   - Не рычи. Уговор ведь был сопроводить обоз до ворот Хардирона, - усмехнулся черный рыцарь. - Хочешь, из своей премии за тебя заплачу?
   - Не надо. Сам. Спасибо, - отмахнулся здоровяк. - Ладно, бывайте!
   Затем, насвистывая какую-то мелодию, распихал монеты по карманам и утопал. ПоЛуНоЧнИцА, пробормотав воину "не свисти - денег не будет", отдала стражнику монетку и скрылась из виду. Маг тоже кивнул и сразу же куда-то исчез.
   - Что ж, пожалуй, я тоже быстренько пробегусь по своим делам, а потом опять надо оффлайн. Зато завтра целый день, в вашем распоряжении! Увидимся утром, где-нибудь на центральной площади, ага?
   - Договорились, - улыбнулась жрица, подставляя щеку для прощального поцелуя.
   Человек чмокнул северянку, подмигнул принцессе и умчал.
   - Чувствую себя какой-то чужой здесь. Как будто бы чего-то не хватает, - Ника дернула за рукав подругу. - Куда мы теперь?
   - Сперва предлагаю, подыскать место, где оставить сумки, потом вкусно поужинать и хорошенько отоспаться. Затем начнем выполнять совпавшее задание императора, так удачно совпавшее с поручениями дракона.
   Найти место для отдыха сразу не получилось.
   Первый постоялый двор снаружи казался нормальным. Поначалу у эльмириек, даже складывалось впечатление, что комнаты в нём пусть и не самые лучшие, но чистые и относительно недорогие. Аккуратный двухэтажный дом с деревянным крылечком. Некоторые окна открыты и из них виднеются скромные светло-серые шторы с милыми узорами. Но войдя внутрь, девушки поняли, что сильно заблуждались. Помещение оказалось ужасно пыльным, к тому же смердело так, будто больной койот с гнилыми зубами сожрал дохлого скунса, но не смог переварить его и выблевал. Благородная Ника брезгливо сморщила нос: "Мерзость!" и тут же выскочила наружу. Через несколько секунд появилась и Веленира. Обе, прочихавшись и отдышавшись, зареклись не экономить, благо финансы позволяют, найти для ночлега что-нибудь не столь дешевое и менее вонючее.
   Следующая гостиница оказалось полной противоположностью предыдущей. Роскошный внешний вид, богатое убранство внутри, вежливая обслуга. Цена тоже соответствующая - по тридцать золотых с каждой. Лариника на этот раз даже уходить не хотела. Примерно так выглядел этаж, где она жила с родней, но понимала, что шиковать, в данный момент, по крайней мере, не разумно.
   В третьей таверне, идеально подходящей под все требования просто не оказалось свободных комнат. И народа там сновало немало, в отличие от первых двух, где в гордом одиночестве сидели и скучали хозяева.
   - К сожалению, у нас даже просто поесть не получится, так как все столики заняты на три часа вперед, - развел руками управляющий.
   Глубоко вздохнув, уставшие и голодные девушки решили сделать паузу и отправились трапезничать в трактир с заманивающей вывеской, который приметили два квартала назад.
   Название "Сломанная скрипка", как чуть позже объяснил любопытным девушкам сам седовласый держатель сего заведения, уходит истоками в его безусую молодость. Много лет назад тогда еще молодой хозяин харчевни поступил в подмастерья к известному музыканту. Но учеба не складывалась. То ли причиной тому явилось пристрастие маэстро к вину, то ли выдающиеся габариты начинающего скрипача, который своими толстыми пальцами был не в состоянии прижать меньше, чем две струны сразу, то ли отсутствие у него слуха. В конечном итоге потерявший терпение и крепко подвыпивший преподаватель разбил замечательный инструмент на голове нерадивого парня и выгнал его прочь. На что гордый юноша тогда расправил широкие плечи и в сердцах поклялся, что станет знаменитым на всю округу человеком, даже используя эту поврежденную скрипку. И сдержал слово! Правда, талант свой проявил в другом деле.
   Приятное освещение, ненавязчивые живые мелодии в репертуаре наемных исполнителей, приветливый хозяин, уютный интерьер и действительно восхитительная кухня, способствовали наполнению трактира с момента открытия до поздней ночи. Вечер только начинался, поэтому пару свободных столиков нашлось. Эльмирийки выбрали тот, что находился справа от входа, почти у самой двери. Остальные посетители, тихо ворковавшие меж собой, для порядка мельком взглянули на новеньких, и мгновенно потеряли к ним всяческий интерес. Тем лучше.
   Едва гостьи присели, как тут же подбежала девушка в передничке и веселым голосом поинтересовалась, чего они желают? Получив ответ, что те полагаются на ее вкус, так как не знают названий блюд, легконогая подавальщица умчалась за едой.
   - Как тебе здесь? - поинтересовалась Веленира.
   - Единственное о чем я думаю, это как бы поскорее вымыть голову! - шепотом отозвалась принцесса. - После своего побега я нормально мылась всего один раз, и то четыре дня назад! Ручьи не считаются. Это же кошмар!
   - Благородная леди, - с непонятной интонацией произнесла воительница. В этот момент принесли заказ.
   Лариника с удивлением узнала некоторые из кушаний. Салат называется "Сад королевы". Красные кусочки сладкого перца выделяются на фоне остального зеленого содержимого. Сад во дворце лаэйри действительно такой. Там растут только красные цветы. Розы, пионы, шиповник, тюльпаны... Чай из мяты всегда пьют во дворце в обед... Второе блюдо из числа тех, которые подают на ужин. Его любил младший брат... А суп не знаком. Но явно пахнет грибами.
   - Ника? - Веленира дотронулась до плеча подруги, выводя ту из воспоминаний.
   - А? Что?
   - Почему ты плачешь? Не хочешь есть? Что-то не нравится?
   - Нет-нет, все нормально, - вытерла рукавом слезы принцесса. - Нахлынули воспоминания. Просто дома мы ели такие блюда. Только вот суп не знаком.
   - Может, что другое заказать?
   - Не надо. Все в порядке. Успокоилась уже. Пора бы смириться. Просто что-то шевельнулось.
   - Пройдет. Ты главное нос не вешай!
   - Не буду. Я обвислый нос не хочу, - улыбнулась Ника. - Давай есть. Я голодная!
   - Кстати, зато я такой суп пробовала! У нас в храме часто его варят осенью.
   - Ну и как? Вкусный?
   - Ага. Пальчики оближешь!
   - Ладно, проверим.
   Девушка задумчиво накалывала на кривую вилку перец. На родине принцессы "Сад королевы" впервые приготовила повариха с очень теплыми и мягкими руками. Вокруг нее постоянно крутилась королевская дочка, хитростью пробирающаяся на кухню. Ника пробовала все, что находила в тарелках, начиная от свежих булочек и заканчивая нарезанными для салата ингредиентами. И не редко, по вине шустрого их высочества на стол их величеству недоглядевшие лакеи подавали надкусанные блюда.
   А однажды добрая женщина исчезла. Некоторые говорили, что погибла после очередного нападения даргариев. Другие утверждали, что северяне ни при чем, а стряпуха продала свою душу демонам, ради того, чтобы ее сын жил. Мальчик родился с каким-то пороком, часто болел и медленно угасал. Но через месяц мучений внезапно выздоровел. Инмирона же - мир демонов! Не поэтому ли здесь очутились рецепты той кухарки? Вдруг удастся ее увидеть? Хотя, если попавшие сюда никого не помнят из прошлой жизни, то бывшая подданная, скорее всего, Нику не узнает.
   Иногда так случается: специально что-то делаешь, делаешь, стараешься, но не получается. А, а как в отчаянии махнешь рукой, пустишь все на самотёк, то неожиданно всё решается само собой.
   Так вышло и в этот раз. Отвлёкшись от забот, касающихся поиска пристанища, даргарийка с лаэйри полностью отдались процессу поглощения пищи. И так уж повезло, что за соседним столиком встретились два молодых человека, изрядно исколесившие империю за последний год. Их разговор не сразу привлек внимание девушек. Но когда спор о том, где лучше всего останавливаться на ночлег во время путешествия плавно перешел к обсуждению постоялых дворов Хардирона, эльмирийки прислушались.
   Оказывается, опытные странники имеют определенные места на заметке. Кто-то снимает угол у знакомых жителей столицы, а кто-то сразу направляется по собственно составленному списку гостиниц.
   - Ребята, уж простите, но ваши речи невольно коснулись наших ушей. И так уж совпало, что нам необходимо срочно найти хорошую комнату на несколько дней. Не подскажете, куда лучше податься? - мило улыбнулась Веленира.
   - Эээ... "Три пера", - хрипловатым голосом произнес один из парней.
   - Ты что? Там же кормят отвратно! И потаскухи через одну заразные. Потом на регенерацию и снятие дебафов кучу бабок ухлопают! - возразил второй. - Тогда уж пускай в "Стеклянную пружину" наведаются.
   - Да в твоей "пружине" кровати ужасные! Но кормят действительно лучше. Зато в "перьях" - из лебяжьего пуха матрацы и стены звуконепроницаемые. Тишь и благодать!
   - А цены? - продолжила допытываться жрица воздуха.
   - Слегка покусываются. Но и там и там, терпимые! - ответили круглоухие.
   - Что ж, во-первых, мы уже перекусили. Во-вторых, блудницы нам точно не понадобятся, и, соответственно, хлопать старушек нам не придется. А в-третьих, спокойно восстановить силы в тишине - самое то! Выбираем "Три пера"! - рассудила Веленира. - Где это находится?
   - Пройдите дальше по улице, потом сверните налево, и почти до упора. И там увидите обе таверны. У них яркие вывески, и они напротив друг друга стоят. Не заблудитесь.
   - Благодарим! - послала воздушный поцелуй Лариника, от которого парней закачало.
   Уже на улице жрица полюбопытствовала:
   - Ты же вроде бы ничего не знала о флирт-заклинаниях?.
   - Знала, просто не применяла.
   - А сейчас чего это вдруг решилась?
   - Не знаю. Вырвалось. Взрослею, наверное?
   - Хм, похоже на то.
   - Мне эти приемы мама как-то показала. Говорила, что когда вырасту и освою их в совершенстве, почти все мужчины будут у моих ног.
   - Эт точно! Чему тебя еще учили?
   - Да многому. Но мало что запомнилось. Неинтересно было.
   - А магия соблазнения, значит, привлекала?
   - Веленира! - покраснела Ника.
   За разговором девушки добрались до постоялых дворов. Как и собирались, выбрали "Три пера", исходя из соображений, что спать лучше на хорошей мебели и без посторонних шумов. А поесть, в конце концов, можно и в "Стеклянной пружине". Для этого достаточно просто перейти дорогу.
   - Веленира? Лариника? - голос Кипариса жрица узнает из тысячи. Непроизвольная улыбка осветила ее лицо. Парень быстро подбежал к ним. - Как хорошо, что мы встретились! А вы в "Трёх перьях"" что ли поселились?
   - Нам так посоветовали. Уже и вещи занесли в комнату. А что?
   - Да, ничего. В принципе, неплохое местечко. Только, если захотите поесть, лучше вон в "Стеклянную пружину" идите. Многие так делают. А то тут, знаете ли...
   - Угу, мы в курсе, - сообщила изумрудоокая ютрианка.
   - А ты чего вернулся в Инмирону? Забыл что-то? Или просто не уходил ещё? - поинтересовалась голубоглазая уроженка сурового Себора.
   - Да, часть проблем в реале, ну в том другом реале, сама собой отпала, - махнул рукой собеседник. - В дым разосра... разошлись с Сашкой. Поссорились окончательно и бесповоротно.
   - А кто это?
   - Та предводительница разбойников, что хотели украсть у Фельдрига пустынных черепах. В этом мире её Лексой зовут.
   - Помним-помним. Обиделась, что ты не дал ей нас убить? - догадалась принцесса.
   - Типа того.
   - А что у вас с ней было? - насторожилась служительница храма Неба.
   - Ну, я так считал, что мы - друзья. А она себе возомнила, что у нас нечто гораздо большее, нежели приятельские отношения. Почти любовь. Представляете? Скандал закатила. Удалила меня из всех контактов, общаться больше ни под каким предлогом не желает.
   "А мы - кто? А у нас с тобой что?" - почти уже сорвалось с губ Велениры.
   Но черный рыцарь резко сменил тему:
   - Да ну её, истеричку эту. Не желаете ли перед сном прогуляться по столице?
   - Да, еще как хотим! - моментально среагировала северянка. - Мы, собственно, этим и собирались заняться. Немного присмотреться, разведать, где тут что.
   - Тогда вам выпал отличный шанс быстро узнать город в компании такого опытного экскурсовода-хардироноведа, как я!
   - О, да! Это гораздо лучше самостоятельного и бесцельного шастанья, где попало, - согласилась белокожая даргарийка.
   - Надо же, как повезло! - растянула в улыбке губы и смуглая лаэйри, но тут же сникла: - Нет, пожалуй, я все-таки останусь на постоялом дворе.
   - Почему?! - слились воедино одновременно прозвучавшие мужской и женский вопросы.
   - У меня костюм не очень подходящий, для выхода в свет. Хожу в этой одежде, ёлка знает, сколько времени! Когда в провинции или за чертой города находились, ещё можно было терпеть. Но тут же - столица империи!
   - Ах, ну конечно, во дворце несколько раз в сутки меняют платья. И, желательно, чтобы наряды не повторялись вообще, - поддразнила скисшую подругу Веленира.
   - Не несколько, а шесть раз! Иногда семь! И что тут такого?
   - Зачем столько? - удивился рыжий паладин.
   - Как зачем?! - возмутилась неслыханному невежеству златовласая принцесса и принялась загибать пальчики: - Первое надевают к завтраку. Второе - на занятия с учителями или для болтовни с подружками во время вышивания. Третье - к обеду. Четвертое - для прогулки по парку. Пятое - к ужину. В шестое облачаются до отхода ко сну. А седьмое предназначено для торжественных приёмов, если таковые случаются в этот день. Причём одеяния для увеселительного бала и для принятия дворян, пожаловавших к его величеству с каким-либо серьезным визитом, совершенно разные.
   - Да уж, с таким гардеробом разориться можно! - пуще прежнего, округлил глаза парень.
   - А что ты хочешь от их высочества? - адептка Воздуха, выдающая себя за воительницу, хихикнула над выражением лица возлюбленного. Ведь возлюбленного же? У них же не как с Лексой, да?
   - М-да, похоже, во всех мирах так, - покачал головой студент, выдающий себя за воина. - Везде у членов королевских семей шкафы забиты огромным количеством нарядов, многие из которых те только раз в жизни и надевали.
   - Но ходить в одном и том же столько времени - просто кошмар! - продолжила возмущаться Лариника.
   - Ладно, не унывай, - приободрил круглоухий. - План такой: тут неподалёку трудится довольно хороший портной. Отведём тебя к нему. Между прочим, мастер, не хуже Фельдрига. Работает быстро и качественно. Мигом, безусловно, он наряд тебе не сошьет, но, думаю, уже завтра смело сможешь показаться на людях. А мы с Веленирой, покамест немножко побродим вдвоем?
   - Предложение заманчивое. А немножко побродите - это приблизительно сколько? - уточнила Ника.
   - Час-два, от силы три. Но если не успеем вернуться, до того, как с тебя мерки снимут, ступай в гостиницу сама. Тут рядом, не заблудишься, - ответил паладин в вороненых латах.
   - А никто не нападёт на неё? Время-то позднее, - озадачилась Веленира.
   - Геймеры точно не должны, - в этом районе мирная зона. Да и ночная стража бдит. А вот за поведение НПС - не поручусь. К тому же, сейчас полнолуние, а слуг Закаты Кровавой уже вчера на улицах заметили, - задумчиво наморщил лоб Кипарис.
   - Тогда, лучше отложим прогулку и подождем её, - решила жрица.
   - Нет, поступим иначе. Мы просто приставим к ней охрану, - нашелся другой выход человек.
   - А где мы ее наймём, и во сколько это удовольствие обойдется?
   - Бесплатно. Привлеку ребят из своего клана. Знаю их хорошо, они надежные. Так как?
   - Ну, коли, говоришь надежные, давай, привлекай!
   - Ага, уже зову. Тэ-кс, кто у нас в столице ошивается без дела? - глаза превратившегося в истукана парня остекленели.
   Веленире уже был известен данный признак. Так происходит, всякий раз, когда демоны с Земли мысленно общаются на далеком расстоянии. Поэтому, чтобы не отвлекать, замершего черного рыцаря, жрица повернулась к младшей подруге и тихонько дала строгий наказ:
   - Ника, даю сто золотых. Больше не трать. Остальные прибережем на жилье, еду, пополнение запасов оружия и новые доспехи. Хотя, тебе, наверное, и половины будет достаточно.
   - Но как? Всего-то? А вдруг этого мало?
   - Сейчас уточним цены у Кипариса.
   - Так нечестно! Моих в этом мешочке половина монет! Половина тысячи! - всхлипнуло ее высочество.
   - Не возмущайся! Не всё же в один день потратить! И вообще, что-то не узнаю тебя, девочка. Куда подевалась та, которая клялась перед богами в совершении великого подвига? Забыла, зачем мы здесь?
   Пристыженная Лариника, уперлась взглядом в мостовую и пробормотала:
   - Прости, Веленира. Что-то и впрямь, как капризная дурочка себя веду. Не надо ничего мне. Наряды - это не главное это.
   Даргарийка обняла молоденькую лаэйри и шепнула ей в острое ушко:
   - Ладно, модница, заказывай тряпок на сотню. Только даже в них будь не глупой королевской особой, а всегда оставайся решительной и дерзкой наследницей престола с трезвым рассудком, милым ребенком с добрым сердцем, который мне понравился там, в предгорных лесах Эльмироны.
   - Я буду! Я докажу, что ты не зря меня спасала! Честно-пречестно!
   - Верю, малышка!

