Кучеренко Владимир: другие произведения.

Серая эльфийка. Новая раса

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Конкурс фантастических романов "Утро. ХХII век"
Конкурсы романов на Author.Today

Летние Истории на ПродаМане
Peклaмa
  • Аннотация:
          На протяжении многих тысячелетий дроу и светлые эльфы не заводят совместных детей. Тем более их богини не одобряют межрасовых отношений.
        Непокорные пары, все же осмелившиеся пойти против заветов покровительниц, ожидает презрение и гонение со стороны обоих народов. А бракованное потомство дерзнувших появляется на свет либо мертвыми, либо настолько хилым и болезненными, что не доживает до своего совершеннолетия.
        Правда встречаются и такие, которые утверждают, будто высшие существа опасаются полукровок совсем по иной причине. Что, дескать, чада, рожденные от светлых и темных, получат в наследство невиданную силу, превосходящую суммарную всесокрушающую мощь самих богинь.
    Однако совсем не плодов межрасовой любви следует опасаться эльфам...
    Пишется


   прода от 8 января 2019
  

Владимир Кучеренко

Серая эльфийка. Новая раса

(ЧЕРНОВИК)

   Пролог
   Раскладывать осколки цветного стекла способен каждый, но создавать витражи могут только настоящие мастера, и лишь совсем единицам под силу мысленное восстановление хитросплетений узора при отсутствии многих частей рисунка.
   Чтобы слышать шёпот звезд, достаточно иметь дар. Для осмысления же откровений Космоса уже требуется обладать определённым багажом знаний. А дабы уметь отличать возможное грядущее от неизбежного будущего и донести истину до понимания окружающих, необходимо слыть настоящим мудрецом. Или гением. Одним их таких великих людей является предсказатель Острад. И это именно он, обратившись менестрелем, сплёл для меня слова своего пророчества в печальную балладу:
  
   Как много сердце умещает зла,
   И память долго ли хранит обиду
   Того, любовь в ком сожжена дотла,
   Того, кто прежде был весёлым с виду?
  
   Стальных опасней тысячи мечей,
   Губительнее самых сильных ядов,
   Черней безлунных и без звёзд ночей
   Душа того, кто шёл с тобою рядом,
  
   Вдруг может стать, коль чувство отобрать,
   Коль запретить мечтать и быть счастливым.
   Богини! Если б им успеть понять
   Заранее характер тот ранимый,
  
   Предвидеть на столетия вперёд
   Безумные поступки человека,
   Узнать, к какому горю приведёт
   Месть оскорблённого невинно дровосека.
  
   Затих, что и смирился -- пустой слух.
   Не сдался ведь под гнетом он закона,
   А выводил себе бесстрашных слуг
   И создавал орудие -- дракона!
  
   Возмездие теперь коснётся тех,
   Причастен к униженью кто, и кто не очень.
   От грусти, обезумев, взял он грех --
   Приговорил ко смерти ВСЕХ! А, впрочем,
  
   Шанс у Пангеи на спасенье есть!
   Пускай погряз уж в жутких войнах дом родной,
   А жертв и разрушений пусть не счесть,
   Надейтесь! Верьте, вы в, с загадочной судьбой,
  
   Эльфийку Серую! Она отпор
   Достойный даст! Не одолеть её врагу!
   Палач не сможет занести топор,
   И голову на плахе отсекут ему!
  
   В сраженье том победы нелегко
   Добиться. И очень может получиться,
   Что, провожая зло в мир смерти, далеко
   Сама зайдёт, а возвратиться не случится
  
   У девы той, клинков что королева,
   Той дроу, что Легендою зовётся,
   У тёмной той, которую то смело,
   То трепетно ты нарекаешь Солнцем!
  
   Хороший меч, крепкий щит и уверенная рука помогут в одиночку одолеть полдюжины врагов. Пара баллист, десяток-другой волшебников и полторы сотни лучников справятся с драконом. А вот кого противопоставить полчищу одураченных эльфийских гвардейцев, отряду многоликих предателей, владеющих неизвестным оружием и группе безумцев, состоящей то ли из богов, то ли из демиургов, то ли из ученых, изобретающих киборгов-убийц и засевающих луга отрицательной магией?
   Разве что Серую эльфийку? Хочется в это верить. Сильно. Честно. Но я уже далеко не тот наивный юнец, коим был всего месяц-два назад. Суровые жизненные реалии, доказали, что добро не всегда побеждает зло. К тому же не придаёт бодрости проклятая рифма, в которой Теоне предречена смерть.
   На фоне данной беды жалко меркнут предстоящие откровения с офицерами ФСБ и агентами спецслужб ещё двух сверхдержав. Равно как не бередит сердце и известие о том, что я, оказывается, давно сирота. Гораздо больше тревожит тот факт, что уже моему... что нашему ребёнку грозит участь потерять мать в раннем младенчестве. Или того хуже. Если он не успеет родиться до того как, то... в общем, даже думать об этом не хочется! Однако, песнь, из которой слов не выкинешь, увы, существует. Э-эх.
   Не ведаю, как там устроены остроухие лесные народы, горцы-гномы, степняки-орки, драконы всех сортов и прочие, но несгибаемая человеческая душа имеет одну очень характерную и весьма нужную особенность, заставляющую нас - хомосапиенсов бороться до конца, несмотря ни на что. Какой бы извилистой, долгой и тернистой не казалась тропинка к победе, как бы мрачно и тяжело не пришлось в пути.
   А посему, раньше времени унывать не стоит! Французы, в подобных случаях, говорят: "Давайте не будем танцевать быстрее музыки!" А наша русская народная мудрость, которую частенько поминала моя бабушка, гласит: "Не спеши, Коза, в лес - все волки твои будут!". То бишь, на всякое существующее правило, рано или поздно, всегда отыщется исключение. И, к доселе безошибочным изречениям провидца Острада, это тоже относится!
  
   ЧАСТЬ I. "Монета забвения"
  
   Глава 1
   Сергей
   Слегка стукнув пальцем по клавиатуре, я вывел на экран очередной слайд презентации и прокомментировал:
   - Если соединить вместе Евразию, Африку, Австралию, Антарктиду и обе Америки, получится единственный континент мира Пангеи. И, что особо поразительно, этот огромный участок суши как по площади, так и по очертаниям совпадает с форморазмерами одноименного праматерика нашей планеты.
   Погода, если сопоставить её с результатами исследований земных учёных, тоже весьма похожа на доисторическую. Имеется небольшой клочок крайнего севера, где круглый год господствует суровая зима, но в подавляющем большинстве климат мягкий, влажный, тёплый, наподобие современных субтропиков.
   Разумеется, наивно списывать данные факты на банальную случайность. Однако кто, как и зачем продублировал Землю многомиллионной давности, остается лишь гадать. Версий на этот счёт немало, но на данном этапе, они для нас не столь важны.
   Да, лично я склонен думать, что Пангея - есть разнесённый во времени и пространстве клон нашего мира. Причём под фразой "во времени" подразумеваю лишь внешний облик небесных тел, а не смещение их относительно друг друга в некоем ином, условно назовём его четвёртым, измерении. Хотя до конца отвергать гипотезу о параллельности Вселенной или ставить под сомнение предположения о возможности путешествия во времени, конечно, тоже не стоит.
   Пока же предлагаю исходить из того, что интересующий нас мир существует здесь и сейчас. Точнее не здесь, а за много световых лет отсюда. Конкретно, в какой стороне и каково до него расстояние в звёздных координатах, не берусь. Возможно, совсем рядом - всего в нескольких парсеках. А может так далеко, что даже и не в соседней галактике. Неважно. Потому что, повторяю, на сегодняшний день, попасть туда кроме как через Врата, мы не в состоянии.
   Ах да, забыл ещё упомянуть. Далеко-далеко в безымянном океане Пангеи расположена группа островов, по слухам, необитаемых. Так называемый Архипелаг. Как всякое труднодоступное и неизведанное, данный район в фольклоре аборигенов щедро покрыт немыслимыми тайнами, обильно напичкан богатыми сокровищами, густо засеян чудовищными растениями-охранниками и плотно заселён ужасными тварями-стражами, которые стерегут ценности и оберегают секреты загадочных островов. Удивительно, что вся эта мистическая чепуха устойчиво существует, даже вопреки тому, что отчаянные смельчаки с континента все же бывали на Архипелаге и ничего сверхъестественного там не обнаружили! Правда, таких путешественников, считанные единицы. И, опять-таки, сам с ними не общался, информация получена через третьи лица, - уточнил я. - Но мифы тем и примечательны, что их отрицание лишь удобряет и без того благодатную почву для дальнейшего развития.
   Слушающие мою лекцию агенты спецслужб трёх держав понимающе закивали и что-то пометили в своих блокнотиках и планшетных компьютерах.
   - Идём дальше. Теперь, собственно, поговорим о народах, населяющих место предстоящей высадки, их отличительных чертах, особых умениях, обычаях, религиозных взглядах, политических доктринах. Затем, в рамках изложенного, обсудим социальные взаимоотношения, как внутригосударственные, так и межрасовые.
   Начнём, пожалуй, с наиболее близкого нам человечества. На Пангее оно представлено исключительно негроидной разновидностью. Таким образом, уважаемый Джон, чернокожий афроамериканец в вашей, а теперь уже и нашей объединённой группе, станет не обузой, как кое-кому думалось раньше, а наоборот, крайне ценным кадром. Ибо только его, в случае необходимости, можно будет выдать за коренного жителя того мира.
   Переписи населения планеты никто никогда не производил, но моим подсчётам численность людей составляет приблизительно восемнадцать с половиной - девятнадцать миллионов душ.
   - Не густо, - хмыкнул кто-то из россиян.
   - Нормально. На Земле в средние века ведь тоже и полумиллиарда не было, а сейчас уже наплодилось более семи! - заметила китаянка Ю Ли.
   - Ну да, одних только ваших за два перевалило, - с ехидцей раздалось справа от "Юльки".
   - Отставить разговорчики! - рявкнул на болтуна Тимирязев Тимур. - Нет никаких наших или ваших! Отныне мы - одна команда! Забыл?!
   - Виноват, товарищ капитан, - покаялся боец.
   - Просим прощения, Сергей Алексеевич, продолжайте, - это уже командир обратился ко мне.
   - Благодарю, Тимур. Только прежде, ребята, давайте ещё об одном условимся? - попросил я.
   Двадцать восемь глаз (шесть пар русских, семь пар американских и одна раскосая азиатская) внимательно уставились на меня.
   "А ведь, совсем недавно, точно так же я вел за собой четырнадцать отважных девушек дроу. Тоже, можно сказать, отборных воинов. Но даже эти лучшие не устояли перед опаснейшим врагом. В живых осталась только Шейра", - печально подумалось мне.
   Надеюсь, в этот раз операция завершится гораздо успешнее и с меньшим числом жертв. В идеале лучше, конечно, вообще обойтись без потерь. Но не стоит забывать, что все мы являемся невольными участниками жестокого развлечения демиургов. Этим авантюристам, мать их так, по сути, важен лишь конечный результат. А на то, сколько потратится "расходного материала" для достижения желаемой цели, всемогущие повелители плевать хотели с высокой колокольни. Дли них, как мне кажется, наоборот, чем кровавее и зрелищнее получается Большая Игра, тем веселей. Учитывая данные факты, в памяти всплывают замечательные, но, к сожалению, печальные строки:
  
   Мы послушные пешки на клетчатом поле
   Мы идём, повинуясь неведомой воле
   Короли, офицеры, ферзи и слоны...
   Все чуть-чуть отличаясь, по сути - рабы...
  
   Стала пешка ферзём - и довольна, бедняга
   Проявила смекалку небось и отвагу.
   А по сути - послушна чужому желанью,
   Чьей-то воле обязана этому званью...
  
   Рокировка - и вот наш король не у дел,
   Чешет репу - и где ж я подвох проглядел?
  
   Не пытайся осмыслить, ты просто фигура
   И тебя проиграла какая-то дура,
   И теперь, разминая холёные руки,
   Пешки двигает, просто зевая от скуки.
  
   Кто гроссмейстер, а кто здесь зевнувшая дура
   Не узнает из шахмат простая фигура...
  
   Не взлететь над доской, не узреть высший разум
   Так всё стало б понятно, а главное сразу
   Можно б было не слушаться властной руки...
   До чего же наивные мы дураки...
  
   А пока перед нами проклятое поле,
   Мы идём, повинуясь чужой злобной воле.
  
   (сноска ##: авторы стихов М. Михеев и Ю. Сеткова конец сноски ##)
  
   Но я отнюдь не собираюсь расстраивать отряд особого назначения освещением нашего мягко говоря, незавидного положения. Зачем это сильным людям с железной волей и стальными нервами? Профессионалам, которые никогда не пойдут на попятную. Их ничем не сломить, их ничем не запугать. Однако вовсе не потому, что есть приказ, а просто потому, что они не привыкли отступать. Просто потому, что им чужда тактика покорной овцы, бредущей на убой. Просто потому, что альтернативе сдаться и положиться на милость разбушевавшейся стихии, они предпочитают стиснуть зубы и идти, ползти, карабкаться навстречу ветру.
   Нет, если потребуется, о лазурных драконах, богах и прочих хозяевах мини-вселенных я тоже поведаю. Но лишь в том случае, когда это действительно будет нужным. И, вероятнее всего, тогда, когда сам более-менее разберусь со всей этой братией.
   - Ребята, называйте меня, пожалуйста, просто по имени. Без отчества и на "ты". Лады?
   Облегченные вздохи. Расслабленные мышцы. Улыбки. Одобрительные кивки.
   - Хорошо, Серёж, договорились. Тем более, мы тут все практически твои одногодки, - высказал всеобщее мнение старлей Андрей Песков - зам Тимирязева.
   - Отлично! Тогда топаем дальше. Несмотря на то, что наших с вами генетических сородичей там всего около двадцати миллионов, люди - самый многочисленный этнос Пангеи. Он составляет чуть ли не половину от общего количества разумных существ планеты. Человеческая территория людей разделена на две граничащих, но неравноценных монархии: Баркландию и Вивьер.
   В более маленькой Баркландии правит король Генург Пятый. В данный момент он ввязался в войну с гномами, о которых расскажу чуть позже. Причина конфликта точно не известна, но вроде бы его величество мстит за сына, который якобы выкрал у коротышек очень ценную реликвию.
   Впрочем, в Вивьере, превосходящем Баркландию втрое, тоже неспокойно. Недавно там случилась революция. Нежелающие жить по-старому низы, заключили союз с орками, о них также поведаю ниже, и совершили военный переворот. Точнее, не переворот даже, ибо форма правления государством радикально не изменилась, просто свергли прежнего властителя и министров, а на их должности назначили своих - из народа.
   В итоге, как часто это бывает, далеко не всё дворянство в восторге от пришедших во дворец крестьянских лидеров и неохотно поддерживает их реформы, направленные на замену свода узурпаторских законов на более гуманные и демократичные.
   Плюс масла в огонь подливает и сам сброшенный с трона, но по-прежнему здравствующий и отчаянно пытающийся повернуть историю вспять бывший глава страны Констаф. Из-за чего, то тут, то там вспыхивают очаги столкновений противоборствующих сил.
   Вдобавок ко всему, на фоне массовых беспорядков и всеобщей паники, в стране с небывалым доселе размахом развернули свою деятельность преступные элементы, которые словно намеренно ожидали подходящего момента. Повсюду грабежи, мародёрство, насилие, убийства. В общем, полнейший хаос.
   Опять мои слушатели понимающе закивали и что-то пометили в своих записных книжках.
   Про личность новой самопровозглашённой королевы Вивьера - землянки Олимпиады Найдёновой, решил пока промолчать. Потом расскажу. Уже после того, как агенты доложат куда следует. После того, как их мудрое начальство, прочтёт рапорты и одобрит миссию (а оно обязательно одобрит, абсолютно в этом уверен). Наконец, после того, как спецгруппа окажется на той стороне, и обратной дороги уже не будет.
   И вообще, ещё много в чём признаюсь, когда пройдём сквозь врата межмирового телепорта. Ребята пока не догадываются, что им предстоит путь в одну сторону, но, надеюсь, они меня простят, и поймут, что иного выхода не было. Имею ввиду безболезненного выхода. Потому как, обладая нынешними возможностями, легко могу ликвидировать всех их прямо сейчас. И даже вкупе со вспомогательными бригадами, что рассредоточены по округе и безуспешно пытаются организовать "прослушку", сквозь мой "купол безмолвия". Но зачем лишние и никому не нужные жертвы, если из потенциальных противников можно сделать преданных товарищей? Не зря же говорят, будто самые лучшие друзья получаются из бывших врагов.
   Использовать магию разума или иным способом перезомбировать агентов на выполнение собственных интересов, тоже нет особого желания. Не моё это. В смысле потенциально, конечно, в состоянии это сделать, но методы такие не приемлемы моей внутренней философией (поправка: сейчас речь идёт относительно неповинных душ, а не закостенелых негодяев, типа тех подлецов, что разбойничают на улицах Вивьера, или всадника на плюющемся напалмом кибердраконе, - в сражении с этими все средства хороши).
   - Серёж, - Ю Ли подняла верх ладонь, с зажатым между указательным и средним пальцами механическим карандашом.
   - Да, Юль? - использую я более привычное для русского слуха имя обращение - производную от имени и фамилии этой экзотической девушки. Она не против, даже сама просила так её называть.
   - А как у людей Пангеи обстоят дела с религией? Какова реакция духовных наставников на неразбериху? Чью сторону принимают? Думаю, нам это ведь весьма важно знать.
   - Кстати, да! - поддержал китаянку Тимур. - Знания о религиозных настроях общества могут пригодиться. Хотя бы в общих чертах опиши, как с этим обстоят дела. В Баркландии и Вивьере единая вера?
   - Мм-м... если в общих чертах, то, в отличие от других рас, люди того мира - язычники. Причём у них довольно терпеливое отношение к иноверцам, ибо религия совершенно обособленна от политической обстановки. Сотни храмов сотням богам, тысячи алтарей тысячам божкам мирно стоят рядом друг с другом. Не возбраняется почитать сразу нескольких высших существ. Иерархия в пантеоне постоянно меняется, в зависимости от видимого проявления деятельности.
   - То есть? - это уже подал голос Андрей. - Как это?
   - Ну, за погоду отвечают одни боги, за плодородие - другие, за удачную охоту третьи и так далее. И если такой ответственный охотно прислушивается к человеческим молитвам, то он в почёте. Если нет - поклоняющиеся либо увеличивают дары, либо ищут ему замену. Например, есть бог дождя и бог ветра. Если тебе нужно полить посевы, то, соответственно, у первого просишь воды, а у второго - пригнать тучу. Для подстраховки ещё и богу засухи можно отдать дань уважения, чтобы проявил милость и особо не свирепствовал...
   Закончив с людьми, я принялся рассказывать о гномах, орках и эльфах.
   Посвящение в избранные, или "вводный инструктаж", как для себя интерпретировали данный процесс сами избранные, чем-то напоминало школьный урок. На манер учителя, расхаживающего по классу во время диктанта, я тоже не стоял на месте, а бродил по самой большой в доме комнате. С той лишь разницей, что путь мой пролегал не между строгими рядами парт, а получался гораздо извилистей. От стола к дивану, от дивана к подоконникам, от подоконников, мимо сдвинутых табуреток, до тумбочки и обратно. Ещё, в отличие от неусидчивой и в большинстве своём не очень прилежной детворы, мои "школяры" - все поголовно отличники. А потому не жалуются на тесноту, жадно ловят каждое слово преподавателя, добросовестно ведут конспекты и терпят в туалет до перемены.
   Кстати о конспектах. Краешком глаза я подглядывал в записи (любопытно ведь) и, честно говоря, нашёл там много удивительного. Мне почему-то думалось, что у разведчиков, получивших одинаковое образование и абреже услышанного должно быть, как под копирку. Но я сильно заблуждался.
   Одни агенты делали короткие пометки. Типа таких: "Гномы. Низкий рост. Светлая кожа. Тёмный, светлый или рыжий цвет волос. Карие, зелёные или голубые глаза. Мощное коренастое тело. Грубые черты лица. Рост бороды и усов интенсивный. Самая миролюбивая раса Пангеи. Представители с магическим потенциалом не встречаются. Массово населяют горный район под названием Хребет Мастеров. Популярные профессии: кузнецы, рудокопы, ювелиры, банкиры, торговцы. Необычайно хитры и расчётливы. Поклоняются богу Торну. Живут до тысячи лет".
   Или таких: "Орки. Высокий рост, тёмно-зелёная кожа, тёмные или рыжие волосы, карие или зелёные глаза, мощное мускулистое тело, грубые черты лица, удлинённые клыки, борода и усы не растут. Очень развитая физически и свирепая раса. Иногда встречаются представители со средним магическим потенциалом. Обитают в степях. Ведут кочевой образ жизни. Практикуют каннибализм и рабство. Основной род деятельности: охота и животноводство. До недавнего объединения племён: междоусобные войны и разбойные набеги на соседние страны. Почитают бога Рагнара. Если орку повезёт дожить до глубокой старости, то она наступит после трёх веков".
   В тетрадях же других "студентов" новая тема раскрывалась более детально и более технически, что ли. Немного это походило даже на знакомство с персонажами компьютерной игры:
   "Раса - Светлые эльфы (Примечание: самоназвание - дети Леса).
   Рост - средний.
   Волосы - русые.
   Глаза - голубые.
   Телосложение - худощавое.
   Иные отличительные черты внешности:
   - удлинённые заострённые уши;
   - изящные черты лица;
   - полное отсутствие бород, усов, растительности на груди.
   Специфические умения/характеристики:
   - чрезвычайная быстрота реакции;
   - феноменальная меткость;
   - многие представители расы обладают мощным магическим потенциалом;
   - иммунитет к ядам растительного происхождения.
   Продолжительность жизни точно не определена (Примечание: есть подозрение, что жизнь у вечно молодых эльфов бесконечна, а умирают они лишь от насильственной смерти или несчастных случаев).
   Родина - Светлый Лес.
   Столица - г. Амалаэстиор.
   Действующий глава государства - Гедеон.
   Форма правления - монархия (Примечание: по ряду вопросов король обязательно советуется с Малым Советом, состоящим их четырёх тетрархов, либо с Большим Советом, в составе которого насчитывается уже шестнадцать чело... (зачёркнуто) представителей от наиболее уважаемых династий).
   Верховное божество - Эвва (Примечание: периодически является своему народу для наказания или поощрения; сестра богини Шейлы - покровительницы тёмных эльфов)".
   Третьи цитировали мои изречения чуть ли не дословно. И как только успевали? Писать - это ведь не говорить. Профессионалы.
   Четвертые, наоборот, стенографировал вылетающий из уст лектора текст непонятными значками и закорючками. Кто-то, очевидно, надеялся на свою исключительную память и ограничивался редкими схемами, рисунками-набросками, да скудными комментариями к ним. А кое-кто так вообще, словно фантастическое художественное произведение сочинял. Да так талантливо и увлекательно, что я даже неосознанно прервал лекцию и зачитался:
   "Высоких, темноволосых, кареглазых, стройных, безумно красивых и гордых тёмных эльфов, или, как они себя сами именуют - дроу, пожалуй, по праву можно считать самой загадочной и опасной расой Пангеи.
   Но если источник возникновения таинственных ощущений, при упоминании об этом народе, более-менее ясен, то в чём заключается причина появления полчища мурашек на мокрой от холодного пота спине и жуткой немотивированной паники, сразу объяснить довольно сложно. И дело тут вовсе не в непривычной для землян мертвецки-серой с голубоватым отливом коже. Орки - те вон тоже зелёные, как мерзкие зомби. Да ещё огромные, клыкастые и людоеды. Ан нет, иметь дело с чрезвычайно привлекательными внешне представителями народа, ведущего преимущественно ночной образ жизни, всё же гораздо, гораздо страшнее.
   Может всему виной холодные и подземные лабиринты, служащие дроу городами? Вряд ли. Большинство гномов тоже ведь продолжительное время проводит в шахтах и катакомбах, и ничего. Суровые коротышки с грубыми, словно вытесанными из камня лицами, громоподобными голосами и прескверным характером, все равно вызывают меньшую нервозность.
   Тёмные эльфы так же остроухи, проворны, симпатичны и одарены волшебством, как и их светлые собратья. На первый взгляд отличие кроется лишь в окрасе кожи, волос и глаз.
   Тогда на чем зиждется этот первобытный страх?
   Попробуем разобраться.
   В геральдической символике кланов, узорах на одежде, гравировке оружия, орнаментах на посуде и архитектурных сооружениях дроу преобладают не листики, бабочки да яркие лепесточки цветов (как у блондинистых сородичей), а мохнатые пауки, чёрные скорпионы, летучие мыши, отвратительные жабы со змеями и прочие членистоногие с пресмыкающимися.
   Но разве за это можно не любить? За одно только это, бесспорно нет!
   А если добавить сюда ездовых животных детей Подземелий? Репфайдеров, которые представляют собой уменьшенную копию тираннозавров, и которые так резко контрастируют с шелкогривыми единорогами детей Леса! Да присовокупить тот факт, что заклинания дроу основаны не на магии Жизни (как у тех же светлых), а на магии Хаоса? А эта штука, должен заметить, на порядок ужаснее вуду орочьих шаманов.
   Чтобы было понятней, на примере управления живой природой можно выразиться так: "Подбадривание ароматным, мягким, вкусным ванильным пряником совершенно чуждо для темных дрессировщиков Хаоса. Вместо этого они предпочитают метод угнетения и запугивания. Подчинение воли посредством жёсткого хлёсткого болезненного кнута. Кнута, что оставляет глубокие незаживающие борозды. Причём раны зачастую не только физические, но и душевные".
   Не стоит забывать и про матриархат! Великая праматерь Шейла, Верховная мать Леяра, старшие матери, исполняющие обязанности лидеров кланов, обычные фемины (независимо от того, являются они уже состоявшимися матерями, или только готовятся стать главами семейств в будущем) - абсолютно все они являются святынями дроу. Их уважают, любят, боготворят. И нет такого места на планете, где будет себя чувствовать в безопасности тот, кто по неосмотрительности и глупости своей поднимет руку или беспричинно обидит женщину дроу! Рано или поздно справедливая кара свершится над ним.
   Так вот, коли всё это взгромоздить в общую кучу, то, думаю, не случайно, знаменитая Серая Эльфийка, она же Мстящая Теоларинэ, она же Сеющая Смерть, она же Королева клинков, она же Легенда, она же - Гарант Мира, является этнической дроу".
  
   "Ух, оказывается, как много всевозможных толкований происходящего и интересных взглядов на одно и то же, у вас у людей!", - восхитилось второе сознание, сидящее внутри моего тела, - сознание той самой тёмной эльфийки по имени Теоларинэ.
   "Да уж, солнышко, особенно последнее лихо завернуто", - согласился я. - "Но, Теон, с другой стороны, это даже хорошо. Ведь чем больше граней и чем они разнообразнее, тем чётче и объёмнее вырисовывается реальная картина. И тем скоро их начальство примет нужное нам решение".
   "Уверен, котик?" - засомневалось моя курносенькая прелесть.
   "Абсолютно!" - заверил я свою чудесную ушастую невесту.
   "Что ж, поглядим. Недолго ждать осталось".
   "Ага! Самую малость".
   "Ха, кстати, Вотар! А у меня тут в голове ещё одна грань вырифмовывается!"
   "Что-что делает?" - усмехнулся я.
   "Ну, созидается в стихотворной форме", - немного смутившись, пояснила эльфийка. - "Рекомендую озвучить её ребятам для пущей убедительности. А то у тебя как-то слишком мрачные пейзажи вырисовываются о моей Родине".
   "О, как?!" - изумился я. - "Ну-ка, зацени!".
   "Кхм, кхм, - мысленно прокашлялась Теона и начала:
  
   У светлых эльфов Жизни Древо;
   Златые жёлуди на нем:
   В ветвях дубовых кот то влево,
   То вправо ходит, то кругом.
  
   Учёный зверь и стихом молвит,
   И сказки, и былины говорит.
   Там чудеса: там орки в поле;
   А в снежных скалах тролль сидит;
  
   Там на волшебном полигоне
   Следы невидимых людей;
   Там ящеры на курьих ножках
   Огнём пылают из ноздрей;
  
   И лес, и дол там дроу полны:
   Как о закате света волны
   Там схлынут, - в мир ночной пустой
   Дозор из девушек прекрасных
   Чредой из катакомб опасных
   Выходит; с ними матриарх их злой;
  
   Крестьянский бунт там мимоходом
   Свергает грозного царя;
   Там в облаках перед народом
   Через леса, через моря
   Дракон несёт лже-колдуна;
  
   Там в кузне гном с кувалдой дружит,
   И инструмент исправно служит:
   Куёт повозку, что сама
   Без упряжи бредёт и без коня!
  
   В болотах гоблины там чахнут;
   Пангея там... Но Русью пахнет!
  
   Я там была и эль пила;
   В заливе видела тот дуб зелёный;
   Под ним сидел и кот учёный
   Свои мне сказки говорил.
  
   Запомнила истории все те,
   Поведаю теперь их детворе..."
  
   "Ах-ха-ха! Браво!", - мысленно зааплодировал я. - "Кот учёный - это, как так понимаю, Барсик бабы Поли что ли?"
   "Ну да. А Русью пахнет - в том смысле, что тобой, Светкой и Липой!" - пояснила остроухая поэтесса.
   "А детворе-то почему? Слушатели наши - вроде бы взрослые люди. Или это намёк на то, что когда тебе два с и лишним тысячелетия, то всех, кому меньше трёх веков, невольно относишь к малышне?"
   "Ой, хи-хи, это по привычке", - сказала в оправдание великовозрастная, но с годами, как и хорошее вино, становящаяся лишь прекраснее, дроу. - "И ещё, там в последних предложениях пол рассказчика с женского на мужской переделай. А то я тоже, там как бы от своего лица сочинила".
   "Извини, солнышко моё талантливое, но не буду я это цитировать. Хотя и признаю, что твоё описание, действительно, гораздо веселее получилось. Боюсь, просто, как бы после таких стихов большие командиры с большими звёздами на больших погонах, вместо того, чтобы содействовать реализации предстоящей миссии, зададутся целью упечь в психушку и нас, и агентов своих. Всех в одну палату".
  
  
   Глава 2
   Базирог
   - Как там они, Ёль? - поинтересовался Рол.
   - Слегка обескуражены происходящим, но в целом, ничего, держатся, - ответила мужу волшебница, очередной раз просканировавшая мысли находящихся в соседней комнате агентов. - Пятеро по-прежнему верят Сергею безоговорочно. Трое всё ещё сомневаются. Двое же, наоборот, уже перестали воспринимать слова Вотара всерьёз. Пару других конспектируют на автомате, не особо анализируя выдаваемую им информацию. Один в полной растерянности от услышанного, и пока не решил, как реагировать. Ну а что за тараканы шуршат в голове оставшейся девицы, определить затрудняюсь, так у неё от природы сильная ментальная защита. С малого расстояния да при визуальном контакте обойти такую блокировку можно, а вот сквозь стену, увы, не пробью.
   - Теория, не подкреплённая практикой, зачастую приравнивается к небылицам. Но ничего, как только Серый закончит, мы выйдем, покажем себя во всей красе и убедим даже самых заядлых скептиков этой группы, что далеко не все сказки - ложь, - усмехнулся Ролтрилтар.
   Ну да, эльфам легко говорить. Им, для того чтобы произвести впечатление на аборигенов, действительно, достаточно просто показать себя и более ничего предпринимать. Особенно дроу. Уж если острых ушей будет недостаточно, поможет цвет кожи.
   Впрочем, оба, что Рол, что Ёлифрэль, всё равно подготовили по маленькому шоу. И хоть программ своих показательных выступлений они мне не предоставили, скорее всего, один продемонстрирует нечеловеческую скорость и ловкость, а другая какие-нибудь безобидные магические фокусы. Конечно, не такие банальные, как извлечение из чужих мыслей загаданных чисел, а что-нибудь позрелищнее. Но это светлой уже самой виднее. В любом случае, зрителя ждёт театрализованное представление. Они эльфы такие, обожают блистать.
   А вот как я докажу, что являюсь тем, кто есть на самом деле? Волшбой не владею. Молниеносной реакцией тоже не обладаю. Подумаешь, имею недюжинную силу и телосложение мини-богатыря. Но "квадратных" дядек с метром в плечах при полутораметровом росте и среди землян предостаточно. Местных даже относительно чудовищной силой вряд ли удивишь. Разогнуть подкову и завязать узлом кочергу (или даже лом) способен, пусть на каждый из них, но история знает предостаточно подобных героев. Нет, тут следует предъявить чисто гномье умение. Нечто такое, что дано только представителям нашей расы, либо наиболее ярко выражено в нашей крови. И при этом желательно уложиться минут в десять-пятнадцать. Максимум получаса.
   Уркхадал! Куда же запропастилась моя хвалёная смекалка? Мозг напрочь отказывается сотрудничать.
   "Убедить даже самых заядлых скептиков, что далеко не все сказки - ложь... Убедить даже самых заядлых скептиков, что далеко не все сказки - ложь...", - кружились в башке слова темного, но ничего толкового на ум не приходило.
   Зато всплыли воспоминания почти пятивековой давности об одном знаменательном событии моего безбородого детства. Видимо толчком тому послужило слово "сказка"...

***

   - Тетя Теоларинэ приехала! Тетя Теоларинэ приехала!!! - закричал от радости маленький я, первым заприметив Легенду.
   Другие гномики - мои двоюродные братья и сёстры - тут же бросили начатую игру и, искренне ликуя и от души визжа, кинулись навстречу гостье.
   - Тётя Теоларинэ, а ты подарки привезла?
   - Тётя Теоларинэ, а помнишь, мне куклу обещала?
   - А мне лук, почти настоящий!
   - А мне колечко!
   - А я заказывал сладости из нектара радужных пчёл!..
   Возбуждённая малышня галдела и восторженно кружилась подле высокой стройной брюнетки с серо-голубой кожей. Та улыбалась, пожимала мальчуганам ручки, девочек целовала в носик.
   - Всем всё принесла, как и договаривались, - ответила красавица и, указав на репфайдера, велела мне: - Базирог, разгружайте Мандиру.
   Я ничуть не страшился самки ездового дракона. Во-первых, с Мандирой мы уже давно знаком. Во-вторых, животное не смело ослушаться саму "королеву клинков", а потому стойко терпело любые выходки детворы и не показывало свой на самом деле свирепый норов.
   Взрослый гном доставал тёмной эльфийке почти до груди, я же - самый старший и рослый среди мелюзги, пока дотягивался тёте Теоларинэ лишь до пояса. И то, если встать на носочки. Тем не менее, мы - коротышки сообразили, как избавить Мандиру от тяжёлой поклажи: соорудили живую пирамидку из своих тел, ловко отвязали седельные сумки и, спустя пару мгновений, уже усердно рылись в мешках, распределяя подарки.
   Вечером в честь приезда долгожданной гостьи устроили праздничный ужин. Потом родители разбрелись по своим взрослым делам, а серокожая дроу осталась за няньку.
   Помимо гномиков, рассевшихся полукругом у костра, девушку жадными глазёнками рассматривали и два светлых эльфёныша - мальчик и девочка. Днём, пока их отец вёл торговые переговоры с моим дядей, эти двое подружились со сверстниками из маленького народца. А теперь им выпала счастливая возможность познакомиться с и представительницей расы дроу.
   Прежде "ушастики" только слышали о тёмных, но никогда не видели вживую. Дети "детей Леса" сразу же, отметили, что у леди, обитающей в подземельях, непривычные карие глаза, чёрные волосы и иной цвет кожи. Непривычные, разумеется, с точки зрения светлых эльфов, поголовно рождающихся голубоглазыми блондинами. А вот уши у тёти такие же длинные и заострённые.
   Поначалу эльфятки испытывали небольшой страх - ведь много веков назад их народ и дроу ненавидели друг с друга и очень долго воевали. Но когда гномики по секрету шепнули новым друзьям, что эта особа и есть та самая легендарная "Серая Эльфийка", что примирила оба народа, бояться почти перестали.
   - Тётя Теоларинэ, а расскажи сказку, - попросила моя младшая сестрёнка.
   - Да! Да! Сказку! Сказку! Расскажи! Расскажи! Пожалуйста, пожалуйста, пожа-а-алуйста! - тут же заканючили остальные крохи.
   - Хорошо-хорошо, иначе ведь не отстанете, - наигранно вздохнула дроу, которая и сама только что собиралась поведать юной аудитории какую-нибудь притчу или миф. - Вам какую?
   Мы зашушукалась, советуясь, затем я озвучил мнение большинства:
   - Человеческую! - и пояснил: - У людей они очень забавные.
   - Ну ладно, человеческую, так человеческую, - с усмешкой согласилась гостья. - Только, чур, уговор: после сказки - всем спать!
   Хитрая гномья детвора дружно закивала головами и, с ехидными личиками, попрятали ладошки со скрещенными пальчиками за спину - теперь, если и обманут, то это не будет считаться.
   - А как называется сказка? - снова тоненьким голоском пропищала сестрёнка.
   - "Спящая красавица", - ответила тётя Теоларинэ, поворошила веткой угли, отчего к небу тут же взмыл фонтан искр, и начала историю.
   "Жили-были храбрый король со своей прекрасной королевой. Они были бездетны, и это их очень огорчало. Долгие годы горячо молились они Богам, чтобы те послали им ребёночка, и, наконец, королева родила дочь.
   По этому поводу устроили пышный праздник и пригласили всех магов королевства. Которых насчитывалось аж семь штук.
   Приглашённые волшебники, по-тогдашнему обычаю, в качестве подарка должны были одарить девочку всякими хорошими качествами и пожеланиями.
   После того, как чародеи налюбовались принцессой, они отправились на торжественный обед, где, в честь знаменательного события, приготовили роскошные угощения. Перед каждым из магов поставили золотую посуду, усыпанную бриллиантами и рубинами. Рядом положили великолепные золотые ложки, вилки и ножи.
   Когда все семеро уселись за стол, в зал вдруг вошёл восьмой - старый-престарый колдун, которого не пригласили, потому что считали давно умершим. Более пятидесяти лет он не показывалась из своей башни, и все, естественно, про него забыли..."
   - Пф, что такое пятьдесят лет? - усмехнулся маленький эльфёнок. - Это совсем не повод для предания забвению.
   - Не забывай, что это только старшие народы не дряхлеют многие тысячелетия, а жизнь людей гораздо короче, - объяснила тётя Теоларинэ малышу. - Они её часто так и называют - человеческим веком.
   - Ах, да, извините, - это же человечья сказка. Пожалуйста, рассказывайте дальше.
   - "...Король с королевой извинились и посадили старика за стол. Однако золотой тарелки и остальных столовых приборов больше не нашлось, так как их изготовили строго по количеству приглашенных волшебников. Поэтому колдуну поставили серебряную посуду.
   Старый ворчун страшно обиделся на это и пробормотал сквозь зубы:
   - Ничего, вы у меня поплатитесь...
   Самый молодой маг, сидевший рядом, услышал его бормотание и сообразил, что ведьмак может наделать малютке неприятностей, поэтому он решил последним наградить принцессу, чтобы, таким образом, постараться поправить то зло, которое колдун навлечёт на малышку..."
   - Я понимаю, что обычным людям не под силу читать чужие мысли, но разве в целом королевстве не нашлось никого, кто сумел бы узнать о задуманном зле и наказать старика? - теперь уже перебила маленькая эльфочка и недоумённо посмотрела на легендарную дроу.
   - Конечно, такой человек имелся, лапонька, но ведьмак носил необыкновенно мощный амулет на шее, через который даже маги Разума не могли пробиться и узнать правду, - пояснила сказочница.
   - А-а-а, тогда понятно, - кивнула девочка, удовлетворённая ответом.
   - Так вот, - продолжила тётя Теоларинэ. - "...Наконец волшебники начали награждать маленькую принцессу разными качествами. Первый пообещал, что она будет прекраснее всех на свете..."
   - То есть, красивая, как эльфийка? - снова уточнило остроухое чадо.
   - Почти.
   - Хороший подарок, - оценил эльф-братец.
   - "... Второй - что умнее дочки короля трудно будет сыскать девушку..."
   - Ух-ты! Здорово! - теперь обрадовались гномы. - Это значит, что она сможет придумать нечто такое, до чего конкуренты никогда не догадаются, и быстро заработает кучу денег?
   - Глупости! Она же принцесса - значит уже богатая! - заспорили девочки.
   - Тише, не шумите! Ваш галдёж мешает! - шикнул я на младших. - Простите их, тётя Теоларинэ, и продолжайте.
   - Спасибо, Базирог. "...Третий кудесник дал принцессе доброе сердце. Четвертый и пятый наградили искусством танца и соловьиного пения. Шестой - даром игры на всех, без исключения, музыкальных инструментах.
   Затем дошла очередь старого колдуна. Злорадно ухмыляясь, он прошипел:
   - Принцесса проткнет себе палец веретеном и умрет тот же час!
   От этого ужасного предречения все безудержно заплакали. Но тут седьмой добрый волшебник выкрикнул:
   - Не плачьте, дорогие гости, и вы, король с королевой! Увы, я не могу отменить слова старого поганца, но в моей власти немного изменить его предсказание. Когда принцесса проткнет себе палец веретеном, она не совсем умрёт, а уснёт глубоким сном ровно на сто лет. Пока однажды не придёт молодой принц и не разбудит её..."
   - Уф, ну это не страшно. Что такое сто лет? - прокомментировали эльфята.
   - "...Несмотря на это спасительное обещание, его величество издал указ, запрещающий всем в королевстве пользоваться прялками под страхом смерти. Не разрешалось даже просто держать их дома. Однако отчаянный родитель не ведал, что обычный смертный не способен победить волшебство.
   С тех пор минуло пятнадцать лет. Об ужасном пророчестве все уже почти забыли. Но однажды юная принцесса решила обследовать все комнаты и закоулки в огромном отцовском замке. Взобралась на самую верхнюю башню, где, в одной крохотной, покрытой паутиной комнатке нашла маленькую старушонку, которая, улыбаясь, пряла веретеном пряжу.
   - Здравствуй, бабушка! Ой, а что это такое у тебя в руках?! - воскликнула девушка. - Покажи мне, пожалуйста, эту вещичку.
   "- Это веретено, мое золотко", - сказала старушка, которая давным-давно не выходила из своей каморки и слыхом не слыхивала о старом колдуне, о зловещем предсказании и королевском указе. - Возьми посмотри, ежели интересно.
   Как только принцесса взяла веретено в руки, тут же уколола им палец и замертво упала на каменный пол.
   - На помощь! - На помощь! - закричала перепуганная старушка. Все королевские слуги вмиг сбежались к ней, но было уже поздно.
   Изо всех сил старались оживить принцессу: клали на голову холодное льняное полотенце, подносили нюхательную соль к носу, брызгали в лицо розовой водой, читали свитки воскрешения, вызывали магов Жизни, даже некромантов приглашали, - всё тщетно.
   Король понял, что отсроченное колдовство старого ведьмака все-таки сработало. Он приказал отнести дочь в лучшую дворцовую комнату, одеть в необыкновенно красивое платье и положить на кровать из парчи, золота и серебра.
   Волшебный сон не нарушил красоты принцессы. Ее губы алели, как розы, зубы были белы, как кораллы, и свежи, как лепестки лилии, спокойное ровное дыхание показывало, что она не умерла, а просто спит.
   По счастливой случайности, волшебник, который спас жизнь королевской наследнице, в тот роковой день находился недалеко от дворца. Гномик-скороход в семимильных сапогах тотчас же принёс ему печальное известие, и, не прошло и получаса, как кудесник телепортировался во дворец.
   Король рассказал магу всё по порядку и поинтересовался, правильно ли он всё сделал.
   "- Принцесса очень огорчится, когда проснётся через столько лет, не найдёт вокруг себя слуг и увидит только пустой замок", - сказал добрый волшебник. - Не могу допустить этого!
   Своей зачарованным жезлом он коснулся и усыпил всех, кто находился в замке: фрейлин, гувернанток, горничных, дворецких, поваров и поварят, охранников и пажей, конюхов, лошадей в конюшнях, кучера и даже маленькой любимицы принцессы - собачки Конфеты, которая лежала рядом с хозяйкой на кровати.
   Король с королевой, которым требовалось управлять страной, поцеловали на прощанье дочь и ушли жить в другое место. А добрый маг окружил замок дремучим лесом, зарослями колючего терновника, и поставил защитный купол, чтобы никто не посмел нарушить раньше времени вековой сон принцессы и ее подданных.
   Прошло сто лет. Молодой сын короля соседнего государства, охотился в этих местах. Вдруг, высоко подняв голову, он увидел в центре дремучего леса верхушки каких-то старинных башен. Принц начал расспрашивать проживающих в этих местах людей и получил на свой вопрос тридцать разных ответов. Один сказал ему, что это место сборища ведьм, где они празднуют свой шабаш; другой уверял, что там обитают эльфы; третий - что гномы - маленькие умелые человечки; четвёртый - что там прячется огромный голодный тролль.
   Только один совсем древний старец поведал:
   - Когда я был совсем маленьким ребенком, то слышал от отца, что в том замке спит волшебным сном необыкновенной красоты принцесса. И будет спать до тех пор, пока какой-нибудь смелый юноша не разбудит её.
   Молодой королевич поверил старцу, поблагодарил его за рассказ и, не мешкая больше ни секунды, пришпорил коня и помчался к заколдованному замку. Жажда любви и славы придавала ему храбрости.
   Подъехав совсем близко к дикому лесу, парень собрался мужественно пробираться через преграды. Как вдруг защитный магический купол исчез, а колючие заросли терновника расступились сами собой, давая дорогу.
   Обрадовавшийся герой направился к замку, а заросли тут же сомкнулись за его спиной, купол вновь активировался, не давая никому больше возможности следовать за принцем..."
   - Это ж сколько маны потратил добрый чародей, чтобы соорудить подобное заклинание? - прикинул масштабы затрат волшебной энергии слушающий сказку эльфёныш. - Разве человеческие маги обладают подобной силой?
   - О, дружочек, люди хоть и живут короткий суетливый век, но в течение него успевают невероятно быстро научиться такому, что порой догоняют по могуществу эльфийских архимагов, - сообщила дроу, которая много повидала в своей жизни и хорошо знала, о чём говорит.
   - М-да-а, - задумчиво потянул мальчик-эльф, для которого данная информация стала откровением. Ему вдруг стало стыдно за своё высокомерное поведение по отношению к людям. Он поклялся, что с этого дня будет совершенно иначе, гораздо уважительнее, относиться к людям. Да и не только к ним, а к представителям всех рас.
   Казалось бы, незначительный эпизод, но он сыграл огромную роль в дальнейшей судьбе этого мальчугана. Спустя много лет, уже будучи взрослыми, мы часто встречались с этим эльфом. И каждый раз он с благодарностью вспоминал тётю Теоларинэ и преподанные ею уроки.
   - Так вот, слушайте, что произошло потом "...Вскоре принц вошёл во дворец и ужаснулся. В полной тишине кругом спали люди, которых сон застал в самых естественных позах: кто-то пировал, кто-то поднимался по лестнице, кто-то вышивал или читал, кто-то танцевал, кто-то наклонился понюхать цветок, да так и простоял сто лет... Даже капли фонтана на центральной площади замерли и повисли в воздухе.
   Пройдя дальше, юноша оказался в золотой комнате и остановился в изумлении. На затканной серебром парчовой кровати спала сказочной красоты принцесса. Смущённый и очарованный такой прелестью, королевич присел рядом".
   - Ой, так девушка всё-таки была эльфийкой? - уточнил голубоглазый мальчик.
   - Почему? - изумилась тётя Теоларинэ.
   - Ну, вы так красочно описываете её.
   - Но принц же тоже человеческий, я же вам передаю его впечатления. А для людей их женщины - самые привлекательные!
   - Да ну? Привлекательнее дочерей Леса? Не может быть! - не поверило остроухое дитя.
   - Так же, как и для гномов наши мамы самые лучшие, - в один голос подтвердили сестрёнки Базирога, обиженно добавив: - Но люди про них почему-то говорят, что слишком толстые и страшные.
   - Это потому что скудоумные человеки не понимают, что главное в жене - большой зад, с ним детей легче детей рожать, и чтобы сила была - мужу в кузнице помогать, - со знанием дела пояснил я.
   - Ух-ты, Базирог! Откуда у тебя такие сведения? - задорно улыбнулась тёмная.
   - Подслушал, как дядюшка, после бочонка эля, папе расхваливал достоинства тётушки.
   - Понятно. Что ж, видите, дети - у каждого народа свои понятия о красоте.
   Малыши успокоились и вновь уставились на рассказчицу:
   - Что же случилось после, тётя Теоларинэ?
   - "...И вот, наконец, сбылось предсказание доброй феи, и принцесса, ровно через сто лет, проснулась и открыла глаза:
   - Ах, как же долго я вас ждала, мой милый принц, - прошептала девушка.
   В восхищении от этих слов, от её красоты и от необычности всего происходящего, королевич понял, что полюбил принцессу больше жизни.
   Постепенно все в замке начало оживать, всякий принялся за своё дело, и вошедшая в зал служанка объявила:
   - Обед подан, Ваше Высочество!
   Принц помог возлюбленной подняться. Он ни словом не обмолвился, что её роскошное платье уже давно вышло из моды и выглядит очень нелепо. Но даже в этом старомодном наряде девушка смотрелась лучше самых модных красавиц в мире.
   Он трапезничали в одном из великолепных дворцовых залов. Принца очаровали старинные кушанья и музыка, мелодию которой он помнил с детства. После обеда священник обвенчал молодых.
   На следующий день принц отправился домой к родителям. Он решил пока сохранить от них приключение в секрете, поскольку его мать была злой женщиной. Она лишь постоянно крутилась около зеркала, любуясь своей неувядающей, несмотря на годы, свежестью. Жена короля терпеть не могла молодых и симпатичных, поэтому набирала слуг только из старух и уродин. А ещё поговаривали, что королева - не родная мать принцу, а на самом деле орчиха-людоедка, изменившая внешность с помощью магического амулета. Она отличалась вспыльчивостью и ненавидела, когда сын делал что-то, не спросив предварительно её совета. Поэтому по прибытии юноша сказал, что заблудился на охоте и провёл ночь в избушке лесника.
   Прошло ещё два года. Принц тайком посещал принцессу, и никто ни о чем не догадывался.
   Но вскоре умер старый король, и сын унаследовал трон. Став самым главным в государстве, он наконец, объявил о женитьбе, и с пышной церемонией перевёз молодую супругу в замок. Девушка сразу не понравилась матери, потому что своей красотой и юностью затмила её. Такого терпеть злая женщина долго не могла и задумала, при случае, избавиться от сыновней избранницы.
   Некоторое время спустя, а точнее, следующим летом, молодой король отправился в поход, а матери поручил управлять государством в его отсутствие.
   Как только он уехал, старая королева тотчас приказала отвезти невестку в лес, привязать к дереву и оставить на съеденье волкам".
   - Эх, жаль, что принцесса не светлая эльфийка. Тогда бы животные её не тронули - потому что они любят нас, - всхлипнула остроухая девочка.
   - Ну или была бы хотя бы дроу - их звери тоже не кусают, потому что ужасно боятся, - дополнил я и поднял взгляд на повествующую: - Ой, извините, тётя Теоларинэ, не хотел вас обидеть.
   - Не стоит извиняться, Базирог. Я не обижаюсь на правду, - отмахнулась та.
   - А и что случилось дальше? - спросила одна из гномочек.
   - Волки разодрали принцессу, молодой король, когда узнал, умер от горя, а мать-орк его тут же съела, - борясь с зевотой, ответила Серая.
   - Какой ужас! - воскликнули девочки.
   - Дурацкие у людей сказки! - раздражённо подытожил эльфёнок.
   Угу, или юмор у кого-то чёрный. Хотя, ей это простительно, она ведь тёмная. А вообще тётя Теоларинэ частенько прибегает к подобному приёму. То есть, сперва провоцирует выплеск бури негодующих эмоций, а потом резко успокаивает. В результате перевозбуждённые детские организмы избавляются от излишков нерастраченной за день энергии, и малыши быстро засыпают
   - Вы это серьёзно? - с надеждой на отрицательный ответ спросил я.
   - Нет, конечно же, Базик! Просто проверяю: кто ещё слушает меня, а кто уже спит.
   - Да я после такого теперь вообще не усну! - заявил двоюродный братец.
   Троюродный тоже что-то недовольно пробурчал.
   - Ладно, извините тётку за глупую шалость, - покаялась дроу, почему-то с хитринкой в карих глазах. - На самом деле продолжение приключений таково: "Хищники не успели добраться до молодой королевы, потому что в тот момент, когда её привязывали, девушка догадалась набрать полные лёгкие воздуха. И, как только слуги злой свекрови скрылись, она выдохнула, и верёвки ослабли. Легко выпутавшись, красавица решила отправиться в свой прежний замок и дождаться там мужа. Но заблудилась..."
   - Ха-ха-ха! - покатились со смеху эльфята. - Заблудилась? В лесу?! Вот умора!
   - Эй, ушастики, она же человечка, - напомнил я им.
   - Тьфу, точно, - сразу погрустнели брат с сестрой, а Теоларинэ рассказывала историю дальше: "...Шла она, шла, и наткнулась на тропинку, которая вывела к чудесной полянке с большим бревенчатым домом, расписанным невиданными узорами.
   Девушка обрадовалась и постучалась. Никто не ответил. Тогда она толкнула дверь. Та оказалась незапертой, и незваная гостья вошла внутрь. Неизвестные хозяева непонятно куда подевались, зато оставили после себя невиданный беспорядок.
   "Ну что ж, я хоть и бывшая принцесса, однако к работе не чуждая", - подумала молодая королева и принялась за уборку.
   Через три часа дом сиял от чистоты. А хозяева всё не возвращались.
   "Значит, в дальнюю дорогу отправились, вернутся - сильно проголодаются", - решила девушка и начала готовить ужин. И только-только закончила, и накрыла на стол, как услышала топот копыт.
   Выглянув в окошко, красавица увидела семерых бородатых широкоплечих мужчин..."
   - Гномов что ли?! - ликующе предположила большая часть малышни.
   - Ну а кого же ещё! - не стала разочаровывать их тёмная эльфийка.
   - Ну-ну, и что наши? Помогли отыскать её дворец и отомстить злюке?
   - "...Девушка не видела прежде представителей маленького народца, и поэтому сильно испугалась, спряталась за шторой и затаила дыхание.
   Гномы зашли, увидели, что кто-то навёл порядок в их доме, приготовил вкусно пахнущее угощение и удивились.
   - Кто же это пожаловал к нам в гости? - спросил первый у выпирающей из-за шторы фигуры.
   - Не бойся, мил человек, видим, что ты явился с добрыми намерениями, а по сему не обидим, - сказал второй..."
   - Вот мне интересно, а как это они определили через ткань, что там прячется именно человек, и что он милый? - полюбопытствовал эльфёнок. - Или девушка была хоть и красивой, но недолгой умом, поэтому спряталась за тюлевой занавеской?
   Гномята заржали от такой версии.
   - Крайтис, хватит уже перебивать! - осадила брата остроухая сестрёнка, растолковывая: - Штора просто не доставала до пола, и хозяева увидели чёрную кожу щиколоток. Так и догадались. Что вообще фантазия не работает? Применяй мозги почаще, иначе мечта твоя не сбудется, и ты никогда станешь архимагом!
   - Бу-бу-бу, - передразнил родственницу эльфёнок, после чего сплёл ручки на груди и показал язык.
   Сказочника с укоризной покачала головой и продолжила:
   "- Ежели стар - будь нам отцом, - промолвил третий гном.
   - Если молод - братом, - предложил четвёртый.
   - Коли женщина в возрасте - станем называть тебя матушкой, - сообщил пятый.
   - Если девица - сестрой наречём, - пообещал шестой.
   А седьмой ничего не сказал. Он просто молча подошёл и отодвинул занавеску.
   - Ух-ты, какая прелесть, даже несмотря на то, что человечка! - воскликнули уже все в один голос.
   В общем, молодая королева подружилась с гномами, которые между собой являлись родными братьями, и рассказала свою историю. Те посочувствовали, но, увы, помочь вернуться домой не могли, так как и слыхом не слыхивали о её королевстве. Наверное, слишком далеко оно находилось. Зато разрешили жить у них постоянно, предложив заведовать готовкой, стиркой и уборкой. А ещё они привозили девушке подарки из рудника, в котором братья добывали сапфиры, рубины, алмазы, изумруды и прочие драгоценные камни..."
   - Ну типичные гномы! - ухмыльнулся маленький Крайтис. - Наверняка же знали дорогу шельмецы, просто решили за бесценок работницу себе прихватить.
   - Почему это за бесценок? Они же ей самоцветы дарили! - возмутился я.
   - А какой от них толк, если она всё равно живёт уединённо в глуши? Тем более ещё неизвестно, что там за камни. Уверен, ерунда какая-нибудь, - не унимался эльфёнок, но, получив очередной подзатыльник от сестры, заткнулся.
   - "...Через четыре дня старая королева достала волшебное зеркало и попросила его:
   - Свет мой зеркальце скажи, да всю правду доложи: на Пангеюшке на нашей, кто милее всех и краше?
   Ну а зеркальце в ответ:
   - Ты прекрасна, спору нет, но живёт, средь малышей, кто гораздо хорошей!"
   И волшебный отражатель показал молодую королеву.
   Женщина разозлилась, затопала ногами и приказала слугам принести самый сильный яд. Потом обильно полила смертельным зельем большую душистую грушу, сняла волшебный амулет, превратилась в страшную орчиху и отправилась в лес..."
   - М-да, тяжёлый случай: нарциссизм и комплекс неполноценности в одном флаконе, - печально прокомментировал маленький Крайтис. - Страшно, кода такие вот персонажи оказываются у власти.
   Тётя Теоларинэ, не прерывая повествования, кивнула, соглашаясь с эльфёнком.
   - "...с помощью зеркала старая королева быстро нашла дом гномов, дождалась пока те уедут на шахту, затем накинула плащ с огромным капюшоном, скрывающим лицо, сгорбилась и похромала к снохе.
   Девушка сразу заметила поддельную оборванку и выглянула в окошко.
   - Здравствуй, дочка, - прохрипело орочье отродье своим настоящим голосом, который красавица прежде не знала. - Подай, пожалуйста, нищенке кусочек хлебушка.
   Молодая королева, оценив габариты старушки, вынесла не кусочек, а сразу целый каравай. Чтобы прокормить такое большое тело нужно много кушать.
   - Спасибо, добрая душа, - поблагодарила и немного покашляла для правдоподобности злыдня и приняла подаяние.
   - С вас две серебряных монетки, - улыбнулась "добрая душа".
   - Как это?! - опешила орчиха.
   - Знаю, что дорого. Но цены монопольные, потому что в округе вы вряд ли ещё у кого найдёте еду, - охотно пояснила девушка.
   Мачеха её мужа поперхнулась воздухом уже по-настоящему, потом жалостливо проскрипела:
   - Но, я же - нищая!
   - А если я буду каждому раздавать за так продовольствие - вскоре тоже стану милостыню просить, - нахмурилась молодка, упирая руки в боки. - Так что не обессудьте!
   - Но... но у меня кроме вот этой груши больше ничего нет. Давай меняться? - нашлась собеседница.
   - Ой, бабушка, извините, - опомнившись, всплеснула ладонями девушка. - Сама не пойму, что на меня нашло. Видимо сказывается жизнь среди гномов.
   - Хе-хе, бывает, - посмеялась старая королева.
   - За грушу - только половину каравая дам! - придирчиво рассмотрев фрукт, тут же выпалила красавица, чем вызвала у злюки нервную икоту. Потом мило улыбнулась и промолвила: - Да шучу я, шучу, ничего не нужно! Кушайте на здоровье, бабушка, бесплатно. Пока я не передумала, хи-хи! И грушу тоже оставьте себе.
   - Ох, деточка, ну и повеселила же ты меня, - еле выдавила улыбку орка и добавила: - За доставленную радость, всё-таки прими этот вкусный плод в подарок.
   - Ну, хорошо, тогда съедим её вместе, - согласилась молодая королева и тут же сунула фрукт орке под капюшон. - Давайте, кусайте первая!
   -Не-не-не, - затряслась мачеха, стараясь, чтобы груша не попала ей в рот. - У меня зубов нету. Кушай сама!
   - Зубов нету? Хм, ладно. Тогда сделаю вам пюре! - не унималась "добрая душа". - Подождите, сейчас в дом за тёркой сбегаю. Я - мигом!
   Как только девушка скрылась за дверью, "нищенка" со всех ног закостыляла наутёк.
   - Вот же, бабуля, всё-таки перехитрила меня, - усмехнулась выбежавшая на порог и не обнаружившая недавнюю гостью красавица. Потом откусила грушу. Голова её моментально закружилась, ноги сделались ватными и подкосились, веки отяжелели, сердце несколько раз тревожно бухнуло и остановилось. Молодая королева издала слабый стон и уснула мёртвым сном.
   Вернувшиеся вечером гномы увидели бездыханную девушку, рядом надкусанное угощение ведьмы, между ними дохлого мышонка, подле него трупик мухи, несколько неподвижных муравьёв и сразу всё поняли.
   Грушу сожги, мышонка и остальную мелюзгу закопали, а названной сестре соорудили гроб из горного хрусталя. Уложили её туда и обсыпали драгоценными минералами. Тут же выковали золотые цепи и подвесили на них печальную колыбель красавицы в одной из заброшенных штолен - такого углубления в скале, в котором круглый год поддерживается прохладная температура, благодаря чему тело девушки долго сохранится и будет словно живое".
   Старая королева, увидев всё это через волшебное зеркало, очень обрадовалась, но для подстраховки решила уничтожить тело девушки, сожрав его. А то мало ли, вдруг бывшему принцу снова удастся её оживить?
   Под покровом ночи слуги тайно перетащили прозрачный гроб в замок, не забыв при этом набить карманы драгоценными камнями.
   Орчиха подозвала повара и приказала:
   - Подай мне завтра на обед эту спящую красавицу.
   - О, Ваше Величество! - в ужасе вскрикнул повар.
   - Исполняй! - прорычала королева страшным людоедским голосом. - И не забудь полить её сверху вкусным соусом.
   Бедный повар, видя, что с хозяйкой спорить бессмысленно и опасно, взял огромный кухонный нож и поплёлся к бездыханной девушке. Даже мёртвой она была так прелестна и нежна, что повар не смог заставить себя сделать чёрное дело. Со слезами он выбежал из комнаты, на скотном дворе нашёл молодого барашка, зарезал его и приготовил на обед старой королеве, не забыв приправить его любимыми специями злой старухи. Между тем супруга повара спрятала тело бедняжки на сеновале.
   Людоедка с большим удовольствием уплетала молодого барашка и приговаривала:
   - Мм-м, никогда в жизни не едала такой вкуснятинки!
   Карга решила, что когда вернётся сын, кажет ему, будто бешеные волки загрызли молодую жену.
   На следующий день она, прогуливалась по хозяйственному двору и проходя мимо сеновала, вдруг увидела торчащий из травы лоскут знакомого дамского платья. Того самого, в котором последний раз видела почившую королеву.
   Орчиха обо всём догадалась, впала в бешенство, оттого что её обманули и зарычала диким голосом:
   - Найдите самую большую и глубокую бочку в королевстве, установите во внутреннем дворе, а к утру заполните её ядовитыми змеями, жабами и ящерицами. Затем бросьте туда молодую королеву с поваром! Я хочу посмотреть, как они там будут умирать в страшных мучениях!
   На следующий день, когда ведьмины слуги уже приготовились кинуть несчастных жертв в кишащую извивающимися гадами ёмкость, ворота замка внезапно распахнулись, и в них въехал вернувшийся молодой король.
   - Эй, а что это у вас тут происходит?! - воскликнул он в изумлении.
   Никто не посмел сказать правду, все стояли молча, потупив взоры. Тем не менее, старая людоедка поняла, что сейчас о её выходках станет известно, и со злости, что не добилась своего, прыгнула в бочку сама, где её тут же разорвали на части отвратительные мерзкие твари.
   Король поначалу опечалился, а потом, узнав всю предысторию, загоревал пуще прежнего от того, что потерял молодую жену. Рыдающий и обнимающий мёртвую красавицу он корил себя за то, что оставил её без присмотра, просил прощения. В сердцах, не понимая, что творит, несчастный человек целовал руки, шею, глаза, лоб, щеки возлюбленной. А когда дошёл до губ, та вдруг неожиданно заморгала и... ожила!"
   - А-а-а, а я знаю почему! Он случайно наткнулся на скрытый деактиватор ведьмачьего заклятья! - громко заявил остроухий слушатель.
   - Нет, Крайтис, вовсе не поэтому. А потому, что любовь - сильнее самого сильного зла и могущественнее самого могущественного колдовства! Подрастёшь - поймёшь, - с улыбкой ответствовала тётя Теоларинэ и завершила своё повествование: - "В итоге, радостный король стал жить счастливо со своей прекрасной женой, которая нарожала ему потом пятерых очаровательных деток".
   - Да, забавная сказка, - оценил эльфёнок. - Но все равно какая-то странная.
   - Чем же, малыш? - вскинула вверх брови дроу.
   - Например, почему люди считают змей, жаб и ящериц отвратительными и мерзкими? Они ведь созданы Природой! А все её творения - совершенны!
   - А ещё остались безнаказанными подлые слуги, которые нажились, стянув из гроба камешки, - поделилась своими впечатлениями девочка-коротышка.
   - Нет-нет, - возразила серокожая гостья. - Их поймали за сбыт поддельных драгоценностей и надолго заточили в темницу.
   - Ага! - обрадовался светлый мальчишка. - Выходит, я оказался прав, утверждая, что молодой жене короля дарили ерунду всякую! Гномы - есть гномы: если есть возможность обдурить - они обязательно воспользуются ситуацией.
   - Да, Крайтис, несмотря на юный возраст, ты уже хорошо разбираешься в особенностях рас, - согласилась сказочница. - Не сомневаюсь, что в будущем из тебя получится хороший архимаг и политик.
   - А вот я другое не могу представить, - озадаченно произнёс один из моих братцев. - Как жабы "разорвали на части" ОРКА?!
   Взрослая дроу прыснула от смеха, эльфята и остальные гномики подхватили, загоготали, схватившись за животики и дрыгая ножками.
   В общем, куда там после такой сказки спать?
   Немало пота с тех пор вытекло из моего напряжённого тела в кузницах да ювелирных мастерских. Немало эля влилось в мой желудок в корчмах и тавернах. У меня давно уже выросла борода и живот. Я очень многого добился в жизни, стал богатым, знаменитым и уважаемым гномом. Но, не смотря на степенность, так и остался неисправимым авантюристом, из-за чего, кстати, и поссорился с лазурным драконом, а тот в наказание отправил меня в параллельный мир.
   Однако за четыре с лишним века, проведённых на Пангее, и за девяносто лет заточения на Земле я крайне редко вспоминал сказки тёти Теоларинэ. Нет, они мне безумно нравятся! В них полно поучительных примеров, благоприятно повлиявших на моё мировоззрение и воспитавших из маленького Базирога относительно порядочного гнома. В юном возрасте, я знал их чуть ли не наизусть. Но взрослая жизнь и взрослые заботы постепенно отодвинули яркие детские впечатления на задворки сознания.
   Последний раз "Спящую красавицу" и о другие сказания Серой Эльфийки выплывали из забытья лет шестьдесят-семьдесят назад. Когда на глаза мне попалась брошюра со сборником местных сказок, и я, к величайшему удивлению, обнаружил в книге землян знакомые сюжеты. Конечно, их немного переделали и адаптировали под реалии данной планеты, но без сомнения, что это были именно те сказки!
   Понятия не имею, как такое случилось. Вряд ли Братья Гримм, Ганс Христиан Андерсен, Шарль Перро, самая знаменитая няня самого знаменитого русского поэта и остальные творческие личности путешествовали между вселенными. Вероятнее всего, ещё в эпоху расцвета земной магии и драконов, кто-нибудь из проводников или странников из нашего мира побывал тут и поведал эти истории земным авторам или их знакомым. Ну а дальше, все развивалось по схеме, похожей на нашу с Джоном Толкиным.
   Однако, если тогдашняя причина была ясна, то к чему всё вспомнилось сейчас, совершенно неясно. А ведь это уже третий случай на неделю.
  
  
   Глава 3
   Агент "ГРОЗы" Андрей (позывной "Песок")
   - А теперь, как говорится, лучше один раз увидеть, чем сто раз услышать, - загадочно улыбнулся Сергей, и позвал кого-то из комнаты с закрытой дверью: - Входите!
   И они вошли. А у меня дыхание спёрло:
   "Ёкарный бабай! Так они все-таки существуют?!"
   Откровенно признаться, до последнего думал, что парень псих и вещает свои шизоидные бредни, а мы, как лопухи, позволяем себя одурачивать этой лапшой, длинной такой, наваристой, да ещё конспектируем рецепт её приготовления.
   На всякий случай, ущипнул себя. Боль чувствуется. Значит, выстроившиеся перед нами гном, светлая эльфийка и мужчина дроу, к сожалению, не галлюцинация.
   А, впрочем, почему "к сожалению"? Может всё-таки к счастью? Ведь теперь-то мне точно светит до жути увлекательная командировка в другой мир! Без сомнения, предстоящее мероприятие таит в себе кучу опасностей, иначе в путешествие отправили бы "туристов" иной специализации. Но с нашей профессией к приключениям не привыкать.
   Зато я, в числе первопроходцев, живой легендой стану! Будет что внукам рассказать. Если, конечно, они у меня когда-нибудь появятся, и если к тому времени снимут гриф "Совершенно секретно" с нашего задания.
   Кстати, о внуках. Перед тем, как их заводить, неплохо было бы сперва женой обзавестись.
   "А может, как раз, там и поискать себе подходящую пару?" - мелькнула шальная мысль. - "Хе-хе, из эльфиек. Ну а что, судя по слухам, они все - ослепительные красавицы. Как эта. А ещё никогда не стареют и не толстеют! Гордые, правда, и не особо жалуют людских мужиков. Однако ж Серёга вон очаровал ушастенькую. Да не абы какую, стервец, а настоящую звезду! Чем я хуже?".
   Тарасов сделал паузу в десяток секунд для того, чтобы мы с сотоварищами своими вылупленными шарами могли повнимательнее рассмотреть иномирян, затем изрёк:
   - Знакомьтесь, жители Пангеи: Базирог, Ёлифрэль и Ролтрилтар. И, предвосхищая дальнейшие вопросы, ребята сейчас, помимо необычной внешности, продемонстрируют нам кое-что интересное из своих умений.
  
   Агент "ГРОЗы" Тимур (позывной "Тим-Тим")
   Пангейцы оказались истинными джентльменами и первой "бросили на амбразуру" даму.
   Серёжка тоже отступил на задний план, но по мере выступления эльфийки, давал пояснения.
   Сперва остроухая особа особо не заморачивалась. Просто щёлкнула пальцами, и в воздухе возник светящийся шарик размером с апельсин и мощностью ватт сорок-пятьдесят.
   - Заклинание школы огня, - доложил Тарасов.
   Следующий щелчок, и яркий комок сжался до размеров вишнёвой косточки и послушно сел волшебнице на ладонь. Ещё щелчок, "вишнёвая косточка" отправилась к стоящей на подоконнике свече и воспламенила её.
   Заворожённые зрители овациями выразили своё восхищение.
   Эльфийка благодарно поклонилась и сотворила новое чудо. Теперь свечка резко, насколько это представлялось возможным, чтобы не затушить фитилёк, взмыла вверх и помчалась к нам.
   - Левитация, - проинформировал Вотар.
   Далее скорость предмета замедлилась, он по очереди плавно облетел каждого агента, затем вернулся к хозяйке и завис над её левым плечом.
   Потом леди из фэнтези исполнила непонятные пасы руками. Левой словно приподняла что-то, зримое только ей одной, и у негра (сидящего, между прочим, в полутора метрах) с клацаньем подобралась отвисшая челюсть. Правой же изобразила, будто размешивает нечто невидимое, а китаянки сами собой взъерошились волосы!
   - Телекинез, - прокомментировал Серёга, хотя все и так уже поняли, что эльфийка на расстоянии прикасается к некоторым из нас.
   В следующую секунду та, которую назвали Ёлифрэль, обратила взор и на меня. Улыбнулась, поманила меня пальчиком.
   - Подойди, - перевёл Тарасов, при этом как-то странно перемигнувшись со светловолосой подружкой.
   Как только я встал и попытался сделать шаг, волшебница пролепетала что-то не по-нашему. Ноги мои тут же прилипли к полу, тело пробрал жуткий холод, и вот я уже целиком замер, скованный загадочной силой.
   - А это "ледяные оковы"! - отрапортовал ведущий шоу.
   После снятия с меня оцепенения, инопланетная девушка принялась за одного из американцев. Тому выпала честь ощутить на себе все прелести техники подчинения воли. Посредством гипноза его заставили постоять в позе ласточки, помяукать, пролаять, проквакать, прокукарекать, несколько раз присесть и отжаться. Вдоволь поиздевавшись над беднягой, ведьма ввела подопытного в гипнотический транс и стёрла все воспоминания за последние пять минут.
   Завершающий номер выступления светлой эльфийки был связан с чтением мыслей. Девушка, посредством уже знакомых нам левитации с телекинезом разорвала парящий в воздухе чистый альбомный лист на четырнадцать частей, "раздала" (на деле бумажки сами подлетели к каждому ГРОЗовцу) их нам и попросила быстренько набросать какую-нибудь зверушку. С деталями сказала особо не заморачиваться, лишь бы существо было угадываемое. После того, как управимся, магиня велела перевернуть клочки картинками вниз.
   - Это чтобы, когда она угадывать будет, кто кого нарисовал, мы могли сверить, - сообщил Сергей.
   Примостившаяся подле меня китаянка умело намалевала мамонта. Командир штатовской группы - койота. Остальные - не знаю. Ну а я схитрил, и мой карандаш породил сразу двух созданий: кенгуру и утконоса.
   Почти все уложились в отведённые три минуты, перевернули листочки тыльной стороной вверх, а кое-кто, для пущей надёжности, даже прикрыл их ладонью. Лишь только Песок, старательно сопя на заднем ряду, малевал своё художество.
   Красавица терпеливо ждала. Наконец, спустя ещё три минуты, подгоняемый гневными шепотками и толчками сидящих по бокам сослуживцев, старлей прекратил творить. Именно с него эльфийка и начала:
   - На твоей картинке, Андрей, пятнистая кошка. Судя по поджарому телосложению, она похожа на гепарда. Хотя, если учесть, что данное животное изображено затаившимся в ожидании добычи не где-нибудь, в ветвях дерева, то оно скорее ягуар. Аналогичный вывод напрашивается исходя из того, что вместо коротенького обрубка ты приделал существу длинный хвост и забыл нарисовать на кончиках ушей кисточки. Однако все же это рысь, поскольку именно рысь ты и загадал.
   - В-верно, - слегка заикнувшись от изумления, ответил Песок и представил продукт своего шестиминутного созидания на всеобщее обозрение.
  
   Сергей
   - У Майкла чёрно-белая вонючая белка. Вячеслав, у тебя длинношеее парнокопытное в крапинку. Антон - ящерица в плоском костяном панцире, - перечисляла Ёль. - Пирс - пустынный грызун-попрыгунчик...
   Разумеется, эльфийке, прожившей столько лет на Земле, прекрасно знакомы и скунс, и жираф, и черепаха, и тушканчики, и весь остальной животный мир нашей планеты. Это она специально так прикалывается, обзывая их чудно. Для антуража. Ну и заодно, следует моей просьбе обратить демонстрацию умений не в угрожающе-запугивающее бряцанье мускулами, а направить процесс в дружеское русло, обаять, потратить симпатическую энергию на сближение и лучшее взаимопонимание с представителями иной цивилизации.
   Забавно наблюдать, как очередной раз вытягиваются физиономии у, казалось бы, уже уставших удивляться спецов. Ибо светлая не только безошибочно называла представителей фауны, которых ребята честно старались воспроизвести графическим способом, но и обращалась к авторам "шедевров" по именам. А ведь до сего момента, далеко не все были ей знакомы.
   - Джон изобразил тощего лугового пса. Ю, э-эм, - дойдя до азиатки эльфийка запнулась и сосредоточено наморщила лоби.
   Я тоже напрягся. Неужто опять упёрлась в природный мыслещит китаянки? В такой ответственный момент, блин. Повисла гнетущая тишина.
   - Ю - лохматый слон с гипертрофированными бивнями! - наконец победно идентифицировала магичка мамонта, и я облегчённо перевёл дух.
   Последним был капитан Тимирязев. Светлая шагнула к нему и тут же строго погрозила пальчиком:
   - Ай-ай-ай, Тимур, я же просила одну зверушку!
   - Извините, - повинился Тим-Тим.
   - Ладно, на первый раз прощаю, - пошутила (или нет?) уроженка Пангеи. - У тебя - огромный сумчатый заяц и бобёр с птичьим клювом.
   - Совершенно верно, - подтвердил землянин и показал свой рисунок.
   После Ёль на "арену" вышел Ролтрилтар. И, надо отдать дроу-воину должное, его выкрутасы, несмотря на скептические ожидания, если не затмили собой выступление магички, то получились не менее грандиозными и впечатляющим.
   Эльф нарочито неспешно протянул руку к кухонному ножу. Агенты нетерпеливо заёрзали в предвкушении чуда. А Рол, подлец, позёвывая, просеменил к той же, до сих пор горящей свече, пару раз вяло взмахнул столовым приборов над фитилем, а затем принялся придирчиво осматривать лезвие, как бы выясняя, достаточно ли то острое.
   Шпионы-разведчики жадно пялились на тёмного, боясь упустить малейшее движение и строили догадки, в чём же соль предстоящего номера, как он продолжится.
   Только прозевали уже! Заранее зная, чем остроухий собирается поразить народ, я включил на запись видеокамеру. Потом нажал "стоп" и вывел записанную информацию на экран ноутбука, тоже загодя приготовленного.
   Ха-ха-ха, видели бы спецы свои ошалевшие рожи, когда в режиме многократного замедления воспроизведения проигрываемого файла вдруг выяснилось, что дроу совершил не пару вялых взмахов, а провёл целую серию очень-очень-преочень быстрых, хирургически выверенных движений! Нож посёк парафиновый цилиндрик на четырнадцать абсолютно равных по толщине шайб. При этом свеча не погасла, а части "колбасной нарезки" так и остались стоять столбиком!
   Следующий этап интермедии Ролтрилтар также посвятил феноменальной ловкости остроухой расы. Только теперь в выступлении он задействовал зрителей и заблаговременно спущенный с чердака старый велосипед.
   Один доброволец из зала по просьбе тёмного должен был встать на колено у перевёрнутого вверх тормашками "железного коня" и с максимально возможной скоростью крутить рукой педаль. Второму из вызвавшихся помощников велено было наугад назвать четыре числа в диапазоне от единицы до тридцати двух.
   Давно не смазываемая цепь протяжно заскрипела, но, тем не менее, заднее колесо завращалась довольно быстро. Утратившие блеск спицы слились в тускло помигивающий полупрозрачный диск, а затем и вовсе стали неразличимы людскому глазу. Замечу, что именно людскому глазу, а вовсе не эльфийскому зрению.
   - Восемь, двадцать пять, семнадцать и три, - промолвил ассистирующий агент.
   Рол тут же выполнил пять молниеносных движений (поочерёдно два раза правой и три раза левой рукой). Раздался слабый металлический звон, велосипед чуть пошатнулся, а в кулаках у дроу оказались зажаты спицы, которые тёмный победоносно поднял вверх и обратился к. вращающему педали человеку:
   - Всё, Роман, достаточно, можно останавливать.
   - Как всё? - изумлённо заморгал Джон. - Так, а в чем же суть?
   Ролтрилтар улыбнулся, остановил колесо и пояснил, указывая на пустые отверстия в диске заднего колеса:
   - Посчитай порядковые номера прорех, начиная от вентиля.
   Американец не то чтобы сомневался, но для успокоения души решил проверить. Прищурился, задёргал в воздухе указательным пальцем и спустя полминуты беззвучного шевеления губами подтвердил:
   - Да, все правильно. Вырваны третья, восьмая, семнадцатая и двадцать пятая спицы.
   - Удивительно, но не идеально, - с ехидцей заметила Ю Ли.
   - Почему это? - нахмурилась Ёль.
   - Спиц не хватает четырёх, а попыток сделано пять. То есть разок промашка вышла? - аргументировала свой ответ китаянка.
   - Ничего подобного! - возразил довольный собой эльф. - Просто я же ещё и колпачок открутил.
   Закончил пангейский супер-боец впечатлять земных супер-бойцов демонстрацией умения отнюдь не воинского, зато присущего всем, без исключения, взрослым особям расы остроухих. Речь об эльфийской родовой магии.
   Естественно, чтобы обошлось без негативных последствий, дроу нуждался в светлой ассистентке, а по сему, под бурные аплодисменты, пригласил Ёль вновь вернуться на "сцену".
   В качестве подопытной крольчихи выбрали агента Ли. Потому что китайцев на нашей планете итак предостаточно, а, в случае, если эксперимент не удастся, азиатку-Юльку будет не так жалко. Шутка! Просто она - женского пола, а на дамах эффекты старения и омоложения проявляются более заметно.
   Чтобы и самой восточной красавице были видны происходящие с ней метаморфозы, я установил напротив девушки большое зеркало и предупредил:
   - Главное, не бойся. Стой смирно и терпи, что бы с тобой не вытворяли.
   - Звучит интригующе, соблазнительно, но одновременно и как-то пугающе, - вымучив улыбку, призналась Ю.
   - Не волнуйся, это скорее щекотно, нежели больно. А всё страшное, что сейчас с тобой произойдет, я смогу обратить вспять. Даже с процентами верну. Будешь не как двадцатишестилетняя выглядеть, а как девятнадцатилетняя, - пообещала Ёлифрэль.
   - Ну вот, спасибо огромное, - теперь все узнали мой настоящий возраст, - с шутливым укором смутилась "крольчиха".
   - Вот, значит как, Юлька? Ты у нас - старушка, оказывается! - тут же воспользовался компрометирующей информацией и подтрунил над коллегой Песок.
   - Двадцать шесть?! - изумился Тим-Тим. - Юль, не слушай его. Человеку столько лет, насколько он выглядит! Я, например, вообще, глядя на тебя, тихо офигевал. Дескать, монголоиды совсем обалдели - детей несовершеннолетних в агенты вербуют. Предполагал, тебе максимум семнадцать. Честное слово! Лишь здравый смысл подсказывал, что такого попросту не может быть. Хотя нам всем здесь уже не раз доказали, что опираться на здравый смыл - ошибочная тактика.
   - Спасибо за комплимент, - кокетливо опустила ресницы девушка.
   - Ладно, начнем уже! Замри! - скомандовал темный эльф, на миг прищурил глаза, будто прицеливаясь, и прошептал заклинание: - Мори Заур Зэр Харонус!
   Перейдя на магическое видео-восприятие, я увидел, как энергетический поток, извиваясь и пульсируя, устремился от человечки к дроу. Из центра живота Ли, словно через какую-то вампирскую пуповину, жизненные силы перетекали к Ролтрилтару и с аппетитом поглощались его телом.
   Для зрителей, обладающих лишь обычным зрением, изменения во внешности эльфа заметны не были. Действительно, что такое плюс-минус сорок-пятьдесят лет для существ, которые долгие века остаются молодыми? А вот короткоживущей землянке отнятые полсотни годков товарный вид подпортили изрядно.
   Ещё минуту назад пышущая здоровьем розоватая кожа китаянки утратила свежесть, побледнела и сморщилась. Прекрасное округлое лицо стало напоминать сушеный чернослив, к тому же его ужасно деформировали выступившие челюстные кости. Глаза потускнели, от озорного блеска не осталось и следа, и глубоко провалились в череп. Щеки обвисли. Количество и качество ресниц сократилось как минимум втрое. Теперь они были не длинные и пушистые, а короткие и редкие. Густые черные волосы так же истончились, передели и поседели. Некогда небольшие, но вызывающе торчащие полные грудки сдулись и повисли обмякшими кожаными мешочками. Мышцы тоже одрябли. От горделивой прямой осанки не осталось и следа - вместо неё сгорбленная старушечья спина.
   Юлька медленно развернула свою обезображенную ладонь, взглянула на скрюченные дрожащие фаланги и заунывно так, потому как задорный звонкий исчез вместе со всем остальным, проскрипела:
   - Фу, какая мерзость. Это ж сколько же мне сейчас лет?
   Надо отдать девушке должное, держалась она хорошо.
   - Ну, фактически тебе по-прежнему двадцать шесть. Однако биологический возраст организма одряхлел где-то до семи с половиной десятилетий, - проинформировал Рол, прекратив свою ужасную процедуру.
   - Кошмар! Какой кошмар! - прошамкав, запричитала Юля-бабуля.
   На онемевших же от шока лицах парней-агентов читались выражения куда более витиеватые и куда менее литературные.
   - А теперь, если не возражаешь, займёмся восстановительной терапией, - улыбнулась Ёлифрэль.
   - Конечно, конечно. Ещё как не возражаю! - тряся серебристой головой, задребезжала азиатка.
   - Вита Авел Аэр Аро Тесс! - запустила светлая волшебница процесс омоложения.
   Разумеется, наблюдение за процедурой обратной старению прокатилась по "зрительному залу" огромной волной облегчения. А непосредственная "виновница торжества" так вообще чуть не разрыдалась от переполнявших её эмоций, когда ощутила былую силу в мускулах; когда заметила шёлковый блеск на своих вновь угольных прядях; когда размытые вдали предметы опять приобрели чёткие очертания; когда перестало щемить и, как прежде, ритмично забухало сердце; когда исчез бесконтрольный тремор конечностей; когда пропали пигментные пятна и расправились складки на коже; когда тактильные исследования собственного тела показали, что там, где нужно, присутствуют твёрдость с упругостью, а туда, где полагается, вернулись чувствительность и нежность.
   - Ах, спасибо вам большущее! - пропела звонким девичьим голоском китаянка, когда все закончилось. А потом, не сдержав эмоций, крепко обняла эльфийку.
   - Ну, что ты, Юлечка! Это мы тебя благодарить должны за помощь, - похлопала Ёль по плечу прильнувшую к ней землянку.
   - И за смелость! - подбодрил от себя и Рол.
   Глядя на Ли, крепящуюся, чтобы не перейти на плачь, я подумал: "Хм, надо же, а ведь абсолютно непробиваемой в команде казалась. Словно бездушная машина. И вот на тебе, так неожиданно раскисла".
   Капитан же Тимирязев с дружественной улыбкой на устах подытожил:
   - Уф, страсти какие. Всё же верно говорят: для того, чтобы сделать человека счастливым, нужно сначала отнять у него что-то нужное, а потом просто вернуть ему это. А ты Юлёк, действительно, большая молодчина!
  
   - Ну а я, как вы уже догадались, гном! - выйдя на середину комнаты, приветственно развёл руки по сторонам Базирог. - Наша раса, прежде всего, славится мастерством. Причём мастерством абсолютно во всём. Хотя определённые предпочтения всё же имеются. Так, например, у нас колоссальное количество специалистов по торгово-финансовым вопросам, кузнечному делу, профессиональных рудокопов и ювелиров. Меж тем, повторяю, и друзья не дадут солгать, в любом ремесле, за которое бы мы не взялись, мы стараемся быть лучшими. И таковыми непременно становимся! Видимо, потому что стараемся тоже лучше всех.
   М-да, уж в чём-чем, а в излишней скромности гномов обвинить нельзя. Впрочем, сказано верно: пашут коротышки как семижильные и работы всегда стремятся выполнить в срок на совесть.
   Эльфы и я немедленно подтвердили слова Базирога молчаливыми кивками, и тот продолжил свою речь:
   - Однако похвастаться магическими умениями ни у одного гнома не получится, так как наш народ не обладает абсолютно никакими способностями к чародейству. Зато мы, как никто другой, умеем использовать стороннее волшебство! Мы заключаем его в искусственные сосуды, наделяя тем самым простые предметы различными мистическими характеристиками. Иначе говоря, можем изготавливать артефакты и амулеты самого широкого назначения. И вот сейчас, кстати, я как раз и собираюсь кое-что из этого вам продемонстрировать.
   Наш низкорослик принял из рук Ролтрилтара выдранные из велосипедного колеса спицы и, не переставая комментировать свои действия, принялся за работу.
   - Честно говоря, до последних секунд никак не мог смекнуть, чем бы вас этаким удивить. Да ещё, чтобы сделать это можно было в короткие сроки, по возможности эффектно и более-менее симпатично. Так что, прошу строго не судить, ведь, по сути, происходящее перед вами действо - чистая импровизация, - признался Базирог. Затем, ловко орудуя своими на вид грубыми и коряжистыми пальцами, гном сплёл из обыкновенной стальной проволоки необычайно красивый браслет в виде змейки и восхитительное ажурное колечко.
   "Ух-ты, узнаю эти узоры! Перед нами копии предметов из набора "Речь пращуров!" - мысленно провозгласила Теона и пообещала: - "Без золота и самоцветов, конечно, эффект продлится несколько минут, но всё равно будет забавно".
   "Что ещё за набор такой?" - полюбопытствовал я.
   "Некоторое время все присутствующие в комнате смогут изъясняться исключительно на языках, которыми владели их прадеды и прабабки", - охотно пояснила Серая Эльфийка.
   "И что в этом необычного?" - продолжал не понимать я.
   "А вот сейчас и поглядим, вернее - послушаем", - уклончиво ответила моя любимая дроу.
   - Ну как, нравится? - обратился к толпе бородач, имея ввиду свежесотворённые изделия.
   - ???????? ?(примечание: "Ах. какая прелесть!") - промяукала по-китайски Юля и, кажется, сама удивилась вылетевшим из собственных уст словам.
   - Oh, My God! How beautiful! (примечание: "О, Боже! Как красиво!") - поразился на "чистом американском" Джон и тоже испуганно прикрыл ладонью рот.
   - Як він це зробив? Очам не вірю! (примечание: "Как он это сделал? Глазам не верю!") - без всякого изумления для себя и для других воскликнул на украинском Прокопенко, потому как иным диалектом он не владел и до воздействия волшебной бижутерии.
   - Действительно, великолепно! - подтвердил по-русски Тим-Тим.
   Остальной отряд также не смог смолчать и загомонил на уже озвученных аглицком и великом могучем. Варианты проявления восторга слегка разнились, но общий смысл сказанного был один и тот же.
   Отдельно порадовало, что из нестройного шума голосов не удалось вычленить выражения типа "Даст ист фантастиш!" или "Сэ трэ феноменаль!". Показатель, конечно же, не стопроцентный, но, по крайней мере, теперь можно меньше бояться неожиданных сюрпризов в виде появления в наших интернациональных рядах дополнительных двойных агентов из Франции либо эквивалентных оным немецких шпионов. А то и без того чересчур много люду посвящено в тайну.
   Хотя не обошлось и без эксцессов.
   - ... мать! Я ...! Это просто какой-то ... ! ...! ...! ...! (примечание: "Мамочка дорогая! Я восхищаюсь! Это просто чудеса какие-то! Тудыть-растудыть! Так-растак! Трам-парарам! Ничего подобного в жизни не втречал!") - выдал на нелитературном наречии Песок, до этого не позволявший себе выражаться при дамах, и виновато захлопал глазами. Впрочем, данная реплика поблекла по сравнению со следующей.
   "Ву дерр квиа лио хора!" - вдруг ментально прокомментировал я и тут же осёкся, ибо намеревался подумать что-нибудь на молодёжном сленге типа: "Жесть, как круто!".
   Рыжий мастер, польщённый признанием его таланта, двинулся дальше по реке вдохновения. Орудуя оставшейся не пригодившейся спицей, он отсек от обрубков многострадальной свечи лишнее и изваял четырнадцать крохотных скульптурок. Тех самых зверушек, которых загадывали ранее агенты. Несмотря на миниатюрность, парафиновые фигурки поражали точностью пропорций и детализацией. Спецы радовались, как малые дети!
   Нам же с Легендой было не до того. Мы довольно долго переваривали странную фразу, порождённую мною помимо воли в нашей общей на данный момент голове.
   Наконец, я робко спросил:
   "Солнышко, скажи-ка, пожалуйста, как полиглот полиглоту, на каком это я только что языке помыслил?"
   Теоларинэ прожила две тысячи лет "с хвостиком" и за эти годы какие только отдалённые уголки своей планеты не посещала. Кому как не ей знать? Впрочем, особых надежд на положительный ответ не питал. Так оно и оказалось. Ничего, даже отдалённо напоминающее сказанное мною она не слыхала.
   Вывод: взболтнул я, скорее всего, на каком-то земном диалекте. Впрочем, ежели б заговорил на Пангейском, было бы ненамного удивительнее.
   "Ладно, при случае проконсультируюсь у Липы - она же у нас как-никак лингвист", - решил я.
   "А покамест сам в Интернете поищи", - к великому стыду уроженца технической цивилизации, резвившейся аж до компьютерного века, напомнила мне эльфийка из магического средневековья о существовании глобальной сети. А ведь, что самое обидное, совсем недавно я пользовался всемирной паутиной для аналогичной задачи. Когда расшифровывал записи шамана Дархана.
   "Точно! Какая же ты у меня умница!" - похвалил я свою тёмненькую красавицу.
   Бородач тем временем продолжал поражать публику. Пока мы с Теоларинэ отвлеклись, он умудрился впарить обезумевшим ГРОЗовцам свечных зверушек ну по о-о-очень заоблачным ценам! Те агенты, у кого было туго с наличкой, как зазомбированные, занимали средства у товарищей, умоляли дать им поделки в кредит, предлагали перевести средства альтернативными способами: через мобильные банки и электронные кошельки прямо на счёт скульптора.
   Нет, я всё понимаю. Его творения, действительно, великолепны, а гномья натура - есть гномья натура. От этого никуда не деться. Однако ж и совесть надо иметь!
   - Базирог, это что такое?! - возмутился я. - Немедленно верни разведчикам деньги!
   Но рыжий пройдоха и не думал раскаиваться.
   - Вотар, успокойся, это часть представления, - с улыбкой пояснил он. - В восковые фигурки вплетены нити магического желания, призывающие поскорее приобрести эти предметы, невзирая на стоимость. С минуты на минуту действие волшебства закончится, и ребята начнут недоумевать, что на них нашло.
   Жертвы наваждения и впрямь вскоре очухались, и озадаченно зачесали затылки. Дождавшись момента, хитрец повёл проповедь дальше:
   - "Зачем я всю эту ерунду купил, да по такой сумасшедшей цене?" - вспомните теперь, как часто, став обладателем какой-нибудь безделицы, вы задавались подобными вопросами? А ведь это отнюдь не гномьи штучки. Приём, что при доскональном рассмотрении и колдовством-то с натяжкой можно назвать. Так, наипростейшая магия нулевого уровня. Бытовое пси-умение, которое в зачаточном состоянии есть и у многих, даже у ваших земных торговцев, и которое те, зачастую не подозревая, а чисто на подсознательном уровне, успешно применяют. На Пангее против подобных чар применяется масса амулетов. Любой уважающий себя купец из дому не выйдет, не обвешавшись оберегами. На сельских ярмарках оно может и не так критично, но вот при заключении крупных сделок ухо требуется держать востро. В вашем же мире таковые антимошеннические средства практически отсутствуют, а от разорения честный люд спасает лишь то, что у местных предпринимателей уровень воздействия слабее и то, что большинство из них не способно толком контролировать свой дар. Однако впредь, друзья, если внезапно ощутите непреодолимое желание завладеть какой-нибудь ерундой, не спешите. Лучше подождите некоторое время, и наваждение рассеется само собой.
   Потом Базирог выбрал из толпы трёх самых могучих мужчин и самого, мм... нет, не хрупкого, а, скажем так, самого поджарого парня и обратился к остальным:
   - Как вы думаете, кто из этих ребят одержит верх в конкурсе по перетягиванию каната?
   Вариантов поступило несколько. И, что примечательно, если мнения насчёт определения фаворита среди трёх богатырей разделились, то явного аутсайдера назначили единогласно. По сравнению с медведеобразными русскими витязями, скромно переминающийся с ноги на ногу щупленький агент из штатовской команды Чарльз Норовски (коего окрестили позывным "Чак Норрис" - за его чёрный пояс по карате, похожую густую небритость на лице и, безусловно, за созвучие настоящих имени и фамилии с именем и фамилией известного актёра-спортсмена), чьи боевые навыки не могли пригодиться в предстоящем состязании, и сам это прекрасно осознавал.
   - Да, я вас понял, друзья, - изрёк гном, когда споры поутихли и завил: - Но вы все заблуждаетесь. Могу поставить десять к одному, что Чарли в одиночку перетянет всех троих.
   - И як це може буты? - тут же прозвучал скептический вопрос от Прокопенко.
   - А как раз при помощи вот этого перстенька, сплетённого мною из велосипедной спицы, - пояснил чудо-ювелир.
   - Это как в компьютерных играх что ли? Типа кольцо на +5 к Силе? - уточнила азиатка.
   - Типа того, - хмыкнул в бороду гном. - Правда я его по-быстрому смастерил, а потому эффект продлится всего несколько секунд. Но Норовски и их вполне хватит.
   Действительно хватило. На наших глазах тщедушный американец одной левой играючи протащил через всю комнату, за выступающий в качестве каната капроновый автомобильный трос, трёх пыхтящих от натуги и упирающихся в пол быков. После того, как действие заряда амулета завершилось, не успевшего отпустить верёвку "Крутого Уокера" самого и с той же скоростью проволочили в обратную сторону.
   - Восхитительно! - зааплодировала Ю Ли и следом задала вполне закономерный вопрос: - А браслет тоже на что-то влияет?
   - Ага, - кивнул коротышка. - Он увеличивает проворность. Вот вы удивлялись, как ловко Ролтрилтар считал номера гнёзд в вертящемся колесе и вырывал оттуда требуемые спицы. Но с этой штуковиной любой из вас сможет сей трюк повторить.
   - Ух-ты! А можно мне попробовать? - попросился Песок.
   - Почему нет? Держи! - Базирог вручил Андрею предмет обсуждения и завертел педали. - Только учти, у тебя всего пять секунд. Потом восприятие вернётся в норму, и ты раздробишь себе пальцы. Готов? Итак, давай, выдерни-ка, к примеру, э-э-э... четырнадцатую, двадцатую и тридцать шестую!
   Три куска проволоки за пять секунд? Возможно ли такое? Ха! Ещё как! Довольный Песков уже через четыре победоносно сжимал в кулаке трепыхающиеся стальные стерженьки. А когда рыжебородый "племянник" Теоны нажал на тормоз, то зрители убедились, что новые прорехи появились именно на четырнадцатом, двадцатом и тридцать шестом местах! Гном принял заслуженные овации с очередной порцией оценок номиналами: "Вау!", "Круто!", "Охренеть!" и "Песец!". Но на том не успокоился.
   - Идею для реализации следующего "фокуса" я подчерпнул из детских воспоминаний, - чуть смутившись, промолвил он. - Крутящееся колесо велосипеда напомнило мне прялку из сказки о "Спящей красавице". В вашей земной интерпретации эта история выглядит немножечко иначе, но главная сюжетная линия у них идентична. Итак, в качестве волшебного веретена пускай нам послужит одна из неиспользованных спиц. Сейчас только немножечко заострю её конец.
   Базирог несколько раз чиркнул напильником по прутику, удовлетворённо кивнул:
   - Да, вот так нормально, - после с лукавым прищуром посмотрел на уроженку славного Хулиньграда. - Юль, хочешь побыть подопытной красавицей?
   - С удовольствием бы, но лучше все же понаблюдаю за экспериментом со стороны, - заартачилась девушка-агент. - Не то, чтобы не доверяю и опасаюсь на самом деле проснуться через сто лет, просто хотелось бы со стороны понаблюдать.
   - Не бойся, над амулетом такой мощности нужно несколько недель корпеть. Уснёшь максимум на десять минут. К тому же лично всё ощутить разве не интереснее? - принялся уговаривать гном.
   - Думаю очень интересно. Да только что я в отчёте начальству напишу?
   - Не вопрос! Повторим опыт два раза: и в качестве пробуждаемой и в качестве пробуждающей принцессы выступишь! - нашёлся производитель чудес.
   - Ну, даже не знаю, - заколебалась потенциальная спящая красавица.
   - Давай, соглашайся, Юль, не заставлять же мне, в самом деле, парней целоваться между собой?
   - О! Так я ещё с кем-то и целоваться обязана буду? - округлила глаза азиатка.
   - А как же иначе! Без поцелуя истинной любви не проснёшься! - воскликнул рыжий плут.
   - Стоп! А кто только что утверждал, что просто десять минут полежу и всё?
   - Не просто полежишь, а забудешься беспробудным сном, - уточнил гном. - То есть, как бы мы ни гремели, как бы ни шумели, ни дудели, из пушек над ухом ни стреляли, ни тормошили и ледяной водой ни поливали тебя - будешь дрыхнуть.
   - Хе-хе, весело, - вырвался нервный смешок у Ли.
   - Но если твоих губ коснутся уста парня, то проснёшься сразу же. Хоть через три минуты, хоть через три секунды после того, как уколешь палец, - закончил объяснение коротышка.
   - И всё равно чувствую здесь какой-то подвох, - нахмурилась Ю, обводя взглядом коллег. - А разве кто-то из них тут истинно любит меня?
   - Ну, на самом деле насчёт истинной любви это я слегка загнул. Там тоже очень сложно и долго нужно работать с предметом, - отмахнулся Базик. - Сейчас я лишь запрограммирую проклятие на поцелуй любого мужчины. Ну или того, кого скажешь.
   - Хм, а разве нельзя поцелуй заменить, например, на прикосновение к запястью? - упрямилась китаянка.
   - Гы-гы, или на щипок за попу, или на щелчок по носу, - с ехидцей подкинул вариантов Песок.
   - Да в принципе-то можно, - расстроенно вздохнул гном, только это уже не как в сказке получится.
   - Да что вы пристали к девушке! - возмутился Тим-Тим. - Не хочет - не надо. Зачем заставлять? Это же её личное дело, можно сказать, почти интимное.
   - Хорошо, я согласна целоваться! - вдруг неожиданно легко согласилась Ю Ли. - Пусть моим принцем будет Тимур!
   - А почему я? - опешил зардевшийся заступник.
   - Потому что ты самый симпатичный! - подмигнула азиатка.
   "Вот шельмец, все-таки добился своего!" - ментально хохотнула Теона.
   "Так это он специа-а-ально затеял?" - понимающе протянул я, хотя по-прежнему ни фига не соображал, в чем заключалась выгода Базирога. - "А зачем, кстати?"
   "Тьфу, ты балда!" - сплюнула в моей черепной коробке дроу. - "Старый сводник заметил, что между голубками возникла искорка, и нашёл-таки способ подтолкнуть их навстречу друг дружке".
   "А-а, точно. Я же тоже это заметил. Просто мысли сейчас другим заняты, вот и туплю слегка".
   "И чем же они у тебя заняты, котик?" - промурлыкала эльфийка.
   "В первую очередь, конечно же тобой, солнышко!" - верно истолковал я намёк. - "А во-вторую, собственным изречением: "Ву дерр квиа лио хора". Блин, кем же все-таки были мои настоящие родители?"
   Серая Эльфийка, к сожалению, ответа на данный вопрос не ведала точно также, как и была бессильна помочь в идентификации языка, на котором вышеупомянутая фраза была, условно говоря, произнесена.
   Зато те, которые в последнее время хранили затаённое безмолвие, впервые за долгие дни не утерпели и нарушили тишину Космоса.
  
   Эфир
   Игрок 2: "Да ну? Нет! Не может быть!"
   Наблюдающий: "Вот вам и обычный среднестатистический человечек! Так что Земля все-таки и есть Прамир?"
   Игрок 1: "Пока рано это утверждать".
   Наблюдающий (ворчливо): "Как бы потом не стало поздно".
   Игрок 2: (Игроку 1): ак ты знал, с КЕМ мы имеем дело?"
   Игрок 1: "Если бы я знал, разве бы так себя вёл с НИМ?"
   Коллекционер Душ: "Всех приветствую! Кажется, я что-то пропустил?"
   Наблюдающий: "О да!"
   Игрок 2: "Проклятье! Вот влипли!"
   Наблюдающий (с надеждой): "Может ещё обойдётся?"
   Коллекционер Душ (раздражённо): "Да, что случилось, объясните, наконец?!"
   Наблюдающий (с озадаченной грустью): "Теперь уже неизвестно, кто чьей пешкой является и в чьей конкретно игре".
   Коллекционер Душ (обеспокоенно): "В каком смысле?"
   Наблюдающий: "В самом что ни на есть прямом. Ключевая фигура Первого искала в Интернете перевод фразы: "Ву дерр квиа лио хора"!
   Коллекционер Душ (растерянно): "То есть как?"
   Наблюдающий: "А вот так! По словам Тарасова, это словосочетание возникло у него в голове под воздействия гномьей поделки. Это - язык его пращуров, понимаешь?!".
   Коллекционер Душ (с нотками испуга): "Ничего себе!"
   Наблюдающий (тяжко вздохнув): "Угу".
   Коллекционер Душ (суетиливо): "Но тогда необходимо немедленно всё прекратить!"
   Игрок 2 (предостерегающе): "Да тише вы! Он же нас может услышать!"
   Наблюдающий (нагнетая обстановку): "Поздно. Он нас уже слышит!"
   Игрок 1 (с сомнительной надеждой, под которой, однако, промелькнули следы тщательно замаскированной неискренности): "Но мы ведь не знали. Может и правда обойдётся?"
   Наблюдающий (обречённо): "Если он тот, за кого мы его принимаем, то и остальное уже неизбежно. А если нет, то тоже смысла прекращать нет".
  
   Сергей
   Так-так-так. Занятно. Демиурги явно обладают необходимой информацией. Только, к сожалению, ничего определенного из их беседы я так и не вынес. Даже не могу понять: хорошо это или плохо, что заговорил на тарабарщине. Вроде напугал бы этим поступком высших существ. Но с другой стороны, ни фига не ясно, каковых теперь ждать последствий. Короче, заинтриговали долбаные творцы миров по полной. Чуть не сломал мозг, размышляя над их словами, а ничего путного, кроме как подозрения, что все происходящее - хитрый ход Игрока под номером Один (как я успел заметить, он среди прочих тот ещё крендель) в моей дурной башке так и не возникло.
  
  
   Глава 4
   Цветаниэль
   Жива? Неужели жива? Да! Но как? Похоже инстинктивно, на грани потери сознания от недостатка кислорода, каким-то чудом я всё же сумела вывернуться из цепких вражеских объятий. Более того, моё тело, кажется, даже умудрилось провести один из вовремя возникших в памяти контрприёмов. Тех, которые Вотар и Теона когда-то друг другу демонстрировали, а я была свидетельницей той тренировки. Но так как, в отличие от брата и Легенды, у меня нет навыков практического применения антиудущающих упражнений, то данные действия в моем исполнении вышли чуть кривовато и, как следствие, весьма фатально для существа, пытавшего меня удавить.
   Ну и поделом ему! Или ей? В глубине души, надеюсь на то, что это кто-то чужой, сумевший каким-то образом принять облик Светки, нежели настоящая близняшка, подвергшаяся магическому внушению и напавшая на своих. Иначе ведь сойду с ума, если узнаю, что собственными руками свернула шею родной сестре. Ой, как она у неё неестественно вывернута. Это потому что сломан позвоночник что ли? Б-ррр, ужас какой.
   Я медленно сползла с бездыханного тела врага и перекатилась на бок. Опираясь о ствол очень кстати растущего на расстоянии полушага молодого клёна, из лежачего положения перешла в сидячее. К жуткой боли в горле сразу же прибавилось головокружение и мерцание тёмных пятен перед глазами. Несколько ударов сердца не шевелилась, превозмогая тошноту, затем попыталась встать на ноги. Получилось. Однако при попытке распрямить спину, ни с того ни с сего расшатавшийся мир не позволил мне этого сделать, и я снова упала на мертвеца.
   - Уркхадал! - вырвалось из моих уст самое грязное из орочьих ругательств.
   Злость, что внезапно нахлынула за сквернословием, придала силы.
   Когда же в поле зрения попала собственная окровавленная ладонь и краешек плаща архимага, то я вообще самостоятельно без помощи дерева подскочила, и, обезумев от горя, принялась пинать носком под ребра стерву. На счету этой гадины столько смертей, столько горя. Она погубила сопровождавших нас дроу. Она куда-то спрятала мою сестру. Она хотела прикончить и меня. Но самое главное - она отняла у меня любимого! О, Великая Эвва, как ты могла допустить, чтобы эта тварь его зарезала?!
   - Зараза!! Гадина! На! Получай! Получай! Это тебе за Кратиса! Тварь! Получай! На! На! На! - орала я, давясь слезами.
   - Ого?! А, ты, оказывается, страшна в гневе! - сзади вдруг послышался тоненький удивлённый голосок, который моментально прервал мою не на шутку разбушевавшуюся истерику.
   Обернулась. Симпатичный длинноволосый эльфёнок, в одёжке явно с чужого плеча, лет эдак двенадцати отроду, одновременно изумлённым, восхищённым и напуганным взглядом взирал на сопящую и дрожащую от ярости меня.
   - Скажи честно, если бы у тебя родовая магия не была на нуле, ты бы, небось, несколько раз подряд оживляла и умерщвляла свою несчастную жертву? - осторожно, но не без доли ехидцы, предположил остроухий отрок.
   - Что-о? - ну улавливая о чём это он ведёт речь, нахмурилась я.
   - Я говорю, что, конечно, приятно, когда женщина учиняет такую экзекуцию тому, кто обидел её милого. Но разве прекрасным леди подобает издеваться над покойниками?
   - Погоди! - перебила я болтливого мальца, по-прежнему не соображая, что происходит. - Ты откуда взялся и что тут делаешь?
   - Ну, вообще-то я тут и был.
   - Да? И что... всё видел?
   - Не-а, к сожалению, не всё, - признался ребёнок.
   Хм, кого он мне напоминает?
   - Так, ладно. А ты один здесь?
   - Не-а, не один, - помотал башкой паренёк. - Вдвоём.
   - С кем? - тут же заозиралась я.
   - С тобой, Цветаниэль, - в конец запутал меня светлый недоросль.
   - О, как? Так тебе, выходит, и имя моё известно? И откуда же, позволь спросить? - подбоченилась я.
   - У-у-у так, ты, опять, что ли забыла? - расстроенно протянул нагловатый пацанёнок.
   - Что значит опять?! - строго спросила его.
   - Тогда, все ясно, - ещё с большим разочарованием выпустил воздух из лёгких собеседник.
   Брови сами собой поползли к переносице, все эти загадки уже стали порядком надоедать.
   - Да что тебе ясно?! Хватит морочить мне голову! Немедленно отвечай, кто ты такой, и где я могла тебя видеть! Ну?! - вспыхнула я и для пущей убедительности грозно топнула ногой.
   Но мальчик совсем не испугался. Ни ушки не прижал, ни голову в плечи не втянул. Лишь опять издал тяжёлый вздох и обиженно буркнул:
   - Цветусь, вообще-то я Крайтис.
  
   Светка
   Не знаю, каким-таким заклятием приласкала меня подлая Погода. Но впечатление создалось, что намешала злая колдунья в свой парализующий коктейль все четыре стихии сразу. Ибо в бедной моей головушке сперва случилось семибалльное землетрясение, затем словно бы занялся нешуточный пожар, после него нахлынувшие цунами осели наводнением, а следом будто бы ураган пронёсся и окончательно выдул все то, что не разрушилось, не утонуло и не сгорело. Не удивительно, что когда все закончилось, мне такой интересный сон привиделся...
   Чудилось мне, вроде как оказалась я на Северном полюсе.
   Вокруг белым бело. Мороз - аж ноздри слипаются. Лютая метель завывает, да колкими снежинками проткнуть норовит. Причём норовит проткнуть не всю меня, а лишь затылок, обнажённую спину, заднюю поверхность оголённых ног и пуще всего продрогшую и самую нежную часть тела, находящуюся как раз посредине между поясницей и бёдрами.
   В то же время лицо, грудь, живот и та сторона нижних конечностей, на которой торчат коленки, прикрыты каким-то пушистым пледом и пребывают в относительном тепле. При всем при этом, испытываю лёгкое головокружение. А ещё тело само собой, как бы подпрыгивает, в результате чего, нос производит клюющие движения и зарывается в длинный ворс подозрительно попахивающего одеяла. Вдобавок, в ушах слышится монотонное, скрипучее и смутно знакомое: хрясь, хрясь, хрясь... Ну а в довершение ко всему, небо с землёй каким-то странным образом на кой-то ляд поменялись местами, так что теперь над головой - замёрзшая вода, а снизу - верх.
   Попыталась пошевелиться. Сразу же нахлынули те сказочные чувства свободы и невесомости, которые случаются только во сне. Секунду-другую наслаждаюсь волшебством неконтролируемого полёта, далее, легко преодолеваю притяжение планеты, плавно взмываю к небесной тверди, её необычным ледяным облакам... И только окунувшись в холодный омут и вынырнув из сугроба, понимаю, что сейчас вовсе не как ласточка парила, а просто-напросто взбрыкнула и свалилась с... чужого плеча?!
   Даже не плеча, а Плеча с заглавной буквы "П"! Плечища, принадлежащего громадному волосатому существу мужского пола (к-хм, почему-то эта интимная подробность чудища мне сразу бросилась в глаза).
   Однако вместо того, чтобы (как скромная девушка из приличной семьи) устыдиться своей наготы или хотя бы испугаться, я (как совершенно невоспитанная леди), подсознательно понимая, что всё происходит не наяву, ни капельки не стесняясь, выкрикнула пошлость, аналог которой с ненормативной лексики можно перевести примерно как: "Обалдеть! Ну и штуковина!" и несколько секунд с любопытством антрополога изучала причиндалы "Снежного человека".
   Сама поражаюсь, куда подевались вежливая манерность, недавно перенятая мною у остроухих, по поводу коей ещё так ликовал братец?
   Обескураженный таким поведением йети, в свою очередь, смущённо прикрыл гипертрофированный признак своей хореографической профнепригодности не менее выдающейся ладонью размером с совковую лопату. Впрочем, все части этого трёхметрового гуманоида, по человеческим меркам казались чересчур габаритными. Да и по светло-эльфийским меркам, думаю, тоже.
   То ли лохматомордый обучен русским матерным выражениям, то ли успел уловить, на какой именно детали его тела за миг до этого был сфокусирован взор моих вытаращенных зенок. Сопоставил с этим мою истеричную интонацию и верно отреагировал.
   - М-да, не-нелеп-пый к-к-какой-то с-с-с-сон, - рискуя откусить язык, простучала я зубами чечётку. - Т-т-ты х-х-хто?
   Так и подмывало продолжить выпытать, куда и зачем он меня тянул, как я сюда попала, и что вообще тут за ерунда творится, однако ограничилась пока краткой формой. Ибо несмотря на то, что желание учинить социологический допрос было велико, почти вся энергия расходовались на внутренний обогрев организма.
   - Еа ры-ы-кы у, - видимо согласился колоссальный собеседник, тоже прекрасно понимая всю абсурдность ситуации и, вероятно, предложил альтернативные действия: - Хы-ы-ы у-у-у э-э-эр?
   Хотя я уже довольно сносно рычу на орочьем, эта диковинная речь была мне неведома. Ох-хо-хо, везет же тебе, Светка, на таких брутальных красавцев!
   На всякий случай решила переспросить на диалекте зелёных кочевников. Из моих, уже насквозь простуженных лёгких вырвались остатки тепла:
   - Ч-ч-чего г-г-го-вришь?
   Грезящийся мне беловолосый болтун озадаченно сдвинул косматые брови, тужась своим скудным на извилины серым веществом переварить жалобное вяканье застывшей у его мощных ног сопливой гладкокожей букашки. Помедлил, как бы роясь памяти.
   В надежде, я аж дыхание затаила: "Неужели он знаком с языком обитателей Степи?!"
   Увы, ожидания не оправдались. Снежный самец виновато пожал плечами.
   Вот ведь наказание, блин!
   "Эх, только зря рот разевала", - вздохнула я про себя, печально провожая исчезающее облачко пара.
   Гигант меж тем увеличил на лбу глубину морщин-канав, смешно свернул губы трубочкой, и, тщательно выговаривая слоги, предоставил более развёрнутый ответ на, как мне померещилось, чуть иной разновидности гырчания:
   - Вы-й-ы у-у-у мург-гур э-э-эр у-у оох хаа рык баа баа!
   Ты погляди-ка, полиглот прям! Аж умиляют его старания. Только всё равно без толку. Полиглот - да не тот. Примитивная белиберда лохматого блондина может означать что угодно: от того, что я несмышлёная баба, до того, что где-то рядом случился большой бабах, из эпицентра которого, по счастливой случайности, прогуливающийся неподалёку великан меня и вынес, совершив тем самым подвиг, достойный настоящего мужчины. А то и что-нибудь третье.
   "Балда! Попробуй изъясняться не только устной речью, но и присовокупить к ней такие универсальные приёмы, как нарочито выраженная мимика и элементарные жесты!", - посоветовал внутренний голос.
   А и то верно! Благо богатый опыт театрального кружка в моем послужном списке наличествует.
   - Ме-нь-я зов-вут Све-та! Й-й-й-а - д-д-ды-друг! Света - друг! - сообщила я исполину, скривив рот в неестественную голливудскую улыбку и похлопав себя окоченевшим кулаком по заледенелой груди. Звон от ударов исходил ещё не хрустально-звенящий, но по тональности уже был поразительно близок к тому. А судя по стремительно синеющему цвету кожи, если срочно не предпринять экстренных чаепительных и вшубузаворачивательных мер, то недолго мне осталось до перевоплощения из светлой эльфийки в дроу. Посмертного перевоплощения, имею ввиду. - А т-ты кто? То-то-тоже-же др-др-руг? Я за-за-за-мёрз-зла как соо-соб-б-бы-бак-ак... как сука!
   Не-а, нулевой. Эта волосатая громада ни фига не соображает, ни о чем ей говорю, ни что показываю. В принципе не удивительно, с моим-то нынешним произношением и гибкостью Буратино. Не факт, что в данную минуту, и понимавшая меня с полуслова соседка по школьной парте Филиппова Любаша сумела бы вычленить разумные крупицы, из того, что проскальзывает между трясущимися устами бывшей одноклассницы.
   "Эх, Пушистик, Пушистик, к сожалению, не получится сегодня у нас беседы", - с грустью икнула я.
   Из моего века выползла одинокая слезинка, но не успев сорваться, так и примёрзла к ресничке. Пипец, это ж сколько градусов сейчас по Цельсию?
   Вдруг вспомнилось, что владею ещё парой альтернативных способов налаживания контакта! Писать и рисовать нечем и не на чём, кроме как пальцами на снегу, но для начала неплохо бы эти самые пальцы отогреть и разжать. Поэтому просто отправлю-ка, на удачу, дубликат последней мысли. Вдруг телепатия сработает?
   Окрещённый Пушистиком тип нахмурился, шмыгнул носом, поморгал, раздул щёки, изобразил подобие танца живота, несколько раз поднял и поочерёдно опустил ступни - то пятками врозь, то мысками наружу.
   Час от часу не легче. Эх и пригрезится же такое. Ну и как прикажете понимать сию пантомиму?
   Вотар, нередко взирающий на реальность сквозь программистскую призму, с сарказмом предположил бы, что мой невербальный месседж успешно доставлен до адресата, и головной процессор йети принялся обрабатывать ментальный посыл. Однако то ли из-за несовершенства алгоритмов обработки данных такого формата, то ли из-за нехватки мощности компьютера, то ли ещё из-за чего меховой громаде пришлось временно отключить часть функций, отвечающих за периферийные устройства. Или, если выразиться попроще, у Снежного человека напрочь отказал и без того глючный мыслегенератор.
   А я только хихикнула, отгоняя хулиганскую гипотезу о том, что всё намного проще. Просто волосатый парень устроил клоунаду, дабы таким незатейливым образом хоть немного развеселить пригорюнившуюся меня.
   Десятифутовый потешник медленно потянул ко мне свободную лапу. Я инстинктивно подалась навстречу мозолистой ладони, излучающей благодатное тепло, затем, как это часто случается во снах, в кульминационный момент картинка померкла...
   Отчего? Опять вариантов уйма. Либо, пришла я к неутешительному выводу, согласно сценарию видения, героиня задубела насмерть. Либо навечно упокоилась от "нежного" прикосновения не рассчитавшего недюжинную силёнку второго персонажа. Либо сердце разорвалось, и я скончалась от страха, так как, запоздало достучавшийся в мою промозглую черепушку сигнал проинформировал, что возвышающийся передо мной товарищ - никакой не снежный человек, а самый настоящий... тролль!
   Мамочка, тролль!!!
   Тролль - есть, самое свирепое животное северного края Пангеи. Достойно конкурировать с ним способен разве что белый медведь. Впрочем, если верить даже жалкой толике того, что написано в натуралистических заметках из королевской библиотеки Амалаэстиора, то вряд ли взрослые родственники нашего земного Умки способны на равных сражаться с этой жестокой несокрушимой тварью. По сравнению с этим "душкой", наши полярные Топтыгины - просто плюшевые няшки.
   Уф, как же хорошо, что текущий эпизод кошмара уже закончился.
  
  
   Глава 5
   Мила
   "Еду навстречу судьбе! Если мы с Базиком не расставим все точки над "ё" сейчас, то уже не расставим их никогда!" - решительно думала я, добираясь сюда.
   Этот мужчина безумно мне нравится. Ну и что, что наша пара смотрится комично. Впервые мне абсолютно наплевать на чужое мнение. Пускай у него небольшой рост, зато у Базирога огромное доброе сердце и душа романтика. Он настоящий. Он мой! Он тот, кого я так долго искала. Всю жизнь! Прямо-таки чувствую это.
   Но ещё я чувствую, что он мне, к сожалению, что-то недоговаривает. И эти недомолвки страшнее всего на свете. Прошлой ночью почти не спала, все ломала голову, над его тайной.
   Что за странная командировка, из которой нельзя звонить? А вдруг Базирог всё-таки женат? Или у него есть дети, существование которых почему-то желает от меня утаить ошибок молодости? Но зачем? Почему? Что здесь такого? Всякое бывает. Я пойму.
   Может поддался мимолётному порыву, а теперь банально комплектует из-за того, что чересчур старый для меня? Или от того, что я слишком толстая? Да ну, это - вообще бред! Особенно после всех тех комплиментов, которыми осыпал меня.
   то же ты скрываешь от меня, мой герой? Если причина в другой женщине, то умоляю, лучше признайся сразу, не дай на крыльях мечты взлететь слишком высоко. Прощу тебя, не молчи! Не позволяй крушению надежд стать слишком трагичным. Лучше нам расстаться сейчас, чем потом, когда всё зайдёт безнадёжно далеко. Хм, или лучше сказать: "Пока не поздно" и "безвозвратно далеко"?" - сидя за рулём "Матизика", я непрерывно прокручивала в голове предстоящую беседу с Базирогом, и никак не могла решить, как же правильней её начать.
   А потом на ум пришло, что мой мужчина болен какой-то неизлечимой болезнью, и не хочет быть обузой. Стало жутко стыдно. И дальше я уже репетировала не обвинительную, а клятвенную речь: "Милый, я готова к любым невзгодам, кроме делёжки постели с соперницей. Обещаю, что последую за тобой в огонь и в воду! Если ты заблудился или тонешь - не беда, вытащу тебя из тьмы и пучины. До конца дней твоих, сколько бы их ни оставалось, буду рядом, буду верной и нежной, буду опорой!"
   Алкоголь, наркотики, карточные долги, контрабанда, нелады с законом по иным причинам - я настроена была переварить сколь угодно горькую правду. Даже всерьёз начала воспринимать его шуточные реплики о суперагенте на сверхсекретном правительственном задании. Хи-хи, мой дорогой мини-Джеймс Бонд!
   Однако реальность, как всегда, превзошла самые невероятные ожидания. То, с чем и с кем я столкнулась в хуторе Весёлый, оказалось настолько непредсказуемым, что поначалу я совершенно растерялась.
  
   Сергей
   Неожиданно для всех демонстрация возможностей гнома произвела наибольший фурор! То, что разошедшийся коротышка затмит эльфийские выступления, стало ясно уже на стадии презентации оригинального "средства от бессонницы". А ведь это была только середина выступления.
   Мотивы Базирога ясны. Он ведь не столько ради агентов старается, сколько преследует цель - произвести впечатление на свою Лисинду, сидящую в отдельной комнате и, через наспех установленную веб-камеру наблюдающую за происходящим на экране монитора. Время поджимало, и толком объяснить мы ей ничего не успели. Решили тогда: пусть сперва посмотрит, а уж потом мы, с превеликим удовольствием, ответим на оставшееся море вопросов. Ну а если дамочка воспримет новую и бесспорно шокирующую информацию в штыки, тогда мама Ёль оперативненько подчистит её "оперативную память".
   Волноваться по поводу утечки, транслируемого Людмиле сигнала не стоило, поскольку выносной "компьютерный глаз" соединялся с системным блоком напрямую, посредством USB-шнура. Позвонить знакомым, в полицию, в МЧС, в психушку или ещё куда-либо музыкантша также не могла, так как весь дом я накрыл кубом безмолвия, а оный, как выяснилось, помимо основных функций, великолепно справляется и с ролью "глушилки" радиоволн. Причём, на всем доступном частотном диапазоне.
   Возвращаясь к заслугам гнома, нельзя не отметить, что частью своей славы малыш все-таки обязан светлой эльфийке, которая "за кадром" немало маны влила в прокачку его поделок. Впрочем, Ёлифрэль "звёздной болезнью" не страдала. Она скромненько и без всяких притязаний стояла у окошка и улыбалась. А когда бородатому ювелиру требовалась её волшебная энергия, охотно делилась.
   Я прежде тоже за собой мании величия и тому подобных комплексов не замечал, но, тем не менее, когда фэнтезийные существа, казалось бы, удивили зрителей до предела, захотел показать, что представители расы человеческой, тоже не лыком шиты. Что, должным образом наученные люди легко уделают остроухих, гномов, орков и драконов вместе взятых. Отчасти сделал это и ради поднятия боевого настроя наших "суперменов", уже опустивших от уныния носы и смутно понимающих, чем они нам там, собственно, могут пригодиться. Плюс, раз уж выпала такая редкая, чуть ли не уникальная, в последнее время возможность, побыть в собственном теле, решил отточить на практике кое-какие навыки, освоенные на Пангее лишь по теоретическим пособиям.
   Итак, фокус номер один. Я, с самым невозмутимым видом, словно делаю это по сотне раз на дню, подхожу к окну и медленно протягиваю к нему руку. Все ближе, ближе и ближе. Расстояние сокращается до минимума, но пальцы не упираются в преграду. Стекло расходится кругами, будто я окунул запястье в пруд, и движение продолжается. Все дальше, дальше и дальше. До намеченной цели немножко не дотягиваюсь, потому становлюсь на подоконник. Наружу высунута уже вся верхняя конечность, половина лица и часть ступни. Наконец хватаю свисающую с крыши сосульку, отламываю её. Возвращаюсь с добычей в помещение. С истинным наслаждением любуюсь отвисшими челюстями четырнадцати агентов-людей, одного гнома, двух эльфов. В ту же секунду ловлю телепатическое удивление от третьей остроухой, обалдевшей не менее прочих. Изображаю довольную ухмылку из серии "Знай наших!" Занавес.
   Поскольку предварительных комментариев не давал, то человеческие умы единогласно помыслили о моей способности проходить сквозь стены. Однако Базирог, Ролтрилтар, Ёлифрэль и Теоларинэ, знакомые с волшебством не понаслышке, прекрасно осведомлены, что таких заклинаний попросту не существует! Ни в одной школе магии. Также невозможно превратить стекло в воду. Чары чарами, но законы сохранения материи обязаны соблюдаться даже в мире колдовства.
   "Вотар, единственное, на что могу списать увиденное - массовый морок или гипноз. Но я проверила - это не они! Так что немедленно признавайся, как ты это сотворил!" - первой не выдержала обескураженная светлая родительница.
   "Ты имеешь ввиду - прохождение сквозь стены что ли?" - небрежно уточнил я, на самом деле прекрасно понимая, о чем речь.
   "Да-да, именно это она и имеет ввиду!" - вторым проявил нетерпение, усыновивший меня папа-дроу. - "Как ты это проделал, Сергей?"
   "А что здесь такого особенного?" - продолжаю прикидываться шлангом.
   "А то, что всё это попахивает какой-то... какой-то... фантастикой!" - подключилась к нашему мысленному чату и Теона.
   "...сказала эльфийка в моей голове. Угу, действительно, невероятно", - ехидно усмехнулся я. Но с ответом не тороплюсь намеренно. Пускай ещё немножечко подумают.
   "Котик, ну серьёзно, как?" - попыталась выпытать информацию лаской моя прелесть (не путать с Кольцом Всевластия!). - "Ведь такое в принципе невозможно!"
   "Да ну? Правда что ли, киска?" - надеюсь, моё удивление было не слишком наигранным. - "И это утверждает та, в уютной пещерке которой установлена дверь, избирательно пропускающая посетителей, сквозь закрытую себя?"
   "Нет, то совсем другое. Там принцип наложения защитного поля перемешанного с иллюзорной магией", - отмахнулась королева клинков и потребовала: - "Давай уже, вскрывай прикуп, супермен!"
   "Ладно", - сдался я, обведя взглядом тех ментальных собеседников, а заодно и нетерпеливо стреляющего по нам глазками Базирога. Коротышка, в отличие от агентов, понимал, что у нас с остроухими идёт активная "конференц-связь", но сам принять в ней участие не мог, поскольку природа обделила гномов даром ведения невербальных диалогов. Однако я передать ему свои мысли могу. Поэтому сразу раскрою секрет и ему, а то бедняга от волнения аж пятнами пошёл.
   "Как вы, наверняка, уже знаете, у землян есть такое выражение: "Все гениальное - просто!", - шутливо намекнул я на свою принадлежность к выдающимся личностям. - "Так и здесь, всё очень легко и просто объясняется. Дело в том, что на самом деле вы наблюдали не прохождение сквозь стену, а обычную телепортацию. Но из-за того, что приёмо-передающие точки нуль-транспортировки были разнесены между собой всего на три с половиной сантиметра, то есть на толщину оконного стеклопакета, создался вот такой визуальный эффект просачивания сквозь твёрдую материю".
   "Ты мой кумир!" - если я верно разобрал, шевеление губ, то, кажется, именно это хотел сказать гном.
   Фокус номер два.
   Описание: добытый на прошлом этапе ледяной сталактит медленно тает в моей тёплой руке и постепенно испаряется.
   Реакция зрителей: вроде бы ничего необычного, но по произведённому эффекту данное действо не уступает предыдущему. Почему? Всё объясняет теория относительности Альберта Эйнштейна и ряд идущих ниже примечаний.
   Примечание первое: употребление в описании наречия "медленно", справедливо лишь при сравнении периода, затраченного на процесс преобразования висячей наледи в жидкое состояние, со скоростью движения света в вакууме.
   Примечание второе: употребление в описании прилагательного "тёплый" более уместно при соизмерении температуры ладони с величиной, которую принято считать в физике точкой абсолютного нуля.
   Примечание третье: употребление в описании словосочетания "постепенно испаряется" для обозначения временного интервала, в течение которого осуществилась смена агрегатного состояния вещества бывшей сосульки на газообразное, сопоставимо с первой космической скоростью.
   Примечание четвёртое: результаты спектрального анализа электромагнитного излучения, испускаемого моей правой кистью, были идентичны с аналогичными показателями раскалённого добела самого распространённого на Земле химического элемента, имеющего двадцать шестой атомный номер в таблице Д.И. Менделеева.
   Проще говоря, "прозрачная ледяная морковка" в моей ладошке за несколько секунд расплавилась, закипела и с шипением улетучилась под потолок. При этом обошлось даже без микро-ожогов.
   Используемое волшебство: совокупное применение противопожарного заклинания и магии огненной стихии.
   Фокус номер три. Кратенько. Облачко, преимущественно состоящее из двух частей водорода и на треть из кислорода, уплотняется в крохотную тучку, зависает над морозной дланью кудесника, в виде миниатюрного ливня послушно конденсируется на неё и вновь кристаллизуется в начальную конусообразную форму, то бишь, в сосульку. Затем предмет обратно проносится сквозь портал и благополучно приращивается к своему ледяному "пеньку" на краю крыши. Аплодисменты.
   Фокусы номер четыре и пять сразу. Постараюсь ещё короче. Собственно демонстрация в действии купола безмолвия и сферы невидимости. Любой желающий мог ступить на очерченный участок на полу и поорать, так чтобы его никто не услышал. Также предлагалось сунуть, к примеру, голову в парящий и специально подсвеченный магическим светом шар и покривляться там, чтобы его перекошенной физиономии никто не видел. Бурные овации. Смех в зале.
   ...
   Фокус n-1. Мне вдруг вспомнился случай в театре, когда Цветаниэль из горстки сырых семечек за секунды вырастила для актёров букет подсолнухов. Тогда, кроме нескольких посвящённых, никто не наблюдал таинства процесса, - широкая публика увидела лишь конечный результат. А жаль, зрелище-то потрясающее! Ну и поскольку необходимый реквизит имелся, я успешно повторил чудо. И, конечно же, зрители были в восторге!
   Фокус последний. Для пяти гигантских соцветий, полученных в предыдущем фокусе, в течение минуты прокрутился их жизненный цикл в обратном порядке. Вызревшая шляпка подсолнуха, яркие лепестки, бутон, стебелёк, росток, семя. В конце восторженные комментарии: "Вот это да!", "Я в шоке", "Ущипните меня кто-нибудь" и "Ай, да не так же больно!"
   Кстати, особенно приятно, оказывается, впечатлять людей, профессия которых учит ничему не удивляться. Однозначно, если решу податься гастролировать с цирком, суммарная слава Дэвида Коперфильда, Гарри Гудини и Игоря Кио мне обеспечена!
   Незапланированный бонус-фокус. Вообще-то финальный кадр моих колдовских выкрутасов должен был застыть на ладони исходным материалом для производства растительного масла и макухи, но провидение распорядилось иначе.
   И, главное, произошло все как-то спонтанно. Войдя в раж, в какой-то момент я возомнил себя превыше богов Пангеи. Великих и могучих покровителей рас, которые подарили когда-то своим подопечным богатый перечень заклинаний на все случаи жизни. Подарили, но при этом категорически запретили изобретать волшебство самостоятельно.
   Не знаю, вполне вероятно, что по ту сторону межпространственных врат я бы стократно подумал, прежде чем решиться на подобный эксперимент. Ибо прекрасно понимаю, что Эвва, Шейла и остальные обитатели внеземных небес - не миф. И за дерзость очень даже могут наказать. Однако, наверное, тот факт, что вышеупомянутые существа сейчас находятся на далёкой-предалекой планете, придал мне смелости, и я решился на религиозное преступление.
   Предпосылкой к импровизации послужил надкусанный пряник, торчащий меж зубов, одного из суперразведчиков, застывшего в ошеломлении от моих флористических спецэффектов. Я решил немножечко поозорничать и поразить товарища уж совсем по самое не могу.
   Для начала призвал на помощь ветер дроу, аккуратно изъял из заклинившей челюсти агента недоеденное кондитерское изделие и пролеветировал оное на сцену. Затем инвертировал кое-какие цепи в плетении светлоэльфийского заклинания, что заставляет элементы природы ускорять рост, примешал кусочек узора из школы человеческих чародеев, и приправил щепоткой отсебятинки.
   В результате обращения времени вспять прикуска к чаю превратилась в конгломерат из сырого теста и жидкой глазури. Которые, в свою очередь, тоже быстренько разложились на составляющие, после чего разлетелись по сторонам, перестав, таким образом, быть однородной смесью.
   До поры, оставив парить в воздухе сгусток мёда, капельки молока, крупицы сахара и остальные компоненты, я переключился на хаотично клубящееся мучное множество.
   Красоты ради, применил формулу однополостного гиперболоида, закружив молотую пшеницу в образе 3D песочных часов. Потом заменил фигуру на её же двуполостный вариант, разделив, тем самым, на две вращающиеся белые чаши. Следующим шагом развёл оси параболоидов так, чтобы совместить их уже в эллипсоид. Ну а его уже принялся уплотнять до тех пор, покуда не получилось хлебное зёрнышко.
   Когда же "вдохнул" в пшеничку жизнь, то крошка, по уже накатанной дорожке, принялась развиваться в колосок. Как только он попел, собрал "урожай". Вновь намолол муки. Вернулся к "скучающим" на отдыхе ингредиентам. Хлопнул в ладоши. Бах! И перед нами опять пряник! Только на сей раз не надкушенный, а вполне целый (ну и разумеется, согласно закону сохранения, чуть меньшего объёма)! Вот такие чудеса!
   Глубоко за полночь, а конкретнее в третьем часу ночи, или, если уж быть совсем точным, в два ноль восемь мы распрощались с агентами ГРОЗы.
   Группа Разведывательная Объединённая Землян - и взбрело же в чью-то в голову дать такую аббревиатуру. По "почерку" нетрудно догадаться, что взбрело кому-то из наших армейских гениев, наших - в смысле россиян. Очевидно, по праву хозяина территории, на которой разворачивается театр основных боевых действий. Названьице, так себе, могли бы и получше сочинить. Хотя, если сделать скидку на то, что крестить команду пришлось на скорую руку, то вполне сойдёт. Да и кто знает, вдруг это - знаковое событие? Может создание данной интернациональной бригады, послужит первым серьёзным шагом по сближению народов? И вчерашние "вероятные противники" завтра станут настоящими, а не притворными друзьями. Что если и впрямь не за горами тот день, когда сотрудничество между нашими странами будет не временным и вынужденным, а постоянным и бескорыстным, ведомым исключительно побуждениями добрых сердец? Тогда и ГРОЗу будет совсем уж легко переименовать из сводного отряда следопытов холодновоюющих меж собой держав в Группу Разведывательную ОБЪЕДИНЕННОЙ ЗЕМЛИ! Сильно смахивает на утопию, но ведь, действительно, было бы здорово!
   Проводил ребят за калитку, пожелал им напоследок успехов в общении с командованием, ввернулся в дом, запер за собой дверь, оглядел пришельцев из другого мира, улыбнулся и лишь после этого с облегчением перевёл дух:
   - Уф, устал, как собака!
   - Немудрено, - понятливо кивнула Ёлифрэль. - Должна заметить, сынок, что более безалаберной растраты маны я ещё не наблюдала. Технику управления магическими потоками тебе ещё оттачивать и оттачивать.
   - Знаю, - потупился я.
   - Однако также обязана признать, что многие из лично знаемых мною магистров, виртуозно плетущих энергетические нити, истощились бы и после половины такого яркого выступления. Не говоря уже о том, что некоторые из продемонстрированных тобой вещей - уникальные и феноменальные, как по задумке, так и по манере исполнения. С удовольствием возьму у тебя пару уроков мастерства.
   - Спасибо, мам. Раньше и не предполагал, что все эти магические штучки-дрючки настолько жутко выматывают. А создание амулетов - вообще тихий ужас! Представить страшно, сколько требуется потратить сил и времени на действительно мощный и долгоиграющий предмет.
   - О да! - соглашаясь, затряс бородой гном. - Зато теперь осознал, почему они так дорого стоят?
   - О да! - повторил я.
   - Тем не менее, Серёж, ты неплохо притворялся. С этакой ленцой и пренебрежительной непринуждённостью показывал, будто у тебя все легко получается, -вступил в разговор и папа со своими похвалами. - Действительно, со стороны всё смотрелось очень даже бодренько.
   - Спасибо, отец. Откровенно говоря, еле продержался до конца. А Теона, так та вообще боялась, что рухнем с ней без чувств, в самый разгар феерии.
   "Ничего я не боялась! Я, между прочим, верю в твою крутизну больше тебя самого!" - мысленно возразила моя прелесть.
   "Благодарю за доверие, солнышко, но сейчас для нас важно, чтобы агенты в это поверили. Надеюсь, моя напускная бравада после такой демонстрации волшебства, быстрее убедит начальство с дубовыми петлицами принять нужное нам решение".
   Ёль заметила, что я пошатнулся, воскликнула и кинулась ко мне:
   - Ой, Вотар, да ты же от слабости едва на ногах стоишь!
   - Есть маленько, - опершись плечом о стену быстрее мамы и подскочившего гнома, тряхнул я головой. - Пойду, наверное, уже отдыхать.
   - Конечно, иди! - согласился Ролтрилтар. - Мы тут сами приберёмся.
   Я сделал попытку высвободиться из крепких объятий кузнеца и покинуть сцену моего чародейского триумфа самостоятельно, но коротышка нахмурился:
   - Серый, может все-таки проводить?
   - Что так скверно выгляжу?
   - Как выжатый лимон, - дал честную оценку Базирог и запричитал: - Ох и не завидую сейчас тебе!
   - Нет, дружище, спасибо, не надо провожать. Сам дошкондыляю, - всё-таки отказался я от предложенной помощи. - Ну а насчёт того, кто кому не завидует, то, в отличие от некоторых, кто-то через пять минут уже задрыхнет, а кому-то ещё предстоит до-о-олгое объяснение с Людмилой. Или запамятовал?
   - Такое разве забудешь! - буркнул мигом погрустневший гном и снова заохал: - Надеюсь, Мила простит меня и тоже примет то решение, которое я от неё ожидаю.
   - Ага, удачи! - искренне пожелал ему на прощанье и убыл восвояси.
   Увы, о скором погружении в царство снов грезил я напрасно. И виной тому опять проявившие активность демиурги. Не успел коснуться подушки, как в "космическом Интернете" ожил их "божественный чат".
  
   Эфир
   Игрок 2 (с сарказмом обречённого): "Ну вот, что и требовалось доказать! Живой колосок получен не просто из измельчённого в мёртвую пыль зёрнышка, нок тому же из муки, подверженной после этого запеканию в духовке. Поздравляю, друзья мои, нас всех ловко обвели вокруг пальца!"
   Игрок 1 (грустно и задумчиво): "Угу. Теперь, действительно, всё окончательно прояснилось. Хотя лично я до последнего надеялся, что мы имеем дело не с чистокровным демихроном, а повелителем четвёртого измерения лишь по отцу, на языке которого Сергей произнёс это своё: "Ву дерр квиа лио хора". Однако, как нам всем прекрасно известно, в таком случае он не сумел бы показать то, что было показано. А ещё мне кажется, что это не агентам, а скорее нам было продемонстрировано умение обращать время вспять".
   Наблюдающий (с сомнением): "И все же пока рано что-либо утверждать на сто процентов".
   Коллекционер Душ (возбуждённо и непонимающе): "Рано?! А какие ещё доказательства требуются?"
   Игрок 2 (встревоженно): "Да-да! Уж будь добр, поясни нам свои слова!"
   Наблюдающий (глубокий вздохнув): "Вы забываете, что это существо вполне может принадлежать не только к, встречающейся один на миллион, разновидности Высших, но и..."
   Игрок 1 (ошеломлённо перебив и на долю мгновения опередив говорившего): "Но и к таким, которые встречаются один на миллиард!"
   Коллекционер Душ (задыхаясь от переполняющих его эмоций, и не осмеливаясь до конца озвучить то, о чем все уже догадались): "Не хотите ли вы сказать, что Вотар..."
   Наблюдающий: "Не хочу. Однако, всё само сводится к тому, что перед нами - Истинный Творец!"
   Игрок 2 (не желая верить в происходящее): "Нет, нет, нет...НЕТ!"
   Игрок 1 (вдруг, осенённый спасительной идеей): "Стоп! Без паники! Даже если это и впрямь так, Тарасов вполне может быть из недавно появившихся на свет. Точно! Похоже, так оно и есть! И ведёт он себя так не специально, а просто потому, что не обучен и сам не ведает, кем является на самом деле! Предлагаю провести эксперимент! Если мои предположения подтвердятся, то ситуация не такая уж безнадёжная. А если нет, то... что ж, тогда, в принципе, без разницы, будет эта проверка или нет".
   Наблюдающий: "А что нам ещё остаётся? Не возражаю".
   Игрок2: "Ну, допустим, я тоже согласен".
   Коллекционер Душ: "Так а что за эксперимент-то? Изволь поподробнее".
   Игрок 1: "Опомнись, не в Эфире же! Все подробности при личной встрече".
   Игрок 2: "Где и когда?"
   Игрок 1: "Через сутки. На Пангее. Скажем, в "Логове хризолитового единорога"?"
   Наблюдающий: "Идёт!"
   Чужой: "А мне тоже можно прийти?"
   Игрок 2 (скрежеща от злости зубами): "О-па, а вот и гость наш дорогой! Конечно можно. Даже нужно! Приходи, пообщаемся".
  
   Глава 6
   Базирог
   Милочка металась из угла в угол, гневно раздувая ноздри и то и дело бросая на меня испепеляющий взгляд. Я, как нашкодивший подмастерье, сидел на табурете, положив ладони на колени, понуро опустив голову, искоса наблюдая за перемещением возлюбленной по комнате. И ждал. Так продолжалось минут пять, может чуть больше, наконец, Людмила соизволила заговорить.
   - И ведь с самого начала чувствовала, что врёшь! Важное партийное поручение у него, наглая рыжая морда! - с упрёком процедила она.
   Не совсем верная формулировка, я несколько иначе объяснял цель своей вынужденной "командировки", да и за наглую рыжую морду обидно, но лучше пока воздержусь от комментариев.
   - Я места себе не находила, столько дум передумала! То переживала, может сама, что не так сделала, может, сказала что лишнее или обидное. То убеждала себя, что ты не преступник, что не шпион, что была не мимолётным увлечением для него, что не поматросил и бросил, а он, оказывается ГНОМ!
   Не понимаю, как вообще моя раса связана с остальными членами предложения? Вот уж загадочная женская логика.
   - Думала он честный порядочный человек, а он ГНОМ!
   Ну, если только с этой точки зрения. Да и то с натяжкой. Вот если бы сказала: "Думала он порядочный человек, а он ПОРЯДОЧНЫЙ ГНОМ!", тогда самое то!
   - Планы строила, готова была бросить всё! Страшно подумать, даже убийство совершила ради него!
   Я обиженно засопел.
   - Молчи, подлец!!!
   Да и так молчу.
   На прекрасном разрумянившемся лице появились слёзы.
   - А какими словами он меня осыпал, какие красивые эпитеты употреблял, какие дифирамбы пел!
   Почему она обо мне в третьем лице говорит?
   - А я, дурында старая, уши и развесила, в сказку поверила. Думаю, ну вот, дождалась-таки принца на белом коне! Хотя насчёт сказки верно угадала: про такие чудеса, что ты тут вытворял, мне даже в книжках читать не доводилось.
   - Знаю, нет мне прощения, но умоляю прости, прости меня, милая, - всё-таки не сдержался и открыл я рот. Бухнулся на колени. - Ты, конечно же, права, о таких вещах нужно заранее предупреждать. Но я не знал, как. Точнее, как правильнее это сделать. Как признаться, чтобы ты поверила и при том не потерять тебя. Ведь, как только увидел, всем сердцем полюбил, раз и навсегда и понял, что жить не смогу без тебя.
   Мила перестала отмерять шагами спальню, остановилась и пристально посмотрела мне в глаза, переспросила:
   - Что, правда, без меня не сможешь?
   Я выдержал строгий взгляд и ответил:
   - Клянусь! Но не волнуйся, тебя не будет мучить совесть за мою жизнь. Ёлифрэль сотрёт тебе память, и ты забудешь всё, что произош...
   - Я ей сотру! - угрожающе помахала музыкантша кулаком в сторону замочной скважины. После чего за дверью кто-то испуганно пискнул и, кажется, упал.
   - Но...
   - Заткнись и встань уже с колен, итак приходится наклоняться, чтобы тебя целовать.
   - А? Что? - переспросил я, проверяя, не ослышался ли.
   - А то! - властно заявила собеседница, едва я поднялся на ноги, привлекла меня к себе и жадно прильнула устами.
   Вот и поди разберись.
   - Я тоже тебе люблю, и не могу без тебя, мой дурачок! - жарко прошептала Мила. - Куда ты, туда и я. Позовёшь на свою Пангею - полечу туда, пожелаешь остаться тут, значит, будем жить тут. Лишь бы вместе.
   М-да, ругала, ругала и такой финал. Однозначно, женская душа - потёмки. Но за эту непредсказуемость, видимо мы, мужики, их и обожаем.
  
  
   Барсик
   "Мяу".
   "Что скажешь, кот?"
   "Ничего. По-прежнемяу тишина. За время твоего отсутствия никаких измяунений", - мысленно доложил я Лаэллессу.
   "Плохо. Очень плохо!" - погрустнел эльф.
   "Почемяу?" - поинтересовался я, потёршись спинкой о двуногого собеседника.
   "Да потому что ситуация обострена до предела. Светлые уже подтянули войска к границе. Слава Шейле, что пока там и остаются, и дальше мелких провокаций дело не зашло. Король Гедеон явно чего-то выжидает. Патрули постоянно ловят лазутчиков, но ничего вразумительного добиться от допрашиваемых до сих пор не удалось. Коротышки и люди, в ожидании грядущей беды, спешно эвакуируются из страны. Только непонятно, куда они бегут? По донесениям разведки, на территории обоих человеческих государств разгорелись крупномасштабные боевые действиях: Констаф не сдаётся и активно сопротивляется повстанцам, которые недавно, при поддержке армии орков, отобрали у него трон; гномы же из-за какой-то реликвии развязали серьёзный вооружённый конфликт с Генургом Пятым. Поэтому если ещё и старшие народы не образумятся, кровопролитное безумие захлестнёт всю Пангею. Вдобавок ко всему драконы эти! Откуда их только взялось столько? Кишмя кишат. Всё летят и летят откуда-то. Будто с ума походили! Даже безобидные виды то тут, то там стали проявлять невиданную доселе агрессию и нападать на мирные деревни, замки, подземелья и даже на некоторые крупные города. Естественно, от этого все в нервном напряжении. Цены на продовольствие резко подскочили. Из отпусков срочно отозваны все командиры-тысячники, боевые маги и целители. Собран внеочередной совет глав правящих домов. Мудрые матери подозревают, что вся суматоха вокруг развивается по чьему-то сценарию, но только никто из них не может взять в толк, кому и зачем такое коварство понадобилось. Как не крути, а нет такой стороны, которой происходящее разительно выгоднее, нежели другим. Пострадают все и довольно сильно", - стал делиться тревожными новостями дроу. По его тону, да и по тому, что общается на данную тему с котом, видно, что у бедняги накипело. - "Из-за неясности происходящего Королева Леяра рвёт и мечет. Её величество желает действовать, но не знает как, боится вновь ошибиться. Из-за чего ещё сильнее бесится. Архимагу Хаэлхару еле удаётся её сдерживать. Но если в ближайшие часы не прояснится ситуация с группой, наша Верховная Мать первой отдаст приказ начать войну! А это неправильно, это и будет большой и непоправимой ошибкой".
   "Мало что понимяу из твоих мыслей", - признался я. - "Но чувствую, что это сквернее, чем отравиться опухшими дохлыми крысами, кои иногда встречаются на помойках".
   "О, да, Барсик, намного сквернее. Так что, если вдруг в твоей голове объявится Легенда, - ну та серокожая подружка соседа твоей хозяйки..."
   "Не надо ко мне относиться как к несмышлёнышу. Я умный кот и сразу догадался, о ком, мяу, речь. Её имяунуют Теоларинэ!" - обиженно фыркнул я.
   "Ага, молодец, действительно умный котик! Извини", - ласково потрепал меня за ушком Лаэллесс и продолжил наставлять: - "Короче, как только она заговорит с тобой, немедленно дай знать!"
   "Хорошо, не волнуйся".
   "Ох, надеюсь, это случится прежде, чем наша вспыльчивая королева довершит крушить тронный зал и примется за светлых", - вздохнул человек породы дроу.
   "Мр-мр-ррр", - благодарно урчал я, а задумчивый эльф, наглаживая мне шёрстку, перешёл с мысленной на обычную речь, и продолжил говорить, главным образом, для собственного успокоения:
   - Но вообще Леяра - хорошая правительница. Как истинный лидер, решительная, волевая, безмерно харизматичная и частенько крайне суровая. Но без строгости и нельзя. Ответственный пост, видишь ли, обязывает. С нами никак иначе. Зато всегда справедливая! А изредка даже, поверишь ли, искренне чуткая, трогательно нежная и необычайно добрая. И требовательная она в первую очередь по отношению к себе. Единственный минус, - это то, что иногда, как и на всех женщин на неё находит и эмоции берут верх. Тогда кричи "Караул!".
   Тёмный эльф поднял меня, усадил к себе на колени и вдруг, улыбнувшись, сказал:
   - А знаешь, мой пушистый друг, у нашего народа существует одна забавная притча, которая многое объясняет. Ходят слухи, что её сочинила наша общая знакомая - как раз та самая Теона. Тебе интересно? Хочешь услышать?
   "Мр-р-р, да, мрррассскажи. Только гладить, пожалуйста, не прекр-р-мр-ращай".
   "В далёком-далёком северном лесу жил-был светлый маг Иваниил со своей женой - прекрасной эльфийкой Мариэль.
   Жили Иваниил и Мариэль в любви и согласии, вот только детей у них не было. Прошло одно тысячелетие в одиночестве, другое, третье. Сильно они о своей беде сокрушались и только глядя на чужих детей утешались. А делать нечего! Так уж, видно, им суждено было.
   И вот однажды, пришла зима, да нападало молодого снегу по колено, ребятишки высыпали на улицу поиграть. Бездетные эльфы наши подсели к окну поглядеть на них. Остроухие девчонки и мальчишки бегали, резвились, лепили снежных големов.
   Супруги глядели молча, призадумавшись. А потом Иваниил вдруг усмехнулся и говорит:
   - Может, и нам, жена, пойти вспомнить молодость, да слепить ледяного единорога али ещё какую зверушку?
   На Мариэль видно, тоже нашёл весёлый час.
   - Что ж, - сказала она, - пойдём, разгуляемся. Только зачем зверушку? Давай лучше сделаем себе дитя из снега, коли богиня Эвва не дала живого!
   - Что правда - то правда, - согласился Иваниил.
   И они принялись лепить снежную куклу: скатали туловище с ручками и ножками, наложили сверху круглый ком, приладили головку. Вылепили носик, вставили два уголька, прочертили ротик.
   Потом Иваниил заметил, что у жены окоченевают от холода пальцы, да и сам он почувствовал, что продрог. Ну и, так как эльф был магом, то решил согреть себя и Мариэль волшебством. Однако замёрзший язык неверно произнёс слова заклинания, и... из ротика снежной девочки вдруг вырвался тёплый воздух! А угольки стали уж поглядывать чёрненькими глазками! А вот уж и губки улыбаются!
   - Что это? Не наваждение ли какое? - изумился Иваниил.
   А куколка наклоняет к нему головку, точно живая, и шевелит ручками да ножками в снегу, словно грудное дитя в пелёнках.
   - Ах, любимый! - вскричала Мариэль, задрожав от радости. - Это богиня сжалилась и дитя нам с тобой даёт! - бросилась обнимать малышку. С голема весь снег отвалился, как скорлупа, и на руках у эльфийки оказалась уже и в самом деле живая девочка.
   - Ах ты, моя, Снегуриэлечка дорогая! - проговорила мать, обнимая своё желанное и нежданное дитя, и побежала с ним в дом.
   Иваниил хоть чародеем был, и сообразил, что это он с помощью перепутанного волшебства сотворил малышку, а всё равно насилу опомнился от такого чуда. Мариэль же сияла от счастья.
   И вот Снегуриэль растёт не по дням, а по часам, и что день, то все краше и краше становится. Родители не нарадуются на чадо. Весёлая пошла у них жизнь. Соседские эльфёнки у них безвыходно: забавляют и убирают новую подружку, разговаривают с ней, поют песни, забавляются всякими играми, учат всему, что у них ведётся.
   А Снегуриэль такая смышлёная: все примечает, всё перенимает, схватывает на лету. Стала она за зиму точно девочка лет пятнадцати: многое разумеет, обо всем говорит, и таким сладким голосом, что заслушаешься. И такая вся добрая, послушная, приветливая. А собою она необычна для эльфов: кожа голубая, словно замёрзшая вода; очи тоже - непривычных для детей Леса оттенков; белоснежная коса до пояса; пухлые губки не малиновые, а бледные, и румянцу вовсе нет... Но всё равно такая пригожая и хорошая, что загляденье.
   А как, бывало, разыграется, так такая утешная и приятная, что душа радуется! И все не налюбуются Снегуриэлечкой. Мариэль души в ней не чает.
   - Вот, Иваниил! - говаривала она мужу. - Даровала-таки нам Эвва радость, миновала-таки печаль моя задушевная!
   Прошла зима. Радостно заиграло на небе весеннее солнце и пригрело землю. На прогалинах зазеленела мурава, и запел жаворонок. Девицы собрались в хоровод, и полились над просыпающимся лесом весенние мотивы.
   Снегуриэль же, наоборот, что-то закручинилась.
   - Что с тобою, дитя моё? - говорила не раз Мариэль, приголубливая её. - Не больна ли ты? Вся такая невесёлая, совсем с личика спала.
   А дочка отвечала ей всякий раз:
   - Ничего, маменька, я здорова...
   Последний снег согнала весна своими красными днями. Зацвели сады и луга, зазвучал соловей и всякая птица, и все стало живей и веселее. А Снегуриэль, сердечная, ещё сильней скучать стала, дичится подружек и прячется от солнца в тень, словно ландыш под деревцем. Ей только и любо было, что плескаться у студёного ключа под зелёною ивушкой.
   Бедняжке все бы тень да холодок, а то и лучше - частый дождичек. В сумрак она веселей становилась, а ночи вообще нарадоваться не могла.
   Вот уж пришёл и весне конец. Незамужние эльфийки собрались на гулянье в соседнюю рощу, зашли за Снегуриэль и пристали к Мариэль:
   - Пусти да пусти с нами дочку!
   Матерь не желала отпускать, не хотелось и самой девушке идти; да не сумели отговориться. К тому же Мариэль подумала: авось разгуляется её Снегуриэлечка! И она принарядила её, поцеловала и сказала:
   - Поди же, дитя моё, повеселись с подруженьками! А вы, девки, смотрите, берегите мою радость!
   - Хорошо, хорошо! - закричали те весело, подхватили Снегуриэль и пошли гурьбою в рощу. Там они вили себе венки и распевали весёлые песни. Снегуриэль была с ними безотлучно.
   Когда закатилось солнце, девицы-магички зажгли волшебный костёр, чтобы полыхал, но не губил траву. Затем в венках выстроились одна за другою и стали через огонь прыгать. Ну и дочка Мариэль, конечно же, вослед за ними.
   Вдруг что-то позади старших эльфиек зашумело и простонало жалобно.
   Оглянулись молоденькие эльфийки в испуге и видят: потянулась Снегуриэль вверх лёгким паром, свилась в тонкое облачко, растаяла... и полетела в высоту поднебесную...
   Минуло много дней, прежде чем поднялась она высоко-высоко - туда, где вода остывает и опять замерзать начинает. Обратилась снежком, опустилась на землю ночкой звёздною, снова собралась в девочку с голубой кожей, чёрными глазками и бледными губками.
   Как же обрадовались родители возвращению ребёнка! Слезы радости так и хлынули у обоих. Снегуриэль их утешает и говорит:
   - Не плачьте, маменька и папенька, я всегда буду рядом. Но только при одном условии: ежели днём буду жить в подземелье холодном, подальше от слепящего да жарящего солнца. Не любит меня оно.
   - Да как же эльфийке и без солнышка прожить, доченька? - распереживалась Мариэль.
   - Не волнуйся, матушка, это вам непривычно без света и тепла. А мне так уютнее даже.
   - Ну, тогда, чтобы одной не скучно было в пещере, будущей зимою создам я тебе друзей да подружек - таких же, как и ты, - пообещал Иваниил. - Заклинание я помню!..
   С тех пор и появились в мире ещё одни эльфы, показывающиеся на поверхности преимущественно по ночам. Другие расы прозвали их темными. Либо за эту особенность, либо за серо-голубой цвет кожи, либо за черные глаза. Но возможно и за то, что в их груди бьются ледяные сердца. Сам же дивный народ именовал себя дроу, а управлять своим королевством по традиции, начавшейся ещё со Снегуринэ, доверяет исключительно отмороженным бабам".
  
  
   Глава 7
   "Логово хризолитового единорога"
   Достопочтенный Прапон обозрел переполненный зал и, удовлетворённый увиденным, улыбнулся в усы. Несмотря на относительно ранний для посещения час от клиентов нет отбоя. Хозяин таверны определённо останется довольным сегодняшней выручкой. Как и вчерашней, как и позавчерашней, как и позапозавчерашней...
   Впрочем, у уважаемого Артаниэля и прежде не имелось претензий к Прапону, о чём тот не раз хвастал перед друзьями. Дескать, не прогадал, когда назначил управляющим своим заведением гнома.
   "Да, жалование у малыша под стать зарплате некоторых придворных магов. Но, поверьте, он стоит этих денег", - говорил господин Артаниэль. - "Коротышки поразительно хозяйственный народ! Они буквально носом чуют, будет от затеи толк или нет. Если с гномами по-хорошему, то и они честно выдают беспроигрышные идеи. Это у них в крови".
   И для Прапона такие слова являлись лучшей похвалой.
   Однако к стремительно возросшим в последнее время доходам вверенного предприятия представитель ушлого народца имеет лишь косвенное отношение. Он просто чуть приукрасил и в нужных кругах общества распустил слухи о том, что "Логово хризолитового единорога" удостоилось чести быть посещённым самой Эввой!
   Совершенно неважно, что целью того визита богини светлых эльфов являлась карающая миссия, в ходе которой она жестоко наказала какого-то провинившегося остроухого. Всё равно, комната, в которой произошло проклятие, пользуется невероятным спросом. Цена всего за одну ночь, проведённую в этом ставшем реликвией помещении, взлетела до небес и троекратно превосходит суммарную стоимость всех апартаментов постоялого двора вместе взятых. Богатенькие столичные эльфы, желающие прикоснуться к святыне, охотно мчатся в провинциальный Корклут и без толики сожаления вытряхивают золото из своих кошельков.
   Но страшно представить, что творилось бы в "Логове", узнай гном, что в тот памятный день его корчму почтила присутствием ещё и самка лазурного дракона! А уж если бы до Прапона дошла информация, что пятеро угрюмых типов в плащах, которые сидят вон за тем столиком в углу - все, как один, демиурги, бедняга, наверное, сошёл бы с ума от счастья. Или от страха. Либо от того и другого сразу. И уж точно моментально помер бы от ужаса, случайно подслушав обсуждаемую Всемогущими незнакомцами тему.
   В общем, хорошо, что оба Игрока, Наблюдающий, Чужой и Коллекционер Душ, вместо того, чтобы раскрыть своё инкогнито, скромно установили максимально возможной мощности купол безмолвия и применили волшебство отвода глаз.
   После беседы, придя к единому мнению, Творцы оставили щедрые чаевые, а потом так же незаметно, как и материализовались до этого, исчезли, буквально растворившись в толпе.
  
   "Ржавая секира"
   В отличие от преобразившегося в элитное заведение эльфийского "Логова хризолитового единорога", среднего пошиба трактир полуросликов, под незаурядным для питейного дома названием, не мог похвастать наличием в своей истории страниц с приёмом знаменитых лиц. Но это вовсе не означает, что таковые не гостили в его стенах.
   Однако, в сравнении с тем же достопочтенным управляющим Прапоном, гном Корбион, ведущих дела в "Ржавой секире", наоборот, с удовольствием бы одновременно: вычеркнул, выдрал, сжёг и развеял по ветру страницы о тех посетителях. Почему? Просто знаменитости знаменитостям рознь.
   Судьбе угодно было построить "Ржавую секиру" в очень стратегическом месте - у подножия одного из пяти великих холмов Хребта Мастеров. Как раз того самого, который одним боком граничит со Светлолесьем, другим с Тёмными Пещерами и ещё краешком цепляет оба королевства людей. То есть, если бы в пантеоне Пангеи имелись боги торговли и контрабанды, то они непременно велели ли бы своим последователям воспользоваться удобным географическим расположением. Впрочем, отсутствие соответствующих высших созданий, не смущает проворных ребят (не только коротышечьей расы, но также человечьей и обеих разновидностей остроухих), жадных до лёгкой наживы. А, соответственно, где пролегают пути купцов (легальных, полулегальных и категорически нелегальных), там, по закону жанра, обязаны появиться и охотники за удачей (читай: ещё более лёгкой наживы) - они же пираты, они же разбойники, они же грабители больших дорог и малых троп.
   Ну и, исходя из вышеперечисленного, нетрудно догадаться из каких достижений слагается известность тех подозрительных субъектов, что порой забредают в "Ржавую секиру".
   Вот взять, к примеру, странную компанию, что потревожила спокойствие Корбиона посреди минувшей ночи. Двое светлых и двое тёмных - казалось бы, ничего сверхъестественного для фронтира. Кабы не одно "но"! Хотя какое там одно, их там пять штук наберётся, а то и все шесть.
   Во-первых, странное сочетание членов группы, накануне войны между старшими народами. Даже неопытному глазу заметно, что в группе состоят отнюдь не случайные знакомые, а исключительно верные друзья.
   Во-вторых, потерявшая родовую магию светлая девица. И потерявшая, судя по всему, несколько часов назад, так как на её седой голове не наблюдается ни единого окрашенного (читай восстановленного) волоска. М-да, давненько, даже для этого неспокойного района, Корбион не видывал тех, кто выполнил клятву "серебристых локонов" до конца. Для эльфов это чуть ли не сродни смерти.
   В-третьих, светловолосый мальчишка в одеяниях явно с чужого, и что немаловажно - богатого плеча. Плюс парнишка с незаурядными для его возраста магическими способностями. Хоть малец и старается скрыть свои умения, артефакты-датчики волшбы, показали его истинную силу.
   В-четвертых, не таящая своего могущества тёмная ведьма в... неслыханно неопрятном виде! Если дама дроу не удосужилась стряхнуть пыль с платья и разгладить на нём морщины, поправить растрепавшуюся причёску (а уж тем более, если дама - колдунья), то, к предсказателю не ходи, кто-то до такой степени потрепал чародейку, что ей пришлось улепётывать, позабыв о красоте и гордости. Ещё одна нелепость: эта, воспитанная в строгом матриархате особа почему-то слушается светлого мальчишку!
   В-пятых, вторая дроу, тяжелораненная и никак не приходящая в сознание. Её насквозь пропитанные кровью одежда и волосы подтверждают предположение о тяжёлой переделке. Впрочем это как раз не изумляет, ибо в окрестностях полно желающих завладеть таким сокровищем, как доспехов воительницы. Намётанный взор управляющего легко определил стоимость доспехов воительницы в несколько десятков таких "Ржавых секир". Причём Корбион (в относительно недалёком прошлом мастер ковки Кордрог), не будучи специалистом по драгоценным камням и ювелирным штучкам, оценивал лишь кузнечную работу.
   Ну и напоследок, факт, о котором также сообщил соответствующий амулет, и который следует вывести отельным пунктом - беременность окровавленной дамы. Более дерзкого преступления, чем поднятие руки на ожидающую ребёнка тёмную эльфийку, Корбион так сразу и не вспомнит. Представить же, что сотворят с обидчиком прознавшие про такое кощунство сородичи дроу, вообще невозможно. Однако пусть это произойдёт, как можно дальше от "Ржавой секиры". А ещё лучше вообще за пределами гномьих гор. Ведь с трепетностью жителей подземелий по отношению к женскому полу и детям способна соперничать лишь их жестокость.
  
  
   Глава 8
   Светка
   Разбудите меня, разбудите, разбудите хоть кто-нибудь, пожалуйста, разбудите! Эх...
   То, что поначалу сознанием принималось за кошмарный сон, на поверку оказалось ещё какой явью! Явью гораздо более страшной и горькой, нежели мерещилось вначале.
   Напрасно я опасалась превратиться в свежезамороженный бутерброд для тролля. Как довольно скоро выяснилось, огромное и ужасное на вид существо, в лапах которого очутилась моя охлаждённая пупырчатая тушка (ага, ощипать ещё, так вылитый полуфабрикат, только не благородный бройлер, а тощая кура с синюшными лодыжками), на самом деле не опаснее добродушного циркового слона. Ну, или флегматичной деревенской коровы, кому что ближе.
   Хотя нет, сравнивать тролля с животными не совсем верно. Скорее всего, Пушистик походит на ребёнка. Точно! Это огромный, могучий, но, вместе с тем, открытый и прямой ребёнок. А ещё до обидного наивный.
   Хотя буквально вчера я и сама причисляла лохматого гиганта, притащившего меня я в "Цитадель Тьмы", к расе тупых, но смышлёных зверей. Которые легко поддаются дрессуре, но вместе с тем готовы за кусочек сахара беспрекословно выполнять приказы отъявленных негодяев, бессовестно пользующихся их доверчивостью. Потом, немного понаблюдав, изменила своё мнение, придя к выводу, что беловолосая "гора мышц" позиционирует себя перед Отверженным Магом не как слуга перед господином, а как сын перед отцом.
   Не ведаю предыстории знакомства мерзкого старикашки с Мешком (почему-то злодей обращался к тому, кого я окрестила Пушистиком, по имени Мешок). Возможно, безумец в балахоне когда-то вылечил и приютил тяжелораненного тролля (не удивлюсь, если угодившего в капкан по вине спасителя). Или подобрал глупыша ещё детёнышем около погибшей самки (которую пред этим сам же и умертвил), после чего выкормил и вырастил. А может быть всё гораздо проще - приманил (не из жалости, а ради очередного эксперимента) и приручил ослабевшего в этих холодных голодных краях здоровяка вкусной и обильной пищей. Как бы то ни было, но наивное трёхметровое чадо совершенно искренне считало, что его "папка" всегда во всём прав. Соответственно, и сам Мешок будет поступать хорошо, если станет с максимумом старательности относиться к просьбам Отверженного негодяя. Впрочем, так продолжалось лишь до встречи со мной. После незыблемый авторитет "родителя" в глазах "йети" всё же пошатнулся.
   Как иногда случается с теми, кто пробуждается за минуту до звонка будильника, так и я, после временной потери контроля над собой пришла в чувства за миг до начала развития событий. Событий настолько любопытных и невероятных, что мой бедный мозг снова далеко не сразу в них поверил. Потому как действо походило на ещё более несусветный бред, в котором я пребывала с того памятного момента, как Вотар приобрёл диск с бродилкой "Мифриловый меч" и прочёл начертанный на нём "лицензионный код".
   Так вот, пангейский аналог снежного человека вместо того, чтобы согласно жанру, припереть меня в лес в какую-нибудь берлогу необъятной квадратуры и кубатуры, сооружённую из стволов поваленных деревьев и лапника; заволочь в просторную нору, вырытую прямо в сугробе; втащить в глубокую нишу под скалой; или, на худой конец, даже дошагать до грубо построенного сруба из необхватных брёвен, принёс меня к охренительных размеров... космическому кораблю?! С развёрнутыми панелями солнечных батарей, с дюзами, характерными формами обтекателей и прочим элементам конструкции, присущим данному виду летательных аппаратов!
   Конечно, я не великая специалистка в данном вопросе. Однако, как ярая любительница почитать литературу, посмотреть фильмы и погонять компьютерные игры не только в стиле фэнтези, а также и научно-популярного жанра, авторитетно могу заявить, что зрю самый, что ни на есть, настоящий звездолёт! Честно признаться, затрудняюсь правильно определить класс судна - грозный это боевой крейсер, мирный транспортник, исследовательский борт либо ещё что-то - так он более чем наполовину погрузилось в ледяной грунт. К тому же, похоже, махина совершила аварийную посадку. Да плюс свой отпечаток наложили долгие годы (а то и века), которые ЭТО тут покоится. Но, судя по колоссальным габаритам даже той части, что возвышается над поверхностью ледяной пустыни, объект явно принадлежит к чему-то намного солиднее, чем разведчик, перехватчик, прогулочная яхта и прочая мелочь, что крутится в пределах планетарной орбиты или пусть даже целой солнечной системы. Нет, здесь что-то более грандиозное, что-то, что в моём понимании, предназначено для длительных галактических путешествий.
   Как уже отмечалось, корабль, очевидно, потерпел крушение, и очевидно весьма давно. Тем не менее, некоторая часть его аппаратуры по-прежнему исправно функционировала.
   Вопреки моей колоссальной продвинутости (в плане того, что, по сравнению с отсталыми аборигенами Пангеи, пришелице из двадцать первого столетия Земли, не понаслышке знакомой с такими терминами как компьютер, радиоэлектроника, СВЧ-печь, сотовая связь и ещё с целой кучей всяческих достижений высокоразвитой технической цивилизации, типа лазерного сканирования сетчатки глаза, микрочипов, наноботов и т. д. и т.п.), Пушистик всё же мог дать мне некоторую фору в юзании фенек из далёкого фантастического будущего.
   Подойдя к внешней переборке шлюзовой камеры, слегка утопленной в металлическом боку космического судна, дикий тролль, практически не глядя (наподобие того, как мы рефлекторно щёлкаем выключателем света у себя дома), хлопнул по какой-то кнопке. В ответ на его действие весело проиграла пятисекундная мелодия. Точно поручиться не могу, ибо в тот момент находилась в полубредовом состоянии, но на какой-то миг мне показалось, что это были первые ноты "Во саду ли, в огороде"! Затем лохматое чудовище коснулось кожистой ладонью засиявшей оранжевым панели и замерло, помогая считывающему механизму быстрее провести процедуру идентификации. После того, как гиганта опознали, панель сменила окрас на зелёный, и опять пропиликала что-то приветственное из народного фольклора, а металлический женский голос (здесь моим озябшим мозгам снова померещилось, будто слова прозвучали на до боли знакомой родной речи) пригласил чудовище войти. Сразу же после этого створки двери разъехалась. Но не как в лифте, а на все четыре стороны. Трёхметровый Мешок чуть пригнулся и, заботливо контролируя, чтобы его голозадая находка тоже не стукнулась о железную стену, ступил внутрь, не забыв при этом окончательно взвинтить моё изумление до крайнего предела, прорычав (не на чистом русском, конечно, а насколько позволял его речевой аппарат, но вполне угадываемо):
   - Большое спасибо, Вейкаррия!
   Лепестки двери обратно съехались, и мы оказались в сравнительно небольшом - пару шагов в длину и столько же в ширину - отсеке корабля с вмонтированными в стены матовыми трубками, выполняющими роль светильников.
   Великан снова выжидающе замер, а я, пользуясь моментом, приподняла голову и поинтересовалась тоже на языке Гоголя и Достоевского:
   - Так ты умеешь говорить?
   Здоровяк состроил удивлённую морду, видимо его поразило, что я тоже умею изъясняться и на великом и могучем. Услышать, что именно он изрёк, я не успела, так как загудели компрессоры, нагнетающие в отсек тёплый попахивающий озоном воздух со сладковатым лекарственным привкусом. Однако, судя по кивку и шевелению губищ, монстр ответил: "Да".
   - Что это сейчас было? Обеззараживание? - вновь полюбопытствовала я, когда стих шум.
   - Так положено, - не совсем подтверждая, но и не опровергая мою догадку, сообщил Пушистик.
   - А зачем? Разве на таком лютом холоде могут существовать микробы? Или это не противомикробная обработка? Тогда какая? Антирадиационная?
   - Так положено, - пожал плечами беловолосый и ступил в следующий отворившийся проём. Наверное, он и сам не знал.
   - А что это вообще на место? Ты тут один живёшь? Как ты его нашёл? Кто такая Вейкаррия? Почему она назвала тебя Мешком? Это твоё имя? Куда ты меня несёшь? Можно я сама пойду? Ты же не мне друг, верно?
   Мозг говорящего тролля не поспевал за потоком вопросов, которыми завалил его мой оттаявший язычок, и он раздражённо рявкнул, не особо соблюдая падежи и спряжения:
   - Замолчать! Я не успевать за ты! Пусть подождали отец! Он все толковать сам потом! Пожалюйса, затыкаться чуть-чуть.
   - Хорошо, "подождём твою маму, подождём твою мать!" - процитировала всплывшую на задворках памяти некогда очень популярную на родине песенку. Глупую по смысловому содержанию, но весьма кстати подходящую к ситуации.
   - Не правда так! Он не мама, а отец, - поправил меня собеседник и показал неприличный, но прекрасно всё поясняющий жест: - Он малчик, а не дэфочка!
   Я обалдело взирала на гигантский средний палец и переваривала последнюю фразу, произнесённую явно с кавказским акцентом.
   Хозяин перста истолковал мою реакцию на свой лад и нахмурился:
   - Не ясно?
   - Нет-нет, почему же? Теперь всё предельно ясно! Отец - значит папа, батя, тятя, предок, родитель мужского пола, - спешно согласилась я, мысленно умоляя создателя, чтобы этот болван не перешёл к более наглядной демонстрации анатомических отличий "малчиков" от "дэфачек".
  
  
   Глава 9
   Сергей
   Уф, ну и приснится же такое!
   Привиделось, будто нахожусь виртуальном аду, где я, ловко орудуя алебардой и командуя целой армией амазонок, вызволяю из рабства Теону. Причём любимая отчего-то предстала там передо мной медноволосой, да вдобавок из эльфийки превратилась в... русалку! К тому же откликалась на совсем иное имя. Нам всё время строил козни какой-то гад-админ, которого практически никогда не было видно, зато присутствие ощущалось постоянно. За глаза этого мерзавца все называли Дьяволом... А потом я оказывался уже не самим собой, а какой-то девчонкой-каратисткой с бандитскими замашками. Бред какой-то.
   Впрочем, немудрено, что уставший мозг выдал подобный коктейль. В моей башке ведь столько всего намешано: компьютерные игры, мафия, магия, матриархат, телепорты, перемещения между телами, рыжебородые племянники-гномы, драконы, демиурги, артефакты... Взять хотя бы тот же браслет Нереиды. Он один чего стоит: то призывает богиню возмездия Немезиду, то позволяет дышать под водой аки диснеевская Ариэль, а то и не браслет вовсе, а горсть волшебных колец.
   Меж тем начинающий плавный разгон локомотив, вдруг вздрогнул, протяжно заскрипели тормозные колодки, и движение резко прекратилось. Внезапно пробудившийся я, находясь "одной ногой" еще во сне, и позабыв, что лежу на верхнем ярусе, подскочил и стукнулся бровью (умудрился же!) о полку для чемоданов.
   - Ай! Что за? Ой! Тссс! - зашипел я от боли.
   - Аккуратнее надо, дружище! - задрав голову, посоветовал Базирог.
   "Милый, ты чего такой дёрганый?!" - прикладывая мою руку к моему лицу полюбопытствовала в моей голове моя курносая прелесть.
   - Да я... просто... кошмар приснился, - промямлил в свое оправдание сразу и гному и любимой дроу.
   - Сереж, так же и глаза лишиться можно, - с укоризненной улыбкой покачала головой Ёлифрэль и наложила на раненного меня исцеляющее заклинание. Припухлость и, уже успевшая налиться кровью, гематома моментально рассосались.
   - Спасибо, мам, - поблагодарил я добрую волшебницу. - Кстати, а почему поезд стал? Опять какой-то шутник стоп-кран сорвал?
   - Нет, похоже, на этот раз и впрямь кто-то опаздывает, - прильнув к окну и вглядываясь в плохо освещенный перрон провинциальной станции, доложил коротышка.
   - Ага, вон из очереди к пивному ларьку опаздывают, - ухмыльнулся, гораздо лучше видящий ночью тёмный. - О, да это те самые орки-недомерки из соседнего купе! Не хватило беднягам. Дозаправлялись.
   Теперь и я угадал в прижимающих к груди пакеты и оттого неуклюже семенящих к вагону фигурах коллег-косплейщиков.
   - Ролтрилтар, ты чересчур строг к габаритам ребят, - мягко осудила мужа светлая супруга. - Да, эти почти двухметрового роста бугаи, по сравнению с настоящими степняками Пангеи, действительно выглядят недомерками. Но о своей недоразвитости они даже не подозревают.
   - Однако это не мешает им вести себя чересчур вызывающе. Погляди, дерут глотки и кривляются, как настоящие варвары! И я строг не к габаритам, а к поведению в обществе.
   - Дорогой, по всей видимости они так вживаются в роль. Уж потерпи, пожалуйста, - продолжила успокаивать супруга магиня, который уже несколько раз до этого порывался сходить и научить сопляков уважать окружающих и вести себя менее шумно. Рассвирепевший дроу обещал провести переговоры в максимально вежливой форме, но так как это все-таки был рассвирепевший дроу, мы его не пустили и ограничились жалобой к проводнице. Та сделала буйным замечание, но его действия хватило ровно на две минуты.
   - Сколько можно терпеть, Ёль? - нервничал Рол. - Заколдуй тогда ты тогда их что ли? Пусть онемеют до прибытия.
   - А чего сразу не парализовать? Нет, так нельзя. За нами сейчас ведется очень пристальное наблюдение, - влез я в спор приёмных родителей. - И нам сейчас выгодно показывать себя максимально положительными персонажами. По крайней мере, пока не получим ответы со стороны спецслужб.
   - Да помню я, - вяло откликнулся отец.
   Под дикий гогот и звяканье стеклянных бутылок чуть было не отставшие от поезда "орки", наконец ввалились в вагон. Парни тоже ехали на большой фестиваль "толкинутых". И так же, как мы, и еще несколько десятков человек добирались до пункта назначения, вырядившись в костюмы сказочных существ и наложив соответствующий грим, вызывая бурное веселье и одновременно пугая остальных пассажиров. Хотя, на мой взгляд, данные господа и в самом деле перебарщивали.
   Бывалый же личный состав железнодорожного транспорта, следующего рейсом "Калининград-Пятигорск" к подобному сумасшествию уже давно привык, ибо выше обозначенный праздник проводился ежегодно.
   - Любой из нас способен быстро и не напрягаясь утихомирить четвёрку дебоширов. Причем у каждого в запасе имеется сразу по нескольку действенных способов. От банального мордобития до оригинального угнетения воли. Но кто даст гарантию, что это не очередная проверка? Что если нам устраивают напоследок контрольное прощупывание? - вслух размышлял я.
   - Зачем? Разве мы недостаточно фокусов показали гостившим у нас агентам? - подверг идею критике гном.
   - Дома, как известно, и стены помогают. Мало ли как отреагировали дядьки в погонах с большими звездами на то, что мы запретили вести видеосъёмку своего представления в хуторе Весёлом, - пожал я плечами. - Не исключено, что кто-нибудь усомнился, что ребята стали свидетелями не настоящего волшебства и демонстрации сверхумений, а хорошо подготовленных трюков. Высшему руководству интересно, например, как "аферисты" поведут себя в нештатной ситуации? Столь ли они круты, как пытались доказать? На должном ли уровне справятся с нештатной ситуацией?
   - Тогда, по идее, наоборот, мы сейчас обязаны отреагировать на провокацию! - вновь возбудился тёмный эльф.
   - Ну, возможно, - пошел я на попятную. - Однако отреагировать следует адекватно и без трагических последствий для возможных "подсадных уток". И обязательно с демонстрацией чего-нибудь этакого расчудесного.
   - Не пойму, в чем вообще проблема? - вступила в разговор светлая.. - Давайте я просто просканирую мысли этих "селезней" и выясню: обычные они дураки или необычные?
   - В том то и загвоздка! Вотар уже пытался влезть в их головы, но не сумел. Как на подбор всех четырех лже-орков природа одарила сильнейшими ментальными щитами, - заговорила моим голосом Теона.
   - Редкое совпадение, - сдвинул я брови к переносице. - Настолько редкое, что такого просто не бывает.
   - Хм, и впрямь, непростые жуки, - задумчиво почесал бороду Базирог. - Тогда получается, что заклинания, влияющие на психику, и иные бескровные телепатические методы на них тоже не подействуют.
   - Значит, придётся взывать к разуму кулаками! - обрадованно хрустнул костяшками пальцев Рол.
   - Погодите! Я вспомнила! - убедившись в тщетности получить доступ к извилинам чужого серого вещества и убрав пальцы от висков, остановила мужа Ёлифрэль. И повернулась ко мне: - Всё правильно! Вотар, знаешь, почему у нас не получается мыслечтение?
   - Нет.
   - Потому что мы на железной дороге! - пояснила эльфийка.
   - При чём тут железная дорога? - удивился я.
   - Мм, как бы тебе так объяснить подоступнее? - нахмурив лоб, озадачилась Елифрэль.
   - А ты техническим языком, - дал ей совет Ролтрилтар. - Сын-то у нас, как-никак, без пяти минут инженер.
   - Ну, хорошо, - согласилась светлая мама. - В общем, если не вдаваться в подробности, то электрическое напряжение в тысячи вольт даёт ощутимые наводки на магическое поле.
   - О как?! - еще больше изумился я. - А насколько же ощутимые, и как именно сие проявляется?
   - Степень влияния внешнего возмущения прямопропорциональна расстоянию до источника помех. От силы самого мага, конечно, тоже многое зависит. Точных формул никогда не выводила, однако, исходя из серии собственных опытов, могу с уверенностью заявить, что какой бы мощью не обладал чародей, ближе, чем на шесть-семь метров от токонесущих проводников инфраструктуры ЖД транспорта, ему вряд ли удастся сплести стабильный волшебный узор, способный просуществовать дольше пары секунд. А этого, как ты, Серёж, понимаешь, недостаточно для несанкционированного и углубленного проникновения в чужое сознание, - подытожила Ёль.
   - Понимаю, - кивнул я.
   Затем собеседница указала вдаль на конструкции громадных стальных опор линии высоковольтной электропередачи. По сравнению с ними, мелькающие на фоне заоконного пейзажа, стандартные бетонные столбы выглядели жалкими спичками:
   - А вот, например, кабели стадесятикиловольтной ЛЭП уже аж на добрую четверть километра "не подпустят" к себе колдовство выше третьего уровня.
   - Серьезно? - почтительно поглядел я на стройный ряд "Эйфелевых башен".
   - Угу, - подтвердила мама.
   Следующие полчаса все ехали в молчаливой задумчивости. Даже буйные "орки" из соседнего купе приумолкли и, за исключением стука колес на стыках рельс и шума ветра, ничего не нарушало тишину.
   Не в курсе, у кого какие мысли в данный момент кружились в голове, но лично я сперва пробовал найти научное обоснование феномену взаимоотношений поля, создаваемого упорядоченным движением отрицательно заряженных элементарных частиц и синих потоков энергии. Увы, безуспешно. Всё-таки в моей теоретической базе ещё полно пробелов, касательно познаний природы волшебства. Были б известны хотя бы принципы работы противомагических мифриловых ошейников с фиолетовыми топазами, что применяются в другом мире, тогда подобный анализ ещё и дал что-то. А так, ни черта неясно.
   После, по просьбе Теоны, я подробно пересказал привидевшийся кошмар. К счастью, невербальный контакт с ней производился без проблем. Наверное, из-за того, что в данный момент, мы с моим солнышком в буквально смысле являемся двумя (душевными) половинками одного целого (тела).
   Вопреки ожиданиям, курносенькая прелесть сочла сюжет забавным. Но заострила внимание совсем на другом:
   "Котик, - задумчиво "сказала" Серая Эльфийка. - А с каких это пор, уснув, ты, вместо того, чтобы очнуться в моём обличье на Пангее, вдруг остаёшься на Земле и зришь страшилки?"
   "Ой, даже не знаю, - растерялся я. Затем предположил: - А не потому ли, что Шейра, по совету Крайтиса, наложила на меня "путы дриад"? Архимаг утверждал, что это следует сделать ради увеличения скорости регенерации твоего сильно израненного организма. И для плода так пока будет лучше. Вот, наверное, искусственная летаргия и запрещает пробуждаться. А иначе теряется весь смысл".
   "Гм, возможно, ты и прав", - отозвалась Теоларинэ.
   - Ё-моё! Мы ведь ещё не ужинали! - почесав заурчавшее пузо, внезапно вспомнил Базирог. - Айда в вагон-ресторан?!
   - О да, я тоже не прочь заморить червячка! - с охотой поддержал идею тёмный эльф.
   - Говорила же, что надо брать тормозок повнушительнее, - упрекнула Ёлифрэль мужчин, которые уничтожили захваченные из дому съестные припасы, еще не миновав и первого десятка станций. - Теперь травиться придется буфетными полуфабрикатами, разогретыми в микроволновке.
   - Не преувеличивай, Ёлька, вполне сносная там жратва, - встал на защиту ближайшего пункта общепита гном.
   - Да и кто мог предполагать, что тут эти охламоны зелёные окажутся и начнут меня раздражать? - оправдываясь, развел руками Ролтрилтар, имея в виду поселившихся через переборку толкинистов-пиволюбов. - Ты же знаешь, дорогая, что когда я нервничаю, то очень много кушаю.
   - Знаю, конечно, обжора, - смягчилась жена, уступая в споре. - Ладно уж, пошли.
   Инопланетяне дружно подорвались с мест, а я остался сидеть. Мать (не зная настоящую, продолжаю светлую эльфийку, воспитавшую и любящую меня, как родного, считать и называть таковой) вопросительно покосилась на меня:
   - Серёж, а ты чего?
   - Мы с Теоной не голодны, - откликнулся я. - Идите сами, а мы тут побудем.
   Они ушли, а Теоларинэ продолжила прерванный разговор:
   "А когда с тебя снимут заклинание долгого сна?"
   "Вообще, до полного выздоровления желательно еще пару суток подремать. Но, к сожалению, у нас их нет. Поэтому, в пересчете на земное время, меня разбудят часам к семи-восьми завтрашнего вечера. Как раз перед открытием врат", - мысленно прикинул я.
   "Скорей бы уже! Безумно соскучилась по нашему ребёночку. Не могу дождаться, когда поглажу животик и скажу ему: "Здравствуй, радость моя! Это я - твоя мамуля!" А чадо в ответ весело пихнётся ножкой".
   "Ну, это еще не скоро, милая. В смысле, сынок наш толкаться начнет. Срок-то беременности у нас еще небольшой", - улыбнулся я.
   "Ха! А с чего ты взял, что будет мальчик? Вдруг там девочка?" - удивилась остроухая невеста.
   "Ну, можно и доченьку. Такую же красавицу, как и её мама", - согласился я.
   "Ко-отик, а ещё я по тебе очень-очень соску-училась", - простонала моя кареглазка. - "Когда мы с тобой, наконец, встретимся по-нормальному? Чтобы в своих телах и в одном мире. Мечтаю, чтобы прижались друг к другу, поцеловались, потерлись носиками. Так хочется, хоть минутку побыть хрупкой и беззащитной в крепких объятиях своего мужчины".
   "Солнышко моё, я так тебя люблю!"
   "И я тебя обожаю! Почти как шоколад!" - хихикнула озорница.
   К сожалению, подобные романтичные моменты редко длятся долго, так как, по закону подлости, кто-нибудь обязательно да норовит нас отвлечь. Данный конкретный случай тоже не стал счастливым исключением из правил. В роли виновника выступил чей-то стук в дверь.
   - Кто там? Чего надо? - раздраженно бросил я.
   Тот, кто находился в коридоре, видимо не услышал меня, потому что снова трижды робко ударил костяшками пальцев по переборке.
   - Не заперто! Входите! - крикнул я чуть громче и уже приподнялся с лавки, с намерением отворить непрошеному гостю (свои точно стучать бы не стали), как купейное зеркало с грохотом поехало в сторону и исчезло в недрах стены, а на его месте показалась незнакомая особа.
   - Здравствуйте, Вотар и Теона! Вы уж извините, что прерываю ваше воркование, но у меня к вам очень срочный разговор, не терпящий никаких отлагательств.
   Глава 10
   Эльдрагория
   Желваки ходят туда-сюда, костяной гребень на затылке вздыблен, дыхание медленное, но шумное. Если бы я не знала этого дракона достаточно хорошо, ты решила бы, что он вызвал меня для того, чтобы пожурить. Уж слишком суровый у него вид. Однако лёгкая вибрация в районе слуховых отверстий выдаёт. Другу явно не терпится поделиться со мной приятным известием. Ладно, сделаю вид, будто ничего не замечаю.
   - Зачем звал? - поинтересовалась, как можно безразличнее, чуть ли не зевая.
   - Поздравляю, Эльди! Ну, вот ты и дождалась! Наконец-то Хозяин предоставляет тебе возможность проявить себя в настоящем деле, - торжественно сообщил Эрхонестус.
   - Правда?! - изумлённо разинула я пасть.
   - Абсолютная, - кивнул лазурный. - Покажи ему, что ты уже - не несмышлёный детёныш, а вполне взрослая самостоятельная особь. Докажи, что кроме меня, в его команде есть ещё и мудрая самка, в лапы которой спокойно можно вверить судьбу целой планеты.
   - Да-да, конечно! Я готова! Но почему вдруг так скоро? - насторожилась я.
   - А ты разве не рада? - нахмурил надбровные щетинки старший.
   - Что ты! Наоборот, просто счастлива! - поспешила заверить я, и, в подтверждение своих слов, даже несколько раз вильнула хвостом. - Просто всё это как-то неожиданно. Ты же утверждал, что ещё минимум лет двести-триста ждать придётся.
   - Ну, во-первых, я за тебя поручился...
   - О-о, Эрх! Огромное спасибо! - немедленно поблагодарила я соотечественника и затараторила: - Честно говоря, не ожидала. Ты ведь меня постоянно ругаешь...
   - Гр-р-р! - издал утробный рыкнул Эрхонестус. - Не перебивай!
   - Ой, всё-всё, прости! Больше не буду. Молчу и очень внимательно тебя слушаю, - смиренно пригнула я к земле вытянутую шею и распластала по сторонам крылья. - Продолжай.
   - То-то же! - самец удовлетворенно выпустил из ноздрей дым. Затем добавил: - И не ругаю я тебя глупышку, а воспитываю!
   "Конечно-конечно!" - согласно моргнула глупышка, принимая от наставника такое оправдание.
   - А во-вторых, обстоятельства сложились таким образом, что иного выбора-то у нас и нет, - признался собеседник. - Хозяин срочно отбывает на важные переговоры в другой мир. Я, как основной Хранитель, в это время обязан отвлекать на себя внимание наблюдателей. А так как на Земле, кроме нас троих, больше никого и нет, то, соответственно, весь груз ответственности ложится на твои хрупкие плечики.
   - Ясно, - немного погрустнев от того, что главная работа мне досталась отнюдь не за былые заслуги или личные данные. А с другой стороны, если бы не удачное стечение этих самых обстоятельств, то и впрямь, пришлось бы ещё пару веков исполнять роль ящерки на побегушках. Так что теперь я свой шанс не упущу!
   - Только сразу предупреждаю, несмотря на то, что дело на вид кажется лёгким, подойди к нему со всей серьезностью. На кону сейчас слишком много, чтобы мы поиграли. Это я к тому, что рвение - рвением, но и бдительности не теряй. А то знаю, у тебя иногда бывает такое, - предостерёг от безрассудства дракон. После чего, совсем уж ласково проурчал: - В общем, постарайся не подвести меня, девочка, и достойно выдержи это испытание.
   - Не волнуйся, Эрх, не подведу! Хозяин останется доволен, - пообещала я. И, изобразив на морде хищный оскал, гордо проурчала: - Ведь не так уж и хрупки мои плечики. Как-никак я тоже - дракон!
   Добраться до контрольной точки в заданное время оказалось нетрудно. Сначала телепортация до ближайшей станции прибытия поезда, следующего по маршруту "Калининград-Пятигорск". Затем организация отвлекающего манёвра, с вовлечением в действие одного из пассажиров (точнее мочевого пузыря данного двуногого). В результате чего, его оставшийся в вагоне товарищ (товарищ пассажира, а не мочевого пузыря, разумеется), вынужден был дёрнуть стоп-кран, так как внезапное справление естественной нужды, приключившееся с приятелем, едва успевшим забежать за угол пивного ларька и спустить штаны, затянулось дольше пяти минут, отведённых строгим расписанием на стоянку. И, как следствие всего этого, отвлечение внимание проводницы с незаметным проникновением меня, в облике человечьей самки, к дверям нужного купе. Следующим шагом моей многоходовой комбинации стал острый приступ голода, заставивший попутчиков опекаемой Хозяином фигуры посетить вагон-ресторан.
   Нет, можно было, конечно, обойтись и без выкрутасов. Попросту возникнуть перед носом Тарасова на противоположной лавке, а гнома с эльфами, дабы не мешали нашему общению, ненадолго парализовать. Но ведь это так грубо и непрофессионально. Кроме того, мне сейчас, как никогда, нужно проявить себя во всей красе, показать тактические таланты полноценного, намного шагов вперёд всё просчитывающего и далеко предусматривающего Хранителя планеты.
   Да и вообще, главная сложность миссии состоит не в том, как организовать личную встречу с объектом, а в том, чтобы за весьма ограниченный промежуток времени поделиться с объектом довольно внушительным объёмом информации. Поэтому, как только мне позволили войти, я решительно промолвила:
   - Здравствуйте, Вотар и Теона! Вы уж извините, что прерываю ваше воркование, но у меня к вам очень срочный разговор, не терпящий ни каких отлагательств!
   На самом деле, Серая Эльфийка меня уже не слышала. За миг до этого я усыпила её разум. Кстати, на фоне их недавнего разговора о том, что в пределах железной дороги проблематично проникать под чужую черепную коробку, этот маленький жест станет лучшей демонстрацией. Демонстрацией того, что пожаловавшая в гости особа помимо того, находится в курсе всех событий, так ещё и оперирует гораздо более могущественными силами, нежели эльфийская магия. Что, по моему мнению, существенно сократит временные затраты на объяснение того, кто я есть и зачем явилась. Ну а для подстраховки, покрою-ка свою кожу ящерными чешуйками цвета ясного неба, превращу человечьи глаза в органы зрения рептилий с вертикальными зрачками, ну и ради пущего эффекта продемонстрирую раздвоенный чёрный язык.
   - Меня зовут Эльдрагория. Я лазурный дракон. И я ваш друг! - дружелюбно прошипела я.
   Молчание.
   Проклятье! Неужто напугала, обратившись в женщину-змею? Может, на всякий случай, развеять по купе "облако спокойствия"? Но только самую слабую версию этого заклинания, ибо человек мне нужен с трезвым рассудком.
   Но Сергей если и стушевался, то лишь на мгновенье. Его же дальнейшая реакция вообще меня поразила.
   - Вау! Так вот вы какие - лазурные драконы! - восторженно воскликнул он, пожирая меня глазами, словно редкую диковинку. Впрочем, для него так оно и было. Парень потянул ко мне руку. - А можно потрогать?
   М-да, кажется, при трансформации всё же переусердствовала со спецэффектами.
   - Можно, если осторожно, - позволила я. И уточнила: - На самом деле наша раса выглядит не так. Этот облик я приняла специально, чтобы сократить время на доказательство того, кем являюсь.
   - А-а-а так это морок? - изучающе потыкал в меня пальцем парень.
   - Не совсем. Правильно это называется магическим морфопреобразованием тела, - ответила я, прекращая подпитывать плетение своего последнего волшебства. Всё-таки "облако" чересчур спокойным вышло. К тому же, в качестве "побочки" оно почему-то пробудило в этом индивидууме страсть к герпетологии. Ещё чуть-чуть и свежеиспечённый зоолог-любитель перейдёт от тактильных исследований к обнюхиванию, облизыванию и пробам меня на зуб.
   Едва заклинание рассеялось, возвращая подхлёстнутое равнодушие землянина (ко всему, кроме научных исследований) в норму, Вотар перестал меня ощупывать. На его лице возникло недоумевающее выражение. Которое, впрочем, быстро сменилось на озабоченное, и парень, заинтересованный уже совершенно иными причинам, нежели изучение чешуйчатого экспоната, смущённо пробормотал:
   - Ой, извини, Эльдрагория, отвлекся что-то. Так что у тебя там за безотлагательное дело?
   Ну, вот совсем другой разговор!
   Я вновь перекинулась из синешкурой драконессы в обычную человеческую девушку, присела напротив и начала:
   - Итак, насупил час откровений. Как ты уже, возможно, догадался, Игрок под номером одни - мой хозяин. Он демиург этой планеты. Я её Хранитель. Ты же - наша ключевая фигура в партии против повелителя Пангеи. А весь водоворот событий, которые в последние недели вертятся вокруг тебя, напрямую или косвенно касается выяснения отношений между правящими существами двух обитаемых миров.
   - Хм, не очень-то весело ощущать себя разменной картой в чьей-то колоде. Пускай даже и козырным тузом, - с грустью заметил Тарасов. - Хотя, примерно к таким выводам я уже и сам давно пришёл. Часть вынес из прошлых контактов с твоим хозяином. Часть выяснил из обрывков разговоров, подслушанных в Эфире.
   - Вот! - подчеркнула я. - Как раз в этом и состоит одна из наших основных, на сегодняшний день, проблем! В твоих феноменальных для рядового жителя планеты способностях.
   - А мне казалось, что первый Игрок только рад тому, что его пешка оказалась вдруг ферзём? - удивился Сергей.
   - Да он-то рад, просто счастлив! Остальные не в восторге.
   - Конечно, кому же нравится проигрывать? Во все правила сверхбожественных соревнований я не посвящен. Но, как я понял, наши шансы на победу, вроде как повыше? Или заблуждаюсь?
   - Да тут даже и не в игре дело, - отмахнулась я.
   - Тогда в чём?
   - В твоей природе! Все они, - я направила указательный палец к небу, недвусмысленно намекая, о ком речь, - дружно выдвигают гипотезу о том, что ты тоже являешься одним из них. Одним из всемогущих!
   - Ну, положим, об этом я тоже из последних "переговоров на высшем уровне" догадался, - отозвался Вотар. - Только почему, собственно, "выдвигают гипотезу"? Нельзя что ли банально проверить? Анализы например взять: кровь, мочу, слюну, кардиограмму рентген... Ну, или ещё как-то там протестировать это дело?
   - Увы, это не так просто. Ведь демиурги способны со стопроцентной схожестью перевоплощаться в любые белковые организмы. Поэтому все пробы на биологическом уровне будут иметь стандартные показатели существа, которое взято за основу в текущий момент.
   - А на энергетическом уровне? Вот те же эльфы, к примеру, считывают разные слои ауры.
   - Тоже ничего не выйдет, - махнула рукой я. - Высшие и это легко имитируют.
   - М-да, крутые перцы, - задумчиво поскрёб подбородок Сергей.
   - Единственное, что может указать на принадлежность к демиургам - это их деяния, - поведала я.
   - Какие ещё деяния?
   - Такие, которые не в силах повторить ни одно другое существо во вселенной.
   - Ага. И, судя по всему, в процессе вчерашнего выступления перед спецагентами, я себя как-то выдал? - сообразил собеседник.
   - Совершенно верно, - не стала отрицать я.
   - То есть, все уже окончательно решили, что я - демиург?
   - Угу. Но демиурги демиургам рознь! Среди них тоже имеются разновидности.
   - Разновидности?
   - Да. Таковых четыре. Первые три: демитеррии, демивиты и демихроны. Они стоят на одной ступени в иерархической лестнице и отличаются друг от друга умениями. Если говорить упрощенно, то демитеррии созидают планеты и астероиды, демивиты в ответе за образование жизни, а демихроны управляют четвёртым измерением - временем.
   - Поразительно!
   - Причём демитеррии частенько работают вместе с демивитами, обмениваясь друг с другом своими творениями и создавая миры-близнецы. К слову, пара Земля-Пангея - как раз такой случай.
   - Ничего себе близнецы! - хмыкнул Сергей.
   - Изначально сходство было большим, но потом каждый из хозяев подкорректировал эволюцию животного мира и направил развитие цивилизации по собственному пути. В общем-то, обычно так и происходит. Чем старше копии, тем они разительнее отличаются, - пояснила я. - Тем не менее, состав воздуха, почвы, океанов, атмосферное давление, сила тяжести, законы формирования живых клеток, строение растений, цепочки взаимодействия бактерий и ещё много какие показатели на этих планетах полностью совпадают. Разве не очевидно?
   - Согласен, с этим не поспоришь, - тряхнул головой Вотар. - Ладно, давай про демихронов рассказывай.
   - Вот про них мне и самой мало что известно. Численность этой группы катастрофически ничтожна и они частенько скрываются от остальных.
   - Ага, я в курсе. Один на миллион?
   - Именно так.
   - Хорошо. А четвертая разновидность? Которая встречаются еще реже - один на миллиард, если мне не изменяет память? - уточнил Вотар.
   - О-о, да! Если честно, то это и есть истинные демиурги! Их называют Древними. Настоящие всемогущие властелины мироздания! Они умеют делать всё, что младшие сородичи вместе взятые. Только гораздо быстрее и качественнее. А ещё только им одним подвластно создание звёзд!
   - Вот бы хоть одним глазком взглянуть, - мечтательно улыбнулся Сергей.
   - Тебе представится такая возможность, - пообещала я. - Причём не только понаблюдать, но, при желании, сможешь даже поучаствовать в этом лично. Конечно, если всё у нас получится, и когда ты всему необходимому научишься.
   - Лично?! - опешил парень. - Я что... именно ТАКОЙ демиург?
   - Ну, по крайней мере, почти все те господа, - снова я вознесла указующий перст к потолку вагона, - склонны к предположению, что ты Древний.
   - А почему "почти"?
   - Потому что мой хозяин не сомневается, а абсолютно точно в этом уверен!
  
   Сергей
   - Погоди-погоди, не так быстро, пожалуйста! Стоп! - сжав ладонями виски, остановил я неумолкающую Эльдрагорию. - Мне сложно с такой скоростью обрабатывать информацию. Мозг уже не переваривает.
   - Понимаю, но ты должен постараться! Иначе не успеем. У нас в запасе не более пяти минут, - поторопила драконесса.
   - Ну а какой смысл дальше обрушивать на меня поток новых данных, если я его перестаю воспринимать? - возразил я. - Может, в оставшееся время, только о самом главном расскажешь?
   - Всё, о чём я тебе говорю, очень важно! - возмутилась собеседница.
   Изобразив мимику потерянного щенка, я обреченно вздохнул.
   - Ну, ладно, - сжалилась лазурная. - Давай тогда ещё раз повторим то, как правильно использовать "монету забвения"?
   - Вот с ней-то как раз всё понятно, - фыркнул я, словно школьник-отличник, выдал вызубренный урок: - "Монета забвения" - специальный артефакт Древних, предназначенный для темпоральных путешествий. Для перелёта необходимо положить предмет на согнутый указательный перст, а подбросить щелчком ногтя большого пальца. Класть нужно обязательно той стороной кверху, на которой вычеканена семиконечная звезда. Если символ окажется внизу, ничего не получится.
   - Не просто - не получится, а что именно случится? - пожелала услышать более развёрнутый вариант ответа Эльдрагория.
   - С подкинувшим монету существом приключится неприятность в виде летального исхода.
   - Верно. А как именно происходит активация артефакта? - строго поинтересовалась "учительница".
   - Посредством произнесения фразы, выгравированной на ребре, - сообщил я. - Причём, последнее слово в заклинании варьируется.
   - Подробнее о вариациях! - не унималась экзаменаторша.
   - В зависимости от дальности "рейса", в качестве такового слова может фигурировать слово: "минута", "час", "сутки", "месяц", "год", "век" или "тысячелетие" на языке истинных демиургов, - продолжил я излагать, как по бумажке. Потом упрекнул: - Вот только ты мне обмолвилась лишь о том, как звучат "сутки".
   - А больше тебе знать и не требуется! - отрезала драконесса.
   - Хм, ясно.
   - Ладно, идём дальше. От чего ещё зависит расстояние временного скачка?
   - От количества проделанных монетой оборотов и от, предварительно заданного, коэффициента.
   - Конкретнее, - потребовали от меня детализации ответа.
   - Ну, изображение семилучевого солнца на "решке" на самом деле вращается вокруг своей оси. Сдвигая его относительно начального положения, мы и задаём множитель. Один щелчок, совпадает с поворотом на один луч, и это минуты. Два - часы. Три - сутки. И так далее. Щелкнув семь раз, - то есть, совершив полный круг, установим коэффициент в тысячелетие.
   - Всё верно. Но как выбирается направление перемещения?
   - Если мы желаем отправиться в будущее, поворачиваем лучи звезды по часовой стрелке, если в прошлое - против.
   - Правильно, - удовлетворённо кивнула Эльдрагория. - Но как должен сделать именно ты?
   - Повернуть лучи против часовой стрелки на два щелчка и поймать подброшенную монету, когда та совершит пару-тройку оборотов.
   - Молодец! А зачем?
   - Чтобы вернуться в прошлое на несколько суток назад.
   - Для чего?
   - Для того, чтобы не показывать агентам последней фокус с мукой.
   - Иначе что?
   - Иначе демиурги приговорят меня к ликвидации, а Игру перезапустят заново.
   - Молодец! Ну и последнее: какой рукой следует подбрасывать монету?
   - Тю, а разве есть разница? - опешил я.
   - Ещё какая!!! - гневно вспыхнула самка дракона.
   - Гм, - порылся я в памяти и с укоризной заявил: - По-моему, ты об этом даже заикалась.
   - Ой, а ведь точно! Как же я могла допустить такую роковую оплошность?! - испуганно захлопала ресницами девушка, покосилась на таймер, отсчитывающий последние минуты, и затараторила: - Запомни, Вотар! Вышеописанные манипуляции следует выполнять строго правой рукой - то есть той, на запястье которой у тебя расположены три родинки. Точно такие же, как у Хозяина.
   - Что-о?! - изумился я. - У Игрока1 тоже есть родинки в виде треугольника?
   - Конечно. И не только они, а всё тело целиком точно такое же. Ведь ты скопирован по образу и подобию... Упс. Проклятье! - прикрыла ладонью рот спохватившаяся Эльдрагория. - Забудь!
   - Ну, уж нет! Раз проболталась, давай, выкладывай всё до конца!
   - Тебе ещё рано об этом знать, - отрезала лазурная, снова взглянула на часы и решительно поднялась с сиденья. - В общем, будь осторожен и не забывай, что неправильное обращение с "монетой забвения" может привести к катастрофе.
   - К катастрофе?
   - Ага, например, к появлению в соседней галактике, а то и гораздо ближе, к примеру, в нашей солнечной системе, такой нежелательной аномалии, как хронобрешь.
   - К чему-чему? - не понял я, тоже подскочив на ноги.
   - К разрыву вселенской материи. Про "черные дыры" слыхал?
   - Да так, не особо много, - признался я. - Учёные, кажется, до сих пор спорят, что это есть на самом деле.
   - Не удивительно. С их-то материальной базой ещё долго будут спорить. Короче, одна из разновидностей "чёрных дыр" и есть временная брешь, - пояснила Эльдрагория. Тут её таймер часто запикал, напоминая, что осталось пять секунд. - Ну, всё, лимит нашего разговора исчерпан - мне пора. Удачи!
   - Погоди! Нет! Сто-ой!!! - закричал я, но лазурная хранительница планеты уже исчезла.
  
  
   Глава 11
   "Ржавая секира"
   - Не понял, ты кого назвал недомерком, ушлёпок?! - раздался по залу пьяный рёв. Это возмутился один из двух гномов, выпивающих в компании четверых людей.
   - Тебя, жадный коротконогий сын подгорной крысы! - ответил, сидящий за тем же столом рябой человек. И тут же разбил глинную кружку с элем о макушку вопрошающего.
   А это уже считалось серьёзным оскорблением! За такое посторонний может не только в челюсть получить, но и обухом топора по лбу. Однако трактирщик Корбион спокоен. Он знает, что все шестеро контрабандистов из одной шайки. Скорее всего, они сейчас делят прибыль от недавно провёрнутой сделки и, как всегда, спорят. Ничего пошумят и успокоятся. У них постоянно так.
   - Или, как договаривались, отдаёте нам четыре равные доли, или вообще всё заберём! - выдвинул ультиматум рябой второму коротышке.
   Ага, так и есть, - делят барыш.
   - Ошибаешься, дружок. Мы договаривались не поровну, а пополам. То есть половину - нам с братом, половину вам, - возразил тот из бородатых низкоросликов, что не имел на голове шапки из пивной пены и груды черепков.
   - Чушь! Пополам - значит одинаково между всеми шестерыми! - высказал свой взгляд на ситуацию делец с рассечённой левой бровью.
   - Эй, вы, придурки, ну-ка тише! Голова раскалывается, - прогудел, сидящий за соседним столом мужик с двуручным мечом за спиной и изображением красной собачьей морды на чёрном плаще. Явно с бодуна (мужик, а не собака).
   Этого колоритного персонажа управляющий "Ржавой секиры" тоже знает. Не по имени, конечно. Только прозвище: Багровый Пёс. По слухам он служил раньше рыцарем, но потом чем-то прогневил короля и был изгнан. Теперь его промысел: контракты на убийства.
   - Сам пасть заткни, кобель драный! - огрызнулся взведённый гном, тот, который недомерок.
   - Во-во, будет нам тут всякая шавка подзаборная указывать, что делать! - поддакнул лиходей со шрамом над глазом.
   "Видимо рана была глубокая и повредила дурню мозг, раз он такое ляпнул не подумавши", - предположил Корбион.
   - Что-о-о?!! - прогромыхал вмиг рассвирепевший Багровый.
   "Он сейчас больше походит на разъярённого медведя, чем на пса", - отметил невозмутимый трактирщик.
   - Что слышал, ублюдок!
   - Да я вас всех сейчас укорочу!!!
   "Да, это парни, действительно, зря", - осуждающе покачал головой управляющий "Ржавой секиры", отступая за безопасную барную стойку и прячась там за бочкой с вином. - "Багровый Пёс - это ведь не дружок-подельник. Наёмник быстро и жестоко научит вежливости. Он далеко не блефует, что справится со всеми шестерыми сразу. И, неважно, что с похмелья. Конечно, если у скудоумцев не хватит ума немедленно извиниться".
   Ума не хватило. Скудоумцы полезли на рожон.
   В принципе, ничего страшного. В корчмах фронтира почти ежедневно кто-то с кем-то выясняет отношения. Пара хрустнувших рёбер, пяток синяков, может кто-нибудь кого-нибудь прирежет. Пошумят и успокоятся.
   Трах. Бах. Бабах. Полетели лавки. Тарелки. Зубы...
   Началось!
   Как назло, дерущиеся случайно зацепили светлого эльфа. Потом облили и толкнули тёмного. После кому-то наступили на ногу. Затем кто-то под шумок захотел спереть мешок с деньгами со стола рябого, но тот засёк. К тому же преобладающие в заведении гномы решили заступиться за сородичей. И понеслась! Спустя какие-то мгновения уже все без исключения посетители харчевни ввязались в потасовку. К звону бьющейся посуды, ломающейся деревянной утвари и ударам кулаков добавился лязг оружия...
   Кто-то орал от боли. Кто-то от ярости. Кто-то скулил. Кто-то свистел. А кто-то уже не шевелился.
   Тем не менее, бой не утихал. Ведь прибежало подкрепление с улицы. И вообще, у наблюдающего за происходящим невольного свидетеля складывалось такое впечатление, будто многие лишь ждали повода.
   Часть народа даже не ведала, с кем и за что билась. Многим это было и не важно. Народ просто веселился. А заодно незаметно сводил счёты с давними врагами. Ведь такой удобный момент!
   Корбион ловко увёртывался от летающих предметов, при этом, не забывая фиксировать, кто и что расколошматил. Чтобы потом предъявить счёт.
   Искалеченные и сильно раненые позорно ретировались на второй этаж. Туда, где располагалось спальное отделение постоялого двора. По негласным правилам их не преследовали. Но и спасшиеся отныне не должны нападать исподтишка на тех, кто остался на "поле боя". Также, по неписаным законам, при подобных разборках запрещается применять в помещении магию, метательное или стреляющее оружие.
   Однако вскоре лица преступной наружности разошлись настолько, что решили-таки подняться по лестнице наверх.
   - Эй! Куда?! Назад! Это уже переходит всяческие границы! - негодующе заорал трактирщик. - Соблюдайте правила! Комнаты жильцов должны быть неприкосновенны! Я вызову стражу!
   Увы, дебоширы не вняли призывам. Они принялись выламывать двери, избивать и грабить тех бедолаг, которые были из относительно мирных (или трусливых) граждан и которые опрометчиво надеялись переждать заварушку у себя в апартаментах.
   И никто и ничто не в силах остановить этот беспредел.
  
   Цветаниэль
   - Что там за шум? - простонала раненая дроу. Пока находилась без сознания, спутники привели её внешний вид в порядок. Отмыли от крови и грязи. Глубокие порезы обработали и перевязали, к ушибам прожили холод, мелкие ссадины смазали целительной смесью. Аккуратно, чтобы лишний раз не потревожить, переодели в чистую одежду. Вот только в волосы несчастной так и остались багрового оттенка. Почему - никто не знает. Поначалу друзья думали, что просто кровь так сильно въелась, но после банных процедур выяснилось, что причина не в этом.
   - Вотар, очнулся?! - обрадовалась Шейра.
   - Не угадала. Я Теона, - ответила Серая Эльфийка и отбросила одеяло. Затем медленно приподнялась на ложе, встала совсем, потянулась влево, вправо, наклонилась, снова выпрямилась. Проделывала она это с особой осторожностью, внимательно прислушиваясь к внутренним ощущениям. Видимо изучала, что, где и когда у неё заболит. Наконец, удовлетворённая полученным результатом, вынесла вердикт: - Жить буду. - Потом опять указала на дверь: - Так что там за вопли?
   - Да похоже опять кто-то на кого-то косо посмотрел или что-то не то сказал, - предположил архимаг, отвечая суженой брата.
   - О, а это ещё кто? - взглянула на остроухого подростка Теоларинэ, затем прищурившись, добавила: - Кого-то ты мне напоминаешь.
   - Это Крайтис, - пояснила вторая дроу.
   - Точно! Лет пятьсот назад так выглядел! - щёлкнула пальцами Королева Клинков. После чего удивлённо открыла рот: - А... а как это?
   - Длинная история, - отмахнулась я. - Опять с исцеляющим заклинанием перестара...
   Резкий визг за стеной заглушил мои последние слова и заставил всех вздрогнуть. А последовавший за ним грубый толчок в дверь и наглое требование - Эй, твари ушастые, живо отворяйте! - отдалили выяснение внезапного омоложения светлого министра на второй план.
   - Чего надо? - крикнул Крайтис.
   - А это ты, пацан, - очевидно, узнал его по голосу злодей в коридоре и честно сообщил: - Вчерась приметили ваше прибытие. И уж больно кое-что из вещичек ваших нам понравились. Хотим себе забрать.
   - Проваливайте!
   - Да, не груби, пацан. И не бойся. Если мирно отдадите барахлишко, не тронем ни тебя, ни девок твоих.
   Приглушённые смешки, ритмичный скрип кровати за стеной и обречённый плач истязаемой дамы из соседнего номера, явно указывали на то, что разбойники лукавят.
   - О, как я вовремя проснулась! Нас что грабят? - изогнула бровь повеселевшая Теона.
   - Похоже на то, - пожала плечами я.
   - К сожалению, из-за того, что биологический возраст моего организма мал, кроме установки на двери слабенького магического щита, ничего предложить не могу, - прошептал Крайтис.
   - У меня тоже мана на нуле, - развела руками Шейра. - Все истратила на Теоларинэ.
   - Блин, а я, в качестве оплаты за проживание, перезарядила трактирщику амулеты и ещё не восстановилась, - вздохнула я. - Сил хватит, максимум, на одну молнию.
   - Эх, вот вечно с вами магами так: когда очень нужны, какие-то нелепые отговорки возникают, - упрекнула нас Легенда. - Ладно, где мои клинки?
   - Тебе ещё нельзя! Раны едва затянулись! - предостерегающе промолвила дочь Ерцзелины. Но не очень настойчиво, так как хорошо знала упрямый характер пациентки и понимала, что увещевать ту бесполезное занятие. - Если получишь небольшое кровотечение, упадёшь без сознания.
   - Ну, значит, не дам себя оцарапать, - пообещала знаменитая на весь мир мечница, уже нашедшая взглядом свои ножны и извлёкшая оттуда Чёрный Мститель и Белое Возмездие.
   - А ещё ты беременна! - предприняла последнюю попытку Шейра.
   - Тем более не позволю никому шуметь! - заявила Сеющая смерть и, кивнула в сторону тарабанящих по двери потенциальных жертв: - Ишь, нетерпеливые какие! Иду-иду, ребятки!
  
   "Ржавая секира"
   Как и многие другие жители Пангеи, в детстве Корбион частенько слышал забавные сказки знаменитой Серой Эльфийки. К сожалению, лично встречаться с легендарной дроу гному не доводилось, и доходили истории до его ушей в основном через третьи уста. Зато пятиюродному старшему брату будущего управляющего "Ржавой секиры" однажды посчастливилось! Сказка, пересказанная дальним родственником, называлась "Репка".
   В его пересказе она выглядела так:
   ""Посадил тролль репку. Выросла репка большая-пребольшая. Обрадовался тролль, стал её выдёргивать. Тянет-потянет, вытянуть не может. Расстроился тролль", - начала тётушка Теоларинэ, но удивлённые маленькие слушатели её перебили:
   - ТРОЛЛЬ?! И не может выдернуть овощ?
   - Да. Потому что репка выросла настолько огромная, что даже трёхметровому гиганту не доставало сил в одиночку её одолеть, - настолько крепко держалась она за землю, - пояснила Серая Эльфийка и продолжила: - "Тогда кликнул тролль на помощь орка..." После этих слов детишки вдруг так расхохотались, что у некоторых аж животики разболелись.
   - Тролль позвал ОРКА?! Вот умора! Ха-ха-ха! - ржал, катаясь по земле, и брат Корбиона.
   - Чтобы вместе скушать репку? Орк и тролль? Бу-га-га! - лопался от смеха соседский малец.
   - Хи-хи, тётя Теоларинэ, это что у них диета такая травоядная? - решила уточнить одна девочка.
   - Нет малышка. Просто это - добрая сказка, в которой различные расы не враждуют меж собой и тем более не кушают друг дружку. В ней даже светлые эльфы и дроу ладят, - ласково ответила Теоларинэ гномочке и вернулась к повествованию: - Так вот, слушайте дальше. "Схватился тролль за репку, орк за тролля, тянут-потянут, вытянуть не могут".
   - Ого! Ну и ну! Это что же за репка, что даже два таких здоровяка не победили? - вновь изумились детвора.
   - "Позвал орк человека. Схватился тролль за репку, орк за тролля, человек за орка, тянут-потянут, вытянуть не могут".
   - Да что ж такое?! - с досады хлопнул кулачком по ладошке самый старший гномик.
   - "Позвал человек эльфа. Схватился тролль за репку, орк за тролля, человек за орка, эльф за человека, тянут-потянут, но и снова вытянуть не могут.
   Позвал светлый эльф тёмного. Однако дроу сам прийти не смог, поэтому вместо него пришла его жена. Схватился тролль за репку, орк за тролля, человек за орка, эльф за человека, тёмная эльфийка за светлого эльфа, тянут-потянут, вытянуть не могут.
   Тогда позвали гоблина. Он хоть и слабенький, но авось как раз его силёнки и не хватает? Взялись: тролль за репку, орк за тролля, человек за орка, эльф за человека, дроу за эльфа... Гоблин попытался дотронуться до талии за тёмной, но моментально получил по рукам, пощёчину и приставленный к горлу кинжал. Пришлось перестраиваться: тролль за репку, орк за тролля, человек за орка, гоблин за человека, эльф за гоблина, тёмная за светлого. Тянут-потянут, всё равно вытянуть не могут. Делать нечего, решили пригласить гнома..."
   - Во-от! Давно пора было! Теперь точно вытянут! - обрадовались детишки-коротышки.
   - Впрочем, его услуга весьма и дорого им обойдётся, - ехидно прищурился пятиюродный братец.
   - Нет-нет, друзья мои, в доброй сказке никто никому не помогает за деньги. Наоборот, эта история показывает, как настоящая и, подчёркиваю, бескорыстная дружба позволяет справляться с невероятными трудностями, - возразила тётя Теоларинэ. - "Ухватились тролль за репку, орк за тролля, человек за орка, гоблин за человека, эльф за гоблина, тёмная за светлого. А гном посмотрел на них и заявил: "Нет, так мы никогда не выдернем. Максимум, чего добьёмся, - ботву оторвём. Необходимо предварительно вокруг репки вырыть канавку".
   Что ж, сказано-сделано: выкопали, насколько смогли, траншею, дабы ослабить сцепление корневища с землёй, и сызнова уцепились. Тролль за репку, орк за тролля, человек за орка, гоблин за человека, гном, который сразу сообразил, что к женщине-дроу лучше не прикасаться, схватился за гоблина, эльф за гнома, тёмная по-прежнему за светлого. Тянут-потянут и... вы-ы-ытяну-у-уть опять не могут!
   Уж тут нервы эльфийки не выдержали, она выхватила из-за спины два клинка и с яростью бросилась на репку!"
   Дети расширили от любопытства глазки и поинтересовались:
   - Тётя Теоларинэ, другая тётя дроу убила репку что ли?
   Сказочница усмехнулась:
   - Ага. Разрубила на мелкие куски! Которые, кстати, по отдельности не такими уж и тяжёлыми оказались. Ну и заодно поделила между друзьями урожай.
   Довольная концовкой кнопочка-гномочка подмигнула взрослой рассказчице и улыбнулась:
   - А-а, поняла! Это и есть женская логика, да? Одна дама сумела сделать то, что было не под силу шестерым сильным мужчинам!
   И всё засмеялись"
   Будучи ребёнком, гномик Корбион частенько слышал забавные истории знаменитой Серой Эльфийки. Но скрытый глубокий подтекст одной из них, дошёл до него только сейчас. Когда та, которую ему, наконец-таки, посчастливилось узреть лично, за каких-то несколько минут утихомирила не на шутку разбуянившуюся пьяную толпу вооружённых мужчин. Причём, некоторых - самых отъявленных негодяев, утихомирила навечно. При этом использовала Королева Клинков всё тот же беспроигрышный метод, что и единственный женский персонаж сказки "Репка" - супруга того дроу, который не смог прибыть на грядку тролля.
   "М-да, всё-таки две остро заточенных полоски стали в умелых руках рассерженной тёмной эльфийки, являются наилучшим средством для решения многих проблем", - мысленно подытожил Корбион, всполоснул в ведре свою новую тряпку - чёрную, с изображением красной пёсьей морды, и принялся дальше отирать люстру от крови...
  
  
   Глава 12
   Чужой
   - О, дружище, запомните сегодняшний день! Этот поистине великая дата! - безумно древний безумный гений чему-то настолько безумно радовался, что прямо-таки светился от счастья. По-молодецки, чуть ли не вприпрыжку, он подбежал ко мне, по-приятельски хлопнул по плечу, и торжественно объявил: - У меня получилось!
   - Что?! Что у вас получилось, друг мой? - улыбнулся я.
   - Пожалуйте в мой кабинет, покажу! - предложил учёный.
   - В кабинет? Разве не в лабораторию? - изумился я.
   - Туда тоже спустимся. Но потом. Сперва хочу вас ознакомить с... ну, в общем, сами сейчас всё увидите.
   - Звучит интригующе, - признался я. - Что ж идёмте.
   Рабочий кабинет отверженного мага находился на минус третьем уровне. Обычно мы туда спускаемся на лифте, но перевозбуждённый хозяин затерянной во льдах цитадели явно не мог спокойно устоять на месте дольше пяти секунд, и мы воспользовались альтернативным способом.
   Старик так бойко стучал ботинками по лестничным маршам, что я за ним едва поспевал, даже перепрыгивая через два ступеньки.
   - А как ваши дела? - не останавливаясь и не оборачиваясь, спросил он, уже оказавшись на третьем подповерхностном этаже.
   - В целом, неплохо. Как и ожидалось, сначала коллеги приняли меня с прохладцей и насторожённостью. Но затем, благодаря общей беде, нависшей над нами, пришлось отбросить эмоции в сторону и дальнейшие переговоры провести под влиянием здравого смысла.
   - Так вы что, окончательно помирились?
   - Во взаимоотношениях демиургов отсутствует такое понятие, как окончательное примирение. Скажем так, мы просто личные обиды и претензии отложили на потом.
   - Ясно, - понимающе кивнул человек в балахоне и прислонил ладонь к светящейся у двери его кабинета оранжевой панели. Встроенный в стену сканер, с еле слышным жужжанием, считал биопараметры и приветственно пикнул. Панель под ладонью тут же замигала зелёным, и диафрагментальная переборка разъехалась в стороны.
   - Добрый день! - приятным женским голосом почти без металлического отзвука поприветствовал нас бортовой компьютер корабля.
   - Здравствуй, Вейкаррия, - ответил искусственному разуму учёный. - Будь любезна, включи нам презентацию пи-эм-три-точка-ноль-дробь-пятнадцать.
   Отверженный маг приглашающим жестом указал мне на диван и сам тоже направился к креслу. Я воспользовался его радушием и, затаив дыхание, уселся, в предвкушении узреть очередные чудеса науки.
   Незримая Вейкаррия приглушила в помещении яркость фонарей, и посреди комнаты возникло голографическое изображение гуманоида неизвестного мне типа.
   "Кто это?" - поинтересовался я у напарника, одним лишь движением бровей.
   "Скоро узнаешь", - лукавым прищуром, ответил тот.
   Парящая и вертящаяся в воздухе фигура начала быстро чередовать различные детали внешности: форму ушей, разрез глаз, цвет кожи, длину волос, рост, телосложение...
   А героический закадровый баритон, с наложенными на него эффектами эха и раскатов грома, вещал:
   - Они намного опаснее в бою и прекраснее в постели, нежели дроу! Они более ловкие акробаты и могущественные волшебники, чем светлые эльфы! Они гораздо сильнее орков! Их хитрость, мастерство и работоспособность похлеще гномьих! Они способны тягаться в выносливости с троллями! Их осторожность может составить конкуренцию гоблинам! А ещё они на порядок безумнее людей! Они - все вместе взятые, и в то же время никто! Встречайте, новая раса - полиморфы третьего поколения!
  
   Ещё одна притча от Серой Эльфийки
   - А какую сегодня поведаете сказку, тётя Теоларинэ, - спросили малыши.
   - А какую хотите?
   - Про эльфов! Про эльфов! - дружно загалдели детишки.
   - Что ж, про эльфов, так про эльфов, - усмехнулась дроу. - А про тёмных или светлых?
   - Ну-у... - замялись юные слушатели, затем сгрудились в кучку и зашушукались. Совещание длилось долгих пять минут, но детвора никак не могла прийти к единому мнению. Наконец самый старший карапуз, жалостливо вздохнул и подал голос: - Тётя Теоларинэ, а можно смешанную?
   - Почему же нет? - улыбнулась красавица. - Слушайте:
   "В одной лесной деревне жила-была девочка, такая миленькая, такая пригоженькая, что лучше неё в целом мире не сыскать. Потому что вобрала чадо в себя красоту сразу двух рас эльфов: светлых от папы и дроу от мамы".
   - Так она что, полукровка? В смысле наполовину тёмная, наполовину светлая? - уточнил гномик Базирог. - Но разве такое возможно?
   - В сказках всё возможно, - уклончиво ответила тётя Теоларинэ.
   - Хм, а тогда какой у неё получился цвет кожи?
   - Светлый, как у папы.
   - А волосы?
   - Волосы? Ну, пусть будут тёмные, как у мамы, - решила сочинительница.
   - А глаза какие? - не прекращали детальный допрос ребята.
   - Глаза серые.
   - Как серые? - изумился Базирог. - Ведь у светлых эльфов голубые, а у дроу карие. Почему же у девочки серые?
   - Да, в принципе, это без разницы. Просто мне захотелось, придать её глазам именно такой цвет, - пожала плечами "королева клинков".
   - Так-так-так, интересно, и у кого же вы такие видели? - ещё больше вздёрнули вверх свои любопытные носики маленькие слушатели. И тут же сами предположили: - Или это из-за того, что вас саму иногда называют "Серой Эльфийкой"?
   - Вовсе нет. Просто однажды мне приснился красивый и добрый принц с серыми глазами. Он мне невероятно понравился, - честно призналась рассказчица.
   - Теперь всё с вами понятно, - кивнула одна из гномочек.
   - Что "всё"? - улыбнулась тётя Теоларинэ.
   - Отчего вы много столетий не можете найти себе пару. Просто выо влюбились в того принца и ждёте именно его.
   Дроу задумалась. Потом ответила:
   - Не знаю, возможно, ты права. Только всё равно, если он отыщется, у нас ничего не выйдет.
   - Почему? - нахмурилась девочка.
   - Потому, что тот принц - человек. А у такой пары не может быть детей.
   - Но вы же сами говорили, что девочка из сказки появилась у родителей разных рас.
   - Так то же в сказке.
   - Нет, тётя Теоларинэ, - обиженно топнула ножкой гномочка и со знанием дела пояснила: - В сказках не всё выдумка, часть происходящего в них - правда! Вы должны надеяться, что когда-нибудь встретите своего принца, верить в то, что у вас с ним всё будет хорошо, и тогда ваша любовь совершит чудо.
   - Ладно, кроха, обещаю надеяться верить и любить! А теперь позволь, расскажу начатую историю дальше?
   - Да, продолжайте, тётя Теоларинэ, мы внимательно слушаем.
   - "...Мать любила девочку без памяти, а бабушка ещё больше.
   Ко дню рождения сшила и подарила она внучке красную шапочку. С тех пор девочка всюду ходила в новом головном уборе. В клане так про неё и говорили:
   - Вот Красная Шапочка идёт!
   Как-то раз испекла мама пирожок и сказала дочке:
   - Сходи-ка ты, Красная Шапочка, к бабушке, снеси ей этот пирожок и горшочек масла да узнай, здорова ли она..."
   - А что с ней может стать? Эльфы же не болеют? - снова перебил Базирог.
   - Эта бабушка Красной Шапочки была тёмной. А так как у дроу отсутствуют чистые маги Жизни, как у наших светлых сородичей, то иногда мы немножко хвораем, - призналась тётя Теоларинэ.
   - Или может бабушка вернулась раненой из похода в Степь. Вот дочка и беспокоилась, как затягиваются раны. Потому, что очень любила свою мать, - предложила свой вариант гномочка.
   - Оно и видно, что очень, - хмыкнул гном. - Потому-то, наверное, и испекла для неё аж один пирожок!
   Однако его ехидство осталось незамеченным.
   - "...Собралась Красная Шапочка и ночью пошла к бабушке в другую деревню..."
   - Ничего себе! Маленькая девочка отправилась одна ночью в лес! - возмутился Базирог. - Видно её мама не только бабушку горячо любила, но и собственную дочь.
   - На самом деле тут нет ничего страшного, - успокоила его тётя дроу. - Красная Шапочка прекрасно видела в темноте, как все тёмные эльфы. А от папы ей достался дар светлых находить общий подход к любым зверям.
   - К любым, кроме репфайдеров? - уточнил брат Базирога.
   - Разумеется, - кивнула сказочница. - Но ездовых драконов девочка тоже не боялась, поскольку в её жилах так же текла кровь дроу - единственных, кого эти животные слушаются. Так вот: "идёт Красная Шапочка лесом, а навстречу ей - Серый Волк.
   Очень захотелось ему съесть Красную Шапочку, да только он не посмел - где-то близко стучали топорами дровосеки..."
   - А почему это Волк захотел съесть пусть и не чистокровную, но всё же светлую эльфийку?
   - Потому что она напялила на уши Красную Шапочку, и зверь подумал, что девочка - человек.
   - Тетя Теоларинэ, но ведь у неё же кожа светлая, а у людей чёрная.
   - Да, в нашем мире так и есть. Но в сказках встречаются люди с белой и даже с жёлтой кожей.
   - А-а, так и ваш принц тоже не похож на мужчин Пангеи?
   - Совсем не похож.
   - Хорошо. С этим, допустим, выяснили. Но почему Волк должен опасаться дровосеков? - не унимался любознательный Базирог.
   - Потому что они - люди, рубящие ночью деревья в светло-эльфийском лесу. И значит, в любой момент могут появиться разозлённые хозяева и наказать нарушителей. А вот светлых, хоть они и любят природу, Серому ох как не хотелось встретить в момент поедания Красной Шапочки. Поэтому он лишь облизнулся и спросил девочку: "Куда путь держишь, Красная Шапочка?"
   - Волк что говорящий? - непонимающе заморгала гномочка, потом сама же себе и ответила: - Ах, ну да, она же - эльфиечка, поэтому и способна понимать язык животных.
   Тётя Теоларинэ продолжила:
   "Красная Шапочка поздоровалась c Серым и сказала:
   - Иду к бабушке и несу ей вот этот пирожок и горшочек масла.
   - А далеко ли живёт твоя бабушка? -облизнулся Волк.
   - Довольно далеко, - вздохнула Красная Шапочка. - Вон в том лесу, за озером, в первом домике с краю..."
   - Но ведь бабушка у девочки тёмная эльфийка. А они в пещерах живут!
   - Не только, Базик. Если население большое, и места под землёй всем не хватает, то иногда мы селимся на поверхности вблизи пещер. Слушайте дальше:
   "Ладно, - сказал Волк, - я тоже хочу проведать твою бабушку. Пойду по этой дороге, а ты ступай по той. Посмотрим, кто из нас раньше придёт.
   - Нет, Серый - так нечестно! Ты хочешь меня обмануть. Твоя дорожка короче. Давай меняться.
   - Ну, хорошо, - проскрипел зубами Волк и, что было духу, помчался по самой длинной дорожке.
   А Красная Шапочка пошла по короткой дорожке. Однако шла она, не торопясь, по пути то и дело останавливалась. То упавшего на спинку жучка перевернёт, то цветочек поправит, то вывалившегося из гнезда птенца подымет. В общем, занималась обычными эльфийскими делами.
   Не успела она ещё и до озера дойти, а Волк уже прискакал к бабушкиному дому и постучал в дверь: тук-тук!
   - Кто там? - спросила бабушка.
   - Это я - внучка ваша, Красная Шапочка, - ответил Волк тоненьким голоском. Я к вам в гости пришла, пирожок принесла и горшок маслица.
   - Дёрни за верёвочку, дитя моё, - дверь и откроется.
   Волк дёрнул за верёвочку и... еле успел увернуться от летящей в него стрелы.
   Бабушка, действительно получила в то время серьёзное ранение после стычки с орками. Однако больной на голову она ведь не была. Что ж она не отличит голосок любимой внученьки от волчьего поскуливания? К тому же Красная Шапочка никогда не называла её на "вы".
   Серый, что есть мочи, кинулся в кусты от следующих один за другим эльфийских выстрелов. Когда колчан опустел, бабушка дохромала до выхода из домика. Волк затаился, боялся даже дышать.
   - Эх, промахнулась, - досадно махнула рукой дроу. - Ну, ничего, сейчас позову сокланов, и они тебя мигом отыщут.
   После этих слов бабушка-эльфийка поторопилась в ближайшее подземелье.
   "Ладно, пока она вернётся у меня будет возможность съесть хотя бы внучку", - решил зверь и вошел в домик. Запер за собой дверь, улёгся в бабушкину постель и стал поджидать Красную Шапочку. Но, несмотря на то, что шагала девочка по короткой дорожке, постучалась она не скоро.
   Сперва ей повстречался Колобок..."
   - Ой, тетя Теоларинэ, а кто такой Колобок?
   - Это такая говорящая голова из теста, сбежавшая из человеческой деревни.
   - Какой ужас! Бедняжка! Она сильно испугалась? - распереживались малыши.
   - Совсем немножко, - и тётя Теолраниэ показала насколько именно, сдвинув указательный и большой палец на полсантиметра. - "Заметив Красную Шапочку Колобок ей запел:
   - Я Колобок, Колобок - румяный бок,
   Я по полу метён, по сусекам скребён
   На сметане мешан, не ешь меня.
   Я от бабушки ушёл, я от дедушки ушёл,
   Я от Зайца ушёл, от Медведя ушёл,
   А от тебя, Красная Шапочка и подавно уйду!
   - