Кучеренко Владимир: другие произведения.

Алебардист (Литрпг)

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
  • Аннотация:
    Чтобы вернуть любимую к жизни, молодой человек заключил сделку с дьяволом. Сумеет ли дерзнувший победить, или его душа навсегда останется в виртуальном мире?
    Аннотация издательства: Счастье Сергея, молодого человека лет двадцати с небольшим, оборвалось в одно мгновение. Его беременная невеста умирает буквально у него на руках. В отчаянии Сергей просит помощи у самого Сатаны. Но враг рода человеческого хитер, он предлагает Сергею не просто сделку, а участие в некой игре. Выиграет Сергей - получит возлюбленную обратно. Проиграет - они оба останутся в Преисподней. Сатана утаил от Сергея лишь одну подробность: Преисподняя-то современная! Вместо котлов и сковородок - комплекс серверов популярной он-лайн игры, вместо чертей - мобы, вместо вечных мук - квесты. Сергей засыпает в криогенной капсуле, а просыпается в мире под названием Кара, под ником Головолом, в статусе... младенца, который растет буквально не по дням, а по часам...
    Приобрести книгу в печатном виде можно здесь

.
.

  

(ЧЕРНОВИК)

  

Владимир Кучеренко

Алебардист

Не отказывай сразу, мой друг,

Коль предложат экскурсию в ад.

Осмотрись там, разведай всё - вдруг

Будешь рад ты вернуться назад.

   Пролог
   Говорят, в масштабе Вселенной жизнь человека - всего лишь мгновение. Но как же много всего может произойти за столь непродолжительный отрезок времени!
   Три дня назад я даже думать не смел, что самая красивая девушка на свете обратит на меня внимание. Но позавчера уже летал в облаках от осознания того, что она согласилась стать моей! Еще через сутки мы грезили о свадьбе и гадали: кто у нас родится мальчик или девочка? А сегодня я спустился с небес на землю и, кажется, готов упасть еще глубже. Да. Без раздумий продам душу дьяволу, если это поможет вернуть любимую к жизни. Потому что без нее не вижу смысла в своем завтра.
   Утрирую, конечно: не три дня прошло - несколько месяцев. Но в том же космическом масштабе, это даже не полсекунды.
  
   "Там за речкой тихоструйной
   Есть высокая гора,
   В ней глубокая нора;
   В той норе во тьме печальной,
   Гроб качается хрустальный..." - вновь раздалось в наушниках.
  
   Послушный аудиоплеер, подчиняясь моим приказам, в тысячный раз повторил этот кусок. Эх, как же поразительно точно вы написали, уважаемый Александр Сергеевич! Словно еще века назад знали о нас, и несчастье, которое нас постигнет...
  
   "И о гроб невесты милой
   Он ударился всей силой
   Гроб разбился. Дева вдруг
   Ожила. Глядит вокруг
   Изумленными глазами,
   И, качаясь над цепями,
   Привздохнув, произнесла:
   "Как же долго я спала!"
  
   Увы, понимаю, что жизнь - не сказка, и в ней таких чудес не бывает. Но все равно не могу смириться! Какая нелепая смерть. Если бы я был немного расторопнее, и если бы она не так спешила, все сложилось бы иначе!
   - Если бы, да кабы, - горестно вздохнул я и, приподнявшись на локтях, со злостью сковырнул на пол, валяющийся в ногах и, по сути, ни в чем неповинный ноутбук. Хотя, справедливости ради, стоит отметить, что "умным" электронно-вычислительным железякам наоборот, "спасибо" сказать надо. Ведь именно компьютеры поспособствовала нашему знакомству. Причем встреча произошла не в популярных ныне соц. сетях, а благодаря виртуальной игре.
   Поток прохладного воздуха из кондиционера не позволял вскарабкавшемуся до верха стены пауку раскинуть свою сеть в облюбованном уголке. Настырные тоненькие лапки тщетно пытались прикрепить нить к потолку, но жестокий равнодушный ветер каждый раз оказывался сильнее и не позволял насекомому осуществить задуманное.
   "Жаль, что гибель в реале - это навсегда, а не возврат к месту последнего сэйва, как в тех же гейм-бродилках, или не перемещение к ближайшей точке воскрешения, в случае, онлайново-многопользовательского варианта подобного рода приключений", - размышлял я, откинувшись на подушку и заложив руки за голову.
   - Не совсем так! - неприятно проскрипел чужой голос.
   - Кто здесь?! - встревоженно подскочил я на диване и подумал: "Грабитель?"
   Точно же помню, что запирал за собой дверь. Как же он ... а-а влез через балкон соседней квартиры?
   - Успокойся, мои намерения благие, - нагло развалившись в кресле, ответил тип неопределенного возраста в старомодном черном костюме, такого же цвета цилиндре, но почему-то в малиновом плаще.
   - Ты кто? И что тебе нужно? - сурово спросил я, слезая с кровати.
   На всякий случай принял боевую стойку. Незнакомец щупленький на вид и вроде безоружный. Если дернется - голыми руками скручу в бараний рог.
   - Ну-ну, остынь, дружище. Я здесь, потому что ты сам жаждал этой встречи! - спокойно ответил гость и бесцеремонно закинул ногу за ногу.
   - В смысле? Когда это? - опешил я.
   Человек взглянул на часы, зевнул и сказал:
   - Полторы минуты назад.
   - Не понял?
   - Мысленно, - пояснил тип.
   Но я все равно чего-то "не догонял". Тогда мне тонко намекнули:
   - Ты пожелал заключить со мной сделку.
   И тут вспомнились последние мои думы. Так это что сам ...?
   - Верно, в твоём мире меня частенько называют Дьяволом! - снова продемонстрировал телепатические умения посетитель и приветственно приподнял шляпу. - А вообще-то у меня довольно много различных прозвищ. Но лично я предпочитаю именоваться Коллекционером Душ.
   Как и ожидалось, сквозь густые черные волосы пробивались два остреньких рога.
   - Итак, ты согласен подписать договор? Или я зря сюда спешил? - начал проявлять нетерпение главный падший ангел.
   Очевидно, глава бесов каким-то образом успокаивающе воздействовал на психику, ибо я практически не удивлялся происходящему, трезво рассуждал, и даже прикидывал в уме, как именно лукавый задумал меня облапошить. А почему его заинтересовала конкретно моя душа? Что в ней такого особенного?
   - Никакого обмана! Все честно. Между прочим души привлекательны абсолютно все - ибо нет двух одинаковых. Каждая по-своему уникальна и прекрасна!
   - Ну, допустим. Дальше что?
   - У меня есть та, которая нужна тебе. У тебя - то, что нужно мне.
   - То есть, предлагаешь обмен? А смысл? Ведь та, о ком идет речь, будет страдать без меня. Хотя, в принципе, могу пойти на самопожертвование...
   - Нет-нет, это слишком жестоко, - возразил собеседник.
   - Неужели? - ухмыльнулся я такому лицемерию.
   - Вот ответь, почему все считают меня мошенником? - оскорбился демон. - Я предлагаю сыграть в игру. Ставка догадываешься какая. Выиграешь - вернешь к жизни ту, которая умерла у тебя на руках. Проиграешь - заберу тебя в свой мир. Но в любом случае вы будете вместе!
   После этих слов я по-настоящему услышал, что такое "аццкий смех".
   - Знаем мы твои игры, - презрительно фыркнул я. - Нет уж, ищи других дураков.
   - Да ничего ты не знаешь! - недовольно рявкнул Сатана и мгновенно переместился ко мне вплотную. Взглянул глаза в глаза и... ласково так продолжил: - То, как ты представляешь себе Преисподнюю - ни капельки не похоже на действительность. Впрочем, предлагаю перед заключением сделки устроить что-то типа экскурсии. Попробуй, осмотрись, если не понравится, будешь волен отказаться. Но, более чем уверен - ты будешь в восторге!
   - Просто так пустишь в свой мир и даже не потребуешь оплаты? Что-то совсем не похоже на тебя, да и речи чересчур медовые.
   - Считай это рекламной акцией по привлечению клиентов, - обворожительно обнажил клыки Коллекционер Душ в ответ на мой подозрительный прищур.
   - Хм, а, пожалуй, рискну! - решительно махнул я рукой и нацелил указательный палец на Люцифера (или как там его ещё кличут?): - Но чтобы без подвохов. Замечу - не обижайся потом!
   - Ух-ты! Это понимать, как угрозу? - весело изумился собеседник.
   - Как предупреждение! Сам знаешь - мне терять нечего!
   - Знаю-знаю. Не волнуйся, ничего такого не заметишь, - серьезно заверил Дьявол и заговорщицки подмигнул. Понимай, мол, как хочешь: то ли - "не беспокойся, все пройдет честно"; то ли - "куда там тебе сметному тягаться со мной, облапошу, фиг догадаешься"!
  

   Глава 1. Понедельник
   - Мы рады приветствовать вас в нашем заведении! - искренне обрадовалась девушка с огненной шевелюрой, едва моя нога перешагнула через порог.
   И если поначалу я сомневался в том, что прибыл по указанному в визитке адресу (так как таблички с номером дома на здании не было), то теперь все сомнения отпали прочь: обстановка офиса в "веселеньких" кроваво-красных тонах; демоница-секретарь с кошачьими зрачками; веющая могильным холодом сплит-система старается изо всех сил остудить температуру воздуха в комнате до требуемых шести целых и шестидесяти шести сотых градуса; ну и остальной антураж по мелочи.
   - Для начала, здравствуйте! - буркнул я, но напомнив себе, с кем имею дело, чуть смягчил тон: - Или у вас тут не принято желать здоровья при встрече?
   - Ой, почему же? - удивилась прелестница с черными губками и виновато добавила: - Извините, пожалуйста, за мою невежливость.
   - Ладно, забыли, - отмахнулся я и озвучил цель своего визита: - Мне бы к начальнику вашему по срочному делу.
   - К сожалению, босс задерживается - проблема с одним из серверов, - вздохнула красотуля. - Но, быть может, я чем-нибудь смогу помочь?
   - Даже не знаю, - признался я. - Если только подробнее поведаете о вашей организации. Смутные представления на сей счет в моей голове, конечно же, имеются, но хотелось бы услышать, так сказать, из первых уст.
   - С удовольствием! - барышня одарила меня клыкастой улыбкой, выскочила из-за компьютера и, зацокав копытцами, направилась к стеллажу с толстенными книгами. Схватила две самые солидные, как по формату, так очевидно и по весу, на миг замерла в задумчивости, затем уточнила: - Вы с самого начала читать будете или только о последних разработках?
   - Хорошая шутка! - оттопырив вверх большой палец, оценил я юмор.
   - Спасибо, - зарделась девица. - Только я серьезно спрашиваю.
   Надо же "Спасибо"! Бесово отродье желает, чтобы меня спас Господь? Это особа определенно начинает мне нравиться. Не как женщина, хотя фигурка у чертовки просто отпад, а как весьма интересная личность не от мира сего.
   - Слушай, а давай на ты? Мы же почти одногодки, - предложил я.
   - Не возражаю!
   - Как тебя зовут?
   - Лилит, - представилась дама.
   Ого! Так вот она кто - первая сотворенная женщина! Похоже, насчёт ее возраста я сильно погорячился. Но кто ж знал?
   - А меня... - открыл было я рот, но грешница очередной раз перехватила направление моего взгляда и нахмурилась:
   - Почему ты постоянно пялишься на мой зад?
   - Ой, пардон, - стушевался я. - Просто пытаюсь сообразить, куда ты умудрилась спрятать хвост?
   - Что за ерунду ты несешь? Какой ещё хвост?! - вскинула бровки секретарша.
   - Длинный, с заостренным сердечком на конце. Ты же ведь демонесса? Или правильно демоничка? А может демоница?
   - Кто?! Я?! - похоже, эта новость ошарашила девчонку не по-детски. - С чего это ты взял?
   - Ну, ты же ведь работаешь на Дьявола, у тебя на голове пламенные пряди, под которыми наверняка можно обнаружить пару остреньких холмиков. Потом глаза у тебя не человечьи - с вертикальными зрачками, копыта на ногах, когти на руках, во рту клыки и имя из древних христианских апокрифов.
   - Совсем дурачок, что ли? - покрутило у виска милое создание и начало меня необразованного просвещать: - Волосы покрашены, в глазах стильные линзы, вампирские зубы - тоже веяние моды, ногти нарастила, на ногах - модные туфли на платформе, рогов тьфу-тьфу-тьфу нет, хвост, слава всевышнему, тоже не растет - наглядно доказывать не буду, придется поверить на слово. По паспорту зовут меня Лилия, а Лилит представляюсь, ради прикола. Ну а шеф мой, конечно деспотом бывает, но тоже крайне редко - только в период сдачи квартальных отчетов. Так что зря ты его так обозвал.
   Приглядевшись повнимательнее, я и впрямь уже не обнаруживал ничего сверхъестественного во внешности собеседницы. Может морок был? Или наоборот, сейчас наложен?
   - Хорошо, допустим, ты та, за которую себя выдаешь. Но чем объясняется выбор цветовой гаммы тутошнего интерьера и температура окружающей среды? Почему здесь всё так мрачно и жутко холодно?
   - Сочетания красного и черного - писк этого сезона, а директор рьяный новатор. До такой степени любит идти в ногу со временем, что два раза в год ремонт делаем, - заступилась за шефа секретарша, но я вспомнил его консерваторский прикид (если не обращать внимания на малиновый плащ) и не поверил ни единому ее слову. - Низкая же температура необходима для стабильной работы серверов.
   - Блин, я сам с компьютерами на "ты", но шесть с половиной градусов - не слишком ли круто? К тому же дата-центр то у вас не в приемной? Тут-то, зачем морозить народ?
   - Не шесть градусов, а шестнадцать - на табло первая цифра не горит. А игровое оборудование, действительно, находится совсем рядом - в кабинете начальника.
   - И как он там? С ума не сходит от шума?
   - Так я же говорю, что он помешан на новинках - у нас самая современнейшая техника - машины работают практически бесшумно, вентиляторов нет - их заменяет система жидкостного охлаждения.
   Блин, может и правда она не в курсе, а я нападю?
   - Да уж, как легко все объясняется. Ну, Лиль, ты тогда это - прости меня за идиотское поведение.
   - Ладно, забыли, - ответила моими же словами развенчанная демоница и подарила очаровательную улыбку: - Я ведь сперва испугалась, думала "совсем у парня крыша протекла".
   - Представляю, - понимающе кивнул я. - А теперь может, все-таки просветишь, чем занимается ваша контора?
   - Сам почту за честь! И не только рассказать, но и показать! - наконец-то пожаловал и учредитель организации. - Доброго утра всем! Приношу извинения за опоздание.
   - Ничего страшного, - ответил я Коллекционеру.
   - Ну и превосходно! Тогда, прежде чем совершим небольшое путешествие по нашему заведению, пожалуйте на пару слов в кабинет, - пригласил меня хозяин мира мертвых в свое логово. - Лилит, дорогуша, а ты, будь любезна, приготовь нам с молодым человеком по чашечке кофе.
   Кроме планшета на столе, никаких других компьютеров в помещении, куда мы переместились, я не наблюдал. Видимо серверы спрятаны от посторонних глаз за какой-нибудь фальшь-панелью. Или вон за той огромной картиной находится потайная дверь в "святая святых" (или тут правильнее выражаться "в проклятая проклятых"?).
   - Итак, я весь во внимании, - отхлебнув глоток превосходно сваренного напитка, я поудобней развалился в огромном кожаном кресле и приготовился слушать, каким именно образом существо, сидящее напротив, намерено попытаться купить мою бессмертную душу.
   - Прежде всего, хочу обозначить свои позиции, - заявил Коллекционер. - Безусловно, я заинтересован в получении того, что хочу. Однако у меня есть свои принципы. Несмотря на широко распространенные клевещущие слухи, выставляющие меня в невыгоднем свете, игра всегда идет честно. Впрочем, ты сам в этом скоро убедишься. И, помимо получения конечного результата, мне любопытен сам процесс достижения клиентами намеченной цели. У некоторых личностей, попавших в псевдо-реальный мир, просыпаются настолько неожиданные таланты, что буквально диву даешься. Наблюдать за такими особенно занимательно. Даже если владелец души впоследствии обыгрывает меня, ничуть не сожалею, ибо доставленное им удовольствие с лихвой компенсирует затраты. Кроме того, иногда неординарное мышление некоторых гениев и неожиданное нахождение ими нетривиальных решений стандартных задач позволяет обнаруживать дыры программном коде. И за это им особая благодарность.
   "Значит алгоритмы не совершенны!" - отложилась в мыслях приятная новость. Лично я старался не рисковать и читерством никогда не занимался, так как понимаю, что какими криворукими не были бы админы - рано или поздно они заметят "умельца" и тогда отнимут гораздо больше нажитого незаконным трудом. Или вообще заблокируют аккаунт. Но тут иная ситуация.
   - То есть у Вас поощряется нахождение ошибок в игровом процессе? - на всякий случай уточнил я.
   - Конечно! Данный пункт даже прописан в договоре. Ели подобное произойдет, вас не накажут, а наградят! И даже оставят те ценности и достижения, которые сумеете приобрести нестандартным способом.
   - Это радует! А если не секрет, причина, по которой вы задержались, связанна с таким событием? Лилит сказала, что с одним из серверов проблемы.
   - Нет, там банальное переполнение. Количество желающих попасть конкретно в тот мир превзошло возможности оборудования. В итоге часть клиентов, вынуждена ждать обновления, с которым мы расширим территории локаций и увеличим пропускную способность канала. Как раз насчет последнего я и вел переговоры со сторонней организацией, предоставляющей нам услуги связи.
   - Хм, у меня складывается такое впечатление, будто речь идет о какой-то навороченной компьютерной игре, - поделился я мнением.
   - В некотором приближении так оно и есть. Скажу даже больше: большинство рядовых геймеров так и считают. Для них моя вотчина - ни что иное, как увлекательное времяпрепровождение в сверхсовременной ММОРПГ, с максимальным приближением к реальности.
   - То есть не все играют на таких же условиях, как и я? Есть и разгуливающие по аду просто так, ради развлечения?
   - Да, сейчас уже мы раскрутились настолько, что можем позволить себе некоторый процент бесплатников, однако большинство предпочитает иметь премиум-аккаунты.
   - Хитро придумано - люди отдают деньги за то, чтобы впоследствии продать свои души!
   - По крайней мере, это честней, чем наркотики.
   - А вот это - спорный вопрос. Знавал я некоторых игроков подсаженных на виртуал не слабее, чем торчки на иглу. И если у них вдруг не хватало средств на абонентскую оплату, несчастные на полном серьезе готовы были заключить с вами сделку.
   - Да, на этом тоже частенько ловлю! - не стал скрывать коварных планов собеседник.
   - А как же Бог позволяет такое вытворять?
   - Ну, я же никого не принуждаю, ко мне сами приходят. А то, что церковь не в состоянии наставить заблудших на путь истинный - лишь показатель того, что пропаганда конкурирующей фирмы на порядок действеннее.
   - Забавно звучит. Послушайте, никогда бы не подумал, что с Вами так познавательно общаться, - признался я и поймал себя на мысли, что испытываю уже некоторое уважение к монстру. Даже на "вы" с ним заговорил. - И ни капли не страшно.
   - А зачем же мне запугивать? Наоборот, я крайне заинтересован в том, чтобы быть симпатичным, чтобы вызывать положительные эмоции. Заманивая в сети, выгоднее показывать себя мягким и пушистым. Вот взять, к примеру, наши сервера: они хоть и поразительно похожи на реальные миры, но некоторые вещи там намеренно сделаны лучше. Болевой порог персонажей увеличен в десятки раз. Сначала мы хотели вовсе исключить боль, но решили не доводить до абсурда. Игроки ведь должны чувствовать, что получают повреждения, а не только читать об этом в сообщениях системы. От крови тоже до конца не отказались, однако даже при отсечении конечностей, она не хлыщет фонтаном, а чуть сочится. Трупы не гниют, а исчезают через несколько минут. Убрана такая вещь, как избавление организма от непереваренных остатков пищи. То есть....
   - Не нужно подробностей, мне понятно! - остановил я. - Действительно, подобное было бы лишним в игре.
   - Зато разрешены и усилены ощущения от интимных отношений. Опять же - никакого насилия. Только по взаимному согласию. А если у игрока проблемы с нахождением партнеров - существуют специальные НПС, которые за определенную плату...
   - Извините, что перебиваю, но это меня тоже мало интересует.
   - Ну, чем еще похвастать?
   - Вам видней.
   - А, вот. Завышены вкусовые и обонятельные показатели - но только приятный их спектр. В наших мирах вы будете получать удовольствие от смакования клубники, но неприятного амбре почти не заметите, - привел еще один пример Коллекционер и обворожительно растянул губы: - Так что никаких адских мук, а только наслаждение от процесса!
   - Выглядит более чем заманчиво, но посмотрим как оно на самом деле, - скептически промолвил я. - Ещё вопрос: а каким именно способом вы передаете ощущения? Существует какой-то особый игровой костюм - последователь первых моделей очков и перчаток для виртуальной реальности, в которых сотни датчиков распределены по поверхности всего тела игрока и взаимодействуют с нервными окончаниями?
   - Нет, этот тупиковая ветвь развития, мы от нее давно отказались. Наш метод основан на работе с головным мозгом. Ведь, в конце концов, все потоки информация сходятся именно там.
   - Хм, тогда достаточно будет одного шлема.
   - И снова мимо! Впрочем, чего гадать, приглашаю на экскурсию в игровой зал.
   Оказывается львиную часть свободного пространства в колоссальном многоэтажном здании НИИ "Крионики при Международной Академии Космических Исследований" (так официально называется фирма Коллекционера) и его филиалах по всей стране занимают комнаты, по площади сравнимые с футбольным стадионом, в которых спят близким к гипотермическому сном десятки тысяч геймеров.
   - Это - игровая капсула, именуемая в простонародье "саркофаг", - указал "гид" на один из стеклянных гробов, расставленных стройными рядами и уходящими вдаль помещения, насколько хватало глаз.
   Под ложечкой засосало. Что-то уже становится жутковато.
   - Очень символичное название, - хмыкнул я.
   - Данное устройство позволяет глубоко погрузиться в виртуальный мир и прочувствовать все то, о чем мы ранее беседовали. Кроме того, именно в "саркогофаге" позволительно бесконечно долго находиться в игре без малейшей угрозы для жизни организма. Заветная мечта всех геймеров - никаких временных ограничений на пребывание онлайн! По сути - это слегка модернизированная космическая разработка, предназначенная для путешествия экипажей звездолетов сквозь миллионы парсеков, находясь в состоянии анабиоза.
   - Так это все-таки возможно?! Заморозка человека? Удивительно! Я только в фантастических книжках о подобном читал!
   - Да, с биологической точки зрения все прекрасно работает. Однако инженерные умы землян пока не готовы представить миру конструкцию двигателя, позволяющего развивать сверхсветовую скорость, - ответил падший ангел и продолжил лекцию: - Как известно, даже во время сна мозг человека активно функционирует. И изначально в тех задании нам было поручено разработать методику обучения астронавтов во сне. Чтобы они не просто лежали, как застывшее мясо, а натаскивались в различных науках. Институт справился. Но наша лаборатория не остановилась на достигнутом и предложила использовать исследовательский опыт в сфере развлекательного бизнеса.
   - Дальше понятно: идея возымела колоссальный успех, вы перешли с государственного финансирования на самоокупаемость, а потом и вовсе стали кормить не только себя, но и других!
   - Причем технологии получили массовое распространение, и, соответственно, направили к себе мощные финансовые потоки. Но случилось это не только благодаря высокой графической детализации миров и гибкости игрового процесса, позволяющей развивать персонажей с уникальными возможностями. Главным нашим козырем явилось то, что пока тело в "саркофаге" - оно не стареет! Прожив в виртуальном мире много лет, ты очнешься таким же, как вначале. Ведь при анабиозе все процессы организма практически останавливаются!
   - Так это же может быть выходом для многих людей, у которых раковые опухоли, или которые заражены СПИДом, или страдающих от других неизлечимых недугов! Погружаешься в мир грез и живешь там до того момента, пока не изобретут необходимое лекарство.
   - Совершенно верно! Большая часть покоящегося контингента - именно такие личности. Плюс граждане с ограниченными возможностями - ведь в наших мирах слепые, глухие, немые, безногие и парализованные, инвалиды войн, жертвы катастроф, люди с врожденными пороками и многие-многие другие чувствуют себя не обузой, а полноценными членами общества! Дальтоники видят все краски мира, астматики дышат полной грудью, диабетики без вреда употребляют сладости. А разнообразие профессий позволяет набирать опыт не только охотой на мобов, или себе подобных, но и заниматься мирными ремеслами. Даже если возникнет желание заняться творчеством, то при прокачке определенных умений, те, кому в реале "наступил слон на ухо" или те, кто круче смайликов ничего не рисовал, становятся композиторами и художниками!
   - Ещё немного и молиться на вас начну, - с сарказмом произнес я
   Дьявол повеселел и продолжил перечислять:
   - Ну и естественно, (куда же без них?) старики, которые могут себе позволить не умирать, а ждать сотворения эликсира молодости. Правда, особо богатые предпочитают не аренду, а приобретение "саркофагов" в личное пользование, чтобы играть, не выходя из дома - прямо из семейных склепов.
   - Вот! Вот причина, которая сдерживает меня - вы помогаете только тем, кто способен оплатить свою мечту!
   - Уверяю, всем без исключения доступны мои цены. Ведь я принимаю к расчету не только деньги.
   - Но и бессмертные души, - догадался я.
   - Снова в яблочко! Вы абсолютно правы, молодой человек. И ваш случай как раз именно такой.
   Хорошее настроение моментально улетучилось, едва я вспомнил причину, приведшую меня сюда.
   - Увы. И хоть меня не устраивает цена, но особого выбора нет.
   - Тогда, может быть, сразу подпишем контракт? Могу предложить три альтернативных варианта возможной победы: за условное время достигнуть определенного уровня развития; либо, так же в оговоренные сроки, накопить указанное количество финансов; или "безлимитка" - играй хоть вечность, но будь любезен, срази определенного квестового монстра.
   - Нет уж, сначала пробная игра - вы обещали! Я должен удостовериться, что по крайней мере мизерный шанс у меня есть.
   - Ну, раз обещал, значит - в добрый путь! - развел руками Коллекционер. - Этот "саркофаг" кстати, свободен, располагайся.
   - Вот так сразу? Вообще-то хотелось бы сначала гайды почитать, определиться с расой, классом, профессией, разработать тактику прокачки.
   - Доступ к форуму возможен прямо из игры - на месте разберешься. Тем более, сейчас у тебя тестовый прогон - торопиться некуда.
   - Ладно. Тогда еще вопрос: с игроками мне все понятно - это те, чьи души вы пытаетесь заполучить, но кто такие НПС?
   - А разве не догадался? - приторно улыбнулся собеседник.
   - Нет.
   - Это души умерших грешников.
   - И проигравшие? - подозрительно сузил я глаза. - Вроде меня?
   - Да, и они тоже. Но не волнуйся, если не победишь, тебе предоставят возможность выбрать любой желаемый сервер.
   - А какая разница? Ад - он и есть ад. К тому же я не собираюсь проигрывать!
   - Тогда пусть сопутствуют тебе успех и удача!
   - Ваши бы слова да Богу в уши! - ухмыльнулся я.
   - О, у тебя замечательное чувство юмора! - похлопал в ладоши рогатый и предупредил: - Помни, в твоем распоряжении неделя. Потом либо контракт и игра, либо забудь о любимой навсегда!
   - Заводите свою шарманку! Я готов!
   Было немножко не по себе. Игровая капсула хоть и имела прозрачную крышку, в отличие от настоящего саркофага, но каменный гроб или хрустальный - покоиться в нем не особо приятно.
   Несколько мгновений ушло на то, чтобы исполнительные механизмы придали мягкой поверхности подо мной эргономичную форму. Затем к вискам осторожно прижались какие-то датчики. Из отверстий в боковых стенках повеяло холодом. В воздухе, по всей видимости, присутствовал какой-то сонный газ, ибо веки мои моментально потяжелели, и я отключился от реальности.
   Секунда темноты. Две... Три...
   И вот яркими красками вспыхнул виртуальный мир! Раскрылось багряное окно выбора арены, на которой предстоит сражение:
   0x01 graphic
   Сразу же воображение нарисовало аналогичную картинку, которая могла бы быть у "конкурирующей" с Коллекционером "фирмы":
   0x01 graphic
   Причем память услужливо подсказывала, что Преисподняя - многозначный термин, и этим словом может называться как ад, так и рай.
   Поскольку в разновидностях потусторонних миров я разбирался примерно так же, как свинья в синхрофазотроне, то особо не заморачивался и выбрал "золотую середину".
   Далее предложили выбрать из списка рас наиболее привлекательную. В правом верхнем углу мерцала кнопка с вопросительным знаком, нажав на которую можно было перейти на страничку форума и поискать необходимую для размышления информацию. Но пока особого желания перелопачивать кучу постов не было, и я выбрал "человек".
   Пол - мужской, какой же ещё. Хотя среди знакомых имеется пара любителей щеголять в виртуальных мирах исключительно в девичьих ипостасях. "Так приятнее видеть перед собой стройное женское тело, нежели завидовать мускулистому красавчику и с горестью думать, о том, что в реальной жизни приблизить собственную фигуру к чему-то подобному нереально", - объясняли они. "Миры Бессмертных" этих ребят немного расстроили бы, потому что игра тут происходила от первого лица, любоваться собой можно было только глядя на отражение в зеркале или в воде.
   Ладно, что там дальше? Внешность. Тут вариантов бесконечное множество. От выбора самого себя, оцифрованного с помощью встроенных в "саркофаг" видеокамер, до создания практически любого типажа, с помощью множества движков, позволяющих изменять все выпуклости и вогнутости организма создаваемого персонажа. Кроме того имеется обширная база уже готовых личин. И генератор, случайным образом задающий положение тех самых движков и выдающий порой весьма забавные результаты. Буду собой: средний рост, короткая прическа, средней упитанности, отличительных черт нет. Короче, обычная серая ничем не выдающаяся личность, каких миллионы - глянул и забыл.
   Имя. Вот тут пришлось попотеть. О том, что мое собственное, как и всевозможные производные от него, будет занято, я догадывался. Тогда наречь чара?
   Можно было бы, как делают многие, после букв дописать, например, цифры года рождения, номера телефона, код региона, 777, 666, 001 или что-нибудь ещё в таком духе. Или тупо сделать аккорд по виртуальной клавиатуре, чтобы получился какой-нибудь Йцукенг/Фывап (или, в зависимости от раскладки - Qwerty/Asdef). Понимаю, что перс со мной только на неделю. Но даже в тестовой игре хочется чего-нибудь особенного.
   Ники типа: Мамко, Папко, Нагибатель, ЭльфоРез, МежгалактическийЖопорвун и им подобные, мне не по нраву. Равно как и РыцариСвета/Тьмы, СуперШпионы, Терминаторы, Рэмбо, Бэтмены и всяческие Шрэки, ВинниПухи, Пятачки, Буратины. КрасавчЕГи, ЛоФкачи да МеченоЗцы - тоже не прельщают. Поначалу забавно, но потом нелепо смотрятся МеткиеМазилы, ГигантскиеГномы, УмныеДураки, СвятыеНекроманты.
   Предпочитаю называться чем-нибудь уникальным и интересным, а не быть чей-то тенью, как есть умники, заменяющие, буквы "о" и "з" на ноль и тройку и гордятся своими: К0лдунами, Гладиат0рами, Черн0книжниками, 30мби, Б0р30мыслами или вовсе безграмотными П0л0динами.
   Через полтора часа безуспешных попыток подобрать незабитое имя, фантазия иссякла, и я уже был готов называться хоть Горшком (лишь бы в печь не ставили), как вдруг пальцы сами собой набрали "Головолом". Ник, к моему удивлению, оказался свободным! Ну, пусть так и будет.
   - Добро пожаловать, Головолом!
   Мир поприветствовал нового жителя, и перед глазами возникла обнаженная женская грудь! Конечно, я подразумевал, что всевозможные соблазны и искушения в аду будут подстерегать меня на каждом шагу, но чтобы вот так сразу и откровенно! С первого вздоха и прямо лоб!
   Поправочка, не совсем в лоб. Прежде чем я успел что-либо сказать, набухший сосок прыгнул в рот, а ласковый женский голос сказал:
   - Кушай, сыночек!
   - Внимание! Доступно новое задание!
   Ух-ты, любопытно! Без промедления тыкаю пиктограмму со свитком и вижу:

   0x01 graphic
  
   Это что розыгрыш? Вызываю меню управления персонажем, в котором помимо текущего значения характеристик и списка достижений, можно взглянуть на себя со стороны, и офигеваю: я - голозадый новорожденный, нулевого уровня! Плюс ко всему недоступен чат (правильно - говорить то еще не умею). Ничего себе максимальное приближение к реалу!
   Зато в моем арсенале, оказывается, уже имеются два умения: "У-а!" и "Агу!".
   Первое призывает на помощь НПС Маму или Папу, которые тут же выдают временный шмот:
  
   0x01 graphic
  
   Второе, вызывает у родителей умиление, выражающееся в наложении часового бафа +5% защиты.
   Первый раз такое вижу! Обычно с первого левела начинают юзать и вполне сформировавшимся чуваком (или чувихой). Тогда зачем фейс себе при входе выбирать? Заказывал, как буду выглядеть, когда повзрослею?
   А что же вообще можно делать в младенческом состоянии? Только сиську и сосать. Принимаю квест и жадно впиваюсь в грудь. Через десять глотков довольно приятной на вкус сладковатой жидкости меня обрадовали:
   - Поздравляем, задание "Молокосос" выполнено!
   - Ваш уровень увеличен! Текущий уровень 1!
   - Получено 6 единиц характеристик!
   - Внимание! Получено достижение: "Карапуз" - теперь вам доступны умения: "ползанье на четвереньках", "ходьба"!
   О, у меня теперь целых 22 очка жизни и 10 маны! Статы пока решаю не трогать, потому как еще не определился, кем стать.
   Как и предполагал, первое задание оказалось многоразовым. Правда, для выполнения "Молокососа-II" требовалось выдудонить из Мамы уже 20 глотков. Да без проблем! И до следующего апа пришлось выполнить квест два раза.
   - Поздравляем, вы получили новый уровень! Текущий уровень 2!
   - Получено 6 единиц характеристик! У вас 12 нераспределенных единиц характеристик!
   - Внимание! Получено достижение "Зубастик" - теперь вам разрешено восстанавливать усталость всеми видами пищи, употребляемыми выбранной расой!
   Ну что пора побродить самостоятельно, или еще слишком мелкий? Хотя, ладно, успею ещё. Зачем искать на свои очки жизни приключений, если нас и тут пока неплохо кормят? Путь к столбу света с неба и фанфарам, означающим переход на следующий левел, лежал через троекратное выполнение "Молокососа-III", причем каждый раз я припадал к материнской груди аж на 60 глотков.
   - Поздравляем, вы получили новый уровень! Текущий уровень 3!
   - Получено 6 единиц характеристик! У вас 18 нераспределенных единиц характеристик!
   - Внимание! Получено достижение: "Болтун" - теперь вам открыт доступ к чату!
   - Внимание! Получено достижение: "Шустрик" - теперь вам доступно умение "бег"!
   Ну раз так, то прогуляемся. Тем более Мамка больше титьку не дает.
   Прикорнувшая НПС-родительница не возражала, когда сынок спрыгнул на пол и утопал в другую комнату. Судя по скромной обстановке, на свет я появился не в статусе прынца, а как отпрыск среднестатистической крестьянской семьи. Подавил желание устроить немедленный шмон на предмет обнаружения полезных цацек (успею еще и шкафчики с сундуками облазить и в котелок заглянуть) и вышел во двор.
   Вопреки ожиданиям мир за порогом избушки встретил меня не кроваво-красным небом с дьявольской пиктограммой вместо солнца, а вполне дружелюбными облаками на голубом фоне и таким теплым и родным светилом. Порхали красивые бабочки, радостно щебетали птички, благоухали яркие цветочки.
   - А-а, сыночек, Головоломушка, помощничек мой! - нарисовался батя и тут же предложил квест: - Пойдем землянику собирать?
  
   0x01 graphic
   - Конечно, отец!
   Забавно, искусственный интеллект употребил уменьшительно-ласкательную форму моего ника. Интересно, а как бы ко мне обратились, выбери я имя "Кок"?
   Для сбора папаша вручил сыну крохотное берестяное лукошко на четверть сотни слотов, и я отправился вслед за стрелкой, которая появилась на виртуальном компасе и любезно подсказывала верное направления движения.
   Ступая босыми ногами по вытоптанной в траве тропинке, я еще раз уважительно отметил эффект "максимального приближения к реальности". Превосходно передавались ощущения неровности поверхности, попадания под подошвы острых камешков и веточек, различия в температуре затененной почвы и той, которая нагрелась теплыми весенними лучами. При быстрой ходьбе стебельки сорняка хлестали чуть ниже колен так натурально!
   Поражала кропотливая проработка программистами мельчайших деталей мира! Вот тяжело нагруженная нектаром прожужжала пчела, брюшко ее вымазано желтой пыльцой. Вот промчался воробьишка с жирной гусеницей в клюве. Вот муравьи дружно тянут соломинку. Вот противно пропищал за ухом комар и сел мне на нос.
   Ладошка, повинуясь годами выработанному рефлексу, прихлопнул кровопийцу.
   - Головолом нанес 3 очка повреждений Комару! Комар убит.
   - Получен опыт!
   - Головолом нанес вам 2 очка повреждений. Текущий уровень жизни 44/46
   О, вот и первый побежденный моб! Индикатор экспы, пониже полосок с очками жизни и маны показал, что уничтожив насекомое, я сократил расстояние, отделяющее меня от следующего левела, почти на двадцать процентов! Какой жирный комар!
   Последняя строчка описания боя говорила о том, что самому себе наносить урон тоже можно. С одной стороны это заставляет более осторожно махать граблями, тем более сжимающими оружие. А с другой, - может пригодиться, если вдруг потребуется "убиться головой об стену". Не знаю как здесь, а в тех играх, в которые доводилось играть прежде, не раз возникала ситуация, когда нужно было слиться. Например, если разница в уровнях с мобами становится критичной, то охота уже не приносит "дивидендов", а выбить последний кусок ресурса ой, как хочется.
   Итак, я на месте. Не удержался и попробовал ароматную ягодку. Насыщенный земляничный сок приятно растекся по языку. М-м-м, вкуснятина! Четвертая полоска в моем кибер-меню - Выносливость (она же показатель усталости) скаканула до максимума! Хоть голод я и утолил, но с удовольствием продолжал уплетать за обе щеки оцифрованное лакомство.
   Остановило меня предупреждение о том, что до окончания времени использования подгузника осталось десять минут. Ок, быстро наполняю лукошко и мчу к родственнику сдавать квест и сменить исподнее.
   - Поздравляем! Задание "Грядка земляники" выполнено!
   - Получен опыт!
   - Внимание! Получено достижение: "Огородник" - скорость сбора урожая увеличена на 1%!
   Что-то слишком щедро "плюшки" раздают. Хотя стратегия известная: обычная замануха не первых уровнях, чтобы не спугнуть новичков сложностью прокачки. А потом, когда втянутся, станет жалко расставаться с игрой - вон ведь, сколько всего уже заработали! Хе-х, ну-ну посмотрим, что будет дальше.
   - Спасибо, родной! - поблагодарил меня Папа и всучил новое поручение: - Отнеси теперь землянику маме и попроси сварить компот. А я пока тут сорняки в огороде подтяпаю.
   Родственница женского пола, намекнула, что для заказанного напитка неплохо было бы нарвать пяток яблок, и послала меня в сад.
   Прежде чем рвануть дальше, я в свою очередь тоже скромно намекнул, что неплохо бы мне выдать новый комплект нижнего белья. На что Матушка улыбнулась, потрепала меня по вихрам (о, волосики-то тоже подросли!), сказала, что я уже совсем большой, и мне подгузник не требуется. Зато положены сет из ползунков, распашонки и пинеток с суммарной защитой от физических и магических повреждений +10! Правда, примерив одежду, Мама вновь покачала головой и повторно сменила "доспехи" (что это было: ошибочное считывание НПС моего уровня или умышленно проработанная ситуация, для большего приближения игрового процесса к реальности?). Холщовая рубаха (а ля Иванушка-дурачок), мешковатого вида штаны с лямкой через плечо (в них я сразу же стал похож на Нахалёнка) и обувь (что-то среднее между лаптями и сандаликами) увеличивали броню уже аж на 15 пунктов. Но главный плюс нового шмота - он не был временным!
   В саду я без проблем (благо ветви деревьев склонялись достаточно низко для моего роста) получил звание "Садовника" (еще +1% к сбору урожая) и уже собрался в обратный путь, но вдруг взгляд уперся в нового моба.
   "Зеленый дракон 1 уровня. Неагрессивный" - скудно охарактеризовала система нежащуюся на горячем камне ящерку.
   Так как оружием я еще не успел обзавестись, то просто наступил на ничего не подозревающего монстрика.
   - Головолом нанес 5 очков повреждений Зеленому дракону!
   - Зеленый дракон нанес вам 3 очка повреждений. Текущий уровень жизни 43/46.
   - Головолом нанес 5 очков повреждений Зеленому дракону!
   - Зеленый дракон промахнулся.
   - Головолом нанес 4 очка повреждений Зеленому дракону!
   - Зеленый дракон нанес вам 4 очка повреждений. Текущий уровень жизни 39/46.
   - Головолом нанес 1 очко повреждений Зеленому дракону! Зеленый дракон убит.
   - Получен опыт!
   Вторая ящерица, примостившаяся на соседнем валуне, была более удачлива и покусала меня уже на 11 очков ХП. Дожидаться респауна юных Зеленых драконов я не стал. Сунул дропнувшиеся чешуйчатые хвостики в карман и потопал к дому.
   Радостная Мама забрала яблоки, наградила опытом и побежала, очевидно, варить компот.
   - Поздравляем, вы получили новый уровень! Текущий уровень 4!
   - Получено 6 единиц характеристик! У вас 24 нераспределенных единицы характеристик!
   Тряпье на мне чуть подрастянулось согласно возрасту, а даваемые одеяниями бонусы, к сожалению, остались прежними. Впрочем, грех обижаться: халява - халявой, но и совесть иметь нужно.
   Ну что ж, на улице заходит ночь. Усталый от приключений я завалился в люльку - восстанавливать силы перед завтрашним днем. А пока сплю - отправлюсь на форум. Пора уже со статами что-то решать.
   Интерфейс при работе со справочной системой напоминал навигацию по просторам Интернета с помощью планшетника, только размер тачскрина увеличен на всю область обзора, а для перетаскивания окошек с данными уже недостаточно движения пальцев - приходится вовсю размахивать руками.
   Наверное, из-за того, что я подключился к форуму прямо из игры, доступна мне было только ветка нашего сервера. Но, как я понял по обрывкам фраз посетивших и другие миры Коллекционера, все сервера разительно отличаются друг от друга. Неизменно в них только одно - абсолютно все существа бессмертны (как геймеры, так и местные - НПС, мобы, растения). То есть упокоить то можно кого угодно, но насколько надолго - зависит от времени респауна.
   Помимо классического царства мертвых с демонами, горгульями, чертями и адскими гончими, есть более приятные глазу. Например, привычные толкинистские эльфо-орко-гномские или сумрачные вампиро-ликано-оборотненские. На тему восточных сказок - с огненными джинами-ифритами, ужасными дэвами да прекрасными пэри. Основанные на легендах Древней Греции - с Зевсом, Гераклом, Афродитой и остальной олимпийской компанией. Вальхалла с воинственными валькириями для суровых берсеркеров и иных бесстрашных викингов. Даже по мотивам русских народных сказок - с Кощеем, Лешим, Бабой-Ягой и, конечно же, драконом из фольклора нашей страны - Змеем Горынычем. Ну и еще огромный список бог знает каких миров.
   Сервер, который выбрал я, был вроде экспериментального - намешано всего по чуть-чуть. Не знаю: хорошо это или плохо. С одной стороны, огромнейший выбор рас. С другой - именно это и пугает. Это ж сколько нужно перелопатить информации, чтобы определиться? Хотя я-то уже выбрал хумана, им и буду.
   Чтобы не погрязнуть в бесконечных и бессмысленных обсуждениях достоинств и недостатках тысяч специализаций, решил развивать тот класс, оружие которого ко мне первым попадет. Несерьезно? Но я же вроде как в тестовом режиме, всего на неделю. Мне главное побольше о мире узнать, чтобы определиться с условиями договора. А вообще, как показывает практика, в качественных играх подобного плана всегда присутствует баланс профессий. При желании, терпении, грамотном развитии, да еще с "прямыми руками" любым чаром можно "рулить" и "нагибать".
   Как я уже догадался, уровень перса совпадал с возрастом. Однако у женщин рост до зрелой особи продолжается до девятнадцатого левела, а у мужчин до двадцать пятого. Ничего удивительного тут нет, всем давно известно, что дамы развиваются чуть быстрее нас. После "взросления" внешность уже не менялась, и хоть в сорок пять, хоть в сто сорок пять бабы всегда были "ягодками опять". Ну и мужики тоже.
   Каждый раз для апа необходимо больше трудиться. И, естественно, переход на следующую ступеньку требует увеличивающегося в геометрической прогрессии количества опыта. Зато игровой век не ограничивается семидесятью годами (или сколько там на Земле средняя продолжительность жизни?)! Теоретически прокачиваться можно практически до бесконечности. Правда, в таблице рекордов особо упорные едва перевалили за трехсотый уровень.
   Теперь о характеристиках. С ними оказалось не так просто, как мне думалось. Одних только базовых оказалось тридцать штук, разбитых на шесть групп! Три - актуальных для выбравших стезю мага, три - для ступивших на воинский путь. Палладинам и прочим смешанным классам нужно развивать все. Но опять-таки, не тупо добавлять по единичке к каждому параметру, а делать это с умом: что-то увеличивать сразу и много, что-то придержать на попозже, если есть возможность временно заменить кое-что положительными эффектами предметов - не упускать этого шанса.
   Итак, группы характеристик для чаров-чародеев, и на что они влияют:
   Интеллект - урон, наносимый ментальными заклинаниями, запасы маны;
   Концентрация - скорость каста, вероятность критического удара магией, защита от срыва колдовства;
   Мудрость - расход маны, поглощаемый магический урон, скорость восстановления маны, сопротивления проклятьям, стихиям, тьме, свету и психозащита.
   Для бойцов:
   Сила - наносимый физический урон, предел переносимого веса;
   Ловкость - скорость передвижения, увертливость, криты, меткость, скорость атаки;
   Телосложение - физическая защита, очки жизни, скорость регенерации, сопротивление оглушению, кровотечению и яду, выносливость.
   А теперь, собственно, поподробнее, что есть что.
   Запас жизни - характеризует физическое здоровье, измеряется в очках жизни (они же ХП - хел-поинты, они же хиты). Тут все понятно, чем величина больше, тем вы толще и соответственно вас трудней завалить. Нулевое значение означает гибель.
   Запас маны - характеризует магический потенциал, измеряется в очках маны (они же МП - мана-поинты). Требуются для каста заклинаний и поддержания различных (как положительных - для себя и друзей, так и отрицательных - для врагов) долгоиграющих магических эффектов. Обнуление посреди боя для мага подобно смерти.
   Грузоподъемность - предел переносимого веса.
   Скорость передвижения - чем выше, тем больше вероятность убежать, догнать или добраться в нужное место.
   Физическая атака - показывает, насколько силен ваш удар.
   Магическая атака - чем выше эта величина, тем больше хитов сносит нюк, и тем быстрее у противника кончится запас жизни.
   Физическая защита - безболезненно для организма поглощаемый физический урон.
   Магическая защита - показывает, какой силы магическую атаку способен выдержать персонаж без ущерба для здоровья.
   Увёртливость - способность уклоняться от ударов, летящих предметов и сгустков магии.
   Меткость - чем ниже, тем больше шансов попасть пальцем в небо.
   Шанс критического удара - вероятность нанесения нокаутирующего удара кулаком, топором, мечом, дубиной, стрелой и так далее. Выражается в процентах от общего количества ударов. Например, при значении 25% - каждый четвертый удар будет критическим.
А вот величина нанесенного ущерба при "крите" колеблется и высчитывается по формуле: коэффициент (выбирается случайно из диапазона от двух до десяти) помноженный на силу атаки (которая, в свою очередь, зависит от параметров оружия, специальных умения персонажа, предметов усиливающих характеристики игрока и наложенных на персонажа бафов) минус защита противника.
   Шанс критического удара магией - то же, что и предыдущее, только для колдунов с их вооружением.
   Скорость атаки - показывает, как быстро вы можете махать руками и ногами, головой, хвостом, рогами, копытами, щупальцами...
   Скорость чтения заклинаний - характеризует способность волшебников быстро и точно произносить заклинания.
   Скорость регенерации - показатель быстроты заживления ран и восстановления жизни.
   Скорость восстановления маны - величина обратно-пропорциональная времени сидения магом на попе. Этой характеристике, так же как и регенерации для работы требуются энергия, в виде килокалорий от употребленной в пищу еды. То есть, если игрок голодный, восстановления не происходит.
   Сопротивление оглушению - от этого зависит, сразу вы вырубитесь от хорошего удара по балде или в следующий раз.
   Сопротивление кровотечению - говоря языком медиков: показывает, насколько у вас крутой протромбиновый индекс.
   Сопротивление ядам - показывает, как долго вы будете корчиться в муках, переваривая укус какой-нибудь пакости или отравленный кинжал какого-нибудь гада.
   Психозащита - устойчивость к ментальным атакам всяким гипнотизерам, норовящим захватить ваш разум.
   Сопротивление проклятиям - грубо говоря - защита от "дурного глаза" - дебафов и остальных нехорошестей, накладываемыми недоброжелателями на персонажа.
   Защита от срыва колдовства - показывает, насколько вы равнодушны при касте, к ударам по рукам и иным частям тела.
   Выносливость - чем ее больше, тем дольше устаешь.
   Коэффициент расхода маны - в идеале - стремящееся к нулю значение.
   Ну и дальше про Сопротивления стихиям (огню, воде, воздуху, земле), Тьме и Свету я читать не стал. Это же классика.
   Все эти параметры помимо того, что сами по себе подрастают от уровня к уровню, можно дополнительно прокачивать на свой вкус, распределяя получаемые при апах единицы характеристик. Еще нужно подбирать соответствующую классу одежду и оружие, дающие увеличение требуемых статов. По возможности бафаться тем, что нужно. Плюс дополнительное увеличение дает выбранная специализация. Ну и немаловажную роль в развитии персонажа играют бонусы расы.
   Тут тоже решил пока повременить с углублением в дебри, так как рас оказалась не одна сотня. Перед заключением договора нужно будет внимательно все изучить. А сейчас просто посмотрел, прелести человека. Ничего особо выдающегося не обнаружил, все по среднему. Стартовые значения: не бог весть что, но и не черт знает что. То есть, теоретически люди могут стать кем угодно, но на практике, наверное, лучше подобрать что-нибудь более рационально развивающееся. Из особенностей у мужчин только чуть выше обычного растут параметры из групп Сила и Телосложение (но по сравнению с орками, например эти величина смехотворна), а у женщин - Ловкость (опять же у эльфов - хоть у светлых, хоть у дроу эти статы намного резвее мчатся вверх). Еще приятно, что людям дают аж шесть распределяемых единиц характеристик при повышении уровня! Тогда как многим пять или всего четыре. Но, правда, есть такие, которым доступно семь и даже восемь.
   Все, с базовыми вроде разобрался. Что там дальше?
   А дальше идут Таланты. Их насчитывался не один десяток: от безобидных и мирных - художественных, музыкальных, актерских, кулинарных, до шпионско-авантюристских - воровство, взлом, подкрадывание, умение находить тайники.
   Помимо талантов есть возможность развить Мастерство в великом множестве ремесел.
   Таланты и Мастерство развиваются только с помощью специальных квестов. Но для получения этих особенных заданий, требуется практически набирать опыт в выбранном ремесле. Это долго и муторно, если хватит терпения, в конце концов, труды с лихвой окупятся.
   Помимо вышеупомянутого геймеры, периодически получают тысячи достижений влияющих на различные умения (например "огородник" -сбор урожая).
   Ну и еще интересная вещь - социальные параметры (прокачиваются главным образом поведением в обществе):
   Карма - величина отрицательная, когда вы первым нападаете и убиваете других игроков, и положительная в случае вашего непосредственного участия в избавлении мира от ПК. Выражается в процентах и означает: либо вероятность дропа с вас, либо наоборот - иммунитет к потере предметов в случае смерти. Если вы раскаетесь и решите завязать с прошлым, но число загубленных вами жизней неимоверно высок, есть несколько способов искупить свою вину и обнулить счетчик: заплатить огромный штраф, выполнить серию сложных поручений, исповедоваться и так далее.
   Репутация - способствует удачной охоте, повышая шансы на выпадение редких вещей из монстров, и благоприятно влияет на Харизму, заставляя торгашей делать скидки, а квестовых НПС быть более разговорчивыми. Измеряется в рекомендациях, которые дают вам другие игроки (не более одного раза в сутки). Ежедневно уменьшается на десять единиц. То есть, чтобы характеристика стабильно росла, нужно иметь много друзей и часто с ними общаться.
   Доблесть - накапливается из воинской славы, высшего духовного мужества, чести, храбрости, отваги, добродетели, благородства и великодушия. А если подробнее - в зачет идут: победы в ПВП-состязаниях (арены, турниры, дуэли), риск жизнью ради спасения других, выполнение различных душещипательных заданий, или отказ от леденящих в жилах кровь приказов, достижение каких-либо целей или заслуг раньше других, совершение подвигов и тому подобное геройство. Подлые же поступки отрицательно воздействуют на величину оной характеристики.
  
   Глава 2. Вторник
   Все тонкости игры узнать за ночь, конечно же, не удалось. Это невозможно в принципе. Даже если задаться целью и за несколько лет (быстрее не получится) перечитать весь форум и подкрепить приобретенные знания долгими годами практики. Однако кое-какую полезную информацию я получил и сделал несколько закладок, касающихся обсуждению интересующих меня вопросов, к которым еще обязательно вернусь. А сейчас пора просыпаться!
   Не разлепляя очей, сладко потянулся и... коснулся рукой чьего-то теплого тела. Кто здесь? Это точно не Мама, так как я отчетливо помню, что уснул в люльке, а взрослый человек в нее не поместится. Значит, ребенок?
   Веки чуть-ли не с хлопком поднялись вверх. Так и есть - у меня появился брат! Или сестра? В подгузнике и первого уровня - все одинаковые.
   А что же родительница не дает дитю квест молокососный? Ах, вот в чем дело, обе ее груди заняты - на них висит еще парочка новорожденных. Нифига себе демографический взрыв - не успел глазом моргнуть, а у нас уже семья многодетная!
   Оказывается, все это были цветочки. Когда я вышел на крыльцо, то насчитал еще дюжину снующего по двору пополнения с третьего по шестой уровень: семь братьев и пять сестер! И это за каких-то восемь часов. А сколь было до нас, а сколько еще будет? Да нашим предкам памятник ставить нужно! Интересно, а фамилия у нас есть?
   Из-за угла дома показался скалящийся во все зубы глава семейства. В одной руке он держал топор, в другой - ржавый тесак. Моток веревки на его плече и огромный пустой мешок, заправленный за пояс, почему-то вызывали у меня нехорошее предчувствие. Сразу же вспомнилась сказка "Мальчик с пальчик". Но Шарль Перро описывал более гуманные методы избавления от лишних ртов - детей всего лишь отводили в лес на съедение диким зверям.
   Прежде, чем я успел рвануть, куда глаза глядят, добренький Папа спросил:
   - Малыши, а кто желает пойти со мной на рыбалку?
   Ага, ищи дураков! А где удочки, где сети, где макуха, где черви? Где водка на худой конец?
   Клянусь, ни за что не клюнул бы на такую уловку, если бы остальные сородичи ликующе не завопили:
   - Я!
   - И я!
   - Я пойду!
   - И я хочу!
   Ну ладно девчонки, а из пацанов, что никто ни разу на рыбалке не был? Или это я такой тупой? Любопытство победило, и вместо того, чтобы раскрыть народу истину, тоже вякнул:
   - Меня не забудь взять, батя!
  
   0x01 graphic
  
   Ура, появятся первые денежки!
   После подтверждения принятия квеста на пороге появилась заботливая Мама и вручила каждому ребенку по котомке с тормозком: небольшой лепешке, яблоку и кусочку сыра. Надеюсь, пышка не для того, чтобы крошить ее по пути, дабы потом найти дорогу домой?
   Взглянул на презентованную вещь:
  
   0x01 graphic
  
   Теперь понятно, почему народ с таким энтузиазмом хватал это задание - ради получения такой полезной штуки! Что же получается, все кроме меня знали? Выходит дошколята вокруг - опытные игроки? И поэтому чат девственно чист - никто не задает глупых нубских вопросов?
   Ух-ты, а рюкзачок при одевании становится невидимым! И даже почти не осязаемым - чувствовались только лямки на плечах.
   Так как наша хата была с краю, рассмотреть соседские дворы толком не удалось.
   За калиткой все мы дружно получили достижение "Травник", так как отец родной любезно указал на желтый цветок и поведал о его лекарственных свойствах.
  
   0x01 graphic
   А ещё через пару километров моя личная знахарская энциклопедия пополнилась страничками с описанием подорожника, пастушьей сумки, шалфея, пижмы и тысячелистника. Теперь, заготавливая эти растения, можно повышать навыки собирательства, увеличивать опыт и пополнять кошелек, сдавая пучки из представителей вышеупомянутой флоры в аптеки, торгуя ими на рынке или выставляя на аукцион.
   О, обнаружился ещё один жирный плюс к свойствам котомки - однотипные вещи занимают всего один слот! Когда я перекладывал из кармана в сумку два ящеричных хвостика, то не обратил на это внимания. Ну а после того, как запихнул объёмный букет одуванчиков и взглянул на состояние наполненности багажа, был приятно удивлен!
   Из-за того, что лекарственные травы попадались часто, а пункт назначения находился далековато, каждый из нас повысил уровень по одному-два раза. Так что теперь я был шестилеткой (уже с тридцатью шестью нераспределенными очками характеристик - все ещё размышлял, куда их лучше пристроить), а самый младший брат - пятого левела.
   Прошагали веселой гурьбой еще километров полтора и подошли к мелководной, но быстротечной речушке, стекающей, очевидно, вон с той горы.
   - А теперь сделаем себе копья! - объявил НПС и набросился с топором на стоящий неподалеку куст лещины.
   Проредив фундук на число веток, соответствующее размеру нашего отряда, отец раздал всем палки и показал, как изготовить оружие.
   Оказывается даже такому карапузу, как я по силам смастерить из толстого прута лесного ореха очень грозную штуку.
   Если при охоте на крупную дичь нужно копье с хорошо заостренным единым наконечником, то к копью для рыбалки - совсем иные требования. Тут важна площадь поражения, так как достаточно трудно проткнуть рыбу всего лишь одним острием. Поэтому, по примеру учителя, торцы будущих орудий мы по очереди рассекли ножом на несколько частей. Затем немного смочили древка и развели полученные участки в сторону, загнав между сегментами колышки. После чего дополнительно обвязали конец копья веревкой, перехватив все промежутки между остриями. В самом конце заострили все получившиеся концы копья. И вуаля:
  
   0x01 graphic
   Не бойся ножа, а бойся вилки: один удар - четыре дырки!
   Кто, подкатив штанишки, кто, подобрав длинные юбчонки, братья и сестры распределились по торчащим из воды валунам и застыли в ожидании рыбы. Огляделся и усмехнулся - со стороны мы походили на племя голодных пигмеев, а не на детей: лица у всех серьезные, сосредоточенные, маленькие мускулистые тела напряжены, в глазах хищный блеск.
   Завидев темный силуэт в кристально прозрачной реке, я нанес молниеносный удар. Услышал, как хрустнули два острия, не справившись с толстой кожей существа, но почувствовал, что оставшаяся пара пробила-таки и глубоко вонзилась в трепыхающееся тело.
   - Поймал! - радостно заорал я, и гордо приподнял над головой улов.
  
   0x01 graphic
  
   - Вау!
   - Поздравляю!
   - Грац!
   - Какая зубастая тварь!
   - Вот ведь повезло - такой шмот отхватил!
   М-да, повеселил всех от души. Даже НПС улыбнулся.
   Прямо как в песне:
   Играет волынка вдалеке,
   Я в старом ботинке плыву по реке.
   Я в правом ботинке на левой ноге
   Плыву невидимкой по реке.
   Бьют волны, а мне не больно,
   А мне не больно, а мне прикольно...
   С таким "бонусом" на скорость, в этой обуви даже с места не сдвинуться. А вот показатели брони вполне приличные. По крайней мере, для нынешнего моего уровня развития. В принципе доспех подойдет на случай, если потребуется стоять с повышенной защитой. При рейде на босса, например (конечно, если выберу профессию с дальней атакой, и удастся собрать толковую группу). Ну или старьевщику за пару монет толкнуть.
   Отбросил поломанное оружие и полез на сушу. Пока мастерил новое копьё, половина ребят поймала по рыбке, а одна девочка даже две. Зато мое второе изделие имело уже радиус поражение 110 см и силу атаки 17! Мастерство ремесла растет!
   Вернувшись на свой камень, я несколько раз безуспешно вонзал оружие в воду, но добыча успевала ускользнуть. Да что же такое, неужели слишком медленно наношу удар? Посмотрел по сторонам - вроде двигаюсь не хуже остальных. В чем же тогда проблема? Вон удачливая сестренка уже третьего карася нанизала. И потом сразу четвертого.
   Снова возле меня проплывает рыбка. Атака!
   - Головолом нанес 11 очков повреждений Карпу!
   Есть! Но почему так мало снес? В последний момент улов сорвался с острия, обагрил воду раной из хвоста и умчался прочь. Из хвоста! "Вот в чем дело! - сообразил я. - Вода преломляет свет сильнее, чем воздух. Поэтому всякий предмет, находящийся в реке, кажется расположенным чуть в стороне, чем он есть на самом деле. Ну-ка сделаем поправочку.
   - Головолом нанес 25 очков повреждений Окуню! Окунь убит.
   - Получен опыт!
   - Головолом нанес 29 очков повреждений Хариусу! Хариус убит.
   - Получен опыт!
   - Головолом нанес 24 очка повреждений Форели! Форель убита.
   - Получен опыт!
   - Поздравляем, вы получили новый уровень! Текущий уровень 7!
   - Получено 6 единиц характеристик! У вас 42 нераспределенных единицы характеристик!
   - Внимание! Теперь при смерти вы будете терять часть опыта!
   - Головолом нанес 31 очко повреждений Карасю! Карась убит.
   - Получен опыт!
   - Головолом нанес 33 очка повреждений Плотве! Плотва убита.
   - Получен опыт!
   Не понял: это я такой везучий, или у всех балуют таким разнообразием рыбных пород? Скорее всего, продолжается операция по завлечению геймеров. Этакая непринужденная демонстрация заселенности игрового мира. Подивитесь, сколько всего всякого тут водится! Получайте удовольствие от процесса! Да за один только этот квест любители рыбалки, отчаявшиеся преуспеть в почти безжизненных водоемах нашей страны, продадут душу. А ведь наверняка существуют следующие ступени этого задания, где ловля происходит с помощью, удочек, сетей, спиннингов, на льду, из лодки и так далее. Не знаю как там дальше, а на первых пора вообще никаких особых навыков не требуется. Рыбка почти ручная и становится вашей собственностью всего с одного удара!
   - Головолом нанес 10 очков повреждений Щуке!
   - Щука нанесла вам 15 очков повреждений. Текущий уровень жизни 69/84.
   Накаркал, называется.
   - Головолом нанес 9 очков повреждений Щуке!
   - Щука нанесла вам 16 очков повреждений. Текущий уровень жизни 53/84.
   Ничего себе! Она что, бронированная? Взглянул на статус "речного волка" и ужаснулся: двенадцатый уровень, здоровья восемьдесят один процент! Да у меня шансов никаких!
   - Головолом нанес 10 очков повреждений Щуке!
   - Щука нанесла вам 15 очков повреждений. Текущий уровень жизни 38/84.
   "Ботинок одень, дурень!" - докричался до меня внутренний голос. Как можно быстрее, я напялил трофей и спрыгнул с камня в воду.
   - Головолом нанес 16 очков повреждений Щуке!
   - Щука нанесла вам 7 очков повреждений. Текущий уровень жизни 31/84.
   - Головолом нанес 17 очков повреждений Щуке!
   - Щука нанесла вам 7 очков повреждений. Текущий уровень жизни 24/84.
   - Головолом нанес 17 очков повреждений Щуке!
   - Щука нанесла вам 6 очков повреждений. Текущий уровень жизни 18/84.
   Броня работала! Более того, находясь в реке, я больше сносил хелсов. У хищной рыбы остался двадцать один процент. Победа близка: у нее здоровья на два моих удара, а меня - на три ее укуса! Если конечно обойдется без сюрпризов.
   - Щука нанесла вам 17 очков повреждений. Текущий уровень жизни 1/84.
   Крит! Твою ж мать, вот об этом я и говорил!
   - Головолом нанес 15 очков повреждений Щуке!
   "А что если?" - снова подал идею внутренний голос.
   "Да! Стоит поробовать!" - ответил я сам себе, нога тут же судорожно задергивалась, сбрасывая дырявый ботинок (ловкость мне сейчас важнее защиты), а рука потянулась к виртуальному меню.
   - Увертливость увеличена на 10 единиц. Текущее значение характеристики 18.
   - Щука промахнулась.
   Получилось! Теперь моя очередь!
   - Головолом нанес 6 очков повреждений Щуке! Щука убита.
   - Получен опыт!
   Ура! Мокрый, но довольный я снова вскарабкался на камень. Посидим, обсохнем, накопим ХП. Так, а что это там блеснуло на дне? Я снова спрыгнул в реку и подобрал дроп. Ух, как щедро: один серебряник - это по курсу аж сотня медяков! Но более ценно выпавшее колечко:
  
   0x01 graphic
  
  
   Так нечестно: Емельяна не ограничивали тремя обращениями к чудо-рыбе! Ну да ладно, дареной щуке в зубы не смотрят. Натянул бижутерию на мизинец и покликал помощницу. Нужно же испытать её в действии, чтобы знать, на что она способна. Да и интересно.
   Тут же вспыхнула панель управления призванным существом. Выбрал режим патрулирования, достал матушкину стряпню и собрался, пока накапливаются очки жизни, досконально изучить возможности зубастого союзника. Досконально не вышло, так как речная хищница за несколько минут расправилась с четырьмя мелкими рыбешками и завершила квест "Рыбачок".
   Папа ссыпал мой улов в мешок, выдал положенные 25% опыта и пять медяков со словами:
   - Молодец, сынок, держи! Теперь я продам рыбу скупщику по одной монете за штуку. Половину отложу на поддержание в порядке нашего хозяйства, а половина по праву принадлежит тебе!
   Взяв продвинутый вариант задания, я снова уселся на попу, позволив Щуке самостоятельно охотиться. Загрызенных рыбешек маунт, по моему велению, транспортировал к камню - мне оставалось лишь набивать котомку. Двадцать две минуты - и двадцать требуемых квестовых итемов собраны! Плюс следующий восьмой уровень! И минус еще десять медяков из кармана Папы.
   Третий раз рыбалить не за просто так можно было только через сутки. Что ж, тогда подожду на береге, пока остальные закончат. Заодно еще пособираю лекарственных трав.
   Мысленно поблагодарил Щуку за сотрудничество, но отзывать ее не стал, а отправил в свободное плавание - пусть насладится оставшимися мгновениями жизни.
   Вдруг одна из девчонок (та самая - удачливая рыбачка) поскользнулась на мокром камне, неудачно стукнулась о него затылком, бултыхнулась в воду и поплыла по течению лицом вниз.
   - Хватайте ее быстрей, а то захлебнется! - взволнованно прокричал я ближайшим игрокам.
   - Ну и что, зато возродится сразу дома. А нам обратно еще плестись, - равнодушно ответил самый старший по уровню братец.
   - Сама виновата - ловкость надо было качать, - заметил другой мальчуган.
   Тупой НПС вообще никак не отреагировал на угрозу его (условно, конечно) для жизни его ребенка - призыва помощи то не было.
   Ну, нет, игра - игрой, но так нельзя делать! Подняв фонтан брызг, я влетел в реку и погнался за малышкой. При этом заметил, как одна из девочек ухмыльнулась и покрутила у виска - мол, в семье не без урода. Да на хрен мне не нужны такие родственнички. Возможно та, которую я спасаю тоже не святая, но бросать в беде даже законченную стерву - против моих правил.
   Передвигаться в воде тяжело, мне никак не удавалось дотянуться до уплывающего тела. Но вот сестренка на несколько мгновений затормозила, врезавшись в огромный валун. Этого мне хватило, чтобы крепко вцепиться в ее длинные волосы! Вытащил бездыханную девчонку на траву и прислонил ухо к груди. Сердце бьется: жива! Хотя если бы умерла - уже бы улетела к точке воскрешения.
   Уже несколько лет прошло с тех пор, как я на каникулах подрабатывал спасателем в летнем лагере, однако память не подвела - моментально выдала текст инструкции по проведению реанимационных мероприятий при утоплении.
   Перевернул пострадавшую животом на свое колено и, как можно скорей, удалил попавшую в ее дыхательные пути. Затем уложил девчонку на спину и, не теряя времени, перешел к искусственному дыханию и непрямому массажу сердца.
   Самое неприятное, что никто даже не попытался мне помочь! Просто стояли и наблюдали. А несколько человек вообще посчитало происходящее не достойным их внимания и продолжило рыбалку.
   Соленый пот струился по лбу, затекал в глаза, руки ломило от усталости, но я не останавливался (нельзя!) и упрямо выполнял реанимацию. "Восемь-десять сдавливаний грудной клетки, два искусственных вдоха. Восемь-десять сдавливаний грудной клетки, два искусственных вдоха. Восемь-десять сдавливаний грудной клетки, два искусственных вдоха...", - твердил я про себя.
   Казалось прощла целая вечность, прежде чем щеки Насти (так звали сестренку) зарумянились, и глаза распахнулась. Извергнув остаточную порцию воды из легких, девчонка закашлялась, с криком сделала первый самостоятельный вдох.
   - Внимание! За героический поступок по спасению утопающей вам положена награда: Доблесть +1!
   - Спасибо тебе, Головолом! Чуть не получилось как у Пушкина: "Прибежали в избу дети, второпях зовут отца: "Тятя! тятя! наши сети притащили мертвеца!" - улыбнулась Настя.
   - О, раз шутить пытаешься, значит все в порядке! - обрадовался я. - Только не шибко уж беспокоились родственнички о тебе.
   - Они понимают, что ничего страшного со мной бы не произошло. Это же всего лишь игра, - объяснила утопленница. - А ты чего такой сердобольный?
   - Не знаю. Как-то само на уровне инстинктов получилось.
   - Новичок?
   - Ну, как бы да.
   - Ничего, скоро очерствеешь и огрубеешь, как и эти, - махнула Настя в сторону остальных членов семьи.
   - Очень надеюсь, что этого никогда не случится!
   Собеседница приподнялась на локте и вцепилась в меня взглядом:
   - Забавный ты, Головолом. И добрый. Нравишься мне!
   - Не-нет-нет, никаких шур-мур! У меня уже есть избранница, - запротестовал я. - Максимум, на что согласен - дружба. А то, что наши губы соприкасались - происходило исключительно в спасательных целях.
   Настя захохотала, а потом кинула приглашение во френды. Я согласился, и первое имя добавилось в список моих друзей.
   - Какая досада! При падении неудачно взмахнула развязанным мешком, вытряхнув почти всю рыбу в реку. Теперь придется заново ловить, - вздохнула симпатичная девчушка. На миг я представил, в насколько красивую женщину превратится этот ангелок, когда подрастет. Впрочем, встретить в этом мире безобразную или нестройную даму-игрока довольно проблематично. НПС - да, попадаются разные.
   - Держи! - протянул я Насте кольцо Емели. - С этой штукой быстро выполнишь квест.
   - Ого-гошеньки! А все думала, чего ты там такую кучу брызг поднял? Оказывается, со Щукой сражался?
   - Ага, чуть не сдох - один хелс остался!
   - А знаешь, сколько такой перстенек стоит?
   - Понятия не имею, ибо почти полный нуб!
   - Пару десятков тысяч золотом!
   - Это много?
   - Безумно! Можно полный комплект топовой брони и бижы тридцатого уровня приобрести вместе с приличной пушкой.
   - Фигасе! А почему так дорого? Разве при помощи этого моба реально за полтора часа набить соизмеримую сумму?
   - Нет, но артефакт троекратно перезаряжается. И каждый раз удваиваются: положительный эффект, время призыва и уровень существа.
   Несколько секунд понадобилось калькулятору в моей голове, чтобы ошарашить результатом.
   - Так это что в итоге Щука дорастет до девяностого шестого левела и будет уже четырехчасовая?
   - Вдобавок магическая защита кольца станет плюс восемьдесят. Короче подфартило тебе нереально! Поздравляю!
   - Спасибо. Но все равно бери, попользуйся. Из-за ещё одного использованного призыва цена же не сильно упадет?
   - Номинальный заряд вообще можно смело расходовать, а вот дальше, конечно, лучше поберечь.
   - Тогда пусть пока рыбина пока квест выполняет, а ты меня немного просвети о жизни на этом серваке!
   - А с чего ты взял, что мне есть о чем рассказать?
   - Хотя бы с того, что знаешь цену это этого предмета.
   - Ладно, давай сюда, - Настя схватила вещицу, а потом хитренько так ухмыльнулась:
   - Какой же ты наивный! Не боишься, что присвою себе колечко? Двадцать штук на дороге не валяются. Если по донаторскому курсу пересчитать, получится немалая сумма реальных денег.
   - Так мы же теперь друзья ведь? Я тебе доверяю.
   - А зря! Такой барыш профукал.
   - Ну и ладно, забирай. Мне не жалко, - пожал я плечами и улыбнулся. - Все равно благодарен тебе.
   - За что?! - выкатила удивленные глаза Настя.
   - За преподанный урок! В следующий раз буду осторожнее, - я сделал вид, что обиделся и зашагал прочь.
   - Погоди, Головолом, не уходи! Извини, за глупую шутку! - прокричала утопленница в спину.
   Типа не услышал и прибавил скорости.
   Но все же сестренка не кинулась вслед, а написала в приват.
   "Это была проверка. Мне сначала показалось, ты специально кинулся на помощь, намереваясь войти в доверие, чтобы потом попроситься в прайд. Поэтому так долго и не очухивалась, - наблюдала за тобой", - разоткровенничалась Настя.
   "В какой ещё прайд?"
   "Ну, в игре так в кланы с лидером женского пола называют".
   "У тебя свой клан?"
   "Ночные фурии!"
   На самом деле, я вовсе не такой дурачок, каким прикидывался. Логические размышления натолкнули меня на мысль, что малышка - явно не новичок. Ведь такие ники, как у нее, расхватываются в первые часы после открытия сервера. И если хоть изредка за то десятилетие, что существуют "Миры Бессмертных", играть, то легко дорастешь до уровня сто плюс. А если быть задротом, так и в таблицу рекордсменов попадешь. Настя в данный момент седьмого левела, но это ни о чем не говорит. Она вполне может сейчас прокачивать какой-нибудь N-ный сабкласс. Вывод: кольцо Емели для такого крутого геймера - не настолько уж великое богатство, чтобы марать репутацию.
   Безусловно, существовал риск, что сестренка когда-то давно завела аккаунт, забила имя, а играть только теперь начала. Но верилось в это с трудом. Тому, кто хоть раз побывал в настолько реальном виртуале, тяжело удержаться от соблазна вернуться сюда еще и еще раз.
   Однако я не предполагал, что передо мной такая знаменитость! Прошлой ночью я мельком просмотрел топ-лист сильнейших кланов. Так вот, Ночные фурии присутствовали на первой странице рейтинга! Более того, они возглавляли список!
   Похоже, я был недалек от истины, насчет конченой стервы. Ибо о лидере гламурно-капризных леди на форуме отзывались, как о "безбашенной истеричке, каких еще поискать".
   - По реакции вижу, ты немного наслышан о ночных фуриях? - догадалась Настя.
   - Самую малость. Название прайда попадалось пару раз на глаза.
   - Сдается мне, ты себе как-то иначе представлял меня?
   Лукавить я не стал, кивнул.
   - На самом деле, девчонки в клане замечательные. А имидж мы специально такой поддерживаем.
   - Понимаю, политика.
   - Вот-вот.
   - Насть, ты говорила, что подозревала, будто я желаю попроситься к ночным фуриям. Но ведь прайд, насколько мне помнится, состоит только из самок. По крайней мере, у животных так.
   - Основа клана да - исключительно "светские львицы" уровня двести плюс. Однако есть ясли, где воспитываются "детеныши" до пятидесятого левела. Потом мальчики изгоняются, а лучшие девочки остаются. И если проводить аналогии с природой, то на короткое время "цари зверей" тоже допускаются в стаю.
   - А смысл вам нянчиться с малышней не женского пола? Брали бы в ясли одних кошечек.
   - Правила начисления очков за выращивание молодняка требуют равновесия.
   - А зачем требуется строгий отбор, при наборе в ясли?
   - Если "детенышу" не понравится в прайде, и он покинет нас раньше срока - с клана снимаются штрафные очки. Поэтому конкуренты частенько засылают лазутчиков, которые не только понижают наш рейтинг, но разнюхивают секреты, устраивают саботаж, воруют.
   - Настя приглашает вас вступить в подготовительную группу клана "Ночные фурии". Вы согласны?
   Отклонить.
   - А вдруг я все-таки шпион? Просто более продуманный?
   - Нет, я в людях редко ошибаюсь. Ты - порядочный парень.
   - Спасибо за комплимент, - немного смутился я.
   - Настя приглашает вас вступить в подготовительную группу клана "Ночные фурии". Вы согласны?
   Снова отказался и пояснил:
   - Нет, подруга, благодарю за доверие, но извини - у меня другая задача. Хочу прикинуть, чего я способен добиться самостоятельно.
   - Одиночке трудно выжить, уж поверь мне, - несколько расстроенно предупредила Настя.
   - Но возможно?
   - Теоретически, да. Но после сотого уровня обычно гордыня уступает место благоразумию.
   - Ты только не обижайся. По независящим от меня причинам, я не могу никому раскрыть свою тайну и должен поступать так, как поступаю. Но вот от полезных советов с твоей стороны не откажусь.
   - Ладно, спрашивай...
   После рыбалки, нам предложили совершить рейд с НПС по имени Сосед по грибы. В лесу мы подросли еще на пару уровней, пополнили энциклопедию лекарственных растений, дальше прокачали умение сбора урожая и увеличили на один процент навык видеть скрытое. По возвращении домой еще "повзрослели", выполнив квест под предводительством Папы "Заготовка дров на зиму" и помогая Маме готовит ужин.
   Все это время я без умолку болтал с Настей. И надо отметить, общение с опытнейшим игроком сервера, оказалось гораздо результативнее, нежели ночное рыскание по форуму.
   Прежде всего, меня сильно волновал вопрос, как поскорее покинуть "семью" и отправиться уже в самостоятельное плавание? Ибо чувствую, что такими темпами за отведенную неделю дальше деревни никуда не уйду.
   - Вообще-то новичкам рекомендуется пробыть в начальной локации хотя бы до пятнадцатого уровня. Здесь происходит постепенное знакомство с тонкостями игрового процесса. Выполняя задания, геймеры получают много полезных навыков. Не стоит пренебрегать детскими территориями, ведь и на них частенько выпадают весьма редкие артефакты. Твое кольцо Емели - тому подтверждение, - сказала Настя. - Хотя в принципе, никто никого не держит. Сможешь сам о себе позаботиться и разобраться с миром - вперед! Но я бы посоветовала завтра пред дорогой посетить торговую лавку - сдашь ненужный хлам, вооружишься, приоденешься. Ничего путного там не найдешь, но всяко лучше, чем в лаптях, рубахе и с палкой бродить. А хочешь, гляну в хранилище клана для тебя что-нибудь? Если гордый, дарить не буду - дам напрокат.
   - Нет, спасибо, я сам. Только почему сейчас нельзя сходить в магазин?
   - Старьевщик спит - поздно уже.
   - Эх. Тогда не подскажешь, чем бы ночью заняться?
   - Постой, так ты круглосуточно в игре что ли? В саркофаге лежишь?
   - Да.
   - А что с тобой, Головолом? - в голосе Насти послышались нотки переживания. - Рак?
   - А почему со мной должно что-то быть?
   - Есть несколько способов попасть в "Миры Бессмертных". Самый дешевый - обычный режим - через простой комп. Тех, кого не устраивает монитор и хочется 3D - покупают виртуальные шлемы. Кто побогаче и желает тактильных ощущений - приобретают специальные костюмы. Более обеспеченные раскошеливаются на игровые капсулы типа "кресло-качалка" с крышкой - в них уже полное погружение: передача запахов, вкуса, тряска при езде. Однако время нахождения в игре - не более восьми часов - потом обязателен перерыв. И только "замороженные" больные живут тут безвылазно.
   - А если кому-то из здоровых мало восьми часов, но он настолько помешан на игре, что добровольно пошел на усыпление?
   - Не знаю, - пожала плечами Настя. - Ты не похож на фанатика.
   - А я и не такой. У меня другая причина - сильное нервное расстройство. Антидепрессанты, психологи и алкоголь не помогали, вот и решил попробовать отвлечься от реальности и исцелиться таким образом, - попытался я отшутиться.
   - Лгать не умеешь, - улыбнулась Настя. - Но я все поняла. Прости, больше эту тему не затрону.
   - Да нет, не извиняйся. Все нормально. А ты? Расскажешь о себе?
   - Действительно интересно или из вежливости спросил?
   - Интересно.
   - У меня тяжкая форма ДЦП - детского церебрального паралича. Это когда скрюченное тело почти не слушается, при разговоре из перекривленного рта летят слюни и обрывки звуков, вместо слов, а окружающие в лучшем случае, отворачиваются, в худшем - искоса пялятся на тебя или принимают за идиота.
   - Самое обидное, что ты не такой, ты - умный, однако знают только родители или близкие, - продолжил я. - Знакомо, на соседней улице живет парень-инвалид с похожим недугом.
   - Главным образом я из-за мамы с папой и решилась лечь в саркофаг. Жалко их стало, намучались они со мной. "Вы у меня еще молодые, родите нормальных детей, а меня на день рождения да на новый год размораживайте. Пенсии моей как раз хватает на ежемесячную оплату аккаунта", - сказала я им. Конечно, они уверяли, что любят меня, и я им совсем не в тягость. Но я уперлась и победила. Зато теперь у меня два младших брата! А мои здешние достижения позволяют периодически конвертировать игровую валюту в живые деньги и помогать семье. Кроме того, родственники иногда сами заходят сюда проведать меня!
   - В общем, ты счастлива?
   - Не знаю, как это назвать. Но я даже парня впервые поцеловала здесь! И секс у меня только тут был. Не знаю, насколько близки ощущения к реальности, сравнивать то не с чем, но мне понравилось. Бегать, прыгать, плавать, скакать на лошади, нормально ходить - все эти радости дал мне виртуал, - Настя вдруг не совладала с эмоциями и заплакала.
   Нежно обняв ее за плечи, я шептал ей утешительные слова, гладил по голове и размышлял. А так ли плох предлагаемый вид ада, для таких вот раненых душ? Сколько людей с искалеченной судьбой получили в "Мирах Бессмертных" шанс на полноценную жизнь?
   Но не зря эта девчонка - командир лучшего клана, - справилась со слабостью и успокоилась тоже быстро.
   - Прости меня, что выплеснула на тебя все это. Накопилось, - вытирая глаза, попросила Настя и натянуто улыбнулась, пародируя сообщение системы: - Поздравляем! Вы - первый игрок ставший свидетелем проявления слабости лидера прайда "Ночные фурии"! Положительные эффекты жилетка, в которую она поплакалась, увеличены на сто единиц!
   Я развил тему:
   - Внимание! Получено достижение "Сборщик девичьих слез". Умение вызывать девиц на откровенные разговоры увеличено на 1%! Осторожно! Дослушав историю до конца, вы рискуете получить часовой дебаф "Запудренные мозги"!
   Настя расхохоталась.
   - Кстати, я как раз из этого саба бафера и планирую делать. Так что завтра после лавки старьевщика, отправлюсь в храм за первыми свитками. Подходи потом с мозгами своими.
   - А почему тогда выбрала эту расу? У эльфов же вроде покруче маги?
   - Принципиально играю только людьми.
   - А разве неинтересно попробовать кого-нибудь сказочного?
   - Для меня быть нормальным человеком - уже чудо. А вот ты сам, почему хуман?
   - Что по умолчанию стояло, с тем и согласился. Да и не знаю толком, на что остальные народы способны. Сейчас недельку омотрюсь, потом будет рерол, тогда может, кого другого и выберу.
   - Как-то странно ты играешь.
   - Да, друг срочно в командировку уехал, а мне дал недельку погонять, раз уж все равно аккаунт оплачен, - выдал я заготовленную легенду, ибо говорить правду Коллекционер запретил. - Он сам на другом сервере гамает, на "Каре" у него не было чара.
   - Из саркофага в командировку? Что-то ты темнишь, Головолом. - подозрительно прищурилась Настя.
   - Вообще-то он на время отпуска замораживался, но его раньше вызвали - авария там у них, на периферийном объекте.
   - Понятно. Ну, тогда, новым персом не теряйся, как найти меня знаешь. Обращайся - помогу, чем смогу. А мне пора уже делами клана заняться. Девчонки-замы хот и смышленые, а многие вещи все-таки самой делать приходится.
   - Насть, а как ты переключаешься между подклассами?
   - В городах есть специальные НПС - Мастера перерождения. Портанусь сейчас и стану снова особо опасной особой, - девушка показала свиток перемещения.
   Прежде чем она прочла заклинание, я спросил:
   - Вспомнил, что еще хотел узнать. Мне за твое спасение повысили Доблесть на единицу. Не в курсе, что это значит? В базе данных нет почему-то об этом ни слова.
   - О, это одна из загадок игры. Она гласит, что каждую тысячу очков Доблести игрок сможет обменять админам на одну душу. Что это значит - не совсем понятно. Многие предполагают, что речь идет о подключении твинка.
   - Возможность завести дополнительного персонажа на аккаунте?
   - Ну да. Только пока никому не удалось набрать требуемой суммы - это всего лишь слухи. Ну, все, я полетела.
   - Счастливо! - пожелал я.
   - До завтра!
   Короткое заклинание, вспышка света, и Настя уже далеко отсюда. Вот бы в реале была возможность так перемещаться в пространстве. Сколько бы проблем решилось: никаких автомобильных пробок, боязни полетов в самолетах, жутких условий путешествия на боковой полке около туалета в плацкартном вагоне. Воздух стал бы чище из-за резкого сокращения выбросов ядовитых газов. А то вон метеориты уже падают, не успевая сгорать в верхних слоях истончившейся атмосферы.
   Проводив подругу, я вернулся в дом. Многочисленные братья и сестры уже отключились от игры, поэтому ни с кем делить кроватку не пришлось.
   Первым делом я заглянул на форум и изучил, все, что только смог обнаружить о Доблести, но ничего конкретного так и не выяснил. Ладно, уточню у Коллекционера или у Лилит.
   Затем просмотрел инфу о сабклассах. Первый берется на сотом левеле, второй на двухсотом, третий на трехсотом и так далее. Каждый раз нужно прокачиваться с нулевого и до такого же уровня, что и главный перс, иначе следующего не дадут. Трудно, долго и, скорее всего, нудно. Но народ привлекает возможность создания основного чара с мультипрофой - от первого саба можно взять один скилл, от второго - два, от третьего три. От четвертого, наверное, четыре, но в таблице рекордсменов самый упорный игрок дорос пока только до триста девятнадцатого уровня. Основа Насти, кстати, триста второго - седьмая в этом рейтинге. И четырнадцатая по счету - среди толстосумов сервера "Кара".
   Да, весьма могучая и богатенькая у меня знакомая! Чересчур странно, что судьба свела с ней. Не происки ли это сил зла? Вдруг меня с помощью нее вводят в заблуждение, подстраивают под легкий кач? И выпадение колечка редкостного подстроили, дабы воспользовавшись неожиданно свалившимися благами, не смог трезво оценить свои возможности.
   Хотя, с другой стороны номер ее саркофага тысяча семьсот семьдесят шесть. Если первую цифру просуммировать с последней, получится семьсот семьдесят семь. Тогда, выходит наоборот - это добро так завуалировало своего ангела-хранителя?
   "Насть, снова привет! Не сильно тебя отвлекаю?" - написал я ей в приват.
   "Что хотел?"
   "Можешь, исходя из своего опыта, приблизительно назвать сумму, которую зарабатывают новички за шесть месяцев игры? И уровень, до которого они за это время дорастают?". Вопрос я задал неспроста. Ибо именно полугодовалый срок отводился мне, при заключении договора с Коллекционером душ, при выборе двух из трех условий победы
   "Имеешь ввиду замороженных геймеров?" - уточнила ночная фурия.
   "Да, чтобы играть без вынимачки".
   Настя на минуту задумалась, потом прислала ответ:
   "Многое зависит от личных качеств, от клана, в какой попадешь, ну и от везения. В среднем тысяч двести пятьдесят золотом и где-то семидесятый левел. Плюс оружие и то, что на тебе одето - еще на сотню-полторы. Потолок полмиллиона и семьдесят пятый уровень".
   "А если играть в одиночку?" - прикинул я худший вариант. Вдруг не заладится, и не удастся влиться ни в один приличный коллектив. Социальные отношения - ведь штука тонкая.
   "Ну, тогда набьешь штук на сто меньше и будешь на десяток-другой уровней младше".
   Ясно. Значит, пока буду ориентироваться на эти числа. Но стоит подкорректировать числа и у других старожилов.
   "Спс :)".
   "Нз:)".
  
  
   Глава 3. Среда
   - Спешим скорее, Головолом! - разбудил меня тоненький девичий голосок. - Лавка открывается через десять минут!
   - А чего так рано? - протирая сонные глаза, поинтересовался я у Насти. - Едва рассвело же.
   - Нужно успеть в первых рядах!
   - Зачем? Утром скидки что ли?
   - Нет, цена на скупку и продажу одинакова все время. А вот ассортимент обновляется раз в сутки. Если хочешь приобрести что-нибудь приличное, всегда приходи к открытию магазина, - пояснила подруга.
   - Правда? Спасибо за ценный совет, буду знать, - поблагодарил я.
   - Не за что. Но это условие справедливо только для мелких локаций типа нашей деревеньки, приграничных поселков, стоящих на перекрестье дорог постоялых дворов или однодневных ярмарок. В крупных же городах на складах специализированных магазинов всегда имеется огромный запас товара. Да плюс в торговых рядах огромный выбор, да вдобавок аукцион.
   И все же таких умников как мы, оказалось достаточно много - человек двадцать. Причем, все знали, зачем пришли и, как только НПС-продавец открыл дверь, выстроились в организованную колонну к кассе и, не глазея на витрины, быстро делали заказы.
   Как оказалось, предусмотрительная Настя перед тем, как отправиться за мной, заняла место в очереди, и мы с ней оказались седьмыми - восьмыми. "Опять семерка!" - машинально отметил я в мозгу.
   Итак, кем же мне стать? Вроде и не тугодум, а до сих пор так и не определился. По идее, у меня уже есть копье. Но тот факт, что оно рыбацкое, позволяет называть его настоящим оружием лишь условно.
   В процессе выполнения квестов довелось немного поработать топором и ножом. Причем навыки владения первым предметом в основном прокачались при рубке дров, а последним - в походе за грибами; на рыбалке, когда расщеплял и затачивал наконечник того же копья и при нарезке капусты для щей. Вдобавок ко всему, в поединке со Щукой я с перепугу влил десяток пунктов в Увертливость. Еще один плюс к назревавшему решению - наличие за плечами солидного опыта, полученного в прежних ММОРПГ, именно по взращиванию даггера. Не думаю, что в этом мире специфика профессии мастера ножа кардинально отличается. Короче, все сводится к тому, что быть мне ни кем иным, как кинжальщиком.
   Увы (или к счастью?), судьба распорядилась иначе. Пятеро стоявших впереди нас бессмертных также намеревались превратиться в каких-нибудь ассасинов и разобрали все колюще-режуще-метательные лезвия малого размера. Шестой задумал пойти по стезе рыцаря и взял меч. Настя ничего не покупала, он только сдала барахло и упорхнула в храм, находящийся по другую сторону площади. Ибо магические принадлежности приобретались там.
   - Танком что ли попробовать? - размышлял я вслух, пока торговец ловкими ручонками перебирал вываленных беспорядочной кучей травяной сбор.
   - Эй, Головолом, оставь мечи для нас, пожалуйста, - положил кто-то мне на плечо руку. - Раз уж тебе не принципиально важно.
   Обернулся и увидел обнимающихся парнишку лет четырнадцати-пятнадцати по имени РомеоМ и девушку примерно такого же уровня с ником ДжульеттаК.
   "Ба, какие люди! А ваши мамы знают, что вы здесь и вместе?" - так и подмывало меня спросить. Я даже проверил, не состоят ли ребятки в кланах. Оказалось, нет. Но если бы голубки являлись членами семей Монтеки и Капулетти, наверное, не удивился бы.
   - Так я же не собираюсь все клинки скупать, - после небольшой паузы, понадобившейся на осмысливание происходящего, ответил я и махнул рукой в сторону витрины. - Вон их тут целый десяток.
   - Если быть точным, то девять, - принялась растолковывать юная дама. - С утра каждого стандартного оружия в лавке по пять штук. Но сейчас двуручные мечи все, а одноручных осталось всего четыре.
   - Ну? - все еще недоумевал я. - Ребята, у вас, что по математике? Один я возьму, два вы, и даже еще кому-нибудь хватит. В чем проблема-то?
   - В том то и дело, что нам нужны все четыре - мы мечтаем парников качать, - ответил РомеоМ.
   - Кого? - продолжал я тупить.
   - Персонажей, сражающихся сразу с двумя мечами в руках, - пояснила ДжульеттаК и мило улыбнулась.
   Я тоже приподнял уголки губ.
   - Ну, так что оставишь одноручники нам? - повторно задал вопрос парень. - Обидно будет и в третий раз пролететь: вчера и позавчера тоже не успели. А давай мы тебе заплатим?
   - Хорошо, раз уж такая петрушка, мечи не трону, - согласился я.
   - Сколько с нас? - снял с плеча и развязал мешок РомеоМ.
   - Ничего не надо, - отказался я от оплаты и подмигнул: - С влюбленных не беру.
   - Спасибо, - поблагодарила ДжульеттаК, смущенно опустив ресницы.
   - Хвостики по медяку, травы по два за пучок, - объявил цену хозяин лавки.
   - А что так мало? - возмутился я, вспоминая, что кто из условных братьев говорил, как минимум о двойной стоимости лекарственных растений.
   - Не хошь, как хошь, - пожал плечами НПС. - Тады ищи знахаря. Ежели повезет, он у тебя и по пятаку примет.
   - А где искать? - тут же заинтересовался я.
   - В нашей деревне своего нема, но по пятницам приходит шаман из соседней, - любезно поделился информацией продавец. - Хошь жди, хошь сам туды сбегай.
   - Нет, овчинка выделки не стоит, - прикинул я. - Договорились, бери по два медяка.
   - Тадысь держи, малец! - лавочник высыпал мне в ладошки горсть монет и поинтересовался на своем странном говоре: - Куплять чаво бушь?
   Взгляд мой уперся в алебарду крайне редкой модификации: без копейного острия, зато с двумя чуть смещенными друг относительно друга полумесяцами топора на смежных сторонах наконечника. Широкие стальные лезвия, как у секиры, способны разрубать сверхпрочные латы, а укороченная металлическая рукоять с противовесом благоприятным образом влияет на скорость атаки. Изящная, но чрезвычайно опасная штука.
   - Сколько стоит? - указал я пальцем на понравившееся мне оружие.
   - О, это дюже дорогая для тебя вещица - три серебряных с полтиной, - объявил цену хозяин.
   "Действительно, недёшево! - мысленно присвистнул я. - Те же мечи почти в пять раз дешевле".
   Выручка от продажи одуванчиков да пастушьей сумки составляла девяносто две медных монеты. То есть по курсу даже меньше одного серебряника. Если добавить награду за задания и дроп с драконов - еще сорок монет. Плюс с щуки монетка. Да за продажу рыбацкого копья семнадцать медяков. Итого: не хватает каких-то двух металлических кругляшек - одной беленькой и одной красненькой.
   В принципе можно вооружиться чем-нибудь другим: секирой, луком, арбалетом, дубиной, посохом или обычным копьем, но мне вдруг захотелось именно эту алебарду.
   - Возьму за два с половиной серебряных! - предложил я.
   Народ на форуме сообщал, что с НПС можно торговаться, но этот не уступал:
   - Нет, итак с нее выгоды не имею - по себестоимости отдаю. Мне сию алебарду заезжий воин за четверть стоимости спихнул. Помню, разбудил посреди ночи, слезно умолял помочь, говорил: "деньги срочно нужны". Ну, я сердобольный и пожалел. А ведь чуял же тадысь, что негоже связываться, и как в воду зрел: третий год тут пылится - никому не нужная.
   . "Ага, ночью лавочник тоже работает! По грабительским "сердобольным" расценкам, но все же", - сделал я еще одну важную пометку и ответил:
   - Неудивительно! Это потому что больно много просишь, дяденька. Здешнему люду не по карману столь высокая цена. А вот если бы скинул чуток, товар вмиг бы и ушел.
   - Хех, хитрый малец! - крякнул продавец. - На меня молодого похож - такой же ушлый! Ладно, уступлю.
   Обрадованный, я высыпал все свои деньги. НПС пересчитал и нахмурился:
   - Не пойдет! Чуток - это гривенник, а ты в десять раз больше просишь скидку.
   - Так цена опустилась всего до трехсот сорока медяков? - расстроился я. - Это мало!
   - Та как же мне супротив своей корысти пойти? - опешил от такой наглости дядька.
   - Так два дня - не два года. Подожди до пятницы знахаря, и прибыль от моих трав перекроет убытки.
   - Нравишься, ты мне, Головолом, - улыбнулся в усы мужик по ту сторону прилавка. - Настырный! Хорошо именно тебе сброшу еще пятак!
   - Как любезно с вашей стороны, - кисло улыбнувшись, отвесил я поклон почти до пола. А про себя выругался: "Блин, вот же жмот! Но не продавать же мне в самом деле кольцо Емели?"
   - Скоро там? Почему стоим? - начали проявлять нетерпение стоящие в конце очереди.
   Я тяжело вздохнул и начал было уже присматриваться к луку, но тут боковым зрением заметил на полке дырявый ботинок - такой же как у меня, только с правой ноги. Самое приятное, что стоимость собрата моего первого "улова" достигала аж двух серебряных. Знаю, что за мой трофей барыга даст всего половину этой суммы, но мне хватит на алебарду!
   - А вот за эту штуку сколько дадите? - бахнув обувью о прилавок, задал я чисто риторический вопрос, ибо прекрасно знал, что сейчас мне ответят.
   Но торговец снова меня удивил, брезгливо поморщившись, он ответил:
   - Пятьдесят медяков.
   - Милейший, да это же грабеж! Вон же его собрат вчетверо дороже! А теперь, когда у вас будет пара, увеличится шанс продать оба ботинка сразу и быстро! - возмутились внутри меня жаба и хомяк, обиженные на меня еще с прошлого раза, когда я так легко дал попользоваться щучьим артефактом Насте.
   - Так мой же целей ботинок, малыш, у него вон даже камешек драгоценный на язычке есть, а у твоего - каблук почти отвалился, - справедливо заметил НПС.
   Зря он про самоцвет сказал, ибо у моей сороки мгновенно загорелись глазки. Земноводное попыталось придушить птицу, а грызун посоветовал выклянчить за нашу рвань еще хотя бы несколько монет. Я же решил удостовериться, действительно ли каблук держится на соплях, как из-под него выпал свернутый клочок бумаги:
   0x01 graphic
  
   Когда собирал грибы, мне дали пару пунктов умения видеть скрытые предметы. И сейчас их хватило, чтобы заметить, что в подошве правого башмака тоже есть тайник.
   - Продайте мне ваш ботинок! - вдруг заявил я ко всеобщему удивлению.
   Жаба отпустила сороку и замерла, выпучив глаза, хомяк схватился за сердце.
   - Пожалуйста, - поставил лавочник правый ботинок и сгреб оплату.
   - До свидания! - схватил я покупку и выбежал из магазина.
   Зашел за угол, удостоверился, что на меня никто не смотрит и извлек обрывок из-под второго каблука.
   Предчувствие не обмануло, обе бумажки соединялись в одно целое:
  
   0x01 graphic
  
   И что с этим делать дальше? Почему не русифицировано?
   Полиглотом я никогда не был, но, как любой образованный человек, хотя бы зрительно отличу не только арабскую вязь от китайских иероглифов, но даже надписанное на немецком от французского или английского. Здесь же что-то другое. Чем-то похоже на испанский или итальянский, но тоже не они.
   "Замечательный ход, Головолом! - "похвалил" я сам себя. - Остался без оружия, почти без денег, с рваными ботинками и запиской на непонятном языке".
   Может в интерфейсе игры есть встроенный переводчик? Порыскал по меню, ничего не нашел.
   Спросить у Насти? Набрал на голографической клавиатуре начало приватного сообщения: "Yfccnz? gjlcrf;b? gj;fkeqcnf...", выругался, заметив, что включена неверная раскладка клавиатуры.
   Переключать на кириллицу и переписывать заново не стал, потому что меня вдруг осенило!
   - Латынь! - хлопнув я себя по лбу.
   Едва из моих уст вырвалось слово-пароль, буквы на обрывках записки мигнули. и текст предстал уже на великом и могучем:
   0x01 graphic
   Интересно, а только ботинки, или я вместе с ними тоже? Офигеть, а во сколько же обойдется ремонт, и кто его в состоянии осуществить?
   Если минуту назад я хотел сдать пару ботинок обратно в лавку, чтобы на оставшиеся деньги купить уже, хотя б какое-нибудь оружие, то теперь любопытство не позволяет это делать. И как быть?
   - Внимание! Вы совершили благородный поступок: безвозмездно дали возможность другому игроку приобрести желаемую товар. Вам положена награда: Доблесть +1!
   "Спасибо, Головолом!" - почти одновременно прислала мне в приват влюбленные голубки одинаковые сообщения и предложили дружбу. Я не отказался.
   "Ты где?" - поинтересовался новый френд.
   - Тут, - вышел я из-за поворота и помахал рукой, стоящей на пороге магазина парочке. Юноша и девушка все так же обнимались, но теперь из-за их спин торчали по две рукояти. А в руках РомеоМ держал... ту самую алебарду!
   - Держи, это тебе подарок от нас! - протянул он.
   - Да вы что? Не могу я принять такое? - обомлел я.
   - Бери-бери, это же от чистого сердца, - улыбнулась ДжульеттаК.
   Взглянул в ее бездонные озера глаз и не смог отказаться. Растроганный почти до слез хомяк, уткнулся носом в пузо жабы, а я вымолвил:
   - Если понадобится моя помощь - зовите в любое время дня и ночи!
   - Взаимно! - протянул мне пятерню парень и спохватился: - Ну ладно, нам пора.
   - Удачи!
   Обменялся крепкими рукопожатиями с РомеоМ, подставил щеку для прощального поцелуя ДжульеттыК и взглянул на подарок.
  
   0x01 graphic
  
   Похоже, действительно, лавочник снизил цену до предела. Дешевле эта вещь просто не должна стоить!
   Кстати, помимо башмачника, теперь в мой список мест, которые необходимо посетить в городе добавилась и кузница гномов. На форуме написано, что драгоценные камни в предметы вставит практически любой мастер-ювелир. Но если необходимый мне самоцвет не выпадет, то за ним все равно придется идти в гильдию коротышек, так как богатый выбор подземного ископаемого добра только у них. А, кстати, что же лучше вставить в алебарду: аметист, рубин, сапфир или изумруд? Ладно, по ходу дела разберусь, десять процентов чего мне больше всего недостает.
   Минут через пятнадцать явилась Настя, сжимая в ладони какую-то магическую книжку и в новом платьице.
   - Решил все-таки копейщиком стать?
   - А почему нет? У меня же, как у самца человеческой расы как раз Сила и Телосложение с каждым уровнем растут - для сокрушительных ударов самое то. А чтобы компенсировать медлительность, свободные очки буду в Скорость атаки и Увёртливость вгонять.
   Ночная фурия прикинула в уме, что из этого выйдет и оценила:
   - Ничего не могу сказать, так как гоняю исключительно магами, но, полагаю, неплохо придумано. Будешь бить быстро и ощутимо, и в тоже время хорошо уклоняться. А даже если по тебе попадут - выдержишь не одно попадание. Скилы уже выучил какие-нибудь?
   - Нет еще. А у кого это сделать?
   - У гвардов, что стоят при входе в деревню или вон у стражников, что по улицам бродят. Только спрашивай у тех, кто с таким же оружием, как у тебя.
   НПС, патрулирующий населенный пункт, любезно (всего за тридцать медяков) поделился со мной своим мастерством.
   Теперь я владел парой специальных приемов:
   - косарь-I - позволяет одним взмахом нанести повреждение копьем сразу нескольким противникам (сектор поражения 180градусов); удар производится в горизонтальной плоскости, но при критическом попадании возможны варианты, зависящие от высоты: либо отсекаются ноги, либо головы;
   - дровосек-I - удар сверху-вниз, предназначается для одной цели, но ущерб наносится двойной; при добивающем крите противник разрубается на две равные (плюс-минут несколько килограммов) части.
   Откат обоих навыков - по восемь секунд.
   - Для начала пойдет, - прокомментировала подруга и похвасталась: - А у меня двадцатиминутный баф на пятипроцетное увеличение физической защиты, лечилка, восстанавливающая двадцать пунктов здоровья, а из атакующего - "снежный ком" с шансом на замедление движения противника.
   - А куда пойдем на кач? - поинтересовался я.
   - Можно на окраину леса - там стайки молодых волков. Как раз по нам. Ты будешь валить, я - на подстраховке.
   - Веди!
   - Сначала навестим пастуха, возьмем задание. Ибо я придерживаюсь правила: "моб убитый без квеста - погиб зря".
   - А награда какая? - тут же полюбопытствовала грызун, птица и земноводное внутри меня.
   - За сотню клыков - антимагическое ожерелье, плюс кожаные штаны и куртка, если насобираем пятьдесят шкур.
   - Нормуль! А как часто итемы вываливаются?
   - Что-нибудь одно через раз. Зато в группе, падает сразу обоим.
   На оставшиеся деньги по совету Насти я взял две склянки с пятидесятью ХП (мало ли что, вдруг мой персональный клерик выдохнется в неподходящий момент) и листик антидота (если вдруг нарвемся на паука или гадюку, которые тоже иногда встречались в той локации, куда мы собрались).
   Солнце уже стояло в зените, когда мы дотопали до места.
   - Что-то невидно серых, - огляделся я.
   Более внимательная ночная фурия наложила на меня защитное заклинание и указала взглядом:
   - Вон под елкой лежит троица.
   - А-а, точно! Ну, я пошел?
   - Рубящий удар по вожаку, потом круговой по всем, после чего улепетываешь, отсчитывая восемь секунд. Затем сначала круговой, а потом рубящий по тому, кто останется жив. Потом опять отбегаешь и все повторяешь, - посоветовала Настя стратегию боя.
   - Не учи ученого из ложки чашкой есть! Именно так я и собирался воевать! - шутливо ответил я. Не признаваться же девчонке, что ее тактика лучше моей? - Ты же говорила, что только магами играла.
   - Так и есть. Но зато я очень много наблюдала за сражениями воинов, - отвертелась девушка.
   Старший волк оказался моего уровня - одиннадцатого, свита на левел меньше - как Настя. Радиус агрессии животных равнялся длине древка моего оружия - то есть почти ручные псы. Однако пастуху их братия досаждала, периодически делая набеги на стадо овец, и потому мы здесь.
   Первый удар:
   - Головолом нанес 65 очков повреждений Вожаку молодых волков!
   Второй:
   - Головолом нанес 33 очка повреждений Вожаку молодых волков!
   - Головолом нанес 44 очка повреждений Молодому волку!
   - Головолом нанес 44 очка повреждений Молодому волку!
   Убегаем: один, два, три, четыре..
   - Вожак молодых волков нанес вам 11 очков повреждений. Текущий уровень жизни 131/142.
   - Молодой волк нанес вам 10 очков повреждений. Текущий уровень жизни 121/142.
   - Молодой волк нанес вам 10 очков повреждений. Текущий уровень жизни 111/142.
   ...пять, шесть семь, восемь.
   - Вожак молодых волков нанес вам 11 очков повреждений. Текущий уровень жизни 100/142.
   - Молодой волк промахнулся.
   - Молодой волк нанес вам 9 очков повреждений. Текущий уровень жизни 91/142.
   - Настя исцеляет вас на 20 очков. Текущий уровень жизни 111/142.
   Косим:
   - Головолом нанес 35 очков повреждений Вожаку молодых волков!
   - Головолом нанес 44 очка повреждений Молодому волку!
   - Головолом нанес 42 очка повреждений Молодому волку!
   Рубим самого толстого:
   - Критический удар! Головолом нанес 57 очков повреждений Вожаку молодых волков! Вожак молодых волков убит.
   - Получен опыт!
   - Получен квестовый предмет - шкура серого овцекрада!
   - Настя исцеляет вас на 20 очков. Текущий уровень жизни 131/142.
   - Молодой волк нанес вам 10 очков повреждений. Текущий уровень жизни 121/142.
   - Молодой волк нанес вам 10 очков повреждений. Текущий уровень жизни 111/142.
   - Настя исцеляет вас на 20 очков. Текущий уровень жизни 131/142.
   Раз их двое, убегать не буду, добью без скилов:
   - Молодой волк нанес вам 9 очков повреждений. Текущий уровень жизни 122/142.
   - Молодой волк промахнулся.
   - Настя исцеляет вас на 20 очков. Текущий уровень жизни 142/142.
   - Головолом нанес 12 очков повреждений Молодому волку! Молодой волк убит.
   - Получен опыт!
   - Головолом нанес 14 очков повреждений Молодому волку! Молодой волк убит.
   - Получен опыт!
   - Получен квестовый предмет - клык серого овцекрада!
   - Кажись, отмахались, - улыбнулся я Насте.
   - Неплохо получилось! - ответила подруга и наклонилась над мерцающими около трупов кучками. - И лут нормальный: с командира четыре медяка, с подчиненных по три!
   - Стесняюсь спросить, а где же они прятали наличку? - усмехнулся я.
   - Не важно, главное, что деньги не пахнут.
   Как только напарница подобрала монеты, мертвые животные исчезли, а половина меди сразу же дзинькнула в моем рюкзачке.
   - В метрах тридцати вижу еще волков! - сообщил я.
   - Тогда в атаку! Пока их уложим, первые возродятся. Так пока и будем охотиться.
   Сражение со второй тройкой почти ничем не отличалось от предыдущего. Правда, монет с них выпало всего девять. Зато со следующих двенадцать!
   Минут через сорок апнулась Настя, еще спустя полчасика я подрос.
   - Грац! - поздравила меня ночная фурия.
   - Пасиб, - ответил я и предложил: - Может, немного углубимся в лес? Чую, там пожирнее волчары.
   - Нет, рано еще. Хотя бы тринадцатый уровень возьмем, тогда можно. Но лучше четырнадцатый.
   - Как скажешь.
   Когда игроки качаются вместе, их левелы постепенно уравниваются. Так случилось и с нами. Часа через два с половиной мы почти одновременно прочли:
   - Поздравляем, вы получили новый уровень! Текущий уровень 14!
   - Вот это мы - молодцы! - похвалила нас Настя. - Ни разу не умерли, не истратили ни одного эликсира и заработали почти по шесть серебряных!
   - О, а клыки то уже фул комплект! И шкур восемьдесят семь! - проверил я специальный карманчик котомки, а в котором накапливались квестовые предметы.
   - Тогда предлагаю доделать задание, вернуться в деревню, получить награду, переодеться, запастись банками со здоровьем для тебя и с маной для меня, а потом уж лезть в чащу, - посоветовала уже не девочка, а подросток женского пола, с начавшими красиво округляться формами.
   Да и сам я уже выглядел помужественнее - щетина еще не росла, но мускулатура уже приятно прощупывалась.
   - А навыки новые, когда в следующий раз изучать?
   - На пятнадцатом, потом на двадцатом.
   - С шагом пять уровней?
   - Сначала пять, потом четыре, три, два. После семидесятого - на каждом левеле.
   Содрав с серых овцекрадов десять из тринадцати оставшихся шкур, я совсем обнаглел и сдуру зацепил сразу две группы волков. Да и отбился бы, если б не умудрился в процессе тактического отступления наступить сначала на тарантула, потом на змею. И откуда они взялись? Целый день же не было. В общем, погиб я смертью храбрых, утащив в могилу только ползучую тварь и обоих Вожаков. Настя расправилась с тремя молодыми волчатами и ядовитым восьминогом, но последний серый отомстил за всех.
   Очнулись мы в центре деревни, потеряв по десять процентов опыта.
   - Что ж ты антидот не жрал? - спросила Настя. - В основном от отравления и сдох.
   - Тьфу млин, забыл про него совсем! - сплюнул я. - Извини.
   - Ничего страшного. Обидно, что три шкуры оставалось. Но зато с самих ничего не свалилось.
   - Теперь возвращаться придется, - виновато выдохнул я.
   Подруга вдруг замерла.
   - Ты чего?
   - В клане проблемы. Срочно надо улетать, - коротко пояснила глава прайда. - Не знаю, когда управлюсь, поэтому меня не жди. Сам пока побегай.
   Настя бафнула меня на прощанье, извлекла свиток переноса и исчезла.
   Ну и ладно.
   В принципе есть вариант подключиться к Ромео и Джульетте - они еще тоже онлайн, но чувствую, что буду третьим лишним.
   "Так, сейчас шесть часов вечера, пока светло, доделаю задание пастуха. Потом посещу торговую лавку и попробую разведать как там в чаще леса. Если в одиночку справлюсь, добью до пятнадцатого уровня, попрошу стражника показать новые приемы, и на сегодня хватит", - распланировал я. Но перед тем как вернуться в лес, купил еще пяток противоядных листиков, живительных эликов и утолил голод.
   Без Насти нон-стопом качаться не получилось - после нескольких троек молодых волков приходилось отсиживаться. Но сотню шкур добрал без проблем.
   Дальше возникла дилемма: возвращаться за кожаными штанами, курткой и ожерельем или разведать, что там дальше за мобы. И, если не особо страшные, сразу повысить уровень до пятнадцатого - ведь двадцать процентов до апа осталось. Победила лень.
   "За двумя волками погонишься - сам зайцем станешь", - мудрость, отложившаяся в моей голове спустя несколько минут.
   На следующей полянке тоже паслись серые. Но уже: по пятеро: пятнадцатого и шестнадцатого левела свита и вожак соответственно, все с приличной агрессией. Другими словами, две стайки "санитаров леса" едва меня заметив, решили, что перед ними - вредное недоразумение, на теле охраняемой ими территории, от которого срочно нужно избавиться. Бегали волки, кстати, тоже гораздо лучше, так что зря убегал.
   При смерти игрока с нулевым счетчиком ПК есть пятипроцентная вероятность потери пяти процентов предметов. По сравнению с реалом, когда труп могут обобрать до нитки - это мелочи, но вот на больших уровнях лишится вещи стоимостью несколько десятков (а то и сотен) тысяч золотых - печальная перспектива. Мне же кроме Синего Носорога да пары рваных, но потенциально перспективных ботинок терять особо нечего. А все равно жалко. Ах, да еще же кольцо Емели - его вообще стоило, наверное, оставить на складе (в лесу от Щуки толку-то мало). Но, есть нюансы: услуга предоставления персональной камеры хранения доступна лишь начиная с восемнадцатого уровня, и в стартовой деревне нет банков. Утешает мысль, что если погибну и что-то выроню, никто из геймеров этого не увидит, и я смогу потом вернуться и поднять дроп.
   Нет, не уйти - хищники сократили расстояние до минимального: еще немного и острые клыки с клацаньем сомкнутся на моей голени.
   Эх, помирать, так с музыкой! Развернувшись лицом к врагу, я ударил в кучу.
   - Головолом нанес 30 очков повреждений Вожаку взрослых волков!
   - Головолом нанес 40 очков повреждений взрослому волку!
   - Головолом нанес 38 очков повреждений взрослому волку!
   - Головолом нанес 41 очко повреждений взрослому волку!
   - Головолом нанес 40 очка повреждений взрослому волку!
   - Головолом нанес 29 очков повреждений Вожаку взрослых волков!
   - Головолом нанес 41 очка повреждений взрослому волку!
   - Головолом нанес 44 очка повреждений взрослому волку!
   - Головолом нанес 43 очка повреждений взрослому волку!
   - Головолом нанес 38 очков повреждений взрослому волку!
   Ага - одним ударом десятерых! Зато и укусят столько же раз.
   - Вожак взрослых волков нанес вам 16 очков повреждений. Текущий уровень жизни 138/154.
   - Взрослый волк нанес вам 15 очков повреждений. Текущий уровень жизни 123/154.
   - Взрослый волк нанес вам 15 очков повреждений. Текущий уровень жизни 108/154.
   - Вожак взрослых волков нанес вам 16 очков повреждений. Текущий уровень жизни 92/154.
   Повезло, напасть мобы все сразу не могли, потому что мешали друг другу. Тогда еще повоюем!
   - Вы выпили малый эликсир здоровья. Восстановлено 50 очков жизни. Текущий уровень жизни 142/154.
   После трех моих выпадов косящим ударом все волчары еще жили, а у меня осталось 47 ХП. Если критов не будет - еще одну атаку точно выдержу.
   Выдержал! Осталось 9 поинтов здоровья - почти труп. Зато четвертым групповым ударом я отправил на тот сразу семерых волков! Ух, все больше и больше влюбляюсь в своего Синего Носорога. Спасибо тебе еще раз, друг Ромео!
   Едва успел глотнуть содержимое последней склянки, как единственный оставшийся вожак и пара его сообщников снесли мне все пятьдесят девять хелсов. Осталось ноль, но я не мертв! Парадокс? Или потому, что зеро - не отрицательное число? Неважно, главное пока жив!
   Понимаю, что за восемь секунд отката меня достаточно укусить один раз и все. Конечно, существует вероятность, что все три зверя промахнутся. Но здравый смысл даже не смел на это надеяться - слишком уж малы шансы. Тогда подороже продам свою жизнь.
   Рубящий удар по ближайшему серому:
   - Головолом нанес 40 очков повреждений взрослому волку! Взрослый волк убит.
   - Получен опыт!
   - Поздравляем, вы получили новый уровень! Текущий уровень 15!
   - Получено 6 единиц характеристик! У вас 6 нераспределенных единиц характеристик!
   Ура! Полоска здоровья сразу же скакануло до максимума!
   - Вожак взрослых волков нанес вам 14 очков повреждений. Текущий уровень жизни 152/166.
   - Взрослый волк нанес вам 13 очков повреждений. Текущий уровень жизни 139/166.
   Это уже не страшно. Пять, шесть семь, восемь, хрясь! И я - победитель!
   Трясущимися от переизбытка адреналина руками собрал трофеи: два серебряных, пятьдесят шесть медяков, три хвоста, глаз, череп, пучок серой шерсти и костяной порошок.
   Хомяк не знал, сколько это богатство стоит, но искренне радовался! Жаба агитировала напасть еще на одну стаю во-он за тем деревом, а то если не мы, то кто-то другой поживится с этих монстров. Сорока ожидала выпадения чего-нибудь блестящего, типа серьги или браслета, поэтому немного расстроилась.
   Умные учатся на чужих ошибках, дураки - на своих. Повелся я на уговоры зверинца. И только когда накинулся на следующую пятерку мобов, вспомнил, что у меня нет лечащих зелий.
   Ну и что теперь делать?
   "О! А Щука на суше призовется?" - возникла шальная идея, и я немедленно использовал последний заряд кольца Емели.
   Волки оторопели (вот как - мобы тоже могут удивляться?), когда из воздуха возникла крупная рыбина и впилась в глотку вожаку. Грыз речной пет слабее, чем в родной стихии, зато укусов шесть принял на себя, чем и обеспечил наше хоть и крохотное, но преимущество.
   Эти хищники на финансы оказались скупы, зато пернатую мою часть характера порадовали: выпал браслетик на +2 магической защиты. Мелочь, но приятно.
   - Все, пора домой! - решил я, и без оглядки побежал в деревню.
   Пастух обменял шкуры и клыки на ожерелье плюс пятнадцать к защите от волшебников и легкий кожаный костюм, повышающий мою броню аж на сто пунктов!
   Копейщику на вратах заплатил уже серебряный за модернизацию старых навыков:
   - косарь-II теперь захватывал сектор аж двести десять градусов;
   - дровосек-II - наносил тройной урон (правда время повторного применения приёма продлили в полтора раза);
   и один новый скил:
   - кровопийца-I - в течение восьми секунд три процента от наносимого повреждения по противнику возвращаются ко мне в виде здоровья. Скромненько, зато если применить перед "косарем" и "дровосеком" - получится неплохо. И, поскольку этот прием является микробафом, для использования требует немного маны, десять пунктов, если быть точным. Откат - пять минут - долговато, но дареному умению в зубы не смотрят.
   Чуть не купил драгоценный камень в Синего Носорога - утром их в лавке не было, а сейчас имелись все, кроме сапфира. Видимо кто-то из игроков недавно сдал. Но потом подумал и решил не спешить. Все равно вставлять самоцветы могут только гномы-кузнецы, коих в нашем болоте не водится. Да и колебание между увеличением физической атакой и количеством очков жизни, сразу же склонилось в пользу первой характеристики. Всегда так - хочу то, чего нет.
   Ограничился продажей "рогов и копыт" (черепов, хвостов, очей и волосяного покрова) и подсчитал казну. Чуть больше тысячи медью - это же десять серебряников! Смешно вспоминать, что буквально утром о такой сумме утром я и мечтать не мог. Если так дальше пойдет, завтра и золотой заработаю!
   В принципе можно и сегодня, но что-то подустал.
   Лучше снова схожу на форум. Пятнадцатый левел уже позволяет отправиться в город - значит нужно разузнать, чем там лучше заняться. Потом немного посплю.

   Глава 4. Четверг
   - За полгода, ты набрал только пятнадцатый уровень и заработал всего десять серебряников? Ха-ха-ха! Лилит, поздравь этого неудачника с попаданием на первую строчку рейтинга худших игроков сервера! Ха-ха-ха! Браво! - искренне радовался Коллекционер, хлопая в ладоши.
   Ничего не понимаю, всего же три дня пробыл в мире, да и то в тестовом режиме! Пока я сидел в капсуле и лупал глазами, пытаясь сообразить, что произошло, демонесса, соблазнительно виляя бедрами, подошла ко мне, высунула длинный раздвоенный как у змеи язык, пощекотала мое ухо и томным голосом произнесла:
   - Поздравляю, Головолом, ты - проиграл!
   - Э-э, погодите! Произошла какая-то ошибка! - запротестовал я.
   - Нет, мой дорогой друг, все согласно контракту: мы - забираем душу, ты - выбираешь мир, в котором пожелаешь стать НПС. Как и договаривались! - улыбнулся Коллекционер.
   - Да какой контракт? Ни с кем и ни о чем мы еще не договаривались! - вскочил я.
   - Спокойно, милый, - впилась ногтями в мои плечи Лилит, усаживая на место и тыча в лицо какой-то документ. - Вот, взгляни, чьё имя, данное при рождении указано в графе Клиент? Чья рука на каждой странице поставила подписи?
   Если передо мной и подделка, то слишком качественная, потому как повторить мой корявый почерк - дело необычайной сложности.
   - Мое имя, и рука, похоже, тоже моя - опешил я. - Только я не помню, чтобы что-то подписывал! Бред какой-то.
   - Не помнишь - не значит, что не делал этого, - сверкнула кошачьими глазами адская красотка.
   - Как у вас тут говорят: "долг платежом красен"? - ухмыльнулся Дьявол. - Так что, будь добр...
   - Нет! Никому я ничего не должен! Если вы мне не морочите голову, и сделку мы действительно заключали, то произошло это с нарушением условий. Я не находился в здравом уме и твердой памяти! Процесс был недействительным!
   - Ну вот, начинается, - расстроенно вздохнула демонесса. - Ну почему все проигравшие, постоянно твердят одно и то же? Думала, хоть ты для разнообразия придумаешь что-то новенькое.
   - А-га-а, я догадался! Все было обманом с самого начала! Признавайтесь, в чем подвох? Гипноз? Или накачали меня какими-то препаратами, пока валялся в отключке в этой капсуле? А может быть газ? Точно газ! Вы пустили его в саркофаг!
   Коллекционер с укоризной покачал головой:
   - Ни одно, ни другое, ни третье. Человек, на такие случаи мы делаем видеозапись для Церкви, свидетельствующую о том, что с нашей стороны не оказывалось никакого давления, и клиент принимал решение по доброй воле. Продемонстрировать?
   - Но это же нечестно! - обиженно закричал я.
   - Ты еще расплачься! - брезгливо скривилась Лилит.
   Не знаю, что на меня нашло - ведь прежде, насколько себя помню, никогда не поднимал руку на женщин (возможно, сыграл тот факт, что в данный момент я воспринимал брюнетку предо мной, как отродье ада). В общем, съездил демонессе со всей дури по смазливой физиономии. К сожалению, с копыт леди не свалилась.
   - Ты мне клык выбил, смертный! Ну, держись, - перекосилась от ненависти рогатая, и в ее руке вспыхнуло пламя.
   Толкнув Коллекционера в ее объятья, я со всех ног пустился наутек.
   Петляя, словно заяц, я то и дело уклонялся от фаерболов. Или Лилит была такая косая, или огненные шары летели чересчур медленно, а может мне просто невероятно фартило, но к дальнему выходу из огромного зала-усыпальницы удалось добраться всего с парой ожогов. Правда боль уже ощущалась не как в игре, а в полной мере.
   Дернул за ручку - закрыто. Проклятье! О том, чтобы высадить стальные двери, даже не помышлял - запомнил их сейфовую толщину еще во время экскурсии.
   - Бу-га-га! - с эхом прогремел по помещению хохот Коллекционера. Гад не предпринимал никаких действий по моей поимке. Вероятно, его забавляло наблюдать за охотой подруги.
   Демонесса тоже растянула улыбку и нарочито медленно цокала мне навстречу, раздраженно подергивая хвостом.
   Ну и что мне делать дальше?
   Девушка с прекрасными формами, но ужасным характером растопырила пальцы обеих рук и метнула сразу два пламенных заряда. Мне ничего не оставалось, как искать укрытие за ближайшим саркофагом. Шары пролетели мимо. Я осторожно выглянул и чуть-не схлопотал в лоб следующей порцией огня. Макушка задымились в прямом, а не переносном смысле, запахло горелыми перьями. Это мои что ли волосы так воняют, будто припалили цыпленка?
   Постукивание стройных ножек приближалось слева, поэтому я пополз на четвереньках вправо.
   "Мышка" опять высунулась, чтобы определить местоположение "кошки". И на этот раз я был шустрее, а Лилит вообще не успела выстрелить.
   - Вот потеха-ха-ха! - сучка, похоже, тоже наслаждалась процессом.
   Передвигаться я старался, создавая как можно менее шума. Но что толку, если это рогатое существо имеет абсолютный слух? Расстояние между нами постепенно сокращалось.
   Вдруг взгляд мой остановился на порядковом номере ближайшего саркофага: тысяча семьсот семьдесят шесть. Настя! Она поможет!
   Сначала я нажал кнопку разморозки и только потом дотумкал, насколько протупил. В реале девчонка - инвалид, а не крутой маг! Балбес, еще и подругу подставляю! Хоть бы обошлось, и ее не тронули!
   Из отверстий капсулы лидера прайда "Ночные фурии" с шипением повалил охлажденный воздух, а я поскорее все также на карачках засеменил дальше.
   Демонессе вскоре наскучила игра, и пространство вокруг меня замерло, будто кто-то нажал стоп-кадр.
   Голову словно стягивал раскаленный железный обруч. Как же больно! От давления и от огня одновременно. Не ручаюсь сказать, что произойдет раньше: лопнет череп или закипят мозги.
   Раздалось мерзкое хихиканье:
   - Ты никогда не сможешь убежать от меня, человек!
   Вместо ответа я сильнее стиснул зубы (так легче терпеть муки, наверное) и простонал что-то нечленораздельное.
   Лилит противным верещащим голосом попросила разрешения у босса:
   - Хозяин, позволь мне вырвать его сердце?
   Картинка перед глазами запульсировала темно-красными кругами и поплыла, ноги подкосились, я упал на колени. Из носа потекла кровь, по вискам струился ледяной пот, а в ушах оглушительным барабанной дробью раздавался цокот подбегающих каблуч... копытец. Вместе с пучками волос я с трудом оторвал непослушные пальцы от головы, с хрустом собрал их в кулак и стал ждать. Последний мой удар ты запомнишь надолго, тварь!
   - Не трогайте его! - угрожающе прозвучало сзади.
   Захотелось крикнуть: "Настенька, милая, не лезь, пожалуйста!", но Лилит оказалась на достаточном расстоянии, и я уничтожающе ударил демонессу в висок - убить и так неживую конечно, не убью, но сотрясение ей обеспечено. А вот фиг! Рогатая только криво усмехнулась (совсем безмозглая что-ли?), и её... поразила молния!
   - Кара Небесная! - успела проскулить чертовка, прежде чем осыпаться серым пеплом.
   Чьих это рук дело - сомнений не вызывало. Только непонятно, каким образом игровые умения остались у подруги и при отключении от сервера?
   Мы с Коллекционером изумленно переглянулись и уставились на пробужденную.
   Та суровым взглядом прожигала падшего ангела. Над головой Насти сиял золотой нимб, за спиной широко распахнулись лебяжьи крылья, а между ладоней пульсировал снежный ком.
   - Какого Дьявола? - прохрипел Сатана и в следующую секунду разлетелся на осколки, словно был сделан из хрупкого стекла.
   - Привет, Головолом! - невинно помахала ручкой подруга.
   - Охренеть! - только и смог вымолвить я и тут прикрыл рот рукой, дабы больше не сквернословить при... а, кстати, кем же именно является моя спасительница? Что-то уже сомневаюсь, что Настя обычный геймер, а не божественное создание. Вот так у людей и просыпается вера в Господа.
   Внезапно прах поверженных сползся в одну зловонно булькающую массу, и стал медленно формироваться в нечто рычаще стонущее десятком голосов, уничтожающе мигающее сотней глаз и мириадами отвратительно копошащихся щупалец...
   Потом я проснулся.
   Б-р-р-р. Жуть.
   Надо же какой реальный кошмар, от яви и не отличишь! Интересно, это потому, что в "хрустальном гробу" придремал, или просто мозг перевозбужден обилием новых впечатлений? Сравнить пока не с чем, прошлые ночи прошли без видений.
   Безусловное преимущество погружения в Мир Бессмертных через "заморозку" - возможность полностью восстановить силы за гораздо меньший отрезок времени. Даже несмотря на "репертуар" снов. Наверное, объясняется все тем, что внутри "саркофага" физическое тело и так находится в состоянии относительного покоя. Игра с полным погружением как бы растягивает обычные по длительности сутки, добавляя несколько дополнительных часов бодрствования. А если гиперболизировать хотя бы тридцать минут активной прокачки персонажа всего лишь на год, получится огромная пропасть (как в уровнях, так и в финансовом состоянии) между геймером со стандартным подключением и его продвинутым оппонентом. Администрация Миров Бессмертных этого не скрывает, а даже наоборот, вышеупомянутый факт является одним из основных движителей их пиар-кампании.
   "Получи наслаждение от процесса, почувствуй разницу!"
   "В игровых капсулах доступно даже больше, чем в реальной жизни!"
   "Попробуйте это бесплатно в наших тестовых залах!"
   "Акция: приведи друга и получи бонус!"
   "Очередное снижение цен - ты приятно удивишься!"
   "Не упусти свой шанс!"
   "Окунись в мечту с головой!"
   "Присоединись к миллионам!"
   "Мы заботимся о каждом!"
   Не прост Коллекционер, ох, как не прост. Благими намерениями вымощена дорога в ад.
   "Утро доброе! как спалось?" - первым делом я написал я Насте, но ее ответ не подтвердил мою немного сумасбродную теорию об одинаковых видениях (либо девица лукавит):
   "Привет, не ложилась еще. Зевающий смайлик. Прайдом на Каргонариуса ходили".
   "А кто это?"
   "Рейд-босс крутячий!"
   "Успешно?"
   "Не совсем. Расстроенный смайлик".
   "Порвал вас?"
   "Потрепал изрядно, но "ночные фурии" все равно завалили его!" - похвасталась подруга.
   "А чего тогда грустишь?"
   "Дроп бестолковый упал. Мы-то панцирь ждали или хотя бы серьгу. Пять лет с этого гада стоящего ничего не валится. Надеялись, в этот раз случится. Экстренный сбор устроили, так как два конкурирующих клана тоже на Карга собирались. Пришлось даже немного повоевать перед его норой. За право содрать с него шкуру. И все зря. Одни затраты короче. Обиженный смайлик. А мне для фул-сета анти-магического как раз сережки не хватает. Да и кираса топ-рыцарям нашим пригодился бы".
   "А купить слишком дорого?" - поинтересовался я.
   "Предмет бижы - лимона полтора, а любая часть доспеха - вообще, как ползамка среднего класса. Это же раритет. Хотя раскошелилась бы, если бы продавали".
   Ох, ёпрст! Сорока сглотнула слюну. Хомяк схватился за сердце. Жаба за такие деньги готова была лично придушить рейд-босса. А Лиса (надо же, и рыжая плутовка нашла приют в моем воображаемом зоопарке!) стала разрабатывать план по безнаказанному выдуриванию ценных вещей у тех, кто одолеет чудовище.
   Да, наверное, даже половинной стоимости одного из этих предметов вполне мне хватило бы. Величина добытого за шесть месяцев золота, при условии выбора такого варианты победы, еще не обсуждалась, но вряд ли Коллекционер выдвинет уж совсем невыполнимые требования. Перед сном я снова исследовал таблицы рейтинга уровней и благосостояния населения сервера "Кара". Поиграл с фильтрами. Сначала оставил только тех, кто в игре не более полугода. Потом гамающих с "саркофага" сравнил с теми, кто юзает в обычном режиме. Затем сопоставил достижения растущих в клане с героями-одиночками. Упорядочил. Проанализировал. Результаты практически совпали со сказанным Настей. Резюме: максимум денег - триста пятьдесят три тысячи, наивысший левел - семьдесят седьмой.
   "Не расстраивайся, в следующий раз поход обязательно окупится!" - вернулся я к переписке и приободрил подругу.
   "Когда? Через полгода?"
   "Ого! Он что, Каргонариус этот, так редко спаунится?"
   "Да. Но через два дня монстр возродится повторно - для возмездия. Типа матча-реванша будет. Предчувствую, что сперва придется одержать победу в небольшой войне. Конкуренты-то тоже в курсе. Так что сейчас мне не до саба, сам пока качайся. А у меня переговоры с альянсом - собираю армию".
   "Ок!"
   "Если опять пустой будет, хз что делать. ГМ-мам накатаем предъяву!"
   "Кстати, мерси, что напомнила. Ответь, чисто теоретически, как на твой взгляд можно обхитрить Дьявола при составлении контракта?"
   "Ну и ассоциации у тебя с администрацией! И с чего это вдруг такие вопросы?" - опешила Настя.
   Послал ей улыбающийся смайлик и подумал: "А не чересчур ли я паникую? Подумаешь, привиделся страшный сон, зачем же дальше себя накручивать? Или ночной кошмар на самом деле - предостережение? Знак, посланный доброжелателем?"
   Надеюсь, сейчас все прояснится. Если девушка в саркофаге тысяча семьсот семьдесят шесть - не обычный человек, она даст верную подсказку. Даже пальцы скрестил в ожидании.
   "Не знаю", - наконец пришел такой долгожданный и такой бесполезный ответ.
   Эх, блин!
   "Хотя. Может подписаться другим именем?" - прилетело вдогонку.
   А вот это уже что-то!
   "Ну а как же риск обнаружения обмана?" - поинтересовался я.
   "Тот, о ком мы говорим, бесспорно, на многое способен, но узнать настоящее имя может, только если человек сам представится. До этого момента даже взглянув в паспорт, верховный демон не сумеет прочесть, что там написано, и, следовательно, ему неподвластна будет душа".
   Аллилуйя! А ведь она права! Это же испокон веков известно! Не зря наши предки крестили детей одним именем, а в быту окликали другим. Оберегали, таким образом, от нечистой силы. "Имя, данное при рождении" - именно на этой фразе акцентировала внимание и Лилит. А что если действительно, указать псевдоним, ник, кличку или любое другое имя? В таком случае, если проиграю - сделка станет недействительной! А если выиграю - промолчу.
   "Правда что ли?" - все-таки сомнения еще одолевали меня.
   "Не-е, утверждать подобное не осмелюсь. Сам понимаешь, откуда мне такое знать? Улыбающийся смайлик. Я сейчас точно и вспомнить-то не могу, где и когда слышала об этом. Или, может, вообще читала? Уверенна, только, что в той или иной форме не раз сталкивалась с подобного рода информацией".
   "Как же не помнишь, конспираторша. Вполне понимаю почему. Спасибо тебе, Ангел-Хранитель, за важные намеки!" - усмехнулся я про себя, в чат же напечатал:
   "Ладно, спасибо, Насть, и пока. Не буду отвлекать. Побежал искать приключения на свою Пежо".
   Ой, опять ляпнул что-то не то в ее присутствии. Все, обещаю при Насте больше не выражаться. Даже если эта девушка окажется не той, кем я ее себе вообразил.
   "Удачи!" - пожелала на прощанье "царица львиц", а в конце поставила... подмигивающий смайлик с желтым обручем надо головой!
   Пополнив еще с вечера запасы хлеба, воды и целебных эликсиров, я, ни свет ни заря, отправился в близлежащий портовый городок с интригующим названием Тримфорт. Знаток языков из меня так себе, но, если не изменяет память, переводится с английского это как "форт порядка" или "аккуратный форт".
   Куда именно шагать из деревни догадаться было нетрудно: только одна дорога имела достаточную ширину, для того, чтобы по ней проехала телега. Остальные так, тропинки. Плюс гвардеец у ворот, подтвердил правильность выбранного направления движения.
   - Эй, парень, - окликнул он меня. - Не собираешься ли ты посетить Тримфорт?
   - Да, милейший, такие планы у меня имеются, - не стал скрывать я и уточнил: - Путь туда пролегает по этой же дороге?
   - Именно так. На первой развилке повернешь направо, на следующей налево, затем ступай прямо, пока роща не закончится, потом еще раз направо, через поле и будешь на месте, - любезно подсказал стражник.
   - Направо, налево, прямо сквозь рощу, опять направо и поле, - повторил я.
   - Да, не заплутаешь! А давай я тебе карту подарю, у меня как раз лишняя есть.
   - О, вы так любезны! - обрадовался я.
   - Но и ты мне тогда тоже окажи услугу! - тут же добавил НПС. - Мой двоюродный брат Аймер заседает в ратуше. Передай ему приглашение на свадьбу. В будущую субботу я женюсь, а сообщить родственнику никак не могу - служба.
   - Понимаю. Конечно, с удовольствием выполню ваше поручение. Мне совсем не трудно. Тем более ради такого дела! - после данной реплики высветилась окошко меню с новым заданием:
  
   0x01 graphic
  
   "Принять", конечно же. Пускай награда неизвестна. Но она же ведь есть.
   - Счастливого тебе пути, добрый человек! - пожелал жених, имя которого я так и не удосужился посмотреть.
   Но перед тем, как начать путешествовать по утреннему холодку, пришлось еще ненадолго задержаться в деревне. Я прикинул в уме, что гораздо больше я узнаю о мире, если буду играть с шиком. Для последнего потребуется много золота, которого у меня в наличие меньше одной монеты. Зато есть кольцо Емели.
   Решение элементарной задачи с известным расстоянием и скоростью передвижения дало время необходимое мне для того, чтобы добраться до Тримфорта. Прибавив еще часик на непредвиденные обстоятельства и округлив результат в большую сторону я выставил предмет с Щукой на аукцион.
   С этим мне помог все тот же торговец из лавки. Правда предупредил, что получить деньги мне можно будет только в банке, филиалы которого находятся лишь в крупных населенных пунктах. Пункт моего назначения попадал под данную категорию, поэтому я согласился с условиями и указал начальную стоимость перстня в размере десять тысяч золотых. Продать его нужно срочно, и даже если ставка сильно не возрастет, мне и такой суммы на оставшиеся три дня хватит с лихвой.
   К тому же, существовала вероятность, что по пути меня могут убить, что повлечет за собой пятипроцентный шанс на выпадение из меня какого-нибудь предмета. Иллюзий я не строил: по закону подлости данное событие обязательно произойдет и именно с кольцом. Поэтому подстраховался. А если Щуку не купят, то заберу ее у любого представителя аукциона, но уже в Тримфорте.
   Первые километров пять преодолел минут за сорок и без приключений. Иногда взгляд выхватывал вдали группы неагрессивных мобов, которым устраивали геноцид единицы чересчур воинственно настроенных геймеров. Народ качался, я просто шел. Живность в основном встречалась уровня десять плюс, внешне представляла собой дикую фауну среднерусской полосы и близко к дороге не подходила.
   На развилке, как и требовалось, повернул направо и протопал еще полтора часа. Теперь нужно обойти хвойную рощу с двух сторон. Затем миновать поле, и я почти на месте. Но Солнце уже набрало силу и ощутимо припекало, даже несмотря на искусственно ослабленные неприятные ощущения. Я развернул карту, вспомнил азы геометрии, Пифагора с его штанами, прибегнул к, встроенному в интерфейс, калькулятору и решил, что если двигаться по гипотенузе (то бишь, сквозь рощу по диагонали), то сразу убью двух зайцев: выиграю время и спасусь от жары. Или даже трех зайцев (ну или сколько там мне их попадется в лесу).
   Как в воду глядел: из-за десятой елки передо мной выскочил ушастый! Однако не заяц. И даже не эльф. Кролик! Только почему-то саблезубый, тигриного окраса (его собрат когда-то стоял в качестве обоев рабочего стола на моем ноутбуке, как предмет гордости моих крутых успехов в освоении Фотошопа), агрессивный и... шестидесятого левела!
  
   0x01 graphic
  
   На всякий случай ущипнул себя. Боли не почувствовал - значит, как ни парадоксально это звучит для непосвященных, не сплю. Слегка успокаивает факт, что явь виртуальная.
   М-да, такому монстру недоросль вроде меня на один укус. Каким бы косым он ни был (или кроликов так не называют?), пропасть в уровнях огромна. И мое гипертрофированное уклонение, сейчас никакой роли не сыграет.
   Единственная надежда на то, что животное польстится на добычу пожирнее, - медведя, например. Ведь согласно описанию, чудовище нападает не только на игроков, но и на других мобов. Да только где же взять Топтыгина?
   Тигрокрол не мигая уставился на меня. Я затаил дыхание. Интересно, если не шевелиться, он уйдет?
   Любой здравомыслящий человек на моем месте хотя бы попытался спастись бегством. Но гордый и хр-р-р-рабрый лев внутри меня, не только запретил удирать от кролика, пускай даже и саблезубого, но даже сагитировал напасть на противника первым. Презрительно плюнув опасности в лицо, я оскалился, медленно завел руку за спину и резко выхватил алебарду.
   Моб сначала удивился, потом, очевидно, решил, что здесь какой-то подвох. Уши его завращались по сторонам, словно антенны локатора, а нос задергался, внимательно изучая запахи. Так и не обнаружив ничего подозрительного и убедившись, что никакой ловушки нет, зверь принял вызов.
   Тигрокрол угрожающе зарычал и прижался к земле. Я скривил рожу ещё страшней и покрепче сжал оружие. Моб открыл пасть, продемонстрировал клыки и прыгнул, выпустив острые когти. Я бафнулся "кровопийцей", сильно замахнулся и встретил противника ударом дровосека.
   - Головолом нанес 1 очко повреждений Саблезубому тигрокролу!
   Ну, хоть не с нулевым счетом продую.
   - На вас наложен положительный эффект "каменная кожа-III". Физическая защита увеличилась на 1500 единиц!
   Не понял? Кто-то решил продлить мою агонию?
   - Саблезубый тигрокрол нанес вам 30 очков повреждений. Текущий уровень жизни 172/202.
   - Головолом нанес 0 очков повреждений Саблезубому тигрокролу!
   - Саблезубый тигрокрол нанес вам 33 очка повреждений. Текущий уровень жизни 139/202.
   - На вас наложен положительный эффект "здоровяк-II". Максимальное количество очков жизни увеличилось на 50%!
   Спасибо, конечно, неизвестному баферу, но мне все равно не одолеть этого зайца. Тьфу, кролика.
   - На вас наложен положительный эффект "ярость--IV". Физическая атака увеличилось на 1000 очков!
   Ух-ты ж!
   - Головолом нанес 260 очков повреждений Саблезубому тигрокролу!
   Да, большую часть ущерба поглотила броня монстра, но все равно снес не кисло!
   - Саблезубый тигрокрол нанес вам 32 очков повреждений. Текущий уровень жизни 208/303.
   Больше мне ударить моба не довелось. Невидимый союзник вышагнул из-за куста. Чудовище, при виде него, жалобно взвизгнуло, выполнило кульбит в воздухе и постаралось скорее скрыться. Плохо старалось - волшебная стрела, пущенная вслед бедной зверушке, разорвала оную на два десятка черно-оранжевых клочков.
   - Здорово, смельчак! - поздоровался колдун неизвестной мне расы. Высотой игрок был метра два с половиной, шириной почти столько же. Как он весь помещался за тем кустиком бузины - для меня так и осталось загадкой. На корточках сидел что ли? Тогда напрашивается следующий вопрос, что он там... хотя нет, уже не напрашивается. Расплющенный нос, горящие ядовито-зеленым пламенем глаза без зрачков, угольный цвет кожи, четыре трехпалые руки-лапы, витые рога, кожистые крылья, исполинские ноги-столбы, длинный лохматых хвост. Впечатляющая внешность! К тому же уровень сто двенадцать. Вполне понимаю реакцию тигрокрола. Царь зверей внутри меня тоже что-то скромно притих.
   - Хотел сказать, что здоровей видал, но язык не повернулся, - признался я.
   - Ха-ха! А ты шутник, Головолом!
   - Ты я вижу тоже. Выбрать персу такое имя. Это ж надо додуматься - НиколайЧудотворец!
   - Гы. Прикольно, для манхубира, правда?
   - Угу, - машинально поддакнул я (не обвинять же спасителя в тупизме? Да и мой ник, честно говоря, остроумием не блещет), а сам уже подключился к форуму и ввел в строку поиска новое слово.
   "Манхубиры - раса лаворожденных. Огромная физическая мощь в сочетании с сильными ментальными способностями. Иммунитет к огню, уязвимость к магии воды. Медленная скорость передвижения компенсируется левитацией на короткие дистанции. Режим ночного видения. Верхние конечности равномерно развиты и позволяют одновременно применять удвоенное количество оружия. Запрещена к использованию бижутерия, классов: кольцо, браслет...".
   Теперь приблизительно понятно с кем имею дело.
   - Кстати, благодарю за помощь. Думал, сдохну бесславно, - улыбнулся и замешкался, соображая к верхней или нижней правой руке собеседника протянуть свою пятерню.
   Тот по очереди пожал обеими и ответил:
   - Да уж крупноваты пока для тебя такие мобы. Однако мы квиты: ты мне помог, я тебе. Если б тигрокрол не отвлекся, долго бы мне еще гонятся за ним пришлось. Веришь: три часа его выслеживал, пять раз подходил на дистанцию атаки, но подлец в последнюю секунду ускользал? Очень уж шустрая и осторожная зверюга. Агр, а нападает только на заведомо слабых противников.
   - А на кой он тебе сдался? Уж тебе-то для кача мелковат. Квестовый что ли ушастик?
   - Эвентовый, - пояснил НиколайЧудотворец, подошел к останкам монстра, наклонился и всеми четырьмя руками принялся перебирать лоскутки шкуры. - Ха, повезло! Смотри!
  
   0x01 graphic
   - Твердый знак? - заметил я что-то типа клейма на обрывке шубки покойной зверушки.
   - Да! Редкая буква! - огромный манхубир радовался как маленький. - Поменяю ее на две "Е", "О" и "В"!
   - Зачем? - задал я, похоже, глупый вопрос, потому что НиколайЧудотворец посмотрел на меня болезного с таким состраданием.
   - Чтобы заклинание составить. Ты что не в курсе?
   - Нет.
   - А, ну да, эвент же только для магов, - опомнился гигант и попытался объяснить: - Ловишь две недели тигрокролов, собираешь буквы. Потом составляешь определенную фразу и... БАЦ - у тебя дополнительный скил! Новый, а самое главное - уникальный!
   - Интересно! А для воинов есть что-нибудь подобное?
   - В прошлом месяце было. Собирали из черепашьих панцирей щиты, как пазлы. А до этого, кажется, кольчуги из чьей-то чешуи плели. А скоро "Птичий праздник" стартует - лучники выйдут на добычу специальных перьев, благодаря которым их стрелы станут лететь дальше, попадать точнее, бить больнее, плюс могут нести в себе какой-нибудь пакостный заряд.
   - Весело.
   - Очень! Ну, ладно, побежал я. Ты тоже время не теряй, пока бафы мои не слетели, погоняй тут немного живность.
   - Ага, еще раз мерси.
   - Если опять тигрокрола увидишь, пиши в приват.
   - Лады.
   - Хотя вряд ли. Они так часто не встречаются. Ну, всё, бывай.
   - Пока.
   Перед охотой запросил в базе данных перечень обитающих в данной местности мобов. Список состоял из классических животных с двадцатого по двадцать девятый уровень. Половина агрессивных. Из необычных существ только магические совы, да ходячие деревья, но и те и другие активны только ночью. Если честно, не дорос я еще, чтобы тут в одиночку лазать, однако на меня наложены усиливающие заклинания! Грех не воспользоваться моментом. Лев снова рвался в бой! Осталось пятьдесят четыре минуты - рощу перебежать не успею, но большую часть пути одолею. А там, авось прорвусь...
   Когда пиктограммы положительных эффектов замигали, отсчитывая последние секунды, я остановился, чтобы перевести дух. Итак, в заплечном мешке лежат трофеи от поверженных: лося, двух медведей, трех енотов, пяти волков, одной лисы и семнадцати белок. Кроме костяного шлема из черепа косолапого особо ценного ничего не выпало. Так шкурки, кости, жилы, хвосты. Зато теперь Головолом возмужал до шестнадцатого уровня, а следующий ап всего четыре с половиной процента. Внешне у моего персонажа на несколько сантиметров увеличился рост, заметно окрепли мышцы, на щеках появилась редкая мягкая щетинка, начал ломаться голос и теперь стал напоминать козлиное блеянье.
   Сверился с картой. До выхода из елово-соснового бора осталось около километра на северо-восток. Мелочь. Если даже нарвусь на агров, буду тупо бежать, глотая элики, пока не отстанут (если нарушитель не будет отвечать на укусы и пересечет границу охраняемой монстром территории, его оставят в покое) или пока не выбегу на поле.
   Пора. Выбрал просеку пошире, сделал два шага и... услышал детский плач. Чтобы узнать, кому там плохо, нужно возвращаться обратно вглубь рощи, ибо всхлипывания доносятся именно оттуда.
   "А мое ли это дело?" - засомневался я и все же повернул на звук.
   - Чего ревешь, Красная Шапочка? - поинтересовался я у хныкающей на пне гномки.
   - Собирала грибы и заблудила-а-ась, - сквозь слезы объяснила малышка НПС. - И я это не шапка у меня, а волосы-ы-ы. И не красные, а мали-и-и-иновые.
   Пригляделся повнимательнее. Действительно, волосы. Забавная прическа-шарик делала голову девчонки похожей на вишенку. А то, что я принял за бубоны, являлось завязанными хитрым способом хвостиками.
   - Ну, не плачь. Давай тебе помогу? - подозревая, что это очередной квест, начал я напрашиваться. - Где ты живешь?
   - В Тримфорте.
   - О! Нам как раз по пути!
   - Нет, не пойду я с тобой, - отказалась гномка по имени Виноградинка.
   - Почему? Мама не разрешает ходить с незнакомыми дядями? - усмехнулся я.
   - Я уже достаточно взрослая, чтобы самой принимать подобные решения. А ты, мальчик Головолом, не дорос еще до того, чтобы дочь кузнеца могла доверять тебе.
   Уровень у НПС двадцатый. Видимо и задание доступно с этого уровня.
   - Ну, как хочешь, - пожал я плечами и предпринял еще одну попытку: - Только не смотри, что мне всего семнадцать. Ну, почти семнадцать. Постоять я смогу и за себя, и за тебя.
   - А если не сумеешь? Тут звери намного сильнее тебя.
   Она что колеблется?
   Гномка продолжала:
   - Вот если дашь гарантию, что точно доведешь меня до города живой, соглашусь.
   - Обещаю!
   Конечно же, я блефовал, просто было интересно, куда этот разговор заведет.
   - Поклянись бородой! - потребовала девчонка, но потом опомнилась: - Ах, ты же не гном. Тогда, тогда... что для людей самое ценное?
   - Не знаю. Жизнь? - предположил я.
   - Только не для таких, как ты.
   - Каких? - удивился я.
   - Бессмертных. Подумаешь, умрешь. Через миг снова воскреснешь и продолжишь жить дальше, как ни в чем не бывало.
   - А у вас, - я замялся, не спрашивать же "у НПС"? - У не таких, как мы, все по другому? Разве вы погибаете навсегда?
   - Нет, тоже оживаем. Но при этом начисто теряем память! Представляешь, каково это - забыть всех друзей, знакомых, кучу приятных моментов, все, что с тобою случались на протяжении долгих лет?
   - Уф, я не знал. Тогда извини, не стану рисковать твоими воспоминаниями.
   - В голове остаются только семья, навыки профессии и обязанности, - продолжала Виноградинка.
   - Какие еще обязанности?
   - Перечень работ, которые ты должен выполнять.
   - Ежедневных работ? - уточнил я.
   - У всех по-разному, - неопределенно ответила гномочка.
   - А кому должен?
   - Тем, кто сотворил этом мир, - загадочно прошептала собеседница и ткнула пальчиком в небо.
   - А-а-а, богам что ли? - наконец-то дошло до меня.
   - Высшим.
   - Ну а, подробней, что за перечень-то? Чего они требуют?
   - От всех по-разному. Кому велят быть торговцем, кому кухаркой, кому стражем, а кому грибы собирать, - пояснила Виноградинка.
   - А отказаться можно? - продолжал я допытываться. И делал это неспроста. Не хочется думать о плохом, но вероятность проигрыша Коллекционеру у меня есть. Отсюда вытекает, что шанс стать одним из НПС также имеется. Кроме того, сейчас и моя любимая - одна из них. В общем, дополнительная информация по этому вопросу лишней не будет. - Ведь не всем же нравится то, чем их заставляют заниматься?
   - Да, иногда и такое случается, - подтвердила дочка кузнеца.
   - И? Что происходит с теми, кто идет против Высших?
   - Они исчезают. Насовсем, - как-то грустно сказала Виноградинка.
   - Умирают? - настала моя очередь затаить дыхание. Зная непокорный характер той, которую я потерял, не удивлюсь, если ее уже здесь нет. А Коллекционер просто водит меня за нос.
   - Не знаю, - пожала плечами гномка. - Скорее всего, да.
   "Или их переводят на другой сервер", - подумал я
   Виноградинка поковыряла палочкой в земле и философски размышляла:
   - Не понимаю таких. Мне кажется, ради вечной жизни можно переступить через гордость. Тем более не настолько уж и много от нас требуют. А хорошо зарекомендовавшим себя, Высшие со временем позволяют менять специальность. Вот мой папа сначала служил охранником каравана. Потом ему предложили на выбор: шить башмаки или пойти в лесорубы. Так как он неплохо владел секирой, то предпочел второе.
   - А разве башмачником или лесорубом быть престижнее воина? - засомневался я.
   - Нет. Но так меньше рискуешь жизнью.
   - И, следовательно, дольше сохраняешь память? - смекнул я.
   - Ну да. Постепенно отец усовершенствовал рукоять своего топора, затем долго размышлял над заточкой лезвия. В итоге - под ударами его нового оружия деревья валились в несколько раз быстрее. Это не осталось незамеченным, и теперь мой родитель достиг заветной цели - стал уважаемым кузнецом.
   - Да уж, никогда не теряй надежды, не бойся трудностей, не останавливайся на полпути, и тогда то, о чем ты мечтаешь, непременно осуществится, - согласился я.
   - Угу.
   - Виноградинка, а чего ты желаешь? Ведь наверняка же не подвергаться смертельной угрозе ради корзинки грибов? - неожиданно даже для самого себя спросил я.
   Гномка внимательно посмотрела на меня. В ее бездонных темно-синих глазах отразилась такая печаль, что я невольно поежился.
   - Больше всего на свете хочу, чтобы никто никогда ни о чем не забывал, - ответила она.
   - Особенно о любви? - кажется, я догадался о причинах душевных терзаний Виноградинки.
   - Особенно о боли, следующей за предательством этого светлого чувства!
   Значит, не ошибся!
   - Ясно, - вздохнул я. - Не сердись, но может быть в твоем случае перерождение станет панацеей? Смерть освободит тебя от неприятных воспоминаний.
   - Сама много раз думала об этом. Да, так было бы проще. Но это неправильно! - сжала кулаки девчонка. Хотя нет, это поначалу я воспринял ее, как озорную малолетку. Сейчас же вижу перед собой молодую женщину, уже познавшую, несмотря на столь юный возраст, горечь взрослой жизни.
   - Именно поэтому ты так бережешь свою память? Знаешь, а я прекрасно тебя понимаю.
   На нахмуренном личике появился интерес:
   - Правда?
   - Да-да, не удивляйся. Мне ведь вовсе не шестнадцать. На самом деле я даже старше тебя на несколько лет. В некотором роде у меня схожая ситуация. Только страдаю я не от неразделенной любви, а от утерянной. Судьба так распорядилась, что невеста умерла прямо в моих объятиях. Это стало таким потрясением, что организм, в целях сохранения рассудка, наверное, решил очистить память. Не полностью, а с секунды нашей первой встречи и до момента расставания.
   - Ужас какой!
   - Но любовь - настолько сильная штука, что победить ее практически невозможно! Да, забылось всё, что со мной произошло в последнее время, кроме... кроме... - дальше мне стало трудно говорить, и я сжал предательски задрожавшие губы.
   Но малышка догадалась:
   - Кроме твоей возлюбленной?
   Кивнул.
   - Ну, всё, хватит о грустном, - моментально переменившая настроение гномка, вытерла слезки, резво вскочила с пенька, подхватила корзинку с грибами и заявила: - Предлагаю попробовать вырваться из этого опасного леса!
   - Честно говоря, сомневаюсь в успехе.
   - Почему? У тебя, вижу, лечебных зелий полно. Давай дерзнем?
   - То отнекиваешься, то сама уговариваешь. Странная ты, Виноградинка. Кстати, а кто тебя такое имя дал?
   - Папа. Он говорит, что в каждой женщине должна быть изюминка, - мило улыбнулась малышка.
   - Тоже мне женщина! Двенадцатилетние человеческие девочки выглядят взрослее, - пошутил я.
   - Дык, я и в сто лет такая буду. И в двести! Это мужчины нашего народа на дедушек похожи, а дамы - вечно молодые!
   - Наверное, закон сохранения? - хмыкнул я.
   - Не иначе, - согласилась Виноградинка и уточнила: - Ну, так что, идем?
   Тут же появилось окно:
  
   0x01 graphic
  
   - О'кей, потопали, - нажал я кнопку подтверждения и провел инструктаж: - Держи меня за руку. В случае опасности - бежим. Если зверь догонит, я останавливаюсь, чтобы задержать его, ты продолжаешь уносить ноги.
   - Хорошо.
   - Держи, вот тебе еще пузырьки. Пей, когда ранят, но тоже на ходу.
   - Ладно.
   - Всё, двинулись.
   Вот уже показался просвет между деревьями, до выхода на дорогу осталось каких-то метров семьдесят. Неужели удалось обойтись без крови?
   "Что-то пустяковый квест какой-то", - каркнула моя ворона, и...
   - Медведь, - медленно проговорила Виноградинка, схватив мой рукав.
   Двадцать второй левел, агрессивный. Под бафами манхубира двух таких завалил не особо напрягаясь. Теперь же не уверен, что и одного одолею.
   Мишка неодобрительно посмотрел на шлем, из черепа его сородича. Потом встал на задние лапы, передние раскинул в стороны, бешено заревел, опустился на четвереньки и помчался на нас.
   Передвигается моб быстрее нас, значит догонит. И когда догонит - ударит. А бьет он сильно. Стукнет по мне - выдержу, а вот у гномки защита слабенькая, два-три попадания тяжелой лапой, и она труп (если крит, то сразу).
   - Выбегай из леса! - приказал я спутнице, а сам бросился на медведя.
   Первый обмен "любезностями" прошел в мою пользу. Потапыч снес мне всего девяносто хелсов, я же полтинник "косарем", сто пятьдесят "дровосеком", плюс шесть пунктов здоровья восстановил за счет "кровопийцы". Во втором и третьем раунде моб взял реванш, отняв у меня еще двести очков жизни. Хотя я орудовал чуть быстрее и успел нанести три удара. Но из-за того что они были обычными, в сумме вышло около ста двадцати.
   Оглянулся: Виноградинка мелькает уже на границе рощи. Нормально.
   К четвертому периоду откатились скилы. Повторно рубанул медведя на сто пятьдесят "дровосеком", правда, промахнулся косящим ударом. А у бурого прошло какое-то умение с повышенным уроном. Если бы до этого я не отхлебнул из красной мензурки, уже бы улетел в точку воскрешения.
   Потом я еще два раза попал, один раз уклонился, снова попал, выпил эликсир и опять получил в морду.
   По нанесенному ущербу я лидирую, но превосходство в Телосложении, разница более чем в пять уровней и сумасшедшая регенерация по любому делают медведя победителем. Самое время делать ноги, но от него фиг убежишь. Крит бы помог, но когда он будет? Едва выдержу ещё больше одной оплеухи.
   "Ничего, если сейчас меня пристукнут, окажусь в деревне и назад к Виноградинке. Ну, постоит на дороге несколько часов, подождет. Зато там мобов агрессивных нет. Мне-то по квесту можно умирать", - успокаивал я себя.
   Как вдруг (да-да, вновь этот рояльно-кустовой друг - "вдруг"!):
   - На вас наложен положительный эффект "каменная кожа-III". Физическая защита увеличилась на 1500 единиц!
   - На вас наложен положительный эффект "здоровяк-II". Максимальное количество очков жизни увеличилось на 50%!
   - На вас наложен положительный эффект "ярость--IV". Физическая атака увеличилось на 1000 очков!
   - На вас наложен положительный эффект "прыжок гепарда - II". Скорость передвижения увеличилась на 40%!
   И следом сообщение от знакомого четырехрукого:
   "Привет, Головолом! Выучил эвентовское заклинание! "Удаленный баф" называется. Откат, конечно, жуткий - пять суток, зато расстояние не ограничено! Решил на тебе испытать. Скажи, получилось?"
   "Николай, ты на самом деле чудеса творишь! И как же вовремя! Спасибо, все отлично работает!" - отписался я и развернулся к мишке:
   - Ну, всё, плюшевый, пипец тебе!
   - Головолом нанес 371 очко повреждений Бурому медведю! Бурый медведь убит.
   - Получен опыт!
   - Поздравляем, вы получили новый уровень! Текущий уровень 17!
   Ура!
   - Справился с косолапым?! - то ли спросила, то ли констатировала факт вытаращившая глаза Виноградинка. - Слушай, а ты растешь в моих глазах.
   - Пустяки. Да мне и пять таких хомяков завалить - даже не запыхаюсь, - похвастался я. Уточнять, что только в ближайшие пятьдесят девять минут, пока действуют заклинания манхубира, конечно же, не стал. - Хотя теперь-то все равно бояться нечего, прямо за этим поле стены Тримфорта.
   - Все равно нужно быть предельно осторожными, - возразила гномка. - В высокой траве прячутся ядовитые тарантулы. Кроме того можно провалиться в нору гигантского крота.
   - Вот как? - сразу же напрягся я и крепче сжал древко "Синего Носорога".
   - Зато у меня есть специальный амулет, который за сто шагов предупреждает о пустотах в земле, и свисток, отпугивающий пауков, - поспешила обрадовать малышка и продемонстрировала предметы.
   - Хе-хе, - я расслабился. - Теперь уже получается, что ты меня оберегаешь.
   - Но ведь еще есть муравьи, хорьки, шакалы, гадюки, - продолжила стращать дочка кузнеца.
   - А как ты вообще в рощу добралась? Неужто сама?
   - Нет, конечно. Помогли несколько Бессмертных, - ответила Виноградинка.
   - Так что, квест можно и группой выполнять?! - изумился я. Потом подумал, что, наверное, такое для Виноградинки слышать оскорбительно и извинился: - Ой, прости, вырвалось.
   - Ничего, мы - тупые НПС привыкли, что для игроков наша жизнь и все происходящее вокруг - всего лишь развлечение, - улыбнулась гномка и добавила: - Как правило, меня всегда сопровождает команда Бессмертных.
   - Представляю, сколько в Тримфорте народу имеют пятидесятипроцентную скидку у кузнеца.
   - Вообще-то, ни одного. Вознаграждение делится на количество участников, выполняющих задание.
   - И что, неужели до меня никто не рискнул сопровождать тебя в одиночку?
   - Предложения такие были. Но, в целях безопасности, я отказывала группам, состоящим менее чем из четырех человек. В крайнем случае, из трех, если они имели высокие уровни и хорошее вооружение.
   - Тю, а со мной тогда каким боком согласилась идти? По-моему, я не соответствую ни одному критерию отбора.
   - Сама удивляюсь, - пожала плечами гномка.
   М-да, исчерпывающий ответ. Ладно, спишем на глюк программного обеспечения.
   За полчаса "миноискатель" Виноградинки дважды обнаружил кротовые норы. В свисток она дула каждый раз при подозрительном шелесте травы. Тарантулы там шуршали, или кто еще прятался - неведомо. Нас не трогали, и на том спасибо.
   Дорога, приближаясь к городу постепенно расширялась, но в то же время становилась извилистей, будто протаптывали ее на пьяных быках: то влево повернет, то, ни с того ни с сего, вправо. Таким образом, длина пути увеличивалась, однако идти строго по прямой, как мне объяснили, чревато.
   Напрасно мы опасались зверья, люди оказались страшнее.
   - Жизнь или кошелек?! - с классической фразой выпрыгнула на нас ватага с красными никами.
   - Убийцы! - ахнула гномка.
   Мой личный опыт "проживания" в ММОРПГ мирах не ахти, как велик. Однако его уже вполне хватает для того, чтобы не паниковать при виде ПК. Поэтому встретил противника я не испуганными глазами новичка, а спокойным оценивающим взглядом.
   Ну и кто тут у нас? Широкоплечий тролль двадцать восьмого уровня с шипастой палицей, ромбовидным щитом и закованный в тяжелые латы. К гадалке не ходи - явный танк. Дальше, низенький босоногий даггер-дамагер в кожаном костюме. Левел - на один меньше, чем у предыдущего татя, происхождение - неизвестное, чем-то похож на хоббита, но ступни обычные (может все-таки человек, только при создании перса движок роста загнал в минимум?). Следующий - совсем слабенький клерик-эльф - "одногодка" Виноградинки. Четвертая - набравшая уже четверть сотни уровней арбалетчица людской расы. Последний и самый старший - тридцать третьего уровня - еще один остроухий, впрочем, в отличие от голубоглазо-блондинистого светлого сородича, имеет голубую кожу, карие глаза и является жгучим брюнетом шевелюры. Дроу и сам держится на расстоянии, и меня держит на прицеле натянутого лука.
   Что ж, почти классический состав. Им бы еще универсального кастера: такого, чтоб и боевые нюки посылал, и, при необходимости, подлечить мог. Хотя в данной ситуации и этих вполне достаточно. Чувствуют себя уверенно. А почему бы и нет? Перед ними безоружный НПС и семнадцатилетний парень в легких доспехах. Шансы на спасение у жертв нулевые. Не буду раньше времени убеждать их в обратном. Слава богу, бафы еще не слетели!
   - Четыре золотых, и мы вас не тронем, - выдвинула ультиматум бандитка.
   - А это сколько в серебре и меди? - недоуменно уточнил я и почесал затылок. - Мну недавно в игре, курса не знаю.
   - Не верь им, все равно убьют. Только так еще и деньги твои заберут, - предупредила гномка.
   В ответ я ей подмигнул.
   - Аурум один к пятидесяти к аргентуму. Аргентум один к ста к купруму, - сумничал маг.
   Химик что ли?
   - Э-э? А-а, понял! Ну, тогда, сейчас, погодите, отсчитаю, - я высыпал на землю две полных пригоршни монет, что набил в роще и уселся на задницу, скрестив ноги. - Поможете?
   Виноградинка догадалась о моем намерении, и, словно ища укрытие, отступила мне за спину.
   Грабители переглянулись. Неспешно перебирая денежки, я шевелил губами и загибал пальцы. "Синий Носорог" ждал своего часа на моих коленях.
   "Ну же, подходите поближе!".
   Шаг. Еще один. Ну, чуть-чуть осталось, а то не дотянусь до всех сразу. Темный эльф, гад, осторожничает. Ладно, будем косить, что есть! Еще шаг. Пора!
   - Головолом нанес 695 очков повреждений игроку Задира! Задира убит!
   Это кинжальщик.
   - Внимание! Количество поверженных вами ПК увеличено на 1. Текущее значение 1. Награда: Карма +1 (итого 1). Вероятность выпадения предметов при смерти уменьшена до 4,9%. Дополнительная награда: Доблесть +1!
   Ух-ты! Раз так, то не объявить ли мне самому охоту на "охотников за скальпами"?
   - Головолом нанес 633 очка повреждений игроку СнайпеРита! СнайпеРита убита!
   Минус арбалетчица!
   - Внимание! Количество поверженных вами ПК увеличено на 1. Текущее значение 2. Карма +1. Награда: Карма +1 (итого 2). Вероятность выпадения предметов при смерти уменьшена до 4,8%.
   Э, а где рост Доблести?
   - Головолом нанес 261 очко повреждений игроку ГромаДэн!
   Танк есть танк.
   - Головолом нанес 304 очка повреждений игроку Пеницелитель!
   А у мага-дрыща, видимо, какая-то волшебная защита. Спасся. Ничего, до погибели ему совсем капелька осталась.
   - Стефаниэль нанес вам 12 очков повреждений. Текущий уровень жизни 327/339.
   Это лучник среагировал.
   - Стефаниэль нанес вам 12 очков повреждений. Текущий уровень жизни 315/339.
   Ух, какой, скорострельный!
   Пока ближние враги обалдевали от моей прыти и обескураженно читали, какой величины урон им нанесён, лопоухий стреломет продолжал меня клевать:
   - Стефаниэль нанес вам 11 очков повреждений. Текущий уровень жизни 304/339.
   Доберусь и до тебя, только тролля сейчас "дровосеком" отоварю!
   - Головолом нанес 773 очка повреждений игроку ГромаДен! ГромаДен убит!
   - Внимание! Количество поверженных вами ПК увеличено на 1. Текущее значение 3. Награда: Карма +1 (итого 3). Вероятность выпадения предметов при смерти уменьшена до 4,7%.
   - Дилетанты! Похоже, они никак не могут догадаться, что происходит, - шепнул я гномке.
   - Я, между прочим, тоже, - призналась Виноградинка.
   - Супербафы! Все, улепетывай! - жестом показал я в сторону Тримфорта. - А мы еще повозимся тут с парнями.
   И прыгнул на лукаря. Тот отпрянул и снова выстрелил:
   - Стефаниэль нанес вам 14 очков повреждений. Текущий уровень жизни 290/339.
   На бегу проглотил содержимое исцеляющей жидкостью.
   - Вы выпили малый эликсир здоровья. Восстановлено 50 очков жизни. Текущий уровень жизни 339/339.
   Темный эльф попятился еще на несколько метров и опять щелкнул тетивой.
   - Стефаниэль нанес вам 12 очков повреждений. Текущий уровень жизни 327/339.
   Стреляет быстро, но вот оружие у него откровенное фуфло. По крайней мере, против моей "каменной кожи-III".
   - Стефаниэль промахнулся.
   Дроу сначала немного расстроился, когда я увернулся. Потом пришел в ужас, когда обнаружил, что благодаря "рывку гепарда - II", дистанция между нами сократилась резче, чем ему хотелось бы, и моя алебарда уже зависла над его ушастой башкой. И совсем опечалился, от того, что удар тройной мощности свалил его наповал.
   - Головолом нанес 999 очков повреждений игроку Стефаниэль! Стефаниэль убит!
   - Внимание! Количество поверженных вами ПК увеличено на 1. Текущее значение 4. Награда: Карма +1 (итого 4). Вероятность выпадения предметов при смерти уменьшена до 4,6%.
   Теперь добить блондинчика и всё!
   Фиг там! Шустрый лечилка с именем, производным то ли от плесени-антибиотика, то ли от врачевания пенисов, времени зря не терял и уже успел оживить Задиру со СнайпеРитой. Вот же паршивец! Надо было его первого мочить!
   - Задира нанес вам 32 очка повреждений. Текущий уровень жизни 295/339.
   - СнайпеРита нанесла вам 41 очко повреждений. Текущий уровень жизни 254/339.
   Ого, а арбалет у нее бьет не кисло. Ничего, ребята, погодите маленько. Сейчас для меня приоритетная задача - умерщвление ушастого доктора. Потом и за вас возьмусь.
   - Головолом нанес 48 очков повреждений игроку Пеницелитель! Пеницелитель убит!
   - С помощью умения "кровопийца" восстановлено 1 очко жизни. Текущий уровень жизни 255/339.
   Голубоглазый даже не пытался спастись. Он, паскуда, пробормотал что-то перед смертью, и... напоследок воскресил ГромаДэна.
   Значит, по-прежнему трое на одного не в мою пользу. Но чашу весов в нужную сторону склоняют, наложенные на меня, усиливающие заклинания. Надеюсь, никто из этих бафы не умеет сбивать. Или еще хуже - красть.
   - Внимание! Количество поверженных вами ПК увеличено на 1. Текущее значение 5. Награда: Карма +1 (итого 5). Вероятность выпадения предметов при смерти уменьшена до 4,5%. Дополнительная награда: Доблесть +1!
   Вон оно как, оказывается: количество убитых убийц, необходимое для прокачки Доблести, растет в геометрической прогрессии. Все равно, спасибо!
   Пятки Виноградинки сверкают метрах в трехстах. Убийцы персонажей на нее не позарились, потому что дропа с НПС никакого не светит, а отрицательное отношение с жителями Тримфорта схлопотать можно запросто. Хотя краснониковых гварды и так вроде не пускают в города.
   Еще миг и гномка скрылась за поворотом, только подпрыгивающий над ржаными колосьями малиновый шарик волос выдает ее местонахождение. Думаю ее уже не догнать. Лишь бы на мобов не нарвалась.
   - Задира нанес вам 33 очка повреждений. Текущий уровень жизни 222/339.
   А мы скляночку пригубим.
   - Вы выпили малый эликсир здоровья. Восстановлено 50 очков жизни. Текущий уровень жизни 272/339.
   - СнайпеРита нанесла вам 43 очка повреждений. Текущий уровень жизни 229/339.
   А мы еще одну.
   - Вы выпили малый эликсир здоровья. Восстановлено 50 очков жизни. Текущий уровень жизни 279/339.
   - ГромаДэн нанес вам 25 очков повреждений. Текущий уровень жизни 254/339.
   Третью.
   - Вы выпили малый эликсир здоровья. Восстановлено 50 очков жизни. Текущий уровень жизни 304/339.
   И в атаку!
   - Головолом нанес 333 очка повреждений игроку ГромаДэн
   - С помощью умения "кровопийца" восстановлено 10 очков жизни. Текущий уровень жизни 314/339.
   - Головолом ударил игрока Задира! Задира уклонился!
   Плохо. Вдобавок и девка успела отбежать, да пульнуть в меня очень болючим болтом.
   - Критический удар! СнайпеРита нанесла вам 177 очков повреждений. Текущий уровень жизни 137/339.
   Да, арбалет - штука хорошая! Только перезаряжается долго. Леди ПК заметила, что я приближаюсь к ней, но, кроме как испугаться, больше ничего сделать не успела.
   - Головолом нанес 467 очков повреждений игроку СнайпеРита! СнайпеРита убита!
   - С помощью умения "кровопийца" восстановлено 14 очков жизни. Текущий уровень жизни 151/339.
   - Внимание! Количество поверженных вами ПК увеличено на 1. Текущее значение 6. Награда: Карма +1 (итого 6). Вероятность выпадения предметов при смерти уменьшена до 4,4%.
   Я правильно понимаю: укокошив полсотни киллеров и обеспечу иммунитет к дропу с себя?
   - Вы выпили малый эликсир здоровья. Восстановлено 50 очков жизни. Текущий уровень жизни 201/339.
   И вовремя! Потому что тролль тоже кританул.
   - ГромаДэн нанес вам 99 очков повреждений. Текущий уровень жизни 102/339.
   - Вы выпили малый эликсир здоровья. Восстановлено 50 очков жизни. Текущий уровень жизни 152/339.
   Хорошо, что банки с ХП взял подороже с двухсекундным откатом повторного применения. Но плохо, что запасы "микстуры" подходят концу.
   "Дровосек"!
   - Головолом нанес 650 очков повреждений игроку ГромаДэн!
   Эх, жаль кровососущий баф слетел!
   Судя по тому, как резко верзила переменился в лице и как суетливо потянулся в карман за целебным напитком, он находится на грани смерти. Помешать и добить!
   -Головолом нанес 1 очко повреждений игроку ГромаДэн! ГромаДэн убит!
   - Внимание! Количество поверженных вами ПК увеличено на 1. Текущее значение 7! Награда: Карма +1 (итого 7). Вероятность выпадения предметов при смерти уменьшена до 4,3%.
   Повезло, что попался глупый тролль, который почему-то толком не использовал специальные танковые умения. Или я такой набафаный, что проламывал их, даже не замечая?
   - Удар сзади! Задира нанес вам 65 очков повреждений. Текущий уровень жизни 87/339.
   Разворот. Взмах. Облом - кинжальщик перешел в режим невидимости. Блин, зато этот чересчур хитрож...умный. Даже выпить малый эликсир здоровья не дал - выбил из рук прямо у самого рта. Причем предпоследний.
   - Удар сзади! Задира нанес вам 65 очков повреждений. Текущий уровень жизни 22/339.
   Взмах - мимо. "Дровосек" - снова не попал. "Косарь" - опять холостую.
   - Вы выпили малый эликсир здоровья. Восстановлено 50 очков жизни. Текущий уровень жизни 72/339.
   Все, экстренно пополнять ХП больше нечем. Значит бежа-а-а-ать!
   - Удар сзади! Задира нанес вам 65 очков повреждений. Текущий уровень жизни 7/339.
   А-а-а-а! Бух. Темно.
   - Внимание! Вы упали с высоты и получили 5 очков повреждений. Текущий уровень жизни 2/339.
   Сзади шлепнулось еще одно тело. Оба, выходит, провалились.
   Гигантские кроты роют норы около метра в диаметре. Передвигаться в них можно ползком, "гусинным шагом", либо на четвереньках. Третий вариант по идее предпочтительнее, как самый скоростной, но толку от него мало, ибо мой низкорослый недруг все равно спокойно меня догонит - ему даже пригибаться не надо. Единственный, на мой взгляд, выход: развернуться к врагу лицом, и встретить с супостата во всеоружии.
   - Черт! - выругался недохоббит, едва не напоровшись на "Синего Носорога".
   - Что, теперь рулит тот, у кого рукоятка длинней? - злорадно выкрикнул я, глядя сквозь прозрачного Задиру, на светлое пятно дыры в земляном "потолке".
   Знал бы коротконогий, что у меня всего два хэлса осталось, метнул бы кинжал и окончил, и делу конец.
   Жалея, что у алебарды нет колющего наконечника, я просто активно махал ею перед собой, в надежде, что если ПК прыгнет, то хоть немного поранится.
   Не знаю, по какой причине ПК выключил "стэлс": время действие истекло, или понял, что от данного режима сейчас проку мало, но лучше бы я не видел, что он замыслил.
   Задира, вытащил из закрепленного на голени чехла второй нож и прицелился для броска.
   - Крот!!! - резко заорал я.
   Сработало! От неожиданности рука босоного дрогнула, оружие сменило траекторию и просвистело мимо.
   "Дырявая башка: эликсиров нет, зато еда есть!" - вовремя вспомнил я. Продолжая одной рукой вращать оружием, другой извлекал припасы из котомки, запихивал их за щеки и, практически не пережевывая, глотал куски.
   - Вы съели пирожок с капустой! Восстановлено 10 очков жизни. Текущий уровень жизни 12/339.
   - Вы съели яблоко! Восстановлено 7 очков жизни. Текущий уровень жизни 19/339.
   - Вы съели вяленое мясо ящерицы! Восстановлено 12 очков жизни. Текущий уровень жизни 31/339.
   Кинжальщик вдруг испуганно промямлил, показывая на что-то позади меня:
   - К-к-крот!
   Я обернулся.
   - Удар сзади! Задира нанес вам 31 очко повреждений. Вы убиты!
   Тьфу, блин! На свою же уловку повелся. Поделом мне!
   - Внимание! Вы потеряли опыт. Ваш уровень уменьшился.
   - Внимание! Вы уронили предметы: хвост лисы, листья антидота - 2 шт.
   Вот и первый дроп с меня. Да еще кучу денег сам высыпал на землю.
   Краски мира померкли. Застыла на несколько мгновений прощальная картинка-негатив последнего кадра жизни и все - черный экран...
   "Эх, больше всего жалко слетевшие при смерти бафы, - сидел я на площади "родной" деревни и анализировал: - А ведь вовремя сообразил бы и иначе повел бой, реально бы всех положил. Стыдно вдвойне, потому что по "стратегии и тактике" на военной кафедре мне только пятерки ставили".
   Ладно, чего уж причитать, после драки кулаками не машут. Восстанавливаемся, сдаем барахло в магазин, докупаем эликсиров и снова в путь! Теперь бы до темноты успеть добраться до Тримфорта. Ну почему в стартовых локациях нет телепорта?
   - Эй, - окликнул меня приятный девичий голосок. - Чего такой кислый?
   - Настя! - растянулся я в улыбке. - Подросла, возмуж... то есть, округлилась, ну, в смысле преобразилась, такой женственной фигуристой пятнадцатилеткой стала. Казалось бы, всего год-левел тебя не видел, а какая ощутимая разница! Не, я конечно в курсе, что девочки-подростки в этом возрасте созревают быстрее нас, но чтоб так сильно преобразиться! Ващ-щ-ще, красотка, ты, короче!
   - Твой неумелый комплимент принимается, - кивнула подруга. - Кое-кто, смотрю, тоже время не терял? Шестнадцатый уровень уже.
   - Минуту назад был семнадцатым, пока на уродов с красными никами не напоролся.
   Главная "ночная фурия" насторожилась:
   - Где? Сколько их? Уровни? Имена? Профы? Клан? Вещи какие-нибудь упали с тебя?
   Ответил, мне не жалко. Их.
   Настины глаза остекленели - не иначе, в чате с кем-то общается. Через минуту девушка ответила:
   - Все, в ближайшем будущем они никого не побеспокоят. Послала туда своих "львиц". Пусть сольют их раз по пятьдесят.
   - А не слиняют? - засомневался я. Обидчики мои, конечно, сволочи, но не дураки ведь, постоянно с точки воскрешения возвращаться на собственную погибель?
   - Не-а, у нас для таких случаев отработана пара-тройка безотказных схем.
   - Точно! И чего сразу не догадался? - шутя, хлопнул я себя по лбу. - Надо было сказать, кто моя подруга, и ПК-кашки сами подохли бы от ужаса.
   - Ха-ха! То в восхищении красоткой обзываешь, то утверждаешь, будто настолько страшная, что от одного упоминания обо мне у убийц инфаркт случится.
   - Беру свои слова обратно. Они не от боязни бы померли, а от зависти.
   - Вот, другое дело! Итак, несколько часиков у меня есть, составишь компанию?
   - С удовольствием!
   - Насть, кстати, а какой кайф от ПК-шества? Не пойму. Опыт за убийство игроков не идет. Ради выпадения вещей? Так ведь с персонажей, имеющих положительную карму, падает редко и мало, по сравнению с тем, что может высыпаться с самих киллеров. К тому же к ним агрессивно относятся почти все НПС. Гварды не пускают в населенные пункты, многие продавцы не желают торговать или завышают цены, не выдаются квесты, отказываются телепортировать, блокируют банковские операции.
   - ПК точат предметы. Оружие в основном.
   - Как это?
   - Есть несколько способов улучшения характеристик экипировки. Первый - с помощью так называемых "заточек". К примеру, для клинков они представляют собой лоскут плотной материи с нанесенным на нее абразивным слоем.
   - Типа наждачной бумаги? Ага, плавали, знаем.
   - Для магических "пушек" - это специальные одноразовые заклинания. Для стрелкового - похоже на пакетик с ремкомплектом, в котором лежат улучшенная тетива, разные натяжители и прочие фуськи для арбалетов. И т. д., и т. п. Но, чем больше желаешь увеличить параметры предмета, тем дороже обходится процесс, и тем выше риск переточиться - попросту испортить вещь, вообще оставшись ни с чем.
   - В общих чертах понятно. А другой способ?
   - Создание проклятых предметов с помощью убийства персонажей. Оружие, как бы питается жизненной энергией поверженного игрока, и за счет этого растет. Несмотря на то, что прогрессия тут геометрическая: чтобы заточить на +1 потребуется один покойник, на +2 еще двое, на +3 уже четверо, и так далее, каждый раз количество смертей удваивается, тем не менее, арифметически это выгоднее.
   - Почему?
   - Посчитай: шанс удачной заточки с каждым шагом делится пополам. Сначала вероятность сто процентов, потом пятьдесят, двадцать пять... К концу остается чуть меньше пяти сотых процента.
   - В смысле "к концу"?
   - Улучшать вещь можно не до бесконечности. Потолок плюс двенадцать. В идеале для максимума потребуется столько же заточек. При самом худшем везении - свыше четырех тысяч, и то, при условии, что после плюс девяти предмет не рассыплется, ибо в этот момент к испытанию фортуны уже подключается еще одна составляющая - вероятность поломки.
   - А как выглядит в цифрах соотношение успеха к неудачи?
   - Два к одному.
   - То есть потеря происходит всего в одном случае из трех?
   - Верно. Между тем, далеко не всех вдохновляет такая пропорция. Многие тут и останавливаются. Хотя отчаянных тоже хватает. Ведь оружие на +9 бьет приблизительно в два с половиной раза больней, но на +10 уже в пять раз сильней, на +11 - в десять, а на +12 наносит урон аж в двадцать раз превосходящий свой "нулевой" аналог!
   - Впечатляет.
   - Теперь вернемся к математике. Максимально заточенный предмет, а это может быть не только пушка, но и бижа с броней, можно приобрести примерно в триста раз дороже себя изначального. Эмпирически установлено, что с учетом одной поломки, в среднем на такую прокачку потребуется приблизительно пять тысяч заточек. Цена каждой примерно равна одной десятой от стоимости вещи. В итоге получаем множитель пятьсот, а никак не триста. Но кто будет продавать в убыток? - задала риторический вопрос Настя и сама же на него ответила: - Никто.
   - Согласен. В чем тогда подвох? Неужели все ТОП-овые улучшения замешаны на крови? Я тут прикинул, сколько нужно убить игроков для получения предмета на плюс двенадцать и ужаснулся результату: - Четыре тысячи девяносто пять смертей! И это если без потери на последних шагах!
   - Метод ПК безопасен в плане слома, - заверила меня Настя. - Но не все, что представлено на рынке, получено таким путем. Помимо обычных есть еще и стопроцентные заточки. Ими поощряют выполнение некоторых особых заданий, их выдают в качестве призов на праздничных эвентах, или они иногда выпадают с эпических Рейд-Боссов. Каргонариус, между прочим, один их таких.
   - Все равно как-то неприятно осознавать, что жизнь геймера измеряется в заточках. Слушай, Насть, а при ПВП ведь тоже убивают. Разве такая смерть не подходит для "питания" проклятых вещей? Почему, когда валишь ПК-шек, то предметы не улучшаются? Несправедливо как-то.
   - Не совсем так. При дуэлях типа "игрок против игрока" обмундирование тоже прокачивается, но в два раза медленнее.
   - Вот! Тогда же можно... - обрадовался я, но Настя предугадала ход моих мыслей:
   - Нельзя! Для защиты от накрутки установлено ограничение на количество поединков в сутки с одним и тем же чаром.
   - Блин!
   - А еще проводятся ежегодные королевские турниры. Участникам, пробившимся в одну тридцать вторую финала, каждая последующая победа затачивает любой из предметов экипировки.
   - Хм, что-то пожмотничали разработчики. Для максимальной прокачки вещи придется выиграть соревнование два года. Представляю, как это сложно.
   - Да турниры устраивают редко. Но королевств то шесть и график сдвинут. На практике, состязания проходят через месяц-другой. Более того, пушку ведь можно предварительно заточить пушку до безопасных плюс девяти, а потом просто добить последние три шага.
   - Ха, точно, а я как-то не сообразил.
   - Ну и напоследок расскажу о благословленных предметах. Это антипод проклятых. Наказание убийц игроков именно такими вещами тоже зачитывается, как точение, и даже с коэффициентом два.
   - Ага! Так я и знал, что должно быть нечто подобное! - обрадовался я.
   Настя продолжила:
   - Берешь специальное задание в церкви, и вперед! Для паладинов этот квест обязателен, остальным - по желанию. Но есть особенность: если сам кого порешишь, произойдет сброс улучшения сразу всей экипировки на ноль. Наверное, именно из-за этого чаще всего и подставляют "рыцарей света".
   - Благодарю за ликбез нуба, - улыбнулся я. - На досуге обязательно изучу эту тему на форуме. Ну и еще один вопросик. Заточки, судя по всему как-то градируются? Не может же для моего "Синего Носорога" и пушки какого-нибудь сотого левела одинаково стоить?
   - Безусловно. Как я уже говорила, заточек три основных вида: для бижутерии, оружия и доспехов. У каждого есть еще внутренняя классификация: три для брони - легкая, тяжелая, магическая; три для пушек - ближнего боя, дальнего и атак с помощью волшебства; и для украшений три группы: - серьго-каффо-клипсовая, кольцово-перстнево-браслетовая и цепочечно-ожерело-кулонная. Ну и градация по уровням с шагом в двадцать. Заточки с латинской буквой "А" точатся вещи с 1 по 20 левел, "В" с 21 по 40 и так далее.
   - Следовательно, предельный уровень прокачки персонажа пятьсот двадцатый? - сделал я логичный вывод.
   - А вот и неверно! - метафорически щелкнула меня по носу Настя. - В хранилище прайда лежит заточка с литерами "ZF", ею можно улучшить вещь от 621 до 640 левел.
   - Если есть "ZF" то почему бы не быть и "ZZ"? А это уже перевалит за тысячу уровней! Ого!
   - И не факт, что не бывает трехбуквенного обозначения, - развила тему лидер ночных фурий. - В общем, игра - вечная. Чтобы пройти ее до конца не хватит целой жизни.
   "А ведь доля правды в этом ироничном предположении есть", - мелькнула у меня мысль и тут система порадовала сообщением:
   - Поздравляем, задание "Потерявшаяся в лесу" выполнено!
   - Внимание! Получено достижение: "Надежный проводник" - теперь при найме в охрану каравана вам будут предлагать жалование на 10% выше, чем остальным!
   Отлично! Значит, добежала-таки Виноградинка! Умница!
   Остаток дня, и повторное путешествие до Тримфорта прошло без эксцессов. Правда, блаженные Задира, Пеницелитель, ГромаДэн, СнайпеРита и Стефаниэль попытались оскорблять и угрожать в приват, но я быстро определил их в игнор-лист.
   Ворота городка мы с Настей переступили за пять минут до полуночи. Уставшие, голодные, перегруженные добытыми трофеями. Но довольные и совершеннолетние - восемнадцатого уровня то бишь.
   - Располагайся, обвыкайся, а мне пора, - сказала подруга и чмокнула меня в щеку.
   - Спокойной ночи! - пожелал я. - До завтра?
   - Нет, завтра мне не до сабкласса - нужно готовиться к субботнему рейду на Карго, поэтому до воскресенья.
   Подруга улетела, но тут же прислала бандероль: хвост лисы, листья антидота, и десять золотых монет; и записку: "Это же с тебя упало?".
   "Предметы да, а денег слишком много, у меня там горсть медков была да несколько серебряных, - ответил я. - Да и не нужно было возвращать, главное засранцев наказали. Отсылаю золото обратно. Отдай его лучше тем львицам своим в качестве компенсации за потраченное время".
   "Знал бы ты, во сколько обошелся им телепорт через полстраны. Усмехающийся смайлик".
   "Ой, неудобно, как-то вышло. Но я давеча кольцо с Щукой на аукцион выставил. Если купили, я сразу же все возмещу. Скажи сколько нужно?", - распереживался я.
   "Не волнуйся за девчонок, они выполняли мой приказ. Это для них честь. Кроме того барышни в накладе не остались", - успокоила меня Настя.
   "Помародёрствовали с ПК?"
   "Да ну, у барышень уровень под девяносто. Суммарную стоимость всего барахла с твоих горе-убийц, каждая набивает за полбафа".
   "Тогда что?"
   "У фурий взят квест паладинов".
   "А-а, понятно. Ну, все равно поблагодари их".
   "Непременно".
   "И тебе спасибо".
   "Пожалуйста. Обращайся".
   "И еще раз, Насть, спасибо тебе!"
   "А сейчас за что?"
   "За то, что ты есть".
  
  
   Глава 5. Пятница
   Чудесами "форт порядка" удивил меня с первых минут пребывания в нем. Во-первых, я так и не понял, каким образом местные воришки изловчились обокрасть меня. Мало того, что они вытянули большую часть потом и кровью заработанной наличности из завязанной котомки, так еще и колечко умудрились снять прямо с пальца.
   - Да ... вашу мать ... в ... через ... на ... козлы ... ! - чересчур импульсивно среагировал я на сообщение системы о том, что кошелек стал на двадцать серебряников легче, а антимагическая защита уменьшилась на три пункта.
   Мое негодование можно было понять. Можно. Однако немедленно материализовавшийся пред ясными очами патруль Тримфорта не вошел в положение.
   - Головолом, за сквернословие общественном месте, ты приговорен к тридцати часам тюремного заключения! - поставил в известность один из стражников.
   Это стало чудом "во-вторых".
   - Ого, а чего так много? - опешили мы с хомяком.
   - Наказание напрямую зависит от того, сколько ты наговорил, - пояснил второй "средневековый полицейский".
   - Но, в твоих силах уменьшить время, проведенное в темнице! - добавил первый.
   - Каким образом? - тут же заинтересовался я. В качестве ознакомительной экскурсии, короткий срок в местной зоне отмотать, конечно, можно было бы. Но истечение тестовой недели через трое суток делает сие мероприятие непростительной роскошью.
   - Внесением определенной суммы на благо Тримфорта.
   - А конкретнее?
   - Штраф за твою оплошность - одна серебряная монета за каждый час! - растолковали мне.
   Пересчитал оставшиеся монеты: только двадцать четыре, и то медные. А ведь буквально минуту назад был на десять золотых богаче.
   - Вот же, - я вовремя захлопнул рот, чтобы не усугубить наказание и с надеждой уточнил: - А давайте как-нибудь дешевле договоримся? Или хотя бы перенесем исполнение приговора? Просто у меня с собой нет столько денег. С вашего позволения, я продам кое-какие вещи и сразу же расплачусь.
   Был вариант попросить Настю срочно прислать "гуманитарную" помощь (в мирных зонах почта доставляет не только информацию, но и предметы прямо в рюкзак игроку), но оставил его на крайний случай. Дружба дружбой, а совесть тоже нужно иметь. Сам разберусь. Хочется так думать.
   Патрульные правильно поняли мой намек дать им на лапу. Зыркнули по сторонам. Переглянулись. Улыбнулись. Потом один из НПС, с профессионализмом чревовещателя (почти не разжимая губ), произнес:
   - Если денежки пойдут мимо казны города, тебе это обойдется всего в три медных монеты за час. Итого девяносто медяков.
   Ишь, какие ушлые! Преступников бы вы так ловили. Не удивлюсь, если эта парочка и воришки действуют сообща. Хотелось бы сказать, что продажность представителей власти стала для меня чудом под номером три. Но, к сожалению, в этом для меня нет ничего сверхъестественного.
   - По рукам! Но все равно сперва потребуется посетить торговую лавку. Где тут у вас по нормальным ценам барахло принимают?
   А вот на самом деле, третьим, поразившим меня фактом, стало то, что продавец рекомендованного магазина, отсчитав за ненужный мне лут сумму (часть которой была незамедлительно презентована "блюстителям культуры речи", после чего оные поспешили ретироваться), поинтересовался, где я остановлюсь передохнуть. И, не дожидаясь ответа, принялся расхваливать ночлежку двоюродного племянника сводной сестры третьей жены старшего брата.
   Зачем вообще за это платить? Тут же я полез в базу данных и обнаружил некую особенность при игре из "саркофага". Оказывается, в крупных поселениях муниципальным законодательством запрещено спать, где приспичит: на улицах, в скверах, лавках, крышах и тому подобных местах. Это расценивается, как бродяжничество и карается несколькими сотнями минут тюрьмы, либо соответствующим штрафом.
   "Незамороженным" достаточно выполнить логаут, их персонаж исчезнет и появится в момент следующего захода на сервер. А вот пришедшим в мир через капсулы требуется заботиться о том, где произойдет их пусть и кратковременный, но обязательный перенос в царство Морфея. Состоятельные Бессмертные арендуют комнаты, квартиры или целые дома. Более богатые вообще приобретаю жилье в собственность. Новички вроде меня довольствуются различного рода гостиницами. Ну и, независимо от социального статуса, многими игроками практикуется проведение ночи в заведениях типа бордель: совмещают приятное с полезным.
   Еще по идее можно выбежать за городские стены и уснуть в лесу, на лужайке, под кустом, на дереве, в норе. Но опять же, где гарантии, что вас не съедят-убьют-обворуют?
   - Недорого! Почти все странники останавливаются у него. Цены самые щадящие: всего три, шесть или девять медяков за койку, в зависимости от количества народу в комнате, - заливался соловьем барыга.
   - А как там с кражами? Пока спать буду, не обчистят мои карманы?
   - К сожалению, случается, - вздохнул лавочник. - Но за дополнительную плату можно сдать ценные вещи в камеру хранения.
   - Благодарю, мне необходимо обдумать ваше предложение, - буркнул я и покинул магазинчик.
   Путь мой лежал к центральной площади. Ратуша, естественно, в столь поздний час, уже закрыта, но большинство предприятий работают без перерывов и выходных - ради тех, кто приходит из реала по темноте, после работы и учебы. Хотя для некоторых квестов народу все равно иногда приходится заходить днем. А если неудобно, или живешь на другом краю нашей необъятной родины, или даже мира, существуют сервера со сдвинутым или укороченным относительно действительности временем суток.
   Итак, здание администрации меня пока не интересует, а вот банк, особенно представитель в нем, ведающий финансами аукциона, очень даже! Ибо Кольцо Емели продалось! За девятнадцать тысяч золотых! Очень даже неплохо.
   Денежки получены, теперь можно и в отель. Или шикануть - если не купить, то хотя бы снять на пару дней квартиру? Почти двадцать кусков - сумма бесспорно баснословная для такой мелюзги, как я, но хомяк транжирить не разрешил - вдруг срочно понадобится, а какого-нибудь бездумно потраченного медяка как раз и не хватит?
   "Ладно, в последнюю ночь перед воскресеньем гульнём", - пообещал я сороке, вызвал электронную карту города и сформировал запрос для отображения свободного жилья с уровнем защиты от краж не ниже третьего (то есть там, где вероятность взлома менее шестидесяти процентов, чтобы ворюгам средней и низшей квалификации ловить там было нечего). Нажатием на высветившиеся пиктограммы, можно запустить рекламный ролик любой гостиницы - совершить виртуальную ознакомительную экскурсию, так сказать. Но я не стал вдаваться в подробности, выбрал ту, которая географически находилась ближе.
   Меня не особо интересовала комфортность места, поэтому условия в предоставленной мне комнате, если не относилась к разряду спартанских, то были очень близки к таковым. Кровать с жестким матрацем и тоненьким одеялом, рядом крохотная тумбочка, служившая одновременно письменным и обеденным столом, деревянная табуретка, голые стены, узенькое окно-щель под потолком, тусклый светильник, да скрипучий пол. М-да, в самой захудалой студенческой общаге намного уютнее. Не пойму, почему хозяин скромничает и не хвастается абсолютным иммунитетом его заведения к похитителям чужого имущества? Любой уважающий себя грабитель побрезгует лезть в такую дыру.
   Немного пошарил по форуму, чтобы с утра отчетливо представлять, чем заняться в ближайшее время. И неожиданно обнаружил весьма любопытную вещь: оказывается с недавних пор Тримфорт, несмотря на благовидное наименование, заимел крайне отрицательную репутацию. Городок порядка слыл пристанищем мошенников, воров, разбойников и прочих преступных элементов. Что послужило причиной массовой миграции отребья общества в вышеупомянутую локацию - неведомо. Однако повышенная концентрация проходимцев на душу населения привела к дополнительному увеличению шансов на успешный обман и кражу у игроков находящихся в данном населенном пункте или прилегающих к нему территорий (даже у меня, не предпринимавшего на данном поприще никаких шагов, временно появились такие достижениях как: "авантюрист", "хитрец" и "карманник"). И, как следствие сего факта - нежелание в последнее время игроков при выборе персонажа отдавать предпочтение человеческой расе. Почему? Да потому, что как ни крути, а именно через Тримфорт лежит путь "новорожденных" людей в большой мир. Растешь-растешь, копишь-копишь первые кровью заработанные гроши, являешься сюда, в надежде наконец-то пробрести приличное оружие, более-менее сносно приодеться, и тут бац - тебя обдирают, как липку. Обидно. Очень даже.
   Дальше происходит вот что: народ, оставшийся без последнего белья, в лучшем случае - возвращается в окно выбора персонажа и делает рерол каким-нибудь эльфом, манхубиром, кицунэ или даже гоблином, а в худшем - забивает на игру, в которой его оставили с пустыми руками после недели упорного изнурительного труда. Так нельзя! Это же противоречит концепции привлечения клиентов к продукту! Ну, хорошо, возможно чересчур гиперболизирую, на самом деле не все так трагично, но зерно истины в моих размышлениях однозначно есть.
   "При случае, попробую в этой истории разобраться", - подавляя зевоту, решил я, потянулся и уснул.
   Пробудившись, первым делом, подошел к одной из многочисленных статуй золотокрылого феникса, заплатил двадцать пять медяков и привязал точку воскрешения к своей новой "базе дислокации". Теперь если погибну, перелечу к одной из таких птиц возрождения, расставленных, словно светофоры, на перекрестках крупных улиц.
   Затем направился в ратушу, обрадовать Аймера женитьбой родственника. Заместитель главы дома совета свадьбе брата несказанно обрадовался, пожал мне руку и поблагодарил за доставку радостной вести.
   - Да, пожалуйста, все равно мне по пути было, - скромно ответил я, а моя жадная ипостась мысленно продолжила: "Спасибо не звенит, не шуршит, не булькает, и на хлеб его не намажешь. Где обещанная таинственная награда? Мы что за просто так горбатились? И, кстати, почему статус задания до сих пор "выполняется"?"
   Цыкнув на хомяка, я любезно проговорил:
   - Желаю счастья молодым, а Вам приятно провести время в кругу семьи!
   На что НПС с прискорбием сообщил, что, почтить своим присутствием торжество, увы, не сумеет.
   - Пока в Тримфорте процветает воровство, мошенничество и прочие безобразия, мне не до веселья, - вздохнул Аймер. - Вот искореним преступность, тогда и будем праздновать. А сейчас некогда развлекаться, все силы власти должны быть направлены на борьбу с беззаконием!
   Так и подмывало сказать: "Золотые слова, Юрий Венедиктович!", но я ограничился стандартной фразой:
   - Может чем смогу помочь?
   Аймер оценивающе посмотрел на меня, пожал плечами, буркнул под нос что-то типа "слишком юн и горяч ещё".
   Но на первый план подсознания неожиданно выскочил кудрявый баран и уперся всеми рогами и копытами в получение нового квеста:
   - Не смотрите на мой возраст, я очень добросовестный и шустрый!
   - Тут головой думать надо.
   - А я еще очень смышленый. Обещаю сделать все от меня зависящее. Кто знает, вдруг повезет, и мне удастся быстро управиться? Тогда и вы успеете попасть к брату на свадьбу!
   - Ладно, попробуй, - сдался собеседник. - Вижу оптимизма тебе не занимать, и настроен ты решительно.
  
   0x01 graphic
  
   Беру! Только как-то размазано все. Непонятно с кого начинать вопросы. Не спрашивать же у всех подряд? Хоть бы зацепку какую дали. Ничего, по ходу действия, разберемся.
   - Однако я реалист, и несбыточных иллюзий не питаю, - продолжил Аймер и протянул небольшой сверток. - Поэтому, перед тем, как возьмешься за дело, будь любезен, выручи еще раз - отнеси мой подарок брату и его молодой супруге.
   - Опять возвращаться в деревню? - расстроился я.
   - Если не сможешь, найду другого посыльного.
   - Нет-нет, с удовольствием выполню вашу просьбу, - спохватился я.
   - Не лжешь? Точно моя просьба не будет тебе не в тягость? - засомневался НПС.
   - Честно-честно, не волнуйтесь, - уверил я его.
   - Поздравляем, первая часть задания "Приглашение на свадьбу" выполнена!
   Внимание! Доступна вторая часть задания: не позднее полудня субботы передайте Петарту и его невесте Мартите подарок от двоюродного брата Аймера из ратуши Тримфорта.
   Награда: Неизвестно. Принять?/Отказаться?
   Значит их имена Петарт и Мартита. Так и быть, поработаю еще курьером. Принять.
   - Ну, парень, еще раз благодарю за добрую службу. Пусть сопутствует тебе удача! - Аймер повторно потряс в рукопожатии мою кисть и жестом указал на дверь, мол, разговор окончен.
   "Опять за спасибо работаем?" - с сарказмом заметила сорока и приценивалась, как бы, в качестве компенсации за "непосильные труды", незаметнее слямзить что-нибудь блестящее и желательно дорогое. Вероятно, и на нее оказывает влияние проклятье.
   "Пусть сопутствует тебе удача", - фыркнул хомяк, - "Это могло бы быть и бафом. А кто-то в прижимистости обвиняет меня".
   Уже на выходе из кабинета Аймер окликнул:
   - Погоди, Головолом!
   - Стою.
   - Прости, дружище, совсем рассеянным стал с этой суетой, - догнал меня и извиняющимся тоном проговорил НПС и снова "завис".
   - Понимаю, - вошел я в положение и на всякий случай поинтересовался: - Мне уже можно идти?
   - А, ну да, - очнулся Аймер и, хлопнув себя по лбу, сунул мне в ладонь крохотный зеленый камешек. - Держи! За то, что доставил приглашение от брата.
   Ого, изумруд! Как раз такой хотел вставить в алебарду!
   Наученный когда-то горьким опытом ношения с собой всей налички, я оставил в банке основную часть денег. Но все равно от ратуши до кузницы следовал, озираясь по сторонам и избегая толп (а коли не получалось, старался проскользнуть сквозь живую массу максимально быстро, ни к кому не прижимаясь). Терять тысячу золотых, выделенных на "карманные расходы", тоже не хотелось.
   Долго искать не пришлось - стук молота о наковальню разносился, казалось, на всю округу.
   За приветственно распахнутыми железными воротами оказался целый квартал. Помимо самой кузницы, занимающей почетное центральное место, внутри просторного двора расположился добротный бревенчатый терем, ювелирная мастерская, торговая лавка, пошивочный цех, даже конюшня и еще несколько хозпостроек неизвестного мне назначения. Повсюду целеустремленно сновал полутораметровый народец, совершенно не обращающий не меня никакого внимания.
   Ан нет, ошибся. Один гном, в блестящем остроконечном шлеме и кольчуге до колен, не сводил с меня глаз.
   - Чего хотел? - сурово нахмурил он свои кустистые черные брови.
   - Да мне бы купить....
   Коротышка, не дослушав перегородил мне дорогу:
   - Магазин ночью обокрали, поэтому сегодня он закрыт на переучет.
   - Ту тогда хотя бы заказать...
   - Ничего не работает!
   - А чего ж вы тогда ворота открыли?
   - Сломались они. Опять. Всё, проваливай! Пока по-хорошему прошу.
   - Так нельзя, между прочим...
   - Я предупреждал.
   НПС явно намеревался вышвырнуть меня взашей, но тут раздался радостный визг Виноградинки:
   - Папа, папа! Смотри, кто пришел!
   Суетливые малыши разом остановились и с любопытством посмотрели на незваного гостя.
   Стих звон в кузнице, отец "девочки с изюминкой" - седовласый бородатый гном, отложил в сторону кувалду, вытер о фартук толстые пальцы, неторопливо подошел и протянул широченную мозолистую пятерню:
   - Меня зовут Сварог.
   - Очень приятно, Головолом, - перекрикивая хруст своих костяшек, представился я.
   - Благодарю за спасение дочери, Головолом.
   После этих слов привратник моментально сменил гнев на милость и вежливо произнес:
   Добро пожаловать! Для друзей у нас всегда двери открыты.
   Пока Виноградинка ускакала суетиться с самоваром, кузнец спросил прямо в лоб:
   - Ты к нам по делу или так, заглянул выразить свое почтение? Если просто посидеть чаю с кренделями попить, то дочка с удовольствием составит тебе компанию. А у меня хлопот много. Ты уж не обессудь.
   - Уважаемый, Сварог, я наслышан о вашем профессионализме, поэтому в эту мастерскую меня, прежде всего, привела нужда в том, кто обладает великим умением подчинять непокорный металл. Кроме того, у меня есть несколько заказов и для других членов вашей огромной дружной семьи. А крендельки, они подождут.
   Обладатель имени верховного божества языческой Руси, довольно прищурился:
   - Ну, раз так, показывай, что там у тебя.
   Начали мы Синего Носорога. В принципе, сейчас тратиться на алебарду особого смысла нет. Разумнее было бы подождать пару апов, а затем обменять ее на оружие следующего класса. Но теперь, когда опыт растет не так быстро, как в начале игры, зарабатывание двух уровней может затянуться на несколько дней, а я таким запасом времени не располагаю. Поэтому работаем с тем, что есть.
   Как только гном узнал, что перед ним, настолько состоятельный человек, что собирается точить оружие, то сразу же отсоветовал вставлять в пушку подаренный Аймером изумруд.
   - Лучше сапфир. Подумай сам, это сейчас десять процентов к атаке, что он даст - это всего лишь четыре пункта. Но при максимальной заточке получатся все девяносто! Да и вообще, я приверженец таких взглядов: оружие должно наносить урон, броня отвечать за жизнь, а бижутерия помогать в волшбе. Соответственно и улучшать вещи нужно по таким же правилам.
   Здесь можно было бы поспорить, но я не стал.
   - Уговорили, пусть будет сапфир! Хотя прокачивать оружие до такой степени не планирую. Это ж, если верить статистике, придется потратить несколько тысяч минут (использование одной заточки занимает ровно шестьдесят секунд), а у меня времени в обрез. Так, для пробы, возьму десяток-другой точек и хватит. У вас, кстати, есть они в наличии?
   - Конечно! Тебе со скидкой, если помнишь.
   Как же, забудешь с таким зоопарком в башке.
   - Но часов пять-шесть тебе все равно ждать, - "обрадовал" Сварог.
   - Ого! А чего так долго? - расстроился я.
   Слышал же - лавку обокрали? Поэтому в данный момент у нас отсутствуют наручи из выбранного тобой набора. Придется их ковать. Потом мне надо будет подсобить племяннику с починкой рваных ботинок - там кузнечный навык тоже требуется.
   - Понятно. А понаблюдать за тем, как вы работаете можно? С детства мечтал, - признался я.
   - Ну а почему бы и нет? Располагайся, где удобно, только под руку не лезь.
   Пока Виноградинка бегала менять у дядьки-ювелира изумруд на сапфир, ее отец разогрел набалдашник Синего Носорога. Затем он взял у дочки драгоценный камень, поместил его в специальный паз, загнул кривыми щипцами специальные удерживающие усики и остудил оружие в чане с холодной водой.
   - Инкрустация завершена! - протянул мне алебарду мастер. - Теперь займусь доспехами для предплечий. Ты тоже зря не сиди, вон в том ящике точильный лоскуты, бери сколько нужно и води по лезвию.
   Сделал, как мне сказали. Через минуту "наждачка" исчезла, а система оповестила:
   - Поздравляем! Улучшение предмета Синий Носорог прошло успешно!
   Следующий абразивный лист потрачен был впустую. Зато третий сделал мою пушку уже +2.
   Дальше уже из трех шлифований сработало одно. Потом вероятность снизилась до двадцати пяти процентов. И так далее...
   Через полчаса мне подфартило - я опередил статистику: заточка сработала в шестой раз:
   - Поздравляем! Улучшение предмета Синий Носорог +5 прошло успешно!
   Сразу после этого алебарда засветилась фиолетовым.
   Полировка острых краев продолжилась, и спустя еще минут сорок, оружие стало сильней уже на шестьдесят четыре процента, а цвет сияния сменился на синий.
   Незадолго до того, как Сварог выковал наручи для левой руки, произошел апгрейд пушки до плюс восьми, и мерцание стало голубым. Очередное успешное улучшение совпало с завершением второго запястья. При этом "аура" алебарды позеленела.
   - Молодец, у тебя неплохо получается! - похвалил кузнец.
   - У вас тоже, мастер - с восторгом оглядел я только что изготовленные вещи.
   - Не называй меня больше так, не достоин я больше чести, так высоко именоваться, - отмахнулся отец Виноградинки, вытер пот со лба и с кряхтеньем принял позу "Мыслителя" Родена.
   Что это, как не намек на получение нового квеста? Главное правильно задать вопрос. Такое предчувствие, что стандартное "может быть, я чем смогу помочь?" сейчас не прокатит. Чем же так сильно опечален кузнец?
   Ну-ка, прозондируем почву:
   - Честно говоря, неожиданно слышать от вас такие слова. Хоть я и профан в ковке, но, наблюдая за вашей работой, я ни капли не усомнился, что все получится. Инструментами вы владеете виртуозно. Металл вас слушается, если так можно выразиться. А те готовые изделия, что мне довелось увидеть, помимо прямых характеристик, имеют свой неповторимый стиль, обладают неким художественным изяществом. Только талантливым творцам подвластно воплощение красоты в любом их творении. Так что, ваши руки - руки настоящего мастера, к какой бы вещи они не прикоснулись: доспеху, мечу или простой подкове.
   Гном чуть повеселел от моих хвалебных речей, но все равно сидел смурной.
   - Стыдно признаться, но у меня не все получается, - сказал он.
   Задание система не выдает. Выходит, не все условия выдачи соблюдены. Где же у кузнеца "слабое звено"? И если сам он не признается, мне необходимо самостоятельно додуматься.
   Порассуждаем логически: разговор первый завел Сварог, значит, к этому моменту я уже должен был увидеть проблемное место. Или я инициировал эту ветку диалог с НПС, словом "мастер"? В любом случае.... Стоп! Вспомнил! "Сломались они опять" - так говорил привратник.
   - Очевидно, вы имеете ввиду те замечательные узорчатые ворота? - начал я "разведку боем". - Тот хмурый стражник на входе сказал, будто они неисправны. И уже не в первый раз.
   - В шестой! И все время случается разное: то рвутся петли, то стойки не выдерживают, то там что-нибудь изогнется, то сям лопнет, то провиснет, то натянется... Никак не могу победить эту треклятую железяку, - пробурчал Сварог.
   - А у вас есть их чертеж? - спросил я.
   - Конечно, как же без него, - отец Виноградинки подошел к шкафу, покопался в нем и извлек свернутый в рулон ватман. - Вот, тут и расчеты. Только зачем он тебе?
   - Хочу попробовать помочь вам отремонтировать "треклятую железяку". Окончательно. Мне кажется, ошибка закралась где-то на стадии проектирования.
   - Да я сотню раз уже проверял, все там верно.
   - И все же позвольте окинуть свежим оком на проект.
   - А ты разбираешься в этом что ли? - упрямился гном.
   - Есть, немножко.
   - Ну, коли есть желание, посмотри.
   - Внимание! Доступно новое задание!
   Ура!
  
   0x01 graphic
  
   Любопытно, а скидки суммируются? Или мои нынешние пятьдесят процентов поглотят эти пятнадцать? Вот смеху-то будет, если вообще более низкая заменит собой высокую.
   Все равно принимаю квест. И приступаю к его выполнению немедленно.
   Скорее всего, в реальности у высококвалифицированного кузнеца такого уровня неприятностей случиться не может. А Миры Бессмертных, где все как бы по-настоящему, но являются все же игрой, подобная ситуация вполне допустима. Хотя могу и ошибаться, я уже говорил, что профан в ковальном деле. Зато по предмету "сопротивление материалов" в универе мне ничего не ставили кроме "отлично".
   Не сказать, что я без ума от расчетов всевозможных внутренних усилий, различного рода напряжений и всяческих деформаций. Просто знание сопромата позволяло мне когда-то неплохо (для студента) подзарабатывать на решении задачек для тех, кто не дружил формулами (или мозгами). Хотя толком объяснить, зачем ввели эту дисциплину на специальность, не связанную с проектированием объектов, для которых прочность является важным показателем, не мог никто. "Положено по программе общей подготовки инженеров с высшим техническим образованием", - данная фраза была сильнее вялого возмущения нашей группы. И пришлось изучать. Благо преподаватель попался хороший, толково объяснял, а чтобы мы не засыпали на лекциях, частенько разбавлял свои скучные монологи у доски шутками, анекдотами, смешными рассказами из жизни.
   "Мне, к примеру, и самому за семьдесят пять лет жизни высшая математика только единожды пригодилась, - говорил нам веселый профессор. - Когда я уронил в унитаз связку ключей. Чтобы их достать, пришлось из проволоки скрутить интеграл".
   Так и мне сопромат впервые понадобился, чтобы решить задачку для персонажа виртуальной игры.
   - Готово! - вручил я Сварогу испещренный цифрами лист - если все соблюдете, как тут написано, ворота больше не сломаются.
   НПС пару минут с интересом изучал мои расчеты. Проверял. Потом улыбнулся и обнял меня:
   - Сначала ты спас мою дочку, а теперь еще и доброе имя мастера. Приплюсуй к скидке в нашей гильдии еще пятнадцать процентов лично от меня.
   - Огромнейшее спасибо!
   - Это еще не все. Позволь, в качестве благодарности, вручить тебе это молоток. Если за пределами Тримфорта тебе понадобится поддержка гномов, покажи его любому из нас, скажи, что ты друг Сварога, и тебе помогут.
   Классная и полезная штука, только к чему она мне в тестовом режиме? Хотя есть одна идея.
   - Тогда хочу воспользоваться такой возможностью прямо сию минуту! Мне необходимо узнать причину, из-за которой в Тримфорте в последнее время творятся беспорядки. Ходят слухи, что это из-за некоего проклятья. Аймер из ратуши посоветовал по этому поводу обратиться к местным жителям. Если расспрашивать всех подряд, на это уйдет довольно много времени, которого в моем распоряжении нет. Вот я и подумал, что если подключить к этому делу не сильно занятых членов вашей семьи, процесс пойдет быстрее.
   - Гм, полезными для общества заботами ты обременен, Головолом. Уважаю, - ответил кузнец. - Моя семья непременно тебя выручит. Немедленно дам задание сыновьям оббежать город и разузнать кто, что слышал о навалившемся на наши головы несчастье.
   - Благодарю за содействие, - поклонился я и протянул обратно только что подаренный предмет.
   Гном протестующе поднял ладонь:
   - Нет, приятель, оставь молоток себе, он тебе еще пригодится. А мы и так поможем в борьбе со скверной. Ведь решение проблемы с ворами - тоже наших интересах.
   - Прекрасно! Надеюсь, сотрудничество принесет плоды.
   - Будь уверен. Уж ежели кто, что ведает, мои удальцы к вечеру тебе доложат.
   - О! Так быстро? - удивился я.
   - У меня восемь сыновей! Да и не такой уж и большой наш Тримфорт, как поначалу кажется, - улыбнулся Сварог. - Ну все, заболтались что-то, а дела не ждут. Я пошел чинить твою обувь, приблизительно часик у тебя есть, продолжай с алебардой в том же духе. Глядишь и в десятый раз улучшишь.
   - Нет, достаточно. Дальше боюсь сломать, - отказался я. - Были бы у меня стопроцентные заточки, - другое дело. Но даже на аукционе их нет. Недавно смотрел.
   - Да, это большая редкость, - подтвердил отец Виноградинки. - Однако есть еще один способ не испортить твое оружие. Раз уж мы друзья, поделюсь с тобой хитростью, - заговорщицки произнес гном, оглянулся по сторонам и, понизив голос, потребовал: - Пообещай, что никому о ней не расскажешь. Просто это - не совсем законно.
   Нифига себе, как это понимать? Похоже, мне сейчас выложат чит-код или что-то в этом роде? И ладно Сварог был бы геймером, но он ведь НПС.
   - Как это "не совсем законно"? - прошептал мой трусишка Зайка, готовый в любую секунду отказаться.
   - Я не правильно выразился. Точнее будет сказать: сильные мира сего желают, чтобы о данном методе пока знал лишь весьма узкий круг посвященных.
   В зависимости от того, кто понимается под "сильными мира сего" (божества "Кары", администрация сервера, либо еще кто-то), трактовать услышанную фразу можно по-разному. Но, без сомнения, мне выпал шанс прикоснуться к некой тайне. Любопытно. И, как всегда бывает в подобных случаях, крайне волнительно и немножко страшновато.
   Пока ушастый, у которого хвост пупочкой, размышлял, трясущийся от возбуждения Хомяк вышагнул вперед и заявил:
   - Конечно-конечно, даю честное слово!
   Перед глазами моментально вспыхнуло:
  
   "Дополнительное соглашение N МБ-8719 (далее СОГЛАШЕНИЕ) к основному договору N ИК-С-50624631 (далее ДОГОВОР).
   Администрация сервера "Кара" НИИ "Крионики" при Международной Академии Космических Исследований, в лице неигрового персонажа Сварога, именуемая в дальнейшем "АДМИНИСТРАЦИЯ", с одной стороны, и пользователь игровой капсулы типа "Саркофаг-IV" (IPv6-адрес: 2014:0fb9:11a3:08d6::07a0:765e), в лице игрового персонажа Головолома, именуемый в дальнейшем "ИГРОК", с другой стороны, заключили настоящее соглашение о следующем:
  
   1. В дополнение к изложенному в пункте 2.4 ДОГОВОРА АДМИНИСТРАЦИЯ предоставляет ИГРОКУ, достигшему отношений с неигровым персонажем класса кузнец уровня "Дружба" и выше, возможность использовать очки характеристики Доблесть для улучшения предметов класса холодное оружие.
   2. Указанная в п.1 данного СОГЛАШЕНИЯ возможность реализуется в виде дополнительной функциональной кнопки в виртуальном меню ИГРОКА.
   3. К названию предметов, улучшенных способом, указанным в п.1 настоящего СОГЛАШЕНИЯ, добавляются слова "Доблестный", "Доблестная" или "Доблестное" (в зависимости от наименования).
   4. Доблестным оружием запрещено убийство мирных персонажей (кроме случаев, предусмотренных пунктами 7.1.1-7.1.10 ДОГОВОРА).
   5. В случае нарушения п.4 (здесь и далее ссылки на пункты настоящего СОГЛАШЕНИЯ), указанные в п.3 предметы теряют свои свойства, приобретенные, благодаря предоставленной п.1 возможности. При этом потраченные очки характеристики Доблесть ИГРОКУ не возвращаются.
   6. В течение трех тысяч шестисот пятидесяти двух календарных суток с момента подписания ИГРОК не имеет права распространять информацию о содержимом СОГЛАШЕНИЯ.
   7. В случае нарушения п.6 любым (размещении на интернет-ресурсах (сайтах), передаче данных посредством любых средств связи, упоминания в чатах, устно или иным способом) АДМИНИСТРАЦИЯ, в зависимости от ущерба, нанесенного разглашением коммерческой тайны, оставляет за собой право:
   а. конфискации предметов, указанных в п.3 и игровых ценностей, добытых с их помощью;
   б. блокировать учетную запись ИГРОКА на данном сервере на срок от 36 месяцев до пожизненного;
   в. привлечь ИГРОКА к дисциплинарной, гражданско-правовой, административной или уголовной ответственности в соответствии с законодательством Российской Федерации.
   8. Настоящее СОГЛАШЕНИЕ является неотъемлемой частью ДОГОВОРА, имеет юридическую силу, составлено и подписано электронным образом.
   9. Копия СОГЛАШЕНИЯ отправлена в Государственный Архив Электронных Документов.
  
   Примечание: для идентификации электронной подписи сторон использованы следующие параметры:
   а. отпечатки пальцев рук (10 шт.);
   б. узор сетчатки глаза (2 шт.)".
  
   Они бы еще анализ ДНК взяли. А так же, для верности, мочу, кровь, слюну и кал на яйца глист.
   Любопытно, много ли душ Коллекционер подцепил на крючок подобными "плюшками"? Если нумерация сквозная, то, похоже, я - восемь тысяч семьсот девятнадцатый такой "везунчик", которому предстоит молчать десять лет о каком-то особенном виде получения благ в несуществующем мире. На первый взгляд - смешно даже подумать, в действительности же - уф, как все серьезно! А меры наказания - вообще жесть!
   Зато теперь стало понятно, с чем связано отсутствие на форумах толковой инфы о Доблести. Конечно, существуют анонимные методы оповещения сим секретом любителей виртуальных миров. Но, учитывая, какие миллиарды ворочаются в сфере компьютерных развлечений, испытывать, насколько длинны "плавники", и остры "зубы" у "акул" данного бизнеса, никто не желает. Вот мы не жаждем рисковать.
   Если разобраться, то со мной поступили не совсем честно. По сути, дружище гном мне "свинью подложил". Уверен, что, прочитав пресловутый седьмой пункт (в частности его подпункт "в"), я удержался бы от соблазна и обошелся без благородной подачки кузнеца. И вовсе не потому, что для меня в данный момент проходит тестовый прогон, где подобным "настоящим СОГЛАШЕНИЯМ" нет места, или банально - боюсь проболтаться. Просто не по мне, когда игрушка уже перестает быть просто игрушкой.
   "А думал ли ты об этом, когда решил поставить душу на кон, в обмен на шанс спасение любимой?" - поинтересовалась мудрая Сова.
   "Заткнись! - рявкнул я на птицу. - Где ты была, когда жадность выперлась на первый план? И я еще до конца ничего не решил".
   Оцифрованный кузнец Сварог, выполнив свою миссию по вербовке меня в потенциальные узники (реальной тюрьмы, между прочим), утопал. А я вздохнул и решил взглянуть из-за чего весь сыр-бор с этим доп. соглашением N МБ-8719.
   Как и было обещано, в виртуальном меню появилась новая кнопка с забавным названием "Режим СДОХ". При нажатии на кнопку, программа перерисовала её во вдавленном виде и...ничего.
   Зашибись!
   - Внимание! Включен режим создания доблестного оружия холодного! - запоздало среагировала система оповещения.
   Вот, оказывается, что скрыто под столь зловещей аббревиатурой. Ну-ну. Дальше-то что?
   Повторное касание привело к выходу из вышеуказанного режима.
   Хорошо, снова кликнем и попробуем заточиться.
   Одна "наждачка", вторая, третья, ... девяностая. Полтора часа драгоценного времени потрачено "в холостую". Правда и не сломалась пушка.
   "Отрицательный результат - тоже результат!" - нарушила запрет о молчании Сова.
   "Э, какой быстрый. Забыл разве, какова шанс удачного улучшения до плюс десяти? Один к пятиста двенадцати!" - напомнила Сорока из подсознания. - Точи дальше!"
   Жаба недобро на нее посмотрела:
   "Если у нас много денег, это еще не значит, что их позволительно бездумно профукивать!"
   "Доходим до сотни, и достаточно, - разрешил Хомяк и добавил: - Если кузнец раньше не вернется".
   - Поздравляем! Улучшение предмета Синий Носорог +9 прошло успешно!
   Это случилось на сто тридцать третьей попытке. Оружие засияло золотым. Только почему-то слово "Доблесть" к названию не приписалось.
   "Значит, пока обошлось без дополнительного соглашения", - логически рассудил я и сунул руку в ящик за очередными заточками.
   Не знаю, сколько прошло минут (со счета сбился, а по часам специально не засекал), когда произошло следующее:
   - Неудачное улучшение!
   Э-э, как это так?
   - Внимание! Включен "режим СДОХ"! Желаете, модифицировать ваше оружие? Да/Нет?
   А то!
   - Предмет Синий Носорог +10 заменен на Доблестный Синий Носорог +11! Израсходовано очков Доблести - 1 (остаток 3).
   Ах, а каким красивым апельсиновым цветом засветилась моя алебарда! Что ж, от совершенства ее отделяет всего одна ступенька. В идеале - это одна заточка, при худшем раскладе - около двух тысяч. С другой стороны, в ожидании Сварога, особо и заняться-то нечем.
   - Поздравляем! Улучшение предмета Доблестный Синий Носорог +11 прошло успешно! Израсходовано очков Доблести - 2 (остаток 1).
   Вот так сразу?!
   Взглянул на параметры. Физическая атака с сорока четырех выросла аж до тысяча тридцати девяти! Да, убойная получилась штука!
   Я был не прав. Предыдущее оранжевое свечение не выдерживает никакого сравнения с новым кроваво-красным! Жуть.
   О, а вот и кузнец! За углом что-ли ждал?
   - Превосходный инструмент для войны! - оттопырил он вверх большой палец кулака.
   - Вот бы еще копейный наконечник сюда приторочить, да с крюком - вообще б алебарде цены не было, - мечтательно проговорил я.
   Сварог задумчиво почесал лохматый подбородок:
   - Хм, ну дай-ка взгляну.
   "Неужели возможен и такой апгрейд?" - раскатал я губы.
   - Нет, так как ты хочешь, не сделаю, - после продолжительного верчения оружия, "обломал" меня гном, но тут же удивил: - Зато могу внутрь вставить пружину и обойму штуки на четыре иглы. А спусковой механизм вывести в аккурат к сапфиру.
   - Стрелять будет? Так это еще лучше!!! - едва не подпрыгнул я от восторга. И, лелея надежду, что снаряды окажутся чем-то вроде гвоздей-"сотки", уточнил: - А какого диаметра и длины иглы?
   - Да вон, лежат, - указал коротышка на связку стальных пятнадцатисантиметровых прутьев с мизинец толщиной.
   Обалдеть!
   - Похоже на уменьшенную копию арбалетных болтов, только без оперения.
   - Угадал, это я дочке подарок готовлю, чтобы и не громоздкий для нее игломет был, и по лесу безопасно бродить могла.
   - Правильно! - согласился я. - Только, объясните, почему все-таки иглы, а не, хотя бы спицы?
   - В шутку. Намедни завершил заказ одного лорда на дюжину гигантских аркбалист. Так по сравнению с копьями на драконов, которыми заряжаются те метательные машины, эти стрелки кажутся иголками. А по поводу оперения: Виноградинке приторочу, конечно, но для твоего "Носорога" крылья не нужны. Тут у меня другая задумка: вдоль тела стрел бороздки сделаю, внутри алебарды резьбу винтовую, чтобы на вылете закручивание происходило, и на наконечниках хитрые проточки изготовлю, чтобы не только удар, но сверление происходило. Как тебе такая идея?
   - Замечательная! Но насколько далеко такие иглы полетят, и какова будет их пробивная способность?
   - Зависит от пружины. Ежели взять самую лучшую...
   - Самую-самую!
   - С полсотни шагов навылет закованного в тяжелые латы рыцаря, понятное дело, не прошибет. Но за двадцать метров, закрытого деревянным щитом, противника в кожаной броне порешит наверняка.
   Хватая ртом воздух, я несколько раз икнул и выпал в осадок:
   - Сварог, Вы - не мастер, вы - гений! А насчет перезарядки как?
   - Вот тут проблема. Натянуть-то пружину у тебя силенок хватит. А вот вставить снаряды в обойму - только на специальном станке пока можно. Но на досуге обещаю покумекать, как упросить процесс.
   - Понял. Очередями не стрелять, боеприпасы использовать лишь в крайнем случае. Огромнейшее спасибо!
   - Пожалуйста. Это обойдется тебе, дружище, всего в пятьдесят восемь золотых!
   - Даже с учетом скидки?
   - Угу. С чужого бы сто шестьдесят пять взял.
   Да, кусаются цены. Если прибавить стоимость потраченных заточек - ничего себе улучшу пушку за три с половиной серебряника! Но оно стоит того!
   - По рукам! - согласился я. - Долго придется переделывать?
   - Не очень. Сейчас с племянников обувь твою ремонтировать закончим, и, думаю, вместе до темноты управимся.
   - О-о! - целый день уйдет на общение семьей Сварога. - У меня ведь еще в планах посещение торговых рядов было.
   - Да, не вопрос. Иди пока, поешь. Дочка там заждалась, целый пир в твою честь затеяла. Потом сходишь, прогуляешься, куда хотел. Но рекомендую начать именно с нашей лавки. Глядишь, и на рынок идти отпадет надобность.
   - А у вас что - универсальный магазин?
   - Естественно, мы же - гномы!
   - И магические вещи имеются?
   - А как же без них?
   - И питомцев продаете?
   - Не всех, но выбор велик.
   - И еду?
   - На любой вкус.
   - А-а..., - я уже не знал что спросить.
   - И самоцветов богатейшая коллекция, и оружия превосходное, и броня крепкая, - похвастал кузнец.
   Прямо как в электричке: "Купить можно практически все! А если чего нельзя, то только потому, что уже купили в предыдущем вагоне".
   - Верю-верю. Но тогда не пойму, на кой сдался вообще базар, если существует ваша лавка?
   - У нас все дорого, потому что качественно. А у других - дешевые поделки. Но ведь тебе нужен хороший товар, не так ли?
   - Так, - не стал огорчать собеседника, утверждая, что на рынках не все вещи плохие, что иногда там встречаются и уникальные предметы, и весьма замечательного качества, и просто можно услышать интересные новости. А, кроме того, там гораздо разнообразнее выбор. Тем более, сейчас, после того, как коротышек обокрали.
   - Так или иначе, Головолом, тебе все равно разумней сперва отовариться у нас. С такой-то скидкой, - привел еще один аргумент в свою пользу собеседник.
   - Безусловно, - улыбнулся я. - Обещаю так и поступить.
   Слава богу, Виноградинка устроила пир не на весь мир, а только на нас двоих. Однако стол, действительно, ломился от такого количество разнообразных яств, что можно было бы накормить целую роту голодных студентов.
   Очередной раз я с уважением помянул разработчиков сверхсовременнейшего программного обеспечения., сумевших не только удивительно точно передать вкус еды, но и настолько усилить ощущения рецепторов, что поглощение пищи превратилось в настоящий праздник. Даже знакомые по реалу обычные блюда в игре доставляли прямо-таки наслаждение. О кулинарных шедеврах - вообще молчу.
   - Объедение! Ты прекрасно готовишь, - облизнув пальцы и откинувшись на спинку кресла, похвалил я гномку.
   - Правда? - смущенно переспросила девушка.
   - Самая, что ни на есть. Прежде никогда не замечал в себе тяги к чревоугодию, но сейчас напихался под самую завязку. Остановила лишь боязнь лопнуть от обжорства.
   - Приятно такое слышать о своей стряпне, - улыбнулась Виноградинка. - А что больше всего понравилось?
   - Боровики тушеные в сметане. Это те самые, что мы притащили?
   - Ага. Кстати, я тогда тебе их с собой заверну.
   - А разве еще остались? - удивился я.
   - Совсем чуть-чуть, - засмеялась рыженькая малышка. - Завтра с утра опять придется в лес идти. Внепланово.
   - Ой, неудобно как-то получилось, - нахмурился я.
   - Не волнуйся, все в порядке.
   - А давай, снова буду тебя туда сопровождать? Мне все равно в деревню сбегать надо, - вспомнил я про свадебный подарок Аймера. - Оружие у меня теперь, сама видела, какое крутое, и броню Сварог подберет достойную. Никакие медведи и убийцы не страшны!
   - Я-то не против, только скидку тебе отец за это больше не увеличит.
   - И не надо, я не корысти ради предлагаю помощь, а по доброте душевной.
   - Тогда принимаю предложение! - обрадовалась гномка. - Выходим в шесть утра, потом ты отправляешься по своим делам, а я собираю грибы.
   - А как встретимся на обратном пути?
   - До семи вечера буду тебя ждать на месте нашего знакомства.
   - На пеньке? - уточнил я.
   - На пеньке, - кивнула девушка.
   - Договорились!
   Обед плавно перетек в ужин, но кузнец по-прежнему стучал. Чтобы лишний раз его не отвлекать, я решил пока посетить гномий минисупермаркет. Тем более обещал.
   Один из родственников Сварога и Виноградинки встретил меня с распростертыми объятиями. ВИП-клиент, как-никак! Или, что более вероятно, после постигшего несчастья, продавец был рад любому, кого можно было облапошить, содрав три шкуры, чтобы хоть как-то компенсировать ущерб.
   И я оказался прав - цены в лавке кусались. Но, надо отдать должное, ассортимент предлагаемого товара, свободно мог соперничать с "электричкой", а качество - намного превосходило китайские поделки.
   Первым делом приобрел две карты: Тримфорта - с нанесением названий улиц и номеров домов и окрестностей - с указанием, обитающих в той или иной локации монстров. За подробную карту всего королевства мне и без Жабы стало жалко выкладывать аж десять тысяч кусков монет из желтого драгметалла!
   Потом пополнил запасы микстур и купил несколько комплектов одноразовых свитков с нужными мне бафами. Они хоть и не такие мощные, как накладывал манхубир-чудотворец, но дополнительные пять-десять процентов к важным характеристикам лишними не будут.
   Затем взгляд остановился на уменьшенных копиях "фениксов".
   - А это для чего? - поинтересовался я у лавочника.
   - Миниатюрные птицы возрождения, позволяют временно перенести точку воскрешения в любое место. Очень удобно использовать во время охоты, - ответил низкорослый бородач.
   - А как понимать "временно"?
   - Самая крохотная статуэтка - меняет координаты места оживления на три часа, самая большая - на трое суток. Бронзовые птицы - персональные, серебряные - предназначены для малых групп от двух до десяти участников, золотые - для одиннадцати и более.
   - Да, иногда полезная штука. А прозрачные?
   - Хрустальные - тоже групповые, но используется, когда в команде присутствуют не только Помнящие.
   - Вот сейчас не совсем понял, о ком речь? - сдвинул я брови.
   - Ах, да, ты же новичок, - спохватился лавочник и пояснил: - В простонародье часто местных жителей, вроде меня, называют Непомнящими, так как при смерти мы почти все забываем. А тех, кто является в наш мир временно, таких как ты, и ничего не забывает, соответственно Помнящими.
   "То есть - НПС и игроки", - догадался я и кивнул:
   - Ясно. Ну, дайте тогда парочку шестичасовых бронзовых, и одну стеклянную. В смысле - хрустальную.
   После этого меня привлекла крутящаяся башня-стойка с голографическими открытками. Может поздравить Настю такой, когда Каргонариуса своего завалит?
   Однако, подойдя поближе, я обнаружил, что с лицевой стороны на объемных картинках изображены различные животные, а сзади - таблицы с описанием их параметров и стоимость.
   - Питомцы, - не дожидаясь моего вопроса, сказал продавец. - До налета воров имелись ездовые, боевые, магической поддержки, разведчики, и смешанного типа. Сейчас в наличии только эти.
   Одним из самых дешевых, но весьма забавных "универсальных солдат" оказался хомяк. Он способен вести слежку, проникая в труднодоступные места через имеющиеся щели, либо, при необходимости прогрызая оные. Из вооружения имеет зубки, снимающие врагу по одному хэлсу за укус. Умеет выделять газовое облако, при вдохе которого хозяин слегка чуманеет и злится, зато получает плюс процент к атаке (конечно, это не масштабы скунса с его пахучей струей, вешающей на противника дебафы: "деморализация" и "минус 100% Харизмы", но тоже полезно). Оседлать зверя, нельзя, но можно транспортировать небольшие предметы в его двух слотах - защечных мешках. А еще, регулярно вычесывая хомячий пух (расческа в комплекте!), прокачиваешь умение сбора. Но брать Хомяка я не стал, дабы не приревновал его собрат из подсознания.
   Для передвижения, за отсутствием лошади, взял ослика повышенной проходимости и грузоподъемности. Для военных действий - самого грозного, из имеющихся петов, - треглавого бойцового петуха. К сожалению, одновременно вызвать больше одного спутника-помощника без специальных достижений дрессуры нельзя.
   В "свернутом" состоянии маунты выглядят, как трехмерные анимационные открытки. Причем в картонку встроили не убогую стереопару, а внедрили полноценный анимационный ролик - этакую коротенькую презентацию сидящего внутри существа. И красиво, и информативно, и кота в мешке не подсунут.
   Большим плюсом в выборе ишака и самца курицы является полная идентичность состава требуемого для их жизнедеятельности "топлива", значит, корм займет всего один слот в моей котомке. К тому же у обоих питомцев мизерный расход еды, и, соответственно, затраты на пищевое довольствие. Оба не просят кушать, находясь в отключенном виде, а при активации - самостоятельно и с удовольствием пополняют рацион за счет пожирания окружающей среды. Так что, если путешествовать не по пустыне, лаве или снегам, то мешочка семян злаковых культур хватит очень надолго.
   В магическом отделе присмотрел несколько защищающих от волшебства колец: два взамен утраченных плюс еще по перстню на каждый свободный палец. На шею взял антистихийный амулет с уклоном на предохраняющий сразу от ветра и огня. На руки - браслеты, противостоящие заклинаниям огня и земли.
   Ещё мне приглянулся широкий пояс из кожи какого-то пресмыкающегося. Помимо функции поддержания штанов, и небольшой добавки в общую копилку моей сопротивляемости физическим атакам, благодаря ремню возросло и количество свободных слотов - четыре идущие в комплекте кармашка-кошелечка крепились по бокам от пряжки. Из них можно достаточно быстро извлекать необходимые предметы во время боя. Те же восстанавливающие здоровье пузырьки, например. Но не это главное. Самое ценное в данном приобретении - материал, из которого оно изготовлено. Изделия из темно-пурпурного узорчатого полоза обладают удивительным свойством - абсолютной защитой от воровства. Ни сам пояс, ни кармашки, ни то, что в них лежит, украсть не удастся, как бы злоумышленники не старались и насколько бы не прокачивали свои профессиональные навыки.
  
   0x01 graphic
  
   Цена такого набора - непозволительно высока, особенно для игрока моего уровня, и особенно в Тримфорте - восемь тысяч золотых - почти половина из того, что у меня есть! Неслабо, однако! В обществе процветающей преступности быть уверенным в том, что, по крайней мере, четыре предмета, вопреки всем невзгодам, всегда останутся при тебе - дорогого стоит. Ведь кармашки хоть и крохотные, но являются полноценными слотами - суй в них хоть трупик мухи, хоть тушу слона. Это, кстати, одно из немногих преимуществ виртуального мира, от которого разработчики не стали отказываться в вечном стремлении к совпадению с миром реальным.
   - Ну что покупаешь? - начал проявлять нетерпение продавец.
   - Да! - наконец решился я. - Только у меня проблема с наличкой. За недостающей суммой придется сходить в банк.
   - Хорошо, подожду, - кивнул владелец лавки.
   - А что если вы мне дадите пояс прямо сейчас, чтобы я положил деньги в один из кармашков и принес вам? - предложил я и пояснил: - Дело в том, что иначе боюсь быть ограбленным по пути.
   НПС почесал затылок:
   - Нет, так нельзя.
   - Вы мне не доверяете?
   - Доверяю.
   - В чем же тогда проблема?
   - Так нельзя.
   - Но почему?
   - Просто нельзя и все. Ищи другой способ.
   Хм, что ж, раз мне намекают, что есть альтернатива, подумаю.
   Вариант с залогом не подойдет, так как оставляемый предмет должен быть равным по цене, а еще лучше превосходить стоимостью приглянувшееся мне изделие. Но самое дорогое, что у меня есть - оружие, которое в разы дешевле пояса с карманами.
   Попросить гнома сходить вместе со мной, прихватив с собой и ремень? Можно. Но наверняка торговец найдет отговорку, по которой ему сейчас ну никак нельзя отлучаться из лавки.
   Или, если у продавца есть свой счет банке, то перевести туда требуемую сумму и принести подтверждающие бумаги? Ага, если документы не сопрут по дороге.
   Должно быть что-то еще.
   Не, ну не по голове же мне этого НПС бить, в самом-то деле? Чтобы пока тот валяется в отключке, смотаться с поясом купца за деньгами.
   Попросить замолвить за меня словечко друга кузнеца? Оставлю на крайний случай.
   Я снова внимательно посмотрел на недосягаемый пока шмот - ремень и набор карманов. И до меня дошло: набор!
   - А можно ли приобрести не весь комплект, а пока только один карман? - полюбопытствовал я.
   - Конечно, тебе - за пятьсот пятьдесят золотых! - улыбнулся торговец.
   - О, замечательно, столько наскребу! Давайте! - обрадовался я, снял с себя все ценное, засунул их в котомку и воспользовался еще одной услугой, предоставляемой дружественной гильдией гномов - оставил вещи в камере хранения.
   В банк отправился налегке.
   Забрал всю сумму.
   Возвращаясь трусцой с зажатым в кулаке (опять та же фишка игры - восемнадцать тысяч золотых монет в кулаке!) кошельком из кожи темно-пурпурного узорчатого змея набитого монетами, я вдруг споткнулся. Если пятьсот пятьдесят за кармашек, то за четыре штуки получается две тясячи двести. Выходит сам ремень стоит пять восемьсот? Но какой резон его брать? Зачем переплачивать? Явно это тоже неспроста, но в чем же конкретно прикол?
   На мой недоуменный вопрос по этому поводу, продавец пожал плечами:
   - Понятия не имею, такая цена. Если хочешь, приобретай только кошельки, как предыдущие покупатели. А подпоясаться можешь хоть веревкой.
   До того, как гном это сказал, я так и собирался поступить, но теперь - фиг. Из принципа куплю.
   - Нет, - уперся мой Баран из подсознания. - Если вам неизвестно, найду того, кто в курсе и выясню. Заверните весь комплект, пожалуйста!
   Образ жвачного парнокопытного с изогнутыми рогами исчез, а на его месте тут же возникли озлобленные физиономии Хомяка и Жабы. Пока они не переубедили, я быстро высыпал деньги на прилавок и вышел из магазина. Потом забрал вещмешок и направился к Сварогу.
   - О, Головолом! Ты как раз вовремя! - воскликнул он. - Боты починили! Принимай работу.
  
   0x01 graphic
  
   - Ох! - охнул я - Ну и ну!
   - И алебарда готова! Держи! - протянул оружие отец Виноградинки.
  
   0x01 graphic
  
   - Ах! - ахнул я. - Спасибо большое!
   -Это ещё не все! - прищурился кузнец и "добил" меня: - Помнишь о поручении Аймера? Кое-что удалось узнать!
   - Очуметь! - а что еще говорить.
   Не сожалея ни о единой монете, я расплатился за новые доспехи, усовершенствование "Синего Носорога" и ремонт летающей обуви.
   После выслушал рассказ одного из племянников Сварога о проклятии Тримфорта, вернее об отшельнице Хельге, которая, вероятно, прольет свет на эту историю.
   Затем попрощался с Виноградинкой, помогающей по хозяйству чересчур упитанной, даже для своей расы, тетке-поварихе. Красноволосая девчонка со смешной шарообразной прической ненадолго отвлеклась от забот, сунула мне на дорожку пакетик со сладостями, сказала "до завтра" и чмокнула в щеку.
   Подошел к уже починенным воротам, сквозь которые меня не так давно не желали пропускать, оглянулся на гостеприимный квартал гномов м улыбнулся. Жаль с ними расставаться. Я помахал рукой, но никто ответил - все суетятся, занятые делами. Ну и мне пора к новым подвигам.
   Но переступать границу, отделяющую район коротышек от остальной части города, я не спешил. Прежде необходимо определиться: что же именно упрятать в четвертый анти-воровской карман? В первые три, однозначно просились золотые монеты (серебра и меди у меня не так уж и много, ими придется рисковать), алебарда (в мирной зоне пусть лучше там хранится, незачем её красным свечением дополнительное внимание к себе привлекать) и, естественно, сабатоны Икара (в то время, когда не буду их использовать).
   Самый простой вариант - определить наиболее дорогостоящую из оставшихся вещей или группы одинаковых предметов, которые позволяют класть их в один слот. Либо засунуть в последний кошель что-то дешевенькое, но важное не по финансовым соображениям.
   Во время задумчивого ковыряния в барахле, решение, как это часто бывает, прошло само. Выбор пал на сверток для Петарта и Мартиты. Поскольку в его свойствах свадебного подарка не указано, что его невозможно украсть, передать другому персонажу или игроку. Возможно сама по себе выгода от выполнения данного квеста, окажется и невеликой, но узнаю-то я об этом аж после завершения задания.
   А вообще, было бы очень здорово, если бы с ячейками инвентаря удался фокус вложенности. Так, запихнул в четвертый карман всю котомку целиком, и душа спокойна. Не вышло. Значит, остается надеяться, что, напяленная поверх доспехов, неброская хламида, когда-то имевшая ярко зеленый окрас, а ныне выцветшая до желто-болотного оттенка не вызовет искушение у любителей поживиться за чужой счет. Эту дешевую тряпку, местами изъеденную мобами первого уровня с названием "Моль", я приобрел как раз с целью сокрытия от посторонних глаз своей новой брони. Тяжелый латный сет обошелся, между прочим, тоже в довольно кругленькую сумму, не хочется его терять. Не думаю, что кирасу, штаны или наручи, можно также незаметно снять, как и кольцо, но лучше перестраховаться и линий раз не сверкать относительным финансовым достатком.
   Чем обычный среднестатистический гражданин занят в пятницу вечером? Сразу так и не ответишь. Один отмечает успешное окончание рабочей недели (завершение трудового дня, памятную историческую дату) в баре (в ресторане, дома, в подъезде, на остановке, за трактором) с друзьями (один) и пивом (вином, водкой, коньяком, самогоном). Другой просто пассивно лежит с пультом от телевизора на удобном диване и смотрит фильм (футбол, ток-шоу, новости, рекламу). Третий непросто и очень даже активно кувыркается пускай на неудобном скрипучем ложе, зато со своей любимой девушкой (или не своей, или нелюбимой, или вовсе не девуш... нет этого не надо)! Четвертый идет к знакомым. Пятый ожидает гостей. С шестого по четырнадцатый включительно спешат: на свидание, на вечеринку к пятому, в кино, в театр, на концерт, на дачу, на тренировку, на рыбалку, куда глаза глядят. Пятнадцатый выгуливает собаку. Шестнадцатый младшую сестру на дискотеку. Измотанный семнадцатый поскорее заваливается в кровать, в надежде хорошенько выспаться. Взбодрившийся восемнадцатый, наоборот, планирует зажигать в ночном клубе до утра. Девятнадцатый, забросив портфель, весело мчится во двор погонять в мяч. А серьезный и ответственный умница двадцатый учит уроки, даже несмотря на то, что впереди выходные. Следующие две пары человек придвигаются к компьютерам (а как же, в наш-то век!). Эти люди, подобно шестнадцатому, также помышляют долго и плодотворно бодрствовать. Ну, возможно, не так фанатично - не до рассвета, но где-то рядом. И отсиживать двадцать первый, двадцать второй, двадцать третий и двадцать четвертый попы на креслах (стульях, табуретках) будут, преследуя различные цели. Кто-то зависнет в социальных сетях. Кто-то почитает интересную книгу. Кто-то вдохновленно выплеснет накопившиеся идеи в продолжение главы недописанного романа. А кто-то погрузится в виртуальный мир погонять на нереально дорогом автомобиле (повоевать на мощном многотонном танке, побороздить просторы Вселенной на фантастическом космическом корабле, или помахаться на мифриловых мечах с ушастыми эльфами). То есть, в подавляющем большинстве, народ развлекается. По мере сил, возможностей, возраста, семейного положения, половой принадлежности, социального статуса, здоровья, личных пристрастий, желаний и, в конце концов, настроения.
   Мои же заботы, со стороны чем-то похожи на хобби двадцать четвертого, но я бы не назвал свой случай отдыхом. Во-первых, предстоит изрядно попотеть. Секунды до нуля часов нуля минут понедельника тикают, а столько еще всего не выполнено, не испробовано, не выяснено. А во-вторых, не стоит забывать, ради чего, точнее, ради кого все это происходит, и какова будет ставка в предстоящей игре. Так что трудимся до изнеможения, информацию собираем по максимуму.
   Итак, пока совсем не стемнело, есть смысл посетить отшельницу Хельгу.
   Старуха покинула Тримфорт очень-очень много лет назад - как давно никто и не помнит. А причину своего спешного бегства из города позабыла и сама Хельга. Или не признается.
   Как бы то ни было, но возвращаться обратно сумасшедшая наотрез отказывается. Впрочем, слабоумие худосочной седой женщины проявляется исключительно во время разговора на тему событий тех давних лет. Во всем же остальном она - на удивление приветливая и отзывчивая бабулька, к которой частенько наведываются захворавшие местные жители. Те, у кого нет средств на оплату врачевания у хорошего мага. Хельга охотно и бесплатно делится своими отварами, целительными настойками и мазями от всевозможных недугов. Предполагаю, что с профессиональной деятельностью НПС будет связано и выполнение квеста о проклятии. Наверняка меня попросят насобирать, например, редких либо произрастающих в труднодоступных местах, лекарственных растений для лечения от какой-нибудь коварной хвори. Жаль, что я продал весь запас трав, может, какие и пригодились бы.
   Зато повезло, что спряталась отшельница недалеко. Ее хижина находится на побережье, всего в трех километрах от Тримфорта. Полчаса пешком. На ослике - минут за сорок. А если с морковкой перед носом, то за тридцать пять. Поэтому, думаю, на этот раз обойдусь без ездового пета.
   Дабы не заблудиться среди хаотично извивающихся улочек, я вызвал виртуальную карту, ткнул в пункт назначения и выбрал команду "проложить кратчайший путь". Спустя секунду, на мостовой появилась лишь одному мне видимая прерывистая дорожка из неоновых стрелок. По мере движения, они гасли за спиной, или вновь загорались, стоило мне сделать шаг назад.
   Во время путешествия, я пару раз сворачивал не в ту сторону: сначала чтобы проверить, как работает "GPS-навигатор"; потом, обходя подозрительно темный закоулок. И система чутко реагировала на отклонения от заданного маршрута - моментально перерисовывала светящуюся тропинку с учетом вынужденных отклонений.
   О, вон уже и нужные мне северные ворота. Сейчас подойду ближе и даже смогу через них рассмотреть вдали избушку Хельги. Отлично. Быстро добрался до окраины, и, главное, без нежелательных приключений!
   Наверное, уже пора доставать "Доблестного Синего Носорога". А то кто его знает, что меня ждет за городской стеной?
   - Эй, парень! - вдруг послышалось сзади.
   Что, все-таки не обойдется без приключения?
   Обернулся и увидел восьмерых странных гвардейцев. Странность заключалась в их оружии. Судя по фиолетовому цвету, все пушки заточены на плюс шесть и инкрустированы камнями. А у всех стражников отличается тип и вид оружия.
   Того, кто меня окликнул, звали Эландер, а в руках он, как и я, держал алебарду.
   - Смотрю, ты уже определился с выбором, да и годков тебе достаточно. Хочешь овладеть своим оружием в совершенстве? - спросил он.
   "Квест на профу!" - догадался я.
   - Конечно, хочу! Разве есть такие, кто отказывается?
   - Всякое бывает. Но предупреждаю, прежде, чем научу тебя секретным приемам, тебе необходимо пройти несколько испытаний. Согласен?
   - Внимание! Доступно новое задание!
  
   0x01 graphic
  
   - Да, согласен!
   Остальные гвардейцы тут же потеряли к моей персоне интерес и с кислыми минами побрели дальше.
   А Эландер улыбнулся:
   - Тогда следуй за мной.
   - Куда?
   - На тренировочную площадку.
   Блин. Ладно, Хельга подождет.
   Мы пришли во дворик, огороженный низеньким заборчиком, за которым в хаотичном порядке были расставлены два десятка мишеней и столько же учебных манекенов.
   - Первым делом, мне хочется посмотреть, насколько ты ловок, - сообщил наставник.
   - Хорошо. Что мне нужно для этого сделать?
   - Если сможешь повторить что-нибудь хотя бы отдаленно похожее, на то, что я сейчас продемонстрирую, будем считать, что моё любопытство удовлетворено, и начальный этап тобою пройден, - заявил НПС и показал свое мастерство.
   Рубящим ударом Эландер раскроил деревянный череп "пугала". Лезвие остановилось в районе ключиц. Практически не останавливаясь, гвардеец резко выдернул оружие, выполнил круговой удар, оставив "порезы" на коленных чашечках еще трех дубовых противников. После - метнул пушку, на манер копья, и поразил фанерный щит, разрисованный кольцами в дюжине шагов от себя.
   - Класс! Впечатляет! - зааплодировал я.
   - Теперь ты.
   - Попробую, - пожал я плечами, вышел на исходную позицию и замахнулся.
   Навороченный Синий Носорог сперва рассек дубового человека пополам, затем лишил нижних конечностей разу пятерых "буратин". Последним штрихом, поскольку на моей разновидности алебарды отсутствовал наконечник, стал прицельный выстрел в "яблочко" самой дальней искусственной цели.
   - Что ж, неплохо, парень! Но, как мы оба только что убедились, до настоящего алебардиста тебе еще расти и расти... расти и расти... расти и расти... расти и расти..., - зациклившийся Эландер повторил последние слова еще раз пять и "завис".
   Немного жутковато смотреть на находящегося в таком состоянии человека. Пусть даже и виртуального. Взгляд ярко-голубых глаз гвардейца сменился потускневшим серым, решительность и уверенность обратилась в растерянность и сомнение.
   - Эй, ты в порядке? - осторожно коснулся я плеча неподвижного мастера.
   Губы его не разомкнулись, поэтому звук, исходящий, как мне показалось, откуда-то из глубины грудины, был булькающим и приглушенным:
   - Решетка, решетка, знак доллара, два процента, ы заглавная, ыдлукуе! Эррор триста пятьдесят семь! Эррор девятьсот сорок один! Эррор тысяча двадцать восемь! Решетка, кавычки, открытие круглых скобок, кавычки, шесть тильда ноль, звездочка, правый слэш, "джей" заглавная, семь плюс, про, точка с запятой, двоеточие, тирэ, аа, восемьдесят шесть! "ж" строчная, зэро, "п" заглавная, "а" круглое!
   - Чего? - выпучил я глаза.
   - # # $ 2% Ы ыдлукуе. Error 357! Error 941! Error 1028! # # " { " 6^0 * \ J 7+ про ;: - аа 86! ж0П@! - уже в письменном виде повторила система ту чушь, что нес замерший Эландер.
   Естественно, и на сей раз ничего не прояснилось. Однако, судя по тому, что причиной сбоя стали сразу три ошибки, последнее слово четко описывало "самочувствие" неигрового персонажа.
   Пора выручать бедолагу, звать гейм-мастера. В данный момент в онлайне присутствовали сразу два ГМ-ма.
   "Доброго времени суток! Тут в Тримфорте что-то НПС заклинил", - написал я обоим.
   "Здравствуйте, Головолом! Будьте любезны, укажите, с каким конкретно НПС, и объясните, более понятным языком, что случилось", - прилетело сообщение от представителя администрации по имени [GM]-Мэделин.
   "Ник Эландер - мастер алебарды. Он не в силах пошевелиться и произносит вот такую непонятную фразу", - я скопировал абракадабру, прикрепил к посланию скриншот с окаменевшим гвардейцем и добавил: - "Если можно, поскорее разберитесь и снимите его с паузы. Мне срочно необходимо выполнить квест на профессию".
   "Спасибо, ожидайте на месте", - сухо ответили мне.
   Мэделин молчала минут семь. Либо он (хотя вполне может и она) расшифровывал матерную речь Эландера, либо ковырялся в лог-листе, пытаясь восстановить цепочку предшествующих несчастью событий. Потом в уголке экрана замигало изображение конвертика. Нажав на него, я открыл папку с входящей электронной почтой.
   "Извините, пожалуйста, за задержку. Можете потерпеть, еще пять минут?"
   "Если они не растянутся на полчаса, то да", - раздраженно ответил я.
   "Не более чем через триста секунд прилечу и постараюсь вам помочь", - пообещал ГМ.
   "Хорошо, включаю таймер".
   Не обманула (все-таки она!). Спустя четыре с половиной минуты перед моим носом материализовалась эффектная особа, расы, невиданной мной доселе вживую. Хвост у русалок сервера "Кара" на суше автоматически трансформируется в длинные стройные ножки. И, что особенно приятно, всегда в женские, так как у представителей этого водного народа отсутствует мужская разновидность. Обтягивающие чешуйчатые леггинсы; высокий каблук плетеных из водорослей сапожек; полная грудь, прикрытая двумя не по размеру крохотными перламутровыми створками океанического моллюска; переливающиеся изумрудным оттенком водной глубины струящиеся по обнаженным плечам и спине распущенные волосы; пухлые коралловые губы - внешность сводила с ума. [GM]-Мэделин позволила собой немного полюбоваться, потом заговорила:
   - А вот и я! Еще раз прошу прощения за задержку.
   Ах, каким приятным колокольным переливом прозвенел ее мелодичный голос. Мне неведомо, как разработчикам удалось синтезировать такой удивительный по красоте искусственный голос, в реале ничего подобного нет, но речь мифических сирен, заманивающих и утягивающих загипнотизированных моряков в пучину, действительно, очаровывает. Хочется наслаждаться волшебными звуками снова и снова. Не представляю, что произойдет с моей волей, если собеседница вдруг запоет. Наверное, выполню какую угодно ее просьбу.
   - Пустяки, ничего страшного, - улыбнулся я, утопая в глубине ее огромных синих озер, с растущими вдоль берегов длинными изогнутыми ресницами.
   На первом плане подсознания часто задышал стоящий на задних лапках пёс. Хвост кобеля, поднимая взвихряющееся облака пыли, бешено лупит по земле. С высунутого языка капают тягучие слюни. В собачьих глазах - безумная преданность, полная покорность и абсолютное отсутствие интеллекта. В моих штанах - пожар.
   Нет, с этим срочно что-то нужно делать! Передо мной ведь просто упорядоченное скопление пикселов. Хотя, если бы и в реале подобная прелестница повстречалась, - не дело вестись на нее, словно озабоченный спермотоксикозом подросток. Конечно, в оправдание можно сослаться на саркофаг, который оказывает определенное влияние на физиологические процессы моего организма. Однако сексуальное возбуждение - последствие не только биохимических реакций, но и психоэмоциональных.
   "Включить мозги, включить мозги, включить мозги!" - мысленно приказал я себе. Вспомнил любимую. Ее не менее прекрасные, чем русалочьи, но зато такие родные карие глазки, её слегка вздернутый носик, её озорной смех. И, конечно же, неповторимый взгляд - одновременно способный быть и нежным, и уничтожающим...
   Фух, помогло. Тузик, Дружок, Мухтар или как там его, позорно взвизгнул, и наваждение исчезло.
   [GM]-Мэделин опять заговорила, но теперь меня интересовала исключительно информативность ее слов, и ничего более:
   - Мы проанализировали предысторию сложившегося положения и выяснили причину его возникновения. Алгоритм не допускал варианта, когда игрок восемнадцатого уровня и без профессии сможет превзойти мастера, да еще с заточенным оружием.
   - А-а, понятно. Кто-ж мог предположить, что на начальном этапе игры, какой-то нуб осмелится так прокачать свою пушку? Да я и сам, честно говоря, не планировал. Случайно вышло, - пожал я плечами.
   Девушка поспешила меня успокоить:
   - Администрация лично к вам никаких претензий не имеет. Здесь целиком и полностью вина на разработчиках. В ближайшее время мы все исправим.
   - Замечательно, а мне-то что дальше делать?
   - К сожалению, сию секунду продолжить выполнение задания "Путь Алебардиста" не удастся. Программистам необходимо проработать новую ситуационную ветку: определиться с реакцией Эландера, пополнить его диалоговую базу, учесть возможные ответвления по ходу дальнейших этапов при прохождении квеста и тому подобное. Потом все отладить, проверить аналогичные процедуры для других НПС, задокументировать изменения. В общем, потрудиться придется предостаточно. Точно даже не скажу, сколько понадобится часов.
   - Понимаю, - тяжелым вздохом вышел из моих легких воздух. - Тогда пойду пока погуляю в другом месте. Благо есть чем заняться.
   - Постойте, Головолом! Сейчас я посоветуюсь с начальством, думаю, оно не станет возражать против того, чтобы, в качестве компенсации, засчитать вам начатый квест, как пройденный, - обнадежила чешуйчатоногая, и взгляд ее остекленел.
   Пока Мэделин общалась в чате, я сделал на память несколько скриншотов с ней. Не каждый день обнимаешься с ГМ-мом.
   Стоит отметить, что процесс "фотографирования" понравившихся игровых моментов при полном погружении реализован довольно интересно.
   Вход в режим съемки осуществляется не нажатием голографической кнопки с привычным названием "PrintScreen", а голосовой командой "Папарацци". При этом в верхнем углу обозреваемого "репортером" пространства появляется что-то типа зеркала, показывающего вид не его глазами, а как бы от третьего лица в нескольких (по умолчанию - шести) метрах перед носом этого самого лица. Пока таймер отсчитывает пять секунд, есть возможность подкорректировать положение объектива камеры, на случай, если необходим крупный план либо хочется запечатлеть себя сзади/сбоку/сверху/снизу. Ну, или если возникнет желание сфокусировать внимание вовсе не на себе любимом, а на ком-то или чем-то в стороне.
   Отснятые кадры материализуются (условно конечно, ведь всё окружающее пространство - не существует) в виде картонок с 3D-изображениям, наподобие открыток с питомцами, и помещаются в инвентарь.
   И однажды, когда минуют, к примеру, пару сотен уровней, в огромном каменном зале собственного замка, каким-нибудь долгими зимним вечером, покачиваясь в кресле-качалке с чашечкой чая, напротив камина с потрескивающими в огне поленьями, вы сможете со слезами умиления просматривать хроники своих приключений, с гордостью хвастаться перед друзьями былыми героическим подвигами и вспоминать наивную нубскую юность.
   Кстати, держатели виртуального мира предоставляют даже услуги по записи короткометражных видеофайлов. Тоже в 3D! А особо не скупящимся на донат клиентам и длиннометражные.
   - Ожидайте, - ожила русалка. - Сейчас, в качестве поощрения за обнаружение недоработки, вам пометят задание "Путь Алебардиста" как выполненное и предоставят все полагающиеся награды.
   - Не-ет, так не пойдет, - захрюкала моя неблагодарная Свинья. - Тогда весь кайф от игры пропадет. Тут же важна не столько цель, сколько наслаждение от процесса.
   Блондинка опешила:
   - Но... а... как...
   - Вы там спросите, можно ли не через весь квест меня протащить, а лишь первый шаг пропустить, на котором этот НПС споткнулся? Типа мастер Эландер все-таки оказался круче и посылает меня куда подальше по сценарию.
   - Хм. А как же тогда с поощрением? Хотите в денежном эквиваленте получить?
   - Спасибо, не нуждаюсь. Зато от функциональной плюшки не откажусь, - нагло заявил я. - Сделайте мне одноразовую кнопку, для экстренного завершения данного задания, если внезапно опять что-то непредвиденное приключится. Вдруг прикончу ненароком своим Доблестным Синим Носорогом какого-нибудь ключевого монстра, вместо того, чтобы ранить, а на криках недобитого чудовища все будет завязано. Я читал гайды, есть там пара похожих моментов.
   Озадаченная русалка снова отвлеклась обсудить возможность выполнения моей просьбы. А я опять пофоткался с представителем администрации. Не знаю, какой зверь на сей раз мною руководил (Бес - не иначе), но скриншоты получились забавные: то я подставляю ей рожки, то она держит меня на руках, то мы синхронно с двух сторон кусаем пирожок Виноградинки. Надеюсь, меня за такой хулиганский поступок не накажут?
   Во время подготовки к съемкам четвертого кадра, на котором, растянув смешную гримасу на девичьем личике, я полез в ее рот за языком, синеглазка вернулась в сознание и грызанула меня за пальцы.
   - [GM]-Мэделин нанесла вам 237 очков повреждений. Текущий уровень жизни 1/238.
   - Вы получаете первое предупреждение за неуважительное отношение к представителю администрации! - предупредила система.
   - У-у, чего ж больно? Там что, акульи зубы? - завыл я и рухнул на мостовую.
   - Порог чувствительности при атаке гейм-мастера равен стандартному, - сочувствующе ответила девушка.
   - Извините, пожалуйста. Просто подурачиться хотел, - попросил я прощения. - Сам не знаю, что на меня нашло. Будто кто-то вселился в меня.
   - Сателлит переборол что ли? - улыбнулась Мэделин.
   - Ась? Кто?
   - В меню управления вашим персонажем, пункт "Показывать э-сателлиты" активен?
   - Даже не знаю, сейчас посмотрю, - почесал я затылок. - Ага, стоит галочка.
   - Тогда понятно.
   - А вот мне нет. Растолкуйте, будьте любезны, что это еще за фрукты и с чем их едят?
   - Как, разве Вы в правилах не читали? - удивилась собеседница.
   Радует, что даже после всего того, что между нами было, дама говорит со мной на "Вы" и уважительно.
   - Да кто их, когда полностью читает? - отмахнулся я. - Так бегло ознакомился, и всё.
   - Ну, если вкратце, то э-сателлиты - визуальные образы, появляющиеся в подсознании в момент доминирования определенной эмоции, чувства, черты характера, над остальными более чем на двадцать процентов, в зависимости от настроения и ситуации.
   - М-м-м, то есть, когда я жадничаю - вижу хомяка, когда завидую - жабу, в момент повышенной храбрости - льва и так далее?
   - Верно, только ассоциативные образы у различных личностей могут отличаться, и не обязательно предстают в виде животных. Например, вашего хомяка кому-то вполне заменяет изображение гнома, а вместо льва кого-то вдохновляет, допустим, боевой самолет. Кроме того, со временем эмоциональные спутники могут изменять внешность.
   - Да, весело. Но зачем они нужны, образы эти?
   - Как? Разве вы никогда не совершали необдуманных поступков, о которых впоследствии горько сожалели?
   - О-о, и не один раз, - признался я.
   - Вот. А э-сателлиты позволяют вам понять, какие чувства в определенный момент управляют вашим рассудком. Иногда ведь достаточно намекнуть, что нами движет месть, похоть, глупость, трусость, хитрость, и мы либо остановимся, либо поймем, что идем верным путем. В идеале, грамотное использование э-сателлитов помогает обнаруживать и пресекать в себе вредные черты характера и развивать полезные.
   - Мало того, что развлекаешься, так еще и перевоспитываешься? Здорово! - оценил я. - А как же это реализовано? Откуда программа знает, какие тараканы правят в моей голове и какова их доля влияния в процентах?
   - Вопрос вне моей компетенции. Знаю только, над реализацией такой особенности в "Мирах Бессмертных" долгие годы ломали умы ведущие психологи, - ответила ГМ.
   - Ясно.
   - Однако есть и побочная сторона - в режиме визуализации, эмоции иногда выходят из-под контроля, - предупредила голубоглазая красавица. - Как в вашем случае. Во избежание подобных инцидентов, рекомендуется отключать вышеуказанный режим.
   - Нет, пускай. С сателлитами чудно. Теперь, когда я в курсе, не дам им больше победить себя. А за поведение, еще раз прошу прощения. И скажите, пожалуйста, что там с начатым квестом? Получится выполнить мою просьбу?
   - Ваши желания будут удовлетворены. Задание разрешено продолжить дальше. Кнопка экстренного завершения тоже появится. При нажатии на нее, вас перенесет к НПС Эландеру с последним ингредиентом, необходимым для завершения "Пути Алебардиста".
   - Спасибо.
   - Апелляция же, относительно неуважительного поведения, отклонена. Незнание правил, не освобождает вас от ответственности. Предупреждение у вас остается. После третьего получите бан персонажа на тридцать суток. После пятого, аккаунт заблокируется на год.
   - Ладно, сам виноват.
   - Ко мне больше нет вопросов?
   - Да вроде пока нет.
   - Тогда, до свидания, приятного времяпровождения, - попрощалась Мэделин и исчезла.
   С Эландера тут же спало оцепенение, и он, как ни в чем не бывало, произнес:
   - Что ж, неплохо, парень! Но как оба мы только что убедились, до настоящего алебардиста тебе еще расти и расти. И первое, что тебе для этого понадобиться - отработать силу удара. Отправляйся-ка в Каньон Отчаянья. Десять мраморных сердец, извлеченных из грудин обитающих там каменных големов, покажут мне, что мощь твоя достаточно возросла.
   - Хорошо, учитель, я выполню то, о чем вы просите, - поклонился я "развернул" карту местности.
   Каньон Отчаяния находится на юго-востоке от Тримфорта, причем по прямой дороге топать до него порядочно. Прямого телепорта из города туда тоже нет. Зато есть в Огненные Копи. А уже оттуда, если срезать через Слюдяной Хребет, до нужной мне долины, рукой подать.
   Но это все потом, а пока все же сбегаю к Хельге.
   Или нет, не сбегаю, а слетаю.
   - "В Элладу!", - приказал я сабатонам и взмыл ввысь... сантиметра на три!
   М-да, и обижаться грех - лечу же ведь. Причем со скоростью бешенной черепахи. За отведенные для левитации шесть минут не менее квартала оставлю позади.
   Надо невидимость проверить, а то, может тоже с брачком-с.
   - "Нет меня!" - фиг там, есть я. Издевательство какое-то. Только ботинки из поля зрения исчезли. И еще, кстати, неясно это заклинание сработало, или воры меня разули. Пошевелил пальцами ног - слава богу, не сперли обувь.
   Вот так, даже в электронном мире присутствуют подделки китайского качества. Не удивительно, что сын Дедала разбился. Спрыгнешь со скалы в таких ботах и кранты. Эх, а я-то губы раскатал.
   Всего минута потребовалась Хомяку (на сей раз животное явилось почему-то выряженное в камуфляжный костюм с погонами прапорщика) на то, чтобы придумать, как быстро и выгодно сдыхать неликвидные сабатоны. План мне понравился, и я решил, не мешкая, приступить к его реализации.
   К счастью, до виртуального аукциона дело не дошло. Потому что бросилась в глаза новая пиктограмма с перышком, появившаяся в уголке моего игрового интерфейса.
   Нажал. Открылось подменю со шкалами и командами для управления башмаками Икара. Оказывается, диапазоны величин всех характеристик сейчас стоят на минимуме, но их можно изменять. Так высота полета задается до пятнадцати метров, скорость передвижения по воздуху разгоняется до тридцати кэмэ в час, а стелс-мощность, при желании, накручивается до возможности сокрытия от постороннего взора не только хозяина целиком, но и его верного боевого мамонта, если таковой имеется в наличии. Совсем другое дело!
   Кроме того, предусмотрен режим автопилота, способный не только доставить вас из пункта А в пункт Б, но и совершить аварийную посадку на "запасной аэродром", в случае нехватки "горючего". Классно! А то, ведь и правда, увлекшись обозреванием окрестностей, легко увлечься, забыться, залюбоваться, не заметить, как таймер отсчитал последние секунды, и рухнуть с полутора десятка метров прямо на перерождение.
   Время полной перезарядки режимов видео-маскировки и аэро-перемещения пять и шесть часов соответственно. Однако всего через час, в случае крайней необходимости, в вашем распоряжении уже по минутке невидимости и полета.
   "За малым, сдуру, чуть такую ценную вещь не профукал", - подумал я, а э-сателлит на букву "Х" тут же позорно ретировался.
   Едва с меня спала невидимость, система прислала "радостное" оповещение:
   - Внимание! Нападение!
   Кто? Где? Как? Никого ведь нет! Я в панике начал с бешеной скоростью вращать алебардой. Неизвестный противник, находящийся в режиме скрыта, очевидно, понял, что его деятельность замечена и прервал атаку.
   - Попытка ограбления не удалась! Повреждено: заплечный мешок. Похищено предметов: 0.
   То, что ничего не успели спереть - хорошо. А вот информация об испорченной котомке настроения не прибавила. За доли секунды злоумышленник ухитрился аж в трех местах перерезать лямки. Вот же гадство.
   Стоп! Кстати, как ему это вообще удалось? Получается расхождение со лживой заявкой в описании предмета о невозможности разрушения? Возмущенный я хотел уже было наябедничать об очередном косяке русалке Мэделин или другому свободному ГМ, но потом подумал, что с философской точки зрения не совсем прав. Ведь термин разрушение означает - процесс, при котором полностью прекращается процесс дальнейшего использование объекта по назначению. В данном же случае, в мешке можно носить. Ладно, забыли. Но все равно, придется теперь возвращаться в мастерскую и чинить.
   Совпадение это, или ворье рьяно не желает, пускать меня к Хельге и отвлекает? Ничего, скоро выясню.
   "А подпоясаться можешь хоть веревкой", - вспомнились вдруг слова гнома из торговой лавки, и я нашел выход из ситуации.
   Штаны на мне и так держались, а вот набор странствующего купца я разобрал. Кошельки кинул в рюкзачок, каждый из них занял по два слота - для себя и для того, что лежит внутри. Вдобавок к этому ушли эффекты торговли, физической зашиты и погасли четыре дополнительных ячейки быстрого доступа, что давал комплект. Зато у меня появился длинный ремень, который временно заменит собой поврежденные лямки.
   Змеиную кожу мастер выделал хорошо, сделал ее мягкой, поэтому с закреплением пояса к огрызкам завязок котомки проблем не возникло.
   - Внимание! Вы модифицировали предмет! Дух темно-пурпурного полоза переселился в заплечный мешок! Теперь предметы из вашего инвентаря невозможно украсть! Получено достижение: "Изобретатель" - с этих пор вы сможете заранее предвидеть результат совмещения нескольких предметов в единое целое!
   Вот так вот! Не было бы счастья, да несчастье помогло! А еще: нет ничего более постоянного, чем что-то временное. Это я сейчас о лямках.
   Дальнейший путь до избушки на побережье прошел без эксцессов.
   Отшельница встретила меня не скрипучим старческим, а вполне приятным женским голосом. И вообще, внимательно присмотревшись к внешности Хельги, я заметил, что она не так стара, как показалось на первый мимолетный взгляд.
   Передвигается знахарка не мелкой шаркающе-кряхтящей поступью, а вполне уверенной походкой. Осанка прямая, никакого намека на горб не имеется. Морщины - да, присутствуют. Но на ладонях они возникли, скорее всего, от грубой работы, которую женщине приходиться выполнять по хозяйству. А складки кожи на лице появились вовсе не в тех местах, которые, прежде всего, подвержены увяданию с приходом поздней зрелости. Безусловно, лета травнице набавляют заплетенные в тугую косу платиновые волосы и выцветшие глаза. Хотя, опять же, у меня сложилось впечатление, что седая шевелюра и выплаканные очи, вкупе с морщинами лбу и щеках, являются последствием какого-то пережитого ужаса.
   - Доброго здравия, почтенная хозяюшка, - низким поклоном поприветствовал я Хельгу.
   - Спасибо за хорошее слово, молодец, - ответила женщина. - А тебя самого не хворь ли какая ко мне привела и в столь поздний час? Коли до рассвета дотерпишь, приходи завтра, обязательно помогу, чем смогу. А сейчас, милок, извини, некогда мне, со скотиной пора управляться.
   Ага, то есть, НПС, таким образом, намекнула, об окончании времени приема граждан. Закрыта, мол, лавочка до утра.
   Потерявшая ко мне какой-либо интерес, знахарка повернулась спиной и направилась в сторону, пристроенных сбоку к дому сараев, с доносящимся оттуда громкими мычащими, хрюкающими и кудахтающими звуками. Но я, перекрикивая гомон животных, сумел снова привлечь к себе внимание Хельги:
   - Нет, уважаемая, недуги меня не беспокоят. Однако волнует другое, и до такой крайности, что нет мочи терпеть до рассвета.
   - И что же это такое срочное, если не болезнь? - удивилась отшельница.
   - Потребность в вашем мудром совете относительно бесчинств, творящихся в последнее время в городе, - выпалил я.
   - В каком именно городе? - уточнила женщина.
   - В Тримфорте.
   - Никогда не слыхала о таком. А потому даже и не представляю, чем могу помочь.
   - Как не слышали? - вытянулась моя физиономия. - Вон же за спиной стены этого города.
   - Слаба я стала на зрение, не вижу, - прищурилась пожилая женщина.
   - Но вы же там жили раньше! - не сдавался я.
   - Вероятно, тебя ввели в заблуждение, юноша. А хотя бы даже если и жила, то не помню. Чай не молодая уже, здоровье подводит. То глаза, то ноги, то память.
   Но ведь явно же придуряется. Прям, всех врачует, а сама - сапожник без сапог. Так я и поверил. Тут, наверняка, нужно не в лоб спрашивать, а как-то войти в доверие и постепенно вывести ее на откровенный разговор. Тип квеста-то о проклятии Тримфорта необычный - "локальный сценарий". Не удивительно, что без смекалки его не выполнишь.
   - А знаете что Хельга, мне кажется, вы утомились за день, - предположил я. - Давайте вы сейчас присядете, или еще лучше - приляжете. Силы восстановите, а потом и поговорим?
   - Верно, молодой человек, намаялась я, одна ведь живу, все самой делать приходится. И с радостью бы отдохнула, но не могу. Сначала коровок, поросяток, уточек да курочек нужно проведать. Одних подоить, других покормить, третьих попоить, у четвертых яйца собрать. Ну и, если у кого потребуется, загоны почистить.
   Намек понял, не дурак:
   - Не беспокойтесь, помогу вам с хозяйством.
   - Правда?! А справишься?
   - Не сомневайтесь. Я сам - парень деревенский, мне не привыкать.
   - Ттвоя взяла, добрый молодец, уговорил, - махнула рукой полоумная (хотя пока ее поведение трудно назвать из ряда вон выходящим). - Как ты сказал, так и сделаем. Подсоби со скотиной, а я дух немного переведу. А после баньку истоплю, щами тебя попотчую да бодрящим чаем на травах угощу.
   - Внимание доступно новое задание:
  
   0x01 graphic
  
   Сам напросился, чего ж отказываться. Беру, конечно же.
   Как утверждают на форуме, неизвестная награда, как правило, означает, что по этой тропинке еще никто не ходил, либо проработаны не все возможные сюжетные линии квеста. А коли призовая плюшка выдается случайным образом, будьте уверены - ее начинка варьируется от пола, расы или профессии персонажа. Что ж, тем интереснее будет играть. Обожаю сюрпризы. Особенно приятные.
   Три часа - как раз до полуночи. Иными словами до конца пятницы есть, чем заняться, и есть, где размяться.
   Ежели звери не сильно загадили свои вольеры, и если постараться, то отведенного лимита времени, вполне хватит для выполнения не только минимально необходимого кусочка, а полностью всего задания.
   Решил начать с птиц. А что: ведерко воды плеснул, гнезда проверил, и половина задания в кармане! Потом хрюшкам кашки насыплю. Затем лопаткой навоз сгребу. Ну а буренок оставлю напоследок, как самое сложное. Ведь, честно признаться, доил я раньше лишь козу, и то один раз (как-то так сложилось, что не держали мои родители на хуторе парнокопытное подворье; только сад, огород, да пасеку). Зато мне прекрасно запомнилось, что с дерезой повозиться пришлось предостаточно: чтобы стояла смирно - в кормушку что-нибудь вкусненького обязательно положи, вымя помой, подои, молоко процеди...
   Утки, будто неделю брели по раскаленной пустыне. Не одна, а целых пять ведер пришлось плеснуть десятку крякв, прежде чем они утолили жажду. Данный этап задания отнял аж тридцать три минуты, хотя я планировал намного шустрее управиться. Просто процесс затянулся из-за того, что черпал воду из колодца. Была альтернатива бегать к реке, но так еще дольше бы получилось. Ничего, наверстаем.
   Следующие - куры. Их у Хельги полторы дюжины. Точнее семнадцать несушек и один кочет. Гнезд в сарае четыре. Яиц в них лежит пятнадцать штук. По квесту требуется собрать семьдесят пять и более процентов. Казалось бы, что может быть проще: сгребай весь "урожай" в лукошко и получай зачет. Ан нет, есть подвох. Отшельница категорически потребовала оставить в каждом гнезде, как минимум по одному яйцу, мотивируя это тем, что иначе глупые птицы не догадываются, куда им нестись. Выходит снять можно лишь одиннадцать. А это... (так, где мой калькулятор?) - ага, чуть больше семидесяти трех процентов. Проблемка. Но шансы у меня еще есть. В разгар сезона хорошая курица в среднем дает одно яйцо в сутки. Таким образом, потенциал исчерпан не до конца, - две крылатые пернатые ещё могут разродиться. О'кей, наведаюсь попозже. Пока проведаю тех, чей хвост крючком, а нос пятачком.
   Свиньи не обманули ожиданий: их жилище оказалось самым заср... загрязненным. И как две чушки за день умудрились столько делов наделать? Или, за долгие годы, я первый герой, кто отважился на подвиг по уборке сего помещения?
   Вот какой-нибудь маг стихий, наколдовал бы ливень с ветром, и смыл бы нечистоты. А алебардой, даже такой суперзаточенной, как у меня, заскорузлый навоз по миллиметру за удар отбивается. Ничего себе! Да тут работы на неделю! Геракл со своими Авгиевыми конюшнями, отдыхает! Не-е, в этом хлеву реально только выполнить пункт "покормить свиней". Кстати, схожу к Хельге, уточню, чем именно.
   Пока я отсутствовал, к знахарке нагрянули гости. Из избы, помимо голоса отшельницы, доносились хриплый мужской бас и звонкий девичий (либо детский) сопрано. Слов не разобрать, но в интонации угадываются спорные нотки.
   Затаившись у входа, я прислушался внимательнее. Под глухой стук деревянных ложек о миски, компания с набитыми едой ртами горячо обсуждала выгодность добычи ингредиентов для какого-то снадобья. Хозяйка, к тому же, то и дело интересовалась, не желает ли кто добавки каши.
   Мне вдруг так обидно стало. Я там вкалываю, по колено в дерьме, ради долгожданного отдыха умаявшейся женщины, а эти явились и напрягают ее. И Хельга тоже хороша, пренебрегая своим отдыхом, так и суетится, стараясь угодить этим.... А кому, кстати?
   Замочной скважины не оказалось, но между рассохшимися под ветрами досками, имеется щелочка достаточного размера, чтобы сквозь нее подглядеть, что творится в доме. К ней я и прильнул.
   Незнакомцев оказалось даже не двое, а трое. Все человеческой расы. Огромный и лохматый седой дядька, лысый худощавый тип в донжуанских усиках и симпатичная фигуристая девушка с собранными в тугой "конский" хвост темными волосами. Вот такой контраст.
   Наряды поздних посетителей выглядят нелепо. Вперемешку одеты вещи легкого, тяжелого и магических классов, преимущественно из наборов начальных уровней. Такое впечатление, будто напяливали первое, что попадется под руку, как бомжи на свалке.
   Ещё насторожила меня в костюмах троицы другая общая особенность: прикрывающая курчавую грудь бритоголового видавшая виды тельняшка, растоптанного сорок шестого размера высокие военные ботинки на шнуровке у здоровяка, красовавшиеся на ногах дамы сильно потрепанные темно-зеленые камуфляжные штаны, и притороченный к голени девушки армейский штык-нож с потертой рукояткой. Это что из сета "а ля спецназ"? Подобного рода униформа являлась бы актуальной в какой-нибудь современной экшн-"стрелялке", но никак не в фэнтези-бродилке средневекового стиля.
   Однако это далеко не все. Любое слово, вылетающее из уст игроков или НПС, повторяется в текстовом виде в полупрозрачном окошке чата, находящемся в нижнем левом углу экрана. А сказанное этими людьми система не дублирует. Прописываются только слова Хельги, словно она разговаривает сама с собой. И если, не ведая, читать только ее фразы, начнешь сильно сомневаться во вменяемости отшельницы.
   Ну и последнее. Не доступны к просмотру свойства ужинающих ребят! Совершенно ничего нельзя о них узнать! Да, показатели некоторых монстров и неигровых персонажей намеренно скрыты от публичного показа. Также, из стратегических соображений, многие геймеры не выпячивают на всеобщее обозрение такие важные характеристики как: профессия, левел, запасы ХП с маной, Силу, Интеллект, Выносливость и ряд других параметров. Но ведь ник чара и информацию о принадлежности к клану (название либо прочерк) убрать от публичного чужих глаз невозможно!
   Желание распахнуть дверь и отчитать пожилую женщину резко пропало. Вместо него появилось стремление затаиться и разузнать об этих непонятно ком побольше.
   Ощутив шестым чувством (а как иначе объяснить?), что за ним наблюдают, широкоплечий гость метнул в сторону двери такой хищный взгляд, что я непроизвольно поежился и попятился. А попятившись, споткнулся и загремел (в прямом и переносном смыслах) с крыльца вместе с кастрюлей. О, вот, кажется, и свинячье варево нашлось.
   Мои эквилибристические кульбиты, направленные на достойный выход из сложившейся ситуации, потерпели фиаско. Выполнив кувырок назад с отжиманием на одной руке, я все-таки не удержал равновесие и нырнул прямо головой в посудину с булькающей жижей.
   - Внимание! Вы обожглись горячей кашей. Получено 120 очков повреждения! Текущий уровень жизни 118/238.
   Даже, несмотря на то, что "саркофаг" существенно ослабляет восприимчивость к боли, приятного было мало. Кожа на пораженных участках кистей покрылись красно-белыми волдырями. А о том, что творится на лице, даже думать боязно. Ожог второй степени, не иначе.
   В реале даже не представляю, как бы в таком случае орал. Сомневаюсь, что не завизжал бы, как те поросята. А так, спокойно прочел сообщение, чуть потерпел, пока организм восстановится, и, как новенький!
   Очистил глаза от уже теплой массы и обнаружил на пороге взволнованно взирающую на меня Хельгу. А позади нее, всего лишь на ладонь выше макушки, торчит вогнанный в дверь по самую рукоять штык-нож. В каком-то миллиметре от моей "наблюдательной щелочки". М-да, еще бы немного и моя игровая коллекция впечатлений пополнилась бы опытом осязания острого предмета, проникшего в орган зрения.
   - Ай-ай-ай, как же шибко ошпарился, - запричитала травница. - Что ж ты так неосторожно?
   - Да сам не понял, как так вышло. Шел спросить, чем чушек накормить, не заметил кастрюлю, нечаянно прикоснулся, и вот, - развел я руками.
   - Э-хе-хе, ладно, живо скидывай одежду и беги на задний двор! Там кадушка с дождевой водой, обмывайся, а потом ко мне - мазями целебными раны обрабатывать! - подбоченившаяся НПС все это сказала настолько повелевающим тоном, что я, совершенно позабыв про все на свете, кивнул "Ага!" и помчался выполнять "приказ". Даже возмутиться не подумал тому, что из этой же бочки можно было бы и уток напоить.
   Назвав этого монстра "кадушкой" отшельница слукавила. Ибо именовать емкость такого объема, нежели как "кадищей" непозволительно. Высота намного превышает мой рост, в обхвате метров десять, вместимость, если верно помню со школы формулу расчета объема, - кубов восемь. Прямо-таки бассейн. Примечательно, что гигантская посудина стояла не на земле, а на перекошенной от тяжести подставке, по конструкции напоминавшей огромную табуретку.
   Ну и зачем так неудобно сделали?
   Подпрыгнул, уцепился за стягивающие дубовые клёпки металлические обручи и попытался вкарабкаться вверх. С первого раза не удалось. И со второго. И с третьего. Ступни то и дело соскальзывали с выпуклых боков бочки. Но потом я не нащупал под ногами какой-то выступ, оттолкнулся от него, подтянулся, кряхтя перевалился через край и плюхнулся внутрь.
   Не в курсе, сколько килограмм весит мой персонаж, но они стали критическими. Подставка-табуретка пошатнулась, противно заскрипела, покосилась, и мы, вместе с личинками комаров, пиявками, жуками-водомерками и прочими обитателями "аквариума" плавно поплыли таранить сарай...
   Итоговый счет встречи кадки с задней стеной здания ничейный: три-три. В том смысле, что и оба оппонента при столкновении повредили равное количество досок. В результате система меня еще раз оповестила о получении повреждений при падении с высоты и чересчур продолжительной задержки дыхания. Хорошо хоть не захлебнулся.
   Однако долго и горько тужить об утраченных хелсах я не стал. Ведь проломилось-то именно помещение свинарника, а хлынувшая туда мощным напором вода смыла все нечистоты! Ура, метод сына Зевса все-таки сработал! А я все голову ломал, как убрать навоз? Промелькнула даже шальная мысль активировать "стэлс" на сабатонах Икара и попытаться настроить режим таким образом, чтобы спрятать, извиняюсь, какашки.
   А бедных хрюшек "цунами" отнесло прямо к разлитой каше. Однако Хельгины питомцы не растерялись и восторженно зачавкали. Отлично, этот пункт со свиньями полностью выполнен!
   Ну а отшельница сама виновата - нечего было меня посылать купаться, в заведомо непригодном для указанной процедуры сооружении. Я выбрался из кадушечки сквозь образовавшееся отверстьище и обиженно пнул емкость по... крану? Ё-мое, как же я его сразу не увидел?! Наверное, мне дураку следовало не устраивать наводнение, а открыть краник и обмыться под струёй. Тьфу ты, блин.
   Примечательно, что на шум "стихийного бедствия" никто из дома не выбежал: ни странная женщина, ни, под стать хозяйке, гости. Если гора не идет к Магомету, то Магомет идет к горе. Вновь я вернулся к хате Хельги. Но теперь уже не крадучись, а широко шагая и активно размахивая руками. Решительно дернул за ручку, дверца открылась.
   Штык-ножа там, где он наблюдался в последний раз, уже не было. Девушка и два мужчины по-прежнему присутствовали. Только сменили дислокацию. Они расположились по росту на скамье вдоль печи и с нескрываемым любопытством на меня глазели.
   - А-а, - протянула знахарка, - обмылся уже? Ну, тогда стягивай рубаху с портками, да ложись вон на ту лаку. Сейчас обмажу тебя лекарством, а как оно впитается, вмиг и пузыри сойдут, и боль отступит.
   Нет, под штанами у меня, естественно, как и у всех игроков, есть прикрывающее гениталии нижнее белье, расстаться с которым возможно исключительно по своей воле и только в специально отведенных местах. Но щеголять перед незнакомцами в трусах, как-то несолидно, поэтому я несколько смущенно уточнил:
   - Портки обязательно? Может, не нужна мазь? Все итак само заживет?
   - И-и-и, да ты никак стесняешься, добрый молодец? - догадалась Хельга и улыбнулась. - Да я же тебе в мамки гожусь.
   - Вы - да, а она - ровесница, - указал я взглядом на девушку.
   У девицы полезли глаза на лоб. Лысый тоже вытаращился, потом переглянулся с волосатым и, то ли спросил, то ли констатировал факт:
   - Он что нас видит?!
   - Угу. И слышу, - кивнул им. - А разве не должен?
   Ответу на вопрос предшествовал ряд не очень дружелюбных действий, направленных против моей персоны. Не успел я спохватиться, как оказался в лежачем положении с выкрученными за спину руками, прижатой к полу головой и приставленным к горлу лезвием.
   - Молчи и не дергайся, а то улетишь на перерождение! - ласково зашипела над ухом барышня, нежно касаясь моей шеи клинком оружия и упираясь коленкой между лопаток. - Договорились?
   Так захотелось сглотнуть, но, не рискуя оцарапать кадык, отправляя его в опасное путешествие за слюной, подавил сие желание и лишь утвердительно моргнул. В конце концов, послать крик о помощи через виртуальное меню всегда успею. Или нет?
   - Вот и молодец! - маньячка со штык-ножом, слегка ослабила давление острого предмета. Но хрупкие пальчики, страстно впившиеся в мои вихры и фиксирующие неподвижность черепушки, для подстраховки, оставила в прежнем сжатом состоянии.
   Пока мы мило беседовал с дамой, шустрые парни - спутники ее, тоже времени зря не теряли. С профессиональной заботливостью они обернули надежной крепкой веревкой мои щиколотки, коленки, запястья, локти...
   Затем меня, поразительно напоминавшего окуклившуюся личинку бабочки, все-таки вернули из горизонтального положения в более удобное и привычное вертикальное, усадили на табуретку.
   В действиях троицы прослеживалась командная согласованность, вытренированная годами. Как ни парадоксально это звучит, при всем при этом, работали ребята деликатно, без малейших намеков на унижение. Отчасти из-за этого страх отошел, уступив место любопытству. Ну и, конечно же, успокаивает тот факт, что действо происходит не по-настоящему, а понарошку и является захватывающим игровым элементом. Может снова нарвался на скрытый квест?
   Я покосился на слегка ошалевшую Хельгу. Та тут же отвела взгляд, отвернулась, схватила первую попавшуюся тряпку и принялась смахивать несуществующие крошки с идеально чистого стола.
   Вот так даже? Забавно. Ну и что же будет дальше?
   Почему-то вдруг вспомнилась набившая оскомину сцена из детективных фильмов, когда следователь направляет в лицо допрашиваемому преступнику яркий свет и грозно требует: "Отвечай!"
   У нас вышло с точностью до наоборот. Во-первых, не имелась в наличии лампа с абажуром, да и вообще в этом мире отсутствует электричество в привычном понимании. Магические заклинания типа "удар током", "электрошок" или какие иные аналогичные им наверняка существуют. А, во-вторых, седой дядька, очевидно, руководитель коллектива (раз уж он первым заговорил), извинился и вежливо попросил:
   - Прости, пожалуйста, за грубость. Но, сперва выслушай, а потом, надеюсь, поймешь, что вынудило нас так поступить. И будь любезен, не общайся пока ни с кем в чате или по электронной почте. Запретить мы этого тебе не можем, но, поверь, так будет лучше для всех нас.
   - Заинтриговали, прямо-таки, - признался я. - Ну, хорошо, рассказывайте. Только, если можно, емко и кратко. А то у меня сейчас тикает таймер очень важного, но ограниченного по времени задания.
   - Ишь, каков, молоток! - ухмыльнулся щуплый мужчина. - Мало того, что не сдрейфил, так еще и ультиматумы выдвигает. Откуда такой непуганый? Где служил?
   - Ещё пока нигде, восемнадцатый левел буквально сегодня исполнился, - буду юморить, пускай убедятся, что не боюсь. Как говорится, лучшая защита - это нападение. - Но если порекомендуете ваш род войск, при выборе с удовольствием последую совету. Ибо зависть берет, глядя на то, как вы ловко втроем управились с наполовину сваренным и не ожидающим подвоха юнцом.
   - Ха, отличная шутка! - вовсе не обиделся и даже улыбнулся лохматый здоровяк. - Сработаемся!
   - Да, сразу видно - наш человек! - согласился лысый.
   - Простите, а ваш - это чей? - решил уточнить я.
   Девушка нахмурилась:
   - Болтливый чересчур.
   Старший заступился:
   - Нет, Марусь. Просто парень немного волнуется, вот и треплет языком, дабы за показной бравадой скрыть несмелость. Это нормально.
   - Верно, обычно меня упрекают в чрезмерном молчании. Но сейчас сам себе удивляюсь. Видать и правда, немножко мандражирую. Хотя, когда Мария мне шейку ножом массировала, ни капельки не боялся. Так, щекотно чуток было, и все, - тут же выдал я, не залезая за словом в карман.
   - Ну его, давайте лучше другого поищем? - не сдавалась Маша.
   - Мы не в том положении, чтобы перебирать Посредниками, - напомнил худой.
   - Это вы меня, что ли подразумеваете использовать в качестве посредника? А между кем и кем? И почему именно я? А какой критерий отбора кандидатов является доминантным? И что вы сделаете, если откажусь? - словесный поток, неожиданно хлынувший из моих уст, очевидно, стал последствием появления на первом плане подсознания сразу двух э-сателлитов: Сороки, стрекочущей на плече у безносой девочки с именем Варвара, вышитом на воротничке ее платьица. Это что получается, в данный момент, преобладают чувства говорливости и любопытства? Хм, никогда не думал, что в критической ситуации ко мне явится эта парочка.
   - Может, все-таки прирежу его? - обратилась к коллегам с заманчивым предложением Мария. Причем произнесла это с такой нескрываемой надеждой в голосе, что, не будь я напрямую заинтересованным лицом, непременно кинулся бы исполнять сей девичий каприз.
   - Чего ж ты злая такая? С утра не поцеловали? - сочувственно вздохнул я и тут же с клацаньем стиснул челюсти. Ой, наверное, отключу покуда не поздно режим визуального отображения черт характера. А то меня язык не до столицы Украины, а до виртуальной могилы доведет.
   Девушка обиженно раздула ноздри и схватилась за рукоятку ножа.
   - Извини, пожалуйста, вырвалось, вовсе не желал тебя обидеть, - промямлил я и пояснил: - Со спутниками-эмоциями не совладал.
   - Ладно, живи пока, - буркнула Маруся.
   - Вот и замечательно, почти подружились, - обрадовался человек в берцах. - А теперь, парень, давай познакомимся, и мы поведаем тебе нашу историю.
   Такая последовательность действий меня не очень устраивала, поэтому я выступил со встречным предложением:
   - А может лучше сначала развяжете меня?
   Мужчина в тельняшке, почесав бритый затылок, озвучил свои соображения так:
   - В принципе я - за. Он - не маг, поэтому, если что, успеем среагировать.
   Прекрасная треть группы, захватившей меня в плен, воздержалась, пожав плечами.
   Здоровяк, немного поколебался, вздохнул и тоже дал согласие на мое досрочное освобождение. Правда, избавляя меня от пут, доброжелательно предупредил:
   - Только учти: у нас в последние дни нервишки пошаливают, поэтому не балуй, если не жаждешь получить вайп.
   - Ладно, поживу пока, - ответил я, подмигнув Марусе.
   Красавица фыркнула.
   А высокий представил свою кампанию. Сначала он прикоснулся ладонью к груди со словами: "Я Матвей". Затем указал левой рукой на худощавого: "Это Макар". После чего кивнул на девушку: "Ну а имя нашей спутницы тебе уже известно из предыдущего разговора".
   Тем не менее, любительница острых предметов медленно опустила веки, впервые на моей памяти улыбнулась и ласковым голоском произнесла: "Мария".
   Ах, какой трепетный момент. Даже не верится, что несколько минут назад, ребята, выкручивали мне суставы на конечностях, а сопровождающее их милое создание чуть глотку не перерезало. Думаю, как раз наступил тот момент, когда судьба предоставила шанс поквитаться с обидчиками.
   - Очень приятно! А мой ник - Головолом, - вместо внезапной атаки, назвался я.
   Отшельница, для которой посторонние временно перестали существовать, и все это время суетившаяся около полок, сортируя склянки с сушеными травами, вдруг вновь проявила к нам интерес:
   - Ой, гости дорогие, а что это вы скромно в уголок забились? Проходите к столу, ужин готов!
   Несколько минут все молча стучали ложками, уплетая за обе щеки вкусный наваристый борщ. Хэлсы мои постепенно восстанавливались, ожоги заживали, мозг пытался привести хаотично скачущие мысли в порядок. Правда, последнее давалось с большим трудом.
   Прежде всего, меня волнует вопрос: "Кто эти люди?". Версии проскакивали самые невероятные и противоречивые, как друг другу, так и здравому смыслу. Но убежденность в истинности хотя бы одной из таких догадок отсутствовала. Да и как судить, если даже неизвестно, реальные или виртуальные перед тобой персонажи.
   - Мы - не НПС, но и не игроки вроде тебя, - слово догадался и ответил Матвей. - Мы чужие в этом мире, и нас тут вообще не должно быть. Мы - аномалия.
   - Вот как? Любопытно. А из оговорки "вроде тебя" напрашивается вывод, что вы все же игроки, но, например, совершенно из другой игры. Оттуда, где более уместны остатки вашего обмундирования и вооружения. Но, тем не менее, существуете здесь. Почему? Сбой при подключении?
   - Молоток, соображаешь! - снова своеобразно похвалил меня Макар, сравнив с инструментом для заколачивания гвоздей.
   - Предположения твои частично верны, - подтвердил Матвей. - Но, если сформулировать точнее, то нас должно было перебросить в другое место. Однако, что на самом деле произошло, и как мы оказались тут, точно сказать не могу. Пенять на сбой при перемещении, - не совсем правильно. Пролить свет истины на ситуацию способен лишь тот, кто нас сюда отправил. Мы же пока можем гадать, что послужило причиной ошибочной адресации: спешка, оплошность при взломе, просчеты на других этапах, или злой умысел.
   - Так-так-так, а вот тут можно поподробнее? Что за хакер? Из-за чего торопился? Зачем кому-то понадобилось взламывать игровые сервера? И почему думаете, будто вас намеренно послали не туда?
   - Ты задаешь правильные вопросы, Головолом, - удовлетворенно кивнул высокий мужчина. - На часть из них мы тебе ответим прямо сейчас. Кое в чем, надеюсь, разберемся вместе, но попозже. А некоторую информацию, извини, придется от тебя утаить.
   - Ха, вы просите у меня помощи, но вместе тем мне же и не доверяете. Забавно, - усмехнулся я.
   - Не беспокойся, наши секреты являются исключительно служебными тайнами, касаются реальной жизни и к нынешнему делу совершенно не относятся, - заявила Мария.
   - Хорошо. Допустим, я согласен. Что дальше? Поведайте уж, наконец, в чем конкретно ваши проблемы, и что от меня требуется.
   - Действительно, он прав, Матвей, хватит уже ходить вокруг да около, - подержал Макар.
   - Что ж, слушай, - здоровяк обвел взглядом своих товарищей и начал рассказ: - Около четырех лет назад специальное антитеррористическое подразделение, в составе которого мы находились, получило задание обеспечить безопасность пребывания высокопоставленных чинов иностранных государств на финале крупнейших спортивных соревнований. Естественно, к операции подготовились самым тщательным образом. Задолго до назначенного часа провели ряд стандартных, в подобных случаях, мероприятий: зачистили близлежащие территории и пути следования автомобилей с охраняемыми объектами от подозрительного транспорта; рассчитали и перекрыли зоны вероятного нахождения снайперов; организовали жесткий пропускной контроль над болельщиками; отработали и проанализировали схемы... ну ладно, остальное знать не обязательно. В общем, сделали все, чтобы не ударить в грязь лицом ни перед лицом нашего правительства, ни перед спецслужбами других стран. Но...
   - ...предотвратить угрозу не удалось? - предположил я.
   - Почти угадал. В разгар матча одному из полузащитников нанесли тяжелое увечье. Срочно понадобилась карета скорой помощи. Но не простая, а особая - нейрохирургический реанемобиль, с полноценной операционной на колесах. К стыду организаторов игры, такового в наличие не оказалось, пришлось срочно вызывать из клиники. Ко всеобщему удивлению, долго ждать не пришлось. С мигалками, завыванием сирен, на огромной скорости мчался спасительный транспорт, распугивая водителей со встречной полосы и игнорируя сигналы светофора. Травма, угрожающая жизни одного человека, сплотила тысячи чужих людей. Висела на волоске не только судьба известного футболиста, на кону стояла и честь отечества, и даже стабильные международные отношения. Ведь журналистам и политикам только дай повод. Служащие стадиона заблаговременно отворили настежь ворота, ибо счет шел уже не на минуты, а на секунды...
   Тут Матвей намеревался выдержать эффектную паузу, но Макар все испортил:
   - И вдруг Маруся, сидящая за рулем нашего уазика, очередной раз внимательно прокрутила замедленный повтор удара, приведшего к трагедии, и поняла замысел злодеев. Не успели мы опомниться, как наша "мисс ФСБ" завела двигатель, резко дала по газам и... полетела на таран "скорой"! От столкновения с нами начиненная взрывчаткой машина так жахнула, что мы подлетели этажа до десятого не ниже. В общем, подорвались вместе с террористами еще на подъезде к стадиону. А если бы это произошло внутри, да около многочисленных трибун, да как раз рядом с ложами президентов, - национальной трагедии не миновать.
   - Так вы погибли? - тихонько уточнил я.
   - Не-а, - улыбнулся Макар. - Либо броня уазика хорошей оказалась, либо траектория взрывной волны удачной, либо случайно дуракам повезло. Шмякнулись мы на асфальт дымящимися, но еще живыми кусками мяча. А тут и настоящие медики подоспели. Дальше понятно: где подлатали, где лишнее обрезали, где пришили. Потом обмотали капельницами, электродами, забинтовали и по больничным палатам развезли. С тех пор четвертый год в коме и валяемся.
   - Не все так весело. Изначально шестеро нас было. Я и еще пять душ, которых с собой на смерть потащила, - дрожащим голосом дополнила Маша. - Костя умер на месте, Иван через восемь месяцев нахождения в игре, Андрей покинул сервер "Кара" и мир живых - вчера.
   - Сочувствую, - искренне опечалился я.
   - Никогда себя не прощу, - нервы "железной леди" не выдержали, она закрыла кулачками глаза и разревелась, как маленькая девочка.
   - Опять началось, - тяжело вздохнул Матвей и обнял боевую подругу. - Марусь, ну, сколько ты будешь себя корить? Ты правильно поступила. У тебя не было другого выбора.
   - Марусь, скажи, разве было бы лучше, если б подонки взорвались на стадионе? - подсел Макар к девушке с другой стороны. - Да, ребят жалко. Но все мы знали, на что шли. Служба у нас такая.
   Мне тоже хотелось как-то успокоить, поддержать Марию. Однако нужных слов не находилось, а в таких случаях лучше молчать.
   - Благодаря тебе удалось спасти сотни, если не тысячи мирных граждан! Мы стали героями! - выпятил грудь неунывающий Макар.
   - Посмертно, - всхлипнула девушка.
   - Что ты такое говоришь? Мы еще живы, - возразил Матвей.
   Мария плакать перестала и проворчала:
   - А надолго?
   - Не знаю, - честно ответил здоровяк и указал пальцем не меня. - Во многом зависит от этого парня.
   В мою сторону устремилось три полных надежд взора: Макаров - грустный на веселом лице, мудрый Матвеев и мокрый от слез, но все равно очаровательный Машин.
   Стало как-то неуютно, и я решил направить тему беседы в иное русло:
   - А как вы, парализованные, в игру-то забрались?
   - Игорёк подсобил - командир и единственный уцелевший из нашего взвода. За минуту до взрыва он как раз по нужде отошел. А как вернулся, моментально поседел от увиденного. Хотя до этого с ним, в каких только передрягах участвовать не доводилось. Перед серией сложных экстренных операций, чтобы защитить организм от повреждений, которые могут негативно повлиять на деятельность коры головного мозга, нас ввели в искусственную кому. Четверо суток бились над нашими останками врачи. И все это командир от нас не отходил. А когда все-таки выцарапали из лап костлявой, но оказалось, что вернуть нас в сознание - не получится, только Игорь не отчаялся. Он обивал пороги министерств и ведомств, требовал пригласить лучших профессоров медицины из-за границы. И добился-таки своего, чертяка! Светила прибыли, осмотрели, но... бессильно развели руками. "К сожалению, современная наука тут пока бессильна. Жить героям осталось от силы год-полтора" - таков был их вердикт. Но и после этого Игорёк не сдался. Командир вспомнил рекламу новинки, недавно появившихся на рынке компьютерных развлечений. Пришла идея погрузить нас в игровые капсулы, чтобы существенно замедлить процессы жизнедеятельности организмов и продлить отведенный нам срок на долгие годы. А там глядишь, и медицина разовьется до требуемого уровня. Да и нам жить в виртуальном мире куда интереснее будет, нежели просто лежать и ждать.
   По сути, Игорь принял решение за нас. Это противозаконно, как и ряд других действий, сопутствующих нашему погружению. Но мы на него не сердимся. Командир сделал это из лучших побуждений, хотел облегчить наши страдания.
   - Что за другие действия, если не секрет? - насторожился я. Как-то не особо хочется становиться сообщником преступников. Хотя с другой стороны собеседники вроде бы даже герои.
   - Не знаю, как сейчас, но несколько лет назад приобрести "саркофаг" стоило огромных денег. Не говоря уже о нескольких штуках. Плюс требовалось ежемесячно вносить кругленькую сумму за абонентскую плату. Игорёк такими финансами не обладал, а те, кто мог помочь, как водится, о героях быстро забыли и отказали. Командир продал квартиру, машину, гараж, но и этого хватило лишь на нелегальное подключение к "Мирам Бессмертных". Нашелся программист, который за полцены гарантировал ввести нас в игру. Причем, в качестве бонуса пообещал, немного прокачать и принарядить наших персонажей.
   - Хм, надо же, какие в народе умельцы есть, - уважительно заметил я. - Защита этой фирмы считается идеальной, известные профи ломали зубы о неё.
   - Все нюансы нам, конечно же, не известны. Но если обладаешь достаточным количеством времени, внимания и терпения, все можно сломать, - ответил Матвей и тяжело вздохнул. - А у того талантливого парня, что нанял Игорь, видать, имелись с вышеперечисленным проблемы. Где-то он допустил ошибку. Как и планировалось, чтобы обвыкнуться, нас забросили на отдаленной малонаселенной территории. По вооружению и оснащению претензий нет. Мы стартовали укомплектованные стандартным боекомплектом спецназа, одетые в штурмовые броне-костюмы и даже с недельным запасом сухпайка. Я "родился" сорок четвертого уровня, Макар - тридцать второго, Маруся - двадцать шестого. То есть, внешность и левел наш совпадал с реальным возрастом. За это отдельное спасибо! А то окажись мы младенцами, давно бы все кончилось.
   - Почему? Все же с нуля играть начинают и ничего, справляются.
   - Да? Вот тебе сейчас восемнадцать говоришь? А сколько ты уже раз за это время умирал в игре? - спросила Маша.
   Я почесал затылок:
   - М-м-м, не помню, три вроде.
   - Вот. Так это ты еще полноценным интерфейсом, бафами, и прочей вспомогательной ерундой пользуешься.
   - А у вас неполноценный интерфейс?
   - А у нас его вообще ни хрена нет! - неожиданно вспылил лысый. - Тот долбаный хакер, которого нанял Игорёк, где-то прое..
   - Макар! - строго осекла его Мария.
   - ... просчитался, - исправился говоривший. - Короче, мы попали не туда, куда нас послали! Представляешь, с автоматами, гранатами, в камуфляже и касках очутились в средних веках?
   - Ну, если с магами не воевать, то, думаю, здесь у вас должно было быть преимущество, - пожал я плечами.
   - А как без подсказок системы отличить мага, пока тот не начнет колдовать?
   - По одежде.
   - Во-первых, для этого должен быть опыт. Во-вторых, метод не стопроцентный, - многие волшебники носят как легкую, так и тяжелую броню. А многих мобов вообще фиг разберешь, кто они есть. Мы чужие в этом мире. Многое из того, что есть у тябя, нам недоступно. Мы не видим ни уровни, ни названия, на характеристики.
   - Да, так тяжело играть, - согласился я.
   - Играть? - с сарказмом переспросила Маруся. - Неверное слово. Правильно сказать - выживать. После того, как погиб Ваня, выяснилось, что мы еще и не воскрешаем. Смерть к нам приходит только единожды и навсегда!
   - Ого, жестко! А что с тем Иваном потом стало? Он отключился от игры?
   - Умер и в реале.
   - Не может быть! - оторопел я. - А как вы об этом горе узнали? И вообще, как контактируете с внешним миром?
   - Сперва почти никак, - ответил Матвей. - Связь с реалом была, но односторонняя. Сразу после перемещения в инвентаре у каждого отказалось по письму от Игоря, в котором он поведал о нашем плохом состоянии в действительности и почему он нас засунул в игру. На следующие сутки в карманах опять появилось по листку от командира. Извинялся за недоразумение, объяснял его тем, что НИИ "Крионики", как раз накануне взлома выпустил обновление программного обеспечения для "Миров Бессмертных". Нанятый человек не знал этого, но клялся исправить ошибку и перебросить на тот сервер, куда планировалось с самого сначала, подключить интерфейс. Но минула неделя, за ней другая, третья. Спустя месяц пришло очередное письмо. Но не от Игорька, так как он срочно уехал в командировку, а от хакера. Парень снова попросил прощения, признался, что никак не одолеет улучшенную версию софта, заверял, что трудится над проблемой день и ночь, нужно лишь подождать еще несколько деньков.
   - У него получилось? - сначала задал я вопрос, а только потом понял, что он дурацкий. Удалось бы - ребята на "Каре" бы не остались.
   - Нет, - ответила Маша. - Ни через несколько деньков, ни через несколько месяцев, ни, как видишь, даже через несколько лет. Производители виртуальных миров, словно предчувствуя взлом, как назло, всегда опережают Максима - это имя компьютерного гения нашего. В последний момент выпускают новый релиз с усовершенствованной системой защиты, и вся работа идет насмарку.
   - Нужно отдать должное Максиму, он - молоток, всякими силами пытался, не только нас вытащить, но и облегчить тутошнее существование, - добавил Макар. - Когда перестало получаться доставлять письма, он официально зарегистрировался, создал "белую" учетную запись, и общался уже с помощью своего игрового персонажа. Оставлял в условленном месте или лично передавал еду, одежду и медикаменты. Он стал посредником между нами, этим и настоящим мирами.
   - Что-то не совсем догоняю. Разве какой-то худосочный очкарик-компьютерщик, лучше спецов, вроде вас, охотится на монстров? - удивился я.
   - Максим в жизни не очкарик, а довольно крепкий парень, хотя может и врет. Но в целом да, картина вырисовывалась примерно такой, как ты и описал. Ведь специфика нашей подготовки немного иная. Плюс скилы нам недоступны, сражаться на мечах, стрелять из луков, а, тем более, волшебству мы не обучались. Фехтовали только ножами да саперными лопатками. Правда, когда расстреляли все патроны и раскидали гранаты, пришлось срочно приспосабливаться. Кроме того, Макс рассказал много игровых тонкостей, - пояснил Макар.
   - А еще Максимка, в отличие от нас, рос при наборе опыта. Мы-то, сколько бы мобов не укокошим, всегда остаемся на том же уровне, на котором появились, - добавила Маруся. - А добыча, что нам достается, исчезает через двенадцать часов.
   - Это потому что система вас не считает частью игры, и позиционирует предметы, как выброшенные, а затем удаляет, как неподобранные, - сообразил я. - С любым бесхозным итемом так происходит. Валяется - значит, ненужный хлам. Это сделали, чтобы сервер не засорять.
   - Верно, - кивнул Матвей. - С нами постоянно лишь те вещи, с которыми мы "родились". Но им тоже свойственно изнашиваться и ломаться. Поэтому нам постоянно нужно новое оружие, одежда, еда, медикаменты.
   - С пищей и лечилками особых проблем нет - это недорого стоит. А вот два раза в сутки по комплекту брони и по пушке на двадцать шестой, тридцать второй и сорок четвертый уровни - обойдется в копеечку, - подсчитал я и предложил: - А не проще ли, допустим, через одиннадцать с половиной часов отдавать предметы Максиму и снова забирать? После этого сбросится таймер выброшенных вещей, и их еще можно носить.
   - Дык мы - не полные нубы, так и делали, - улыбнулся Матвей. - Но часто случались накладки, когда посредник не мог выйти в онлайн. Тогда приходилось туго.
   - А с другими игроками, пробовали договориться?
   - Пытались. Однако тут тоже не все просто. Мы то - невидимые. Даже для Макса. Нас способны узреть лишь нестандартные НПС типа Хельги, звери, при проявлении к ним агрессии с нашей стороны, да некоторые высокоуровневые игроки отдельных профессий с хорошо развитым умением обнаруживать скрытое. С последними, как показала практика, общаться крайне опасно. Героями скрытого задания представимся, либо еще какую-нибудь сказку придумаем, все равно почему-то постоянно нарываемся на отморозков, которые сразу же норовят проверить собственную крутизну и порешить нас. А когда осознают свою роковую ошибку, жалуются ГМ-мам. А нам светиться перед администрацией, как понимаешь, нежелательно.
   - Так, постойте. Опять что-то запутался. Вот у меня есть какая-то способность находить спрятанное, но очень слабая, как же я вас вижу? Потом, не совсем ясно, как вы побеждаете хай-левелов. И еще, почему на вас жалуются? ПВП разрешено и гибель в таком поединке - частое явление.
   - Правильные вопросы задаешь, Головолом! - опять похвалил Матвей. - Отвечаю. Видишь ты нас, скорее всего, из-за того, что при тебе имеется мощный или редкий итем, со свойствами невидимости.
   - Да, есть такое, - вспомнил я про сабатоны Икара.
   - Одолеваем "толстокожих" вот этим, - показала Мария штык-нож. - Он одинаково протыкает как мелкоуровневых, так и крупноуровневых чаров. И уж если таким лезвием полоснешь по шее или воткнешь в глаз - однозначно труп. Причем гибель персонажа происходит с потерей всего накопленного за игру опыта и всех умений.
   - Полный вайп! Ух-ты, круто! - обалдел я. - Теперь понятно, почему хаи претензии предъявляют.
   - Как раз после такого случая, по горячим следам примчался ГМ и убил Ивана. Такой Армагеддон магией устроил, пострашнее, чем попасть под РСЗО.
   - Куда попасть? - уточнил я.
   - Ах да, ты же не служил. Под обстрел реактивной системы залпового огня, - просветил Матвей.
   - А как ГМ вас обнаружил?
   - Увидел, конечно. У него же - режим Бога. Повезло ещё, что списали инцидент то ли на вирус, то ли на сбой системы. Пострадавшему все восстановили. Но форум еще долго гудел. Мы с тех пор стараемся избегать конфликтов с живыми и охотимся исключительно на цифровых чудовищ.
   - Но все равно не пойму, почему и как умер Иван в реальности?
   - Макс сказал, что его настоящая жизнь оборвалась, в тот же миг, что наступила смерть в игре. Кровоизлияние в мозг.
   - Может все-таки совпадение?
   - Мы тоже долго надеялись на это, пока не потеряли Андрюху. Вчера это произошло.
   - Его тоже админ?
   - Нет, рейдовый босс. И самое обидное, что не случайно зацепили, а много раз убивали этого моба. Но тут вдруг все с самого начала пошло наперекосяк: то свиту долго не могли забить, то монстр чаще обычного уворачиваться стал, то сами мазать стали... Короче, не уберегли друга.
   - Сердце Андрея тоже перестало биться в ту же секунду, что и здесь? - уточнил я.
   - Да. Утром Максим появился и подтвердил, - кивнул Макар.
   - А еще он сказал, что устал всего бояться, рисковать, и тратить на нас кучу денег. Что сил больше нет, и что он покидает игру насовсем. Так что теперь наши судьбы, только в нашим руках, - скрипя зубами произнесла Маруся. - Сука! Не удержалась, отправила его двухсотпятидесятиуровнего перса на перерождение.
   - Понимаю. И еще стало ясно, почему вы о хакере в прошедшем времени говорили, - вздохнул я. - Безусловно, он виноват перед вами, поступок его нечестный и некрасивый. Но опять же и его можно понять.
   - Бог - ему судья! - отмахнулась девушка. - Жалею, что погорячилась. Можно было бы пароль аккаунта Макса тебе сказать, с его персонажем, было бы легче. Теперь смысла нет.
   - Кстати, как ваш командир отреагировал на такой самоотвод? И почему сам не заменит Максима, хотя бы временно?
   - Игорек вернулся с той командировки в цинковом ящике. Ему тоже героя дали. Посмертно, - смахнул скупую слезу Матвей.
   - Да-а, дела, - огорченно протянул я. - А что сейчас с вашими телами? Где они находятся-то?
   - Игорь снял и оборудовал для нас подвал. Когда взводного не стало, года два за аренду платила его вдова. Последние разы Максим. Перед прощанием он предупредил, что перечислил хозяину деньги еще за квартал.
   - А потом как?
   - Потом наши игровые капсулы превратятся в настоящие саркофаги. За это время нужно что-то решить. Честно признаться, сами не знаем, как лучше сделать: найти нового посредника, или все-таки признаться ГМ-мам? Последние возможно и спасут нас, придумают, как безболезненно отключить наши "гробы", - ответил Макар. - Или...
   - Или убьют, - закончила фразу Маруся.
   - Ну а родственники есть у вас?
   - Макар - сирота детдомовская. Детьми никто из нас обзавестись не успел. А для матери Маруси и моих стариков - мы уже давно официально умерли. Сами попросили Игорька, так устроить.
   - Зачем?
   - Не желали, чтобы лишний раз страдали близкие, глядя на калек беспомощных, - ответил Матвей. - У меня ведь аж трех конечностей не хватает - только правая нога целая, да обрубок левой руки по локоть. Маша - без ушей и глаза, лицо все обезображено. А стройные ножки её - только здесь стройные. В реальности отрублены по колено.
   - Да, ситуация. Действительно, тут нетрудно сделать выбор в пользу "Миров Бессмертных", - почесал я затылок. - Предпочтительнее наслаждаться виртуальными грезами в "Мирах Бессмертных", нежели волочить жалкое существование в реале. Только до этого самого наслаждения еще добраться нужно, и при этом не умереть.
   - Вот именно!
   - Ладно, чем могу - помогу, - пообещал я. - Вариант с администрацией неплохой, но торопиться не нужно, сперва прозондируем почву. Начет аренды не беспокойтесь, мое финансовое состояние позволит продлить ее хоть на сто лет. Если понадобится, даже перекупить подвал могу за тройную цену.
   - Спасибо тебе! - поблагодарил Матвей.
   - Пока не за что, - скромно отмахнулся я.
   - Есть! За то, что согласился, - пояснил здоровяк.
   - Ты - настоящий мужик, хоть и не служил! - пожал мне руку Макар.
   - Спасибо, Головолом, - подвинулась и чмокнула меня в щеку Мария, затем шепнула на ухо: - Мы доверились тебе, не подведи нас, пожалуйста.
   - Не подведу!
   - Я знаю.
   - И последний вопрос: в самом начале разговора было сказано, что, возможно, кто-то намеренно послал вас сюда в таком виде и состоянии. Почему?
   - Работая долгие годы в нашей организации, можно ожидать чего угодно. Очень часто об участии в секретном правительственном эксперименте сотрудники узнают уже после окончания оного. Если доживают. Или если произошла утеска подобного рода информации и нам ее позволено услышать, - доходчиво объяснил Матвей. - кроме того, сам подумай: слишком уж неправдоподобно выглядит совпадение выхода очередного релиза программ серверной защиты. Почему это происходит, когда Максим так близок к цели? Определенно, либо хакер врет, либо специально нас не выпускают.
   - Да, такая версия вполне допустима, - сдвинул я брови. - Как бы то ни было, давайте, для начала, обнулю таймеры исчезновения ваших вещей. Потом вместе подумаем, что делать дальше.
   Ребята передали свои шмотки, затем забрали обратно. Теперь еще двенадцать часов предметы, до которых я дотронулся, не растают.
   - Так, еще вот какая штука, - предупредил я. - Сейчас я в тестовом режиме, поэтому в воскресенье оканчиваю играть Головоломом. Но не пугайтесь, как нового перса создам - бегом к вам. Естественно, выберу профу с умениями скрыта, но, чтобы не ждать, пока прокачаю их, а видеть вас сразу - оставлю вам эти боты.
   - Точно! - обрадовался Макар. - А как назовешь нового чара, и где встретимся?
   - С ником боюсь промахнуться, чтобы не занят оказался. А вот свидание можно назначить, да хоть здесь - у Хельги. И придумать пароль. Спрошу у отшельницы, что-нибудь типа "У вас продается славянский шкаф?", а вы поймете, что это я.
   - Нет, только не из Штирлица реплику, - недовольно скривился Матвей. - Что-нибудь посложнее придумать надо.
   - А если так: "Хороша Маша, да наша. Матвей, привязался к ней и теперь у ней. Ждут они вас там, где Макар телят не пас"? - спросил я.
   - Ух-ты! Мне нравится! - похлопала в ладоши девушка.
   - Значит, решено, - подытожил старший среди нас, как по возрасту, так и по званию.
   - Да. Хотя, нет. Стоп! Место встречи все-таки неудачно выбрано, - подумав, заявил я.
   - Почему? - переглянулись Макар с Марией, Матвей вопросительно изогнул бровь.
   - Мы упустили из виду, тот момент, что я из капсулы играю, и, пред тем как нового персонажа завести, собираюсь ненадолго выйти из полного погружения. Значит, как минимум, потеряю по сорок минут на разморозку и повторную заморозку. Плюс несколько часов - раньше не управлюсь, проведенных в реале. Да прибавьте к этому еще время, на то, чтобы подрасти новым чаром до состояния, когда смогу нормально ходить и говорить. За оставшийся срок до хижины отшельницы за час никак не доберусь. В стартовой деревне, вам ждать меня придется.
   - А ведь, верно, - согласился Матвей. - Только в начальной локации нам опасно находиться. Там, помимо новорожденных, хаи частенько появляются. Завязаны у них какие-то квесты на отчем доме. Следовательно, есть риск натолкнуться на высокоуровнего игрока с особым умением или предметами, наподобие этих сабатонов, позволяющими нас обнаружить.
   - Ну, не обязательно прямо у люлек с карапузами меня сторожить, - я развернул карту, приобретенную в лавке, и ткнул в нее пальцем. - Давайте, например, здесь встретимся? От деревни полчаса пешком, агрессивные монстры не водятся, а те мобы, что есть - без особо ценного дропа. Полезные для сборов травы не растут, никакие задания, кажется, тоже в эту глушь не направляют. В общем, идеальный малопривлекательный район. Как доктор прописал.
   - Не понял юмора, какой доктор? - задумчиво почесал затылок Макар.
   - Это я к слову.
   - А-а.
   - Да, мы знаем это место. Действительно, для наших целей, сгодится, - кивнул Макар.
   - Ну? Там будете ждать?
   - Да. Но не все. Кто-нибудь один со свитком телепортации.
   - А куда?
   - При случае, купи десяток в окрестности королевства людей и нам дай. А мы уже по ситуации сориентируемся.
   - Ясно, дополнительная перестраховка, - сообразил я. - Доверяй, но проверяй.
   - Только не обижайся, - улыбнулась Маша. - Мы ведь даже имени твоего настоящего не знаем. Да и не поможет оно нам, если все-таки предашь.
   - Все нормально. Одобряю. Все-таки вы в том мире не бессмертны. А я пока на деле особо себя не проявил.
   И я ведь не все свои карты раскрыл. Про Настю и словом не обмолвился. Хотя посвяти я ее в тайну, проблемы этой троицы существенно бы облегчились.
   - Вот и молоток, что понимаешь! - подмигнул Макар.
   - Так куда именно мне подойти? - вновь склонился я над картой.
   - Станешь у истока этого ручья и скажешь условную фразу, - показал командир.
   - Лады.
   - И еще одна немаловажная деталь, Головолом. Прямо сейчас сотри чат с того места, как мы начали беседу, и в дальнейшем старайся общаться с нами знаками или так, чтобы посторонний, читая твой лог-лист, ничего не заподозрил.
   - Ага, готово.
   - Кстати, о телятах! - напомнил Макар. - У тебя вроде квест ограниченный по времени? Сколько там осталось?
   Я взглянул на часы и отогнул один палец - час, мол.
   - Что делать нужно? Давай подсобим?
   Приставил кулаки с оттопыренными указательными пальцами к макушке, потом подергал воображаемое вымя.
   - Подоить коров? - догадался Макар. - Лады, я умею!
   - И мне бабушка показывала! - подключилась Мария!
   Показал им оттопыренный вверх большой палец - отлично! А то меня буренки с детства недолюбливают - не обгадят, так к плетню прижмут.
   - Тогда я - в караул, - решил Матвей.
   Ну а мне осталось разобраться с несушками.
   Громкое кудахтанье пеструшки с ярко-красным гребешком, возвестило меня о выполнении ею своего куриного долга. Действительно, шестнадцатое яйцо появились! Увы, порадоваться выполнению миссии я не смог, потому как эта неуклюжая пернатая зараза раздавила скорлупу.
   Блин! Остается надежда на семнадцатую курицу, но весьма и весьма призрачная. Ведь уже почти стемнело, а вместе с тем, подавляющее большинство населения курятника распределилось по насестам и клевало клювами, видя десятый сон. М-да, кажется, сегодня уже никто нестись не собирается.
   И что же теперь делать? Эх, идей ноль. Время идет, а дело не движется.
   Вот если бы последнее яйцо хотя бы просто треснуло, смело отнес бы его Хельге. Уверен, она простила бы небольшое недоразумение. Но нет же, как назло, все растеклось. Может попытаться обмануть хозяйку и оставить в гнезде лужицу из смеси желтка с белком? Наверняка отшельница не пойдет лично проверять. Ну а с точки зрения искусственного интеллекта системы, отслеживающего процесс, все условия будут соблюдены. Да, лежит по одному яйцу в гнезде. В каком они там виде, останутся - не оговаривалось. А вдруг не прокатит? Нет, ломай голову еще, Головолом!
   Как ни странно, помогла рассеянность, из-за которой я забыл отключить визуальное отображение зверинца в моей голове. Э-сателлит Сова появилась вовремя (ночное существо все-таки) с дельным советом (птица, как-никак). Окрыленный гениальной идеей я примчался к знахарке:
   - Уважаемая, Хельга, а зачем вы оставлять по яйцу в гнездах?
   - Да, чтобы куры знали, в каком месте нестись. Они у меня молоденькие еще, не привыкшие, - пояснила отшельница.
   - Тогда делайте, как моя бабушка. Для этих целей она подкладывала белые камни похожей формы. Так яйца целей будут: протухания не случится, если, например, много дней подряд не будет убираться одно и то же яйцо -такой вариант хоть и маловероятен, но вполне возможен; плюс сама птица не раздавит случайно; да и крысам с хорьками, коли они водятся в округе, меньше соблазна будет.
   - Кхе-кхе, - прокашлялась НПС, - А что, неплохо придумано!
   - Так вы не против? Сбегать к речке? Там на берегу голышей полно. Уж четыре штуки сумею подобрать.
   - Да, принеси. Но только три камня отыщи. Один у меня уже есть. Как раз подходящих размеров.
   - Внимание! Внесены изменения в задание "Забота о пожилых". Пункт условий выполнения "помогите отшельнице Хельге собрать куриные яйца (75% и более)" заменен на "помогите отшельнице Хельге собрать куриные яйца (в каждом гнезде оставьте по одному каменному муляжу)". В связи с этим, произведен перерасчет ограничивающего параметра, указанного в пункте три примечаний: максимальный срок завершения данного квеста увеличен до 4 часов 15 минут.
   Добавили время - отлично! Но зачем и почему так щедро? Я бы все равно уложился. Тут до берега пять минут вразвалочку, отыскать несколько булыжников - еще пять, да дорога обратно. Куда лишний час девать - непонятно. А то, что непонятно, как правило, настораживает.
   Но, где ожидать подвоха?
   Может, ночью на пляж выползают агрессивные крабы-людоеды? Коли так, мы с ними разминулись.
   Исчезли вдруг все камни нужной формы и размера? Тоже нет. Лишь один из первых попавшихся я отшвырнул, остальные соответствовали требованиям. И Хельга одобрила мой выбор. Её псевдо-яйцо почти как две капли воды походило на те, что притащил я. Только на ее камне причудливым шрифтом выцарапано слово "меч".
   Что еще предположить? Или зря нервничаю, а со временем, действительно, все в порядке? Точно! Ведь про часть задания, касающуюся добычи молока, я запамятовал. Если бы не помощь новых друзей, с коровами сам бы и за шесть часов не совладал. Ну не ковбой я.
   Но, оказывается, Кошка из зоопарка подсознания да душе скребла не напрасно. Трудности затаились в курятнике.
   - Петух нанес вам 1 очко повреждения! Текущий уровень жизни 237/238.
   Это птах, заметил, что я собираю яйца и накинулся на меня, без предупреждения!
   - Петух нанес вам 1 очко повреждения! Текущий уровень жизни 236/238.
   Внутренний голос подсказывает, что убивать Кукарекыча - неверное решение проблемы.
   - Петух нанес вам 1 очко повреждения! Текущий уровень жизни 235/238.
   Он думает, что я его детей ворую, что ли? Хотя, с некоторыми философскими допущениями, сбор яиц, в некотором роде и есть - куриный киднепинг.
   - Петух нанес вам 1 очко повреждения! Текущий уровень жизни 234/238.
   - Петух нанес вам 1 очко повреждения! Текущий уровень жизни 233/238.
   Шагу ступить не дает, гад.
   О, еще и гарем подключился. И ладно бы подопечные Петуха просто раскудахтались. Так нет, пернатые дамы сердца атакуют под стать своему мужу.
   - Петух нанес вам 1 очко повреждения! Текущий уровень жизни 232/238.
   - Курица нанесла вам 1 очко повреждения! Текущий уровень жизни 231/238.
   - Курица нанесла вам 1 очко повреждения! Текущий уровень жизни 230/238.
   - Курица нанесла вам 1 очко повреждения! Текущий уровень жизни 229/238.
   - Курица нанесла вам 1 очко повреждения! Текущий уровень жизни 228/238.
   - Курица нанесла вам 1 очко повреждения! Текущий уровень жизни 227/238
   ....
   Ого! Так по одному хелсу и заклюют. Надо срочно что-то предпринимать.
   Что ж, сами напросились. Клин клином вышибают, а петуха - другим кочетом. Где мои 3D-открытки? Сейчас Горыныч (да, так его и назову; пусть не оригинально, зато подходит трехглавому монстру) потреплет кое-кому нервишки!
   Только, на всякий случай, надо в управлении питомцем запретить сражение до смерти. Как-никак мой петушок - бойцовский. Да и отшельнице не очень понравится метод сбора яиц, через куриные трупы. Достаточно всего лишь отвлечь на себя внимание птиц, ну и слегка припугнуть ораву, пока я по-быстрому выполню необходимый пункт задания и сбегу.
   Пернатые продолжали меня медленно убивать.
   - Петух нанес вам 1 очко повреждения! Текущий уровень жизни 201/238.
   - Курица нанесла вам 1 очко повреждения! Текущий уровень жизни 200/238.
   - Курица нанесла вам 1 очко повреждения! Текущий уровень жизни 199/238.
   - Да-да-да. А как вы теперь запоете? - усмехнулся я и призвал Горыныча.
   0x01 graphic
   "Ешки-матрёшки! Вот это да!" - обалдел я, узрев, появившееся вдруг из воздуха, это чудо природы. Население курятника, кстати, тоже, внезапно угомонилось и тихо офигевало, то и дело недоуменно переглядываясь со мной и друг с другом.
   Внешний вид Горыныча, мягко говоря, отличается от изображения на фото. По поводу "арсенала" существенных замечаний нет, все в наличии: три клювастых головы торчат из единого туловища, шесть зорких глаз следят за окружающим пространством, комплект острых шпор наготове, остальные когти также на месте. Насчет половой принадлежности, не имея диплома орнитолога, сделать заключение затрудняюсь, но предположим, оно - самец. И даже допустим, что птица бойцовской породы. Но почему суточный цыпленок?!
   "Потому что первый левел", - ответил я сам себе, взглянув на характеристики петушонка. М-да, до грозного всклокоченного красавца с обложки, его еще долго и нудно растить и воспитывать. И, наверняка, при этом, необходимо радоваться, что подсунули птичку не нулевого уровня, - а то вообще сначала высиживать бы ее пришлось.
   Короче, подставил меня бессовестный торговец в лучших гномьих традициях. Хотя, может, зря наговариваю? С чего мне взбрело, что на "рекламной обложке" обязательно должны показывать текущий вид питомца, а не его будущую ипостась?
   Однако, смотрю у самого героя комплексы, относительно возраста и размеров, отсутствуют напрочь. Горыныч гордо задрал среднюю голову. Правой - оценивающе осмотрел, застывший в изумлении, вражеский отряд, выбрал цель - естественно, самую крупную. Левой башкой издал жалобный писк, (но, по мнению самого цыпленка, очевидно - деморализующий жутко пугающий противника клич) и, оставляя позади клубочки пыли, помчался в атаку! На взрослого Петуха! Безусловно, отчаянный парень, но безмозглый.
   - Эй, остынь, дуралей! Тебя же затопчут и даже не заметят! - напутственно крикнул я ему, лихорадочно шаря по виртуальном меню, в поисках кнопки отзыва питомца.
   В полушаге от соперника Горыныч резко затормозил, сделал обманное движение вбок и молниеносно клюнул всеми своими "боеголовками".
   Всеми фибрами души я надеялся, чтобы Петух и компания отнеслись к данному инциденту с толикой юмора, восприняли сие наглое нападение, как добрую шутку. А потом сели на задницы и долго ржали, как мало воспитанные лошади, пока я подменю оставшиеся яйца. Вышло иначе, но тоже неплохо.
   - Горыныч нанес 1 очко повреждений Навозной мухе!
   - Горыныч нанес 1 очко повреждений Навозной мухе!
   - Критический удар! Горыныч нанес 2 очка повреждений Навозной мухе! Навозная муха убита!
   Хо-хо-хо! Тройной удар!
   - Получен опыт!
   Ишь, каков шельмец! Он еще и меня прокачать ухитрился!
   - Поздравляем, ваш питомец Горыныч получил новый уровень! Текущий уровень 2!
   - Получена 1 единица характеристик питомца! У вас 1 нераспределенная единица характеристик питомца!
   Ух-ты, на крылышках сразу перышки появились! И гребешок вроде как подрос, и хвост удлинился!
   Дальше события развивались еще интереснее. Вожак пернатой стаи и еже с ним, обо мне моментально забыли и переключили внимание на птенца (думаю, восприняли его за своего вылупившегося детеныша) и ну о нем заботиться. Одни несушки волнительно квохтали, другие при свете луны принялись разгребать лапами землю и совать в прожорливые цыплячьи клювики червячков, личинок и прочие насекомые лакомства, третьи растопырили крылья, как бы заслоняя Горыныча от опасности.
   - Кукареку! - важно прокричал хозяин птичника, взлетел на жердь, одарил меня недвусмысленным взглядом: "Только сунься, мол" и презрительно отвернулся. Забавно, моего пета от меня же и охраняют. Ну да ладно, главное, пока не опомнились, могу беспрепятственно тырить яйца. А отзову пернатого напарника попозже. Глядишь, за это время еще немного подрастет.
   Следующие шесть событий произошли если не одновременно, то в течение минуты точно. Во-первых, я бодро вышагнул из курятника с лукошком полным яиц. Во-вторых, доярка Мария в симпатично повязанной косынке показалась из коровника с улыбкой и парой бидонов молока. В-третьих, Макар выглянул из свинарника с возгласом: "Всё, поросят загнал, дыру заделал!". Ай да мы - фул-квест, к тому же досрочно! В-четвертых, дозорный Матвей, предупредил, что ко двору отшельницы приближается крытая повозка. Это еще кто прётся? В-пятых, хозяйка Хельга обрадовала тем, что баня готова, можно идти париться. Ну и, в-шестых, кукушка из настенных часов, сообщила о наступлении новых суток.
  
  
   Глава 6. Суббота
   - Но! Фу, епрст, то есть тпру! Шеф, короче, тут притормози! - донесся пьяный мужской голос из кибитки.
   Кучер-НПС, повинуясь приказу, натянул вожжи и остановил лошадь напротив Хельгиного двора. Изнутри повозки раздался звон бьющегося стекла, взвизгнула какая-то девица, а противный бас недовольно проворчал:
   - Э, водила, потише, не дрова везешь! В смысле мы хоть и в дрова, но не дрова!
   - Хи-хи-хи,- захохотала дамочка, очевидно тоже навеселе, и повторила: - Не дрова! Ну, ты и жжешь, Буратино! Хи-хи-хи!
   - Твою ж нехай, ямщик! Аж две бутылки разбил! Знал бы, что ты такой Шумахер, лучше б сам за руль сел! Тьфу! - сплюнул первый.
   - Хи-хи-хи, Шумахер! Хи-хи-хи, за руль! - восторженно ухахатывалась вторая. Потом, тоже решила пошутить: - Тебе нельзя, ты пьяный!
   - Так тут же нет гаишников.
   - Хи-хи-хи!
   Отшельница подошла к калитке и терпеливо ждала, когда к ней обратятся.
   Тот, которого назвали именем сказочной деревянной куклы, еще немного повозмущался и наконец, высунул перекошенную физиономию с мутными глазами. Оказывается его ник - не Буратино, а БурыйТанкер. Раса - лавовый готл. Левел - сто восемьдесят четвертый. Профа - танк-разрушитель (самая распространённая и вполне естественная, для играющих такими огнеупорными персами).
   Высокоуровневый, посмотрел по сторонам, заметил знахарку, икнул, отрыгнул, высморкался (наверняка, для полного комплекта, еще и газы пустил), только потом поздоровался:
   - Хай, мать!
   - И тебе доброго здравия, добрый, молодец, - ответила женщина. - Али хворь какая тебя ко мне привела и в столь поздний час? Ежели до рассвета дотерпишь, приходи утром, обязательно помогу, чем смогу. А сейчас, милок, извини, некогда мне, со скотиной пора управляться.
   Ответила Хельга почти так же, как и мне. Только, отговорка про "управление со скотиной" уже не актуальна (надеюсь, под этим не подразумевается мое мытье в бане?). Неужели разработчики не проработали диалоговую ветвь на подобный случай?
   - Не, мать, я по квесту, про проклятие Тримфорта, - заявил БурыйТанкер и показал овальный камень с буквой "Т", накарябанной тем же почерком, что и слово на одном из лже-яиц. - Нашел один из булыжников. Глянь такой надо?
   - Извини, милок, некогда мне, сейчас. Утром приходи.
   - Тьфу, блин, заладила. Просто скажи это он или нет, чтоб я знал.
   - Если нет хвори, приходи на рассвете.
   - Бурик, че там тупит эта овца? - донеслось из палатки на колесах.
   - Старая кошелка говорит, что она ночью не обслуживает. Знал бы, лучше б на РБ сходил сначала.
   - Ну и фиг с ней, иди я тебя лучше обслужу.
   Но игрок проигнорировал непристойное предложение девицы навеселе, а продолжал наседать на Хельгу:
   - Слышь, карга, мы в такую даль перлоись, а ты нам от ворот поворот. Ну, сделай исключение!
   "Странно, неужели посредством телепорта нельзя было добраться? Уж ладно низкоуроневые экономят на транспорте, а для такого кошелька такого большого дяди даже через весь мир перелететь не обременительно", - подумал я.
   - Если нет хвори....
   - Есть хворь! Я отравлен алкоголем! Срочно протрезветь нужно!
   Отшельница не уступала:
   - Это не смертельно, может подождать. Или само пройдет.
   - Да, ладно, Бур, потерпим до утра. Иди лучше покувыркаемся, - девица опять попыталась затащить дружка в постель.
   - Ты не понимаешь, Ритка! - прикрикнул на нее вдруг готл. От гнева по его венам пробежал языки пламени. - В повозке - мирная зона и во дворе этой бабки - мирная зона. Но те пару шагов, что разделают их, проходят через опасную территорию. Если кое-кто узнает, что я здесь - укокошит вмиг и итем отберет. Нельзя медлить!
   - Не факт, что камень сразу выпадет! - обиженно возразила девица.
   - Выпадет, не беспокойся. У меня карма в глубоком минусе! - раздраженно прорычал БурыйТанкер.
   - Да не чувствую я поблизости никого.
   - А в скрыте проверяла? - уточнил лавовый.
   Услышав последнюю фразу Мария, Матвей и Макар, наблюдающие за незваными гостями, кто из-за угла дома, кто, прячась за стволом дерева, испуганно переглянулись, замерли и больше не высовывались. Я же, лежа за кустом шиповника, и находящийся ближе всех к забору, продолжать подсматривать.
   Эльфийка Ритиэль также с уровнем далеко за сто, высунула свою белокурую остроухую башку и просканировала местность:
   - Чисто! Невидимок нет!
   - Хм, точно?
   - Да.
   - Тогда у меня идея! - обрадовался Бур и бесцеремонно вышвырнул подружку ее из телеги.
   - Эй, какого...
   Прежде чем девушка успела подняться на ноги, готл огрел ее по макушке палицей. Потом, уже оглушенную, пару раз поджарил каким-то высокоградусным скилом. Затем снова отоварил палицей. После этого подхватил окровавленную эльфийку на руки и обратился к отшельнице:
   - Теперь ты обязана пустить! Ну, че стоишь? Отворяй двери и спасай, а то сдохнет сейчас эта бедняжка!
   Любой нормальный живой человек на месте Хельги, увидев подобную сцену, не то что не отворил бы, а наоборот запечатался бы на все засовы и поспешил поскорее в укрытие. Ну, в крайнем случае, замер бы в растерянности. Но это нормальный и живой. А вот у компьютерного персонажа с искусственным интеллектом совершенно иной взгляд на сложившееся положение вещей. Тем более у того, который даже среди своих слывет не шибко дружащим со здравым смыслом.
   Мне неизвестно точно, какими именно директивами руководствуется знахарка, но, думаю, одно из основных правил ее поведенческого алгоритма гласит: "в любое время дня и ночи немедленно оказать медицинскую помощь игроку с уровнем жизни менее десяти процентов!". Или что с весьма похожей формулировкой. Иначе как объяснить, что черствая и холодная НПС в мгновение ока перевоплотилась в заботливую и сочувствующую сестру милосердия? И наплевать ей, что тип, стоящий напротив, только что на ее глазах забил девушку до полусмерти.
   - Конечно! Проходи скорей, - отворила калитку Хельга и даже выскочила навстречу готлу. - Давай подержу, а ты перехвати поудобнее. Да, так. Голову осторожнее. Вот, хорошо. Теперь аккуратно по той тропинке неси ее в дом.
   Герои в камуфляжных обносках находились в недоумении, я - в состоянии близком к удрученному. Что делать дальше никто из нас не мог сообразить.
   К счастью, проблема разрешилась сама собой. Хотя пока еще сомневаюсь, что к счастью.
   Едва БурыйТанкер сделал полшага, как ему, словно снег на голову... Впрочем, почему "словно"? Как раз-таки снег на его макушку и свалился. Собранный в плотный ком. Метра четыре в диаметре. И весом тоже где-то тонны четыре.
   Надо же, высокоуровневая броня спасла хозяина! Оставив свою теперь уже наверняка мертвую ношу, готл выполз из сугроба, чтобы... получить фосфоресцирующей зеленой молнией в лоб и задымиться, как костер из сырых осенних листьев. Но и это еще не стало концом!
   Нельзя сказать, что знаменитая фраза Ницше: "То, что нас не убивает - делает нас сильнее", как нельзя кстати подходит к данной ситуации. Наоборот, реплика философа абсолютно никого отношения к происходящему не имеет. Ибо шевелящийся Бур не предпринимает попыток ни достойно ответить врагу контрударом, ни резво сбежать с поля боя. Проявления гордости, мужества, упорства, злости или хотя бы трусости также не наблюдается. Он ведет себя как тупая смирившаяся жертва. Обреченно лежит с зажмуренными глазами, проклинает себя за неосмотрительность и излишнюю доверчивость, а Ритку за подлость и предательство. При этом готл зачем-то отчаянно колошматит себя кулаком по бедру. Пожалуй, просто осознал, что сопротивление бессмысленно и из-западни выбраться не удастся.
   Следующая волна атаки превратила участок почвы в вулканическое озеро. С неимоверной скоростью и громким шипением снег растаял, потом и вовсе испарился. Трупы Хельги, Ритиэль вспыхнули и за считанные секунды превратились в горстки пепла. А вот лаворожденный БурыйТанкер, с повышенным иммунитетом к огню, плескался подольше. Да и сгорел не полностью, - пару обугленных головешек от него осталось.
   Возле останков эльфийки поблескивали несколько монет и какая-то бижутерия, по-моему, кулон. Из отшельницы ничего не выпало. А вот на месте готла, помимо праха, лежала целая куча всякого добра. Самое интересное, что вещи ничуть не пострадали от огня.
   - Ну вот, камень наш! - обрадовался кто-то незримый.
   - Отлично сработано! - похвалил первого невидимку второй.
   Я вытянул шею в том направлении, откуда доносились голоса, и заметил около повозки две практически прозрачные фигуры, и, сам не знаю зачем (инстинктивно, скорее всего), активировал подобный режим в сабатонах. Хм, а, кстати, почему телега не исчезла одновременно со смертью БурогоТанкера? По идее, когда хозяин умирает, призванные им существа сворачиваются обратно в инвентарь. Я ж так понимаю, кибитка - это вроде ездового пета? Весьма странно.
   - Гляди, какой богатый лут, даже повозка нам досталась! - воскликнул один из убийц, и, тем самым, попутно ответил на мой вопрос.
   - Похоже на то. Но главное, чтобы фундаментит высыпался. Проверь так ли это! - сурово приказал его напарник.
   И все равно неясно, почему маунт дропнулся не в виде открытки?
   Спустя секунду эту загадку разгадал сам хозяин выброшенных вещей. Да-да, именно выброшенных! БурыйТанкер, оказывается, не погиб и полностью оправдывал происхождение своей расы (не зря я удивлялся, с чего это лавовый вдруг так легко сгорел?)! А предметы он специально выкинул, чтобы ввести в заблуждение противника. И уловка сработала! Расслабившиеся невидимки наверняка знали, что у данной разновидности готлов имеется скилл "Феникс", который позволяет восстать из пепла (единственный нюанс, использования данной способности - успеть ею воспользоваться в диапазоне нахождения полоски жизни между нулем и тремя процентами) и подсознательно предполагали, что жертва ею воспользуется. Но кучка валяющего шмота, заставила врагов поверить в то, что Бур упустил момент. И они за это жестоко поплатились!
   Очевидно, лавовый сумел определить весовую категорию тех, кто за ним охотится, поэтому так бесстрашно набросился на обидчиков.
   Исход схватки готла, в союзе с эффектом внезапности, против подлых противников долгое время оставался под сомнением, ибо, то одна, то другая команды склоняли чашу весов в свою пользу. В конце концов, верх одержал лаворожденный. Правда и тому от побежденных здорово досталось.
   Тяжело дыша, БурыйТанкер спешно похватал разбросанные вещи, запрыгнул в повозку и приказал, доселе невозмутимо ожидающему команд, вознице скорее мчать прочь. Думаю, готл опасается прибытия вражеского подкрепления, из-за этого так и торопится. И из-за этого не заметил, что я, под шумок, присвоил себе, кое-что из его имущества.
   Да, украл, каюсь. Но уж очень хочется узнать, что это за фундаментит такой, из-за которого хаи бьются друг с другом, словно печенеги.
   БурыйТанкер ускакал. Таймер режима невидимости отсчитал последние секунды, и я опять стал зримым. То, что осталось от эльфийки тоже давно исчезло, - значит Ритка уже в точке возрождения, снова цела, красива и трезва. А вот Хельга почему-то воскресать не собирается. Как правило, у мирных НПС время респауна колеблется от одной до пяти минут. Хм, прошла уже почти четверть часа, а отшельница все мертва.
   - Твою ж нехай! - выругался подошедший Матвей.
   Я вопросительно посмотрел на него, но ответила Маша:
   - Она будто предчувствовала приближение смерти. В последнее время даже прекратила походы за травами - боялась покидать мирную зону. А сбором лекарственных трав мы за неё занимались.
   - Ребят, мне не совсем ясна причина ваших кислых физиономий? В чем причина трагедии? - недоумевал я. - Это же всего игра! Здесь - все бессмертные! Ну, почти... А Хельга скоро оживет! Хотите, прям сейчас пробью по базе, когда именно она вернется? Так... ага, нашел! Вот: отшельница Хельга, время возрождения... ого... сутки! А последний раз отшельница умирала... никогда прежде! Надо же!
   - Вернутся-то, конечно, вернется. Но нас забудет, - вздохнул Макар. - И не факт, что повторно удастся наладить с ней дружеские отношения. Если не получится, придется искать альтернативу.
   "Ах, да, сброс памяти НПС", - мелькнуло у меня в мозгу.
   - Но даже если так, у вас же теперь есть я! Посредник! Причем реальный, а не виртуальный. Я лучше! Ну да, лечить не умею, но, помимо брони и оружия, также могу обеспечивать вас необходимыми медикаментами и эликсирами. Или все еще не доверяете?
   - Нет, дело не в этом, - покачал головой Матвей. - Просто, когда есть запасной вариант, спокойнее. А теперь мы, еще больше зависим от тебя.
   - Головолом, ты производишь впечатление порядочного человека, - улыбнулась Маша. - И всем сердцем желаем, чтобы ты оказался надежным. Не обращай, пожалуйста, внимания на нашу излишнюю подозрительность. Вспомни наши профессии и не обижайся, ладно? Нам трудно вести себя иначе. Да и нельзя. Ты, верно заметил: что почти все здесь бессмертные, и для них это - всего лишь игра. Но мы втроем, как раз и являемся исключением из данного "почти".
   Странные все-таки они какие-то. То набрасываются с ножом, то рассказывают душещипательные истории и слезно молят о помощи, то вдруг идут на попятную. Хотя, неизвестно, как бы я сам себя вел, окажись на их незавидном месте.
   - Честно, друзья, парень - молоток! - заговорил Макар, словно прочел мои мысли. - Причем, храбрый молоток! Вон, пока кто-то, разинув рты глядел на битву сильных мира сего, он времени зря не терял. Давайте уже определяться: свой он или чужой. А то вначале разоткровенничались, а теперь плавно притормаживаем. Еще малость, и задний ход включим. Лично я ему верю!
   - Аналогично! - подала голос девушка и, несколько фамильярно, как всегда бывает в дружном сплоченном коллективе, обратилась к начальству: - Подполковник, давай, решайся! Он не подведет! Ручаюсь!
   Глаза Матвея с минуту сверлили меня изучающим взглядом, потом здоровяк протянул огромную ладонь для пожатия:
   - Отныне ты в команде, Головолом! Поздравляю!
   - Даже не знаю, что сказать. Спасибо, наверное, еще раз за доверие. Обещаю оправдать ваши надежды, - ответил я.
   - А это тебе подарок от нас! Держи! - Маша протянула штык-нож. - Поможет в критической ситуации справиться со многими сильными противниками. Мобов бей смело, а вот с игроками поосторожнее: до вайпа не доводи. Так, подрежь чуток, а потом обычной пушкой добивай!
   - Ух-ты! Благодарю! Но, не могу его принять. Вы ж тогда совсем безоружными будете.
   - Бери-бери, - настоял Матвей. - Этот нож от Андрея остался. А у нас тут недалеко, еще припрятаны.
   - Ладно, если итак возьму.
   - И еще: думаю, понятно, что перед другими игроками лишний раз его не стоит светить?
   - Естественно, - кивнул я.
   - Вот и отлично! А теперь зацени, чем разжился, - подмигнул лысый боец.
   Только сейчас сообразил, что так и стою, прижимая одной рукой к груди награбленное добро.
   - Вообще-то на преступление пошел из-за камня квестового. Остальное даже не думал хватать, само как-то по инерции получилось, - принялся я оправдываться.
   - Тот несгораемый сам виноват, - нечего барахлишко разбрасывать, где попало и без присмотра оставлять, - успокоил мою совесть Макар.
   - Ну, да, - согласился с ним и показал украденные вещи: пожухлый листик мяты (ингредиент какого-то, недоступного на моем уровне, задания) - пока бесполезная штука; серебряник (случайно зажал между пальцев, когда зачерпывал из кучи) - деньги никогда лишними не бывают; свиток воскрешения (но не обычный, а благословенный - то есть, не просто оживляющий персонажа, а возвращающий ему и потерянный при гибели опыт) - хорошая и очень дорогущая штука и фундаментит - булыжник из-за которого весь сыр-бор.
  
   0x01 graphic
  
   - Тю, на вид - ничего особенного, обычная каменюка, - пожал плечами Макар. - Весь берег такими усыпан.
   - А мне казалось, раз название происходит от слова фундамент, то его геометрия ближе к кирпичу должна быть, - разглядывая булыжник, высказала своё мнение Мария.
   Вспомнив, что ребятам не дано видеть свойства предметов, я пояснил:
   - Ценность квестовых вещей в том, что дает связанное с ними задание. Если учесть, что этот камень вроде бы еще и на локальном сценарии завязан - точно пока сказать не могу, надо будет у Хельги уточнить, то его цена баснословно велика. А в хозяйстве, как правило, такие предметы мало пригождаются. Ну можно, конечно, например куда-нибудь метнуть или по голове кого-нибудь стукнуть...
   - Или в куриное гнездо подложить, - продолжил мудрый Матвей. - Ты, кстати, глядел характеристики того муляжа яйца, что Хельга дала? Вдруг он из этой же оперы?
   - Уже бегу проверять!
   Пока я отсутствовал в птичнике, заботливые сородичи откормили Горыныча еще на пару уровней. И теперь его внешность походила на четырехмесячного подростка-цыпленка. Думаю, пора его уже отзывать. А то еще немного, и пернатый друг начнет интересоваться противоположным полом, - квохтушек полезет топтать. Курам-то, возможно, трехглавый парень и приглянется, а вот кочет не потерпит конкурента. Уверен, из петушиного боя мой пет выйдет победителем, но сомневаюсь, что это понравится его хозяйке. А мне с отшельницей ссориться совсем не резон. Поэтому не будем доводить до трагедии. Как только посмотрю на кое-что, очень меня интересующее, сразу уберу Горыныча.
  
   0x01 graphic
  
   - Матвей, ты оказался прав: это "яйцо" - тоже фундаментит! Причем, с параметрами в три раза покруче, нежели у экспроприированного булыжничка.
   - Такой вещице - не место в гнезде, - присвистнул Макар.
   - Спасибо за подсказку! - поблагодарил я Матвея.
   - Всегда рад помочь, - кивнул он. - А что дальше-то с камнями делать?
   - Понятия не имею. Но сейчас, быстренько замену этому муляжу подыщу, чтобы квест, наконец-то сдать. А потом уточню у Хельги.
   - Так знахарка ж через сутки только очнется! - напомнил Макар.
   - Думаю, она оживет раньше, - возразил я.
   - Каким образом? - удивилась Мария.
   - Есть способ сделать это быстрее, - хитро улыбнулся и продемонстрировал благословенный свиток воскрешения.
   - Пояснишь?
   - В свойствах этой штуки не написано, что оно возвращает в жизни исключительно игроков или питомцев. Там сказано: "любое живое существо, кроме мобов и неагрессивно настроенных к вам персонажей".
   - И что? - все равно не поняла Маша.
   - И то: получается, что к мирным НПС его тоже можно применять!
   - То есть, ты хочешь оживить Хельгу вот этим?! - догадался Макар.
   - Думаешь, сработает? - засомневался Матвей.
   - Не знаю, - признался я. - Но, надеюсь, получится.
   - Не слышал, чтобы раньше кто-то так тратился на Непомнящих. Десять тысяч золотых - до такой суммы, порой, поднимется на аукционе цена на благословенные "воскрешалки". Не жалко денег? Может, попробуешь обычным свитком?
   - Нет. Именно благословенным. Потому что, цитирую: "Волшебная божественная сила выхватит из костлявых лап смерти не только усопшего героя, но и вернет ему весь потерянный жизненный опыт".
   - Головолом, или мы - тупим, или ты - заблуждаешься, - нахмурился Макар. - Отшельница итак проснется без потерь. Она - неигровой персонаж. Её левел жестко прописан на сервере!
   - Не-а. Вовсе не для красивого словца так сформулировано предложение. Согласитесь, можно было не многозначно и витиевато, а гораздо проще выразить мысль? Сам программист, знаю, о чем говорю.
   - Продолжай! - чуть ли не хором потребовали спецы.
   - Осмелюсь предположить, что под жизненным опытом тут следует понимать не только набранные проценты уровня и навешенные на чара бафы, но ещё и память!
   - Память?
   - Хельга не забудет установившихся с вами отношений! - торжественно заявил я.
   - Бредовая, конечно, гипотеза, - пожал плечами Матвей. - Но, вполне имеет право на существование.
   - Так, ты, утверждаешь, что рубишь в создании заумных компьютерных алгоритмов? Молоток! Я сам-то - "темный лес" в этой области. А раз ни рожна не соображаю, то и советовать ничего не стану, - высказал свое мнение Макар и пожелал: - Дай, Боже, чтобы твоя логика совпала с хитрыми мыслями разработчиков!
   - Рискуй, сумасшедший! - одобрила лучезарной улыбкой Маша.
   И я рискнул. Прочел слова заклинания. Прежде чем десятитысячный свиток растаял в воздухе, с него на мою правую ладонь перепрыгнула алая печать - руна Жизни. Чем-то она напоминает татуировку в виде сердца, только, в отличие от неподвижного подкожного рисунка, этот, мало того, что бьется в такт моему пульсу, так еще и мерцает.
   В следующий миг из руны вырвался ярко-красный луч, который я сразу же направил на останки отшельницы. Кучка праха ослепительно вспыхнула, устремив ввысь столб уже белого цвета. А в стороны расползлись, будто от камня брошенного вводу, световые круги голубоватого оттенка. Спустя секунду, сияние погасло, и мы увидели воскресшую Хельгу!
   Как бы глупо это не звучало, но смерть пошла женщине на пользу: она словно помолодела на десяток лет. Хотя может это из-за того, что обыкновенно грустное выражение лица теперь озаряет непривычно счастливая улыбка? Кстати, а чему знахарка прямо так безмерно рада? Того и гляди завизжит и побежит вприпрыжку, как девчонка. Подумаешь, убили-оживили - в мире Бессмертных сие явление не в диковинку. Ах да, если верить базе, отшельнице прежде не случалось погибать. Но все равно, это не служит поводом к проявлению высшей степени ликования? Или заблуждаюсь?
   - И-и-и! - с резвостью молоденькой козы, она подскакала ко мне (все-таки завизжала и запрыгала!), до хруста в позвоночнике прижала к себе и... зарыдала. Ситуация понятная и довольно часто встречающаяся - нервы не выдержали. Но, по-прежнему неясно: из-за чего НПС переживает такое эмоциональное потрясение? В надежде прояснить ситуацию, я взглянул на троих в обносках камуфляжа, - увы, те тоже находятся в недоумении.
   - Спа... сибо т... ебе огром... ное Голово... лом, - сквозь всхлипы, выдавила благодарность Хельга.
   - Пожалуйста, пустяки, - поглаживая ее по спине, ответил я. А что еще делать? Уточнять, за что конкретно спасибо, думаю, пока не время.
   А вот, между прочим, у квеста "Забота о пожилых" время истекает - осталось несколько минут - пора бы сдать задание. Но тоже, блин, момент вроде как неподходящий. С точки зрения психологии человеческих отношений - неподходящей. А ежели подойти к проблеме, применяя бездушную логику искусственного интеллекта, то, как бы все и нормально: вот требуемый НПС, вот статус квеста "завершено", переключай диалог на нужную тему и вперед - получай плюшки! Странно, вполне трезво осознаю, что нахожусь внутри вымышленного мира, что это всего лишь - компьютерная игра, что передо мной просто красиво преобразованные элементы программного кода, но не могу поступать, как бесчувственная машина.
   Слава богу, Хельга довольно быстро успокоилась. Вытерев слезы, она пролила свет ясности на сложившееся положение, чем заодно подтвердила и верность моих догадок:
   - Мне больше не нужно бояться смерти! После того, как ты оживил меня, я стала Помнящей! Спасибо! Спасибо! Спасибо!
   - Пожалуйста, пожалуйста, пожалуйста! Рад за тебя. Только боюсь тебя расстроить: при повторной гибели ты все равно кое-что забудешь. Ну, если тебя опять не поднять благословенным заклинанием, - усомнился я.
   - Нет-нет! Я забуду события, лишь начиная с текущего момента времени. А то, что произошло до сегодняшнего дня уже навечно останется незабвенным! - снова как-то мутновато объяснила Хельга.
   Но на помощь пришла недремлющая система:
   - Внимание! В результате применения свитка благословенного воскрешения к неигровому персонажу, произведена дозапись информации из его временной памяти в раздел с постоянно хранящимися данными. Жители мира "Кара" особо ценят свои воспоминания, поэтому ваш статус отношений с Хельгой достиг уровня "Дружба"! Поздравляем!
   "С чем поздравляете? С тем, что сейчас, появится еще одно суровое дополнительное соглашение, разглашение тайны которого, влечет за собой штрафные санкции вплоть до тюремного заключения?" - напрягся я в ожидании.
   - В связи с этим, опыт, получаемый, при сборе лекарственных растений, у вас будет расти два раза быстрее!
   Неплохо.
   Еще в подарок от знахарки вы получаете два новых умения: "Гемостаз" - остановка кровотечения и "Антияд" - излечение от укусов тарантулов и змей!
   Что ж, очень полезные скилы!
   - Кроме того, отныне двери дома отшельницы открыты для вас в любое время суток!
   Тоже, классно!
   Поток наград иссяк, затем женщина, как бы, между прочим, изрекла:
   - Знаешь, Головолом, а ведь и тайна Тримфорта чуть было не умерла вместе со мной.
   Ура! Как долго я это ждал начала этого разговора.
   - Вы имеете ввиду проклятие?! - воскликнул я и ненавязчиво поинтересовался. - Очень любопытно. А мы можно поподробнее об этом поговорить?
   - Конечно, все тебе поведаю без утайки, друг мой. Но сначала, как и обещала, баньку! Со скотиной, я вижу, ты уже управился, не так ли?
   НПС сама выпрашивает сдачу квеста? Да еще на последних секундах! Забавно. Возможно это потому, что Хельга теперь - моя подружка. Что ж, это хорошо, а то у меня уж совсем из башки вылетело.
   - Да, все в полном порядке! - подтвердил я.
   - Поздравляем, задание "Забота о пожилых" выполнено! Вы получаете опыт! Внимание! Игроку, справившемуся со всеми пунктами квеста, положена дополнительная награда...
   И тут "рог изобилия" снова открылся и щедро осыпал меня подарками:
  
   0x01 graphic
  
   0x01 graphic
  
   0x01 graphic
  
   Супер! После рерола, нужно будет обязательно повторить этот квест! Конечно же, по две одинаковых вещи мне ни к чему, потому как уже заработанный шмот планирую передать своему новому персу через друзей. Но ведь в задании написано, что "плюшки" выдаются случайно. Вдруг в следующий раз выдадут, например, ступка с пестиком для измельчения сухих кореньев, какие-нибудь варежки или подшлемник из лебеды, и еще что-нибудь полезное для зверья. Но даже если выдадут что-то из того, что уже есть, тоже не откажусь: не пригодится товарищам, так продам.
   - Ну, что застыл, как истукан? Пошли, попарю дубовым веничком! - поторопила Хельга.
   Бросив взор на часы, я тяжело вздохнул. Саркофаг-саркофагом, а отдохнуть в компании с одеялом подушкой часика два-три уже давно не помешало бы. Ладно, теоретически время в запасе есть. Хотя практически - его катастрофически не хватает.
   Пускай, если по-быстрому - для галочки, баня займет минут сорок, а если по нормальному - в несколько раз больше. От водных процедур не отвертеться, ибо отшельница, еще чего доброго, обидится и не поведает о проклятии. После купания предстоит выслушать откровения хозяйки, которые должны поспособствовать раскрытию тайны города воров или указать на следующее звено в этой цепочке. Далее нужно обсудить кое-какие моменты дальнейшего развития взаимоотношений с Макаром, Матвеем и Машей, так как назрели у меня в голове кое-какие идеи. А в шесть - договорились встретиться с Виноградинкой у ворот Тримфорта.
   Нет, не так: спасение трех реальных людей, настоящих героев - вот задача первостепенной важности. Игра - обождет!
   - Банька у меня знатная! Как попарюсь в ней, сразу моложе себя чувствую. Хожу, будто десяток годков с плеч сбросила, - продолжала рекламировать отшельница. - Или ты все еще стесняешься предо мной голышом показываться?
   Мария хихикнула.
   - Никого не стесняюсь, - буркнул я.
   - Иди-иди, - кивнул старший из антитеррористической группы. - А потом выдрыхнись хорошенько. Мы же покамест покинем тебя, - в тайничок наведаемся, заберем кое-что из барахлишка, которое скоро нас может пригодиться.
   - Нам? - уточнил я.
   - Ну да. Ты же не против, если мы вместе попутешествуем?
   - Наоборот: всеми руками за! Только хорошенько выдрыхнуться не получится, в шесть я пообещал одной гномке - дочке кузнеца проводить ее до леса. А потом мне срочно в деревню надо, письмо передать. Успеете к шести вернуться? - ответил я и прикуси себе язык: "Блин, у людей жизнь на кону, а я дурацкие условия диктую".
   Троица переглянулась.
   - Если марш-бросок сделаем - уложимся! - кивнул Макар.
   - Стойте! Это я ляпнул не подумавши. Буду здесь, все остальное - ерунда.
   - Если дал слово - держи его, даже перед НПС, - строго произнес командир. - Мало ли как жизнь обернется. Вон та же Хельга, как сильно нам помогла.
   - Но я думал...
   - Все нормально, не волнуйся, мы успеем. В крайнем случае, жди в час дня на том месте, где планировали встретиться после твоего перерождения.
   - Договорились.
   Служивые бесшумно растворились в ночи, а я поковылял на "экзекуцию". Нет, не то, чтобы чистоту не уважаю, просто одолевают какие-то странные предчувствия.
   Как не опасался я за сохранность своих вещей, но идти в парилку в латах с оружием и рюкзаком не стал. Оставил все на лавке в предбаннике, в котором, кстати, даже дверь изнутри не закрывается, и прошел в моечную. Намочился, намылился, оттер грязь, снова облился. Затем повторил процедуру еще дважды, а в парную идти все медлил. Знахарка, безусловно, в молодости видной бабой была, да и сейчас еще в хорошей форме себя держит, но все равно, почему игрок в русском кластере должен принимать финскую баню с пожилой обнаженной женщиной? Неуютно.
   - Ну, Головолом, иди скорей сюда! - устав меня ждать, позвала из Хельга.
   - Да-да, уже!
   Едва я перешагнул я порог темной жаркой комнаты, обернутая белой простыней (слава разработчикам, прикрыли прелести!) отшельница плеснула из ковша на раскаленные камни, и те зловеще зашипели. Дышать стало намного тяжелее, горячий воздух обжигал легкие, ноздри то слипались, то будто выпускали огонь. Ничего себе пекло! Если учесть, что у меня притупленная программой чувствительность к отрицательным воздействиям, то какой же тут на самом деле ад? Сколько градусов? Кони сейчас не двину?
   Фух, обошлось. Вскоре я привык и даже сам попросил подбавить жару. Немного терпкий, насыщенный аромат луговых трав, настойку из которых Хельга подмешала в воду, приятно освежал и одновременно успокаивал.
   - Хорошо, - показал я оттопыренный вверх большой палей Хельге.
   - А ты упрямился, - улыбнулась в ответ та. - Но это еще не все. Теперь ложись, я по тебе веничком пройдусь. Совсем другим человеком себя отсюда выйдешь!
   Конечно же я лег и доверчиво расслабился.
   После первого удара система оповестила:
   - Ваш уровень уменьшился! Текущий уровень 17!
   Как? Почему делевел?
   - Ваш уровень уменьшился! Текущий уровень 16!
   - Ваш уровень уменьшился! Текущий уровень 15!
   - Ваш уровень уменьшился! Текущий уровень 14!
   Хельга продолжал стегать, а я не мог ни пошевелиться, ни произнести слова.
   - Ваш уровень уменьшился! Текущий уровень 13!
   - Ваш уровень уменьшился! Текущий уровень 12!
   ...
   - Ваш уровень уменьшился! Текущий уровень 8!
   После этого отшельница остановилась. Зашибись! Снесла десять левелов и даже не запыхалась, извращенка.
   Ха-ха-ха! Так вот в чем прикол выражения: "После баньки другим человеком выйдешь - лет на десять моложе!" Жестоко. И отшельницей она стала не потому, что сама сторонится общества, а из-за того, что народ пугается близко подходить к ее жилищу. А ведь наверняка я - не первый, кто попал в сети этой сумасшедшей. И ведь не один козел на форуме не предупредил!
   Однако почему не отпускает паралич?
   - Потерпи, парень, ещё чуть-чуть осталось, - "обнадежили" меня. - Все хвори уже изгнала. Сейчас веничек переверну и другой стороной отшлепаю, дубовыми розгами молодецкий дух закалю.
   "Да, какой я теперь на хрен парень, садистка?! Скорее малыш. И куда еще более мучить меня?" - возмущенно подумал я. Но моя престарелая подруга телепатический сигнал не приняла и возобновила порку.
   - Поздравляем, ваш уровень увеличен! Текущий уровень 9! Получено 6 единиц характеристик!
   - Поздравляем, ваш уровень увеличен! Текущий уровень 10! Получено 6 единиц характеристик! У вас 12 нераспределенных единиц характеристик!
   ...
   - Поздравляем, ваш уровень увеличен! Текущий уровень 18! Получено 6 единиц характеристик! У вас 60 нераспределенных единиц характеристик!
   Е-моё! Шестьдесят халявных единиц характеристик! Так вот в чем главная ценность квеста "Помощь пожилым"! Сорри, Хельга, зря ругался, беру все свои мысленные слова обратно.
   - Уф, пожалуй, хватит, - перевела дух женщина и полюбопытствовала: - Ну как, понравилось?
   А то! Я не мазохист, но с удовольствием повторил бы процедуру. И желательно только второй стороной чудо-веника!
   - О! Очень! Спасибо огромное! - с благодарностью ответил я. - Превосходно себя чувствую. Усталость, как рукой сняло. Даже спать перехотелось!
   - Ну, отлежись еще малость, обмывайся и приходи в дом чай пить. Заодно поведаю тебе историю одну, которую обещала, - улыбнулась знахарка и вышла из парной.
   - Всего девять годков минуло с тех пор, как случилась эта трагедия, - отхлебнув из блюдца липовый отвар, начала рассказ Хельга, - Но никто в округе, окромя меня не помнит тех печальных дней. Да и я сама, если бы тогда не отправилась травы собирать, то все начисто позабыла бы. Эх, вот ведь судьба-злодейка, думала, покину родной дом на несколько часов, а оказалось - навсегда.
   "Вот как? А у меня другие данные, прямо-таки противоположные, - удивился я и, на всякий случай, еще раз перечитал страничку форума, посвященную отшельнице. Там написано совершенно иное: "Старуха ушла из Тримфорта очень-очень много лет назад - так давно, что даже никто из старожилов не помнит. А причину своего спешного бегства позабыла и сама знахарка". Ну и где правда?
   - Девять? А вы ничего не путаете? - уточнил я.
   - Нет, дорогой друг, - покачала головой Хельга, - уж что-что, а те страшные события ярко отпечатались в моем сознании. Как сейчас помню, окружило наш град Мечтатинск войско басурманское: численностью - несметное, жестокостью - чудовищной.
   - Мечтатинск? Разве речь сейчас не о Тримфорте? - расстроенно прервал я повествование.
   - Слушай внимательно. Ибо дважды повторять не стану! - осадила меня хозяйка. - Если что непонятно будет, все вопросы задашь потом.
   - Прошу прощения, - извинился я, прикусив язык, и пообещал: - Больше не буду. Продолжайте.
   - Тримфорт - это новое название, к тому же перевратое местными жителями от иноземного Дримсворд.
   "Вот так новости! Даже не "Форт порядка" а "Меч грёз"? - отметил я про себя и задумался: - Но почему населенному пункту в русском кластере дали английское имя?"
   - А переназвали город три рыцаря: Нузгол, Сурбол и Каджол, которые прогнали захватчиков, - словно прочла мои мысли женщина.
   Я автоматически ввел услышанные имена в строку поиска и обомлел: герои-освободители Тримфорта-Мечтатинска занимают лидирующие позиции в рейтингах самых богатых и максимально прокачанных игроков. Их уровни: триста семнадцатый, триста восемнадцатый и триста девятнадцатый! Все они - являются членами клана "Вейкаррия" - второго по величине и популярности сообщества на сервере, незначительно уступающего лишь прайду "Ночные фурии". Причем Каджол - лидер, Нузгол с Сурболом - замы.
   Отшельница легонько стукнула ладонью себя по лбу:
   - Ой, что-то наперед забегаю. Слушай, как все происходило, по порядку.
   "Хорошо", - кивнул я.
   - Помнящих тогда в нашем мире мало было еще, и защитить мирных граждан не кому было. Поэтому очень быстро смяли черные полчища врагов наше сопротивление и ворвались в город.
   Сперва я подозревал, что Хельга считывает придуманный текст из базы данных, но позже решил, что она все-таки пересказывает собственные воспоминания. Ведь сходится все пока. Первые сервера "Миров Бессмертных" лишь восемь с половиной лет, как запущены. И нас - реальных игроков, которых аборигены кличут еще Помнящими, физически не могло здесь присутствовать. Кроме тех, что принимали участие в бета-тестировании. Следовательно, конфликт произошел чисто между НПС, и, получается, был провоцирован администрацией. Но для чего? Отлавливали ошибки? На то, что проверяли поведение движка при обработке массовых скоплений народа, не похоже. Вон сражения при осадах крепостей намного многочисленнее. Выходит так требовалось сделать согласно некоему локальному сценарию. Вполне возможно. Одно не понятно - почему город переименовали до момента официального запуска игры?
   - Семь дней и семь ночей непрерывно убивали они всех, кто попадался на пути. Некоторые после той кровавой недели так и не воскресли, - Хельга замолчала, выдерживая грустную паузу, а я поднял руку, как школьник за партой, прося позволения задать вопрос. Колыханием ресниц мне разрешили. И я выпалил сразу пять штук:
   - Какую цель преследовали эти, как вы выразились, басурмане, постоянно убивая местных жителей? Неужели им не ведомо было, что вы - бессмертные? Они сами разве иные в этом плане? Удалось выяснить, откуда пожаловал враг, ведь басурмане, как я понял - иноземцы? И, наконец, почему некоторые из вас потом так и не ожили?
   Но это еще - цветочки. Чем дальше углублялась отшельница в детали, чем подробнее пыталась донести до меня непонятливого информацию, тем больше возникало загадок, тем туманнее, запутаннее и бессмысленнее представлялась вся история.
   Нет, с обывательской точки зрения все предельно просто - знахарка внятно озвучила, что от меня требуется. Казалось бы, бери и делай, а не голову ломай! Но горе от ума заставляло искать логику в поступках некоторых персонажей, требовало выяснить первопричины проблемы, настаивало на рассмотрении веских доводов, из-за которых я вынужден буду сделать кое-что чуть иначе, нежели так, как от меня ждут.
   Беседа с Хельгой продлилась до рассвета. Параллельно я рыскал по форуму. Перешерстил там десятки тем, стараясь соединить услышанное, прочитанное и додуманное в единое целое. Далее весь путь от дома отшельницы до места встречи с Виноградинкой и после - от городских ворот и до самого леса, я размышлял. Даже повстречавшуюся нам на пути группу тарантулов покромсал на автомате, и даже распределил очки характеристик за апнутый девятнадцатый левел машинально, не прерывая усиленную мозговую активность. Такой серьезный подход к проблеме принес свои, пускай скромные, с огромным количеством белых пятен, но плоды! Мне удалось нащупать и ухватиться за нить разума, опутавшую основную часть событий. Да осталось много нюансов, выходящих за грань здравого смысла, но по мере их устранения, дальнейшие факты либо укрепят, либо разрушат пока еще шаткую конструкцию моей гипотезы. В душе, конечно, надеюсь, на подтверждающие улики, а не на опровергающие.
   Итак, подытожим, что же на сегодняшний день мы имеем.
   Девять с половиной лет назад некие алчные личности, предположительно в количестве трех штук, попались на крючок заманчивой рекламной компании, анонсировавшей сверхсовременную компьютерную игру. Ушлые ребята решили не просто наслаждаться прелестями последних достижений в области виртуальных технологий, а совместить приятное с полезным - превратить развлечение в доходный бизнес. Ведь основная привлекательность предложенной публике цифровой вселенной состоит в том, что помимо доната, существует и возможность выведения реальных денег из "Миров Бессмертных".
   Надо отметить, что граждане нашей страны - не первые, на кого обрушились блага новейших информационных разработок. До этого ассоциация крупнейших концернов Европы, Северной Америки и Азии, работающих в указанной сфере деятельности (держу пари, что хотя официально учредителями данных организаций являются незнакомые мне дяди и тети, полноправным хозяином всей индустрии является именно Коллекционер душ), с которыми, естественно, сотрудничает и НИИ "Крионики при Международной Академии Космических Исследований", подсадила на подобного вида "наркотик" геймеров США, Германии, Великобритании, Франции, Кореи, Японии и Китая.
   Наши герои, тщательным образом изучили опыт своих зарубежных коллег, сами погоняли монстров и быстро смекнули, что собственными силами добиться задуманного не удастся. Ибо, как показали закрытое и, стартовавшее сразу после него, открытое бета-тестирования - на бескрайних российских просторах водятся игроки и попроворнее их. Следовательно, в борьбе за власть с шустрой доморощенной школотой придется довольствоваться малым.
   Вышеописанный расклад не устраивал компанию друзей, нацеленных на победу, поэтому они решили пригласить профессионалов со стороны. Честно говоря, теряюсь в догадках, чем и как ребятки заманили зарубежных профи, возможно у кого-то просто проживают родственники в дальнем забугорье или имеются знакомые за кордоном, которые поспособствовали знакомству с нужными людьми. Но, не суть важно. Главное, это имело место быть (отсюда в дальнейшем и канитель с басурманами и косноязычным названием Мечтатинска).
   Для осуществления задуманного троица не пожалела сил и средств. Уж не ведаю, чем заманила заграничных гостей троица: раскошелилась на внушительную сумму, предложила долю от общего дела, либо что-то еще, но с ними охотно пошли на контакт. Причем профи не только передали богатый "боевой" опыт в освоении "Миров Бессмертных", но и поделились знаниями, связанными с использованием ряда тайных лазеек в программном коде, не выявленных разработчиками. В том, что данные баги существуют, я более чем уверен, потому что совершенных алгоритмов такого колоссального объема не может существовать.
   Взять, к примеру, тот инцидент с зависанием Эландера - ведь налицо грубейшая ошибка, связанная с банальной недальновидностью. Действительно, кто мог предположить, что нуб припрется выполнять профу с дико переточенной пушкой? Ай-ай-ай, теперь бедняжки думают - никак не придумают, как поскорее исправить ситуацию. Не считаю себя гением программирования, но мне кажется: выдайте вы для этого задания специальную квестовую алебарду с четко зафиксированным физическим уроном и всё - проблема исчерпана.
   Ладно, вернемся к нашим умникам-баранам. Умники - понятно почему, а бараны у меня ассоциируются с упорным продвижением к цели, а не тупым упрямством.
   Так вот Нузгол, Сурбол и Каджол в первые же дни после торжественного открытия сервера для широких масс организовали клан и объявили набор рекрутов. Ничего особенного и криминального тут нет, подобным образом поступили еще около сотни новоявленных лидеров, приблизительно в это же время появился и Настин прайд.
   Однако почему толпы повалили именно в "Вейкаррию"? Сами друзья, вернее два друга и подруга, так как Каджол - девушка (или парень, гамающий женским персом) свой успех объясняют тем, что по итогам ОБТ их группа выявила наибольшее количество дыр в софте, за это администрация выразила им публичную благодарность на сайте и в качестве награды позволила сохранить ники персонажей. Таким образом, народ, с неподдельным интересом читающий форумы, уже заочно их узнал, как весьма опытных игроков и, следовательно, с радостью ломанулся в клан. Отмазка, пусть с натяжкой, но принимается. Зато настораживает ряд других явлений.
   Мне совершенно неясно, на какие шиши производилось поголовное обеспечение членов "Вейкаррии" полным комплектом вооружения, обмундирования и расходными материалами в первые четыре недели игры (дальше то понятно: и клан развился, и на втором месяце активировали услугу обмена лишних реальных рублей на так недостающие виртуальные золотые). Создалось впечатление, что обязательный вайп после бета-тестирования лишь частично коснулся наших везунчиков, что помимо имен их чаров перенеслось еще и имущество, накопленное за полгода кача. Да, уровни, умения, достижения и прочее им обнулили, а туго набитые рюкзаки почистить забыли. Кто и с какими намерениями? Учитывая личность Коллекционера душ, обвинять его или кого-то из его рогатых сотрудников в преступном сговоре и совершении "случайной" оплошности в пользу Нузгола, Сурбола и Каджол - самое последнее дело. Здесь имеет место быть что-то иное.
   На следующую любопытную вещь я невольно натолкнулся, просматривая на сайте клана "Вейкаррия" хроники становления его лидеров. Начинал историю скриншот с ЗБТ, где наша троица - еще дети - этакие веселые улыбающиеся карапузы третьего-четвертого уровней; затем парочка снимков с ОБТ - они же, но уже шестнадцатилевельные подростки; потом, после официального старта, опять младенчество, отрочество, юность, взросление; первый убитый рейд-босс, закладывание фундамента крепости... Далее - неинтересно, а вот о мобе и о строительстве следует поговорить поподробнее.
   Игроки молодого клана окружают поверженного Гранитного Алакса. Одиннадцать уцелевших из шестнадцати, отправившихся в поход на каменного великана.
   Несмотря на то, что без потерь не обошлось, физиономии у всех довольные. Действительно, чего скорбеть по погибшим в рейде товарищам, коли ты в Мире Бессмертных? Умерли они почти не больно и совсем ненадолго. Шедро вывалившийся из монстра дроп - вот, что сейчас важнее.
   Жадные взгляды новоиспеченных героев блуждают по земле, рассматривая богатый улов. Один вейкаррийец взирает на мощный щит с витиеватым узором скальной породы, из которой сделан защитный предмет. Другой ухмыляется блестящей кучке золотых и серебряных монет. Третий уважительно склонил голову над огромной палицей с искусно оформленной резной рукоятью. Следующий любуется радужному переливу солнечных лучей на ограненных каплях ожерелья из горного хрусталя... Да, такое не купишь в магазинах! Есть и такие, кто просто радуется победе над внушительным и опасным противником. Короче, рады почти все! Почему почти? Потому что серьезные прожигающие взгляды Нузгол, Сурбол и Каджол прикованы к одной малоприметной точке. Любопытно, чем же лидеры так взволнованы?
   Увеличив масштаб скриншота, я поперхнулся воздухом: оказывается, обеспокоенная троица созерцает серенький фундаментит Шанс выпадения этого с виду невзрачного, но весьма ценного, булыжника не особо велик с этого босса - всего двадцать три процента. Можно сказать, ребятам крупно повезло, ведь идее камень мог выпасть только после пятого убийства этого чудовища.
   При максимальном приближении снимка удалось прочесть нацарапанную на фундамените литеру "Э", которая и стала заглавной в названии города-крепости клана "Вейкаррия". Откладывать в дальний ящик ребята не стали и заложили "Энск" в тот же день.
   Ну и что тут подозрительного? А то, что время респауна Гранитного Алакса - девяносто шесть часов. Даже при невероятной удаче, и высыпании из него фундаментитов на каждой охоте, понадобятся не менее шестнадцати суток для выбивания четырех камней. Еще следует прибавить недельку, а то и пару - для прокачки персонажей хотя бы до двадцать пятого левела. Ибо раньше лезть на данного РБ не рекомендуется даже толпой - слишком рискованно для здоровья. О том, что на строительство паршивенькой крепости требуется полтора миллиона виртуальных денег, вообще молчу. Итого, до строительства должно пройти около месяца со старта, а не две недели с маленьким хвостиком, как получилось на самом деле.
   Ну, вообще-то фундаментиты падают не только с Алакса, есть еще целый ряд чудовищ. Однако все они проживают исключительно на уровнях восемьдесят плюс. Нет, вру, в базе указано, что есть еще каменные големы - мои ровесники, обитающие в Каньоне Отчаянья (как раз те самые, из которых мне предстоит выбивать дух при выполнении квеста на профу). Но на вышеупомянутый лут с этих мобов не стоит серьезно рассчитывать. У них в перечне вероятного выпадения предметов, строка с фундаментитом стоит на последнем месте с коэффициентом ноль целых до фига нулей один. То есть только убийство многих-премногих сотен тысяч ходячих валунов даст необходимый результат.
   Какие напрашиваются выводы?
   Их у меня несколько. Либо ребятки каким-то образом научились управлять своим успехом, оттого им сыплются нужные вещи сразу со стопроцентной гарантией. Либо протащили камни с "Н", "С" и "К" с открытого бета-тестирования. Либо и то, и другое, а, возможно, и нечто третье. В любом случае дело тут нечистое.
   Вариант два - пока самый правдоподобный, потому что, со слов отшельницы, Нузголу, Сурболу и Каджол, освободившим Мечтатинск от нашествия (не ошибусь, если предположу, что нападение ими же и организовано), в качестве награды, благодарные жители извлекли по одному камню из фундамента ратуши. Зачем? А для того чтобы странствующие рыцари, наконец-то осели и построили себе замок неподалеку. Уж враг точно больше не сунется, ежели рядом будут такие замечательные соседи. Опять же, навряд ли, НПС сами до такого додумались. Держу пари, без намёков самих спасителей тут не обошлось.
   Сейчас внимание! Что останется, если храбрым героям вручить булыжники с заглавными буквами их имен? Верно - "Мечтати"! А если вдобавок изъять булыжник, невероятно похожий на куриное яйцо, со словом "меч"? Правильно - "тати"! А кто такие тати? Разбойники!
   Как произошло, что "город мечты", стал притягивать убийц, воров, грабителей, мошенников и прочий преступный сброд? О подробностях этой тайны до прошедшей ночи помнила (и ужасно боялась забыть!) только лишь моя странная подруга Хельга. Но теперь знаю и я!
   Армия злодеев, по указанию нанимателей, помимо геноцида граждан, еще и разрушала здания. Однако не все подряд, а выборочно. Причем уничтожились: библиотека, ратуша, школу магии и те учреждения, внутри которых имелись данные об имени населенного пункта, или на стенах коих висели таблички с его указанием. В купе с поголовным уничтожением мечтатинцев (а уже известно, что при смерти НПС частично теряют память) это привело к кому, что люди, гномы, эльфы и прочие местные, забыли, как назывался их дом. Для подстраховки, чтобы пока еще живые виртуальные граждане, не проболтались уже воскрешенным, процедуру убийства выполняли многократно.
   После того, как три камня были извлечены из фундамента города, его потребовалось как-то назвать. Радостные НПС доверили эту почетную миссию героям-спасителям. Но аватарами Нузгол, Сурбол и Каджол в тот момент рулили, не нынешние товарищи, а их заграничные друзья, которые практически не бельмеса по-русски. Иноземные рыцари посовещавшись, ради прикола, решили обозначить город в российском кластере, который они поимели, прежним названием, но на своем басурманском языке (какая разница - все равно завтра официальный старт, и базу данных восстановят). Вероятно, мнения тогда разделились: кому-то казалось, что Мечтатинск произошел от слова "меч" (по не-нашему - "sword"), а кому-то, что это - производная от "мечты" (соответственно "dream"). Чтобы не спорить, дрзья пошли на компромисс и озвучили: "Dreamsword". Ну а глуховатые старейшинами тут же переврали его Тримфорт. Вот.
   Неожиданным поворотом событий в этой истории, явилось то, что на следующий день админы вайпнули исключительно игровых персонажей, а географию не тронули.
   Фиг его знает, как реализован алгоритм софта сервера. Но, допустим, искусственный интеллект системы, при очередном сканировании мира, вдруг обнаружил косяк: в основании города заложено слово "тати", а на карте нечто иное. Шибко умный ИИ, напичканный национальными словарями, правильно идентифицировал слово в фундаменте. Затем по собственной инициативе, или с благословения программистов, компьютерный мега-мозг зарядил арифметическую прогрессию с увеличением благ для разбойников, промышляющим в этой локации. Одновременно с этим сгенерировался и квест с Хельгой.
   Сама же, напуганная и чудом уцелевшая в резне женщина, наотрез отказывалась возвращаться. Особенно, когда все ее знакомые крутили у виска, при разговоре о Мечтатинске. К слабоумной, правда, отнеслись по-доброму, - все-таки хорошая знахарка. И, параллельно с восстановлением руин, из остатков зданий соорудили ей избушку. Так, необнаруженный ни своими, ни чужими, фундаментит со словом "меч" и попал к Хельге, ставшей отшельницей. Думаю, если бы я не предложил поместить каменные муляжи в куриные гнезда, она бы нашла другой способ засветить передо мной этот булыжник.
   Согласно условиям выполнения задания "Проклятие Тримфорта", мне необходимо выяснить причину массового переселения в город ворья, а также найти способ решения данной проблемы. По идее, информации уже вполне хватает: причина кроется в основании ратуши, а для решения проблемы достаточно убрать, заменить, или добавить новые фундамениты таким образом, чтобы из букв составилось хорошее слово.
   Выходит, для успешного завершения квеста просто следует поговорить с Аймером. Жаль, что додумался до всего поздновато, а то можно было бы еще с утра закрыть это дело. Ладно, не возвращаться же? Тем более возвращаться - плохая примета. А к двоюродному брату деревенского стражника, все равно идти - отчитываться о передаче свадебного подарка. Ну, значит тогда два зайца и убью одним выстрелом!
   "Если тебя раньше не завалят!" - испортил настроение осторожный э-сателлит Олень.
   "Почему это?" - удивился я.
   "Потому что какого-то очень большого и сильного охотника устраивает нынешнее положение дел. Раз уж БурогоТанкера затравили, и Хельгу довели до паранойи - в последнее время она не смела и ноги за пределы мирной зоны ступить, то тебя проглотят на раз-два", - ответило животное из подсознания.
   "Подавятся!", - пренебрежительно хмыкнул я.
   Но Олень не унимался:
   "Мой тебе совет: откажись от этого квеста, если не желаешь нарваться на неприятности. Предупреждаю, добром это не кончится".
   "Заткнись, морда рогатая!" - рявкнул я, хотя доля истины в предостерегающих словах спутника-эмоции определенно присутствует. Блин, теперь придется ломать голову над тем, кому и чем невыгодно снятие проклятия.
   - Вот мы и пришли! - вывела меня из состояния морщелобого мыслителя Виноградинка.
   - А? Ага! - кивнул ей в ответ.
   - Спасибо, что проводил, - растянулись в улыбке губки гномочки.
   - Пожалуйста. На обратной дороге заберу тебя.
   - Помню. В семь вечера!
   - Аккуратней там, чаще по сторонам смотри, - сказал я в напутствие.
   - И тебе удачи! - пожелала на прощание дочь кузнеца, затем поднялась на цыпочки, чмокнула меня в щеку, хохотнула на мое смущение и подмигнула. - Все я пошла!
   Пошла она. Это называется - помчалась вприпрыжку по опушке Леса, рискуя свернуть шею. Надо же, ножки короткие, а как быстро бегает!
   - Виноградинка, стой! - крикнул я, когда малышка почти уже скрылась за деревьями.
   - Что случилось? - встревоженно обернулась НПС.
   За считанные секунды, я преодолел разделявшее нас расстояние и прошептал:
   - Мы ведь друзья?
   - Не знаю, - пожала плечами девчонка. - Вроде бы да.
   - Так вроде бы или точно да?
   - А ты сам этого хочешь этого? - прищурилась собеседница.
   - Хочу! - самым серьезным тоном заявил я.
   Красноволосая гномка немного помедлила и произнесла:
   - Тогда, безусловно, мы - друзья. Ведь и я этого хочу!
   - Внимание! Ваш ваш статус отношений с персонажем Виноградинка достиг уровня "Дружба"! Поздравляем!
   Хех, получилось, что сам напросился. Ну, спасибо.
   - Вы получаете +3 уровня к навыку сбор урожая!
   То бишь, уже пятый? Отлично! Следовательно, скорость моего наполнения корзинок фруктами, ягодами, грибами и овощами, в отличие от новичков, возросла в полтора раза!
   - Вы получаете +3 уровня к навыку готовка!
   Итого четыре. Теперь смогу кашеварить блюда четвертой категории сложности!
   - Вы получаете +7 уровней к навыку видеть скрытое!
   - Вы получаете +7 уровней к навыку маскировка!
   Ух-ты! Вот так сюрприз! Внутри дочки кузнеца сидит следопыт более опытный, нежели кулинар и грибник вместе взятые! Приятная неожиданность! Интересно, сама-то она догадывается о своих талантах?
   А вообще, не ради всех этих пряников я завел разговор.
   - Но почему ты сейчас об этом заговорил? - прищурилась гномка, будто прочла мои мысли.
   - Потому что меня замучает совесть, если я не буду до конца откровенен с тобой, - честно признался я.
   - В каком смысле? - непонимающе захлопала ресницами Виноградинка.
   - Ну, ты - моя подруга, я чуть не утаил кое-что важное и дорогое для тебя. Короче, мне известно, как сделать так, чтобы Непомнящие, перестали забывать. Точнее, я в курсе, как можно периодически сохранять вашу память, и потом после смерти она полностью восстановится до последнего момента записи.
   - Да? И как это сделать? А это точно работает? Ты проверял? Процесс, наверное, трудно реализовать на практике? Какие-то редкие ингредиенты понадобятся? - завалила меня вопросами девчонка, распахнув огромные глазища.
   Мне даже показалось, что слышу тревожное биение ее взволнованного сердечка.
   - Угу, естественно проверил. Сложного тут ничего нет, хотя удовольствие - не из дешевых. Для этого необходимо успеть до момента самооживления, поднять погибшего с помощью благословенного свитка воскрешения.
   - И всё?! Так просто?
   - И всё.
   - Хм, благодарю за ценную информацию, дружище, - расцвела малышка. - А совесть твоя-то тут при чем?
   - Представь на минутку, какое огромное состояние можно сколотить на этом открытии при грамотном подходе к делу. А тебе течет гномья кровь, поэтому уверен, что понимаешь, о чем я. И не смотри на меня так, я не подвержен пороку алчности. Дело совсем не в этом. Обстоятельства сложились так, что мне требуется уйма денег для выкупа невесты. И по-другому никак.
   - Ужас какой! Давай я поговорю с отцом? Он тоже ценит чувство любви и непременно поможет с деньгами.
   - Нет, есть условие: золото я обязан заработать своим трудом или умом и в определенные сроки. Большего, извини, даже друзьям, не имею права говорить.
   - Ясно. Не волнуйся, Головолом, от меня, без твоего разрешения, никто и никогда не узнает о твоем методе сохранении памяти.
   - Спасибо. А я при первой же возможности, обязательно тебя э-э...
   - Убьешь и воскресишь? - ухмыльнулась Виноградинка.
   - Ну-у...
   - Договорились!
   - Хорошо.
   - Ладно, побегу, а то не успею полную корзинку собрать.
   - Береги себя!
   - Взаимно.
   "Поскольку я теперь в относительно крутой броне и вооружен нереально крутой пушкой, нежели прошлый раз, то почему бы не срезать путь через Черный Лес?" - вдруг закралась в голову дурная мысль. И неожиданно легко я поддался на провокацию, хотя в запасе времени полно.
   Сейчас только восемь утра. Подарок молодоженам следует вручить до полудня. Расстояние, отделяющее меня от деревни, не спеша могу преодолеть часа за три, если прибавлю шаг - то вообще за два с половиной. Какое авантюрное существо заставило меня свернуть со сравнительно безопасной дороги, на неизведанную подозрительную тропинку, я не успел разглядеть, так как э-сателлит мелькнул, сделал свое грязное дело и тут же исчез.
   Тропинка, впрочем, довольно скоро резко сузилась, перешла в почти непролазные колючие заросли, а затем и вовсе исчезла.
   Черный Лес вплотную прилегал к солнечной хвойно-березовой роще, в которой промышляла собирательством грибов и ягод Виноградинка. Однако здесь преобладали деревья широколиственных пород, плотно сомкнутые ветви которых, полностью затмевали светило. Мрак тут царил даже днём. Отсюда, наверное, и название. Мобы кстати, тут водятся сугубо ночные. Причем охотиться в этой зоне на них можно круглосуточно. Правда охотников почему-то находится не больно много.
   Жутко захохотала то ли выпь, то или еще какое-то чудо природы. Но так как в подсознании никто не протрубил: "Это плохой знак - немедленно возвращайся! Назад!", я вытащил алебарду и принялся прорубать путь вперед.
   Дело с трудом, но спорилось.
   Эх, если бы густой шипастый кустарник с фосфоресцирующими желто-зелеными плодами простирался еще хотя бы на метр, я бы плюнул и сдался. А так пространство внезапно расширилось, приглашающе заманивая меня в самую чащу. А вот фигушки! Может потом, когда-нибудь. А сейчас мне чуть влево надо, не сворачивая пару тысяч шагов протопать, потом снова налево, а там до деревни - рукой подать.
   Местных чудовищ я не боялся. В описании сказано, что они тут водятся с восемнадцатого по двадцать девятый уровень (справиться с таким в моем обмундировании - плевое дело). К тому же, почти все мобы одиночки и среди них редко попадаются агрессивные. Кроме того, встреча с самыми коварными мне не грозит, так как они живут в центре Черного Леса, а я двигаюсь по его краю.
   И все же эта локация не пользуется популярностью среди народа и считается гиблой. И якобы даже существует всегда сбывающаяся примета, гласящая, что тех отчаянных геймеров, которые отважатся совершить поход в это дурное место, ждет нехилый сглаз.
   Виной всему, думаю, человеческое подсознание, ассоциирующее темноту со страхом. Плюс, конечно же, монстры тутошние, мягко говоря, не очень приятные типы. Эдакое сборище вурдалаков из ведьмачьей свиты, безглазых невест-утопленниц, завывающих привидений, смердящих зомби, скрипящих скелетов, хрипящих повешенных и истекающих кровью органов различного назначения (спасибо разработчикам за то, что исключили половые!), оторванных от тел всевозможного вида сапиенсов, но самостоятельно вполне функционирующих.
   По той причине, что к вышеупомянутой категории граждан и проповедующей ими чуши отношусь скептически, то я тут! Возможно сие немного странно звучит, с учетом того, с чьего посыла и с какими намерениями я попал на данный сервер. Однако не стоит путать религию и суеверие. Хотя, чего кривить душой, будь Черный Лес в реале, ни за какие коврижки не сунулся бы сюда. Равно как и в любые другие зоны "Миров Бессмертных", где существует малейший риск найти приключение на свою.... м-м-м-м... скажем голову. А все по той причине, что в действительном мире, люди отнюдь не бессмертные, и конец там приходит взаправду и лишь единожды.
   Шагов триста прошел спокойно. Потом за пятым от меня стволом мелькнула тень. Навряд ли это игрок - таких смельчаков (или дураков) как я, еще поискать.
   Сухой щелчок хрустнувшей ветки намекнул, что уже наступила пора доставать из-за спины. "Синего Носорога". Но давно уже сжимал его в руках.
   Враг не спешил нападать.
   Выжидает более удобного момента? Или боится? Затаился в надежде, что остался незамеченным, а опасный противник скоро уйдет?
   Ладно, сделаю вид, будто слеп и глух, да пойду своей дорогой. Только на всякий случай активирую на ботах режим невидимости.
   Услышав звук удаляющихся шагов (я специально громко шелестел листьями), незнакомец, точнее незнакомка высунулась из-за укрытия. Неподготовленного зрителя седые волосы и синюшный оттенок ее кожи мог испугать. Однако я имею представление, кто такие дроу, поэтому внешность фигуристой лучницы, шпионящей за мной, мне показалась даже привлекательной. Красотка мелкими перебежками от дерева к дереву двинулась в мою сторону.
   Как только я остановился, темная эльфийка мгновенно шмыгнула за ближайший ствол. Улыбнувшись, я развернулся на сто восемьдесят градусов и принялся топтаться на месте, постепенно снижая шум, тем самым имитируя свое удаление. Получилось! Сереброволосая выглянула, забавно вытянув шею. Широко распахнутые глазища старались определить, куда я запропастился. Не обнаружив меня в поле зрения, остроухая озадаченно нахмурилась и крадучись побрела... прямо в мои объятия.
   В ином случае я бы постерегся приближаться к игроку, прячущему от посторонних свой ник и левел, но, благодаря недавно добавленным семи пунктам к навыку видеть скрытое, информация данной геймерсокой особи для меня не являлась тайной. Имя - Каталина, уровень - двадцать третий.
   - Ку-ку! - шепнул я лучнице, обхватив, на всякий случай, и саму даму, и ее оружие.
   Как же она завизжала от ужаса! Вне всякого сомнения, - этим персом играет девушка.
   - Тише, а то все трупы расползутся, - в шутку упрекнул я и зажал рот перепуганной дроу.
   И тут же поплатился.
   - Каталина нанела вам 11 очков повреждений. Текущий уровень жизни 337/348.
   Это в мою ладонь впились острые зубки темной.
   - Каталина нанела вам 42 очка повреждений. Текущий уровень жизни 295/348.
   А это я получил в виртуальный пах эльфийской коленкой.
   - Эй-эй-эй! Остановись, нервная! - оттолкнул я не прекращающую верещать девушку и отключил "стелс". - Я не желаю причинять тебе зло.
   Вырвавшаяся дроу замолчала, резко натянула тетиву, прицелилась, но стрелять не стала.
   - Тогда зачем схватил меня? И почему исчезал? - строго, насколько это можно сделать дрожащим голосом, поинтересовалась она.
   - Невинный розыгрыш - хотел постращать немного. Извини, если перестарался, - виновато улыбнулся я. И сразу поспешил сменить тему: - А ты чего забралась-то сюда?
   - В каком смысле? - насторожилась собеседница.
   - Ну, я имею ввиду, так далеко от поселений вашей расы? - пояснил я и предположил: - Или жуткие твари из родных подземелий тебя перестали удовлетворять, поэтому решила поискать острых ощущений в локациях людей?
   - Не-ет, - уже более дружелюбно протянула Каталина. - Альтернативная ветвь квеста на профессию у меня тут - она намного короче стандартной. Думала судьбу обману и поскорее выполню задание. Но, похоже, надолго здесь застряла.
   - Нужного моба найти не можешь? - сочувствующе уточнил я.
   - Хуже - выход из этого долбаного Леса, - обреченно вздохнула синекожая. - Третьи сутки тут блуждаю, четыре уровня уже набрала.
   Вертящийся на языке недоуменный вопрос: "Не поздновато ли ты о профе вспомнила?" сразу отпал, зато на его месте тут же возник следующий:
   - А карта тебе на что?
   Темная эльфийка усмехнулась:
   - Полюбуйся на свою, тогда поймёшь!
   Я последовал ее совету и обомлел:
   - Что за ерунда? Почему все черное?!
   - Местные заморочки. Компас, кстати, тоже не работает - кружится, как флюгер в ураган.
   - Погоди, но ведь можно же телепортом воспользоваться!
   - Ха! Думаешь, ты - первый, кого осенила эта гениальная идея?
   Едва я развернул свиток переноса в Тримфорт, буквы заклинания на нём расплылись черными пятнами.
   И все же я успел запомнить волшебную фразу, и прочел её. Если сейчас сработает, то свиток начнет таять, а у меня будет пять секунд на то, чтобы отменить команду.
   - Внимание! Перемещения в пространстве за пределы данной области запрещены! - обломал приятный механический голос ИИ.
   - Доверяй, но проверяй? - хмыкнула Каталина. - Ну что, убедился?
   - Не обижайся, у меня и мысли не было, что ты лжешь. Всего лишь удовлетворял любопытство. Просто прежде никогда не сталкивался с подобной проблемой. Да и вообще даже не подозревал, что такие зоны существуют на сервере.
   - Тут еще и не такое бывает!
   - А если взлететь над деревьями и с высоты рассмотреть, где мы находимся и определить куда нужно идти? - не сдавался я.
   - Попробуй.
   Крылышки на сабатонах Икара шевелиться отказались, а система любезно пояснила, отчего они не фурычат:
   - Внимание! В данной области запрещено применение средств левитации!
   - Влезть по стволу тоже не пытайся, - предупредила эльфийка. - В метре от макушки ветка обязательно обломится, и ты грохнешься вниз. Проверено не один раз.
   - Не, ну ведь локация-то эта не бесконечная - если не сворачивать, то, в конце концов, насквозь...
   - Тоже пройденный этап, - даже недослушав вздохнула девушка. - Невозможно постоянно прямо идти, если все вокруг тебя движется. Присмотрись внимательнее.
   И правда, мир перед глазами хоть и медленно, но вращался. Абсолютно все: деревья, кусты, трава, грибы, пустые участки почвы водили хороводы разного диаметра и направления - то по часовой стрелке вертятся, то против.
   - Обалдеть! - вытаращился я.
   - В общем, поздравлю, товарищ по несчастью! Ты теперь тоже надолго тут! - резюмировала Каталина. - И, как мне кажется, без выполнения какого-то специального квеста, который нам еще предстоит у кого-то взять, вероятность выбраться отсюда равна нулю.
   Заметил, что дроу сказала "нам", - то есть намекает на то, чтобы сделать это вместе? Что ж, ничего не имею против ее компании.
   - Допустим, - почти согласился я. - Однако шанс быстро покинуть Черный Лес все-таки есть.
   - У тебя - да, - согласилась Каталина, догадавшись, о чем идет речь. - Но я, по глупости, привязала точку возрождения к этой зоне.
   - Тю? А зачем?
   - Ну, понимаешь, я так долго сюда добиралась, а потом с таким трудом отыскивала нужных мобов, что в какой-то момент идея установки бронзового феникса в Черном Лесу мне показалась превосходной. Вскоре я осознала свою ошибку.
   - Стоп! Статуэтки птицы возрождения лишь временно переносят место воскрешения. Самое большее, если не ошибаюсь, на трое суток. Так что, даже если срок действия у твоего бронзового феникса был самым длительным, очень скоро он закончится.
   - Не ошибаешься. Но в том, что срок действия очень скоро завершится, заблуждаешься.
   - Почему это?
   - Потому что в этом чертовом месте и время проклятое.
   - В каком смысле?
   - Оно о-о-очень медленно течет. По грубым прикидкам - раз, наверное, в сто. Сначала я радовалась, обнаружив, что бафы так долго не слетают. Потом присела отдохнуть и офигела: полоски усталости, жизни и маны восстанавливаются тоже нереально долго.
   - Угу, понятно. И лазеек, выходит, нет? Ну а если вступить в пати к игроку, находящимся за пределами Черного Леса, и попросить того переназначить точку возрождения для всей группы? Пробовала такой вариант?
   - Эх, как ты не поймешь, что лока эта особенная, - снова тяжело вздохнула эльфийка. - И как ты сказал пробовала, и даже хотела знакомого со скилом призыва привлечь - бесполезно. ИИ говорит, что в данной области невозможно создать группу с персонажем, которого вы не видите.
   - М-да. Засада. Не, но зато ведь мы с тобой можем объединиться?! Тогда, когда я сдохну, затем очнусь в городе и активирую своего хрустального феникса, помирай и ты! - предложил я. Хомяк и одновременно с ним еще несколько сателлитов тут же покрутили у виска - мол, а оно нам надо, возвращаться в Тримфорт? Своих забот - полон рот. Если сейчас еще есть надежда, то после моего акта самопожертвования квест с молодоженами точно будет завален. Да и спецназовцы нас ждут.
   - Как драматично звучит: погибнуть, едва найдя друг друга, - с некой философской иронией произнесла дроу, и на ее устах застыла печальная улыбка.
   - Не спорю, похоже на трагедию, - ответил я и пожал плечами. - А что делать?
   Взгляд мой пересекся с печальными глазами собеседницы, и тут меня будто обухом по голове огрели! Не может быть! Любимая?! Та, за кем и ради кого я пожаловал в эту виртуальную вселенную, - вот же она! Стоит сейчас прямо передо мной!
   Коллекционер специально дразнит меня. Показал ее в виде обычного игрока, имя изменил, чтобы я не сразу узнал. Но сердце не обманешь!
   Конечно моя невеста вовсе не седовласая дроу, но рост, фигура, черты лица, жесты, манера по-особому красиво, как бы нараспев произносить слова и еще много других мелочей, ставших для меня такими родными, остались без изменений.
   И, главное, ситуацию, подлец, похожую подстроил: несчастная, застрявшая в чужом и далеком краю девушка, без посторонней помощи никак не может вернуться к родному дому. Ей страшно и одиноко в этом месте, но она обречена на вечные скитания в Черном Лесу, так как самостоятельно никогда не выберется отсюда.
   Я кинулся к Каталине, крепко-крепко прижал к себе, поцеловал за ушком, как ей нравится, и уже открыл рот, собираясь сказать, как люблю ее, как скучаю и страдаю без неё, но... сперва получил звонкую пощечину, затем коленкой под дых, потом упал на землю от сильного толчка, а после, уже под прицелом лука, услышал гневное:
   - Ты чего охренел, козел?!
   - Неужели ты не помнишь меня? - опешил я и тут же сообразил: - Ах, ну да, тебе же стерли память. Ничего, милая, мы справимся, я пришел, чтобы спасти тебя!
   - Что за бред ты несешь? Какая я тебе милая?
   Поднявшись на ноги, я широко улыбнулся, опять распростер объятия и шагнул навстречу красавице:
   - Кошечка моя, Солнышко моё, Зайка, это же я!
   - Не приближайся ко мне, маньяк! - взвизгнула ничего не соображающая дроу.
   Естественно я не послушался и двинулся дальше. За что и поплатился - любимая выстрелила в меня. Дважды:
   - Каталина нанесла вам 32 очка повреждений. Текущий уровень жизни 316/348.
   - Критический удар! Каталина нанесла вам 160 очков повреждений. Текущий уровень жизни 156/348.
   Это подействовало! Лишившись за пару секунд сразу половины хелсов, я протрезвел. Мимолетное наваждение рассеялось без следа. Нет, это все-таки не она. Сердце больно защемило, как бы каясь в том, что тоже ошиблось.
   - Все! Спасибо за урок! Я больше не маньяк! - поднял я руки вверх, словно сдаюсь в плен. - И извини, что напугал тебя. Могу объяснить свое поведение.
   Нахмурившаяся Каталина ждала. Чтобы она меньше меня боялась, я уселся на траву и принялся рассказывать. О том, как встретил девушку, самую красивую на свете, самую умную и самую добрую, как нам вместе было хорошо, как мы были счастливы, как гуляли, как шутили, о чем мечтали...
   Эльфийка внимательно слушала, нервно покусывая губы, при этом взгляд ее постепенно менялся с подозрительного на сочувствующий, а натянутая на ее оружии тетива потихоньку ослаблялась. Когда я дошел до момента гибели моей невесты и признался, что после того, как однажды ее не стало, для меня сразу же все рухнуло: яркие краски мира потускнели, будущее перестало существовать, а в душу пришло опустошение, Каталина не выдержала, всхлипнула, глаза ее помокрели.
   - Ты поразительно на нее похожа. Видимо поэтому я, сильно истосковавшись, так отреагировал, извини, - тяжело вздохнув, опустил я взор и уткнулся носом в колени, стараясь не дать вырваться наружу своим слезам.
   Дроу, отбросила в сторону лук, с ненавистью выдернула все еще торчащие из меня стрелы, присела рядом, и, теперь уже сама, нежно прильнула ко мне, успокаивающе провела пальцами по волосам, ободряюще похлопала ладонью по спине и ласковым голоском произнесла:
   - Я ни капли не сержусь на тебя. И ты меня тоже прости.
   - Угу, все нормально.
   Помолчали несколько минут, каждый думая о своем, потом девушка неожиданно предложила:
   - Понимаю, что полностью заменить умершую невесту не смогу. Но если ты утверждаешь, что у нас с ней много общего, что наши манеры, жесты, а возможно даже и привычки совпадают, то давай попробуем подружить? Пусть в реале я, не такая, как мой перс, но тоже, говорят, симпатичная.
   - Вот так даже? - с удивлением усмехнулся я.
   - А что? Ты вроде хороший парень, не то, что мои одноклассники. Такие мужчины - редкость, но мне нравятся.
   - Да? Любопытно, а какие "такие"?
   - Типа рыцари - сильные, и в тоже время чувственные, сентиментальные. Ты, кстати, в каком городе живешь?
   Я ответил.
   - А-а, так это недалеко, по выходным можешь приезжать! - обрадовалась темная эльфийка.
   Поразительно! Не сказать, что в процессе беседы с этой школьницей печальные воспоминания враз улетучились, но указатель на шкале моего настроения определенно пополз вверх.
   - А лет тебе сколько? - не переставала допытываться юная леди.
   - Двадцать четыре почти.
   - И не очень старый, - прикинула девчонка и продолжила меня веселить: - Только предупреждаю сразу, если у нас все получится вне игры - два года никакого секса! Я маме обещала, пока выпускные экзамены не сдам - ни-ни. В виртуале, к сожалению, тоже не получится, капсула как-то распознает, что я несовершеннолетняя. Даже если ты сейчас трусы стянешь, я ни фига не увижу, кроме черного квадратика, ну или прямоугольничка в том месте... Ты чего ржешь?!
   - Ах-ха-ха! Прости не смог сдержаться. Забавная ты, Каталинка! Спасибо за то, что отогнала грустные мысли и благодарю за предложение. Не сомневаюсь, что и в реале ты - славная девочка. Но дружить я с тобой согласен, но как с сестрой. Ты уж не обижайся, просто я - однолюб.
   - Что так и останешься до старости бобылем? - с сомнением прищурилась дама напротив.
   Пожал плечами.
   - Ну а раз не знаешь, мое предложение остается в силе. Подумай над ним хорошенько. И учти, ты - первый, кому такое говорю. Еще прими к сведению, что я - вовсе не озабоченная нехваткой внимания дура малолетняя. Наоборот, мне постоянно приходится изображать неприступную крепость, потому как отбоя от клеящихся парней нет, - громко выпалила девушка. Затем выдержала секундную паузу, взвешивая, стоит или нет подкинуть в общую кучу еще один немаловажный аргумент в свою пользу, решила, что лишним не будет и добавила: - А в последней четверти у меня один пятерки!
   - О, тогда это двойная честь для меня, что такая привлекательная и образованная личность обратила на меня внимание, - горделиво выпятил я грудь.
   Однако малышка, отыгрывающая эльфийку, не улыбнулась шутке, и с серьезным видом попыталась разобраться в себе:
   - Сама удивляюсь, чем ты зацепил меня. Может секрет в твоей истории - она настоящая, искренняя. Наблюдая за тобой и поняла, что ты надежный, тебе можно доверять.
   Хм, за последнее сутки, подобное заявляет уже третья повстречавшаяся мне девушка (если Виноградинку тоже считать).
   - Приятно такое слышать, - смущенно ответил я. - Знаешь, а я для себя тоже кое-что понял. Мне вдруг стали лампочки все квесты с их надуманными проблемами. Пока тебя не спасу, никуда отсюда не уйду. Единственное, если не успею сделать это быстро, то придется отлучиться ради друзей, находящихся действительно в тяжелой жизненной ситуации. Но потом все равно вернусь!
   - Хи-хи. Как Карлсон?
   - Ага. Надеюсь, у тебя варенье, пирог или что-нибудь сладкое в рюкзачке есть?
   - Поищу. Хи-хи.
   - Ну, тогда все в порядке! - подытожил я, неподдельно радуясь тому, что разговор с сереброволосой барышней потек в другую сторону. Наивный!
   - А еще ты красивый! - добавила не к месту сереброволосая барышня. - С себя облик чара копировал?
   - Угадала. Только не соображу, что ты нашла такого привлекательного во мне?
   - Всё: нос, губы, глаза, брови, ресницы, лоб, уши, волосы, щеки, подбородок, пальцы...
   - Издеваешься? Я видел себя в зеркале.
   - И скромный! - улыбнулась девушка. - Но помимо внешности, у тебя добрый характер, ты помогаешь всем, зря слов на ветер не бросаешь...
   - Зато ты, оказывается, болтушка!
   - Не-ет, - протянула Каталина. - Окружающие утверждают, что по натуре я чрезвычайно жуткая молчунья.
   - Оно и видно, - ухмыльнулся я. - Или несколько дней одиночества так подействовали на тебя?
   - Нет, это здесь не причем. Просто хочу понравиться тебе, но не знаю как, - тихо призналась синекожая дроу и покраснела, вернее пофиолетовела.
   Ой-ой-ой, а эта эльфийка и впрямь втюхивается в меня, по самые острые кончики своих длинных ушей. Пока дело не зашло слишком далеко, надо немедленно остудить ее пыл. А то знавал я случаи с перерезанными венами, от неразделенной любви. Старшеклассницы - народ чуткий, очень ранимый, с ними осторожно нужно, зря поводов для несбыточных надежд не давать.
   - Нет, я плохой и злой. И не всем помогаю. Если бы мне повстречался какой-нибудь страшный орк, тролль, вообще любой игрок-мужик или даже женщина с другой внешностью, мне было бы на них наплевать. Считай, что тебе просто повезло.
   - И врать не умеешь.
   Блин, хоть кол на голове теши! Эта фантазерка в своих розовых мечтах, небось, уже третий этаж своего замка на песке достраивает.
   - Так, время не ждет, пообщаемся на эту тему позже! - решительно перехватил я инициативу разговора. - Лови приглашение в группу! Ага. Все, теперь мну погибаю, вытаскиваю тебя отсюда и отправлюсь по своим делам.
   В уме я уже прикинул, что если куплю баф, увеличивающий скорость передвижения, а потом напьюсь эликсиров, дающих аналогичный эффект, то добежать из города в деревню успею как раз к полудню.
   - Спасибо, конечно, что ради меня готов пожертвовать своей жизнью, - благодарно кивнула Каталина. - Однако подвох может таиться в том, что после твоей смерти, пати распадется. По идее, не должно, но сам видишь, как тут все заморочено.
   - Хм, об этом как-то не подумал, - поскреб я затылок. - О, какой же балбес! Давай выберемся по моим следам? Есть же тропа, что я прорубил через те кусты с яркими ягодами! Пойдем скорей!
   - Не-а, - помотала головой девушка. - Во-первых, уже поздно - раненное растение давно заживило раны. Во-вторых, ты точно уверен, что именно сквозь те заросли прошел, а не вон те или эти? Ведь пространство кружится, и, развернувшись назад, мы запросто можем не к окраине леса двинуться, а еще глубже залезть в него.
   - Блин! И что ты предлагаешь?
   - Найти выход, выполнив соответствующее задание. Только сперва неплохо было б отыскать того, кто нам его даст, - ответила остроухая школьница.
   - Напоминает сказку "Пойди туда, не знаю куда, принеси то - не знаю что", - заметил я.
   - Знаю.
   - Но не забудь, на квест, если он вообще существует, у нас всего час времени, потом, если ситуация коренным образом не изменится, я улетаю на очень важную для меня встречу.
   - Помню. Но улетаешь не навсегда, а как Карлсон - с обещанием вернуться к малышу... не, - к малышке!
   - Ну-у, примерно так.
   - Еще раз пасибки! - расцвела темная эльфийка.
   - Дык, особо пока не за что.
   - Есть! Знаешь, ведь блуждая тут, я дошла до такого отчаяния, что уже почти на рерол согласилась. Но повстречался ты и заставил меня бороться.
   - Пожалуйста, только это ты меня больше уговаривала на приключения.
   - А если бы мы не пересеклись, то некого было бы уговаривать, и я бы уже нового перса качала. Удерживало то. что не хотелось ник Каталина терять. Меня ведь по-настоящему так зовут.
   - Правда? Красивое имя! И редкое.
   - Папа в честь бабушки-румынки окрестил.
   - Понятно. Ладно, что-то мы все болтаем да болтаем, а время то тикает. Давай ближе к делу! В какую сторону направимся?
   - Мне все равно. Куда ты, туда и я! - одарила девушка меня преданным щенячьим взглядом. О-хо-хо, кроме обожания в ее огромных глазах ничего не читается.
   Снова стало не по себе. Я набрал полную грудь воздуха, но вместо фразы: "Тьфу, глупышка, как же ты не поймешь, что не можем мы с тобой быть парой", произнес:
   - Тогда предлагаю идти, куда глаза глядят!
   - Твои или мои? - уточнила Каталина.
   - Вон те, что зловеще светятся в темноте, - указал я направление пальцем.
   - Похоже на предложение бежать без оглядки, - справедливо заметила темная эльфийка и обернулась.
   - Почти так оно и есть, - подтвердил я, вглядываясь вдаль, строя предположения о типе и об исполинских габаритах чудовища, которому могут принадлежать зрительные органы размером с колеса от трехосного грузового автомобиля "Урал-4320", гадая, почему они (органы) разного цвета, прикидывал в уме, сумеем мы одолеть этого моба или все же лучше правда ретироваться.
   Девушка же, напротив, не стала особо напрягать мозг, а издала пронзительный боевой клич (или взвизгнула от испуга?), схватила лук и выпустила в каждый глаз по стреле. Хочется верить в то, что причина такого поведения, кроется не в ее природной глупости, а связана с тем, что напарница уже встречалась с такими монстрами и уверена в наших силах.
   Моб, до этого медленно и мирно плывущий по воздуху, естественно, яростно заверещал и устремился к нагло напавшей на него школьнице с таким нарастающим ускорением, что шустрая девица с красивым румынским именем, не успела натянуть тетиву в третий раз.
   Поскольку мы находились в группе, система поделилась информацией о результате стрельбы дроу и со мной:
   - Каталина нанесла 125 очков повреждений Зеленому Оку Зла!
   - Каталина нанесла 122 очка повреждений Голубому Оку Зла!
   "Странно. С каких это пор сообщается не имя атакуемого существа, а части его тела?", - подумал я.
   И тут загадка разрешилась сама собой: оказывается, не бестелесный призрак проходил сквозь деревья, а два громадных глаза парили рядом, огибая стволы с разных сторон. Зато возник следующий идиотский (по меркам фантастического мира) вопрос: чем монстры кричат, если рта нет, и как летают, не имея крыльев?
   - Не стой, как истукан! Левый мой, правый твой! - распорядилась Каталина, выхватила из-за пояса тонкий кинжал и прыгнула на врага.
   Я и ударил! "Дровосеком"! Моб сообразил, что увернуться не успеет, поэтому даже и пытаться не стал, а просто зажмурился.
   - Критический удар! Головолом нанес 4 очка повреждений Голубому Оку Зла!
   Ёкалэмэнэ, эт что за ...?! Я ошалело взглянул на алебарду - словно держал в руках не максимально заточенное оружие с бешенными характеристиками на урон, а гнилую штакетину от забора. Дык, это еще у меня крит прошел!
   А в то же время, дроу без проблем кромсала соседний глаз:
   - Каталина нанесла 60 очков повреждений Зеленому Оку Зла!
   - Каталина нанесла 60 очков повреждений Зеленому Оку Зла!
   - Каталина нанесла 60 очков повреждений Зеленому Оку Зла!
   Ей доставалось реже, но больнее:
   - Зеленое Око Зла нанесло 106 очков повреждений Каталине. Текущий уровень жизни Каталины 197/303.
   Хм, разница в четыре уровня, но за счет того, что ее персонаж не контактного класса, наш разрыв в хэлсах уже ощутим и дальше будет неуклонно расти. Но постоянно давать о себе знать это не должно, так как скилы у лукарей потом тоже помощнеют, и уже "редко какая птица долетит до середины Днепра".
   - Голубое Око Зла нанесло вам 40 очков повреждений. Текущий уровень жизни 308/348.
   Да, латные доспехи защищают лучше, чем легкая броня. Зато напарница двигается на порядок быстрее у нее кровоточащие удары и чаще критует. Не так часто, как чистый даггер, но все же.
   - Каталина нанесла 61 очко повреждений Зеленому Оку Зла!
   - Каталина нанесла 59 очков повреждений Зеленому Оку Зла!
   - Критический удар! Каталина нанесла 300 очков повреждений Зеленому Оку Зла!
   - Зеленое Око Зла нанесло 98 очков повреждений Каталине. Текущий уровень жизни Каталины 99/303.
   - Каталина выпила малый эликсир здоровья. Восстановлено 50 очков жизни. Текущий уровень жизни Каталины 149/339.
   - Последний пузырек, - предупредила дроу.
   - Ща поделюсь, - пообещал я. - У меня много.
   - Потом. После того, как этих добьем.
   - Точно?
   - Да! Не болтай только, а воюй!
   - Голубое Око Зла нанесло вам 38 очков повреждений. Текущий уровень жизни 308/348.
   А вот и мне снова прилетело.
   - Головолом нанес 1 очко повреждений Голубому Оку Зла!
   - Да е-моё! Что за хрень?! - снова раздосадовано выругался я.
   Первая мысль была о том, что мы сдуру нарвались на РБ и его миньона. Мне достался, тот монстр, который потолще. Однако более подробное рассмотрение чудовищ опровергло данное предположение - система уверяла, что перед нами обычные мобы.
   Тогда может у глазищ сильный резист к рубящим ударам? Их колоть нужно? Ведь и лука, и у кинжала атака как раз колющего характера. Поэтому Каталина нормально дамажит, а я Носорогом только царапаю и раздражаю Око. Моя алебарда, к сожалению, не снабжена копейный наконечником, зато она тоже может стрелять, - в ее древке хранятся четыре суперснаряда. Самое время оценить работу кузнеца Сварога в боевых условиях.
   - Как ты посмотришь на это, урод?! - сурово выкрикнул я и выпустил иглу.
   Мощная пружина радостно и звонко тренькнула, высвобождая часть энергии, металлический стрежень с острый закаленным наконечником, грозным свистом рассек воздух и помчался к испуганной цели.
   Гигантский орган зрения, словно понял, что ему сейчас наступит конец и снова зажмурился, на этот раз обреченно.
   - Головолом нанес 2 очка повреждений Голубому Оку Зла!
   Челюсть отвисла, мозг сформировал красивое семиэтажное ругательство, однако совесть не позволила скверным словосочетаниям сорваться с языка, напомнив, что рядом со мной дама, к тому же несовершеннолетняя. Так и стоял я с разинутым ртом, пока Каталина не подсказала:
   - Бей в отрытую зенку. Веки у них - щиты почти со стопроцентной защитой!
   Я подловил момент и сделал, как мне посоветовали:
   - Головолом нанес 860 очков повреждений Голубому Оку Зла! Голубое Око Зла убито!
   - Во! Другое дело! Что ж сразу не предупредила?
   - Сорри, забыла, - мило улыбнулась девушка с красивым румынским именем и очередной серией ударов добила второго монстра.
   В качестве трофеев из каждого глаза выпало по три длинных ресницы.
   - Ура! Победа! - ликовала боевая подруга.
   Я же, глянул на ее полоску жизни и упрекнул:
   - Победа, которая чуть не досталась нам тяжелой ценой. У тебя ХП на одну оплеуху осталось.
   - Ну, обошлось же ведь.
   - Чего ты вообще их затронула, если знала, что запасы микстуры кончаются? Они же - не агры!
   - Не кто-кто они?
   - Не агрессивные.
   - А это как?
   - У-у-у, как все запущено, - схватился я за голову.
   - Ага, кое-в-чем я еще полная нубка! - не стала скрывать Каталина. - Проведешь ликбез?
   - Куда ж деваться? - вздохнул я и принялся заполнять пробелы в ее образовании. - Значит так, слушай и запоминай! Прежде всего, не обязательно дергаться на все, что шевелится...
   Конечно я и сам - не особо профессионал, но даже на передачу той малой толики информации, которой обладаю, потребуются долгие часы. У нас, разумеется, столько времени нет. Поэтому краткий курс обучения ограничился знакомством девушки с элементарными понятиями. Еще из своего предыдущего опыта игры в ММОРПГ я поделился хитростью прокачки персонажей выбранной ею специальности и расы и объяснил общие принципы охоты в группе а, в частности, рассказал о тактических особенностях работы связки стрелок-массдамагер. Напоследок поведал о нескольких, проверенных на практике, приемах безболезненного выкручивания из критических ситуаций. А до остального она и сама постепенно дойдет.
   - Надо же, как много интересного и полезного, оказывается, я не знала, - выпятила нижнюю губу эльфийка в конце урока. - Получается, эффективнее было две стрелы пустить в одно Око, а не по одной в каждое?
   - Верно. В таком случае ты не потратила бы зря лишнюю секунду на прицеливание, следовательно, успела бы и в третий раз щелкнуть тетивой, а, соответственно, прикончила бы моба раньше. Потом мы вдвоем и со вторым справились бы быстрее. Я бы бил монстра алебардой, а ты, отбежав в сторону, продолжила пользоваться луком, а не лезла на рожон в кожаном костюмчике и не тратила зря дорогие исцеляющие средства.
   - И все это с учетом того, что у всех членов пати достаточное количество эликсиров, а данные чудовища требуются по квесту, ради опыта или из-за хорошего дропа?
   - Умница, теорию освоила на "отлично"! Теперь приступим к практическим занятиям.
   Так как задания, указывающего, чьих и сколько останков необходимо добыть, нам еще не было сформулировано, то на всякий случай мы решили мочить всех подряд, из тех, кого могли без сильного напряга одолеть. И надо отметить, что за оставшиеся тридцать две минуты от отведенного мною часа (двадцать восемь минут ушло на ликвидацию безграмотности Каталины) таких, кто не смог нашему тандему оказать серьезное сопротивление нашлось предостаточно.
   Мы без труда расправились еще с парой летающих глаз. От двух предыдущих они отличались не только расцветкой, но и атакующими умениями. Если у тех - голубой пытался холодить, а зеленый травить, то у этих - желтый иногда обжигал, а красный вампирил помаленьку, выкачивая с каждым ударом еще и глоточек крови. Впрочем, лут остался прежним - три ресницы.
   - Это девятнадцатилевельные Очи Зла, у них хитов прилично, но скилы слабенькие, - пояснила спутница, уже имевшая дело с данными представителям и фауны. - Но их сородичей постарше, уже стоит всерьез опасаться. Здоровья у них даже четь меньше, зато и шансы заморозки высокие, и время отравления, и сила ожогов, и от жизни солидно отхлебывают. А еще пурпурные бывают - так те для магов особенно страшны, потому что сразу и здоровье, и ману выпивают. Но самый опасный черный! Он, как ты говоришь, - агр и имеет самую дальнюю атаку. Не дай бог первым нападет - так загипнотизирует, что мы сначала друг другу глотки перережем, а потом тот, кто останется, сам себе добровольно живот распанахает. Я из-за такого гада уже два раз себе харакири делала. Поэтому, если встретится вдруг - бежим без оглядки. Не то твоя крутая пушка, без хорошего антивнушительного амулета, обратится против хозяина.
   - Угу, намотал на ус.
   К счастью, с глазами мы больше не пересеклись. Но напоролись на шайку скелетов, вылезших из-под земли. Один верхом на таком же, как обглоданном коне и четверо пеших.
   Каталина доселе с костями ходячими не сталкивалась, и, в принципе, они нас и не трогали. Но я решил испытать силушку богатырскую. И чуть было не поплатился, ибо возиться пришлось долго. Стрелы дроу либо пролетали сквозь ребра, либо застревали в отверстиях, не причиняя скелетам вреда. От ударов Синим Носорогом наглядные пособия из школьного кабинета анатомии, конечно, легко распадались на составляющие. Однако через пару секунд снова собирались в одно целое и атаковали! Всадник иногда менялся конечностями со своим питомцем или вовсе соединялся с животным в этакое подобие давно издохшего, но даже после смерти не угомонившегося кентавра.
   Специально не считал, но приблизительно, раз по пять я убил каждого скелета, прежде чем не вспомнил свой ник и не догадался бить плашмя по черепушкам. Теряя от моих "ласк" голову, скелеты успокаивались навеки (ну или до следующего респауна).
   С этой команды ничего ценного не добыли, окромя треснутого черепа с поломанным зубом, оставшегося от наездника.
   Далее мы забрели в болото, где водились плюющиеся жабы, мерзкие пауки, имеющие вместо членисто-ног по восемь человеческих рук, да утопшие девственницы с красивыми волосами-водорослями и ужасно разложившимися лицами. На этих тварей мы охотились, четко, слаженно, как по учебнику. Ни я, ни Каталина даже не были серьёзно ранены.
   С пролетавшей мимо стайкой рукокрылых млекопитающих в четыре щелчка тетивой разобралась Каталина. За это на нас отчего-то здорово обиделись, шатающиеся неподалеку, социальные друзья убиенных вышеупомянутых летучих мышей - мечта каждого некроманта - не эстетично опухшие и дурно пахнущие зомби из отряда приматов. С безобразными вонючками пришлось воевать уже мне.
   Сами, вяло бредущие, словно обдолбленные наркоманы, существа хлопот не доставили - уж чересчур медленно двигались. А вот, роящиеся вокруг них, тучки назойливых мух, отнюдь не тормозили и нервишки наши потрепали изрядно. Был бы на нашей стороне маг с какой-нибудь абилкой типа "дихлофос" - другое дело, а так - чуть до смерти не защекотали заразы, откусывая по единичке ХП, пока их всех "переапплодировали" (да, противные насекомые вынудили нас зачехлить бесполезное оружие и перейти к бурным овациям).
   Далее, переведя дух после рукопашной схватки с мухами, мы чуть попотели, ушатывая здоровенного мужика, сшитого из кусочков трупов других мужиков. Причем в организме местного Франкенштейна присутствовали участки, позаимствованные и у представителей негроидной расы. Хуком трехметровый детина обладал нокаутирующим, но так как шевелился он не намного шустрее предшествующих ему цельнотелых воскресших обезьяньих мертвецов, это ему не особо пригодилось. С этого непроворного красавца высыпался моток шёлковых хирургических ниток.
   Напоследок нарвались на агрессивную кампанию: бормочущую и пакостно хихикающую морщинистую бабку с бородавкой на носу, ее жирного фырчащего и царапающего кота, глухо рычащего и больно кусающегося пса-переростка, и, почему-то каркающей по-вороньи, помесью гоблина, крокодила и свиньи (ИИ потом идентифицировал сие чудо, как некую извращенную разновидность вурдалака). Вся шайка старше двадцать пятого уровня!
   С ними, безусловно, туговато пришлось бы, если бы я не был алебардистом, и если бы не меткая и наученная напарница, которая теперь стреляла когда нужно и в кого нужно. А так, к моменту моего финального "скоса" Доблестным Синим Носорогом, у меня аж двенадцать процентов жизни осталось, а у Каталины вообще половина!
   - Всё баста, на этом и закруглимся, - выдохнул я, запихивая в котомку усы кота, пёсью шерсть, седой локон колдуньи и тягуче-сопливо-резиновое нечто, вывалившееся из брюха, сопровождавшего ведьму упыря. - Час прошел, НПС не обнаружен, значит, полечу в город, - подвел я итог.
   - Угу. А как именно полетишь? - не скрывая расстройства, поинтересовалась синекожая копия моей невесты.
   - Пойду убьюсь об стену, - пошутил я.
   - Дык где тут стены? - улыбнулась девушка.
   - Тогда об ствол. Или наеду на каких-нибудь кладбищенских гопников. Выходи из группы, чтобы и тебе не перепало.
   - Давай, - кивнула Каталина и чмокнула на прощанье - Счастливо!
   - Пасиб. Но ты тут тож не унывай, скоро вернусь, - подмигнул я и поделился с серебряноволосой симпопулей оставшимися эликсирами здоровья.
   - Жду, - кивнула темная эльфийка, принимая пузырьки, и вдруг нахмурилась: - Ой, у меня переполнение инвентаря. Забери что-нибудь. Продашь в лавке, и будет тебе компенсации за микстуру.
   - Брось, гусары с дам денег не берут, - отмахнулся я.
   - Бери-бери. Не выкидывать же? Жалко ведь, трое суток этим дерьмом рюкзак набивала.
   - Ладно, уговорила, куплю на них тебе еще склянок, да помощней.
   Каталина наугад зачерпнула из своего саквояжа охапку останков и пересыпала в мою распахнутую сумку.
   И тут я впервые, обратил внимание на одну, нет даже две, характерные особенности, присущие дропу Черного Леса.
   - Так-так-так, мое отбытие временно откладывается. А если повезет, то и вовсе отменяется! - провозгласил я.
   - Да, а почему? - навострила ушки лучница. Однако тон изумления в вопросе, практически сразу утонул, захлёстнутый волнами-цунами, разбушевавшимися бездонном океане ее нескрываемой радости.
   - Заметила, что все трофеи, выпадающие с мобов этой локации, подчиняются единому правилу?
   - М-м-м, - девушка задумалась, потом виновато пожала плечами и уточнила: - А какому?
   - Как бы попонятнее выразиться? Ну, эти предметы слишком веревочного типа что ли: они все длинные, тонкие и гибкие. Вот, посмотри сама: ресницы злых очей, кишки перламутровых жаб, хирургические шелковые нити, косы утопленниц, паутина руконога, нервные волокна зомби, кошачьи усы, шерсть оборотня, седой локон колдуньи, ветви бродячей ивы, путы воскресших мучеников, щупальца болотной гидры, жгучие отростки кошмарной тины, и тому подобные жилы, сопли, хвосты...
   - Ой, и правда! - утвердительно тряхнула кудрями эльфийка, но тут же возразила: - Хотя нет, не все вещи такие! Череп предводителя скелетов и мелок-оберег опровергают правило!
   - Что еще за мелок?
   - Он служит для начертания охранного круга, - извлекла и продемонстрировала Каталина продолговатый белый брусочек, чуть крупнее привычного, коим школьники обычно пишут у доски, на стульях учителей или спинах одноклассников. - Создает на восемь часов защитную полусферу, находясь внутри которой можно не опасаться даже агрессивных монстров. Без него я б, наверное, с ума сошла от страха или бессонницы.
   - А почему в реал не выходила ночевать? - удивился я.
   - Да ну, это ж времени сколько терять на разморозку-заморозку капсулы. И потом тут восстанавливаешься в разы быстрее.
   - А родители твои как на такое глубокое погружение реагируют?
   - Ругают еще как, особенно папа, - дунув на челку призналась собеседница. - Но сейчас они с маман в двухнедельный туристический тур по Средиземному морю укатили, а меня на попечительство бабушки оставили. Она через три наведывается, зато звонит по десять раз в сутки. Но это не проблема, я телефонную линию к саркофагу подключила.
   - Ясно. Получается, злоупотребляешь доверием предков?
   - Чуть-чуть в последние дни каникул можно оторваться? Не всегда же быть паинькой? Иногда просто так и хочется побунтовать, побыть непослушной девочкой. Между прочим, некоторые психологи утверждают, что такое поведение подростков даже полезно для успокоения и укрепления их еще несформировавшейся и очень ранимой нервной системы. Тем более играть в "Миры Бессмертных" гораздо лучше, нежели шататься по подворотням, подвалам и чердакам, - ответила в свое оправдание Каталина и принялась загибать пальцы. - Я не курю, не бухаю, иные вредные препараты тоже не употребляю, стекла не бью, прохожих не граблю, котят на жертвенном алтаре не расчленяю, не трах... э-э прочие аморальные и криминальные поступки не совершаю.
   - Всё-всё, завелась, - поднял вверх я ладони. - Вернемся к нашим геймерским заботам.
   - Ой, извини, что-то и правда завелась. О чем ты там говорил?
   - Мы обнаружили, что подавляющего большинства тутошнего дропа веревочного типа. И, как и положено, из всяких правил есть исключения. Тому пример - мелок и череп, - принялся рассуждать я вслух. - Но, помимо уже озвученного признака, в описании характеристик почти всех вещей имеется еще одна немаловажная деталь. А именно: "возможность соединения с другим предметом". И сие верно даже для головы предводителя скелетов.
   - Ха, действительно! Углядел же! А я как-то безо всякого, - поразилась девушка. - И что это нам дает?
   - Так вот. Это наводит на мысль, что определенное сочетание набитого нами "добра", должно нам дать некую зацепку. Допустим, подсказывающую, где найти искомого нами НПС с заданием, или что-то в это роде.
   - Ты такой умный! - восхитилась Каталина. - Не то, что я - дура.
   - Ну, не надо так критично, - поспешил я успокоить "подростка с еще несформировавшейся и очень ранимой нервной системой". - Скорее у меня немного больше опыта. Ты б тоже чуть позже пришла к похожим выводам.
   - А твой опыт не знает что и с чем можно использовать?
   - В этом как раз-таки и загвоздка.
   - А чего гадать, давай попробуем старым проверенным способом? - предложила дроу.
   - Методом "научного тыка"?
   - Им самым!
   Мы натрусили из рюкзаков гору предметов, упали рядом на коленки и стали веселиться.
   Энтузиазм наш иссяк минут через пятнадцать, когда безрезультатно перепробовали двести с лишним сотни возможных и невозможных вариантов. Да чего уж там говорить, однородные предметы и те не желали скрепляться между собой. Конечно, принудительно завязанные в узел вещи, не расплетались, но это было не то.
   - Блин! - процедил я сквозь зубы.
   - Блин! - согласилась Каталина и обиженно стукнула по макушке сиротливо лежащий в сторонке черепа.
   - Умничка! Точно! Мы ведь череп ни разу не попытались с чем-нибудь использовать! - обрадовался я.
   Темная эльфийка тут же выхватила из кучи локон ведьмы, вставила его трещину на лбу и прыснула:
   - О! Тарас Бульба!
   - Похож, - грустно улыбнулся я. - Только все равно не то.
   - Может на хвост заменить? - предложила девушка.
   - Нет. Ну-ка дай-ка сюда, - потянулся я за костяной головой, и когда Каталина отдала останки предводителя скелетов, сунул в дырку от отсутствующего зуба первую попавшуюся червеобразную внутренность.
   - Поздравляем! Соединение прошло успешно! Создан новый предмет: Путеводный клубок Ариадны (длина нити 0,5 из 1000 метров).
   - Вау! - воскликнул я.
   - А что это значит? - вскинула бровь Каталина тоном, подсказывающем мне, что у нее имеются пробелы в ознакомлении с древнегреческой мифологией, в частности ей неведома история о Тесеи и Минотавре.
   - Очевидно то, что наша заветная цель - выход из Черного Леса находится на расстоянии не далее километра, - блеснул я прозорливостью, после чего поковырялся в ворохе дропа и достал еще одну розовато-кольцевидную кишку.
   Приставление к свободному концу маршрутного мотка второго червеобразного потроха не дало ожидаемого положительному результата. Зато любой другой предмет - пожалуйста - прилеплялся к клубку. Следующая вещь, оказалось, должна была уже отличаться от двух предыдущих. Дальнейший отрезок - не смел совпадать с тремя предшествующими. Пятому участку запрещалось походить на четыре впереди стоящих и так далее. Для восьмого куска ограничение почти полностью снималось, единственное, что не позволялось, так это повторять седьмой.
   Мы с Каталиной быстро разобрались с хитрым принципом и приступили к цикличному наращиванию. Благо запасы и богатство выбора не заставляло нас при этом особо морщить лбы.
   Девушка подавала "кирпичики", я строил: легкое касание - вспышка света - поздравление ИИ возвещавшее об успешном соединении предметов - удлинение нити - увеличение размера клубка. Хотя, с учетом исходного материала и габаритов, именовать образовывающееся нечто клубком нити - не есть правильно. После преодоления рубежа, равного окружности беговой дорожки олимпийского стадиона размеры получившегося чуда уже превзошли радиус основания среднестатистического Снеговика. А на последней стометровке высота шара достигла уровня моих ключиц.
   - Поздравляем! Соединение прошло успешно! Создан новый предмет: Путеводный клубок Ариадны (длина нити 978 из 1000 метров).
   На этой радостной ноте у нас все-таки иссякли "ингредиенты". Не совсем закончились - четыре предмета еще осталось, но они не противоречили архитектурным правилам Ариадны.
   - Эх, все-таки не хватило. Придется усмирить еще полтора-два десятка неспокойных душ, - резюмировала сереброволосая дроу и приготовила лук.
   - Желательно, чтобы это были разные мобы, - присовокупил я и потянулся за алебардой.
   - А как быть с клубком? В его свойствах сказано о невозможности поместить в инвентарь.
   - Ну, определенно, катать эту громадину с собой нет смысла. Давай просто далеко не отходить и держать его в поле зрения.
   Так и сделали.
   Как назло монстры, будто почуяли, что им вот-вот грозит перепадание люлей и все куда-то попрятались.
   - А давай, поступим, как в сказке про Царевну-лягушку? - в шутку предложила Каталина. - Натяну потуже тетиву, да и выстрелю в разные стороны - глядишь и сагрю из темноты женишка какого.
   - Отлично! - поддержал я идею и, потехи ради, даже развил её: - Только давай, для надежности, предположим, что у отца было не три сына, гм... дочери, а штук шесть?
   Всего лишь спустя минуту, после того, как вдаль пустилось рекомендованное мною количество оперенных снарядов, до меня дошло, какие мы легкомысленные идиоты!
   И дело даже не в том, что по закону подлости, все стрелы попали в цель. И не в том, среди тех, чье внимание привлекла девица, обнаружилось аж два Черных Ока Зла. Главная трагедия заключалась в том, что спутницу мою угораздило подранить... аж двадцать восьмого уровня Рейд-Босса со, всего лишь на левел уступавшей начальству, свитой.
   А тут еще горе-снайперша подняла вверх руку, испуганно ощупала воздух за спиной, часто захлопала длинными ресницами, слегка разжала пухлые губки и добила меня тихим недоумённым лепетом:
   - Ой, колчан опустел.
   Ситуация усугублялась еще тем, что умирать нам ну никак нельзя. Иначе после гибели я - улечу в Тримфорт, а Каталина останется здесь, но перенесется к месту активации феникса, которое, больше чем уверен, окажется на противоположном конце локации, и что моя новая подруга далеко не скоро найдет почти завершенный клубок.
   Поместить вышеупомянутое чудо (кишкасто-волосатый комок имею ввиду, а не девушку) в инвентарь, а затем героически сдохнуть и очнуться подальше отсюда - тоже нельзя (опять-таки, храбро скончаться можно - забрать с собой моток не получится).
   Или прямо сейчас использовать свою хрустальную статую птицы возрождения и перепривязать место воскрешения для группы к данной точке пространства? Тогда даже смерть не разлучит нас, то бишь: когда нас порешат, мы дроу не разделимся и не потеряем клубок. Недостаток этого варианта: угроза моего зависания в проклятому лесу. Как минимум до окончания сбора километровой нити Ариадны. Как максимум - неизвестно насколько дольше, коли клубок покажет нам дорогу не за пределы территории, а, предположим, доведет до следующего этапа на пути к выходу.
   Третья идея, выпутывания из незавидно сложившегося положения, такова: я переагриваю на себя всю толпу и стараюсь как можно медленнее превращаться в покойника; Каталина в это время, покидает пати и, как можно усерднее, шевелит длинными стройными эльфийскими ножками, стараясь при этом, как можно быстрее и как можно дальше отбежать, покуда система не дезактивирует ее персонажу режим боя; после моя юная подруга спасается уходом в реал; еще немного погодя, когда страсти улягутся и сожравшие меня монстры опять разлетятся по своим зонам ответственности, девушка возвращается и спокойно, даже без моей помощи, собирает оставшиеся метры хвостов, сосудов и тому подобных частей внутренностей и внешностей. В данной теории тоже кроется один маловероятный (а вдруг нет?) минус - а ну как хитроумные мобы все же не ретируются, а останутся циркулировать около клубка? Или того хуже - надумают его охранять!
   Существовал еще и четвертый способ красивого отступления, но он содержал в себе чересчур много "если". А пятый план, так вообще хромал на обе лыжи, к тому же для объяснения его смысла нубке потребуется взять у монстров многочасовой тайм-аут и, что еще важнее, запастись горой терпения.
   Короче говоря, ни до чего толкового я так и не докумекал, пока на нас не набросились мобы.
   Бордово-фиолетовая ворона размером с теленка, издающая звуки двигателя на реактивной тяге, добралась до нас первой. За пару шагов то столкновения она обернулась клыкасто-сисястой вампиршей с алыми губами, в вишневом глубо декольтированном корсете и длинном плаще из сиреневых перьев. Яркая внешность и соблазнительные формы не произвели на нас должного эффекта, поэтому дама сдохла тоже первой. Каталина ловко чиркнула по протянутой длани кинжалом, а я тупо разрубил птицу-девицу пополам.
   Вторым доскакал одинокий предводитель скелетов, но не на мертвом костяном коне, как встречавшийся нам ранее подобный индивидуум, а на исполинском хитиновом и вполне живом богомоле. Где бедняга растерял свою гвардию, и не приложил ли к этому лапы его диковинный транспорт, выяснять мы не стали.
   Скелета я укокошил по знакомой схеме (плашмя по лбу Синим Носорогом) и ничуть не удивился выпадению с него дубликата беззубого черепа. Поднимать предмет не имело смысла - нам хотя бы один клубок завершить. Да и времени на это не было, потому как подползала кобра, величиной с анаконду.
   - Определенно у программиста, ответственного за фауну данной области, комплекс неполноценности, - поделился я подозрениями с соратницей.
   Но лучница ничего не ответила, так как полностью сосредоточилась на насекомообразном питомце. Каталина и богомол с переменным успехом кромсали друг друга, пока я не вмешался, и уже острыми краями алебарды решил вопрос в нашу пользу.
   - Тс-с, - обидевшись, на то, что на нее не обращают внимания, зашипела за спиной змея и зашаталась в знаменитой стойке.
   Пока раздувшая капюшон гадина выбирала на кого напасть сначала, а кого оставить на потом, я, не особо заморачиваясь, снес огромною башку с раздвоенным языком, после чего подзадорил напарницу:
   - Вот так-то! Мы не лыком шиты - повоюем еще!
   - А то! - подмигнула в ответ тезка собственного чара, хотя тоже отчетливо понимала, что на этом наше победоносное шествие подошло к концу, и сейчас нам отплатят сполна.
   И все равно человек - такое существо, которое будет трепыхаться до последнего. А по сему, не дожидаясь, покуда очередные мобы перехватят инициативу, я выстрелил в ближайшее Око Зла, потом в дальнее.
   Первая игла вонзились в черную зеницу до того, как глазище успел моргнуть щитами. Уже знакомое верещание приятно огласило окрестности. Но в крике обескураженного монстра присутствовали и новые нотки - он возмущался! Еще бы - полоска жизни убавилась почти на четверть. Вероятно, по мнению чудища, такая букашка как я, не должна наносить столь ощутимые повреждения. Ха! Лети поближе моя пушка на плюс двенадцать объяснит, в чем тут загвоздка. Эх, жаль, что зарядов так мало, и нет "автоматическо ведения огня", а то бы всем н аэтой полянке досталось!
   Вторая дистанционная атака, увы, не увенчалась успехом - заостренный стальной прут попал в бронированное веко. Поскольку с перезарядкой алебарды туго, а последний "патрон" особой роли уже не сыграет, я решил его не тратить попусту и приготовился к рукопашной.
   РБ почему-то подключаться к драке не спешил. Точнее не спешила, ибо существо обладает признаками женского пола. Этакая добродушная пожилая дама с иссохшими костлявыми пальцами, в балахоне окраса ночи, с неприятно поблескивающим в лунном свете сельскохозяйственным орудием для скашивания травы и злаков. Из-под капюшона леди-босс с незатейливым именем - Хозяйка Тьмы недобро поблескивают глубоко впавшие органы зрения. Глаза карги вразнобой меняют колер, и в определенный момент бытия имеют то голубой с зеленым, то красный и желтым, то пурпурный с черным цвета. "А палитра-то, как у Очей Зла!" - заметил я интересную связь.
   Свита рейдового чудовища представляет собой девять ее миниатюрных копий. Коэффициент соотношения крохотных воплощений смерти к оригиналу навскидку равняется где-то пяти сотым. Старушки кружат хоровод, оберегая начальницу, имеют аналогичную "двухлампочную" цветомузыку в головках, и, что несказанно радует, без одобрения госпожи, тоже трогать нас не торопятся.
   "Может все-таки не задела их Каталина, и сюда ведьмы не за кампанию прилетели, а просто маршрут их движения через эту полянку пролегает? Сейчас мы напарницей расправимся с черноглазыми, освободим место, и Хозяйка Тьмы дальше отправится", - "любовался" я главным врагом, с зародившейся робкой надеждой на благоприятный исход.
   - Похоже, твоя стрела пролетела мимо рейд-босса. Если так, то он не опасен, и остались только Очи Зла, - поделился я догадками с Каталиной и велел: - Бери то Око, у которого меньше здоровья, а я другого поковыряю.
   - Лады!
   - Только осторожнее, не смотри ему в глаз, - предупредительно скаламбурил я.
   - Тогда не загипнозит, что ли? - уточнила эльфийка.
   - Понятия не имею. Но на всякий случай не пересекайся с ним взглядом.
   - О'кей! - кивнула подруга по несчастью и испуганно вскрикнула: - Змея - ожила!
   Действительно, гигантская кобра вырастила взамен утраченной головы две новых и собирается отомстить. Но это еще не все - вампирша тоже срослась и угрожающе обнажила клыки.
   - Не отвлекайся. Сам разберусь с ними! - пообещал я и одним критом скосил сразу и хладнокровную, и кровососущую гадину.
   Но через пару секунд у первой раздулись уже четыре капюшона. Блин, знал бы, что такие дела - какого-нибудь пета-мангуста приобрел. Вторая поверженная также упорствовала моим попыткам отправить ее в мир иной, правда с чуть запоздалой регенерацией, по сравнению с ядовитой заразой. А на эту осинового кола не хватает!
   После следующего отсечения на хвосте кобры шипело уже восемь пастей с длинными раздвоенными языками. Вампирша же, прежде чем проворонить третьего "дровосека" и очередной раз выбыть на скамейку запасных, успела чиркнуть по моим доспехам скрюченным ноготком. На качественной гномьей стали осталась глубокая искрящаяся борозда.
   Нет, надо кардинально изменить тактику! Ибо шестнадцатиглавую змею я еще худо-бедно одолел, а вот тридцать две ядовитые башки уже не потяну - обязательно какая-нибудь ужалит. Да и с другой ярой представительницей Мира Бессмертный - красоткой из фильмов ужасов, так и норовящей раздеть меня, путем разрезания брони на железные лоскуты, и жаждущей впиться в мою привлекательно пульсирующую шею, тоже пора заканчивать, не то Каталине самой туго приходится с двумя... О, нет!
   По шоколадным глазкам девушки расползлась чернота, поглотив не только радужную оболочку, но и белки. На милом улыбчивом прежде лице эльфийки, застыла перекошенная недобрая гримаса. Б-р-р, у меня будто кто-то с жутко холодными босыми ступнями промчался вдоль позвоночника и обратно. Ночь, заполнившая пространство между ресницами и разум Каталины, превратила ее в зомби. Только не в привычного тормознутого, а очень опасную и виртуозно орудующую кинжалом штучку.
   Надо ли говорить, что загипнотизированная союзница набросилась на меня с диким остервенением? Конечно, грех на нее за это обижаться, но почему мне кажется, что сейчас подружка лупит меня активнее, нежели до этого тыкала мобов?
   "Головолом, извини, но это не я тебя бью. Меня глаз этот заставляет", - настрочила Каталина в приват.
   - Понял уже, - ответил я вслух. Не уверен, что девушка меня услышит, но знаю, что слова мои дублируются в письменной форме указанного раздела чата. - А сопротивляться его влиянию не получается?
   "Не-а, вообще никак себя не контролирую. Даже слова вымолвить не могу. Только фрэндам отписываться", - сообщила девушка, изобразив в конце фразы двоеточие, минус и открывающуюся круглую скобку.
   - Да, ладно, не переживай так сильно. Больно сдачи давать не буду.
   "Да я за тебя боюсь. Как ты теперь один против всех? Ого, какие выкрутасы, оказывается, я могу исполнять! Ой, блин, сорри!" - и снова грустный смайлик.
   Ох, до чего же быстры, красивы и опасные стали ее комбоудары! Если бы сейчас прошел крит - кое-кто со сверкающей алебардой в руках отблистал свое.
   - Н-да, похоже, Око лучше тебя самой осведомлено о талантах твоего перса, - оценил я не только визуально, но и на собственной шкуре мастерство владения эльфийкой кинжалом (не "родным", между прочим, для профессии лучницы инструментом).
   А тут еще кобра, сука, сбила наземь своим хвостищем. Неуклюжий взмах при падении, стоил мне слетевшей броне-перчатки. Ядовитая тварь не этим преминула этим воспользоваться и сразу две пасти впились зубами в мое оголенное запястье.
   - Гигантская Кобра нанесла вам 26 очков повреждений. Текущий уровень жизни 115/348.
   - Внимание вы отравлены! В течение минуты секунд уровень вашего здоровья будет уменьшаться на 2 единицы в секунду.
   - Вы ощущаете воздействие яда. Текущий уровень жизни 113/348.
   И антидот есть, и воспользоваться им не могу - грузный чешуйчатый моб обвил мое тело и не дает трепыхнуться.
   - Каталина нанела вам 32 очка повреждений. Текущий уровень жизни 81/348.
   - Вы ощущаете воздействие яда. Текущий уровень жизни 79/348.
   Зашибись! Осталось только с клыкастой вампиршей поцеловаться на прощанье.
   Грудастая кровопийца словно прочла мои мысли, радостно разинула уста и приготовилась оставить фирменный засос на моей шее.
   Опустилась ниже десятипроцентного запаса здоровья и тут же предупреждающе замерцала красная полоска ХП, сигнализируя о критическом состоянии здоровья. Да в курсе, в курсе я, что скоро конец, но что тут можно поделать? Разве только выпустить бесполезную в таком состоянии алебарду, резким рывком высвободить из плотного змеиного кольца хотя бы одну руку, сжать в кулак пальцы, и напоследок съездить по той морде, до которой дотянусь! Да, именно так, следует встречать смерть героям! Не моля о пощаде, а дерзко и смело взирая на врага!
   Однако отоварить анакондо-кобро-гидру или вампиршу (Каталину бить я не собирался) не удалось.
   - Внимание! Черное Око Зла подчинило себе вашу волю! - любезно проинформировала система.
   Возникший в уголке экрана таймер, принялся отсчитывать десять минут, по истечении которых, мой персонаж освободится из гипнотического рабства. Хе-хе, тупой монстр даже не подозревает, что это произойдет гораздо раньше. По моим подсчетам секунды через две, максимум через три - когда улечу в далекую точку воскрешения.
   Пока трудно сказать, к счастью или на беду, но ошибся я трижды! Первый раз, когда оклеветал искусственный интеллект словом "тупой"; второй раз, когда неверно вычислил время, оставшееся до наступления виртуальной гибели; третий - усомнившись, что за коротенький интервал равный нескольким трепыханиям сердца можно столько всего успеть и спасти моё плачевное положение.
   Гигантский глаз, условно проникший в мозг пленника, мгновенно оценил ситуацию, моментально перебрал миллионы комбинаций, выбрал из них ту, что имела наивысший коэффициент вероятности, и незамедлительно приступил к действиям. При этом кукловод не только досконально изучил потенциальные возможности своей марионетки, но и продиагностировал её физическое состояние, инвентаризировал её скарб, оценил характеристики имеющегося в наличие вооружения, а также учел расположение и параметры окружавших меня существ.
   Свободная, но не подчиняющаяся мне правая рука разжала кулак и вновь вцепилась в заточенный до плюс двенадцати Доблестный Синий Носорог. подкорректировала, как мне показалась, буквально на какие-то миллиметры, если не на микроны древко, и высвободила дикую энергию, сжатой внутри оружия пружины. Четвертая игла с ликующим визгом полетела в никуда.
   Если бы я сейчас мог, то непременно проскрежетал что-нибудь типа: "Вот же тварь лупоглазастая, последний заряд проср...".
   - Головолом нанес 300 очков повреждений Спутнице Хозяйки Тьмы! Спутница Хозяйки Тьмы убита.
   - Получен опыт!
   - Поздравляем, вы получили новый уровень! Текущий уровень 20!
   - Получено 6 единиц характеристик! У вас 6 нераспределенных единиц характеристик!
   Вот это да!
   Черное Око Зла обнаружило, что до апа мне осталось с гулькин нос, а РБ-шный миньон, для умерщвления которого хватит одного выстрела, как раз находится на линии огня, и сыграло на этом. Молодца!
   Только вот интересно, что гигантский глаз предпримет дальше? Ведь моя тушка по-прежнему скованна и отравлена, её душат, кусают и кромсают. А ещё к растерзанию подключится теперь уже и стопудово сагрившийся рейд-босс.
   Дальше было ещё веселее! Всё та же прокушенная правая рука сначала, видимо заблудившись, залезла в карман, потом выскочила из штанов и схватила вампиршу за лохмы, рывком отстраняя ее от моей шеи. Женщина-чудовище возмущенно зашипела, за что и получила долгожданную зуботычину. Но надо отдать должное мстительной твари, - она не растерялась, а быстро смекнула, что высасывать желанную жидкость можно и из кулака.
   Черное Око Зла даже не потрудилось выдернуть немеющую длань, даже напротив, еще глубже затолкнуло ее в пасть. Чего гигантский глаз хотел этим добиться, я сообразил не сразу, а когда понял, зауважал его ещё сильнее.
   Яд должен был перевариваться во мне еще около пятидесяти секунд, но система вдруг сообщила, что отравляющее воздействие на организм прекратилось. Это вампирша вместе с лейкоцитами, тромбоцитами, эритроцитами и прочими составляющими крови высмоктала из меня заразное зелье кобры! По озадаченной физиономии дамочки в плаще из сиреневых перьев, стало ясно, что та распробовала в потребляемом напитке посторонние примеси. Распробовала, однако, отлипать и не собиралась. Либо была в курсе, что яд не окажет на нее пагубного влияния, либо потому что дура.
   Но дальнейшее исполнение мною роли донора не устраивало гигантский глаз, а потому безымянный и средний пальцы мои разжались, роняя в чужой рот... серебряную монету (так вот за чем пятерня в карман опускалась!). Не ожидавшая такой подлянки Вампирша даже писка не издала, вспыхнула и сгорела за доли секунды. Минус один.
   Око эффектно избавилось от использованного и больше ненужного противника, но как оно планирует справиться с остальными?
   А остальные сами решили часть проблем. Дело в том, что разгневанные Спутницы Хозяйки Тьмы крошили всех и вся, на своём пути, без сортировки на виды и оглядки на национальную принадлежность. Предвидя такой ход, мой глазище извернулся и первой подставил под косы служанок смерти одну из голов змеюки. Гадина, получила подряд три повреждения от миньонов РБ и переключилась на них. Уследить за тем, что случилось дальше без замедленного просмотра видеозаписи сражения, было бы нереально. Да я и не старался.
   Пока одни мобы выясняли кто из них "папка", а кто лох, мы с Каталиной, под управлением других, занялись примерно тем же самым.
   С тем, что огромные органы зрения загипнотизировав нас, унаследовали и наших врагов, я разобрался сразу, но вот тот факт, что Черные Очи Зла действовали не сообща, а каждый сам за себя, удивляло.
   Эльфийка превосходила по уровням, но моё обмундирование и оружие компенсировала эту разницу, а поэтому переход от трехзначного числа, отображающему оставшиеся хэлсы, к двузначному произошел у нас практически синхронно. Зато самочувствие наших повелителей, параллельно месивших друг друга, отличалось разительно. Глаза пулялись то какими-то сгустками света, то токсичными слезами, то невидимыми силовыми полями.
   Мой рулевой переморгал оппонента с двадцатипроцентным преимуществом. Но после победы не ринулся ко мне на подмогу. А зачем? Освобожденная из психоплена нубка уже мне не ровня, так как без Ока она бьется гораздо хуже. Теперь я ее итак одолею, как бы мне не хотелось обратного.
   "Прости, за дурацкий совет с царевной-лягушкой", - написал я на прощанье Каталине.
   "Эх, жалко. Мне даже на какой-то миг поверилось, что выкрутимся из этой жопы. Ошибалась - чудес не бывает", - ответила девушка, которая от последнего удара Синего Носорога даже не стала уклоняться.
   - Поздравляем! Количество поверженных вами игроков в честных ПВП-поединках увеличено на 1. Текущее значение 1! Награда: Доблесть +0.01 (итого 1.01).
   Да уж, поистине героический поступок.
   Гигантский глаз повернул меня лицом к оставшимся недругами (чтобы не прощелкать момент, когда сильная сторона прикончит слабую и проявит интерес к нам) и усадил на задницу (ибо в таком положении заживление ран и энергетическое восстановление геймеров происходит быстрее). Тактика, логически понятна, но победной её назвать сложно. Как ни крути, а действия Черного Ока Зла напоминают скорее продление предсмертной агонии. Хотя убежать да достаточное расстояние мы, все равно не успеем, а соло одолеть РБ, даже с пушкой +12, и даже если змея пофигачит всех миньонов, - это из разряда чудес, которых, как справедливо заметила Каталина, не бывает.
   Не ведаю, исчерпала ли кобра лимит удвоения голов, или косы Хозяйки Тьмы и ее спутниц настолько губительны, что на месте среза регенерация не происходит, но противостояние чешуйчатых и тканевых капюшонов завершилось со счетом шесть - тридцать два, не в пользу пресмыкающегося.
   Повинуясь приказу, я подскочил на ноги и приготовился броситься на ведьм. У меня сто тридцать три единицы здоровья, ни одного эликсира и давно слетели бафы. Напротив - тоже два подранка со ста восьмидесятью шестью и двумястами четырнадцатью хэлсами соответственно, но главное - целехонький моб с запасом ХП в районе шести тысяч, плюс на всей троице висит набор заклинаний, бодрящих их боевые умения. На что вообще Око надеется?
   "Ха, мало того, что он жив, так еще излечивается потихоньку! Как ты так умудряешься?", - удивилась Каталина, поскольку пати мы не разрывали, и ей прекрасно были видны мои показатели.
   "Передышка перед казнью. Недолго мне уже осталось. Включаю обратный отсчет: десять, девять, восемь...", - отписался я, прикидывая в уме, не переоценил ли шансы, отмерив себе аж десять секунд.
   Неожиданно черный гипнотизер призвал Горыныча. Тю, а что тут может сделать четырехлевельный цыпленок? Разве только рассмешить Хозяйку Тьмы и ее потрепанную свиту до икоты, или ввести в удрученный ступор, чтобы я, пользуясь моментом, порубил всю компанию на котлеты?
   Не-а, не угадал. Глаз велел пету стоять на месте, а меня послал в атаку.
   Вжжжик. Бух. Хрясь. Хрусь. Трах.
   Предпоследняя служанка выбыла из игры. Обе ноги у меня примерзли к земле, левое плечо еще дымится, а волосы на затылке уже сгорели. Жизни чуть более двадцати пунктов. Зато Горыныч хапнул сразу пятый и шестой уровень!
   Потом Черное Око Зла сжалилось, устремив меня подальше от заварушки, и само вступило в бой!
   Шух. Си-иххх. Пш-пш. Морг. Фау-фау. Блым. Зырк.
   И вот РБ уже полностью лишился миньонов, а вместе с ними и пятисот единиц здоровья. Гигантский глаз при этом потерял девяносто девять процентов жизни. Повезло лишь моему отсиживающемуся в тылу крылатому питомцу, - он отпраздновал уже семимесячный возраст и приобрел все внешние признаки взрослой птицы - три ярко-красных гребня (на каждой голове), длинные с изумрудным переливом перья в хвосте, внушительные острые шпоры на лапах. Красавец!
   "... два, один, ноль", - досчитал я до нуля, но поскольку ещё не умер, на автомате двинулся в область отрицательных чисел: "Минус один, минус два, минус три, минус четыре..."
   "Ну, что там у тебя?", - поинтересовалась Каталина.
   "Цыплёнок и я отдыхаем, Око мчит к нам. РБ сменил цвета зрачков на желтый с зеленым, и по ходу сейчас нас всех или сожжет, или отравит, или и то, и другое, да ещё косой приголубит", - доложил я.
   Горыныч вдруг захлопал крыльями и звонко пропел:
   - Кукареку!
   - Внимание! На вас наложен положительный эффект "Петушиный крик-I". Демонические создания группы "Нечисть" не посмеют тронуть вас и дружественных вам персонажей в течение 5 минут!
   Ай да глаз! Ай да сукин сын!
   Поскольку оба чудовища принадлежат к тому семейству, от которого меня оберегает баф Горыныча, то обидеть они меня не могут. В то же время рейдовый монстр не нападет на моего ментора, так как в данный момент тот является дружественным мне существом. А я, под воздействием чар, естественно, не трону околдовавшего меня моба. Ситуация получается интересная, но отнюдь не патовая. Ведь в течение пяти минут мне и подчинившему моей волю демоническому созданию позволено безнаказанно лупить Хозяйку Тьмы! К данному геройству мы не мешкая и приступили.
   Как правило, соло на РБ не ходят, ибо у них вагоны здоровья и бешеная регенерация. Но данный случай являлся исключительным, благодаря трем пунктам: во-первых, в руках у меня не абы что, а все-таки оружие с максимально заточенными краями; во-вторых, согласно запретным директивам, прописанным в скрипте "Петушиного крика-I", костлявый враг тупо стоит, не смея давать сдачи обидчику; в-третьих, самих обидчиков двое - я мой дальнозоркий командир, который, надо отметить, дамажит под стать своему протеже.
   Если тенденция сохранится, а ничто не предвещает обратного (до повторного появления миньонов еще ого-го сколько, спасаться бегством босс тоже не намеревается), то старуху с косой мы упокоим к исходу четвертой минуты.
   Нет, просто поразительно насколько все точно рассчитало Черное Око Зла! Босс сдохнет через четыре минуты, положительный эффект питомца закончится спустя пять, а гипнотические оковы спадут по прошествии шести. Причем, если откат кукарекающего умения аж целых полчаса, то способность зомбировать чужое сознание у моба уже давно восстановилась, и ничто не помешает ему снова взять под контроль моё поведение. Хотя не думаю, что в этом есть дальнейшая необходимость. Скорее всего, гигантский глаз просто расправится со мной, в оставшиеся шестьдесят секунд, наподобие того, как мы сейчас разделываем под орех Хозяйку Тьмы.
   Салют! Фанфары! Поздравления! Мы замочили РБ! А так как поверженный монстр был жирным, и Черному Оку Зла опыт не начисляется, то все заслуги от убийства рейдового чудища обрушилась на меня, обрадовав возмужанием чара до двадцать первого уровня!
   "О-Ф-И-Г-Е-Т-Ь! Я в ШОКЕ!", - прислала Каталина, прочитав в групповом чате сообщения системы.
   "Да я и сам обалдеваю от собственных подвигов! Правда сказка подходит к печальному концу. Сейчас окажусь в месте рифмующимся с последним написанным тобой словом", - ответил я.
   "Да ты все обещаешь, обещаешь", - пошутила девушка.
   Мне же было не до веселья.
   Хитрый глаз прекрасно осознавал, что победить за минуту даже не сопротивляющегося, но имеющего полный уровень здоровья меня он может не успеть. Полностью раздеть персонажа, оставив его без доспехов, тоже времени не хватит. Зато можно быстро скинуть шлем, сапоги, оставшуюся перчатку, бижутерию, выбросить алебарду и заставить меня отбегать от оружия.
   Таймер информировал о том, что до превращения марионетки в самостоятельную личность остаются мгновения. Я запоминал, на какое количество шагов отдаляюсь от своих вещей, поглядывал на торопливо укорачивающуюся красную полоску ХП и прикидывал в уме, сколько ещё нужно было бы сотен хэлсов, чтобы вернуться к Доблестному Синему Носорогу хотя бы с последним вздохом. А, бьющее мне в спину, Черное Око Зла вычисляло, наверное, какими скилами более надежно и оптимально оборвать жизнь босоногого геймера с ником Головолом.
   Умирать неприятно. Даже понарошку. Вдвойне обидно терять при этом ценные вещи. Особенно огорчительно лишаться алебарды и сабатонов Икара. Дополнительное расстройство вызывает тот факт, что к место с координатами воскрешения тебя (фантастического везунчика, завалившего целую толпу, в составе которой были, ни много, ни мало, а целый рейд-босс с девятью миньонами, вампир и хэ-зэ-сколькиголовая змея), отправляет рядовой моб. Ну и, конечно же, досадно бросать завершенный на 97,8% клубок Ариадны.
   Это я всё к тому подвожу, что огромный глаз - еще и сволочь порядочная.
   Однако кое-что в своих расчетах предусмотрительное Черное Око Зла не учло. Штык-нож! Грозный презент от милого бойца спецназа, способный за удар отправить почти любого противника на респаун. Впрочем, корить врага в недооценке меня несправедливо. Не мог глазище знать о наличии Марусиного подарка по причине того, что вышеупомянутый предмет места в инвентаре не занимает, системой не идентифицируется и не обнаруживается органами зрения до момента его применения.
   "Как же вовремя про него вспомнил!" - радовался я и, вкладывая все силы и надежды в последний взмах, молился: - "Только бы не моргнул! Только бы не моргнул!".
   Молитвы были услышаны! Неучтенное оружие вонзилось на всю длину лезвия в изумленный зрачок прежде, чем опустилось бронированное веко.
   Душераздирающий вопль отчаяния ещё резонировал эхом по округе, а ИИ уже разразился очередными торжественными известиями.
   Мимо Каталины триумфальное событие тоже не проскользнуло. Словарный запас темно-эльфийской одиннадцатиклассницы не позволял в литературной форме выразить всю степень её удивления и крайнего восхищения, поэтому она прислала несколько строк с закрывающимися круглыми скобками, двоеточиями, вопросиками, восклицательными знаками и иными символами, которые в письменной речи используются для смыслового и интонационного расчленения текста.
   "Гы. Примерно так и рождаются легенды о непобедимых воинах", - предположил я.
   Тогда на смену закорючкам, в мой адрес посыпались буквенные эпитеты хвалебного содержания.
   "Эй-эй-эй, остынь. Не хотел, случайно всех победил. Вернее хотел, но не подозревал, что хотение моё осуществится практически".
   "Лан, сделаю вид, что поверила, скромняга! Кста, что бум делать дальше?" - чуть успокоившись ответила девушка.
   "Вопрос хороший. Ну, я сейчас соберу разбросанный шмот, заценю, что там за дроп с РБ шлепнулся, потом ком из потрохов закончу, и покину локацию. А ты - либо мирно ожидай моего возвращения, либо разгони скуку накоплением нового километра кишок и ресниц. Разумеется, если сумеешь охотиться без стрел и эликсиров".
   "Попробую".
   "А еще можешь параллельно аукать".
   "Зачем?"
   "Вдруг протопаю в каких-нибудь десяти ёлках от тебя".
   ! Было бы классно!"
   "Тогда ори громче и повизгливей, глядишь и правда услышу".
   "Ок".
   К сожалению, Каталинины "Ау!", "Эй!" и "Ку-ку!" регистрировались мною исключительно зрительно в чате, и никоим образом не фиксировались, как явление распространения упругих волн механических колебаний в воздушной среде. А раз звук затухает, не достигнув уха, значит, крикун очень далеко.
   Зато останков мобов хватило, чтобы дорастить длину хвостато-волосатой нити до четырехразрядного числа с единичкой впереди и тремя ноликами позади, и мне не пришлось тратить драгоценные минуты на убийство дополнительных монстров.
   - Поздравляем! Соединение прошло успешно! Создан новый предмет: Путеводный клубок Ариадны (длина нити 1000 из 1000 метров). Желаете активировать его прямо сейчас?
   А то! Прямо сгораю от нетерпения.
   Шар из жил, соплей и кос лениво покачнулся, затем медленно, со скоростью пешей черепахи покатился, увлекая меня за собой.
   Пернатый питомец, с уже перезарядившимся кукарекающим скилом, семенил рядом готовый в любой миг защитить нас обоих от нечисти.
   Я же, приглядывая за петухом и клубком, с любопытством рассматривал награду, причитающуюся за расправу над РБ. Два деревянных ящичка были выполнены в форме гробиков, обиты бархатной тканью цвета крови и перевязаны широкими траурными лентами. Дарственные надписи (костяным шрифтом по черным атласным полоскам) на одной из шкатулочек гласили:
   "Головолому, выжившему после встречи со Смертью. Поздравляю! Дарю предмет, наиболее подходящий твоей тайной сущности! Не прощаюсь".
   Подпись: "Хозяйка Тьмы".
   Постскриптум: "До скорой встречи в аду!"
   Текст на другой коробочке, отличался лишь тем, что вместо моего игрового имени там белело слово "Каталина".
   "Да уж, весело", - прокомментировала эльфийка. - "Только не пойму я-то тут при чем?".
   "Подозреваю, при том, что мы в одной группе", - предположил я.
   "А-а, понятно. Ну и что в тех гробах такого, чего мы не видели?"
   "Без понятия. Самостоятельно боюсь заглядывать", - пошутил я. - "Давай вместе посмотрим, когда встретимся, вместе посмотрим?"
   "И когда это случится?! Не-е, я же сдохну от интриги! Открывай сейчас!" - потребовала Каталина.
   "А ты уверена, что посторонним позволительно знать о тайных желаниях твоей сущности?"
   "Абсолютно. Кроме того ты - уже не чужой. Правда, если там плетка и кожаные стринги, мне придется тебя убить!".
   "Вот, наверное, что-то подобное и имелось в виду в постскриптуме", - усмехнулся я и приоткрыл крышку девичьего гробика.
   Там лежала фигурка кобры.
   "Брр, опять это мерзкое существо!" - скривился я, поскольку свежи еще были в памяти события недавнего сражения.
   Однако, каменное изваяние, в отличие от живого собрата, имело весьма привлекательные характеристики. Функционально вещица из черного агата представляла собой мистический артефакт временного действия, направленный на улучшение параметров персонажа.
   Название: Кобра.
   Дар: потрясающая меткость.
   Описание: позволяет не промахиваться из любых видов оружия.
   Условие активации: тактильный контакт.
   Время использования в игре: 10 часов.
   Предупреждение: оказывает негативное энергетическое влияние на владельца, долгое обладание предметом чревато серьезным ущербом для здоровья.
   "Не угадали. Я - кто угодно в душе, но только не змея", - несогласно отозвалась Каталина.
   "Думаю, тут дело не в том: гадина, ты или нет, а в выбранной тобой профессии".
   "Ну да, для лучницы - это полезная штука! А у тебя тогда что?"
   Название: Хамелеон.
   Дар: потрясающая мимикрия.
   Описание: позволяет маскироваться под любую окружающую обстановку.
   Условие активации: тактильный контакт.
   Время использования в игре: 10 часов.
   Предупреждение: оказывает негативное энергетическое влияние на владельца, долгое обладание предметом чревато серьезным ущербом для здоровья.
   "Хм, ну и каким боком эта зверушка вяжется с алебардистом?", - недоумевала Каталина.
   "Не знаю", - отправил я ответ с пожимающим плечами колобком-смайликом. - "Вероятно, точки соприкосновения с моим оружием рано искать. Ведь пока не завершен квест на профессию, я волен все переиначить и стать кем угодно: мечником, арбалетчиком, монахом или, например, магом-некромантом".
   "Да, тогда Хамелеон вполне подходит".
   Меня же больше беспокоило предупреждение, на которое девушка не обратила должного внимания. Как понимать "чревато серьезным ущербом для здоровья"? Что за "негативное влияние"? Если бы не личность Коллекционера, я бы может тоже не тревожится по данному поводу. Беспечно списал бы пугающие неясности на преднамеренные сочинялки сценаристов, направленные на поддержание негативной репутации данной локации и успокоился.
   Потом, "долгое обладание" предметом - это сколько? Имеется тут ввиду, что отведенный десятичасовой лимит необходимо потратить сразу, а не растягивать по минуткам на целые месяцы, или даже годы? Или напротив, нельзя, например, полчаса подряд использовать агатовые статуэтки?
   "Слушай, Каталин, клубок покатился быстрее, так что мне сейчас не очень удобно в базе данных копаться. Поэтому тебя прошу: срочно поройся, пожалуйста, в форумах - разведай всё про этих артефакты. Как функционируют, сколько стоят?"
   "Ну, как работают, ты и сам узнать в состоянии. А цену, хорошо, погляжу", - отозвалась подруга.
   "Нет! Всё-всё, что есть в сети, просмотри! И не только о наших, а вообще и о других подобных фигурках. По идее таких их много должно быть. И обязательно об этой Хозяйке Тьмы и о территории Черного Леса что пишут поподробней почитай. А то слухи какие-то нездоровые ходят".
   "Не пойму, чего так драматизируешь?"
   "Предчувствие у меня нехорошее".
   "А по-моему это всё от нервов. Ты переиграл, потому и виртуальные сплетни слишком близко к сердцу воспринимаешь".
   "Хотелось бы, чтобы это было так. Но ты всё равно выясни, что там народ рассказывает".
   "Ладно".
   Я бы и сам перешерстил форумы, но по мере разматывания, путеводная нить исчезает, поэтому упускать из виду разогнавшийся итем Ариадны крайне нежелательно. Отстанешь - уже не отыщешь.
   У клубка каждую стометровку приступы внезапного ускорения сменялись сонливым кувырканием. Как только я это выяснил, то решил на седьмом этапе испробовать в действии Кобру.
   Зажатая в ладони фигурка слегка покалывала пальцы и была довольно горячей наощупь. Предмет не обжигал кожу, но его температура находилась на грани терпимости.
   Мобов по близости не наблюдалось, да и не горел я, если честно, желанием связываться с ними. Для проверки поступил проще. Подкинул вверх листок антидота и, почти не глядя, махнул Синим Носорогом. К ногам упало рассеченное на равные доли растение. Повторил процедуру. Результат остался прежним. В следующий раз подбросил сразу две мишени и ударил по ним зажмурившись. Третий и четвертый листочки постигла участь предшественников - алебарда раскроила их точно посредине.
   - Круто! - уважительно кивнул я и засунул в рюкзак агатовую вещицу с оставшимся до исчезновения временем девять часов пятьдесят девять минут. Признаков пошатнувшегося здоровья, слава Богу, организм не ощущалось, но, сдается мне, шестидесяти секунд для этого маловато.
   На девятом и последнем медленном отрезке пути испытал Хамелеона. Не потому что так уж не терпелось это сделать. Просто очень кстати клубок прокатился мимо свирепого вида вепря с признаком агрессивности.
   Членство дикого кабана в рядах нечистой силы выдавали гарпунообразные зубчатые наконечники на бивнях, пылающее алое пламя вместо щетины, и, пожалуй, шесть лап.
   По идее не допустить возникновения конфликта с демоническим животным можно с помощью защитного бафа моего пернатого питомца. Однако я прикинул, что в случае неудачи с агатовым артефактом, все равно без особого труда одолею двадцатиуровневого врага, и решился.
   Уже знакомое горячее покалыванием в ладони возвестила об активации маскирующих умений, которые мне должны помочь избежать атаки монстра!
   Расслабился я лишь шагах в тридцати позади зверя. Тот хоть и не замечал меня, зато чуял другими своими незрительными "датчиками". Животное напряженно принюхивалось, прислушивалось, вертело башкой и угрожающе похрюкивало в правильную сторону.
   "Уф, все-таки, обошлось", - с облегчением перевел я дух, отвел от чудовища взгляд, оглядел себя и... поразился!
   Ступни и голени приобрели окрас травы. Все тело выше, вместе с амуницией стало частично прозрачным, как воздух, частично коричневым с тонкими голубоватыми прожилками в тон стволу и хвое близстоящей сосны. При шевелении, отдельные участки меня мгновенно перекрашивались, с учетом новых пространственных координат. Что ж, претензий нет. Как и было обещано, предмет действительно обеспечивал владельца невероятной мимикрией.
   Дальше поэкспериментировать с Хамелеоном не удалось, так как клубок вышел на финишную прямую, и потерять его сейчас было бы вдвойне обидно.
   Спустя сто метров нить размоталась полностью и исчезла вместе с беззубым черепом предводителя скелетов. Томительные ожидания скорейшего покидания Черного Леса тоже, увы, улетучились. Путеводный клубок Ариадны привел вовсе не к выходу из зоны, а к призраку какого-то картографа Долфера.
   "Эх, столько времени потрачено, а оказалось, что выполнена лишь первая часть, предполагаю, к тому же еще и немаленького квеста", - взгрустнул я.
   Только то, что передо мной стоял первый НПС, встреченным в данной локации, остановило от немедленного самоубийства, и перемещения таким нетривиальным способом из этого проклятого места.
   Долфер поприветствовал меня и за символическую сумму в один медяк продал динамически изменяющуюся карту данной территории. Правда, предупредил он, тех знаний, которые мне известны, недостаточно. Чтобы пользоваться картой, мне необходимо повысить навыки чтения и составления графических макетов поверхности планеты аж на три ступеньки.
   В ответ на негодование (одной монетки не жалко, возмущался я из принципа), что непорядочно уже после сделки, озвучивать покупателю, что глядя в приобретенную книгу, тот будет видеть фигу, любезное привидение картографа предложило сразу два независимых метода выхода из возникшей ситуации: выполнить цепочку несложных заданий призрака, либо оплатить обучение. Естественно, дорогой но быстрый вариант меня устроил больше, чем почти безвозмездный, но долгий.
   Лишившись уже солидной суммы в сто пятнадцать золотых, шестнадцать серебряников, я стал гордым обладателем титулов: мастера корабельной навигации, штурмана воздухоплавательной авиации, и специалистом по динамическим картам местности.
   Некогда покрытая мраком область теперь распахнула передо мной свои секреты! Преобладали, безусловно, черно-зелёные пятна густых насаждений. Их разбавляли более светлые прогалины полян, синие кляксы мини-озер, бурые лужи болот, проплешины песочных пустошей. По всей этой палитре хаотично ползали желтые крестики с пояснениями: Ведьмин круг, Кладбище висельников, Склеп вампиров, Туманные топи, Не упокоенная душа картографа Долфера, и тому подобное. Но больше всего радовало взор буквосочетание "Выход", которое медленно двигалось по кромке бесформенной тучи территориальных Черного Леса.
   А ещё я обнаружил две салатовые точки: одна прямо в том месте, где находился я, а другая - не очень далеко и обозначалась словом "Каталина"!
   Кроме того, приятен тот факт, что карта не одноразовая! Возникни у меня идея снова посетить данную локацию, выбраться из нее будет уже легче легкого.
   Поблагодарив Долфера, и похвалив собственное любопытство за то, что все-таки не позволило со психу наложить на себя руки в самом конце, я написал в групповом чате:
   "Малышка, радуйся! Минут через пятнадцать прибегу за тобой. А еще примерно через столько же закончится наше заточение в Черном Лесу!".
   Полчаса, во время которых, сначала я вкратце объяснил девушке ситуацию, потом она зачитала мне выдержки из базы данных, связанные с каменными фигурками, промчались незаметно
   Информации по мистическим артефактам нашлось на удивление мало. В нескольких второстепенных ветвях разных форумов обсуждались владельцы агатовых зверей. Темой почти всех бесед являлось высмеивание владельцев предметов. Злые языки судачили о слабовольном нубьё, которое, дескать, получив необычайные преимущества, так успевало разбаловаться, что с исчезновением фигурок и само прекращало выходить в онлайн, не в силах адаптироваться к былым трудностям.
   Но такое оглашение проблем являлось справедливым лишь отчасти. Игру бросали не только со "счастливчики" из разряда новичков, но и, мудреные солидным опытом покорения кибер-пространств, топовые геймеры.
   - Выглядит так, будто они перестали получать удовольствия от гуляния по виртуальному миру. А так ли это в действительности? - задумчиво произнес я. - Словно и впрямь их сглазили, или что-то в этом роде.
   - Да чушь это собачья! - отрезала Каталина - Ты точно переутомился, отключись в реал и передохни.
   - Ага. Только пару квестов добью, - кивнул я, и, передавая девушке Кобру, попросил: - Все-таки не злоупотребляй этой штуковиной.
   - Лично мне после известных тебе трехсуточных приключений уже никакие сложности не страшны, - усмехнулась она.
   - Лучше продай на аукционе, - пропустив мимо ушей ее браваду, посоветовал я.
   - Да не переживай ты так! Это - же всего лишь игра.
   - Угу, всего лишь, - буркнул я.
   - Ну что, поцелуй на прощание и фото на память? - выйдя на широкую дорогу и отряхнув репейники, предложила сереброволосая дроу. Не дожидаясь возражений, она по-сестрински чмокнула меня в щеку, затем прильнула сбоку, растянув губы в голливудской улыбке, и щёлкнула несколько скриншотов. Один из кадров, в виде фотокарточки десять на пятнадцать, тут же вручила мне:
   - Держи!
   - Пока, ушастая прелестница, - добро подколол я девушку, заострив внимание на расе ее персонажа.
   - До свиданья, красавчик! - промурлыкала она: - Надеюсь, еще встретимся?
   - Непременно! - пообещал я пустоте, так как собеседница уже пропала в танцующих лучах активированного свитка перемещения.
   "Удачи тебе в обоих мирах, и счастья в личной жизни!" - прилетело пожелание с сердечком и подмигивающим смайликом.
   "Взаимно", - улыбнулся я и уже собрался было распустить пати, но неугомонная Каталина, сама того не подозревая, написала очень актуальный стих:
  
   "Гони печаль и оглянись вокруг,
   Поверь, что половинка твоя рядом где-то.
   Смелей ищи свою любовь, мой друг.
   Вопросы задавай и получай ответы,
  
   Рой землю. Горы покоряй, моря.
   Но главное, в успех надежду ты терять не смей!
   Унынию не поддавайся зря,
   И снова счастлив будешь, и снова будешь с ней!"
  
   "Спасибо", - отписался я, тяжело вздохнув, и во весь опор припустил в деревню.
   Как не спешил, но задание со свадебным подарком все-таки провалил, опоздав на какие-то жалкие четыре секунды. Извинился, конечно, и для очистки совести все-таки вручил подарок новобрачным. В принципе, ничего критичного не произошло. Подумаешь, положенных бонусов уже не получил, понизил свою репутацию в глазах двоюродного брата Аймера и выслушал мини-лекцию о своей безответственности. Зато стыдно и обидно не было. Задержался я по уважительной причине, а плюшек и без этого квеста успел нахватать выше крыши.
   А вот на встречу со спецами явился, имея солидный запас по времени аж в двадцать три минуты!
   Троица тоже уже добралась до места. Видно Макара, Марии и Матвея не было, но на миг колыхнувшиеся вдалеке не в угоду лёгкому ветерку ветви терновника выдали их укрытие.
   Ласковое дневное солнышко, порхание бабочек и пение птиц благоприятно влияли на настроение, особенно после леденящих душу стонов, зловещих скрипов и ужасающего мрака Черного Леса. Мне вдруг захотелось подшутить над ожидавшими меня ребятами. Развлекусь, а заодно проверю, не потеряли ли мои камуфлированные друзья квалификацию.
   "Подкрадусь, используя фигурку Хамелеона, и напугаю", - подумал я.
   "Только не сильно близко и не очень страшно. А то даже оцифрованному организму достанется тумаков от мастеров рукопашного боя. Или вообще, чем черт не шутит, вайпнут с перепугу какой-нибудь сохранившейся в их арсенале гранатой. На фига нам всем это надо?", - посоветовал трусишка Зайка-сателлит.
   Мистический артефакт превосходно маскировал, молниеносно перекрашивая внешность под окружающую обстановку, поэтому моей основной задачей являлось не производить лишнего шума при ходьбе, ибо в данный момент люди, прошедшие школу разведки (курсы диверсантов, или где там им антитеррористические дисциплины преподают?) могут ориентироваться лишь по звуку. Я даже дышать старался, как говорится, через раз.
   В глубине высокого кустарника прятались все-таки не трое, а двое: старший по званию и младшая по возрасту. Макар же, стерегущий подступы со стороны деревни, лихо слился с выкорчеванным пнём чуть поодаль. Если бы я двигался по кратчайшему пути, а не совершил крюк, то непременно был бы разоблачен ещё на его посту. А так у меня появилась уникальная возможность услышать то, что не предназначалось для моих ушей.
   - Что-то задерживается парнишка, - встревоженно произнес Матвей.
   - Так ещё двенадцать минут, - тихонько подсказал девичий голос.
   - Всё равно уже не успеет. Его даже в бинокль еще ни видно.
   - А может он догадался, товарищ майор? - предположил Маруся. - Зря мы так представились. Теперь всё насмарку!
   О чём это я должен догадаться? Или не должен? Что за планы могу послать псу под хвост? Как понимать, "зря так представились"? Выходит, вы, не спецназовцы? Или спецназовцы, да не те? Кто же вы тогда такие на самом деле?
   Мысли в голове заметались, как крысы по палубе тонущего судна. Одна из них споткнулась, я ухватил ее за хвост, приподнял, рассмотрел и... обалдел! Твою мать, а слона то я и не приметил! Почему раньше не придал этому должного значения? Матвей, Макар и Мария - все три имени начинаются на одни и те же буквы! При желании, с жутким скрипом, это можно списать на невероятное совпадение. Если бы не одна херня: из последних слогов моих друзей складывается название очень известного на "Каре" клана!
   Ну и что это все, блин, значит?
   "То, что никогда и никому нельзя доверять кроме себя!" - нравоучительно откликнулся мудрый э-сателлит Сова.
   "Не согласен! В прошлом судьба сводила меня кое с кем, кому, без малейших колебаний, я мог доверить даже собственную жизнь. Если получится, то и в будущем мы с нею встретимся. И тогда уже ничто не разлучит наши влюбленные сердца", - возразил я, хотя понимал, что в общем-то птица права.
   Ай-ай-ай, а я такие надежды возлагал на эту троицу! Хотел с их помощью перекинуть ценный шмот Головолома своему вновь стартующему персонажу. Ведь многое из того, что у меня сейчас есть, так бы пригодилось в дальнейшем! Теперь придется срочно искать альтернативный способ передачи накопленного в тестовом прогоне барахла перерожденному чару.
   Но эту всю суету можно отложить на потом. Что мне сейчас делать?
   Многое, конечно, зависит от личностей тех, чей разговор я подслушиваю. Но, в любом случае, необходимо быть начеку.
   Итак, поразмыслим. Начнём очевидного. "Трое на М" каким-то образом связаны с "Вейкаррией" - самым первым из организованных и одним из сильнейших сообществ сервера. Клан назвать в их честь не могли, так как по хронологии вояки попали в игру гораздо позже. Получается, к оракулу не ходи, кое-что от меня нужно именно клану. Интересно что? По любому, сие - нечто не вполне законное или, заранее известно, что неодобряемое мною. Иначе ввели бы в курс дела сразу.
   Поскольку характеристики моего персонажа более чем скромные, а среди пожитков встречаются вещи хоть и клёвые, но не представляющие собой игровой ценности для такой гигантской организации, как топ-клан, то, осмелюсь предположить, речь идет о некоем действе, которое я гипотетически могу совершить.
   Дальше я теряюсь в догадках, но все же попробую разобраться.
   Версия первая. Если акцентировать внимание на том, что Матвей, Макар и Мария встретились со мной в избушке Хельги, куда привел меня квест о проклятии Тримфорта, то ребята по каким-либо причинам не заинтересованы в выполнении данного задания. В таком случае, на моём месте мог оказаться кто угодно. Но не слишком ли много чести для такой мелкой сошки, как я? Коли это засада, тогда теряет смысл история о парализованных героях.. Расправа над Бурым Танкером тоже склоняет чашу весов не к этой догадке. Да и, если честно, подозреваемые не то, чтобы мешали, а даже помогли в выполнении квеста. Всё, дальше разрабатывать ветку - тупиковая затея.
   Версия вторая. А не проказы ли это конкурентов Насти? А что, вдруг у "Ночных фурий" - единственного клана превосходящего "Вейкаррию" по мощности завелся стукач, который засвечивает перед врагом приятелей лидера. Опция показа всем своих фрэндов, моя предусмотрительная подружка скорее всего отключила, но случай с местью, напавшим не меня ПК, мог засветить Головолома. Значит, через меня каким-то образом хотят попытаться ослабить Настиных львиц. Не знаю как, совершить диверсию, подставить перед администрацией, спровоцировать на ненужную войну с третьей стороной и т.д.
   О, подумал о третьей стороне, и моментально возникла ещё версия. Может это не второй по крутизне клан строит козни первому, а кто-то пониже в рейтинговом списке пытается стравить "Вейкаррию" с "Ночными фуриями"? Вполне возможно.
   Все это хорошо, точнее плохо, однако конструкции вышеперечисленных домыслов чересчур шаткие по причине того, что троица в камуфляже - не идентифицируется системой. Искусственный интеллект, заправляющий всем и вся, не видит имен и характеристик спецов, не отображает их реплики в чате, не начисляет им опыт за охоту на мобов. Для большинства персонажей, как живых, так и НПС ребята также не существуют, пока сами не проявят активность. Выпавшие предметы в руках Марии, Макара и Матвея воспринимаются как брошенный хлам, а их оружие не занимает места в инвентаре и обладает чудовищной убойностью, несвойственной этой разновидности виртуальной реальности.
   Остается четвертая и самая неприятная версия. Эти не от мира сего бедолаги - посланцы Коллекционера! Только дьяволу по плечу организовать такую хитрую аферу.
   Это вполне в его стиле. Понаблюдал несколько дней за мной, определился с типом моего характера и создал рычаги, которыми можно управлять поведением моей милосердной души. Придумал историю, надавил на жалость, капнул на совесть, и добрый дурачок сам привязал к себе его чертовых агентов.
   Вот же хитрая мразь! А сколько плюсов он получает сразу!
   Часть моих финансов в реале, которые внесу за аренду или даже за покупку подвала, где якобы лежат тела военных. Понятное дело, для Коллекционера деньги вообще - пшик, но все-таки - это раз.
   Возможность раскрутить меня на большую сумму, или даже упрятать за решетку, обвинив в пособничестве хакерам - читай, преступными элементами, подрывающими его бизнес - это два. Тогда я сам альтернативе провести молодость на зоне, в компании с не очень интеллигентными и лицеприятными татуированными сокамерниками, предпочту служить "неписем" в не таком уж и страшном виртуальном аду.
   Если передам через его "сотрудников" вещи рестартующему персу, то рогатого будет право уличить меня в нарушении "честного" соглашения - это три. Но это, в случае моей победы, конечно. Если проиграю, - смысла предъявлять претензии не появится.
   А четыре - как раз-таки недопущение выполнения поставленных передо мной целей. Ведь если бы не Хамелеон, то я бы, наверное, уже всерьез, при составлении контракта, рассчитывал на помощь моих "друзей особого назначения".
   Вот намотал я на ус, что среднестатистический геймер за первые полгода набивает двести-триста кусков золотых и набирает семидесятый левел. Это значит, что при озвучивании Коллекционером чисел в пределах полумиллиона денег и роста до девяностого уровня, можно смело идти в отказ, так как задача невыполнима в принципе. А теперь поддамся соблазну легкой победы и соглашусь.
   Ведь поддержкой Макара, Матвея и Марии я запросто наколочу, если не миллион то тысяч восемьсот точно, да и подняться до векового возраста смогу. Попотею, но смогу. Шутка ли охотится на монстров вчетвером, а получать весь дроп и опыт одному! Даже с помощью их штык-ножей можно "официально соло" валить РБ!
   В итоге наивный подпишу договор, а потом вдруг бац, и окажется, что нету моих товарищей и не было в помине. Или еще, хуже погибнут они смертью храбрых в первый же день, и останусь я один-одинешенек со своими проблемами.
   Да, так и есть. На это и рассчитывает покушающийся на мою бессмертную душу оппонент. Одно непонятно - почему он все-таки дал следящим за мной бесовским отродьям такие имена? Ради забавы? Ну а почему нет? Он ведь тоже - азартный Игрок (да-да, именно с большой буквы!). Представляю, как он потом будет глумиться: "Эх, голубчик, такая подсказка под носом была, а ты опростоволосился!".
   "Ну и? Что делать?", - в который раз уже про себя помянул я произведение великого классика Чернышевского.
   Самое разумное и безопасное - отказаться, пока не поздно. Но это также будет означать - отказаться и от любви! Не могу! И не хочу!
   Вывести врага на чистую воду и заставить играть по правилам? А получится? Нет. Только хуже себе сделаю. Коллекционер обязательно выкрутится, обратит все невинной шалостью, но в следующий раз будет гораздо осторожнее, и уже не факт, что удастся обнаружить коварные нити этого подлого паука.
   Тогда что? Прикинуться, будто ничего не слышал, но впредь быть двойне осторожнее и втройне внимательнее, особенно при составлении документов? Попытаться перехитрить старого лиса в ее же норе? А смогу? Обязан суметь! Ведь предусмотреть все не в состоянии даже бог. Надо только найти проколы в разработанной против меня стратегии и использовать их. Тем более Хозяин не лично занялся мною, а поручил эту миссию менее смышлёным слугам, которые, к счастью, не всемогущи.
   Один козырь в моём рукаве уже припасен! Когда агатовая фигурка горячо покалывает ладонь, наместники дьявола меня не видят! Ещё одним плюсом является то, что согласно легенде "три М" якобы опасаются входить в населенные пункты. Правда, нужно ещё обдумать, как это применить с наибольшей выгодой для себя.
   А в целом, пожалуй, да - такое моё притворное поведение будет наиболее предпочтительным.
   Удивительно, насколько быстро работает человеческий мозг! Столько всего пронеслось в сознании, такие сложные аналитические выкладки произведены за те доли секунд, что длилась пауза в диалоге между Марией и Матвеем! Но ещё больше пищи для размышлений подкинул дальнейший разговор.
   - Отставить панику, лейтенант! - прорычал мужчина. - Мы обязаны выяснить, с кем имеем дело. Если мальчишка не пройдет простейший тест на внимательность и сообразительность, нечего с ним иметь дело! Я не желаю доверять наши жизни недалёкому умом юнцу.
   - В таком случае, почему мы ему сразу столько всего рассказали? И зачем вы велели отдать ему штык-нож? - дерзко фыркнула девушка.
   "Действительно зачем?" - это меня тоже волновало.
   Мелькнула параноическая мысль, что во врученный презент вмонтирован либо следящий за моими перемещениями маячок, либо подслушивающее устройство, либо и то и другое сразу. Лишь тот факт, что до сих пор я остаюсь не обнаруженным, говорит о том, что версия со шпионскими штучками - не более чем плод моего больного воображения. Или просто Хамелеон блокирует "жучков". Или негодяям прекрасно известно о том, что я затаился у них под боком, но они специально играют на публику, чтобы их единственный зритель мнительно читал себя хоть в чем-то превосходящим противника.
   Э, нет! Стоп машина! Чувствую, с такими думами, до психушки один шаг. Пока окончательно не свихнулся, от перегрузки серого вещества, перейдём в режим наблюдения. Соберу достаточно дополнительной информации - тогда еще почешу затылок.
   - Приказы не обсуждаются, а выполняются лейтенант Маруся! - резко ответил майор, но тут же более мягким тоном добавил: - Не знаю. Настораживает меня эта его морока с заведением нового персонажа. Что-то он здесь недоговаривает. Невнятно как-то это объясняет.
   - Да, вполне обычная ситуация, - не согласилась Маша (ну или кто она там на самом деле?).
   - Пойми, мы ведь даже его имени настоящего не знаем, - не сдавался мужской голос.
   - Он наших тоже! - парировал девичий.
   - Не сравнивай. Чем мы рискуем, и чем он?
   Послышался протяжный вздох, потом смиренное:
   - Извините, товарищ майор, но мне хочется ему верить. Возможно, ваши подозрения оправданы. Просто я так уже устала всего бояться, быть в постоянном напряжении.
   - Понимаю, у самого нервы на пределе. Да и капитан держится из последних сил...
   Дальше я не слушал. Негоже развивать негативное отношение к себе тем, что опоздаю на встречу.
   Вернулся по той же дуге, метров за пятьдесят до наблюдательного пункта Макара убрал Хамелеона и, не пройдя трёх шагов, был обнаружен лысым капитаном.
   Последний удивился:
   - О! Как это я тебя проморгал?
   - В смысле? - прикинулся я.
   - Ну, так близко незамеченным подпустил, - пояснил носитель среднего слога клана "Вейкаррия", и с грустинкой предположил: - Старею что ли?
   - Не иначе, - услышав его, согласилась с шуткой Мария, выбираясь из укрытия.
   Выползший вслед за ней Матвей протянул мне объемную холщевую сумку с лямками и поинтересовался:
   - Почему такой кислый вид? Проблемы какие-то?
   - Из-за непредвиденной задержки в пути, задание провалил. Мелкое, ничего серьезного, но обидно, что на несколько секунд всего опоздал. Бежал как лось по кукурузе, волновался, а вышло зря. Ну да шут с ним. Зато к вам успел, - ответил я, машинально определив, что рюкзак на шесть сотен ячеек, почти полностью забит виртуальными ценностями, и уточнил. - Мне необходимо каждого предмета коснуться?
   - Нет, достаточно дотронуться до мешка, - сказал Матвей и, в знак того, что мне доверяют, добавил: - Но если хочешь, можешь покопаться внутри. Правда, ничего полезного для своего уровня не обнаружишь. Там все вещи двадцать пять плюс. Подрастешь еще намного, тогда подберем тебе что-нибудь стоящее.
   В свою очередь я, демонстрируя, что слов собеседника мне достаточно, отказался:
   - Спасибо, но вряд ли этому персу что-либо уже понадобится. Ему не более полутора суток существовать осталось. Я же говорил.
   - Ну да, - кивнул майор и скользнул по Марусе едва уловимым взглядом.
   - Ладно. Тогда куда направимся? - чтобы развеять нарастающее напряжение, полюбопытствовать Макар.
   Добавить что-либо к тому, что уже я говорил о тестовом режиме, мне было нечего. А вот у "троих М" имелась информация, которую мне надлежало знать. Думаю, сейчас настал, удобный момент, чтобы превратиться из подозреваемого в обвиняющего.
   - Прежде чем двинемся дальше, хочу задать вам давно созревший в моей голове вопрос, - как можно непринужденнее сорвалось с моих уст. - Я все надеялся, сами созреете с признанием, но вы почему-то тянете.
   - Не понимаю, о чем ты? - нахмурился командир.
   - О ребусе!
   - О каком ребусе? - Макар тоже сдвинул брови.
   - Про трикотаж!
   - Какой трикотаж? - удивленно заморгала девушка в камуфляже.
   - Ну, из трех мяукающих домашних животных и буквы "Ж" можно составить слово, означающее ткань, полученную машинной вязкой. А из последних слогов трех спецназовцев с именами начинающимися на "Ма" легко собирается название одного из крупнейших кланов сервера.
   Майор с лейтенантом снова обменялись взглядами. Но не сей раз один облегченно вздохнул, другая чуть улыбнулась, а словоохотливый же капитан воскликнул, какой я молоток, что все-таки догадался.
   Далее последовали сбивчивые объяснения от всех троих, по поводу моей проверки, скажем так, на профпригодность. По ходу рассказа двое подчиненных (давно понявших, что перед ними хороший парень) периодически пеняли на упертого командира, который принципиально не желал иметь со мной дела, пока я не пройду специальный тест для определения надежности вербуемого агента, состоящий из шестнадцати пунктов, и не наберу в нём определенное количество баллов. В современной разведке, как мне проинформировали, существует целый ряд подобных методов подбора вспомогательного персонала, и ко мне (намек на то, что я должен радоваться?) применили далеко не самый жесткий (но лишь ввиду нехватки времени) из них.
   В общем, зачет мне поставили, и впредь будут считать полноправным членом своей команды.
   - Ту уж не серчай на нас, дружище, - попросил за всех прощения Матвей, хлопнув меня по плечу.
   - Понимаю, - кивнул я, принимая извинения.
   - Ну а теперь, давай познакомимся заново! - предложила Маша и протянула ладонь. - Ольга!
   - Очень приятно, - пожал я девушке руку.
   - Олег, - следующим сунул свою пятерню Макар.
   - Так, это уже не смешно! - предупредил я седого дядьку: - Если ты сейчас заявишь, что тебя зовут каким-нибудь Оливером или Олимпием, я сильно обижусь!
   - А что, было бы забавно, - усмехнулся тот. - Но нет, меня на самом деле зовут Матвеем.
   - Честно?
   - Клянусь!
   - Ладно, верю, - сказал я и тоже представился своим настоящим именем.
   - Ну и чтобы уж окончательно избавиться от всех недомолвок между нами, вот адрес, по которому находятся капсулы с нашими телами, - начертил прутиком в пыли наименование улицы и номер дома майор.
   - Запомнил, - кивнул я, и тот сразу же затоптал надпись.
   - Теперь мы полностью в твоей власти. Хочешь - казни, хочешь - милуй, - Ольга попыталась преподнести эту фразу с юморком, но у нее плохо получилось.
   - Ну, все зависит от вашего поведения, - пожал я плечами тоже якобы в шутку, но с намёком.
   Несмотря на то больше ребята не давали мне повода усомниться в их искренности, об агатовом Хамелеоне я решил пока промолчать. Однако об истинной цели своей игры решил поведать в не компрометирующей Коллекционера форме. Подобрав отброшенную Матвеем веточку, я присел на корточки и стал писать:
   "В свою очередь хочу тоже кое в чем признаться. Я тоже не развлечения ради в этой игре. Моя девушка попала в беду. Но, несмотря на то, что у меня очень-очень много денег, а, соответственно и возможностей, я не в силах ей помочь никаким иным способом, нежели как приняв условия тех, кто ее неволит. Мы с похитителем заключили сделку...".
   Покаялся я отчасти для очистки совести и понимания компаньонами некоторых моих поступков в будущем, а отчасти для того, чтобы, если все-таки Ольга, Олег и Матвей на стороне зла, то у того, на кого они работают сложилось мнение, будто иных хитростей я не замышляю - что не есть правда.
   В конце я сообщил о том, что для повышения шансов успешного выполнения пари, подумываю перекинуть с помощью ребят кое-какие вещи новому персонажу.
   - Да без проблем! Мы тебе тоже самое хотели предложить, - ответил Матвей.
   - А ты - молоток! Сам догадался! - похвалил меня Олег.
   - Кстати, о молотке, - сказал я, извлекая подарок Сварога. - Этот предмет позволяет попросить об услуге любого гнома, и тот не посмеет отказать.
   - Гм, полезная вещь, - оценил командир.
   - Я долго ломал голову над тем, как его лучше применить. И много до чего додумался. Однако самым правильным будет, если я потрачу его на вас.
   - На нас?- перепросила Ольга. - Каким образом?
   - Попрошу хозяина каравана, что регулярно циркулирует по всему королевству, всегда иметь среди своих товаров полный комплект оружия, брони ваших уровней, а также еды, лекарств и немного денег. И если вдруг по какой-либо причине ваши виртуальные вещи исчезнут, то скажите купцу кодовое слово, и он отдаст вам свой тайный груз. Этакая экстренная помощь получится, в случае непредвиденных обстоятельств.
   - А с чего это вдруг наши вещи исчезнут? - насторожился Матвей.
   "Не знаю, допустим, у меня возникнут проблемы во время рестарта. Например, кое-кто ненароком догадается о моих махинациях с ценностями, накопленными в период тестового прогона", - снова написал я в пыли, чтобы сказанное вслух не продублировалось в чате. - Или уже в процессе игры задержусь. Мы же не всегда будем вместе. Вам ведь появляться в населенных пунктах не желательно, а мне периодически надо будет наведываться в города и села. Да мало ли что произодет?! Я сначала вообще хотел гному ваш рюкзак вручить и пусть катает его по кругу. А вы, когда надо, отследите маршрут и пополните или опустошите мешок. Но такой вариант опаснее в плане того, что кто-нибудь когда-нибудь да обратит внимание на регулярные встречи НПС непонятно с кем. Появятся ненужные вопросы. Лучше перестраховаться и ограничиться разовой акцией".
   - В принципе, согласен, решение мудрое, - почесал подбородок Матвей. - Что ж, спасибо тебе и за это! Даже не представляю, как мы с тобой расплачиваться будем.
   - А никак! Вы мне ничего не должны! - заявил я. - Будьте верными нашей дружбе, а большего мне и не надо!
   - Ну, такого добра у нас полно! - заверила Ольга.
   - Вот и договорились!
   Дальше мы решили добить с мои незавершенные квесты. У меня таких осталось два: "Путь Алебардиста" и "Проклятие Тримфорта". Первый, судя по гайдам, ещё проходить и проходить. Второй, по идее, завершится, как только все расскажу Аймеру. Да плюс ещё обязательство перед Виноградинкой - встретить ее на грибной полянке около семи вечера и проводить домой.
   Големы из Каньона Отчаяния - одни из немногих монстров, против которых мечи, луки, топоры, штык-ножи и алебарды малоэффективны. Камень - он и есть камень. Тут не колюще-рубящее или стрелковое оружие требуется, а дробящее - типа дубин. Но, как меня предупредил Эландэр, главное в этом пункте задания отработать точность, выковыривая мраморные сердца существ.
   - Эх, а ведь была у нас недавно палица - продали, - с досадой промолвил Олег.
   "Да ладно, сам справлюсь", - успокоил я его, ковыряя прутиком землю. Потом указал на карте место: - "Вы лучше идите пока в лес к дочке кузнеца, она примерно в этом районе промышляет. Подстрахуйте ее там от дикого зверья, а я пока слетаю в ратушу, да к этим булыжникам ходячим наведаюсь. После малышку отведем, и дальше по всем пунктам квеста на профессию промчимся. Вместе мы быстро его выполнить должны - к утру точно. Потом отдохнем, подождем до вечера караван - он как раз в это воскресенье в Тримфорт прибудет. Я вручу купцу молот Сварога и предупрежу о возможной встрече с вами. Ну а затем снова обсудим детали нашей следующей встречи в виртуале, моменты продления аренды подвала с вашими саркофагами в реале и расстанемся на двенадцать часов. С ГМ-мами, насчет вашей ситуации я тоже попытаюсь тонко прозондировать почву, хотя не уверен, что они в таком вопросе что-то уполномочены решать. Тут выходить на хозяина игры надо, чтобы тот дал добро разработчиками и вас легально прописали на сервере. Но эта задача - тоже из разряда неосуществимых".
   - Почему? - расстроенно спросила Ольга.
   "Да знакомы мы немного с этим хозяином - не очень приятный тип. Может в позу стать - принципиальный урод", - написал я это потому, что догадываюсь, что именно потребует взамен от этих троих Коллекционер. В принципе для него спасти ребят - плевое дело. Они герои, и не сомневаюсь, что согласятся сражаться за свои души. Но кого винить, если проиграют? А с другой стороны, имею ли я право в таких делах распоряжаться? Это же личное дело каждого. Да, оставим это на крайний случай.
   - И как же нам быть?
   "Мне кажется лучше поискать команду толковых хакеров. Только не кодеров-самоучек, а профессиональных программистов. Заплатить им достойно, и они вытянут вас. С финансами, как я уже говорил, у меня проблем нет, но сама работа, как понимаете, - дело не одного дня, и даже не месяца. Единственное что успею, когда отключусь, так это через приятелей закинуть удочку на поиск нужных нам людей и обозначить техзадание. А уж вытаскиванием вас отсюда займемся после решения моей проблемы. Идёт?"
   - Не, ну если аренду продлишь, то потерпим, - кивнул Олег.
   - Конечно! Тем более другого разумного выхода и нет, - добавил Матвей.
   А Ольга-Маруся просто поцеловала меня в щеку и шепнула: - Спасибо, ты хороший парень. Завидую твоей девушке.
   - Ну, не ты одна такая! - похвастался я, и все рассмеялись.
   Маунты в активированном состоянии потеряться не могут (даже если отдалятся за предельно допустимое расстояние, на котором уже не воспринимаются команды хозяина, - достаточно лишь убрать питомца в инвентарь и снова подключить, чтобы он оказался рядом). Единственное что им грозит - это гибель от голода или посторонних существ. Поэтому, чтобы облегчить передвижение троице, я нагрузил их шмотками Иа-76 (сноска # # : Хотел назвать питомца, как всем известного ослика из мультфильма о Винни-Пухе, но оказался не оригинальным, - как минимум ещё семьдесят пять игроков мыслили также. Не знаю: из-за лени придумывать новое имя, или по какой другой причине предшественники согласились с альтернативой, автоматически предложенной системой. Но мне оно понравилось из-за того, что напомнило название военно-транспортного самолета Ил-76, предназначенного для транспортировки и десантирования личного состава, техники и грузов, что очень похоже на функции, возложенные на мое вьючное животное. конец сноски # #) и поручил присматривать за парнокопытным, а сам портанулся в Тримфорт.
   Естественно, сразу же направился к Аймеру. Рассказал ему историю Хельги, поделился своими соображениями. Глаза НПС заблестели надеждой, он, впервые на моей памяти, широко и искренне улыбнулся, горячо поблагодарил меня, потряс в крепком рукопожатии мою ладонь и... обломал. Мне-то думалось, что на этом квест и завершится, однако оказалось, что именно мне необходимо либо вернуть прежние камни, либо дать городу новое название, собрав из фундаментитов хорошее слово не короче пяти букв.
   Первый способ сразу отпадает - интересно, как двоюродный брат стражника Петарта себе это представляет? Нуб двадцатого с хвостиком левела в одиночку разрушает замок сильнейшего клана сервера, чтобы выковырять из развалин булыжники с буквами? Бред.
   А вот со вторым вариантом может склеиться. Пара камней с четырьмя символами у меня уже имеются. Можно ли из них хорошее слово составить - не знаю, тут многое зависит от того, насколько удачной будет последняя буква или подвернувшийся слог. Если таковые попадутся, конечно же. Потому как, где искать фундаменититы - совершенно неясно. На аукционе их нет, а охотиться на монстров, из которых они выпадают, у меня еще в одном месте не кругло. Можно попробовать у Насти спросить, но ей сейчас не до этого - как раз начался рейд на Каргонариуса. Ладно, потом с этим разберусь, сейчас профой займусь.
   После посещения ратуши у меня, к неприятному удивлению, появился хвост. Не тот, который растет из зада. Два или три типа (с тем эльфом я могу и ошибаться, хотя не факт, что заметил других, более опытных филеров - я же такой спец, как Матвей, Олег или Ольга) семенили за мной. Они то сокращали между нами дистанцию, то приотставали, то переходили на другую сторону улицы. Кто это, и что им от меня нужно? Сейчас мы в мирной зоне, и они ограничиваются простым наблюдением, но как себя поведут за чертой города?
   М-да, не чисто что-то с проклятием Тримфорта. Или не этому поводу "пьянка"?
   Соглядатаев я обнаружил случайно, благодаря умению видеть скрытое, прокачанному дружбой с Виноградинкой. А бонусы к навыку маскировки, полученные от хороших отношений с этой же гномкой, позволят мне без труда уйти из-под надзора. Но даже если у следопытов уровень разведки превосходит мой, то есть еще режим невидимости, внедренный в сабатоны Икара, и агатовый артефакт.
   Было бы неплохо, самому из овцы превратиться в волка, тайно понаблюдать и выяснить, чьи это агенты. Но сие занятие может затянуться надолго и не привести к положительному результату. Вряд ли одураченные шпики тут же побегут плакаться к начальству. Отпишутся в чате, что пролопушили меня, да примутся рыскать по округе. К тому же, в случае моей оплошности по какой-нибудь дурацкой неосторожности, расклад сил окажется совсем не равный.
   Соблазн заглянуть в квартал Сварога и затариться в тамошнем магазине с полагающимися мне скидками, уступил место осторожности, и я свернул в первую попавшуюся лавку. Пополнил в ней запас эликсиров. На всякий пожарный (чтоб была) выторговал дешевенькую, но качественную двуручную дубину с железными шипами. Приобрел небольшую, примерно формата А4, ученическую дощечку с набором цветных мелков - для письменного общения с Ольгой, Макаром и Олегом. И купил свиток переноса в Огненные Копи (такого, чтобы прямиком в Каньон Отчаяния, или хотя бы в Слюдяной Хребет, к сожалению, не имелось в наличии). Пергамент с заклинанием обошелся мне чуть дороже, чем стоимость аналогичной услуги у мастера пространственного переброса, зато позволяет улететь в любое время, с любого места, и без произнесения вслух название пункта назначения. Плюс свиток мне понадобится, чтобы сбить врага с толку.
   Дальше торопливым шагом, но так, чтобы не оторвался "хвост", добрался до главной площади. Ступил там в центр ротонды (круглой постройки, представляющей собой четыре колонны, увенчанные куполом), затем четко и громко сказал, стоящему сбоку НПС:
   - На Северную пристань, пожалуйста!
   Заведующий телепортационной беседкой объявил, во сколько мне обойдется это удовольствие. Я, не колеблясь, заплатил и уже через мгновенье материализовался там, где желал.
   Филеры, которые, конечно же, всё слышали, сразу прыгнуть за мной не посмеют, иначе моментально выдадут себя. Не был бы район для причаливания судов мирной зоной - другое дело, тогда даже напали бы, если б захотели.
   Но все же большую фору мне не дадут. Но много и не требуется. Достаточно нескольких секунд, чтобы воспользоваться свитком перемещения в Огненные Копи.
   Пусть теперь попробуют отыскать!
   Решив не мелочиться, я вновь пустил в ход предмет, дарующий владельцу потрясающую мимикрию, и легко избежал столкновения с монстрами, обитающими в жарком руднике. Семнадцать минут кросса, и я уже благополучно пересекаю границу Слюдяного Хребта. На этой территории Хамелеон не понадобится, так как мобы встречаются редко, а главная опасность - густо торчащие из-под земли острые как бритва куски слоистых минералов, разрезающих даже сталь доспехов (не приведи Господи, поскользнуться!). Зато пригодится обувь с левитацией. Думаю, шести минут вполне хватит, чтобы перелететь поперек эту локу.
   - В Элладу! - скомандовал я. - А то там уже и големы меня заждались.
   Как и ожидалось, пятиметровым каменным существам атака Доблестным Синим Носорогом +12 была, что слону дробина.
   Ослепшие от снопов искр глаза, отсушенные кисти, оглохшие от чудовищного рева уши и упавшее настроение, а результат нулевой. Хорошо хоть успеваю уворачиваться от размашистых кулаков неповоротливых монстров. С первым мобом провозился где-то с полчаса, честно пробуя выковырять его сердце алебардой, прежде чем плюнул на предписание и извлек дубину. Новоприобретенное оружие не подвело и даже превзошло все мои смелые ожидания - под его ударами квестовые големы разлетались в щебенку секунд за пятнадцать! Однако при этом необходимые для задания мраморные сердца тоже разламывались на куски.
   "Судьбу не проведешь. Сказано пользуйся алебардой, значит - не мудри!" - прокудахтала Сова.
   "А коли хитришь, делай это с умом!" - посоветовала Лиса.
   Как только до меня дошло, что имеет ввиду рыжая спутница, дело пошло на лад. Я сообразил сначала дубиной отбивать исполинам руки, а потом уже своим профессиональным инструментом аккуратно выковыривать нужный итем. Особо рьяные големы, лишившись верхних конечностей, пытались затоптать меня нижними. Таких приходилось доводить уже до статуса безногих инвалидов.
   Седьмое извлеченное сердце показалось мне не особо мраморным. Присмотрелся внимательней и ахнул:
  
   0x01 graphic
  
   Вот уж действительное счастливое число! Это что же получается, с имеющимися у меня "Т" и "МЕЧ", я теперь Тримфорт в город-мечту превращу?!
   На радостях быстренько отлупил еще несколько каменных великанов, добрал их внутренностей до нужного мне количества и спешно врубил на полный форсаж режим левитации в крылатых ботах имени Икара...
   Минуты через полторы, ястребом падая с десятиметровой высоты на острые вершины Слюдяного Хребта, недоумевал:
   "Какого кляпа не воспользовался свитком обратного перемещения к точке возрождения, или на худой конец не дождался полной перезарядки летательных функций сабатонов"?
   Десять метров - не такая и большая высота, чтобы навернувшись с нее, успеть что-либо предпринять. Геометрия моей фигуры тоже не позволяет плавно планировать. Но в принципе небольшая парусность есть. И если попытаться побрыкаться в воздухе, да в момент соприкосновения с поверхностью правильно сгруппироваться, то можно сманеврировать так, чтобы хотя бы не нанизаться на вон те прозрачные пики природного происхождения. В лепешку расшибиться не должен. Конечно, пара-тройка переломов мне гарантированы, но "Мирах бессмертных" - это не проблема, поскольку в виртуальной реальности бешеная регенерация и практически отсутствие чувствительности к боли являются нормой.
   Благосклонная госпожа Фортуна позволила избежать столкновения с острейшими слюдяными глыбами. Но с мягкой посадкой мне не повезло: в последний момент тело перевернуло так, что я воткнулся в твердь планеты "солдатиком", головой вниз. Ощущение создалось такое, будто позвоночник ссыпался в трусы (даже несмотря на то, что все происходило вверх тормашками), а череп принял форму гнилого помидора (дополнительное сходство обеспечивала хлюпнувшая по сторонам красная юшка и характерный акустический "шмяк"), брошенного разъяренными футбольными фанатами в болельщиков команды соперников, обыгравших их кумиров дома, да к тому же с разгромным счетом.
   Изображение, как и полагается, померкло. Однако печальное сообщение о том, что я уже - не есть живой, и окошко меню, предлагающего на выбор: воскреснуть в ближайшем пункте возрождения, либо загорать тут, пока мой хладный труп не отыщут доброжелатели и не поднимут из мертвых свитком или специальным магическим умением, не появлялись.
   Выходит, я не убился? Тогда почему перед глазами черным-черно? А нет, вру: цветные полоски с остатками энергий и надпись, оповещающая о том, что мой персонаж упал с высоты и сломал хребет, слив при этом ХП до жалких пятнадцати единиц, видны четко.
   Спустя несколько мгновений глаза привыкли к темноте, и стало понятно, в чем дело. Я провалился под землю! Наверное, свод пещеры оказался не рассчитан на то, чтобы его таранили башкой всякие там чудики в тяжелых доспехах.
   Кости мои постепенно срастались, общее состояние организма тоже стабильно улучшалось, но ускорить восстановительные процессы, путём употребления целебных эликсиров, я ещё не мог из-за парализованных, вследствие серьезнейшей травмы, органов. Ладно, покуда вернется способность двигать рукой, осмотрюсь.
   Внезапно я очень сильно пожалел, что выжил при падении. Кошмарное чудовище, чей жуткий запах и волнующий поджилки облик не передать словами, с интересом (подозреваю, прежде всего, с гастрономическим) взирало на того, кто таким наглым образом посмел проникнуть в его логово.
   Отвернуться у меня не получилось, по причине временной неработоспособности мышц шеи. Когда же попробовал заорать, то поперхнулся собственным, откушенным при падении, языком.
   Прокашлявшись, я выплюнул часть своей плоти. Моба данное зрелище, заставило озадаченно остановиться. Не знаю, что за мысли сейчас крутились в его крохотном мозгу. Возможно, монстр решал: напасть на жертву с такими забавными повадками, или еще понаблюдать?
   Я же думал о том, что спасти меня сейчас может только диво, классом не ниже чем "рояль в кустах". Но, учитывая то, что за шесть суток содействия со стороны семейства фортепьянных музыкальных инструментов, мне повстречалось итак предостаточно, уповать еще на один, было бы перебором. Хотя это же - компьютерная игра, и пути ее создателя неисповедимы. Вдруг, для дополнительного привлечения геймеров, разработчики рассовали приятные сюрпризы по всем уголкам игровой вселенной?
   Сюрприз действительно случился! Приятный или нет - зависит от многих факторов. Но, по крайней мере, временно зверюга оставила меня в покое, отвлекшись на посторонний шум, приближающийся с другой стороны туннеля.
   Ярко вспыхнул свет от десятков магических шаров и я увидел, кто нарушил наше с монстром уединение. Около сотни прекрасных созданий женского пола различных рас (ушастые, хвостатые, рогатые, крылатые, блондинки, брюнетки, рыжие, лысые, синие, зеленые, красные, пушистые, пернатые и чешуйчатые) с боевыми визгами и улюлюканьем набросились на бедную тварь.
   Засверкали заточенные до безумия лезвия мечей и кинжалов, заблестели инкрустированные в магические посохи драгоценные камни, засияли золотые нити на переплетах гримуаров с заклинаниями. В чудовище полетели тучи стрел, арбалетные болтов, копий, финок, энергетических сгустков всех четырех стихий...
   Эротичные полупрозрачные платья, облегающие стройные фигурки девушек, на самом деле являются топовой броней не ниже двухсотого левела. А их, переливающиеся всеми цветами радуги украшения - не чем иным, как волшебной бижутерией того же уровня. С чего я это я это взял? Да с того, что мне удалось идентифицировать предводительницу воинственных амазонок. Это Настя!
   "Но как она тут оказалась, да еще так оперативно? Откуда узнала, о моей беде?" - недоумевал я. - "Нелепица какая-то. Кто я такой, чтобы элита прайда "Ночные фурии" пожаловала меня вызволять из лап какого-то зачуханного... Каргонариуса?! Ёшкин кот! Вот оно что! Теперь пазл сошелся!"
   Через несколько минут к львицам подключились сотоварищи из альянса. Среди них уже были не только самки (а как еще назвать тех, в обликах которых преобладают пантеро-, белко-, лисо-, еното-, зайко-, собачко-, лошадко- и еще не пойми чьи черты?), но и особи мужского пола.
   Лидер дружественного клана, принес какую-то нерадостную весть, после которой Настя нахмурилась и прокричала своим дамам какие-то команды. Девушки, подчиняясь приказам королевы, разделились не две неравные группы. Большая часть, продолжила лупасить РБ, а треть фурий вместе с бригадой животноподобных гуманоидов скрылась за поворотом.
   "Не иначе конкуренты тоже жаждут получить дроп с этого редко появляющегося монстра!", - догадался я.
   Ослабление натиска со стороны штурмующих позволило Каргонариусу прийти в себя. Он отбафался и двести тысяч хелсов, сбитые с его миллионого здоровья, стали постепенно пополняться. Девчонки усилили нажим, но добились лишь прекращения регенерации. Вернее скорость убийства моба стала равняться скорости заживления его ран.
   Но долго такое противостояние продолжаться не может: или у фурий запасы маны истощатся, или чудовище выдохнется.
   Все же львицы подготовились основательно, и вскоре Карго отступил на шаг. Потом ещё на один. А потом набросился на, уже поверивших в успех, геймеров...
   Затрудняюсь определить, к какому из известных классов существ относится рейдовый босс. Он огнедышащий, как дракон; имеет четыре пары длинных щупальцев с анестезиологическими присосками, как осьминог; на спине его растут длинные иголки, как у дикобраза, но в отличие от большого ёжика, Карго еще умеет ими прицельно стрелять; вдобавок ко всему монстр плюется кислотой, а внешне больше всего напоминает... бабайку из страшных детских снов. И весь этот комок нервов, шерсти и пламени перешел в атаку!
   Бедные девочки! Какое-то время они держали оборону, но потом не выдюжили. С содроганием и грустью я наблюдал, как корчились они в агонии, умирая от яда или ожогов, как разлетаясь по сторонам словно тряпичные куклы, разбивались о твердую скалу и неподвижно застывали в неестественных позах. Никто не воспользовался спасительным свитков и не улетел. Все героически (истинно, как львицы!) бились до конца. Иные, поднятые из мертвых лекарями, даже по нескольку раз успели погибнуть.
   У Каргонариуса оставалось около сорока процентов жизни, когда он расправился с последней ночной фурией.
   К тому моменту, у меня уже получалось кое-как передвигаться. Под прикрытием Агатового Хамелеона я, стараясь как можно тише шаркать ступнями, походкой робота с заклинившими коленчатыми шарнирами, отволочил свою тушку на приличное расстояние от места крушения и вовсю поглощал эликсиры пополняющие здоровье.
   Напрасно я надеялся, что рейд-босс забудет обо мне. Он прекрасно помнил. А самое паршивое, что, похоже, даже и чуял меня. Иначе как объяснить то, что обернулось чудо-юдо именно в сторону моего нынешнего укрытия? Негнущиеся ноги, как-то резко вдруг подкосились.
   Но не успел я толком испугаться, а монстр отдышаться, как в нору пожаловали еще непрошенные гости. Игроки с гербами "Вейкаррии" (кто бы сомневался!) и нескольких союзных с ними кланов! Насчитал я семьдесят три души. Не много, но и монстр уже не новый! Видно было, что атакующие сильно потрепаны сражением с Настиными друзьями, однако их усталые лица озаряло торжество. Может у этих получится взять реванш?
   Увы, вторая серия фильма "Геймеры против Каргонариуса" протекала примерно по тому же сценарию, что и предыдущая. В прологе толпа бодро сбила чудовищу сто с лишним тысяч ХП. Затем ничья в основной части - народ долго и усердно тужился за снос каждого килобайта хэлсов. В эпилоге, обороняющееся чудовище само напало и устроило "разгром шведов под Полтавой".
   По идее я уже сто раз мог улететь (хоть телепортнуться, хоть умчать на сабатоновой тяге в ту дырку, которую пробил шлемом), но любопытство пересилило чувство самосохранения. Да и не очень-то опасно, быть зрителем, а не непосредственным участником сражения, ежели соблюдать меры предосторожности: отступай подальше, да лечись, если шальной фаерболл в тебя угодит.
   Ну всё, пора сматывать удочки. Искусственный персонаж одолел оцифрованных в два раунда со счетом где-то двести пятнадцать (ведь некоторых приходилось убивать не единожды) - ноль. А то, что Карго получил тумаков почти на миллион ХП - ерунда, переболеет. А кстати, сколько у него осталось жизни?
   Вызвав информацию о состоянии монстра, я забыл, как дышать! Двести хелсов! Это же меньше, чем у меня почти вдвое! А-а-а-а, блин, рискнуть что ли?
   "Глупости! Даже Доблестным Синим Носорогом, заточенным на плюс двенадцать, даже при прохождении десяти критических ударов подряд, ты не сможешь убить моба такого уровня, будь у него всего двадцать очков здоровья. Зато он превратит тебя в пыль, лишь кашлянув!" - осадила меня мудрая Сова.
   "Да, - согласился я. - глупость несусветная".
   "Авось повезет?", - оптимистично предположил Хомяк. - "Такой шанс!".
   "Рискни, если не хочешь, чтобы я тебя потом душила!" - пригрозила Жаба.
   Следом за земноводной появилась и Сорока, но я уже и без ее уговоров бежал к врагу с алебардой наперевес.
   Тот как-то странно подергивался, испуская зеленоватый дым.
   "Сто семьдесят пять, сто пятьдесят, сто двадцать шесть...." - мелькали цифры в незакрытом окошке его статуса.
   Он умирает?! Полоска жизни монстра укорачивалась с каждой секундой. Какой-то маг перед смертью проклял Каргонариуса! Сам погиб, но навешенный им дебаф продолжает пожирать здоровье моба!
   Колдовство постепенно ослабевало, а я, смешно сказать, стал умолять заклинание поработать ещё несколько секундочек.
   Пятьдесят восемь, тридцать восемь, девятнадцать, один... Ну?! Ну?! Ну?! ...два, три, четыре... Нет! В последний миг иммунитет Карго переварил скверну!
   - А-а-а, получай, зараза!
   - Вы промахнулись!
   - Вы промахнулись!
   - Головолом нанес 1 очко повреждений Каргонариусу!
   - Вы промахнулись!
   Мышцы рвались от перенапряжения. Так быстро я не двигался никогда в жизни!
   Моб меня не видел, поэтому махнул наугад. К счастью, удар пришелся вскользь:
   - Каргонариус нанес вам 386 очков повреждений. Текущий уровень жизни 16/402.
   Ох, ё-моё, а если бы не по касательной получил?
   Микстуру пить - смысла нет. Надо только бить. Быстро! Очень быстро! Это последний шанс! Сухожилия трещали, но я не прекращал неистово махать оружием.
   - Вы промахнулись!
   - Критический удар! Головолом нанес 3 очка повреждений Каргонариусу!
   Хорошо, но мало. Надо ещё. Скорее! Скорее! Скорее!
   - Вы промахнулись!
   - Вы промахнулись!
   Нет. Все зря. Упустил момент. Действие ДОТа прекратилось, реген пошел набирать полные обороты. За то время, что я сбил четрыре хелса, монстр восстановил все шестьдесят четыре. Нет, уже шестьсот шестьдесят четыре! Блин.
   "Нож!!! Нож!!! Зачем молотить моба алебардой, если есть мега-читерский штык-нож!!!" - оглушающе раздалось в подсознании. Так и не понял, что эту заорал, но мысль, действительно, умная: свидетелей нет, все слиты, подарок от спецов сейчас пригодится как нельзя кстати.
   Щупальца просвистели всего в нескольких сантиметрах от уха - дар потрясающей мимикрии и молниеносный бросок плашмя на землю спасли меня от второго выпада РБ. Ну а третьего я уже не допущу.
   Головолом нанес 664 очка повреждений Каргонариусу! Каргонариус убит!
   - Ура!
   - Получен опыт!
   - Поздравляем, вы получили новый уровень! Текущий уровень 22!
   - Получено 6 единиц характеристик! У вас 66 нераспределенных единиц характеристик!
   - Поздравляем, вы получили новый уровень! Текущий уровень 23!
   - Получено 6 единиц характеристик! У вас 72 нераспределенных единицы характеристик!
   ...
   - Поздравляем, вы получили новый уровень! Текущий уровень 35!
   Обалдеть! Четырнадцатикратный ап!
   - Получено 6 единиц характеристик! У вас 144 нераспределенных единицы характеристик!
   Без малого, полторы сотни единиц характеристик (с учётом тех шестидесяти, которые я до сих пор так и не удосужился расфасовать после Хельгиной бани)! С ума сойти! Даже затрудняюсь вот так сразу решить, куда их раскидать.
   - Внимание! За уничтожение противника, превосходящего вас более чем на 50 уровней, вам положена награда: Доблесть +10 (итого 11.01)!
   - Поздравляем! За смелые и решительные действия, совершенные в ситуации, связанной с риском для жизни, вам вручается орден из группы воинской славы "Сокрушающая Секира" IV степени (порядковый номер 027), добавляющий, при ношении на груди, 25% к скорости атаки, увертливости, выносливости, наносимому физическому урону и шансу критического удара!
   Ух-ты, тут еще и ордена есть!
   "Как же приятно он сияет!" - забилась в экстазе Сорока.
   - Внимание! За уничтожение противника, превосходящего вас более чем на 100 уровней, вам положена награда: Доблесть +20 (итого 31.01)!
   - Поздравляем! За храбрость, проявленную в экстремальных обстоятельствах, вам вручается орден из группы воинской славы "Сокрушающая Секира" III степени (порядковый номер 004), добавляющий, при ношении на груди, 50% к скорости атаки, увертливости, выносливости, наносимому физическому урону и шансу критического удара!
   Ого! На Жабу тоже напала лихорадка. Даже боюсь предположить, что напишут дальше.
   - Внимание! За уничтожение противника, превосходящего вас более чем на 150 уровней, вам положена награда: Доблесть +40 (итого 71.01)!
   - Поздравляем! За личное мужество вам вручается орден из группы воинской славы "Сокрушающая Секира" II степени (порядковый номер 001), добавляющий, при ношении на груди, 75% к скорости атаки, увертливости, выносливости, наносимому физическому урону и шансу критического удара!
   Хомяк продержался дольше всех, но и его хватил удар.
   - Внимание! За уничтожение противника, превосходящего вас более чем на 200 уровней, вам положена награда: Доблесть +80 (итого 151.01)!
   Фигасе, сто пятьдесят Доблести, как с куста!
   - Поздравляем! За исключительную отвагу вам вручается орден из группы воинской славы "Сокрушающая Секира" I степени (порядковый номер 001), добавляющий, при ношении на груди, 100% к скорости атаки, увертливости, выносливости, наносимому физическому урону и шансу критического удара!
   "Звание полного кавалера "Сокрушающей Секиры" повышает основные боевые характеристики в два с половиной раза. А если на все это наложить усиливающие положительные эффекты да максимально заточенную пушку взять?", - сказать, что я находился в предынфарктном состоянии от такой арифметики - значит, ничего не сказать. Ох, как же жалко будет расставаться с этим героическим чаром!
   Кстати, а ведь в свойствах знаков отличия нет признака: "невозможно передать другому"! То есть награды Головолома можно передать по наследству? Превосходно! Правда, в примечании указано, что на чужаке ордена будут функционировать не в полной мере, а со штрафом вдвое ослабевающим бонусы, но даже так не кисло получается! Эх, в идеале, конечно, неплохо бы добиться позволения сохранить этого персонажа и для дальнейшей игры. Но, думаю, вряд ли Коллекционер Душ пойдет на уступки.
   Однако все это пустяки, по сравнению с главным кушем!
   Видимо у РБ наконец-то проснулась совесть, и он щедро разродился подарками, на которые прежде скупился целую пятилетку. А именно:
   - гора монет высшего достоинства на сумму четыреста тысяч;
   - волшебная серьга Каргонариуса - две штуки;
   - мини-юбка-килт (видоизменяется в зависимости от пола игрока) шелковая, расшитая заговоренным бисером, из магического гардероба имени поверженного босса;
   - перчатки кожаные из легкого сета Каргонариуса - одна пара;
   - рыцарский плащ Каргонариуса - три(!) экземпляра;
   - кольчуга Каргонариуса длинная универсальная;
   - тяжелые пластинчатые доспехи Каргонариуса - полный комплект (в составе: шлем, кираса, штаны, наручи, перчатки, сапоги)!
   Вспомнились слова Насти: "Предмет бижы - лимона полтора, а любая часть доспеха - вообще, как ползамка среднего класса. Это же раритет. Хотя раскошелилась бы, если бы продавали".
   Население моего подсознательного зоопарка, хоть каким-то боком соприкасающееся с алчностью, умерло от счастья, не приходя в сознание, с блаженными улыбками на физиономиях!
   Особо вникать в то, что же так благоприятно повлияло на коэффициент жадности монстра, смысла нет (но подозреваю, не последнюю роль тут сыграла все та же огромная разница в наших уровнях), надо просто немедленно хватать все и валить отсюда нафиг к бабушке, водящихся в тихом омуте индивидуумов.
   "Нет! Погоди!", - заверещал неожиданно воскресший Хомяк. - "Шмот, высыпавшиеся с дохлых геймеров, тоже собери! Тут хай-левельного добра еще на семизначную цифру золота"!
   А ведь точно, не все игроки отделались о смерти лишь потерей нескольких процентов опыта, кое-кто понес и материальные потери. И таких кое-кого накопилось десятка три!
   Хм, а толстый пушистик прав. Да, некрасиво получится, - ведь я не только вейкаррийцев, но Настиных львиц оберу. А с другой стороны - они же знали, куда шли и чем рисковали. Ну и, в крайнем случае, потом кое-что могу вернуть. А то кто его знает, вдруг поле смерти этой колючей восьмилапой слизистой хрени доступ в пещеру закроется до следующего её пришествия? Тогда вообще все пропадет.
   Заграбастав сперва вещи и бабосы от босса, я принялся мародерничать. Количество приглянувшегося мне имущества превосходило количество доступных для заполнения ячеек в котомке и поясном наборе странствующего купца. Пришлось навести ревизию и выкинуть почти все свое, нажитое непосильным трудом, барахло, чтобы освободить место для более ценных предметов. Хомяк не возражал. Я даже обмундирование выбросил в пользу во много крат превышающей его по стоимости брони.
   Игра позволяла напяливать "шапку не по Сеньке" (то есть примерять на нубов высоколевельные шмотки), но карала это дело временной урезкой параметров персонажа. Ну, воевать сейчас я и не собираюсь. А проблема невозможности сдвинуться с места - решаемая. Вызвав виртуальное меню статов я, без малейшего сожаления, вбухал все сто сорок четыре нераспределенных очка характеристик в Грузоподъемность. После этих манипуляций, упакованный награбленным под завязку, Головолом, бегать по-прежнему не мог, но ходить (правда медленными и короткими шажками) к него получалось. И ладно.
   Туша виновника торжества задымилась, значит, вот-вот исчезнет. Ну и мне пора честь знать. Как там Шварц говорил: "Аста ла виста, бэби Каргонариус? Айм би бэка не будет! Улетаю, и возвращаться в твое логово не собираюсь. Ни за какие коврижки. Да их у тебя теперь долго не будет, коврижек этих".
   Стоп! Ведь Горыныча и Синего Носорога сейчас тоже можно выбросить в пользу чего-нибудь более ценного. Разумно! Доблести, у меня столько, что хоть пять штук таких алебард (и даже покруче) заточу. А вот поступать так с питомцем, особенно после того, что она для меня сделал, будет крайне по-свински. Нет, в реальной жизни я сам презираю тех, кто пре переезде бросает на произвол судьбы кошек и собак. Но это же цифровая вселенная, тут не по-настоящему всё, какие могут быть сентиментальные сомнения?
   Итак, освободилось на два места в инвентаре. Но чем же их четырех предметов их занять: не затупляемой глефой, мистической палкой с рубиновым набалдашником, огнеупорным щитом или перстнем-аккумулятором, накапливающим ману?
   Внутренний спор разрешил шум приближающихся людей. Не важно, кто это идет: фурии возвращаются добить монстра, вейкаррийцы - с той же целью, или падальщики, мне лучше поскорее хватать отсюда убраться.
   Падальщиками называют особую прослойку геймеров, которые тайком следуют чуть поодаль за рейдовыми группами и, в случае неудачного похода, наживаются на чужом горе. Одни таких игроков тихо презирают. Вторые прилюдно поливают грязью, обзывая жалкими трусами, хитромудрыми уродами, подлыми ленивыми козлами и так далее. Третьи менее лицемерны - они хоть и не одобряют, но считают такие поступки вполне естественными, ибо в любом человеческом сообществе всегда найдутся те, кто не прочь обогатиться за счет других. Лукавить не буду, лично я специально таким промыслом заниматься не собираюсь, однако при случае, мимо бесхозно валяющегося кошелька не пройду. Вернее уже не прошел. А что прикажете делать: сдать все в бюро находок, оставить на растерзание стервятникам или позволить бесследно сгинуть в небытие?
   Так, всё - хорош разглагольствовать, пора валить!
   О-па, очередной облом! На хрена же я-балда свиток переноса в город выбросил?
   Охо-хо, голоса-то уже так близко, а кучка с моими пожитками ещё так далеко.
   Да, явились именно падальщики. Шестеро. Но не обыденные воришки-одиночки, а вполне организованная команда, профессионально занимающаяся мародерством. Все с рюкзаками увеличенной вместимости, судя по количеству нашитых кармашков. Они принадлежали единой организации с соответствующим деятельности её членов названием ""КладоСоискатели".
   Щуплый тип, напоминающий повадками крысу, остался на стрёме, а остальные развесили по периметру пещеры магических светляков, развязали заплечные мешки и дружно принялись за "уборку" помещения.
   Не понимаю, почему они ведут себя так открыто и непринужденно? Наверное, каким-то образом узнали, что здесь все погибли. Хорошо, что у меня хватило ума не выкинуть Хамелеона, а то бы о моем присутствии стало известно.
   Потихоньку, со скоростью гоночной улитки я приближался к кучке, которую вытрусил из котомки, надеясь, что доползу до свитка быстрее этих любителей легкой наживы.
   Ловкачи шустро запихивали в сумки всё, что валялось на каменном полу, особо не рассматривая присвоенное. Зато бурно общались меж собой:
   - Так кто все-таки завалил Каргонариуса? - спросил кругломордый кладосоискатель.
   - Не знаю, когда я выглянул, охота уже окончилась, - пожал плечами второй, стоящий "на шухере".
   Ага, мои предположения оказались верны, всё-таки стервятнички предварительно высылали разведчика.
   - Интересно, выпало с него на этот раз что-нибудь ценное? - помыслил вслух третий падальщик.
   - А меня больше всего волнует, почему никто из победителей не остался здесь, собирать добро? - сказал четвертый.
   - Может героев, не так уж и много осталось? Например один! И места свободного у него в инвентаре мало было, - предположил пятый и пообещал: - Но не беспокойтесь, скоро вернутся.
   - Да, надо пошевеливаться! - согласился шестой.
   И тут тот, которому я присвоил номер три, юркнул мимо меня и смахнул в свой бездонный сидор тот холмик, к которому я стремился.
   Бли-и-ин! Вот же козёл! И как мне теперь выбираться?
   - Всё! У меня под завязку! - торжественно заявил товарищам "расхититель гробниц", умыкнувший у меня буквально из-под носа билет в Тримфорт.
   - Надо же? - удивился четвертый. - Ну и как, стоящее что-нибудь попалось? А то у меня такое впечатление, что до нас тут уже кто-то поработал.
   - Верно! Один шлак остался, - подтвердил кругломордый.
   - Да как-то не приглядывался, - растерялся тот, который третий (и который Козёл!), затем снова открыл свою "сиротскую" котомку и порывшись в ней, недовольно пробурчал: - Мля, точно - сплошная херня!
   И даже в сердцах с пренебрежением отшвырнул рюкзак.
   "Ну, это спорный момент! Тут все относительно. Кто-то харчами перебирает, а кому-то многое, из того, что не поместилось в карманы - еще как пригодилось бы!", - возмутился Хомяк и цапнул выброшенный мешок.
   "Дурачина, что же ты творишь?!" - прикрикнул я на грызуна.
   "А чего? Ты же сам подумал, что нам это пригодится!" - промямлил тот в оправдание.
   "Щекастый прав!" - заступилась вдруг Сова. - "Ячейка у нас свободная под свиток имелась. А так даже еще лучше получилось - в одном слоте и свиток и дополнительная котомка, набитая полезными цацками!".
   "Дебилы! Мы же теперь с места сдвинуться не сможем! Даже взлететь! Нас обнаружат, прежде чем я успею прочесть свиток и скастовать заклинание переноса!"
   - Это... что... было?! - удивленно вытаращил зенки только что обворованный вор! - Мой шмот исчез.
   - Здесь кто-то ещё есть! Рядом с тобой, - истерически заорал пятый падальщик и приказал крысу-разведчику: - Врубай режим скрыта и "антимаскировку"!!!
   В панике, вся виртуальная жизнь за считанные доли секунды промелькнула у меня перед глазами. И я вспомнил! Вспомнил беседу с русалкой [GM]-Мэделин и поощрение, которое она мне предоставали за обнаружение недоработки в квесте на профу. Конечно же, я немедленно нажал ту одноразовую кнопку...
   - О, снова здравствуй, Головолом! - поприветствовал меня мастер Эландер. - Ну что, принес доказательства того, что твоё стремление к познанию тонкостей владения алебардой сильно!
   - А то!
   - Поздравляем! Задание "Путь Алебардиста (шаг седьмой)" выполнено!
   - Получен опыт! Получено 25 золотых монет!
   - Внимание! Класс вашего персонажа изменен с "новичок" на "алебардист".
   Обновлено активных умений - 3:
   - косарь-III - удар в горизонтальной плоскости сразу по нескольким противникам (сектор поражения 240 градусов; время восстановления для повторного использования приема - 8 секунд);
   - дровосек-III - удар сверху-вниз по одиночной цели с нанесением четырехкратного повреждения (время восстановления для повторного использования приема - 16 секунд);
   - кровопийца-II - положительный эффект, под воздействием которого в часть от наносимого по противнику урона возвращается в виде здоровья (область применения - только на себя; необходимое количество очков маны - 20; время восстановления для повторного использования приема - 5 минут; продолжительность эффекта - 12 секунд; доля ущерба, перерабатываемая в очки жизни - 6 процентов ).
   Добавлено пассивных умений - 2:
   - панцирь-I - увеличение физической защиты, очков жизни, скорости регенерации, выносливости, сопротивления оглушению, кровотечению и яду на 5 процентов при ношении брони тяжелого типа;
   - дредноут-I - увеличение наносимого физического урона, предела переносимого веса, скорости передвижения, увертливости, вероятности нанесения критического удара, меткости, скорость атаки на 5 процентов при использовании двуручного древкового оружия типа копьё, пика, алебарда, глефа.
   Доступно для изучения: активных умений - 4; пассивных умений - 1. Для получения подробной информации обратитесь к любому воину, профессионально владеющему оружием вашего профиля (НПС обладающему рангом "мастер", либо игровому персонажу, имеющему достижение "наставник").
   Ух-ты! Так, оказывается и геймеры показывать желторотикам приемчики могут! Не знал такой фишки.
   Обновлено пассивных умений - 2...
   Это из-за того, что уровень Головолома перевалил за тридцатый, автоматически проапгредились до второй степени панцирь с дредноутом, добавляя мне уже аж по десять процентов к параметрам групп сила, ловкость и телосложение.
   Поскольку Эландер являлся мастером, то пять новых скиллов я добавил в свою копилку, так сказать, не отходя от кассы. Сие удовольствие опустошило кошелек на жалкие (сказал бы это дней пять назад!) сорок серебряников. Но детально разберусь с обретенными умениями потом. Сейчас самое важное - быстро и правильно распорядиться с обрушившимся на меня несметным богатством.
   Поскольку находиться в городе, покамест еще именуемом Тримфортом, до сих пор небезопасно (в плане обилия в оном жулья), то, естественно, сразу же после сдачи квеста, моя ладонь опять прикоснулась к Агатовому Хамелеону.
   Благодаря обретенной профессии, силы чара немного подросли, однако их по-прежнему не хватало для самостоятельного перемещения в пространстве с тем грузом, которым я обременился в логове Каргонариуса. Маскировка, безусловно, - вещь хорошая, но не стоять же тут вечно?
   Эх, Ослик бы сейчас пригодился. По идее, если его сейчас обратно в картинку загнать, а потом снова призвать он очутится рядом. Спецы, дико "обрадуются" такому приколу, но, ничего страшного не должно случиться. Покаюсь потом, объясню причину исчезновения животного. Нет, так нельзя! А вдруг друзья сейчас в опасности, а момент пропажи четвероного отвлечёт кого-нибудь? Всего на доли роковых секунд, которых хватит для гибели. Я же себе никогда этого не прощу. Какой бы огромной ни была куча золота на чаше весов, она никогда не перетянет стоимость бесценной человеческой жизни. Мне вон за предательство Горыныча до сих пор стыдно, (хорошо, что Хомяк слямзил мешок у стервятников, и петух снова оказался у меня, так же как и нубская броня, и остальные предметы) а тут такое! Уж лучше пожертвовать тысячей-другой виртуальных монет, да хоть миллионом!
   Переоделся в свой старый шмот. Во-первых, чтобы не привлекать излишнего внимания. Во-вторых, для избавление штрафа на передвижение за одетые не по грейду вещи. Вызвал петуха - в активном состоянии его "открытка" весит ноль кг, так как птица, по сути, идет самостоятельно, а не я ее несу. Но этих мер оказалось мало. Головолом все еще не мог и шага ступить.
   Вариант опять вышвырнуть менее ценные вещички, Хомяк категорически отвергал.
   "По-быстрому сгоняем в банк, сдадим предметы на ответственное хранение, вернемся и заберем остатки! По этой улице народ редко ходит, авось никто не возьмет", - попытался я уговорить упрямца.
   "Ты сам - то в это веришь?"
   "Нет", - признался я и подумал про себя: "Да зачем вообще с этим шизоидом разговаривать? Надо просто отключить визуализацию эмоций".
   "Нам слышны все твои мысли", - предупредил жадный грызун: - "Мы ведь тоже в твоем черепе сидим!".
   "И? Что вы предпримете для своей защиты?", - ехидно огрызнулся я.
   Щекастый э-сателлит промолчал, но вмешался его "адвокат" - Сова:
   "Мудрый совет подойдёт?"
   "И какой же?" - мне стало любопытно, рука замерла в миллиметрах от офф-кнопки.
   "Перетасуй чуть иначе барахло между рюкзаками".
   "А что это изменит?"
   "У трофейного мешка стоит признак - "уменьшение веса переносимых предметов на 15 процентов". Переложи в него всё самое тяжелое, и возможно, снова сможешь ходить!"
   "Да, пожалуй, - это выход из ситуации!", - обрадовался я. - "Апелляция удовлетворена, зверинец в башке загонять по клеткам пока не стану! Но что же ты раньше молчала?"
   "Сама только обратила внимание".
   Рекомендованный пернатым воплощением мудрости способ существенно облегчил мою ношу, но окончательно проблему не решил. До того, чтобы начать передвигать ноги, оставалось сбросить еще приблизительно две трети виртуальной тонны. М-да, в реале достаточно было бы и центнера в руках, чтобы обездвижить человека. А некоторым субтильным личностям даже и полтинника кг хватит. Здесь же все, как на подбор - богатыри!
   Ладно, это все лирика, а мне нужно разбираться с физикой. Раз, по мнению Хомяка, лишнего ничего у нас нет, придется действовать как-то иначе.
   - Внимание! Длительность видеофайла превысила тридцать минут. Запись остановлена! Для съемки фильмов большей продолжительности необходимо оплатить премиум-аккаунт. - сообщила система.
   Ох, ёп-та, совсем забыл, что еще в пещере включил "кинокамеру". Правда, не сразу сообразил это сделать, отчего задокументировал битву с боссом, лишь с того момента, как Каргонариус начал мутузить "ночных фурий".
   - Внимание! Невозможно поместить фильм в инвентарь, в связи с тем, что у вас отсутствуют свободное ячейки. Желаете стереть видеофайл или поместить его во временное хранилище на сервере (стоимость часа хранения: одна медная монета за каждую записанную минуту)?
   "Нет, такой шедевр стирать - чистой воды кощунство. Конечно же, пусть пока у вас полежит", - подумал я и выбрал соответствующий пункт меню. - "Вот так. Подвиг запечатлен, а похвастаться им и нельзя".
   Стоп! Какая-то важная идея закружилась в голове. Неким шестым чувством я ощутил, что произошедший эпизод, вызвал в памяти ассоциации с чем-то очень нужным сейчас. Спасительное решение порхало, словно редкая бабочка, издевающаяся над рассеянным энтомологом, явившимся на ее поимку без сачка. Так нужно успокоиться и привести хаотично скачущие мысли в порядок.
   Эврика! Ну, конечно! Я же не раз использовал подобный приём в других игрушках. Когда кончалось место на складе и в мешке, я отправлял часть имущества на аукцион. Устанавливал на вещи заоблачные стартовые цены, чтобы никто не перекупил (а если купят - еще лучше!), указывал срок анонсирования каждого лота неделю, а потом (если появлялись свободные ячейки) спокойно все снимал с торгов или (если карманы по-прежнему были забиты) продлевал срок еще на семь дней!
   Подобный метод публичной продажи в "Мирах Бессмертных" позволяет предметам вообще до месяца бесхозно существовать. Но, в отличие от других РПГ, вся загвоздка местного аукциона в том, что в меню персонажа отсутствует соответствующий пункт. И, желающим пустить свое имущество с молотка, недостаточно находиться в мирной зоне. Для участия в торгах необходимо обратиться к особому НПС-посреднику, который, за определенную плату, разместит шмотки на этих самых торгах.
   Эх, блин, задумка хорошая, но не прокатит. Тогда шевелим мозгами, изобретаем колесо дальше.
   О! А почта? Это совсем другое дело! Она работает иначе! Бандероли можно отправлять, не сходя с места! Указать в адресатах самого себя, но не получать посылки сразу, а открыть их потом, когда до склада доберусь! Все гениальное - так просто!
   - Запрещено отправлять сообщение самому себе!
   Во как? Ну почему? Это же не чит! Обидно. Ведь в обычной жизни можно себе хоть эсэмески, хоть электронные письма, хоть фанерные ящички, хоть железнодорожные контейнеры посылать! Лишь профинансируй доставку.
   Заводить несколько чаров на одном сервере тут тоже не разрешается, а значит, и твинку нифига ничего е перекинешь. Что же придумать?
   "Гм, а если самому себе, но не нынешнему, а будущему подарок из прошлого сделать?" - возникла в башке очередная авантюра. - "Отправлю вещи Головолома персонажу с ником, которого еще нет в игре, но которым я назову свою новую виртуальную ипостась? После рестарта. Каков алгоритм процедуры, обрабатывающей отсроченные по времени посылки? Вдруг она запрограммирована искать геймера-получателя лишь по истечении указанного срока?".
   - Адресата с таким именем не существует.
   Особо и не надеялся, но проверить стоило.
   Что ж, тогда понадобится помощь друга. Открыл список френдов: Настя, РомеоМ, ДжульеттаК, НиколайЧудотворец, Каталина.
   Те, кто в середине - ребята, возможно и неплохие, но все же мы с ними недостаточно знакомы, чтобы я посвящал их в свои тайны такого уровня секретности. С крайними девушками контактировал дольше и плотнее. Обе показали себя с хорошей стороны, нареканий к их порядочности нет. Но можно ли им доверять настолько, насколько хочется?
   Одна давно зарекомендовала себя, как уважаемая личность, для которой "честь" - не пустой звук, иначе ей не удалось бы долгие годы удерживать при себе сотни преданных соратниц. К тому же лидер "ночных фурий" - далеко не нищенка, для неё, мои сокровища - не такие уж и несметные.
   Вторая влюблена в меня по самые кончики своих длинных темноэльфийских ушей - и этим все сказано.
   Не должны подвести.
   Или, все-таки не жадничать, идя на поводу у Хомяка? Избавиться от части богатства, но действовать в одиночку? Да, кое-чего лишусь, но немало и останется. Разум подсказывает, что так надежнее всего. А вот романтическая составляющая меня противится черствой прагматике.
   Эх, возможно, сейчас поступлю неразумно, слишком идеализируя человечество, но так хочется верить в то, что чистых душ больше, чем подлых.
   "Привет, сестренка!" - дважды набрали мои пальцы.
   - Игрок Каталина отсутствует в игре. Ваше сообщение, она прочтет, при следующем входе.
   Ладно, наверное, так да даже лучше. Во-первых, это избавит меня от нелегкого выбора. Во-вторых, у Насти, откровенно говоря, возможностей на порядок больше.
   Однако львица тоже не ответила.
   Странно.
   Тогда переходим к запасному варианту.
   Сначала я вышвырнул то, запасы чего без труда пополняются в любом магазине: противоядия, самые дешевые эликсиры, свитки с заклинаниями, временно усиливающими характеристики персонажа, запасы пищи, воды...
   "Привет, братишка!" - внезапно откликнулась Настя, и добавила в свое оправдание: - "Извини, не сразу заметила твое сообщение! Просто у меня тут в чатах такое сумасшествие творится!"
   "И даже догадываюсь, по какой причине!" - написал я.
   "Ага, узнал уже? Впрочем, не удивительно. На всех форумах новость о том, как мы облажались с Карго, сейчас самая обсмаковываемая!"
   "Соболезную".
   "Та, фигня, переживем. Сам-то как, в порядке? Хотел чего-то? Моя помощь нужна?"
   "Вот ведь доброе сердце - у самой такая трагедия, а она о других беспокоится", - восхитился я и напечатал следующий текст: "Хочу поздравить тебя с днем рождения!"
   "О как?! Хи-хи. Так до именин моих еще далече".
   "Но ты ведь сегодня умерла в пещере РБ, а потом как бы снова родилась!"
   "Вон ты, в каком смысле. Ну, тогда спасибо!"
   "А это подарок! Помнится, ты о ней мечтала", - улыбнулся я и прикрепил к сообщению волшебную серьгу Каргонариуса.
   "Откуда?! ... Как?! ... Почему?! ... Сказать, что я в шоке или поражена - мало! Туше1, нокаут2 и иппон3-одновременно!"
   (##сноска1: прикосновение борца к ковру одновременно обеими лопатками, определяющее момент его поражения##).
   (##сноска2: положение в боксе, когда сбитый ударом противник не может в течение десяти секунд встать для продолжения боя и считается побежденным##)
   (##сноска3: самая высокая оценка, которой боец может достичь в японских боевых искусствах, как правило, в таких как дзюдо, каратэ или джиу-джитсу##)
   "Да, многое бы отдал, чтобы посмотреть на тебя в этот момент".
   "Не проблема. Специально для тебя сейчас скриншот сделаю!.. О, господи, какие у меня огромные, оказывается, глазищи, когда обалдеваю! Лемуры отдыхают! Лови фотку".
   "Гы, зачетная физиономия!"
   "А на вопросы ответишь?"
   "Угу. В порядке их следования. Из норы сама знаешь кого. Убил, и выпало. Потому что люблю делать приятное близким".
   "Нет-нет-нет, погоди. Так не пойдёт! Давай со всеми подробностями. Кто кого с кем и как убил?"
   "Я. РБ. Сам. Случайно".
   "ТЫ??? Босса двести пятьдесят плюс? САМ? СЛУЧАЙНО?
   "Да. Да. Да. И еще раз да".
   "Издеваешься? Или это шутка такая? И разве не "Вейраррия" его завалила? Или ты к ним в клан вступил?"
   "Нет. Нет. Нет. И еще раз нет".
   "Ничего не понимаю. Все, сдаюсь. Признавайся".
   "Это не телефонный разговор", - пошутил я.
   "Нарочно мозг мне разрываешь, Головолом?! Ник свой оправдываешь? Придушу!"
   "Не кипятись, просто я соскучился. Готов все детально рассказать при личной встрече".
   "А ты где?"
   "В Тримфорте. Через сколько минут сможешь прилететь?"
   "Ради тебя за полмгновения домчу!" - пообещала собеседница.
   Спрятав в карман теплую приятно покалывающую фигурку хамелеона, я написал:
   "Отлично! Я рядом с НПС Эландером, который..."
   - Знаю! И вижу! Ну, здравствуй поближе, родственничек! - появилась напротив меня фантастической красоты девушка и расцвета самой искренней улыбкой. - Хм, а ничего из тебя мужчина получился, импозантный. Мне нравится.
   Многие игроки, обычно после двадцать пятого левела, отключают старение, и тогда их даже девяностолевельные чары выглядят юнцами. Я же этот этап лихо проскочил и сейчас, мой перс представляет собой того, кто он есть на самом деле - тридцатипятилетнего дядьку с несколькими седыми волосками в шевелюре.
   - Да и от твоей волшебной внешности ослепнуть можно! Так сразу и не скажешь, что триста лет позади, - не остался я в долгу я обнял подругу.
   Далее, после короткой приветственной церемонии, последовало красочное и почти правдивое повествование о таране Слюдяного Хребта и о последующей атаке недобитого монстра. Единственное, о чём я умолчал, так это - о штык-ноже (понятно почему) и части дропа (а это, на всякий пожарный случай).
   - Да, брат, меня трудно удивить, но тебе это удалось сделать трижды, менее чем за час. Сначала подарком за полтора миллиона. Потом, историей о том, как мимоходом одолел ужаснейшего монстра. А теперь еще и безвозмездным возвратом моим львицам потерянных ими предметов, - произнесла в заключении главная ночная фурия. Знала б она какую истерику по этому поводу закатила Жаба! - После всего этого, мой прайд в неоплатном долгу перед тобой! Торжественно клянусь: всё что угодно, в любое время дня и ночи. Прикажи - и выполним!
   - Да? Ловлю на слове! Сколько у тебя в подчинении кошечек?
   - В основе триста двенадцать, а если вместе с молодняком из яслей - пятьсот шесть.
   - Полтысячи благодарных женщин, замечательно! Хочу секса сразу со всеми! Сможешь организовать? Я осилю, в виртуале же, прости за тавтологию, потенциал потенции безграничен? Или врут?
   Щелк. Щелк.
   - Ха! Эти скриншоты еще забавнее! - усмехнулся я. - Да расслабься. Ты чего? Шучу я.
   - Уф, ну ты и...
   - Удивил четвертый раз?
   - Угу, - Настя прыснула. - Блин, и поверила же! Даже хотела предложить оплату в рассрочку. Чтобы не сразу пятьсот штук, а десяток раз, но с пятьюдесятью кисками, их числа тех, которые не против участия в оргии. Остальные, боюсь, послали бы и тебя и меня подальше и надолго.
   - Не, спасибо за заманчивое предложение, но нарушать клятву верности, данную любимой, не собираюсь.
   - Вот нахал! Выставил все так, будто это я ему групповуху предлагала! - стукнул по моему плечу Настин кулачок. - А если честно, девушке твоей завидую.
   - Как раз о ней, и намеревался с тобой поговорить. Но не здесь и не сейчас. Сможешь в понедельник рано утром "разморозиться" и связаться со мной по этому номеру? Это очень важно.
   - У нее какие-то серьезные проблемы? - догадалась Настя и сразу нахмурилась.
   Я кивнул.
   - Тогда конечно. Обязательно позвоню.
   - Спасибо.
   - Только у меня же ДЦП, помнишь? В реале болтунья из меня ещё та, пока выговорю слово.
   - Ничего, тебе в основном слушать придется.
   - Если необходима финансовая помощь, могу позаимствовать из клановой казны. Игровую валюту разрешено обналичивать по курсу...
   - Нет, это как раз тот случай, который подтверждает, что деньги не все решают. Однако, если "Ночные фурии" перекупят лут, потерянный их вечными соперниками, будет здорово. По дешевке, мне достаточно и половины рыночной стоимости.
   - Да с превеликой радостью, и даже не со скидкой, а с наценкой!
   Дальнейшее общение с Настей освободило в моём инвентаре уйму слотов и пополнило кошелек на баснословную сумму, обозначающуюся семеркой с шестью нулями (и это я еще дроп с РБ не трогал!). Вдобавок, еще десять миллионов львицы остались должны. Но не потому, что в прайде туго с наличкой. Просто, думаю, для победы над Коллекционером вполне хватит и того, что взял. Ну а коли все-таки понадобится больше, условились, что заберу золото потом, по окончании тестового прогона.
   - Ну, благодарю еще раз, - Настя протянула на прощанье руку и подмигнула: - Объявила своим боевую тревогу. Срочный общий сбор в течение пяти минут. Девчонки итак на взводе после неудачи с Карго, а теперь и вовсе переполошились. Ничего, сейчас порадую их.
   - Представляю, сколько будет счастливых визгов!
   - А полетели вместе? Послушаешь вживую этот кошачий концерт. А заодно замок наш посмотришь!
   - Заманчиво звучит. С удовольствием бы принял приглашение, но давай как-нибудь в другой раз? Много дел ещё, а времени в обрез.
   Задорный взгляд девушки чуть потускнел.
   - Не дуйся, ладно, - попросил я. - И не выпытывай, что нашлось такого важное, ради чего я предпочел такое незабываемое зрелище пропустить.
   - Все нормально, не обижаюсь, - шмыгнула носом Настя и портанулась восвояси.
   "Да, надо будет и мне при случае разжиться десятком-другим свитков перемещения, сотканных из паутины Алмазного Прядильщика - они хоть и самые дорогие среди себе подобных, зато мгновенно переносят в любую точку пространства", - подумал я, завистливо глядя вослед подруги и отправился к Аймеру.
   А там меня уже ждали! И отнюдь не с распростертыми объятиями.
   Первый тревожная нотка раздалась, едва я ступил на аллею, ведущую к ратуше:
   - Внимание! Нападение!
   Как? В мирной зоне?
   - Попытка ограбления не удалась! Дух темно-пурпурного полоза сберег Ваше имущество. Похищено предметов: 0.
   Вон оно что - ворюги. Тогда понятно - им разрешается применять свое мастерство везде.
   Через несколько секунд опять:
   - Внимание! Нападение!
   - Попытка ограбления не удалась! Дух темно-пурпурного полоза сберег Ваше имущество. Похищено предметов: 0.
   Да что такое? Кто там такой неугомонный?
   - Внимание! Нападение! Вас ограбили! Похищено предметов: 1 - шлем.
   Вот подонки, смекнули, что в сумку лезть бесполезно и переключились на одежду.
   - Внимание! Нападение! Вас ограбили! Похищено предметов: 2 - наручи.
   - Внимание! Нападение! Вас ограбили! Похищено предметов: 1 - кольцо магической защиты.
   Караул! Средь бела дня раздевают!
   Тут же кто-то невидимый рванул за алебарду, но я ее крепко вцепился в древко и отстоял оружие.
   - Внимание! Нападение!
   - Попытка ограбления не удалась! Похищено предметов: 0.
   Да ну вас к черту! Под покровом хамелеоновской мимикрии, я быстро скинул с себя всё, кроме трусов (их без моего одобрения запрещено снимать правилами игры), сунул в мешок (и Синего Носорога туда же), затем припустил к зданию городского совета.
   Но все равно воры-профи с антимаскировочными навыками даже в замаскированном виде и на бегу несколько раз покушались на меня, пытаясь разжать пальцы и спереть агатовую фигурку.
   Шагов за двадцать до заветной двери я уперся в невидимую преграду. Что это за мистика я понял, когда двенадцать игроков, обступивших меня плотным кольцом, один за другим вышли из стелс-режима.
   - Господа, вынужден вас огорчить, но предмет в моем кулаке ввел в вас в заблуждение. Дело в том, что он окрашивает мое тело под стать тем деревьям, мимо которых я прохожу. Видимо поэтому вы спутали меня с новогодней ёлкой, - предположил я и вежливо попросил посторониться: - А теперь, когда всё выяснилось, не будете ли вы любезны, пропустить меня дальше?
   - Нет дорогой, Дедушка Мороз, здесь нет никакого недоразумения, мы хоровод именно вокруг тебя хотим водить! - поддержал шутку один из "внучат" с погонялой Тиристор.
   - Да, старик, мы разгадали твою загадку - ты специально превращаешься в разные предметы, чтобы нас повеселить. Спасибо большое! - подключился еще один "малыш".
   - А теперь, долгожданный наш, Мороз Иванович, раскрывай свой мешок и дари нам подарки! - оскалился третий вымогатель.
   Напасть они на меня не смогут. Но и двинуться не дадут, тупо стоя на месте. Отпихнуть их вряд ли получится. И телепортироваться не позволят. Слишком высок у "детишек" уровень воровства. Выхватят свиток прежде, чем прочту заклинание.
   - Хорошо, будет вам сюрприз. Но зимой. А сейчас, извините, - не сезон, - начал я тянуть время, лихорадочно соображая, как бы прорваться сквозь круг и сделать спринтерский рывок на дистанцию в двадцать шагов. Потом, когда ворвусь в ратушу и переименую это разбойничье место, прыти у злодеев поубавится.
   - Так это за прошлый год. Мы ведь так и не дождались тебя в праздничную ночь. Но ты пообещал позже вернуться, аккурат под конец лета, и компенсировать наши слезки, - нагло ухмыльнулся Тиристор. Наверное, он у них главный.
   - А почему не дождались? - уточнил я.
   - Дык, на санях у тебя колесо спустило, - просветил кто-то из "карапузов". - Неужто позабыл?
   - М-да, колесо на санях - что-то такое припоминаю, - хмыкнул я. И, дабы усыпить бдительность, окончательно вживаясь в роль, грубым голосом сурово пробасил: - Ладно, мальчуганы. Только я дарю подарки лишь хорошим детям: тем, кто кушает кашу, слушает маму с папу, никого не обманывает, не обижает слабых... и не ворует!
   Я сделал ударение на последнем слове.
   - Если намекаешь насчет пропажи своих вещей, Дедушка Мороз, то не волнуйся, - это была такая невинная шалость. Потешка. Вот твое добро, забирай.
   Мне и впрямь вернули украденное барахло.
   Пришлось и дальше размеренным дедоморозовским говором нести чушь:
   - Ну, коли вы такие молодцы, то становитесь в шеренгу, по очереди рассказывайте стишки, да пойте песенки. А я послушаю, да в мешке пока поковыряюсь, подарки соответствующие подберу: кому лист кудесный, кому монетку блестящую, кому микстуру животворящую.
   - Нет, уважаемый, мы кружком постоим, - возразила "ребятня". - Чтобы меньше волноваться.
   Блин, догадались про мои намерения стартовать, что ли?
   - Только мы не стихотворения, а сказочку тебе очень интересную подготовили. За неё нам не надо листов кудесных, а достаточно будет камней чудесных, фундаменитами нарекаемых.
   Ага, вот теперь ясно, чего они добиваются.
   - Как мило. Что ж, валяйте вашу сказочку, - обреченно вздохнул я и с кряхтеньем, якобы сильно устал, присел на рюкзак отдохнуть. Но на самом деле застегивал сабатоны. Под воздействием Хамелеона враги наблюдают на моем месте переливающее цветами окружающей среды мутное пятно, и конкретно разглядеть, чем я занимаюсь, они не в состоянии.
   - Жил-был молодой... - начал хлопец, имени полупроводникового прибора на монокристалле с четырехслойной структурой, но я не стал следить за сюжетом повествования, поскольку в обуви Икара уже восстановилась минутка левитации.
   Пора! Кенгуровый прыжок! Задранные к небу изумленные рожи, наблюдающие за тем, как резко взмывшее вверх тело, перевоплотилось в стремительную ракету. Ха-ха! Не ожидали? Так-то! Пять секунд - полет нормальный! А вот и заветный проем длинного спасительного коридора ратуши!.. Сильный удар темечком о нечто прозрачное, твердое, издающее глухой металлический звук. Обида. Недоумение. Крушение надежд. Здоровенная шишка на голове. Чужой хохот. Смена бравурного настроения на позорное уныние.
   - Куда же, Дедушка Мороз? Мы же еще не закончили рассказывать, - наморщил лоб Тиристор.
   - Я - не Дед Мороз, не Санта-Клаус, не Пер Ноэль, не Баббо Натале и даже не Йолупукки! Прекратите приставать и отпустите меня! Не то накатаю на вас петицию гейм-мастеру! Все получите пожизненный бан аккуантов! - попытался я припугнуть вновь окружившую меня компанию, включив истеричного типа. И дабы своим раскрасневшимся фейсом окончательно убедить зрителей в том, что настроен я чрезвычайно агрессивно, убрал агатовую фигурку.
   Но командир воров и бровью не повел.
   - За что? - искренне удивился он, обтираясь от моих брызжущих от возмущения слюней. - Мы не делаем ничего противозаконного.
   - Да? А почему я не могу войти в здание администрации?
   - Потому что мой товарищ-тролль, находящийся в данный момент под пологом невидимости случайно прислонил ко входу свой великанский щит.
   - Вот! - победоносно воскликнул я.
   - Что вот? Правилами игры отнюдь не запрещено там стоять.
   - Но он загораживает проход другим персонажам!
   - Бедный мой дружище - он такой огромный, что всегда всем везде мешает. Только прижался к стене редко посещаемого строения, и снова гонят прочь, - трагически вздохнул собеседник.
   - А-а, я все понял! Хорошо, я готов заплатить. Сколько стоит пропуск в ратушу?
   - Не угадал! Мы не продаем билеты. Вход совершенно бесплатный.
   - Тогда перефразируем иначе: каким образом можно простимулировать твоего рослого товарища на перемещение щита в сторону от дверного проема?
   - Все фундаментиты, что есть у тебя при себе, - не моргнув глазом ответил Тиристор.
   - А если у меня нет ни одного? - прищурился я.
   - Развяжи свою котомку, чтобы мы удостоверились в правдивости твоих речей, и спокойно проходи.
   - Не пойдет. Почему это я должен вам за просто так отдавать право завершить задание о проклятии Тримфорта?
   - Опять заблуждаешься, приятель. Мы не желаем, завершать этот квест сами. Мы вообще против того чтобы он был выполнен. И насчет "просто так" - неверно. Мы, ведь за камни тебя, Дедушка Мороз, сказочкой развлечем. Так что все честно!
   - Но я не просил об этом!
   Тиристор поцокал языком:
   - Еще как просил! Вон у меня сколько свидетелей! "Как мило. Что ж, валяйте вашу сказочку!" - разве не твои слова? У нас и видеодоказательство имеется. Так что слушай теперь.
   - М-да, тщательно вы подготовились, - признал я. - Только никак не возьму в толк, к чему весь этот цирк? На мой взгляд, овчинка, подвергшаяся столь тщательной выделке, должна представлять собой, как минимум золотое руно.
   - А ты не такой глупый, каким хочешь показаться! - отвесил мне комплимент Тиристор. - Коль так, думаю эта история, возможно, и для тебя окажется со счастливым концом.
   - Хм? Вот так даже? Любопытно, продолжай.
   - Итак. "Жил-был молодой клан по имени "Крестоносцы"! Несколько лет он беззаботно рос и процветал. Но когда он возмужал и окреп настолько, что попал в первую сотню топ-листа, более старшие и могущественные братья, занимающие более высокие строки в рейтинге, принялись обижать новичка, завидев в нём серьезного конкурента. То при осаде чужого замков до полусмерти отлупят, то разнесут всё в пух и прах при строительстве собственной крепости, то ни с того ни с сего войну объявят, то безжалостно задавят экономически. В общем, постоянно строили козни и унижали, как хотели, не давали спокойно развиваться. Опечаленный клан прекрасно понимал, что все происходящее называется естественным отбором, но поделать ничего не мог. Так продолжалось, пока... - тут Тиристор, сделал многозначительную паузу и поднял вверх указательный перс. - Пока однажды побитые, униженные и разоренные мы не наткнулись на эту территорию и не поняли одну вещь: в борьбе за выживание побеждают сильнейшие, но, в отличие от дикой природы, в социуме под силой понимаются не только выдающиеся физические данные, но еще финансовые возможности, а также умственные способности. "Крестоносцы" сообразили, как проклятие этого города обратить в свою пользу! Они отодвинули на второй план добычу ресурсов, рейды на мобов, ПВП-турниры и прочую лабуду, направив всю энергию на прокачку разбойничьей ветки умений. Постепенно воровство и грабеж клан возвел в ранг искусства!"...
   - И теперь на "Крестоносцах" - креста нет! - не удержался я и скаламбурил.
   Лидер виртуальных "рыцарей Гроба Господня" пропустил сарказм мимо ушей:
   - В итоге за последний месяц клан улучшил свои позиции в рейтинге на сорок пунктов, и это еще не предел! Тримфорт с его окрестностями всего за полквартала принес нам денег больше, чем предыдущие два года! Пускай, у нас нет замка, зато мы имеем (во всех смыслах) целый город! И наш орден никому не намерен его отдавать!
   - Почти, как и реальной истории. Начиналось все под благородными девизами, но затем алчность и корыстолюбие, прятавшиеся под масками святости, расставили приоритеты фанатиков все по своим местам. Неужели вы всерьез полагаете, что сумеете огородиться от желающих выполнить задание забором из тел или ограничив доступ к ключевому НПС щитом? - усмехнулся я.
   - Не только. Прозрачный тролль - далеко не последний рубеж, который предстоит преодолеть неуёмным.
   - Ну а если все-таки дерзну и прорвусь сквозь все линии обороны?
   - Маловероятно.
   - То есть, не категоричное "нет", а обнадеживающее "маловероятно"? Значит, допускается мысль о том, что защита ваша не без изъянов?
   - Конечно. Ведь идеальных вещей не существует в принципе. Если ты сумасшедший, которому невдомек, что встав в позу, обречешь себя на вечное преследование - иди. Но помни: твоя дальнейшая жизнь превратится в настоящий кошмар. На тебя объявят непрекращающуюся охоту не только "Крестоносцы", а сразу несколько кланов. Наша развитая агентурная сеть не даст тебе и шагу спокойно ступить. Мы достанем тебя всегда и везде. В населенных пунктах по всему миру на твои шмотки станут покушаться лучшие воры. А за пределами мирных зон ты будешь постоянно умирать от атак ПК. Ты не сможешь спокойно играть дальше, мы вынудим тебя покинуть сервер! - пообещали мне. - Подумай, стоит ли такая игра свеч? Нужен ли твоей заднице весь этот геморрой?
   "Ха, не те ли это хваленые удальцы из развитой агентурной сети, которые упустили меня у Северной пристани?" - язык так и зудел "щелкнуть" оной фразой блефующего собеседника по носу, но я промолви другое:
   - А что ты там говорил, насчет счастливого окончания истории?
   - Молодец, в верном направлении мыслишь, - одобрил Тиристор. - Обычно мы предлагаем два варианта хэппи-энда. Быстрый - ты продаешь нам фундамениты... да-да, я не оговорился, наш клан готов заплатить кучу денег за них! И медленный, но перспективный - вносишь интересующие нас камни в качестве вступительного взноса, пополняешь своей кандидатурой ряды нашего клана, трудишься на благо ордена и, по прошествии испытательного срока, получаешь причитающиеся дивиденды.
   - Ты хотел сказать - долю от награбленного?
   - От заработанного честным трудом. В "Мирах Бессмертных" разбойник - такая же профессия, как и остальные. Пираты, карманники и наемные убийцы здесь такое же привычное явление, как портные, пекари или собиратели трав. Как и в реальной действительности, должен заметить.
   - Тошнит от таких романтиков-бизнесменов, - фыркнул я. - Завуалируют преступную деятельность красивыми словами. Потом объявляют себя то джентльменами удачи, то рыцарями наживы, то санитарами общества. А душонка-то у приватизаторов - паршивенькая. И совесть загажена.
   - Давай не будем разводить демагогию? Просто ответь, какой из путей ты выбираешь.
   - Хм, надо подумать.
   - Решай скорее. И без того слишком много времени на тебя потратили!
   - Хотелось бы уточнить, каковы премиальные при быстром хэппи-энде?
   - Стандартная цена - десять кусков за каждую литеру, начертанную на булыжнике! - объявил величину награды лидер "крестоносцев".
   - Чего же так мало? Жалкие пятьдесят тысяч, - пренебрежительно скривился я.
   - А у тебя что, аж пять камней?! - выкатил глаза Тиристор, затем строго и вопрошающе поглядел на сообщников. Те недоуменно пожали плечами.
   - Нет. На одном фундаменте сразу буквы, - просветил я.
   - Одна-ако, - почтительно протянул крестоносец. - О'кей, поторгуемся. Твои условия?
   - Миллион...
   - Это же в двадцать раз дороже! - глава гильдии воров продемонстрировал сначала феноменальные математические способности, а затем не менее феноменальную щедрость: - Лады, по рукам!
   - Погоди, не перебивай старших! - пожурил я Тиристора, проявив в свою очередь феноменальную наглость: - Миллион Дедушке Морозу и еще четыре Снегурочке со Снежинками. Причем, камни останутся у меня. Лишь в этом случае расстанемся друзьями и к "Крестоносцам" не применят те санкции, которые были обещаны мне чуть ранее.
   Стоящий напротив меня персонаж поперхнулся от неожиданности. Остальные беззвучно хватали ртом воздух, подозревая, что окруженный ими несчастный и впрямь со сломанной головой.
   Приподняв вверх брови, я изрек:
   - Вам что-то непонятно, любезный?
   - Что за бредятину ты несешь? Какая ещё на фиг Снегурка? И какие на хрен Снежинки? - откашлявшись, спросил Тиристор.
   - А давайте их хором позовем?! - весело предложил я и задорно завопил: - Сне-гу-роч-ка! Сне-гу-роч-ка!
   Параллельно с этим в приватный чат Насти, ожидающей отмашку, улетело:
   "Барышни, пора! Гусары изволят вами полюбоваться!"
   "Тогда не будем мучить их томительным ожиданием!" - пришло мне в ответ, и за считанные мгновения кучка пленивших меня идиотов оказалась окружена тройным слоем "ночных фурий".
   - А вот и они! Познакомьтесь, братцы-кролики, моя морозная... нет, точнее все же - моя отмороженная семья! - представил я, свирепо поглядывающих на злодеев, соклановиц.
   Но, видимо "Ночные фурии" в представлении не нуждались, так как побелевший будто мел Тиристор дрожащим голосом пролепетал:
   - Н-н-настя! Я не знал, что он в твоем п-п-прайде. Прости-прости, Настенька...
   Не врет, действительно не знал, девушки приняли меня к себе несколько секунд назад, но это уже не меняет суть дела.
   За неполную минуту хамовитые "крестоносцы" скисли настолько, что их стало почти жаль.
   - Я... мы... заплатим пять миллионов золотом! Как он просил! Пожалуйста, простите! Даже шесть! Девочки, милые, лапушки... - канючил Тиристор чуть ли не стоя на коленях. Еще немного и в ногах будет валяться, умолять.
   "Блин, Насть, фигасе вы звери!" - восхитился я. -
   "Угу! А я - главное чудовище!" - не стала отрицать она. - "И самое смешное, все будут уверены в том, что это беспощадный развод нами нарочно подстроен".
   "Представлял бы хоть наполовину величину вашего авторитета, не созывал бы такую толпу. М-да, наверное, немного погорячился. Для разрешения конфликта хватило бы и одной тебя. Или вообще лишь упоминания о вас".
   "Ничего, зато девушки развлеклись".
   "Гляди, по-моему Тиристор наделал в штаны от страха! М-да, продешевил. Хотя денег у меня и достаточно, но надо было на червонец наказать этих баловней фотуны!"
   "Пожалей убогих. На первый раз хватит!"
   "А думаешь, и второй будет?"
   "Уверена, что нет!" - усмехнулась лидер милых лапушек.
   Два из шести контрибуционных миллионов, дамы, несмотря на мои препирания, всучили мне. Тогда, в знак благодарности, я пожелал безвозмездно истратить все свою Доблесть на заточку пушек лучшим паладиншам. Безвозмездно не получилось - осчастливленные леди-кошки умоляли разрешить им пополнить за это мой счет еще хотя бы на три миллиона! И возражения на тему: "Да вы что, девчонки? Мы же теперь свои! Вы итак уже зацеловали меня до полусмерти! Не надо мне больше ничего!" не принимались. Настя прекратила этот спор, проявив женскую солидарность и приведя убийственные аргументы: "Ты хоть знаешь, сколько такая услуга стоит на рынке? Бери, что дают от чистого сердца! А еще вякнешь, удвою сумму!" Пришлось уступить. Тем более она теперь моя начальница.
   Сестренки давно разлетелись, а я все очумело стоял на пороге ратуши.
   С ума сойти. Десять лимонов в клане, двенадцать на руках, да к тому же все, что вывалилось из Каргонариуса (за исключением презентованной сережки) по самым скромным прикидкам еще на восемьдесят желтокорых цитрусов потянет! Как там говорится: "Знал бы прикуп, - жил бы в Сочи?".
   Мог ли я предполагать неполную неделю назад, что стану трёхзначным мультимиллионером? Нет, конечно. Иначе согласился бы на условия Коллекционера без тестового прогона, и уже бы победил! "Эх, если бы да кабы во рту выросли грибы, - тогда был бы не рот, а целый огород!" - утверждает другая, еще более древняя пословица, частенько всплывающая в моей памяти в последнее время.
   Процент вероятности того, что мне или кому-либо спустя даже не шесть дней, а шесть месяцев, с момента рождения чара, вырастить свое состояние до ста миллионов - микроскопически мал. Более того, я сильно сомневаюсь, что столь феноменальное стечение обстоятельств вообще возможно повторить. Уверен, что на всё произошедшее, помимо невероятно благоприятного совпадения многих факторов, повлиял некий коэффициент счастливого случая, который порядочно завысили в ознакомительной экскурсии, с целью усыпить мою бдительность, и который моментально приравняют к нулю, как только подпишу контракт.
   Ну, тогда сам Бог велел все "нажитое непосильным трудом" сохранить для будущей большой игры. Робкая совесть по этому поводу о чем-то неубедительно и беззвучно шевельнула губами. Но о каком честном состязании может идти речь, когда сражаешься на вражеской территории, по его законам, а на кону стоит твоя бессмертная душа?
   Некоторые идеи насчет предстоящего обмана, уже созрели. Однако лишним не будет, если отыщу еще пару способов перехитрить лукавого. Да, именно поиску дополнительных вариантов и посвящу оставшуюся часть времени. Сейчас только квест Аймеру сдам, да за Виноградинкой сгоняю. И все воскресенье проведу под лозунгом: "Прятать, прятать, прятать!"
   - Для завершения текущего этапа необходимо ввести новое название населенного пункта:
   "Мечта"! Энтер.
   - Пожалуйста, подождите... Согласно последним поправкам к правилам игры, квесты, относящиеся к категории локальный сценарий, требуют дополнительной проверки некоторой информации со стороны представителя администрации сервера.
   Ага! Боитесь повторения истории? Выходит не все спокойно в Датском королевстве, гложет червячок недоверия абсолютную совершенность ИИ? Что ж это обнадеживает, - значит, система несовершенна, значит, мои шансы осуществить задуманное не столь призрачны!
   - Извините за ожидание. В игре отсутствует гейм-мастер, курирующий данный район суши. Желаете подождать или перенаправить запрос другому гейм-мастеру?
   - Другому!
   - Внимание! У вас исчезли предметы: фундаментит - 3шт.
   Блин, почему? Неужели, попалили гады, что Матвей, Олег и Ольга помогали мне на Хельгином подворье? Точно! Как же это вылетело из башки-то? Охо-хо, так подставил и себя и ребят, дубина стоеросовая! Черт, что же теперь будет? Нафиг вообще добивал этот гребаный квест!
   - Правильность прохождения квеста подтверждена (поручитель [GM]-Мэделин)!
   Рухнувшее в пятки сердце ёкнуло. Я не ослышался? Подтверждена?!
   - Поздравляем! Задание "Проклятье Тримфорта" выполнено!
   Да моя ж ты умница кораллогубая! Огромное спасибо тебе русалочка, что так халатно отнеслась к своим обязанностям (а может просто и невозможно прямо каждое мгновенье игровой жизни пользователя отследить?)!
   - Вам присвоено звание "Почетный гражданин города Мечта"! Ваша репутация со всеми местными НПС возросла до уровня Восхищение!
   - Благодарные жители решили переименовать в вашу честь одну из улиц!
   Я еле успевал читать, сыплющиеся бонусы.
   Получено достижение "Строитель-V"... Получено достижение "Картограф-V"... Получено достижение "Колонизатор-V"... +500 к Репутации...
   Когда оглушительные фанфары стихли, Аймер добавил:
   - А от себя лично попрошу величайшего скульптора Баруяра, очень кстати прибывающего утром с караваном, воздвигнуть твою статую в полный рост!
   - Это уже лишнее, - скромно отказался я. - К тому же свободного времени, у меня нет, чтобы позировать. Да и неудобно такого талантливого человека отвлекать на ерунду, тем более с дороги. Пусть отдохнет лучше.
   - Нет-нет, никаких отговорок не принимается! Процедура займет не более пары часов - на то он и великий! Завтра в полдень подойдешь в дом шестнадцать по переулку архитекторов, я поставлю мастера Баруяра в известность. А уже в два состоится на торжественное открытие памятника. Ну а вечером, добро пожаловать, на всеобщие гуляния! Ты станешь там главным гостем!
   "Пятый!!! Пятый раз за сутки ты меня удивил! И это, если не считать фантастического умения затачивать оружие! Поразительно! Вот так запросто взял и превратил притон воров в город-Мечту! Как?! Как ты умудряешься это делать? Мимоходом решать проблемы, над которыми столько народу расшибло лбы. Точно что - Головолом!" - сообщение от Насти изобиловало смайликами с вытаращенными органами зрения и изумленно разинутыми ртами.
   "Ты будешь смеяться, но опять случайно. А, кстати, ты откуда узнала?"
   "Здрасьте-приехали! Лидеру клана дублируются все заслуги его подопечных! Тем более настолько грандиозные!"
   "Да что тут такого? Почти рядовой квест".
   "Ха! А тебе известно, что за избавление Тримфорта от проклятия представителем нашего прайда, город автоматически попал под юрисдикцию "Ночных фурий"?"
   "Да ну?"
   "Представь себе! Я тоже, кстати, не подозревала о скрытых плюшках этого задания!"
   "А что вообще значит "попасть под юрисдикцию?"
   "То, что отныне мы здесь устанавливаем законы, следим за порядком, ну и еще так по мелочи много на что влияем. Вдобавок ко всему налоги с торговых операций теперь поступают в нашу казну, а не "Вейкаррийскую". Ох, представляю, как сопернички сейчас задергались! По эпохальности это сравнимо если не с отбиранием Аляски у Штатов, то, по крайней мере, с перевоплощением Кёнигсберга в Калининградскую область".
   "Супер!"
   "Кстати, на официальном сайте сервера уже вывесили объявление о смене географического названия локации и том, по какой причине это произошло. Так что наш почетный лев теперь является вейкаррийским врагом номер два - сразу после меня! Грац!"
   "Хе-хе. Весело. Спасибо!"
   "Не бойся, в обиду не дадим! А вот, по поводу того, что ты стал мировой знаменитостью - прими мои глубочайшие соболезнования".
   Почему Настя так выразилась, стало понятно довольно скоро.
   Сперва мне даже нравилось, что все "неписаные" граждане приветственно восклицали, улыбались и кланялись при встрече, а попадающиеся же на пути реальные игроки считали своим священным долгом поскриншотиться со мной (непременно в обнимку и обязательно после заставить меня оставить на фотках автограф). Особо приятно было, когда встречались симпатичные девушки. Я чувствовал себя, как минимум Стасом Михайловым (ну или кого там нынче женщины обожают?).
   Однако звездная болезнь продлилась недолго. После сотого панибратского хлопка по плечу с окриком наподобие: "О, ты же тот чел?!.... Красавчик, уважаю!... Держи краба!... Черкани "На пять Лёхе от...", а как тя в реале величать?", популярность быстро набила оскомину.
   Пришлось снова сжать в кулаке покалывающий теплый предмет из агата, и не отпускать его почти до самой рощи, в которой ожидала меня дочка кузнеца. Иначе к семи никак не успел бы прорваться сквозь толпы фанатов.
   В лесу, естественно, первым делом напоролся на оберегающую гномку троицу.
   - Стой, кто идет? - выползла из-под куста слева Ольга.
   - А наш богатырь не по дням, а по часам растет! - вышагнул из-за дерева справа Матвей.
   - Молоток! Наслышаны о твоих подвигах! А Хельга-то как обрадуется! Наконец-то знахарка сможет вернуться домой, - спрыгнул откуда-то сверху Олег.
   - Иа-иа! - заорал при виде хозяина и ослик.
   - Да откуда вы всё знаете? Несколько часов всего прошло!
   - Разведчики мы или где? Думаешь, сидим в лесу и новостей не знаем? - ухмыльнулся майор.
   - Но все же? - не унимался я.
   - Иди, поболтай с подружкой своей рыжей, она растолкует!
   - Хорошо. Как там она? Никто не обижал?
   - Не-а. Мы, на всякий случай даже мышей к ней близко не подпускали.
   - Правильно!
  
   0x01 graphic
  
   - Головолом! - запрыгала от радости Виноградинка и затараторила: - А мне уже известно, что ты сотворил для нашего города! Какой же ты молодец! Спасибо!
   - Серьезно? А откуда известно-то?
   - Так глашатаи на грифонах туда-сюда снуют, оповещают округу об избавлении города от проклятья, и приглашаю всех желающих на завтрашний карнавал с угощениями! Разве сам не видел их?
   - Не-а, разминулись наверное, - пожал я плечами.
   При слове "угощения" в животе настойчиво заурчало.
   - О, да ты голоден? - всплеснула руками Сварожична.
   - Есть немного.
   - Признавайся, когда последний раз ел?! - уперла руки в боки подружка.
   - Не помню. Честно.
   - А хочешь на ужин боровиков в сметане?
   - Не откажусь!
   - Тогда сейчас же домой! - скомандовала малышка. - Придем, сразу же натушу! Специально для тебя целую корзину приготовлю!
   - Отлично! - улыбнулся я и заговорщицки промолвил: - Виноградинка, а у меня для тебя тоже кое-что есть!
   - Что это? - девчонка нетерпеливо развернула протянутый рулончик бумаги и обомлела: - Свиток Благословенного Воскрешения?!
   - Он самый. Теперь ты ничего не забудешь!
   Глава 7. Воскресенье
   "Нет повести печальнее на свете, чем повесть о Ромео и Джульетте", - кружились в памяти слова гениального Шекспира, пока я решал: вовлекать одноименных персонажей в мою драматургию или не стоит? На одной чаше весов - риск, что меня кинут на несколько миллионов золотых, а на другой - дополнительный шанс на победу.
   Вопрос возник не на пустом месте. С влюбленной парочкой мы довольно увлеченно и приятно пообщались на сегодняшнем празднике. Из беседы выяснилось, что наше мировоззрение по многим вопросам совпадает, что не удивительно - как оказалось, мы имеем кучу общих интересов в реале. В общем, впечатление о ребятах сложилось, как о порядочных молодых людях. Ладно, если все-таки заблуждаюсь, и они меня подведут, ничего трагичного не произойдет, ибо я и без того уже многократно перестраховался. Причем в независимых друг от друга "страховых компаниях".
   Во-первых, мой новый персонаж унаследует десять миллионов Головолома, хранящиеся в кассе "Ночных фурий", а также любую посильную помощь ведущего клана сервера. "Гарантия сто процентов!" - пообещала Настя.
   Во-вторых, еще два миллиона и часть вещей имени Каргонариуса будут ждать меня в рюкзаках Матвея, Ольги и Олега. Тут тоже проблем возникнуть не должно, если вернусь в игру не позднее чем через двенадцать часов с момента расставания с героями. Если же опоздаю, то троице придется привлечь к содействию караванщика, которому я уже передал молоток Сварога. А мне останется уповать другие свои нычки.
   В-третьих, еще пару миллионов и кое-что с тяжелого сета РБ зарыл неподалеку от НПС Долфера. "Север, запад, юг, восток -- пять, четырнадцать, шесть, сто!" - столько шагов необходимо будет отсчитать от духа картографа и углубиться на метр в почву. По идее время в Черном Лесу течет в сто раз медленнее, а значит, зарытый клад не должен исчезнуть целых пятьдесят суток.
   В-четвертых, с утра объявилась Каталина! Её тоже перепало временно подержать у себя кругленькую сумму, немного высокоуровневых шмоток и динамическую карту локации, в которой состоялось наше необычное знакомство. Всех своих секретов, конечно же, малолетней дроу я не раскрыл, наплел правдоподобную версию о пробном юзании "Миров Бессмертных" с чужого акка и вполне естественном намерении передать ценное барахлишко теперь уже своему родному чару. Поверила. Правда предупредила, что с сентября не получится играть так же часто, как на летних каникулах - все-таки она школота. Сказал, что ничего страшного, все равно ее найду. Тем более и номерами телефонов и мыльными ящиками мы обменялись.
   В-пятых, моя статуя в городе Мечте. За премию, десятикратно превышающую итоговую сумму в смете, предоставленной Баруяром в ратушу, величайший скульптор, поклялся держать язык за зубами и согласился внести некоторые доработки в свое творение. А именно:
   1) алебардист, изготовленный в натуральную величину, сжимал в руке настоящий Доблестный Синий Носорог и был облачен в подлинные доспехи героя (само собой, для маскировки все это дело покрыли слоем штукатурки);
   2) мемориальная доска пьедестала, по совместительству является дверцей вмурованного в пьедестал сейфа, в который я также поместил пряники для перерожденного себя любимого. Отворение замка металлического ящика происходит посредством поворачивания псевдокрепежных болтов таблички с надписью в определенной последовательности и на определённое количество оборотов.
   А чтобы ИИ не удалил оное добро, посчитав его потерянным, я попросил Аймера, трижды в сутки протирать памятник от голубиного и ласточкиного помёта. Мотивировал этот бзик тем, что имею детскую психологическую травму, полученную в результате группового опорожнения на мою макушку целой стаи символов мира.
   - Не вопрос! - ответил градоначальник. - Внесите в фонд поддержки чистоты двенадцатитысячное пожертвование, и специально обученный дворник каждые восемь часов будет собственноручно обтирать обсуждаемое нами архитектурное сооружение от пыли и птичьих экскрементов на протяжении целого года!
   - Отлично, как раз то, что мне и нужно!
   0x01 graphic
   Ну а в-шестых, все-таки решил обратиться и к РомеоМ и ДжульеттеК.
   Оба находились онлайн, и я отправил им почти в стихах:
   "Здравствуйте, друзья, опять! Позвольте ваше воркование прервать?"
   "Снова здорово! Конечно! Валяй, что там у тебя?" - ответил парень.
   "Привет! Другому запретила бы мешать, но, так и быть, тебе я разрешаю", - прислала девушка, поддержав игру рифмой.
   "Раз так, чтобы получше вам меня понять, давайте встретимся в таверне в двадцать сорок пять?"
   "Договорились!" - написал он.
   "Да-да, не ровно в девять, а без четверти мы с нетерпеньем будем тебя жать" - ну, понятно, чьи слова.
   Спустя полчаса, сидя за отдаленным столиком вышеупомянутого заведения, я начал:
   - Обстоятельства вынуждают меня расстаться с этим персонажем и завести другого. В связи с этим мне бы хотелось через вас перебросить своему новому чару кругленькую сумму.
   - Да, пожалуйста, без проблем! - согласилась ДжульеттаК. - А что так много наколотил за неделю?
   - Четыре миллиона.
   - Сколько?! - присвистнул РомеоМ.
   - Ну и шуточки! - поперхнулась соком его возлюбленная.
   - Я вполне серьезно! Мог бы и через клан это сделать, но тогда узнает Настя - наш лидер. А это деньги на подарок ко дню ее рождения. Понимаете?
   - Вот! Учись, какие нужно делать дамам сюрпризы! - с улыбкой упрекнула Капулетти своего друга.
   Монтекки что-то пробурчал в оправдание, а я, дабы сгладить углы назревающего конфликта, тут же добавил:
   - На самом деле мне хватит и трех с копейками лимонов, поэтому двадцать процентов я презентую вам за услугу. Согласны?
   - Это же восемьсот тысяч! - охнула Джульетта.
   - Именно!
   - И ты доверяешь такую сумму чужакам? А если всё себе заграбастаем? Тоже по-быстрому подсуетимся, заведем каких-нибудь эльфов и перекинем бабло им? Навряд ли тогда нас вычислишь, даже если задействуешь в поисках всех своих "ночных фурий"! Или вообще переведем в реальную валюту и навеки покинем, если уж не игру, то сервер точно, - полюбопытствовал РомеоМ.
   - Безусловно, я думал об этом, прежде чем изображать щедрого дурака.
   - И-и?! - хором пропела сладкая парочка.
   - На мой взгляд, вы совсем не похожи на засранцев. Уверен, вы очень хорошие люди!
   - А вдруг мы хорошие актеры?
   - Нет, вы искренние и честные. Не знаю, как вас в этом убедить, а я просто чувствую это. И сейчас еще раз убедился в своей правоте. Иначе бы молча присвоили денежки и даже не обсуждали со мной свои коварные планы.
   - Ха, да может мы специально?
   - Тогда считайте, что провели лоха!
   - Ладно, раскусил - белые и пушистые мы, - призналась девушка. - Но, как мы узнаем, что ты - это ты? Перескажешь этот разговор? Или какой-нибудь пароль придумаем?
   - П-ф, нашла проблему, - усмехнулся парень и ласково пояснил: - Дадим человеку наши контакты вне игры, а он пусть потом свяжется и назовет имя нового чара. А то мало ли, какие уши встроены в эти табуретки.
   - Тоже верно, - согласилась возлюбленная с возлюбленным.
   Есть вероятность, что после основного старта подобный способ общения Коллекционер мне запретит использовать. Но сказать об этом или что-нибудь быстро соврать не могу, иначе отпугну почти состоявшихся союзников. А, пускай говорят! В крайнем случае, через Каталину или Настю состыкуемся.
   Или через Димку - моего давнего и надежного товарища. Все равно ведь хотел его припрячь занырнуть в виртуал и подсобить здесь, если понадобится. Хоть для победы и предпринято очень много, но так будет еще спокойнее.
   - Скинул тебе в привет наши ящики, "аськи" и скайпы! - сообщил РомеоМ.
   - Ага, мерси! - проговорил я. Кликнул на мигающую в уголке экрана пиктограмму входящего сообщения и тихо обомлел.
   Не веря собственным глазам, я трижды перечитал так хорошо и так давно знакомые мне ники лучших друзей, затем радостно воскликнул:
   - Цастр?! Комура?! Это вы, блин, что ли?! ОХРЕНЕТЬ!!!
   - Серый?! - первой опознала меня Ленка Гущина - та, с которой мы вместе аж с самого детского сада.
   - Вотар?! - в следующее мгновение офигел ее муж - Вовка Парамонов - ещё одно чудо, с которым мы в яслях ходили в один горшок!
   Все, милая Теона, теперь-то уж точно можешь считать, что спасена! Вместе мы обязательно вытянем тебя с того света!
  

КОНЕЦ ПЕРВОЙ ЧАСТИ

Яндекс-кошелёк для желающих отблагодарить Музу шоколадкой410011384135865

  
  
.
.


Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
Э.Бланк "Елка для принца" В.Медная "Принцесса в академии.Драконий клуб" Ю.Архарова "Без права на любовь" Е.Азарова "Институт неблагородных девиц.Глоток свободы" К.Полянская "Я стану твоим проклятием" Е.Никольская "Магическая академия.Достать василиска" Л.Каури "Золушки из трактира на площади" Е.Шепельский "Фаранг" М.Николаев "Закрытый сектор" Г.Гончарова "Азъ есмь Софья.Царевна" Д.Кузнецова "Слово императора" М.Эльденберт "Опасные иллюзии" Н.Жильцова "Глория.Пять сердец тьмы" Т.Богатырева, Е.Соловьева "Фейри с Арбата.Гамбит" О.Мигель "Принц на белом кальмаре" С.Бакшеев "Бумеранг мести" И.Эльба, Т.Осинская "Ежка против ректора" А.Джейн "Белые искры снега" И.Арьяр "Академия Тьмы и Теней.Телохранительница Его Темнейшества" А.Черчень, О.Кандела "Колечко взбалмошной богини.Прыжок в неизвестность" Е.Флат "Двойники ветра"

Как попасть в этoт список

Сайт - "Художники"
Доска об'явлений "Книги"