***

   Освободившись от мелкой, Зеленков и жрица некоторое время шли молча. Остальной народ куда-то спешил, что-то делал, только эта парочка медленно прогуливалась по каменной брусчатке, наслаждаясь прекрасным тёплым вечером, ласковым обдувающим ветерком, романтически поблескивающими звездами и обществом друг друга.
   Парень хотел заговорить об очень важном, о самом важном, но никак не мог совладать с нервами. Он почти уже поборол волнение и уже собрался сказать, как девушка взяла его под руку, сердце лихорадочно заколотилось, и вся решительность куда-то улетучилась.
   Она тоже чувствовала преддверие беседы на откровенную тему, но, как и полагается даме, ждала первого слова от мужчины. Однако и не торопила, так как прекрасно представляла, что у того сейчас творится на душе, какие бури эмоций бушуют внутри него.
   Там, в песках Бархады их первый поцелуй вышел спонтанным. Костя и сам от себя не ожидал, а Веленира не отстранила его, и то, что произошло между человеком и даргарийкой потом... В общем, геймер-демон и цифровая НПС уже тогда перестали быть чужими. Но даже если бы ничего кроме невинного слияния уст не случилось, оба уже в тот раз поняли, что отныне им суждено быть вместе, что от искорки взаимной симпатии уже вовсю вспыхнуло пламя сумасшедшей любви.
   Диалог все-таки состоялся, но, как обычно это бывает, начался совсем на отдаленную тему:
   - Веленир, смотри, вон здание Огненного Факультета Академия Магии. Ты спрашивала как-то про него.
   - Ух, впечатляющее строение! Там все огненные заклинания знают?
   - Наверное.
   - Эх, вот бы там хоть немножечко подучиться, - мечтательно произнесла жрица.
   - Думаю это не проблема. Набор абитуриентов туда круглый год осуществляется, так как у всех индивидуальная программа. В зависимости от финансового состояния, уровня предварительной подготовки и природных данных, естественно.
   - Ну, с последним у меня все нормально. Я ведь не только воительница и повелительница Воздуха, а еще и горячей стихией управляться могу. Только толком не знаю как.
   - Вас в вашей Эльмироне не учат этому?
   - Нет. Красноволосых у нас очень мало. А Храмов Огня вообще нет, так как это направление под запретом. Многие считают рыжих детей страшным проклятьем и предпочитают от них избавляться еще во младенчестве. Мне повезло, моя настоящая мать жизнь мне сохранила. Равно как пожалела и Верховная старшая наставница дома Неба, к порогу которого я была подброшена. Родительница доверила меня служителям дому Неба, потому что, всему прочему, я еще родилась с голубыми глазами.
   - Ага, помню, ты говорила о связи внешности с разновидностью волшебных умений. У землян не так.
   - Ну да, я тоже уже в этом убедилась. Кстати, и у мамы Ники рука не поднялась на чадо. Правда королева не пожелала расставаться с дочкой и спрятала ее дар непонятным для меня образом, очевидно с помощью какого-то хитрого амулета.
   - Так Лариника тоже - маг Огня?
   - Абсолютно уверена в этом! Хотя девочка сама еще до конца не осознает это.
   - Хм, тогда вам и действительно не помешает поступить в Академию. Постижение наук там не растянуто на долгие годы. В идеале полный курс можно за считанные месяцы пройти. Лишь плати исправно, зубри теорию, да ответственно подходи к выполнению практических занятий.
   - Здорово было бы! Ну а по цене, во что это нам выльется? Дорого, небось?
   - Вот чего не знаю, того не знаю. А давай завтра утром сходим и спросим?
   - А давай!
   Дальше повеселевшая Веленира шла задумчиво, слегка улыбаясь своим мыслям.
   А Костя ни о чем не думал, он просто шагал рядом и любовался её счастливой улыбкой.
   - Да-а-а, - через какое-то время протянула жрица. - Чем больше узнаю Инмирону, тем интереснее мне тут становится, и тем менее кошмарным кажется это место. Даже в какой-то степени привлекательным местом.
   - Потому что тут сбудется твоя мечта? - попытался угадать причину Кипарис, имея в виду неожиданно открывшуюся перспективу в постижении огненной магии.
   - и не одна, а сразу три!
   - О как! А еще какие?
   - Если мы с принцессой выполним возложенные на нас миссии и заберем у Закаты Кровавой то, что хотим, то Лариника станет королевой лаэйри и помирит наши народы!
   - Ух ты! Очень хорошая мечта, - уважительно отозвался паладин в черных доспехах и пообещал: - Клянусь, что тоже приложу все свои силы, чтобы семьдесят восьмая охота на эту бестию стала успешной!
   - Благодарю.
   - А третья?
   - Что?
   - Третья мечта какая? Ну, из тех, которые должны здесь сбыться?
   - А, вон ты о чем! Так третья уже осуществилась! - загадочно ответила остроухая красавица с Эльмироны и распахнула голубые озера бездонных глаз, в которых немедленно утонул человек с Земли.
   - Правда?! Уже?! А когда? - удивлённо заморгал, не понявший намёка парень.
   - Когда я встретила тебя, мой рыцарь...
  
   Глава 8
   После того, как их уста разъединились, Веленира прошептала:
   - А ещё мне бы хотелось в твоём мире побывать, и посмотреть на тебя другого, настоящего.
   - Ха, так и это желание я могу исполнить! Хоть прямо сейчас! - похвалился Константин.
   - Что?! Как это?! - наступила очередь дамы изумляться откровениям собеседника. - Неужели ты способен вытащить меня отсюда, забрать на свою планету?
   - Нет, что ты! Я имею в виду умение изменять внешность персонажа. Есть такой специальный эликсир - "растворитель личности". Выпиваешь его, и можно перерисовывать свою мордаху: щеки, уши, нос, подбородок и так далее. И не только мордаху, хоть всё тело переконструируй: ну, там рост, толщину шеи, мышечную массу, оттенки кожи. Хе-х, а девчонки так те частенько объем груди увеличивают, длину ног, уменьшают обхват талии, корректируют размер глаз, форму губ. Если же ничего не трогать и установить параметры "по умолчанию", капсула сгенерирует реальный образ игрока. Ой, Веленир, а ты чего так смотришь озадачено? Непонятно объясняю?
   - Нет, почему же? Все ясно: демоны Инмироны с помощью некоего зелья способны трансформироваться до неузнаваемости. Так?
   - Умница! Верно! Можно и так перефразировать, - повалил Кипарис. - Только в моем случае не прямо уж до неузнаваемости. Тутошний я от меня тамошнего не сильно отличаюсь.
   - Да показывай уже, не томи, - нетерпеливо потребовала жрица.
   - А не боишься разочароваться увиденным? Ведь что бы не утверждали о том, что главное душа и поступки, все равно внешность играет далеко не последнюю роль.
   - Да ты что! Правда? - то ли искренне, то ли с издевкой спросила даргарийка.
   - Не знаю, - в свою очередь, уже как-то менее уверенно промолвил Костя. - Так говорит статистика. Если изменение происходит в лучшую сторону, то все прекрасно, а если наоборот, то может дойти вплоть до отторжения образа.
   - В таком случае это не мне, а тебе бояться надо! - усмехнулась Веленира.
   - Блин, теперь и сам не рад этой затее.
   - Дурачок. Сам себя накрутил и сам же испугался.
   - Эх, ладно, назвался груздем - сам виноват! Только с собой у меня эликсира нет, зато тут как раз за углом лавка, где они продаются. Идём куплю. Заодно сдашь старьевщику трофейное барахло.
   - Точно! А деньги на обучение в Академии отложу. Проконтролируешь же, чтобы торговая крыса не ободрала меня как липку?
   - Конечно!

***

   - Всего сорок шесть золотых? Так мало? - огорчилась девушка, когда они покинули магазин.
   - Дык, это мы еще очень выгодно сторговались, - заверил её парень. - Конечно, если бы продать те заколдованные силки, которые дружки Лексы на пустынных черепах готовили, тогда бы тысячи полторы выручила. А на аукционе за магический предмет такого ранга и все три дадут, но ждать придётся дольше.
   - Но ты же сам сказал, что эта редкая ловушка нам еще пригодится для поимки Алокрылого Кожана?
   - И сейчас не отрицаю этого. Вам же ведь в живом виде эту тварь сдать надо?
   - Ну да.
   - Ну вот!
   - Ладно, пей свою бурду и показывай, какой ты красавец на самом деле.
   - Эх, пью, - вздохнул Кипарис, проглотил содержимое флакона, проставил в выскочившем на экране меню галочки напротив нужных пунктов и через несколько секунд, в сопровождении сверкающих видеоэффектов, стал копией себя землянина.
   - Ой! - воскликнула Веленира и прыснула в ладошку. - До чего же смешная прическа!
   - Обычный спортивный ежик, - проворчал пунцовый рыцарь, обратно натягивая головной убор.
   - Ах-ха-ха! Извини, не сдержалась. "Обычный спортивный ежик" - это название?
   - Нет, это... Да, название!
   - Забавно!
   - У нас очень многие так ходят. Между прочим, гораздо практичнее и симпатичнее привычных замусоленных сосулек до плеч, которые предпочитают местные парни.
   - Не спорю, симпатично. Просто непривычно как-то. Хи-хи. Смотрим дальше. Так-так-так...в плечах чуть сузился, но почти не заметно. Настоящий взгляд твой, значит, серый. Как у пепельников, но отвращение не вызывает. Из-за того, что глаза добрые и теплые, смотреть в них приятно. Опять же волосы. Не рыжие кудри, а каштановая щетинка. Что ж, в целом, действительно узнать тебя легко. Будто на родного брата своего похож. А что за шрам на брови?
   - А, это детстве дед меня нянчил, а я у него из рук выпрыгнул и об подлокотник дивана бахнулся.
   - Так ты с пеленок такой шустрый?
   - Выходит да, - улыбнулся человек и наигранным любопытством кивнул полюбопытствовал: - Итак, резюме какое? Меньше нравлюсь таким?
   - М-м, что не урод - это точно, а вот... - даргарийка запнулась, оценивающе разглядывая собеседника. Собеседник, чувствуя себя барышней на смотринах, напрягся.
   Жрица специально тянула время, всем своим видом показывая, что сомневается в том, что заключаемая сделка равноценная, и что товар "на витрине", лучше обмениваемого. Затем самым серьезным тоном, озвучила вердикт:
   - Кость, ты только не обижайся, но...
   - Но?
   - Расслабься. Сейчас ты аховый красавчик и нравишься мне гораздо больше!
   - Да ладно? - не поверил Кипарис.
   - Честно. Потому что ты более естественным стал что ли.
   - Специально врешь, чтобы не падал духом?
   - Нет, с чего ты взял?
   - Тогда почему до сих пор не поцеловала?
   - Ух и хитрец! - пригрозила пальцем лукаво прищурившаяся эльмирийка. - Ну, иди сюда!
   И снова жрица и паладин гуляли по улицам, окунаясь в праздничную атмосферу непонятного всеобщего веселья, и не замечая, что вечер постепенно истаял, а на смену ему пришла глубокая ночь.
   Несмотря на поздний час, большая часть населения Хардироны еще и не собиралась ложиться спать. Музыка, смех, разноголосое пение песен, доносящееся со всех сторон, бряканье пивных кружек, цветные ленты на нитях, развивающиеся по приятному прохладному ветерку. Люди словно знали, что в следующий раз у них не скоро получится так отдохнуть....
   Влюбленные не заметили, что давно идут обнявшись, и что ноги сами вывели их за городские ворота и понесли подальше от городского шума в сторону двух соединяющихся ручьев. Они желали наслаждаться лишь обществом друг друга, а весь мир подождет. Есть только здесь и сейчас...
   Первой очнулась Веленира, краем глаза заметив в темноте смазанную тень, кинувшуюся на них из-за дерева.
   Жрица резко оттолкнула от себя Кипариса. Сделала кувырок назад. Левая рука сама схватила серебряную звездочку и метнула в нападающего. Правая выхватила кинжал. Но сражение закончилось так же внезапно, как и началось. Враг с отчаянным воплем и диким шипением вспыхнул и осыпался и ног горсткой праха.
   Костя вздрогнул:
   - Вампир! Это же вампир был! Странно откуда он тут взялся? И где мы вообще находимся?
   - Не знаю, - растерянно ответила одновременно на оба вопроса себорийка и заозиралась по сторонам. - Может, оттуда появился? Я, когда мы подходили к столице с караванов, не видела этого замка.
   - А-а, всё ясно. Цитадель Закаты! Вот, значит, как он близко на этот раз. - узнал очертания воин. - Туда мы и отправимся! Но не сейчас. Завтра.
   - Выглядит довольно внушительно и грозно! - оценила Веленира архитектуру логова графини Кровавой. Высоченный замок по форме чем-то походил на закрученную морскую раковину с острыми длинными шипами-башнями, и на фоне темного звездного неба казался невероятно зловещим.
   На холме противно взвыла непонятная тварь, силуэтом напоминающая помесь человека и пса.
   - А это еще кто?
   - Оборотень! Волколак!
   - А волколаки кто такие?
   - Это существа, которые большую часть времени выглядят и ведут себя, как обычные люди, а в полнолуние превращаются в волков. Иначе их еще вервольфами называют. Или ликантропами. Разные народы в своих мифах по-своему обзывают.
   - В мифах?
   - Угу. На Земле ведь оборотни - выдумка. Это в Инмироне они, как видишь, реально встречаются.
   - Хм, в наших легендах тоже есть лаэйри и даргарии, которые обращающиеся в диких животных. Но они добрые персонажи и описывают их иначе. А эти, - жрица кивнула в сторону замершего в нерешительности волколака. - Эти, я так понимаю, опасны?
   - Как сказать, по-разному бывает. Чаще всего - да, но многое зависит и от того, какой это человек в нормальной своей ипостаси. Сейчас он хоть и выглядят зверем, но разум у него вроде прежний.
   - Тогда что нам делать? Сразу убить или подождать пока проявит агрессию?
   Тварь на взгорке покосилась в их сторону, ощетинила загривок, угрожающе рыкнула и... скрылась за деревьями.
   - Ну вот, что и требовалось доказать! Он мудро решил с нами не связываться, - улыбнулся Кипарис.
   - А не вернется с подмогой?
   - Вряд ли.
   - Ну и замечательно!
   Девушка убрала оружие в ножны, а парень вдруг сдвинул брови к переносице:
   - Веленира, а про вампиров почему не спрашивала? С ними ты хорошо знакома, что ли?
   - Было дело, встречалась. Думаешь откуда в моем арсенале серебряные звездочки?
   - О-о! Расскажешь?
   - Да особо нечего рассказывать. В драконьих пещерах Эльмироны водится редкий вид летучих мышей. В их слюне есть особый фермент, многократно убыстряющий скорость реакции и усиливающий способность к регенерации. Так вот, если такой упырь укусит, то раны будут заживать буквально на глазах. И чем выше концентрация в крови этого фермента, тем менее уязвим твой организм. Сама была свидетельницей того, когда дырка от прошедшей навылет стрелы затянулась сразу после выхода оперения. А еще наблюдала, как отрубленная кисть приросла на место буквально за считанные секунды.
   -Вау! Здорово!
   - Тем не менее, у такого подарка есть и цена. И уж слишком она высока, чтобы нарочно подставляться под укусы крылатых грызунов. Чтобы не погибнуть, вампиру надо регулярно обновлять свою кровь, сцеживая ту из сородичей. Причем даргарии должны пить кровь только даргариев, а лаэйри только из лаэйри. К тому же появляется боязнь солнечного света и серебра, при взаимодействии с которыми, чудо-вещество в жилах превращается в огненную кислоту и моментально сжигает вампира. Не только изнутри, но и снаружи тоже.
   - Хм, наши сказки про кровососов отличаются, но и похожего в них достаточно много. Земных вампиров еще вроде бы осиновые колья в сердце убивают. А ваших как?
   - Не знаю, не пробовала.
   - А если съесть чеснок или употребить настойку вербены, то твоя кровь упырям становится не по вкусу.
   - Возможно и так. Но как-то не особо проверять хочется.
   - Согласен. Ладно, хватит про них, - махнул рукой Костя. - Что нам больше поговорить, что ли не о чем?
   - Ага, ну их, - поддержала Веленира. - А о чём нам есть поговорить?
   - Да хотя бы о том, как красиво играют блики в предрассветной воде.
   - Уже рассвет? Даже не заметила.
   - Я тоже только сейчас.
   - Смотри-смотри лебеди? - вытянула указательный палец жрица. - Обожаю их. Самые красивые птицы. Ой, Кость, а почему они светятся?
   - Сияющие Лебеди?! - подпрыгнул Кипарис. - Ничего себе нас ноги вынесли! Это же то самое заветное место!...
   - Какое место?
   Парень запнулся. В памяти тут же возник текст просмотренного после недавней беседы с Лексой квеста:
  
   "Уважаемые друзья!
   Каждому, кто встретит в Инмироне свою вторую половинку и пожелает развить влюбленность дальше, до более серьезных отношений, предоставляется возможность выполнить специальное задание "Соединение сердец".
   Оно разбито на два этапа: "Помолвка" и "Свадьба".
   Для успешного прохождения квеста следуйте пошаговой инструкции (см. ниже).
  
   Шаг 1.1 "Заветное место". Найдите точку впадения двух рек в озеро.
   Шаг 1.2 "Мост". Взойдите на хрустальный мост с аркой, увитой плетущимися розами, который появится за час до восхода солнца.
   Шаг 1.3 "Кормление". Покормите обитающих в озере пару Сияющих Лебедей и получите вознаграждение.
   Шаг 1.4 "Рассвет". Не покидая моста, дождитесь первых лучей солнца.
   Шаг 1.5 "Предложение". Признайтесь в любви, произнесите слова верности и наденьте друг другу на безымянные пальцы левых рук кольца, которые вам подарят волшебные птицы.
   Шаг 1.6 "Ожидание". Между обручением и бракосочетанием должен пройти месяц. Если за это время вы не вступите в романтические связи с другими персонажами, то вас ждет пышная свадьба. А если не выдержите испытательный срок, то помолвка автоматически разорвется, кольца исчезнут, дальнейшее выполнение квеста станет невозможным.
   Шаг 1.7 "Телепортация". После благополучного завершения предыдущего пункта, невеста, перелетает к жениху, минуя любые преграды и независимо от того, где она находилась. Разбитые сердца на ваших кольцах заменяются целые.
  
   Шаг 2.1 "Открытки". В инвентаре у каждого из вас появятся приглашения на пятьдесят персон. Впишите имена своих знакомых, назначьте дату предстоящего торжества и разошлите открытки тем, кого вы хотите видеть на своей свадьбе в Небесном Дворце (Примечание: при желании, выбранный по умолчанию императорский зал торжеств Хардироны, можно заменить на любой другое милый вам уголок).
   Шаг 2.2 "Приготовления". Выберите блюда, которые хотите чтобы были поданы к столу, костюм для жениха, платье и букет для невесты, музыкальное сопровождение и оформление церемонии (Примечание: в пределах внесенной вами суммы).
   Шаг 2.3 "Массовая телепортация". В условленный день и час вас и ваших гостей перенесет к месту соединения ваших сердец.
   Шаг 2.4 "Клятва". Перед глазами друзей и официальных лиц вам предстоит поклясться, что и после свадьбы вы останетесь верны супругу (супруге) и придете на помощь в любую минуту.
   Шаг 2.5 "Веселье". Переход от официальной части к пиру, дарению подарков, бросанию букета, конкурсов и балу.
   Шаг 2.6 "Узы брака". Отныне вы считаетесь мужем и женой. У вас появляется семейный чат. Ваши личные хранилища объединяются с максимальными привилегиями на просмотр и доступ ко всем предметам (Примечание: количество ячеек в общем хранилище равно сумме ваших бывших личных плюс дополнительные сто слотов).
   Все основные характеристики ваших персонажей увеличиваются на 1%. И далее, на каждую годовщину свадьбы, они будут возрастать еще на 1%.
   Кроме того, обручальные кольца позволяют их обладателям отслеживать на карте мира местонахождение супруга, а также дают возможность раз в сутки бесплатно к нему (к ней) перелетать.
   Живите долго, храните верность и будьте вместе счастливы!
  
   Создатели "Миров Бессмертных".
  
   Вот и прозрачный мост появился!
   "Сейчас или никогда! Сомнений больше нет! Она настоящая! И все вокруг тоже не нарисовано на компьютере! Именно за счет этого обеспечивается такое максимальное приближение к реалу. Уж не знаю, кто, как и зачем устраивает эти погружения в якобы виртуал, но либо Инмирона на самом деле не цифровая вселенная, либо я окончательно сошел с ума!" - решил для себя Зеленков и потянул жрицу за собой:
   - Пошли!
   - Куда? Зачем?
   - Лебедей кормить!
   Забежав в заветную точку Кипарис порылся в котомке, достал хлеб, отщипнул кусок, швырнул в озеро и протянул краюшку подруге:
   - Теперь ты!
   Веленира тоже бросила пернатым горсть крошек. Две сияющие белизной изящные птицы поплыли, величественно склонив головы, приняли плавающее в воде угощение, затем отведали лакомство уже из протянутых рук, взмахнули крыльями и... в ладонях человека и даргарийки появилось по перстню. Украшения на кольцах изображали все тех же лебедей. Длинные шеи их были изогнуты таким образом, что получалась половинка сердца.
   - Что это, Кость? - спросила девушка.
   Рыцарь с каштановыми волосами набрал полную грудь воздуха и выпалил:
   - Веленира, будь моей женой!
   - ЧТО?!! - оторопела голубоглазая служительница Храма Неба.
   - Я не шучу, - взволнованный парень опустился на колено.
   Собеседница боялась пошевелиться и поверить в происходящее.
   - Но... мы знакомы всего четыре дня.
   - Ну и что? Я... Я люблю тебя! Вот что главное!
   - Любишь?
   - Да! Да! Да! Я тебя люблю, Веленира! Люблю как никого и никогда!
   Пауза.
   - А ты? Ты выйдешь за меня?
   - Д-да, - слово само сорвалось с её губ.
   Замок Закаты Кровавой постепенно таял в свете наступающего утра. Но паладину в черных доспехах и жрице в потрепанной суале неопределенного цвета не было совершенно никакого дела до логова ужасной графини. Уже целый час они безотрывно смотрели в глаза друг другу, в ожидании дневного светила. Наконец первый лучик радостно выпрыгнул из-за горизонта. Веленира надела кольцо на руку единственному человеку, прочно поселившемуся в сердце. Константин ответил тем же. Текст всплыл в головах сам:
   Над реками наших жизней, которые соединяются в одну, под первыми лучами нашей рождающейся семьи, я (такой-то) клянусь в любви и преданности (тому-то) и дарю ему(ей) лебединое кольцо, символизирующее верность. Если не сдержу свою клятву, то наш союз навсегда распадется.
   По очереди повторили слова. А хлынувший на них сверху дождь из лепестков роз подтвердил искренность и правильность данных обещаний.
  
   Глава 9
   Рассветный час Инмироны совпадал по времени с земным. Но этот рассвет стал для Кипариса особенным. В это утро Веленира сказала ему "да"! И новые сутки они встретили в новом, но весьма приятном статусе - в статусе жениха и невесты.
   Счастью, переполнявшему Костю, не было предела. Единственное, что слегка омрачало настроение, так это не вовремя случившаяся авария на линии, повлекшая за собой разрыв соединения с сервером. Хотя, если разобраться, когда это незапланированный вылет из Интернета случался вовремя?

***

   Когда лучи солнца осветили шпили императорского замка и стали тихонечко сползать ниже к земле. Когда ночные хозяева города уже в большинстве попрятались в свои дома, а мирные жители еще толком не проснулись. Когда произошедшее на хрустальном мосту немного улеглось в голове, Веленира заспешила через глухие переулки обратно к своей подруге. Вероятно, давно уже её заждавшейся. А может беззаботно дрыхнущей без задних ног, в обнимку или даже облаченная в нарядные приобретения.
   В тишине просыпающейся столицы даже тихие шаги звучали громко.
   - Ух ты! Какая красавица! - присвистнули сзади. - В такую рань одна торопится куда-то. Не от мужчины ли? Заплатил, наверное, хорошо. Не поделишься?
   Неприятный тип бандитской наружности поигрывал саблей, рассматривал жертву, прикидывая, что у той можно отобрать помимо денег.
   "Жертва" прикидывала, каким образом ей избавиться от охотника. Никого убивать в такой прекрасный день совершенно не хотелось.
   - Поделится. Куда она денется? - усмехнулся с другой стороны переулка точно такой же по внешности и поведению круглоухий. Братья что ли?
   Даргарийка еще не до конца научилась отличать демонов-геймеров от местных жителей. И в принципе ей без разницы к какой группе принадлежат ее потенциальные обидчики. Если дойдет схватки, одинаковое наказание - смерть ждет и тех и тех. Но, на всякий случай, для общего развития, северянка уточнила:
   - Не пойму, у вас с фантазией туго, или нарочно персов-близнецов нарисовали?
   - О чем болтает эта курица? - не понял один из разбойников.
   Второй пожал плечами, затем покрутил пальцем у виска и потребовал:
   - А ну выворачивай карманы, дурочка! И колечко снимай! Не то живо кишки на клинок намотаем!
   "Ага, все-таки НПС!" - тут же сделала вывод Веленира, значит, мирно разойтись вряд ли получится. Как там Костя говорил: "Если они запрограммированы на агрессивное поведение, то хоть на пупке перед ними пляши, хоть кол на голове теши, - не отступят"? Ладно, ребятки, ловите! Один дротики, другой кинжал.
   Оба поймали удачно. Только один удачно для жрицы. После чего медленно и печально осел на мостовую. А второй удачно для себя. Отмахнул летящую в него смерть саблей. Но, по-видимому, парирование получилось у него случайно. Так как устремившийся вслед за кинжалом нож, вонзился в негодяя прежде, чем тот понял, что же произошло. А если бы и второе лезвие по каким-то причинам не попало туда, куда надо, то у жрицы-воительницы при себе имелось еще предостаточно острых метательных штук, которые вкупе с умениями жрицы-магички непременно достигли бы цели. Впрочем, на сей раз заклинания воздуха, усиливающие скорость и меткость брошенного предмета, не понадобились.
   Брезгливо вытерев сталь о чужую одежду, Веленира быстренько, пока трупы не исчезли, осмотрела их на предмет кошельков. То, что нашла деньгами назвать трудно. Мелочь. У одного незадачливого близнеца пять медных монет, а у другого всего две.
   Зато инцидент в подворотне, каким-то образом подтолкнул служительницу Храма Неба к принятию окончательного решения, касающегося коварных поручений Похитителя Душ. "Да, это будет единственным и верным решением проблемы!" - подытожила себорийка свои размышления и снова поспешила в "Три пера".
   Комната, окна которой выходили на теневую сторону улицы, еще была погружена в постепенно тающий полумрак. Стояла тишина. Ника спала, положив под голову руку. Волосы золотистым водопадом струились на пол. Подушку, непонятным образом, оказавшуюся в противоположном углу помещения, Веленира подняла и положила на свою кровать. Вернулась к принцессе и нежно потрепала ее за плечо:
   - Проснись лежебока, утро на дворе!
   - Отстань. Рано еще, - не разлепляя век, промычала лежебока.
   - Вставай, вставай, соня. Разговор есть.
   - Раз он уже есть, то теперь никуда не денется, обождет, - недовольно огрызнулось ее высочество.
   - Это очень серьезный разговор. Я хочу с тобой побеседовать о заданиях дракона, - не отставала Веленира.
   - Давай лучше сначала спать, а потом болтать? - проворчала лаэйри. - Я жутко хочу спать, а тут еще и разговор о драконе. Столько раз его откладывали, еще потерпим.
   - Ника, я ведь не отстану!
   Вместо ответа наследница престола Ютра, отвернулась к стенке и накрылась одеялом с головой.
   - Ах так! - подбоченилась даргарийка и пригрозила: - Ну, держись! Сама напросилась!
   Одеяло и все остальное постельное белье, моментально сдуло холодным северным ветром. Но на этом освежающие потоки воздуха не успокоились и радостно устремились в объятия завизжавшей принцессы. Кувшин с цветами, доселе приятно благоухающими на столике, тоже подключились к веселенькому пробуждению. Веник из ромашек и васильков хлестал капризную девчонку чуть пониже спины, а именно: по оттопыренной смугленькой попке. Глиняный же сосуд парил над головой, уже орущей не своим голосом Лариники, и обильно поливал её моментально остывшей до температуры льда жидкостью.
   Прибежавший на крики с выпученными глазами и парой охранников с дубинами хозяин таверны прервал жестокую пытку.
   - Все нормально, просто малышка мышонка испугалась, - успокоила паникующий народ Веленира и обернулась к дрожащей Нике: - Ведь так?
   - Тттататак, - простучала зубами взъерошенная лаэйри.
   - Извините, ради всех святых, - приложил десницу к сердцу грузный хозяин. - Мы срочно примем меры: заведем кошек, потравим всех мышей и крыс.
   - И тараканов! - подсказала даргарийка.
   - Да-да, и тараканов, - заверил толстяк. Возвышающиеся за его плечами угрюмые детины тоже кивнули.
   - И ещё не будете взимать с нас плату за проживание в течение недели! Не то всем расскажем, как тут у вас нескучно! - нагло потребовала Веленира.
   - Помилуйте, госпожа! - взмолился тавернщик. - Может, хватит и трёх дней!
   - Пять! - произнесла очередное слово в начавшейся торговле жрица.
   - Четыре! - попытался ещё сбить цену покрывшийся нервной испариной мужчина.
   - Четыре - без оплаты, а и еще сутки - в полцены!
   - Согласен!
   - Замечательно, а теперь будьте любезны, закрыть дверь с той стороны. Нам переодеться нужно, - велела постоялица.
   - Да-да, конечно, еще раз прошу прощение за недоразумение, - откланиваясь, попятился хозяин, заодно своим широки задом оттесняя и вышибал в коридор.
   - Да мы уж почти забыли о нём, - показала широкую улыбку темноволосая постоялица.

***

   Вчера Ника задержалась у портного дольше, чем планировала. Но уж очень соблазнительные образцы платьев висели на манекенах. Пока все не пересмотрела, душа не успокоилась. Потом же ещё мерки снимали. О цене договаривались. Сумма то, выделенная на нарды была ограниченна, а купить на неё хотелось ой как много всего. В итоге, в гостиницу вернулась глубоко за полночь.
   А потом беспокойно спала.
  
   Сперва ей снилось последнее нападение на караван.
   " - Ай! - вскрикнула ПоЛуНоЧнИцА и повалилась на песок.
   - Засада!!! - заорал Шершень, моментально сообразивший, что происходит. - Где этого Кипариса черти носят, когда он нужен?!
   Веленира выхватила мечи и огляделась.
   Сразу из-за нескольких дюн выскочило более десятка воинов и припустило к ним. Еще несколько магов и лучников остались на вершинах холмов. Первые беспрерывно бормотали заклинания. Вторые обрушили град стрел на возниц.
   Ника, инстинктивно присела и сжалась в комок. Дальше, как ей показалось, все произошло за считанные мгновения.
   Вот один за другим рухнули замертво правящие черепахами люди. Вот Имморал применил исцеляющую магию, и над ПоЛуНоЧнИцЕй возник красный крест с белыми крыльями. Но это и всё, что успел сделать волшебник. Потому, что через полвздоха на воскрешенную девушку и на него самого наслали мощную атакующую магию. И больше до конца боя они не поднялись.
   Шершень юлой вертелся между несколькими насевшими на него противниками. Однако тоже продержался не намного дольше, чем только что павшие соратники.
   Фельдриг не находил себе места, носился вокруг обоза, но кроме панических воплей, раздражающих разбойников, пользы от него не было никакой.
   Единственная, кто дала достойный отпор врагу, конечно же, была даргарийская жрица. Она, практически не напрягаясь раскидала сразу семерых! Затем эффектно расставила руки в стороны, метнув в лучников свои знаменитые дротики и стальные звезды. После вызвала крохотные песчаные бури и окутала ими магов.
   Лариника, очень хотелось помочь подруге. Но как это сделать, не навредив, принцесса не представляла. Поэтому, наученная горьким опытом использования заклинаний в предыдущем бою, она решила, что лучше не мешать опытной воительнице, а укрыться в каком-нибудь безопасном месте. Например, залезть под телегу. Поползла...но внезапный глухой удар по затылку чем-то тупым и тяжелым, лишил её чувств...
   Между тем, когда лаэйри оглушили, и тем, когда она очнулась, видимо протекло не очень много времени. Так как расположение и количество сражающихся, мало изменилось.
   Голова звенела, словно колокол. Но все же изумрудоглазая Ника сообразила, какой хороший и нужный поступок она может совершить! Она велит пустынным черепахам перестроиться и включить защитный купол! Животные твори должны подчиниться силе зеленой магии Леса.
  
   На этом первая часть сна принцессы оборвалась. Вспотевшая, с выпрыгивающим из груди сердцем и дрожащими от волнения руками, девушка осушила кружку воды. Посидела чуть-чуть. Успокоилась. Заметила, что Веленира еще не вернулась. Снова сомкнула веки и опять провалилась мир волнительных грёз.
   Тревожный сон продолжился. Но, в отличие от начала, события второй половины ночного видения, некоторыми деталями существенно отличались от того, что произошло на самом деле.
   Во-первых, завершилось нападение не совсем так, как это было в действительности. Неожиданно появившийся Кипарис не заслонил собой жрицу, а сбил ее с ног, и стрела пролетела мимо.
   Во-вторых, с предводительницей разбойников черный рыцарь не разговаривал, и не отпускал с миром, а нанёс той смертельную рану прямо в сердце.
   В-третьих, как только тела убитых злодеев исчезли, среди оставшихся вещей, напоминавших о том, что здесь недавно были люди, помимо горсток монет лежал прозрачный красный камень величиной с кулак. Хотя Лариника прекрасно помнила, что ничего подобного из демонов "не дропалось" (кажется так это явление называет Кипарис).
   - Что это? - спросила Веленира у рыжеголового воина, по какой-то непонятной причине ставшего теперь черноволосым.
   - Ничего себе! Вот это находка! Пылающий камень! - восхищенно прошептал он. - Теперь у тебя больше проблем с зажиганием костра не будет. Даже Имморал вынужден для этих целей использовать кремень или спички, потому что способен скастовать только большие взрывы, а малюсенькие искры - нет.
   - А как моей находкой пользоваться? - тут же поинтересовалась жрица.
   - Нет ничего проще! Просто стукни обо что-нибудь твердоё. От силы удара зависит, как камень разогреется.
   В-четвертых, паладин едва успел оживить с помощью свитков погибших товарищей, как тут же принялся ворковать с голубоглазой эльмирийкой.
   - Улыбайся чаще, - говорил он ей. - Тебе улыбка идет лучше, чем серьезное лицо.
   И суровая себорийка послушно улыбалась! Да не просто растягивала губы, а прямо-таки светилась от счастья. Человеческий парень любовался ее лицом и одаривал новыми комплиментами.
   В-пятых, опять-таки этот круглоухий ухажер Велениры, ни с того ни с сего вдруг затеялся обсуждать Никину персону.
   - Она необученный маг природы и никакой воин, - объясняла ему жрица.
   - Но в нее файербол попал!
   - Что попал?
   - Шар огня.
   - А, ну да. И что?
   - И ничего! Совсем ничего!
   - Как это?
   - Она вскрикнула, но полоска здоровья у нее не уменьшилась.
   - То есть, ты хочешь сказать, что она не пострадала? - уточнила даргарийка.
   - Именно!
  
   После этой фразы эпизод сменился.
   Кипарис подошел к Шершню, а принцесса, как бы незримо парила рядом с ним.
   - Что там за шуры-муры ты крутишь с этой неписью? - ехидно полюбопытствовал тот, чье имя совпадало с названием огромной осы. - Ради чего под пули из-за нее прыгнул?
   Кого геймеры кличут "неписями" лаэйри уже знала. Что такое пули - еще нет. Как крутить шуры-муры - догадывалась. Тем не менее, суть вопроса поняла.
   - Ну, разве я мог не помочь прекрасной даме? - ответил черный рыцарь.
   - Прекрасная дама и без тебя отлично справлялась. Я краем глаза видел. Пф, тоже мне герой-любовник. Не обломится ничего. Она ведь цифровая. Или прикалываешься?
   - Отстань. Это мое личное дело.
   - Ладно, отстану, - хмыкнул Шершень. - Тогда признавайся, почему опоздал? Тебя же Фельдриг выгонит!
   - Не-а, не выгонит. И уже простил. За то, что вовремя появился и помог победить...
  
   Дальше сновидение перенесло ее к костру и оставило рядом с Веленирой.
   - Ну и денёк сегодня выдался! - пробормотала принцесса, неотрывно глядя в огонь.
   - Да, - кивнула жрица, и протянула ей тот самый камень красного цвета. - Подержи!
   Юная лаэйри взяла, повертела в руках и удивленно заметила:
   - Вроде бы горячий, но не обжигает. Даже наоборот, как-то приятно что ли. Это какой-то волшебный артефакт, да? Я слышала, Кипарис что-то объяснял про него.
   - Ника, развей мои сомнения. Из-за чего тебе было плохо в пути? Из-за жары?
   - Нет. Мне даже понравилось тепло Бархады. Если бы не горькое чувство утраты, да эти битвы за караван, путешествие было комфортным!
   - А то заклинание огненного шара, ну которое "файербол". Оно ведь и впрямь попало в тебя и ничего плохого не сделало?
   - Ну да. Абсолютно ничего. ПоЛуНоЧнИцА еще удивилась тогда. Я, собственно, тоже.
   Веленира молча сунула руку в костер. В самое пекло! Прямо на раскалённые угли.
   - Ты что?! - выдернула назад конечность подруги Лариника.
   - Погляди, - спокойно сказала та, повернув ладонь. - Мне тоже огонь не причинил вреда.
   - Почему?
   - По той же самой причине, по которой и ты не погибла в пожаре, когда бросилась в горящий дворец?
   - Нет, - Ника вновь почувствовала душевную боль, совсем недавно с таким трудом затихшую. Но через несколько секунд, сама осторожно дотронулась до пламени. - Ой! И правда нисколечко не больно. Но как?
   - Огонь принимает тебя за свою, - тихо проговорила жрица.
   - И что это значит?
   - А разве сама не догадываешься?
   - Даже не знаю, что подумать, - пожала плечами принцесса и по привычке закусила нижнюю губу. - Если только... Да ну, не может быть! Нет!
   - Да, Ника. Да! Ты тоже маг огня!
   Затем перед изумрудными глазами девушки повторно пронеслись события ночи, в которую она осиротела. После и вовсе снились какие-то кошмары. Так до самого утра и проворочалась. То вскакивала с криками, учащенным дыханием и лихорадочно стучащем сердцем. То мучительно стонала. То судорожно вздрагивала. То тихо плакала, выпуская капельки слез, сквозь зажмуренные ресницы. И вот только-только успокоилась, и наконец-то сладко задремала, как пожаловала подруга со своим срочным разговором.

***

   - Да уж, интересные сны подарила тебе эта удивительная ночь, - упершись взглядом в точку на стене, скрестила руки на груди Веленира. - Но ты сейчас еще больше изумишься, услышав то, с чем я к тебе спешила.
   - Какое интригующее начало! - не удержалась от сарказма принцесса, и уселась поудобнее, подобрав под себя ноги. - Давай уже, выкладывай, что же такое срочное вынудило измываться над августейшей особой ни свет, ни заря?
   - "Августейшей"? А это что значит?
   - Кипарис твой как-то меня обозвал. А потом объяснил, что в их мире так говорят о лицах, в чьих жилах течет королевская кровь. Правда не поняла почему: или монарх на Земле очень уважаемый был с именем Август, в честь которого потом нарекли один из месяцев; или он родился в этот месяц.
   - Ясно. Тогда по аналогии ты - траворостная особа, а я, если бы тоже была из правящей династии, то назвалась бы вьюгокрутной особой?
   - Ну, наверное.
   - Ладно, что-то мы отвлеклись.
   - Ага, отвлеклись. Давай уже, выкладывай, что там у тебя?
   - Ника, только прошу тебя, без эмоций, пожалуйста, - себорийка присела на край постели подруги.
   - Ой, что-то мне уже не по себе, - заволновалась белокурая девушка. - Ну, хорошо, постараюсь. Итак?
   Жрица собралась мыслями, медленно набрала полные легкие воздуха, выпустила его обратно и начала:
   - Подлый Раминар вроде бы так поставил условия, что, как ни крути, одна из нас должна остаться здесь. Причем неважно кто вернется в Эльмирону, народы наши все равно не помирятся. Ведь срок использования против меня мертвой соли миновал. И теперь Похититель Душ не поможет тебе взойти на престол. Даже от пепельников не защитит. Получается, что на новую политику молодой королевы лаэйри, тоже глупо надеяться.
   - Вроде бы?! - уцепилась за слова Лариника и, с затаенным дыханием, уточнила: - Ты сказала: "вроде бы"! Это же не просто так, да? Не хочешь ли ты сказать, что не стоит отчаиваться, и есть другой выход? Я правильно догадываюсь? Не молчи же, Веленира!
   - Отчаиваться вообще никогда нельзя! И да, отвечаю: крохотный шанс выполнить наши миссии и перехитрить дракона есть!
   - Ура-а-а! А-а!! Как же я рада! - восторженно воскликнуло ее высочество и запрыгало на ложе.
   - Я же просила без эмоций, девочка моя, - с грустью улыбнулась служительница Храма Неба.
   - Прости, не могу сдержаться! - ликовала несовершенновесняя девица.
   - Ника, успокойся. Все не так весело, как тебе думается. Другой путь существует, но он неимоверно сложен и тернист. Чтобы пройти его до конца, прежде всего, тебе нужно стать на порядок серьезнее, собраннее, внимательнее, а где-то даже чуточку хладнокровнее, - остудила северянка пыл собеседницы из южных лесов. - Я тебе, конечно, всячески буду помогать, но и от тебя самой многое потребуется. Лишь тогда дойдешь до конца и осуществишь то, что мы задумали.
   - Ты опять меня пугаешь, Веленира, - встрепенулась наследница престола Ютра. - Почему из твоих речей опять следует, что я одна вернусь домой? Это так?
   - Скажем так: скорее да, чем нет.
   - Снова ничего не понимаю, - нахмурилась принцесса.
   - Ника, я сама хочу тут остаться!
   - То есть как это - сама? Что значит - хочешь? Почему - тут? - Лариника вскочила с кровати и заметалась по комнате. - Но как ты тут будешь? Мы же не раз на собственной шкуре убеждались, насколько в Инмироне опасно! Тем более, эликсир бессмертия через квадр перестанет действовать! Тогда тебе уже нельзя будет умирать. Иначе все забудешь и превратишься в рабыню, как все окружающие круглоухие.
   - Ника! Ника! Ника, да успокойся же! И дослушай меня до конца. Да, я останусь. Но останусь не одна. Ведь есть еще Кипарис. Он меня не бросит. Научит, как здесь выжить.
   - А как же поручение верховной наставницы? А как же моя клятва?
   - Матери Мариизе я всего лишь дала слово, что Алмазный Прядильщик будет доставлен в Храм. Но не обязательно, что сделаю это я.
   - А кто же тогда?
   - Ты!
   - Я?! - удивленно заморгала принцесса. - Но... но я ведь - лаэйри.
   - Угу. Я в курсе.
   - А храм даргарийский!
   - Верно.
   - Но как же я туда доберусь? В смысле живой. И еще обратно потом. Меня же убьют, едва нога ступит на территорию Себора. Если не раньше. Или ваши, или пепельники.
   - Никто тебе не причинит зла. Ты благополучно доберешься до места, девочка моя.
   - Как?
   - Если запомнишь специальные пароли и будешь четко следовать моим советам, северный народ тебя не тронет. А когда передашь артефакт старшей наставнице и поведаешь ей свою историю, она выделит небольшую армию. И это будут лучшие воины и маги. Причем среди них будут жрецы, поклоняющиеся не только Небу, но также Земле и Воде!
   - Ого, а для чего?
   - Как для чего, Ника? Чтобы сопроводить тебя до дворца, расправиться с дядей-предателем, помочь взойти на престол и выполнить клятву данную богам!
   - Гм. Звучит-то красиво. Но в чем подвох? Зачем северянам помогать южной принцессе? Да еще в таком деле? Неужели все из-за живой брошки в виде паука? Что этот предмет настолько важен для твоего народа?
   - Прядильщик действительно очень ценная реликвия. Именно из его нитей вживляют узоры сильнейшим волшебникам, - Веленира указала на свой лоб.
   - Ну да, ты говорила.
   - Но я не сказала главного! Знаешь, что конкретно нам даёт эта паутина?
   Лариника пожала плечами.
   - Она позволяет пользоваться магией не только ночью, но и днём! По сути - это мощнейшее оружие, которое предоставляет даргариям колоссальное преимущество над лаэйри.
   - Ох-го! - испуганно выдохнула девушка.
   - Не пугайся, малышка. Тот факт, что в Эльмироне сохраняется баланс сил, и что мой народ до сих пор не уничтожил твой, означает, что прежний Алмазный Прядильщик был в надежных руках, и что не только мы с тобой хотим прекратить войну. Есть еще много, мечтающих о мирном сосуществовании с соседями. Верховная наставница Марииза - одна из них.
   - Правда?
   - Чистая. И, когда будущая королева Ютра лично явится в Себор и передаст потенциальному врагу средство, которое может быть применено против собственного народа, то это будет знаком! Знаком безграничного доверия и дружбы! Знаком, доказывающим, что Великое Сумеречное Противостояние лаэйри и даргариев, длящееся на протяжении вот уже тридцати пяти тысяч ста девяноста одной зимы и весны, скоро завершится!
   - Почему дракон так жесток? - задала риторический вопрос принцесса внезапно пропавшим голосом. - Неужели ему нравится смотреть, как мы страдаем, разрываясь между дружбой и собственной судьбой? Хотя, что с него взять? Раминар выше всех нас, эльмирийцев, вместе взятых. Но, Веленира, я не хочу, слышишь, не хочу, чтобы ты жертвовала собой! Ты мне стала самой близкой после потери родителей и братьев. Я не желаю оставаться одна... Снова...
   - А ты не будешь одна, - жрица поднялась и подошла к подруге. - Я всегда буду рядом. Мысленно, душой.
   - Нет, я не согласна! - снова возбудилась Лариника и начала увещевать подругу по второму кругу: - Ты подвергнешь себя опасности, оставшись здесь! Когда действие зелья закончится, ты перестанешь быть бессмертной!
   - Ну, начнем с того, что до попадания сюда я итак не была бессмертной. И дома меня точно так же могут убить. А ещё не забывай, что я как-то умудрилась протянуть четыре с половиной века в мире, с непрекращающимися ни днем, ни ночью кровопролитными столкновениями. Поверь, малышка, меня просто так не съешь. Ты же сама видела, эти круглоухие гораздо слабее меня. К тому же здесь даже проще выжить, чем в Эльмироне. Я просто не буду я из мирных зон выходить. Зачем рисковать понапрасну? Достаточно поучаствовала уже в приключениях. Ни на одну книгу хватит.
   - Как же, рассказывай мне сказки. Так я и поверила! Не тот у тебя характер! А на какие средства тогда существовать будешь?
   - Так нам же заплатят кучу золота, за умерщвление кровавой графини. Если скромно их тратить, на первое время хватит. Я прикидывала - не меньше чем на пять-шесть зим.
   - А потом?
   - Потом открою свою лавку. Займусь изобретением всяких хитрых штук наподобие моего метателя дротиков. В голове уже давно созрело несколько идей, вот и воплощу их на практике. Например, хочу сделать щит с выдвижными тисками, намертво зажимающий лезвие меча. Или гарпунострел с самоскручивающимся тросом. Чтобы переправляться через ущелья, взбираться по отвесным скалам, пересекать скользкие ледяные поля, переправляться через бурлящие реки и так далее. Понимаю, что в теории звучит пугающе, но это не так трудно реализовать. Достаточно прикрепить к специальной лебедке систему шестерен и пружин. У инмиронских геймеров такие вещи будут пользоваться колоссальным спросом. Производимые мною товары станут настолько популярными, что не буду успевать тратить заработанные деньги. Стану успешной купчихой, растолстею! - мечтательно промолвила даргарийка.
   - Ах-ха-ха! Растолстеешь? - захохотала, отвлеченная от тяжким дум, лаэйри.
   Раззадоренная Веленира, продолжала:
   - А что еще делать? Все так поступают, когда не знают, куда девать несметное богатство.
   - Хи-хи-хи. Как так? В себя его запихавают?
   - Ха-ха, ага! - кивнула шоколадноволосая себорийка, но внезапно, словно опомнилась, посерьезнела и произнесла: - Стоп! Знаю! На прибыли займусь изучением магии! Или нет, не так даже. Не стану ждать пять-шесть зим. Мастерскую организую сразу, а весь гонорар за победу над Закатой потратим на тебя!
   - Ой, не пугай меня, подруга. Если сейчас скажешь, что накупишь мне на несколько тысяч платьев, я решу, что ты точно рехнулась.
   - Расслабься, все нормально, в своем я уме. Мы тебя в местную Академию волшебства на Огненный факультет определим. Чтобы ты овладела навыками использования своей второй стихии.
   - Что?! Куда? Чем овладела?
   - Да, Ника. Да! Ты тоже маг огня!
   "Зеленые ёлки! - ахнула про себя белокурая южанка, - Кажется, именно это и называется - сон в руку!".
   Жрица блестяще обосновала свои доводы. Сначала предоставила целый ряд косвенных признаков. Затем множество почти явных фактов. После чего поделилась несколькими настолько неопровержимыми уликами, которые наблюдала в поведении принцессы, что та аж удивилась, как это она сама раньше не догадалась, что является не чужой пламенной стихии.
   - Единственное, чего никак не пойму, так это - почему у тебя не отрастают рыжие волосы? - сказала под конец Веленира. - Мне вот корни постоянно приходилось подкрашивать. Имею ввиду раньше - в Эльмироне. Тут-то таиться нечего. Да и не связан цвет шевелюры людей со врожденными способностями. К тому же здесь, магия огня не под запретом. А, можно сказать, в почёте даже, раз профессора в академиях преподают.
   - А мне, так понимаю, эти знания нужны, для повышения шансов выжить при встрече с пепельниками? - догадалась Лариника.
   - В первую очередь, да. Но и потом пригодятся. Например, когда придешь к власти и снимешь вето на изучение огня. Тогда твой хоть и небольшой, но все же опыт пригодится первым испытателям. Проконтролируешь, подскажешь им, что да как.
   - Так давай вместе? Откроем школы: ты на севере, я на юге. Потом в университетах соответствующие направления? Или вовсе объединенное учебное заведение построим, где студентами и преподавателями и лайэри и даргарии будут? Можем и Храм Огня - общий! А ты в нем - верховной старшей наставницей! А? Чего тебе тут одной делать? - смуглая девушка предприняла очередную попытку отговорить светлокожую подругу оставаться в Инмироне.
   - Никуся, да не одна я буду. А с Кипарисом рядышком, - улыбнулась служительница Неба. - Понимаешь?
   - Да с чего ты взяла, что он тебя не бросит?
   - Ну... На пересечении двух рек мы дали друг другу клятву верности... Теперь мы помолвлены.
   - ЧТО?! - у ее высочества отщелкнулась челюсть и глаза выкатились из орбит. - Ну и ну! Опять сон сбывается! Зелёные ёлки! Вот вы даете! А как это произошло-то?!
   - Да, как-то само получилось, - смутилась жрица.
   - С ума сойти! И кто из нас легкомысленная девица, а кто женщина с многовековым багажом жизни за плечами? Не знаю, плакать мне сейчас или радоваться за вас?
   - Лучше радуйся.
   - А то, что он - круглоухий, а ты - не человек, вас не останавливает?
   - Нам все равно. Мы любим друг друга.
   - Что ж, здорово! А ещё теперь все мне стало понятно. Ладно, счастья вам бесконечного. Но учти, я все равно буду очень сильно волноваться и тосковать по тебе, - смахнула мгновенно набежавшие слезы Лариника.
   - Я тоже, - обняла младшую подругу Веленира. - Хочу, чтобы и у тебя все сложилось хорошо. А теперь не будем о грустном. Давай о предстоящем походе на графиню поговорим? Мне давеча Кипарис несколько интересных идей подкинул.
  
   Глава 10
   - Иуда! Предатель! Подлец! Негодяй! - Лекса со злостью рубила мечом ни в чем неповинную траву. - Ну как? Как ты мог променять меня, реальную и живую, на какую-то бесчувственную картинку? Человека - на красиво отрисованную, но безмозглую цифровую куклу? Гад! Гад! Гад!
   Этим утром Саша столкнулась с Костей в Хардироне. Она хотела подойти, отчитать за то, что он вмешался, и даже готова была простить его за временное помутнение (с кем не бывает?), заставившее Зеленкова выступить не на той стороне. Но заметила лебединое кольцо и сразу все поняла. Точнее сначала отказалась верить своим глазам. А потом.... потом Лекса проследила за черным рыцарем и увидела его целующегося с этой недоделанной эльфой!
   Жаль, что запрещено убивать в городе. Не то бы от рыжего и мокрого места не осталось в ту встречу. Точнее уже не рыжего. Этот дурачок решил предстать перед Веленирой в своём естественном не виртуальном виде. Когда же Александра предлагала ему сменить личины их чаров на настоящие, лишь криво усмехнулся.
   Тьфу, смотреть противно. Идиота кусок. Втюрился в программный код. Может выставить его на всеобщее посмешище? Ага, и себя заодно. Мол, НПС-шная девка у неё парня отбила.
   - Нет, дорогой, моя месть будет более изощрённой и ядовитой, - прошипела Лекса. - Еще не знаю точно, что я сделаю, но будь уверен, ты очень горько обо всем пожалеешь! Очень горько!
   Парень, не заметив или специально сделав вид, что увидел свою однокурсницу, исчез. А негодующая Сашка еще долго сыпала проклятья ему в след.
   - Мерзавец! Сволочь! Подонок! Попользовался и бросил! Только попадись мне не в мирной локации! Буду каждый раз убивать и вырывать все выступающие части тела! Попляшешь еще у меня, голубчик! - оскорбленная до глубины души девушка вырвала с корнем лютики. - Зря ты так поступил со мной! Ой, зря! Держись теперь! Получишь по самое не могу! Пускай до твоей хайлевельной Велениры так просто не добраться. Но я - не я буду, если не придумаю, как отомстить! Как наказать!
   Вдруг в глобальном чате у всех геймеров, находящихся в столице, вспыхнуло объявление:
   "Внимание! Дамы и господа!
   Мы рады сообщить о старте нового эвента!
   Сегодня, и на протяжении последующих шести дней, с 12:00 до 20:00 все желающие могут поучаствовать в 78-й охоте на Закату Кровавую!
   Желающие проявить свою доблесть, показать отвагу, добыть редкие трофеи в замке доселе непобедимой графини, или просто соскучившиеся по увлекательным приключениям, подавайте заявки на принятие вас в штурм-команду! Запись производится на центральной площади города персонажами с именами Лариника и Веленира. Во все семь походов поведут вас тоже они.
   И поспешите, количество рекрутов ограничено!
   Море фана ожидает вас! Будет одновременно: весело, страшно, интересно и незабываемо! Подробнее о квесте можно прочесть на официальном сайте игры.
   С уважением,
   Администрация сервера "Инмирона""
   - О! То, что нужно! Клянусь, и в этот раз никто не победит Закату! - в сердцах сплюнула девушка и продолжила казнить растения...

***

   - Ника? - Веленира специально громко стукнула ложкой об тарелку, помогая подруге в борьбе с дремотой. - Ты чего такая вялая?
   - Спать хочу. Легла поздно, потом всю до утра мучали кошмары, а как только уснула, ты явилась и сбила весь сон своими откровениями.
   - Прости, хотелось поделиться как можно скорее своими соображениями.
   - Угу. Чем сейчас займемся? До полудня еще пять часов.
   - Лично я хочу в пару мест зайти. А ты можешь в комнате посидеть. День сегодня тяжелый, устанешь еще. Даже прикорнуть немного можешь.
   - Нет уж! - замотала головой Лариника и показала пальцем на лебединое кольцо. - Вместе пойдём, а то еще у тебя что-нибудь случайно произойдет!
   - Например? - поинтересовался возникший у входной двери трактира Кипарис с лучезарной улыбкой на лице. - Привет, любимая! Извини, что сбежал не попрощавшись. Интернет наглухо отвалился. - Парень чмокнул в щеку смутившуюся невесту, и помахал принцессе. - Привет, Ника!
   - Здравствуй! О-о! - округлила глаза лайэри и повернулась к подруге: - Он теперь, как во сне - темноволосый!
   - Ах-ха, - хохотнула Веленира.
   - Так ты знала?!
   - Угу.
   - И молчала?
   - Хи-хи, прости, хотела полюбоваться на твою удивленную мордочку. Ты такая смешная в такие моменты.
   - Ну-ну, я тебе это припомню, - пригрозила Ника.
   - Так о чем ты там говорила Веленире насчет случайного происшествия? - решил сменить тему землянин Зеленков.
   - О том, что вы вечером на прогулку пошли, а сами помолвку устроили!
   - А... да... оно как-то само собой получилось, - стушевался воин.
   - Вот-вот. Слово в слово! Слышала я уже эту версию. Ладно, не буду вас мучить. Давайте есть.
   Завтракали они не в "Стеклянной пружине", как планировали, а в "Сломанной скрипке". Потому что у юной лаэйри вновь случился приступ ностальгии по родному дому, и ей захотелось отведать "сад королевы". А даргарийка, чувствовавшая себя немножко виноватой за ледяную побудку, решила удовлетворить данный каприз её смуглого южного высочества. Тем более все равно времени в запасе навалом, а заведение расположено по пути к Огненному факультету.
   Посетители трактира то и дело оглядывались. Но не из-за безупречной внешности девушек (точнее, не только из-за их неземной красоты), а потому что видели их имена. Весь Хардирон уже знал о предстоящем походе и многие уже мысленно примеряли на себя редкие доспехи, оружие и украшения, которые можно достать лишь в замке Закаты.
   Не выдержав повышенного внимания, Веленира покончила с едой быстро и теперь с удивлением наблюдала за подругой. Которой, как оказалось, совершенно не мешают посторонние взгляды, нисколько не смущает, что ее внимательно изучают.
   Девчонка-неумеха на публике вдруг превратилась в аристократку от кончиков пальцев до мозга костей. Прямая спина, спокойные изящные движения. Наколов маленький кусочек сочащегося маслом картофеля, эльмирийка чинно отправила его в рот. Следом ломтик красного помидора. За ним кусочек зеленого салата. Не спеша запила ароматным чуть горячим травяным чаем...
   Зрители гипнотизировали взглядами каждое действие. Наконец вилка бесшумно опущена на тарелку. Трапеза окончена. Можно уходить. И только на улице принцесса призналась, что любопытные люди ужасно ее раздражали, но дворцовое воспитание еле спасло. Их. От её ярости.
   Часы на ратуше показывают, что до начала регистрации еще около четырех часов. Но прямо перед входом в здание, уже стоят два стула и стол, на котором лежит кипа чистых листов и чернильница с парой воткнутых в неё павлиньих перьев.
   Более того, рядом уже организовалось толпа. Человек шестьдесят - не меньше! И все жаждут первыми попытать счастья в цитадели кровавой графини.
   Одни круглоухие молча переминались с ноги на ногу. Другие задорно общались, предметом обсуждения, естественно была предстоящая миссия. Третьи уселись поудобнее, и, пользуясь случаем, выложили товар на продажу. Четвертые медитировали. Но для большинства несколько часов ничегонеделанья - непозволительная роскошь. Поэтому они, сдав очередь, носились по городу, выполняя различные мелкие поручения.
   - Смотрите какой аншлаг! Их уже в полтора раза больше, чем требуется. На семьдесят седьмую охоту столько не приходило, - восхищенно воскликнул Кипарис. - Значит, мой пиар на форуме работает!
   - А что ты там такого заманчивого написал про нас?
   - Правду! Кратенько пересказал ваши подвиги при переходе через Бархаду. Упомянул, что каждая из вас применяет магию двух стихий. А ты, Еленка, к тому же, не только волшебница, а универсальный солдат, владеющая всеми видами оружия. К тому же у тебя уровень четыреста сорок восьмой!
   "Еленка?! Надо же так чудно имя переврать!" - ухмыльнулась про себя изумрудоглазая. - "А ей, похоже, нравится?"
   - Ну вот, всем разболтал, какая я старуха, - шутливо расстроилась жрица.
   - Наоборот! Я думаю, как раз твой левел и является главным притягательным фактором. Ведь самые прокачанные геймеры сервера едва перевалили за трехсотый. Ты - круче всех! Потому пипл и засуетился. Появилась надежда, что теперь одолеем это вампирское отродье. Конечно, в этой толпе есть и халявшики, желающие просто получить деньги за наём. Но когда начнется запись они "приятно" обломаются.
   - И все-таки ты приврал, - нахмурилась жрица. - Мы не применяем магию двух стихий. Огонь пока неподвластен Ларинике. Только, если так можно выразиться, пассивные скилы. Да и я сама, не особый спец. Всего несколько грубых заклинаний знаю.
   - Так еще же не вечер! - заявил в оправдание Костя.
   - К чему ты клонишь?
   - К тому, что у нас запланировано посещение Академии волшебства. Мы ведь туда сейчас направляемся, не так ли?
   - Так. Только сперва к старьевщику заглянем, - подкорректировала маршрут северянка. - А то вчера мой рюкзачок от хлама освободили, а Никин забыли.
   - Правильно! - воскликнул паладин в черных доспехах. - Дополнительные ячейки никогда не помешают. А этой ночью так тем более.
   - Ага, если только с нас самих Заката не соберет лут, - криво усмехнулась служительница Храма Неба, не особо разделявшая оптимистичный настрой возлюбленного.
   - Ясен пень.
   Изумрудоглазой лаэйри уже было известно, что пень ясеня демоны упоминают, когда хотят сказать: "разумеется", "понятно", "несомненно", "бесспорно". Однако большая часть жаргонизмов, проскальзывающих в беседах Велениры и Кипариса, для нее по-прежнему оставалась темной хвоей.
   Зато подруга, кажется, уже почти в совершенстве овладела геймерским сленгом. К тому же, чем дольше жрица общается со своим женихом, тем чаще и из ее уст вылетают новые незнакомые словечки.
   "И это хорошо. Чем больше нитей, тем прочнее связь. Чем быстрее и гармоничнее себорийке удастся слиться с Инмироной, чем раньше она освоится в этом мире бессмертных, тем легче ей придется в дальнейшем, когда сама она уже потеряет возможность воскресать после гибели", - размышляла Лариника. - "Ну да! Веленира, таким образом, ускоряет процесс адаптации, делает его менее болезненным. Это же очевидно, как ясеневый пенёк!".
   Лавка старьевщика, которую Костя почему-то обозвал непонятной фразой "сэконд хэнд", что снаружи, что изнутри похожа на забитый ненужными вещами сарай.
   Всюду развешаны оружие и одежда, на каждой доступной поверхности лежат тысячи мелких вещей: ожерелья, значки, подвески, перчатки, пояса, заколки и прочее. За прилавком в ареоле пыли восседает девушка и сосредоточенно дочитывает книгу. Полноватое лицо хмурится с каждой прочитанной сточкой все больше и больше. Внезапно читательница разрыдалась:
   - Он ее бросил! Бросил! И это после стольких лет знакомства, тайных свиданий, переписок и разговорах о совместном будущем! Причем сделал это тогда, когда они собирались сообщить всем родственникам о том, что помолвлены, что являются женихом и невестой. Какой гад!
   Посетители переглянулись. Они-то приготовились к другому. К тому, что сейчас нужно будет громко кричать тугоухому старику. Или торговаться для поднятия цены при деловом разговоре со зрелым мужчиной. Но не к тому, что придется выслушивать, как несправедлив книжный герой к книжной героине. Кипарис закатил глаза. Мол, женщины.
   - Мы вещи принесли. Оцените, пожалуйста, - произнесла Лариника и выложила на стол, собранные во время стычек в пустыне, трофеи.
   - Что тут у вас? - хлипнула старьевщица.- Та-ак, сразу предупреждаю, за эти штаны больше пятидесяти шести серебрушек не дам. Щит. Ну, за него один золотой. Перчатки. Потянут всего лишь на один серебряный и двадцать пять бронзовых монет...
   Девушка продолжала бубнить, внимательно рассматривая предметы, выуженные из горы на прилавке.
   Принцессу как сороку потянуло к блестящим украшениям. К каждому из них прикреплены листочки с ценами и описанием. Понравившееся больше всего колье оказалось самым дорогим. Аж сто золотых! Именно столько Веленира вчера дала ей, справедливо рассудив, что больше тратить на различную ерунду не полагается. Но от этой суммы осталось всего тридцать желтых монет. Остальные ушли на обновление гардероба.
   Пестрые платья тоже привлекли внимание, но ни одно из них не подходило под утонченный вкус Ники. Либо слишком много украшений, либо слишком откровенные. К тому же новые наряды для нее уже дошивали портной, его жена и средняя дочь. Втроем они должны успеть закончить в срок. Мастер иглы обещал доставить платья примерно в одиннадцать часов утра. Так что перед широкой публикой наследница престола Ютра предстанет в приличном виде!
   А больше всего юную лаэйри поразило то, что здесь называется купальником. Как это могут носить девушки, принцесса не представляла. Ведь прикрывают треугольные кусочки ткани едва-едва. За ними не то что кинжал, даже стальную метательную звездочку не спрячешь.
   Модные, по заверениям продавщицы, туфли на высоком тонком каблуке вообще никуда не годятся. Ходить по песку или рыхлой земле в них - то еще удовольствие. А если бой? А если убегать или догонять придется?
   Раскритиковывая одежду и обувь, Лариника внезапно поймала себя на мысли, что теперь среди ее оценочных характеристик появились критерии полезности вещи в сражении.
   "Ха, а я тоже меняюсь! Скоро как Веленира стану: серая и неприметная на вид, но донельзя практичная и невообразимо опасная на деле. В каждой складочке по неожиданной атаке, в каждом кармане по затаенной смерти!"
   Пока принцесса радовалась, что ей изготовят вещи по заказу, жрицу понесло к оружию. Не то, чтобы было мало того, что вчера приобрела. Просто, при малейшей возможности, она всегда интересовалась инструментами защиты и отъёма жизни.
   К разочарованию даргарийки, выбор невелик: три своеобразно разукрашенных массивных лука, изогнутый меч, деревянный шест, ржавый жезл да пара кинжалов. Несомненно, здесь все гораздо дешевле, чем в специализированных оружейных магазинах. Но предложенный товар, жалко обменять и на полмедяка.
   Зато на вешалке нашлось кое-что стоящее. Просторного покроя брючный костюм из темно-серой ткани с красной вышивкой, зачарованный от стрел и грязи. Да еще по размеру подошел идеально. Грех не взять.
   После захламленного помещения воздух на улице показался чистейшим, даже не смотря на то, что мимо проскакали несколько всадников и подняли дорожную пыль.
   Главный корпус Академии Магии находился прямо напротив императорского дворца. Высокое серое здание с небольшими окнами-бойницами и высокими шпилями бросало тень на городскую площадь и напомило больше не учебное заведение, а суровую крепость фронтира.
   - Это иллюзия, - успокоил девушек бывалый Кипарис. - Она периодически меняется. В прошлый раз строение выглядело как "Диснейленд".
   - Как что? - наморщила лоб Ника и взглянула на, хе-хе, Еленку. Но та тоже непонимающе хмурилась.
   - Ах, ну да, вы же не в теме, - опомнился парень и принялся объяснять новый термин...
   Лариника его не слушала, так как ей вниманием завладели ворота учебного заведения. Как завороженная она уставилась на движущийся по ним герб с изображением четырех стихий. Вихрем кружится воздух. Шевелятся листья на ветке - символе земли. Колышется вода. Светятся языки оранжевого пламени.
   Храм науки встретил их прохладным тихим холлом. Каждый шаг, каждый шорох раздавался эхом, но на звуки никто не появлялся. Указатели, сообщающие куда и зачем следует идти, отсутствовали. Поэтому пришлось заглядывать по все аудитории подряд.
   За первой попавшейся дверью расположился учебный класс. Пустой. Ровные ряды тяжелых деревянных парт, на возвышении преподавательский стол и расставленные, где только можно, тяжелые подсвечники. Из-за нехватки солнечный лучей, проходящих сквозь крохотные окна, помещение было погружено в полумрак.
   За следующей скрывалась огромная библиотека. Здесь светло. Потому что под потолком висит множество белых шаров, озаряя книжный рай. Никого не оказалось и в хранилище знаний.
   За третьей дверью оказался уютный кабинет с дорогой мебелью. Скорее всего, это шикарное кресло - рабочее место декана. Или самого ректора. И опять ни души.
   Свернув за угол, девушки остолбенели.
   От стены до стены широкий коридор был до отказа наполнен людьми. Магистры в длиннополых мантиях командовали будущими студентами, пытаясь навести порядок. Но шумная молодежь не желала замолкать и продолжала толчею у кабинета с надписью "приемная комиссия".
   - Ага, вот где все, сказывается! - улыбнулся Константин. - Ну и ажиотаж! Никогда бы не подумал. Ха, а тут не только геймеры, но и местных полно. Отлично! Теперь я спокоен. А то слегка переживал по этому поводу. Даже зная, что в нашей военной академии тоже не только игроки осваивают боевые профессии.
   Каждый раз, когда прошедшие или непрошедшие отбор абитуриенты отворяли массивные закрытые двери, напряжение возрастало. Некоторые лучезарно улыбались, и тогда толпа начинала еще активней пролезать вперёд. Другие выходили чуть ли не плача. Тогда круглоухие немного отступали назад. Тех же, кто не проявлял эмоций немедленно засыпали вопросами.
   - Приняли?
   - Что там надо делать?
   - Это сложно?
   - Ректор злой?
   И так далее и тому подобное.
   - Поразительно! - восхищался черный рыцарь. - Даже НПС интересуются и мандражируют.
   Очередь тянулась очень долго. До начала регистрации охотников первого рейда на Закату два часа. Но еще же надо в гостиницу заскочить.
   Потом осталось полтора часа. Час с четвертью. Час. Пятьдесят минут. Сорок. Полчаса. Двадцать пять минут. Двадцать. Девятнадцать. За это время народная масса не то, что не схлынула, а, кажется, еще прибавила в объеме.
   - Нет, это нереально, - скрестил руки на груди Кипарис. - Такими темпами не успеем.
   - А что же делать? - спросила у него уже изрядно изнервничавшаяся Ника.
   - Не грубо, но ощутимо поработать локтями и протолкаться без очереди, - предложил черный рыцарь, и, как бы заранее оправдываясь, добавил: - У нас ведь уважительная причина!
   - Что же ты раньше молчал, что так можно?! - упрекнула его Веленира и немедленно вклинилась в тесную толпу. Остальные за ней.
   Троице понадобилось сорок восемь секунд, чтобы добраться до заветной двери. Девушки зашли вместе, Кипарис прильнул к замочной скважине.
   За полукруглым столом на креслах с высокими спинками и резными ножками восседали трое. Два мужчины и женщина. Члены приемной комиссии с интересом оглядели буквально вломившуюся в кабинет остроухую парочку. Мужчина с левого края часто заморгал и протёр глаза. Женщина справа улыбнулась краешком губ. Затем оба, не проронив слова, переглянулись и воззрились на коллегу посредине. Тот пожал плечами. И собеседование началось!
   Вопросы оказались просты: кто такие, что умеете, чему хотите научиться, какие навыки уже имеете и так далее. Уточнили, есть ли у дам возможность оплачивать учебу. Не нуждаются ли они в предоставлении общежития. Попросили продемонстрировать свои умения.
   Жрица использовала уменьшенную копию самого мощного и самого сложного из известных ей заклинаний Неба - призыв торнадо! Преподаватели ахнули от увиденного. Сообщили, что по этой стихии жрице обучаться уже не надо, и даже, напротив, с удовольствием готовы обсудить с ней вопрос преподавания. Так как именно с магистрами-наставниками Воздуха в Академии сейчас туговато. Веленира поблагодарила за предложение и пообещала подумать.
   Юная Лариника же, хоть и не владела в совершенстве магией Земли, но тоже показала достаточно для того, чтобы ее согласились взять сразу на третий курс соответствующего факультета.
   - Вообще-то мы хотим попросить проверить наши способности к изучению Огня. Я знаю, что мне эта стихия доступна. Кое до чего даже самостоятельно дошла, но насколько велик мой потенциал, без понятия, - промолвила Веленира и покосилась на подругу. - А вот начет неё точно не уверена. По ряду признаков она, скорее всего, тоже маг огня, однако, хотелось бы получить ответ от более компетентных лиц.
   - А по каким признакам вы определяли ее причастность к огню? - полюбопытствовал один из мужчин.
   - Например, Нике нипочем зной. Когда все сходили с ума от жары и жажды, она чувствовала себя комфортно. Ещё моя подруга, также как и я, не получает ожогов от прикосновения к раскаленному металлу и может совершенно свободно и сколь продолжительно долго держать в ладонях горящие угли. Эта девушка выжила в страшнейшем пожаре. У неё полный иммунитет к высокой температуре.
   - Что ж, проверим, - единственная в приёмной комиссии женщина произнесла какое-то заклинание, и в ее руках появился хрустальный шар: - Возьмите, Лариника. Сосредоточьтесь, медленно считайте до десяти и внимательно всматривайтесь в самый центр. А потом расскажете, что увидели.
   Принцесса взяла предмет. Сделала, как ей сказали и вдруг застыла.
   Жрица тоже затаила дыхание. В какой-то момент выражение лица малышки изменилось. Судя по округлившимся глазам, шар непонятно чем сильно удивил её. Северянка прикусила нижнюю губу, на манер того, как это делает подруга.
   Наконец лаэйри потрясла головой и протянула магический предмет владелице.
   - Я увидела себя маленькой у мамы на руках. Она надела на меня этот кулон, и цвет волос из рыжего стал таким, который у меня сейчас, - произнесла девушка и поглядела своими ясными изумрудными глазами на служительницу Храма Неба: - Веленира, я действительно маг огня! Если, конечно, шар мне показал правду, а не чью-то фантазию.
   - Шар может показать только прошлое, будущее и родную стихию, взирающего внутрь существа. Что вы еще видели?
   - Еще там был пожар. Тот самый... Потом все исчезло, остался только огонь. Странный какой-то. Зеленый.
   - Все правильно, - выдохнула с облегчением даргарийка и шепнула: - По секрету тебе скажу, мой огонь нежно-голубого цвета. Я слышала про такое. Цвет как-то связан со второй стихией.
   - Лариника, а насколько сильным было пламя в видении? - вновь подала голос преподавательница.
   - Ммм... Как в среднем костре. Не могу описать точнее.
   - Хорошо, я поняла, - кивнула женщина. - Веленира, теперь вы возьмите шар.
   Жрица повиновалась. Через некоторое время несколько удрученно произнесла:
   - Родных не увидела. Только верховную наставницу. Она вынула из корзинки, что стояла на ступенях, младенца с рыжеватым пушком на голове. Девочку. Наверное, этим ребенком была я. Сначала старшая служительница держала меня с опаской. На вытянутых руках. Подняла до уровня глаз и долго рассматривала. Потом мы одновременно улыбнулись друг другу и духовная мать, нежно прижав меня к своему сердцу, внесла в Храм Неба.
   - А огонь в конце был?
   - Да.
   - Голубой?
   - Ну да.
   - Прекрасно! А какой интенсивности? С чем его можно сравнить?
   - С извержением вулкана!
   Члены приемной комиссии застыли, словно превратились в каменные изваяния. Они явно не ожидали услышать такого.
   Затем женская статуя справа и мужской истукан медленно повернулись к сидящему в кресле между ними человеку с пушистыми бакенбардами. Скорее всего, он и является тем самым ректором, которого жутко пугались поступающие. После длительной паузы глава экзаменаторов, сглотнул и осторожно промолвил:
   - Что ж... Поздравляем! Обе приняты. Леди Веленира, вы очень одаренная. Поэтому зачисляем вас сразу на последний кур, где вы сможете изучить все сто заклинаний Огня, преподаваемых по стандартной программе. И это обойдется вам в пятьсот тысяч золотых. А затем... ммм... если у возникнет желание и позволят финансы, обсудим ваше дальнейшее поступление в аспирантуру. Это еще пятьдесят заклинаний высшей категории. И еще миллион.
   - Сколько? - в горле у жрицы пересохло. На такие аппетиты она не рассчитывала.
   - Пятьсот тысяч и миллион, - небрежно повторил ректор, видимо для него подобная сумма не являлась чем-то из ряда вон выдающимся.
   - А позвольте ещё спросить, ваша честь? - снова подала голос Веленира. - Можно ли вносить деньги частями?
   - Да, мы входим в положение бедных студентов и практикуем оплату в рассрочку. Первоначальный взнос составит десять процентов от оговоренной суммы. Его необходимо передать в нашу казну в течение недели после зачисления. Остальное разбивается на равные доли и вносится в кассу факультета ежемесячно на протяжении всего срока обучения.
   - Спасибо за разъяснение, ваша честь.
   - Пожалуйста, - по-отечески улыбнулся мужчина с пушистой растительностью на висках и повернулся к принцессе. - Теперь насчет вас, леди Лариника. В силу юного возраста, ваши магические способности еще слишком малы. Но не отчаивайтесь. Постепенно, вместе с физическим формированием вашего тела, увеличивается и пик энергетической составляющей вашей сущности. На данном этапе мы предлагаем вам овладеть восемью заклинаниями первого курса. За это, безусловно, плата меньше. Всего шесть тысяч золотых. А через полгода-год, когда повзрослеете, переведетесь на второй курс и продолжите обучение.
   Ника отрывисто кивнула.
   - Всё, девушки, до свидания. Можете идти, - разрешила женщина и попросила: - И скажите, пожалуйста, следующим в очереди, чтобы приходили завтра. На сегодня приём окончен.
   Лаэйри отвесила книксен, даргарийка просто почтенно поклонилась, и обе направились к дверям.
   - Ах, да! - вспомнил человек с бакенбардами.
   Эльмирийки оглянулись.
   - Забыл сказать. Поскольку занятия в нашей Академии возможны как в группах, так в индивидуальном порядке, рекомендую подумать, только не затягивайте, и определиться, что вам удобнее. Если предпочтёте второй вариант, зайдите в канцелярию и согласуйте расписание. И еще, должен предупредить, такая форма обучения стоит на двадцать процентов дороже. Зато уроки будут проходить в удобное для вас время!
   Мнущемуся за дверью Кипарису показалось, что прошла целая вечность, прежде чем девушки вышли. Он вопросительно взглянул на невесту. Та степенно кивнула.
   - Ну и отлично! - обрадовался парень, и воскликнул, взглянув на часы: - Проклятье! Четыре минуты до начал регистрации! Скорее на площадь!
   - А как же мои наряды? - растерянно спросила Лариника. - Мне что в этом перед народом показываться? Да я в этих лохмотьях, наоборот, не привлекать, а распугивать всех буду.
   - Поверь, детка, народу глубоко наплевать на твой внешний вид. Они же не на конкурс красоты, а на войну записываться придут. Им главное, чтобы бы их собственный шмот и пушки соответствовали должному уровню.
   - Но как вы не понимаете! Это же первый раз.... - начала было объяснять принцесса, но потом печально ссутулилась и выдохнула: - Ладно, идемте.
   - Погоди! - сжалилась Веленира. - Давай, быстро беги в "Три пера" и переодевайся. А я у ратуши пока сама как-нибудь справлюсь.
   - А разве так можно?
   - Ну а почему нет? Работа не пыльная. Грамоте я обучена не хуже твоего, справлюсь.
   - Да?! Ага! Я мигом! - засияла лаэйри и стремглав просилась в гостиницу.
   - Кость, пригляди за ней, пожалуйста. Чтобы никто не обидел.
   - Понял! Сопроводим, - кивнул черный рыцарь и дунул вслед за девчонкой.

***

   Вещи от портного Андреаса, упакованные в два мешочка, уже доставили в комнату.
   - Отлично, успели-таки пошить! - радостно подпрыгнула принцесса и, забыв обо всем на свете, шустро развернула покупки и принялась стягивать с себя одежду.
   - Гм, - смутился Кипарис. - Пожалуй, подожду в коридоре.
   - Ой! - опомнилась девица, стыдливо прикрывая прелести. - Ага, подожди. Спасибо. Я сейчас.
   Изумрудно-зеленый, под цвет глаз, костюм для верховой езды принцесса решила носить по вечерам, во время штурмов гнезда Закаты. Закрытый высокий ворот, длинные рукава, удобные облегающие штаны, а на голове шляпка с тонкой вуалью. Простенько и со вкусом. Без всяких ненужных украшений. Юбку можно снять и использовать как плащ, а шляпку, если будет мешать в бою, вовсе убрать.
   Ника подумала, что от содержимого второго свертка даргарийка впадет в шок, и долго не придёт в себя. Но именно в этом нежно-желтом, с золотистой вышивкой, с тонкими, красиво обрамляющими открытые плечи и кисти кружевами, с пышной, прекрасно держащей форму без всякого каркаса юбкой в несколько слоев, БАЛЬНОМ платье юная принцесса мечтала впервые предстать перед теми, кого она впоследствии поведет за собой на великие подвиги.

***

   Новость о старте семьдесят восьмого этапа охоты на Закру быстро облетела виртуальный мир, и теперь полчища игроков с самых отдаленных уголков Инмироны спешили в столицу. Совсем скоро на огромной центральной площади Хардирона стало тесно от желающих записаться на осаду неприступной крепости. Народ уже толпился на прилегающих улицах, а новые геймеры все прибывали и прибывали. Старожилы сервера не могли припомнить, чтобы когда-либо прежде популярность данного эвента достигала таких небывалых высот.
   - Ничего себе! Даже на совершенновесние моего старшего брата меньше подданных приходило! - изумилась Лариника.
   - Не иначе на них так притягательно твой наряд действует, - подмигнула Веленира.
   - Не правда! Когда мы с Кипарисом подошли, то половина из здесь присутствующих уже собралась, - возразила принцесса. - Просто выходки кровавой графини окончательно переполнили чашу терпения и люди ведомы желанием отомстить! Они сами прекрасно осознают это, и потому верят в успех предстоящей операции!
   - Судя по алчным физиономиям большинства, вряд ли, - усомнилась жрица и поделилась собственными соображениями, кивнув на заветный сундучок: - Мне кажется, главная причина кроется в том, что на этот раз император удвоил так называемое вознаграждение за смелость.
   - А я все-таки считаю, дело в патриотизме, а не в жадности, - не согласилась лаэйри.
   Тогда даргарийка, ища поддержки озвученной ею версии, ткнула черного рыцаря в бок:
   - Кость, а ты что скажешь по данному поводу?
   - Не ссорьтесь, девочки, - примирительным тоном заявил Зеленков. - Двадцать тысяч золотых по местным меркам - сумма бесспорно баснословная. Даже если вычесть из неё ваш гонорар - пять кусков. Оставшиеся пятнадцать поделить на семь попыток. И затем полученное число снова разделить на тридцать восемь - то есть, количество помощников, которое кольцо, помимо вас двоих, сможет телепортировать в замок Закаты. Все равно получится пятьдесят шесть кругляшек высшего достоинства на брата за ночь! Это круто! Плюс существует потенциальная возможность выбить ценную вещь в процессе сражения с мобами. Плюс вероятность урвать нехилую плюшку, если повезет найти тайник с сокровищами, коих предостаточно во вражеской цитадели. Однако всё это меркнет по сравнению с лутом, который, в случае победы, упадет с РБ! В этом ты, Веленира, абсолютно права!
   Кончик носика себорийки победоносно вздернулся вверх.
   Костя продолжал:
   - Но и в словах Лариники зерно истины присутствует! Нынче люди, как никогда, настроены на успех миссии. Объясняю почему. Во-первых, как уже говорил, свою роль тут сыграл необычайно высокий уровень Велениры. Во-вторых, на поднятие боевого духа сильно влияет факт наличия в команде на постоянной основе магички светло-эльфийского происхождения. А так как каждому ребенку известно, что дети Леса, обладают способностью повелевать, а следовательно и усмирять практически любое животное, то автоматически следует, вполне логичный между прочим, вывод о том, что члены рейда будут застрахованы от ряда нежелательных проблем, могущих появиться у них при встрече с кровожадной флорой и фауной, гнездящейся в стане Закаты.
   - Это ты сейчас на меня намекаешь что ли? - догадалась принцесса.
   - Ага.
   - Но я ведь не эльфийка!
   - Ага, - снова кивнул Кипарис. - Попробуй убедить их в обратном. Особенно после того случая с пустынными черепахами.
   - Но я - лаэйри! И разве бывают смуглые светлые эльфы?
   - Да, тише, ты! Расшумелась, - шикнул Зеленков. - По сути, какая разница? Пусть думают, как хотят. Тем более, если это нам на руку. А кожа твоя, вполне могла загореть во время путешествия через Бархаду.
   - Дорогой, а тогда я кто? Дроу? - спросила даргарийка.
   - Нет, моя бледнолицая. Как раз твой цвет кожи, не выдерживает никакой критики. Даже несмотря на остроухость и бодрствование ночью, темной тебя считать никак нельзя.
   - А кем меня можно считать?
   - Вампиршей. Но не такой, как наша знакомая графиня.
   - А какой?
   - Равнодушной к огню и солнечному свету! Благодаря волшебной татуировке на твоём лбу.
   - То есть я менее уязвима, чем непобедимая Заката?
   - Менее уязвима и упакована по серьезному. Показания очевидцев, правдивые слухи и многократно перевранные истории о скрытых под твоей суалой хитрых механизмах, лишнее тому подтверждение. Теперь большинство убеждено, что вы вдвоём - подарочный чит от разработчиков. В качестве компенсации за то, что те переборщили и изначально слишком трудный эвент замутили. Зато теперь совершена работа над ошибками, и Закату, наконец-то, распечатают.
   - А тебя учили в детстве, что врать нехорошо? - назидательным тоном спросила Веленира. - Знаешь, что случается с тем и мальчиками, которые часто лгут?
   - У них удлиняется нос? - с усмешкой предположил парень.
   - Нет. У них укорачивается тело. Потому что, как правило, им отрубают головы, - поправила жрица. - Кость, скажи честно, ведь это же ты распространил в сети неверную информацию?
   - Да я и не отпираюсь. Конечно я! Но с моей стороны подавались лишь намёки, а к выводам народ уже пришел сам.
   - А зачем и почему ты так поступил?
   - А потому что, если бы я этого не сделал, сейчас бы там, снаружи, - паладин направил указательный палец в сторону запахнутого полога своей палатки (которую ему пришлось установить прямо на площади под предлогом срочного стратегического совещания), - стояла бы не многотысячная толпа элитных бойцов, а три калеки, две чумы, из которых вы бы не собрали и половины отряда даже на первый рейд. А, следовательно, о выполнении поручений дракона не могло бы идти и речи. Теперь же, мало того, что у нас появится шанс, так еще и кучу денег заработаем для вашего, между прочим, обучения в академии! Ну, если все по уму организуем, конечно.
   - Ладно, прости, если обидели, - извинилась даргарийка и поцеловала жениха. - Мы доверяем твоему опыту. Говори, что делать дальше? Кого нам посоветуешь брать в первую очередь? А то я пока, как ты и велел, лишь "мозги пудрила".
   - Сложно предугадать, кого и сколько нам понадобится для штурма. Каждый этап замок другой. Комнаты, лабиринты коридоров, ловушки и сторожащие покой графини мобы - всё меняется. Прошлый раз нужно было много танков. До этого - баферов и дамагеров. А перед этим все ставки были на лучниках, арбалетчиках и магах с дальнобойными нюками. В общем, пока не туда не попадешь, не выяснишь наверняка.
   - То есть, первый день, точнее ночь, будет носить ознакомительно-исследовательский характер? - сообразила принцесса.
   - И может даже не одна ночь, а две-три, - хмуро промолвила жрица. - Но тогда из кого нам сейчас формировать отряд? Сплошь из разведчиков?
   - Не только, - помотал головой Кипарис. - Думаю, нам вполне хватит и десятка человек с хорошо прокачанными умениями обнаруживать скрытое, становиться невидимыми и тому подобными шпионскими штучками.
   - Та-ак, из сорока вычесть нас троих, да еще минус десять, останется двадцать семь, - прикинула Лариника. - Из кого их набирать?
   - Из тех, кто больше заплатит! Причем сначала объявим аукцион на двадцать семь свободных мест, и поглядим, вдруг среди них попадутся кандидаты в развед-взвод? Тогда можно еще дополнительно количество платников увеличить.
   - Разумно, - похвалила Веленира и поднялась на ноги. - Тогда на этой ноте завершаем экстренное совещание и идем объявлять нашу волю заждавшемуся народу.
   Услышав о способе отбора, некоторые круглоухие недовольно зароптали, но быстро заткнулись под давлением большинства, у которого азартно поблескивали глаза.
   Стартовые пятьдесят золотых никого не испугали. Как и пророчил Костя, люди готовы были платить!
   Первый счастливчик купил лот за девяносто золотых. Мечник в сияющих фиолетовым светом доспехах. Он шустро вписал свое имя, уровень, класс и название альянса.
   Победа воина только подогрела нерешительных, и второй "билет на балет" ушел уже за двести монет.
   Третья вакансия обошлась уже двести пятьдесят...
   После двенадцатого проданного места, игроки сами предложили начинать торги с пятисот...
   - Одна тысяча триста!
   - Одна тысяча четыреста!
   - Полторы!
   Поняв, что никто не сможет побить этот предел, даргарийка начала отсчет:
   - Тысяча пятьсот золотых раз! Тысяча пятьсот золотых два!
   - Полторы штуки и одна медяшка! - выкрикнул кто-то.
   Несколько человек хихикнуло.
   Предложивший предыдущую сумму раздосадовано взвыл:
   - Ах так?! Тогда тыщу пятьсот голдов плюс две медяшки!
   - Полторы и три медяшки!
   - Две тысячи! - рявкнули с крыши ратуши.
   - Две тысячи раз! Две тысячи два! Две тысячи три! Последнее тридцать третье место продано! - объявила "эльфийская" принцесса и хлопнула в ладоши, за неимением специального молоточка аукциониста.
   - Но не спешите расходиться! - тут же сложив ладони рупором прокричала "неуязвимая вампирша". - Мы возьмем еще четверых! Всего за жалкие стартовые пятьсот монет! Потому что теперь в конкурсе будут соревноваться не кошельки, а ваши навыки! Нам нужны разведчики!..

***

   - Итак, всех, победивших на торгах, ждем на этом месте в девятнадцать пятьдесят девять. То есть через три с половиной часа! Отдохнувших, вооруженных, настроенных на успех, - объявила даргарийка.
   - Нет, на следующие сутки места не продаем! Кто хочет пойти во второй рейд, приходите завтра в полдень! - ответила кому-то лаэйри.
   Кипарис вызвал в меню калькулятор и прикинул выручку. Восемнадцать тысяч девятьсот семьдесят золотых! Даже больше чем планировалось! Теперь Нике не то, что на первый взнос, на оплату за весь первый курс хватит! Веленирино образование стоит гораздо дороже. Но малышке нужнее. Хотя, если тенденция сохранится, за неделю тысяч сто насобирать должны. А там можно прихватизировать нереализованную пятнашечку из сундучка, выделенную для наёмников.
   К тому же упадет с монстров что-то. А у подданных леди Кровавой, как правило, очень щедрый дроп. Да еще остатки суммы, причитающейся эльмирийкам, в качестве награды от его императорства. А если и этого будет мало, Костя добавит свои сбережения. Тогда ей и за обучение на Факультете Огня хватит и на аспирантуру останется! У него - без малого миллион! Но для любимой никаких денег не жалко.
   Обсудив с командой последние детали предстоящей ночи, члены штурмовой бригады разошлись по личным делам. Кто-то поспать, кто-то поесть, кто-то в аптеку за заветными скляночками, кто-то подточить клинки, кто-то запастись стрелами, кто-то подкопить маны. А Зеленков с подругами вернулись в канцелярию Академии, чтобы согласовать расписания индивидуальных занятий урожденных рыжевласок.
  
   Глава 11
   Радугу знают многие. Но известность она приобрела не как фрик, семь раз в неделю перекрашивающий свои одежды. В понедельник - в красные оттенки, во вторник - в оранжевые, в среду - в желтые... и так далее до воскресенья, которое всегда фиолетовое. Конечно же, ежесуточная покраска шмота, в соответствии с цветами дугообразной полосы на небосводе, образованной вследствие преломления солнечных лучей в дождевых каплях, обходится в копеечку. Но зато у нее есть собственная фишка! Свой неповторимый стиль! Персональная мода!
   Поговаривают, будто сальные шутники за спиной даже сверяют по ней календари:
   "Так, а какой сегодня день недели?"
   "Ща посчитаем. У Радуги сегодня синенькие трусики - значит суббота!"
   И, тем не менее, знаменитостью Инмироны девушка стала не за это, а благодаря тому, что завоевала репутацию хорошего очень опытного лекаря. Список ее друзей уже насчитывает несколько сотен игроков, но продолжает регулярно пополняться. После каждого рейда. На пару-тройку человек обязательно. Потому что геймеры, прочувствовавшие на собственной шкуре ее (всегда вовремя прилетающие!) исцеляющие заклинания (в особенности те бедолаги, кто до этого имел печальный опыт общения с криворукими докторами), желали и дальше продолжать приятное знакомство.
   А ведь, помимо магической медицины, в арсенале Радуги имелись весьма мощные и довольно редкие бафы. Которым тоже все всегда радовались, ибо "кашу маслом не испортишь".
   Да она - одиночка без клана. Но такие ценные игроки как она, всегда находят компанию для кача. Стоит ей войти на сервер, как в приват-чат прилетают десятки сообщений.
   Ее завлекают в группы:
   "Радужка, привет! Го с нами на РБ?!"
   "Хай, подружка! Айда в катакомбы полечишь!"
   "Воу! На нашем пасмурном небе наконец-то появилась Радуга! Теперь мы всех порвем!"
   "Здорово, наш Ангел-хелсолитель! Признаемся, заждались! И молим - подстрахуй, иначе мы получим [цензура] и унижения, а не дроп и фан:)".
   "Выбери меня, выбери меня, птица счастья завтрашнего дня!"
   "Кукушка-кукушка, похиляй, плиз, а то чуем нам тут не очень долго жить осталось!"
   "О-ля-ля. Бонжур, мон шер ами! Прекрасная мадмуазель, разрешите вас ангажировать в поход на отвратительных чудовищ?"
   "Ха-ха, кого я вижу? Ну, теперь дела пойдут веселее!"
   "Аааааа, Радугааааааа, ураааа!!!"
   И тому подобное.
   Поскольку спрос превышал предложения, то скапливались очереди. Однако народ терпеливо ждал. Ведь существовала особая примета: наличие в пати Радуги - уже означает половину успеха!
   Помимо этого проскальзывали и письма личного характера.
   Новички осторожно интересовались "М" она или "Ж"? Из какого она города? Какое у нее настоящее имя. Сколько ей лет? Есть ли у нее парень?
   Давние же знакомцы, не стесняясь, признавались в любви и приглашали на свидания в лучшие рестораны Инмироны. Особо смелые пытались организовать рандеву в реале.
   Милая отзывчивая Радуга с дипломатической тактичностью отвечала, что пока предпочитает хранить инкогнито и держать свои амурные чувства под замком. А народ, расценивающий это, как намек на малолетний возраст, чуманел ещё больше и снова готов был ждать, хоть целую вечность.
   Костя, знавший Радугу чуть больше других, сомневался, что её "пока" означает "рано". Уж слишком мудра для сыкухи-школьницы. Как минимум она его сверстница. Если не гораздо более взрослая женщина. Лет этак на десять-пятнадцать старше. А нежелание раскрываться - просто стратегический ход, направленный на повышение популярности. Ведь куда меньше у нее было бы поклонников, знай те, что стройная симпатичная куколка - глубоко замужняя и верная многодетная мать. Либо уродливая старая дева. Или лысый толстый вечно потеющий мужик. Или худосочный очкастый доцент. А то и вовсе - отбывающий заключение криминальный авторитет (почему, собственно, нет? за деньги можно и Интернет в тюрьму провести и "саркофаг" установить). На худой конец (ох, какое точное словосочетание), сумасшедший маньяк-убийца, который сейчас якобы играет в саму доброту, всех лечит, всем помогает, а на самом деле подыскивает будущих жертв.
   "Бррр, нет, это я уже слишком загнул", - тряхнул головой Кипарис, с усмешкой отгоняя последнюю мысль. - "Радуга - вполне нормальная девушка. Не без тараканов в голове. Но у кого их нет?"
   Они давно питают друг к другу теплые чувства. Еще бы, с самого нубства знакомы! Не один левел вместе апнули. Тогда Радуга, еще никому неизвестная, бегала в дешевенькой серой мантии и учила первые заклинания. А будущий черный рыцарь даже мечтать не смел о вороненных доспехах паладина и рубился тупым тренировочным мечом.
   Но отношения у них отнюдь не романтические. А сугубо родственные, как у брата с сестрой. Да. Хотя, Зеленков, наверное, мог бы влюбиться в Радугу. В её открытую честную душу и мягкий характер. Но в те времена его интересовала исключительно игра, и в начинающем бафере-целительнице виделся только надежный партнер. Ей, похоже, тоже требовался преданный соратник, товарищ по оружию, а не докучливый кавалер...
   Потом в игру неожиданно ворвалась Лекса, и их пути разошлись. Они по-прежнему и в чате с Радугой общались, и в совместных походах пересекались, но уже не так часто, как раньше, постепенно сходя на нет.
   А в последнее время Радуга вообще как-то стала редко появляться. Увы, Кипарис не ведал почему, так как даже ему подруга до конца не открывалась. Однако обойти стороной такое знаменательное событие, как охота на Закату Кровавую, леди "цветик-семицветик", конечно же, не могла. И как же он радовался ее замигавшему зеленым статусу "онлайн"!!!
   Еще вчера они списались по электронной почте. Костя похвалился перед "сестренкой" что у него блат и гарантировал место в команде на все семь дней. Но она отказалась от заранее зарезервированного билета, и захотела поучаствовать в торгах на общих основаниях. Чтобы подогреть толпу своим примером, так сказать. Кипарис согласился, с условием, что деньги ей все равно потом вернёт. Так что, каким-то образом, успешность затеи с аукционом частично обеспечилась и активным участием в оном Радуги.

***

   Тридцать шесть геймеров переминались с ноги на ногу в ожидании отмашки. Каждая секунда для них тянулась вечностью. Некоторые скучковались по три-пять человек и о чем-то оживленно беседовали. Одиночки, в основной массе держались подальше ото всех, время от времени оглядывались, нервно поглядывая на часы или проверяя оружие.
   - Да, где же они есть? - не выдержал бородач с огромной секирой за спиной. Если бы в этом мире водились гномы, несомненно, при создании персонажа, он выбрал бы именно эту расу.
   - Угомонись, ДвухметровыйКоротышкаДжо, придут. Уж не думаешь ли ты, в самом деле, что админы провернули аферу с аукционом ради того, чтобы собрать с нас доверчивых денежки и смыться? - раздался смешок одного из его приятелей.
   Несколько игроков тоже хихикнули (то ли от нелепого предположения, то ли от ника, в котором стояли по соседству слова "Двухметровый" и "Коротышка".
   - Да хрен знает, что у них на уме. Поговаривают, что после последнего обновления искина, НПС вообще такими хитрыми сволочами стали, совсем как мы - люди. Скоро совсем не отличишь.
   Теперь уже заржал весь услышавший ответ народ, и продолжил развивать тему, откровенно стебаясь над ворчливым великаном. А тот, в свою очередь, обещал повыдергивать юмористам ноги из одного места, как только они покинут мирную локацию. Однако угрозы хозяина огромного топора никто всерьез не воспринимал, и буря хохота продолжала бушевать.
   За этим занятием их и застали Радуга с Кипарисом и, появившиеся одновременно с ними, но с противоположной стороны площади, Веленира с Лариникой. Пока первая пара вспоминала "молодость" в ближайшей таверне, эльмирийки постигали азы владения огненной стихии на соответствующем факультете магической академии Хардирона.
   - О, я смотрю, настроение у всех боевое! Это хорошо! - улыбнулась жрица заждавшимся геймерам.
   ДвухметровыйКоротышкаДжо открыл было рот для возмущения, но тут минутная стрелка достигла числа двенадцать, и бой часов на здании ратуши заглушил его слова.
   - Подойдите все ко мне и возьмитесь все за руки! - громко скомандовала принцесса, после восьмого удара.
   Когда народ выполнил, что велела "эльфийка", Ника одела на мизинец кольцо перемещения.

***

   Телепортация прошла мгновенно. Только что они были в столице, и вот уже стоят у распахнутых настежь железных ворот зловещего замка.
   Ника на несколько вздохов замерла, не решаясь войти первой. То, к чему они с Веленирой так стремятся добраться, находится в этом огромном здании. Здании, которое пугает одним только своим видом. Чего стоит одна только высота внешних стен из потемневшего от старости камня - в ней четыре сосны, не меньше. А реющие на шпилях грозных башен кроваво-красные флаги? Они ведь тоже внушают если не страх, то какую-то неуверенность.
   "М-да, столь монументальное сооружение выдержит любой штурм. Покойный король оценил бы", - грустно улыбнувшись этой мысли, лаэйри медленно оглядела ожидающих дальнейших распоряжений спутников и встретилась взглядом с даргарийкой. Та кивнула, и они вместе сделали первый шаг на вражескую территорию.
   Едва последний человек минул невидимую черту, как ворота шумно захлопнулись, массивные засовы с лязгом задвинулись, а сверху с леденящим душу скрежетом обрушилась решетка, дополнительно огораживая непрошенных гостей от внешнего мира. Тем самым хозяйка замка как бы дала понять, что обратного пути уже нет.
   Все прекрасно знали, что снаружи цитадель имеет форму ракушки. Однако изнутри помещение представляло собой отнюдь не спиралевидный коридор, сужающийся и поднимающийся к центру, а сложный многоуровневый лабиринт, за каждым поворотом которого таилась смерть.
   - Ну что по сто грамм для храбрости и вперед на амбразуру? - сострил кто-то.
   - Да, - серьезно ответил Костя, взявший на себя роль пати-лидера. - Бафаемся и идём. Сначала пятерка разведчиков, потом танки, следом боевые маги и стрелки, за ними хилеры и остальные. Оставшиеся пять разведчиков замыкают и следят за тылом. Дистанция пять метров!
   Им недалеко удалось прокрасться. Первые слуги Закаты встретились буквально через что шагов. Два скелета двадцатого уровня в ржавых доспехах и кривыми саблями. Следопыты расправились с ними самостоятельно, даже не выходя из стэлс-режима.
   Еще через сто шагов отряду пришлось выстроиться в цепочку вдоль стены и какое-то время так передвигаться, чтобы не провалиться в яму с кольями, прикрытую иллюзией каменного пола.
   В конце тропинки их поджидали уже четыре скелета и два гниющих зомби. И все уже двадцать пятого левела. Завидев их ДвухметровыйКортышкаДжо уровня шестьдесят плюс, довольно крякнув, вызвался в одиночку выбить "пропуск" на дальнейшее путешествие. Он даже не вспотел.
   Затем снова разведка предупредила о том, что под ногами иллюзии. Только теперь провалы были меньшего радиуса, и располагались в шахматном порядке. Обвели специальными фосфорными мелками надежные плиты и без затей преодолели препятствие.
   После столкнулись нос к носу уже с шестью скелетами, четырьмя зомби, и двумя пауками размером с овчарку. Все тридцатые (в смысле по уровню). Однако ходячие кости, разлагающаяся плоть поднятых из могил мертвецов и членистоногие переростки ни на кого кроме пискнувшей Ники не произвели впечатления. Ибо все эти отвратительные мобы были прекрасно знакомы. Всех их собравшиеся геймеры не раз встречали и били на других территориях.
   Разнообразия ради, на этот раз размялись маги. В том числе и Ника. Ей в качестве домашнего задания задали опробовать на практике новое заклинание. Простейшее, но фундаментальное заклинание школы Огня - файербол первой степени. Горящие сгустки, срывающиеся с ладоней принцессы, летели медленно, неточно, а при попадании над врагами вспыхивали даже не двузначные числа, отображающие нанесенный урон, но лаэйри жутко гордилась своими скромными достижениями.
   На следующем участке кольями под полом были спрятаны вразброс. Не беда, по уже отработанной технологии шпионы пометили безопасный путь светящимися крестиками места, на которые можно наступать. И народ, вспоминая босоногое детство, резво попрыгал в "классики".
   - Блин, так легко, что даже не интересно, - разочарованно прошептал лучник с именем РобинГад.
   - Ага, я даже без воровских скилов знаю, кого будем побеждать за следующим поворотом: восемь скелетов, шесть зомби, четыре паука, и два оборотня-тридцатипятника, - заявил воин, который купил первый лот на аукционе. - Кто со мной, тот герой! Айда, надерем им задницы!
   И, прежде чем Костя его остановил, рванул за угол. А по пятам за ним ринулся еще десяток разухарившихся остолопов.
   С видом существ они действительно угадали. С количеством монстров тоже не ошиблись. Однако уровни большинства мобов не совпали с тем, что было предсказано. Лишь, скелеты оказались тридцать пятого левела. Остальные твари гораздо толще: зомби - семидесятого, пауки - сто пятого, волки-переростки и вовсе сто сорокового!
   Нарушение дисциплины и утрата бдительности обошлись слишком дорого. За считанные секунды сборная земляно-эльмирийская команда недосчиталась сразу семерых воинов и трех магов. Малейшая глупость повлекла за собой колоссальные потери. А, с учетом того, что в замке Закаты установлен запрет на применение воскрешающей магии, ещё и невосполнимые. И, самое обидное, что не настолько уж мощными монстры были (справились бы и не с такими), насколько сработал эффект неожиданности.
   - [Цензура] вашу мать! Какого [цензура] вы - [цензура] олени, идиоты безмозглые, [цензура], [цензура], [цензура], поперлись туда без спросу? Герои [цензура]! Перед кем вы [цензура]? Объясните мне, за каким [цензура] это надо было делать? Неужели до такой степени засвербело в одном месте, что случился отказ головного мозга? Что за массовое помешательство? - письменно полюбопытствовал в групповом чате Кипарис, не пожелавший осквернять бранными звуками острые ушки своих подружек. - А если бы не реакция Велениры и хилы Радуги, то нам всем из за вас козлов [цензура], [цензура] настал! Полный [цензура]!
   Провинившиеся козлы молчали.
   Зато побывавший на волоске от переноса в точку возрождения ДвухметровыйКоротышкаДжо не стеснялся в выражениях. Если его изречения перевести на нормальный язык получится что-то типа:
   - Уважаемые друзья! Любезнейше вас прошу, с этого момента без приказа не то что в носу не ковыряйтесь, а, пожалуйста, даже сероводородные выделения из кишечников ваших, уникальных и удивительных с точки зрения эволюции, организмов выпускайте с позволения командира! И ещё, внебрачные дети персонажей сразу нескольких басен Ивана Андреевича Крылова, зачатые и рожденные неестественным образом, с нижайшим поклоном умоляю вас, сядьте на жердочки и подождите, пока у целительницы Радуги не восполнятся запасы магической энергии, кои она без остатка потратила на спасение ваших бессовестных ягодичных мышц!
   Искусство бородатого оратора с секирой возымело положительный эффект. Однако, к сожалению, на этом неудачи не закончились. Спустя буквально четверть часа, отряд потерял авангардное звено разведчиков.
   Нет, воры прекрасно видели, что следующая западня в полу нестабильна, и плиты, на которые можно наступать, хаотично передвигались. Но пока они всей бригадой пытались просчитать зависимость, согласно которой происходит перемещение кафеля, прозевали град двухпудовых шипастых шаров размером с голову, обрушившийся с потолка. Для геймеров, практически не чувствующих боли, виртуальная смерть наступила мгновенно. Но их трупы, перед тем как исчезнуть, представляли настолько ужасное зрелище, что кое-кого из уцелевших игроков, наведывающихся на сервер не из саркофагов, а по старинке наблюдающих за Инмироной сквозь окна мониторов, вывернуло наизнанку. В реале.
   - Ребята, ну вы как дети малые. Я же предупреждал, что сюрпризы не всегда усложняются линейно, - тяжело вздохнул Костя. - Более того, дальнейшие участки, наоборот, могут даже облегчиться на какое-то время. А потом, вдруг как жахнет! Причем, не только с пола или потолка, но и из стен. К тому же не забывайте, что необязательно наш путь будет состоять из чередующихся отрезков западня-мобы-западня-мобы. Этапы только лишь из чудовищ или только с ловушками, равно как и смешанные варианты - вполне могут идти и несколько раз подряд.
   И как в воду глядел!
   Но почему-то поговорка "предупрежден, значит - вооружен" не работала. Бестолковый народ, в большинстве своём, продолжал либо концентрироваться на сражении с мобами, либо его внимание полностью поглощалось обхождением преград. А некоторые, откровенно говоря, уже не тянули физически. В общем, когда за полчаса пати поредело еще на четверых членов, Кипарис решил завтра (вернее уже сегодня с обеда) ввести минимальный уровневый порог набора игроков - не ниже пятидесятого.
   Спустя дальнейшую тысячу шагов, на преодоление которой ушло аж долгих три часа, отряд лишился еще восьмерых. И паладин, закованный в черную сталь, приподнял нижнюю планку отбора кандидатов еще на десяток левелов.
   Цифры статистики, появившиеся в интерфейсе с момента старта эвента, и начертанные стильным готический шрифтом с кровоподтеками, гласили, что по количеству выведенных из строя противников геймеры выигрывают в разы. Но тешиться пока рано. Победой еще даже не пахнет. Ведь оставшейся чертовой дюжине, предстоит одолеть еще около восьми сотен из изначальной тысячи слуг графини. Да плюс сама Заката - подарочек, каких поискать.
   Вскоре на пути встретилась развилка. Свернули наугад. А потом еще раз. И еще раз. И еще. И еще. Осознание того, что заблудились, пришло только когда уперлись в тупик.
   "Отлично! И по карте назад не выйти, так как весь прошедший путь вновь затянулся чернотой", - с запозданием обнаружил Кипарис. - "М-да, это что-то новенькое. В предыдущие разы подобного не происходило. Получается, нужно будет прихватывать пару человек с продвинутыми навыками картографов".
   Кое-как, разбрасывая хлам, туша факелы, делая зарубки на стенах и оставляя другие ориентиры, указывающие на то, они уже тут были, группа из одиннадцати круглоухих и двух остроухих выбралась на основную тропу.
   Вместе с тем агрессивные мобы куда-то запропастились. Пакости, монтированные в конструкцию замка, тоже постепенно сошли не нет.
   - Создается такое впечатление, что графиня сжалилась над нами и намерено дала небольшую передышку, - тихонько промолвила Лариника.
   - Ага, затишье перед бурей, - согласилась Веленира.
   - Мне тоже кажется, что неспроста всё это. Может нас заманивают куда-то? - предположила Радуга.
   - Вот поэтому и нельзя расслабляться! - в миллионный раз повторил Костя.
   Стерильная тишина мрачных коридоров, выводила из себя почище рычания грозных чудовищ.
   - Хоть бы цепь вдали проскрежетала, или мышь пискнула что ли. А то чокнусь от перенапряжения, - жалобно протянул с натянутыми до предела нервами и тетивой РобинГад.
   - Ага, и начнешь в своих стрелять. Гадина только этого и добивается. Все мы тут издергались. Но терпим. И ты терпи! - приободрил его товарищ с парными клинками за спиной.
   Наконец-то послышались долгожданные шорохи, и в тусклом свете факелов возник бегающий сундучок. Существа эти - весьма шустрые и пугливые, но почти не опасные и очень щедрые на золотомонетный лут (за что, собственно, и горячо почитаемые любителями легкой наживы). Единственную опасную вещь, которую мог совершить, зажатый в угол ящичек на ножках, так это "тяпнуть" обидчика, защемив его конечность между крышкой и корпусом. Но это такие мелочи для соскучившихся по драке игроков....
   - Ату его ату! Загоняйте на меня!!! - хохотал вошедший в азарт гном-переросток, приготавливаясь встретить незадачливую "дичь" ударом топора (тоже, кстати, переростка).
   Трах. Бах. Бум. Фонтан из деревянных щепок и империалов высшего достоинства осыпал ДвухметровогоКоротышкуДжо.
   - Аха-ха! Есть! Шестой вдребезги!
   На смену первым сундучкам, таскавшим в пузиках по сто-двести монет, пришли собратья с чуть увеличенными габаритами и потяжелевшими до трехсот-четырехсот золотых.
   После них радовать охотников стали менее проворные бродячие коробки, хранившие в недрах своих ужепо пять-семь сотен.
   Следующие представители чудо-племени (заглотившие уже тысячу и больше монет) встретили игроков закованными в стальную броню. За счет значительно возросшей массы передвигались они уже не бегом, а пешком, так что догнать их было легче лёгкого. Зато открыть без ключа представлялось делом довольно проблематичным. К счастью в команде геймеров еще оставалось несколько человек со шпионскими навыками, которые, ловко орудуя отмычками, грабили содержимое желудков живых сейфов.
   - Йуху-у-у! - ликовал лучник РобинГад. - Я уже троекратно оправдал затраты на рейд!
   - То ли еще будет! - обнадежил его бывалый Кипарис. - Если пошли тысячники, значит рядом уже гнездо!
   - Гнездо? - вытаращилась не него лаэйри.
   - Просторная комната, где таких мобов полным-полно, и в которой обязательно должна быть матка, - пояснил человек.
   - Матка? - теперь уже широко распахнула глаза даргарийка.
   - Ну да, огро-о-омный такой, еле ползающий сундучище, который периодически выплевывает своих более мелких сородичей.
   - Огромный? Еле ползает? А сколько же в нем тогда золота? - аж задохнулся от предвкушения, впервые участвующий в эвенте игрок под длинным, но чрезвычайно красноречивым никнеймом БорзомыслКолыванычКрысюк.
   - Сегодня сто тысяч. Завтра двести. И так до воскресенья, - похвастались более опытные участники мероприятия.
   - А в воскресенье - семьсот? - полюбопытствовал Борзомысл.
   - Семьсот-семьсот. Плюс деньги накопленные, но не собранные в предыдущие дни.
   - Типа Джек-пота?
   - Типа да.
   - Кру-уто!
   Долгожданная сокровищница находилась даже еще ближе, чем предполагали. Когда вернулись разведчики, лидер пати объявил всем:
   - Приятное известие! Сейчас десять минут привал. Копим до максимума ману, восстанавливаем здоровье, ждем откатов коронных комбо-скилов и бафаемся. Впереди большая комната с плюшками!
   - Хе-хе, кому-то достанутся плюхи, а кому-то оплеухи! - добавил ДвухметровыйКоротышкаДжо, нервно поглаживая секиру. Однако ему не удалось испоганить настроение приободрившегося народа столь очевидной вещью. Да и устали уже бояться.
   - Кость, тебе не кажется, что нужно сменить тактику? - тихонько спросила Веленира. - Не пора ли мне переключаться из пассивного полузащитника в активного нападающего?
   - Нет, рано еще. Это первая ночь. Мы должны четко определиться, игроки каких профессий и в каком количестве нам потребуются. А если ты будешь растрачивать себя на легкого противника, то потом можешь не совладать с тяжелыми. Понимаешь?
   - Понимаю.
   - Ну вот. Поэтому пока просто подстраховывай нас. Как Радуга, только в своем стиле. Ага?
   - Ага. А что у вас ней было?
   - С кем?
   - С Радугой?
   - Не понял? Ты что, ревнуешь? - улыбнулся Костя.
   - Нет, - с наигранным равнодушием ответила жрица.
   - Вель, я же вижу! - назидательно промолвил парень.
   - Ну, немножко, - смущенно призналась собеседница, пряча голубые глазки.
   - Милая, мы с ней просто друзья.
   - Как с Лексой? - тут же уточнила даргарика и добавила: - Были.
   - Да. Нет. Не знаю. То есть, не совсем так. А совершенно иначе.
   - Но она тебя тоже любит.
   - Кто? Радуга?
   - Радуга, - со вздохом кивнула служительница храма Неба. - И уже давно.
   - И ничего не тоже! И ничего не давно. Не выдумывай. Она - просто хороший товарищ! А любишь меня только ты
   - Вообще-то я Сашу имела ввиду, когда сказала "тоже".
   - Не вы-ду-мы-вай, - по слогам повторил Костя. - Тебе сколько зим? Ведешь себя как соплюха, типа несовершенновесней Лариники.
   - Любви все возрасты покорны. Пред нею все равны: и стар и млад! - продекламировала в оправдание прозорливая четырестасорокавосьмилетняя девица на выданье. - И я не выдумываю, а вижу. Радуга потому и потерялась тогда, что не хотела мешать твоему счастью с Александрой. А сейчас вернулась с расчетом на то, возобновить отношения. Ведь соперница устранена, а значит, вновь на горизонте забрезжила надежда.
   - Да брось ты. Я ей даже не сказал, что мы расстались с Лексой!
   - Значит, она каким-то образом сама узнала.
   - Но ведь у нас с Шурой не было ничего серьезного!
   - Ну, это ты так полагаешь.
   - В любом случае, в моем сердце хранится любовь, только двух женщин: для тебя и мамы.
   - А ты говорил уже Радуге о нас с тобой?
   - Нет.
   - Почему?
   - Не знаю. Времени не было. Да и это такой непростой вопрос. В двух словах не объяснишь. Мне же надо ее убедить, что вы с Никой не оцифрованные, а вполне живые существа с другой планеты. Да так, чтобы она меня не посчитала психом. Мы-то с Радугой хоть и друзья, и порой она меня с полуслова понимает. Но сейчас, я понятия не имею, как посвятить ее в свою тайну. Да и нужно ли ей знать всю правду?
   - Мне сложно судить, она существо из твоего мира. Но, как бы то ни было, поговорить вам обязательно надо. Между прочим, она уже видела перстни лебедей на наших пальцах. И подозрительно следит за всеми нашими разговорами. Даже сейчас.
   Костя искоса взглянул на Радугу. Та быстро отвела взгляд.
   - Ладно, утром потолкую с ней, - буркнул он.

***

   Полсотни сундучков заманчиво поблескивали в ярком лунном свете, проникавшим сквозь прозрачную крышу огромного зала. Даже мрачные горгульи, на рисунке, что начинался от пола и смыкался на куполообразном потолке, казалось, приветливо махали гостям когтистыми лапами.
   - Охраны нет, - доложил один из разведчиков.
   - Подлянок тоже, - добавил второй.
   - Странно, - откликнулся Кипарис. - Прежде в золотом гнезде всегда были стражи. И довольно кусачие.
   - Да, очень странно, - согласилась Радуга, с любопытством изучая ветвистые узоры на стенах.
   - Так что, идем собирать урожай? - спросил бородатый псевдогном.
   - Может на всякий случай пусть кто-то один сходит и осторожно проверит? - подала идею Ника.
   - Ну, в принципе разумно. А кто? - кивнул Кипарис.
   - Ну, например, я, - выдвинула свою кандидатуру принцесса.
   - Точняк! Пусть нубская НПС топает на минное поле. От нее все равно никакого проку, кроме миссии по доставке нас сюда. Даже если сдохнет - не жалко, - хмыкнул кинжальщик по прозвищу Проныра. А буквально через секунду после этих слов... вспыхнул, объятый пламенем, и развалился на две половинки.
   Даргарийка и рыцарь в черных латах атаковали одновременно. Но выпущенный северянкой огненный шар невероятной мощности добрался до негодяя ры на миг быстрее меча паладина. И это хорошо. А не то Зеленков впервые за несколько лет игры получил бы статус ПК - убийцы персонажей.
   Геморрой, связанный с отмывкой красного имени, Кипариса не пугает. А вот сброс до нуля заточки его благословенного оружия, жалко. Но и то не до такой степени. Если вдруг снова понадобится защитить честь его близких (Велениры, Лариники и...и Радуги? Да и её тоже!), Костя, не раздумывая, опять обнажит клинок и проучит хама.
   - Так будет с каждым, кто позволит подобные высказывания в адрес моей подруги! - свирепо пригрозила жрица.
   Остолбеневшие люди не верили своим глазам. Они стали свидетелями того, как союзная непись грохнула геймера! Скандальное происшествие! Уже за одно только это не жалко потраченных на эвент денег!
   - М-да, жесть! Представляю, что там ща на форуме творится, - ухмыльнулся ДвухметровыйКоротышкаДжо, разглядывая прах Проныры. - А я ведь ему частенько говорил, чтобы за языком следил.
   "Ерунда, утром влезу на форум и преподнесу происшествие так, будто мы подверглись гипнозу, или надышались невидимым газом, вызывающим беспричинную агрессию", - подумал Кипарис.
   - Тоа-тогда моо-может мэ-мэ-мне сха-хо-дить? - заикаясь, спросил один из разведчиков.
   - А давай вместе? - как ни в чем не бывало, улыбнулась юная лаэйри. - Мой отец, тоже обожал строить всякие тайные ходы и ловушки.
   - Ну-ка! С этого места поподробнее? - заинтригованно произнес Костя. - То есть, ты можешь определить, где какая западня спрятана?
   - Могу, но очень приблизительно, - скромно ответила ее высочество. - Есть тысячи способов маскировки всего этого. Но если замечу что-то знакомое, непременно скажу.
   - Хорошо, идите на пару, - распорядилась Веленира и ободряюще похлопала подопечную по плечу:
   - Будь осторожна.
   Подкрались к первому "новорожденному". Он даже ходить толком не умеет, покачивается на ножках, словно пьяный. Разведчик применил шпионские умения и без ключа поднял крышку. Медленно-премедленно, словно опасаясь взрыва (история не помнит таких прецедентов, но все когда-то бывает впервые). Фу-уф, ничего! Точнее ничего страшного не произошло! А в сундучке оказалась солидная горсть золота и флакон с дорогой микстурой.
   Круглоухий следопыт не спеша открыл второй маленький сундучок. Третий. Пятый. Лариника все это время лихорадочно силилась сообразить, от чего ей не по себе. Что-то явно было не так. Но что?
   Громадная (шесть на три на два метра!) мамка отдыхала в центре зала, совершенно равнодушно, воспринимая гибель детей. Но так и должно быть, этот моб абсолютно асоциален. Зато пять десятков, снующих поблизости малышей, из жалких трусов могли перевоплотиться в агрессивных монстров, задень кто-нибудь "главный суперящик". Поэтому, прежде чем приступить к потрошению главного чудища, нужно разделаться с мелочью.
   Наученные горьким опытом люди топтались у входа в зал, но войти все еще не решались. Да и пати-лидер строго запретил пересекать границы комнаты и коридора, пока первые смельчаки не покончат хотя бы с десятым ящиков.
   После одиннадцатой отворенной шкатулки на ножках Зеленков подал знак, и народ смело ринулся за подарками.
   - Все-таки подозрительная ситуация. Вот не верю я, что тут никого или ничего нет, и всё тут! - хмуро промолвил Кипарис, наблюдая за набивающими карманы землянами.
   - Хотя, если бы затаился, уже давно бы напал, - пожала плечами Радуга.
   Целительница тоже не принимала участия в геноциде сундучного племени. Зачем, если распределение денег в группе происходит поровну между всеми членами, а иногда выпадающие предметы попадали в рюкзачок случайного члена группы (даже скучающего в сторонке). Остальные тоже это прекрасно знали, но все равно старались схватить добычу раньше остальных. Тем не менее, разум геймеров на был затуманен золотым блеском. Они усердно крутили головами, и о потенциальной угрозе не забывали.
   "Они словно превратились в смесь воровливой сороки и совы", - Ника хихикнула про себя над сравнением. Подумав о птицах, девушка инстинктивно посмотрела вверх и... кровь в ее жилах похолодела. Ну, конечно! Как же никто сразу не догада... а-а-а Тревога! Тревога!"
   Но закричать принцесса не успела. Страшилища, еще миг назад нарисованные на куполообразном потолке, приобрели объем и стремительными тенями обрушились на принцессу и ее спутников...
  
   Глава 12
   "Один ноль - не в нашу пользу!" - озаглавил Кипарис отчетно-аналитическую статью, о событиях первого тура семьдесят восьмой охоты на Закату Кровавую.
   Несмотря на безрадостное название, форумчане восприняли текст на ура. Ещё бы! Красочный пересказ минувшей ночи (не зря же еще со школьной скамьи русичка, пророчила большое писательское будущее, дико смущавшемуся перед одноклассниками Косте, в связи с чем постоянно зачитывала вслух его сочинения), вкупе с честным самокритичным признанием просчетов (люди обожают, когда кто-то признает собственные ошибки) и последующим вынесением на всеобщее обсуждение вопроса о пересмотре плана дальнейших действий (еще пуще человеки обожают мнить себя гениальными стратегами), дабы второй этап увенчался успехом.
   Ну и, конечно же, не стоит забывать о финансовой стороне мероприятия. Игроки, дошедшие до золотого гнезда, подняли более чем по восемь тысяч! Причём половина сундуков, включая мамку (внутри которой теперь будет уже триста кусков!), так и осталась нераскрытыми. Иными словами, если бы не проклятые горгульи, то по двадцать штук империалов на рыло получилось бы свободно. Что весьма круто для восьмичасового рейда. Точнее даже не восьми- а семичасового рейда, потому что, когда на отряд напали "монстры с обоев" до истечения отведенного времени оставалось еще пятьдесят пять минут. А непосредственно до шести утра дожила только Веленира.
   Увы, несмотря на огромное превосходство в уровнях, жрице так и не удалось одолеть ни одну из двенадцати горгулий. Ни дротики, ни сюрикены, ни лезвия мечей и кинжалов, ни стрелы, на ветер, ни сгустки огня, ни лаэйрийские внушения, ни яды летающим каменным тварям были нипочем. Правда, двухсотлевельные мобы тоже особого вреда даргарийке не нанесли. Хотя до шестидесяти процентов полоску её ХП подсократили. Так они и сражались до рассвета, перебегая и перелетая из коридора в коридор.
   Уже через два часа после помещения статьи на сайте, народ набил пятьдесят девять страниц постов! Если отбросить совершенно глупые советы, да вычесть то, что Зеленков и без того прекрасно знал, да отнять межличностные оскорбления и выяснения отношений, да минус разглагольствования на темя совершенно отвлеченные от заданной, то несколько разумный идей "великие стратеги" дали.
   Помимо уже обговоренного набора картографов (чтобы не блуждать в потемках как слепые котята), разведчиков (на сей раз достаточно будет четырех-пяти), и введения минимального проходного левела ("пушечное мясо" при лимитированном количестве охотников - ни к чему), в качестве панацеи от горгульего беспредела, на выбор, были предложены следующие варианты:
   1). Захватить шесть-семь хаев-молотобойцев-булавоносцев-палицемашцев, которые, собственно, и займутся превращением двенадцати врагов в двенадцать кучек щебня;
   2). Принять в пати такое же количество (и стой же целью) магов с дробящими камни заклинаниями;
   3). Взять два-три магистра защиты и заставить их сбацать силовой купол, под покровом которого остальные займутся потрошением сундучьего племени. Поскольку держать скребущихся о невидимый барьер горгулий придется достаточно долго (чтобы отряд с награбленным добром успел уйти как можно дальше от зоны агрессии), волшебникам не помешает запастить очень ёмкими амулетами, аккумулирующими ману. Изъян: магистрам после отключения полусферы, придется героически погибнуть. Однако, по мнению большинства форумчан, стоящая на кону сумма, перекрывает данное жертвоприношение;
   4). Убедить бесплатно (ага, легко сказать, только где ж такого дурака взять?) или нанять (это реальнее, но тоже весьма проблематично) всего лишь одного архимага-мультистихийника, владеющего, такими плавящими камень скилами, как "Везувий" и "Звёздная плоть", либо плавяще-дробящим нюком - "Армагеддон".
   5). Преследовать главную цель похода, а на деньгах вообще не заморачиваться. То есть быстренько пробежать золотое гнездо ещё до того, как горгульи перейдут из нарисованное состояния в скульптурное.
   Эльмирийкам последнее предложение нравилось больше всего, но рыцарь в вороненых доспехах печально покачал головой и сказал, что сподвигнуть зацикленную на несметных богатствах цитадели группу на подобный подвиг будет гораздо сложнее, нежели найти кандидатуру для предыдущего пункта.
   - Кость, а что это за скилы такие "Везувий", "Звёздная плоть" и "Армагеддон"? - поинтересовалась Веленира. - Я же правильно понимаю: они из огненной школы?
   - Не совсем, вернее не только из. Вулканическое заклинание "Везувий" получается при смешивании плетений Огня и Земли. Плазменную атаку "Звездная плоть" можно получить, из совокупности огненной и небесной магий. А чтобы вызвать метеоритный дождь "Армагеддон", нужно иметь способности ко всем трем вышеупомянутым стихиям.
   - Так ведь мы с Никой владеем нужными сочетаниями! Ну, по крайней мере, для первых двух заклинаний, - напомнила себорийка. - И у нас скоро занятие на факультете, как раз попросим нас научить нас именно этому.
   - Не выйдет, - отрицательно мотнул головой Кипарис. - Принцессу вообще всерьез обсуждать не стоит, прости Лариника, но у тебя не тот уровень.
   - А у меня тот? - с надеждой воззрилась на собеседника Веленира.
   - Не исключено. Но тебе для начала все пять курсов Академии завершить надо, так как то, о чем мы ведем речь, преподают в аспирантуре.
   - Хм, ты же ведь, сам мне говорил, что в идеале, всю теорию по программе можно пройти не за восемь годовых циклов, а за пару часов, - не сдавалась Веленира.
   - Верно. Но это, если внесешь стопроцентную предоплату за обучение. - Что, в твоем случае, выливается в полтора миллиона и еще триста тысяч золотых монет.
   - Нет, милый, ошибаешься! - улыбнулась северянка. - Зачем нам сразу весь курс аспирантуры? Нам оттуда пока только одно-единственное заклинание требуется. Так?
   - Так, - подтвердил Костя. - Только не пойму, к чему ты клонишь?
   - Чтобы получить к нему доступ, заплатить только за пять первых курсов необходимо. То есть, - всего миллион двести. А от остальной суммы десять процентов в течение недели, - пояснила жрица.
   - Ну, в принципе, ты права. Только все равно таких деньжищ нет. Моего миллиона, плюс почти девятнадцать тысяч за аукцион первого дня, плюс двадцать четыре тысячи наколоченные за прошлую ночь, плюс вашей выручки за поход через Бархаду и плюс средств, выделенных его императорским величеством для найма игроков, - не хватит.
   - Но совсем чуть-чуть ведь не хватит? Займи у друзей. У Радуги той же. Мы сегодня же отобьем и вернем.
   - Постойте! А разве не проще попросить помочь у уже готового специалиста? - остановила старших товарищей принцесса. - Неужели наём архимага-мультистихийника обойдется дороже?
   - Попробовать можно, - согласился Костя. - Но вряд ли удастся. Дело в том, что на сервере таких кандидатур раз-два и обчелся, и все всегда чересчур заняты.
   - А молотобойцев в Инмироне много?
   - О, этого добра хватает! Просто дальше они нам вряд ли понадобятся. Хотя, мы же точно не знаем, кто там сидит, глядишь, и еще на что-нибудь пригодятся. В прошлые разы ведь вместо горгулий совершенно другие монстры были. Вполне легко убиваемые. Ладно, девчонки, вы пока идите хоть немножко отоспитесь, а я с Радугой потолкую и кое-с-кем из знакомых ребят.
   - Встретимся у входа в Академию? - уточнила лаэри.
   - Да, если удастся недостающую сумму раздобыть, будем прокачивать Веленире "плазмомёт". Если нет, призовем в наши ряды геймерв с палицами, молотками и прочими дробилками. На архимагов тоже закину удочку, вдруг повезет?
   - Кость, а сам-то ты спать когда будешь? - заволновалась Веленира.
   - А вот всё подготовлю, дам вам окончательные инструкции, кого, сколько, почём и зачем на сегодня рекрутировать, потом потопаю в универ на лекции и сладенько подрыхну под бубнение профессоров, - отшутился Кипарис, затем чмокнул на прощание невесту и рысью отправился в "Сломанную скрипку", где его уже ожидала целительница в оранжевых вторничных одеяниях.

***

   - Как женщина, я её хорошо понимаю. И не завидую тебе, - выдержав довольно длительную паузу, проговорила Радуга.
   - Думаешь, она действительно будет мстить? - нахмурился паладин.
   - Вы с ней долго общались, и, ты, наверняка, получше моего знаком с ее вспыльчивым характером, - ответила Радуга.
   - Да, Александра - девушка с норовом, - кивнул Костя.
   - Во-во! И поэтому я считаю, что человека, предавшего ее чувства она не простит.
   - Но ведь не было никаких чувств! - повысил голос Зеленков. - Это только со стороны выглядит так, что я поступил подло. В действительности же все наоборот. Я ей хотел объяснить, что так будет лучше и честнее по отношении к ней. Извиниться пытался, а она слушать не хочет. Мы даже договорились о встрече, в реале. И встретились. И почти уладили конфликт. Я душу ей излил, признался, что кем бы ни была Веленира, других мне не нужно. А Сашка... в общем, лучше бы она влепила мне пощёчину, заплакала, обозвала дураком, закатила истерику, скандал, очередной раз пригрозила. А когда вот так вот молча, ничего не сказав, развернулась и пошла, опустив плечи. Сердце теперь разрывается на части.
   - Ну, честно признаться, дружище, я и сама в начале твоей душещипательной истории решила: "Парень тронулся умом". И стала перебирать в памяти телефонную книгу, чтобы психолога тебе хорошего посоветовать. А потом поняла, что это вполне нормально. Все без исключения юноши, кто раньше, кто позже, но точно все, в процессе полового созревания, влюбляются в несуществующий придуманный ими образ идеальной спутницы жизни. Кто-то в сказочную дриаду из книги, кто-то в актрису из понравившегося фильма, кто-то в смазливую певицу, кто-то в незнакомую фотомодель на обложке, случайно попавшегося под руку, модного журнала, кто-то в мультипликационную русалочку, кто-то в фантастическую супер-героиню из комиксов, или, вот как ты, в персонажа компьютерной игры. Ничего страшного, перебесишься, повзрослеешь, поумнеешь, поймешь, как ты был не прав и вернешься к Лексе. И вскоре вместе посмеетесь над этой историей.
   - Ага, ещё скажи мне, что у вас у девочек быстрее мозги из детского состояния переключаются.
   - Но ведь это - истинная правда!
   - Чушь все это собачья, придуманная феминистками, - отрезал Костя. - Какое половое созревание? Мне уже скоро двадцать один год.
   - Не чушь, а общеизвестный факт! - возразила собеседница. - Причем некоторые мужики до седых волос так и остаются с мировоззрением наивных подростков. Так что твои двадцать с хвостиком лет - сущая ерунда.
   - Ну, хорошо, пусть будет по-твоему. У меня запущенный случай, - сдался Кипарис. - А насчет денег как? Одолжишь?
   - Нет.
   - Нет?! - удивился Зеленков, который был почему-то абсолютно уверенным, что Радуга ему не откажет.
   - И не потому, что боюсь, что не вернешь. А потому что ты - мой друг, и я желаю тебе добра. Кость, неужели ты не понимаешь, что админы, как лоха, с помощью красивой картинки пытаются нагреть тебя на кругленькую сумму?
   - Спасибо, заботливая моя, - обиженно поклонился Кипарис и заявил: - Тогда я просто заложу ростовщику свои доспехи.
   - Ага, и бижу с мечом не забудь! И я даже скажу, что произойдёт дальше. Сегодня ночью в замке Закаты что-нибудь обязательно пойдет не так. Например, жрица твоя скил выучит, а применить толком его не сможет. Или сожжет в плазме не только горгулий, но и всех нас. В итоге и миллион свой зря потратишь и шмотки потеряешь. И потом, если захочешь продолжить играть: либо заводить нового персонажа придется и качайся с нуля, либо подсаживаться на донат.
   - Ты чересчур драматизируешь, - возразил Кипарис, привставая из-за стола. - Ладно, нет - так нет. Пойду я.
   - Погоди, - остановила его Радуга. - Сколько вам не хватает?
   - Полторы сотни.
   - Ого! Блин. Я только полтинник могу наскрести. Недавно потратилась - домик приобрела в столице. Тут недалеко. Кстати, зайдешь, проведаешь?
   - Ничего страшного. Спасибо огромное! Пятидесяти тысяч хватит! А остальное я у ростовщика возьму. За мою броню и пушку сотку он точно даст. Сто пятьдесят вряд ли бы, а на сотню согласится, - затараторил с благодарностью в голосе черный рыцарь. - И в гости к тебе обязательно загляну. Но только не сегодня. Завтра. Нет, послезавтра. Ай, нет, послезавтра лабораторные сдавать. Э-э-э-м... В субботу давай? Точно! В субботу выходной. После пятничного рейда и приду. Сразу утром. У тебя какие планы на этот день?
   - О`кей, в субботу утром нормально. Я тоже выходная. Буду ждать.
   Целительница в оранжевых одеждах замерла, а через миг у Капариса дзинькнуло в ушах, словно монетка упала в кошель, и перед глазами высветилась надпись.
   "Поступление средств на вас личный счёт. Игрок Радуга желает перевести вам 50 000 золотых империалов! Принять? Оказаться?"
   - Спасибо большое, выручила, - поблагодарил Костя и нажал кнопу "Принять", после чего металлический звон повторился. Только теперь это был звон не одной-единственной монетки, а целого мешка пересыпающегося золота.
   Следом в нижнем правом уголке интерфейсного меню замигала пиктограмма с изображением голубя, держащего в клюве конверт, сигнализирующая о получении нового сообщения.
   "Приглашение на завтрак. Уважаемый сударь Кипарис, леди Радуга ждет вас в субботу 6 марта в 8 часов 00 минут по адресу: Хардирон, проспект Цветочных фей, дом 161".
   - Непременно, - улыбнулся парень и потянулся, чтобы поцеловать подругу. Та в ожидании подставила щечку. Но на полпути Зеленков вдруг резко остановился: - Ой, мне же нельзя! Помолвка же! Испытательный срок!
   - Что даже подружку в щечку поцеловать нельзя?
   - Не знаю. Но лучше так, - растеряно пробормотал Кипарис, по-мужски пожал Радугину пятерню. - До вечера.
   - Точно чокнутый, - захихикала девушка, в спину уходящего друга.
   Она еще немного посидела в "Сломанной скрипке", допила коктейль, дослушала песню менестреля. После чего вышла в реал и переподключилась к "Мирам Бессмертных" другим своим чаром.
   "Добро пожаловать, Лекса! С возвращением!" - привычно поздоровался с ней искин сервера "Инмирона".
  

ПО ДОГОВОРУ С ИЗДАТЕЛЬСТВОМ ОСТАВШАЯСЯ ЧАСТЬ ТЕКСТА ВРЕМЕННО УДАЛЕНА

  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  

.
.


Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
И.Успенская "Хроники Перекрестка.Невеста в бегах" А.Ардова "Мое проклятие" В.Коротин "Флоту-побеждать!" В.Медная "Принцесса в академии.Суженый" И.Шенгальц "Охотник" В.Коулл "Черный код" М.Лазарева "Фрейлина немедленного реагирования" М.Эльденберт "Заклятые любовники" С.Вайнштейн "Недостаточно хороша" Е.Ершова "Царство медное" И.Масленков "Проклятие иеремитов" М.Андреева "Факультет менталистики" М.Боталова "Огонь Изначальный" К.Измайлова, А.Орлова "Оборотень по особым поручениям" Г.Гончарова "Полудемон.Счастье короля" А.Ирмата "Лорды гор.Да здравствует король!"

Как попасть в этoт список

Сайт - "Художники"
Доска об'явлений "Книги"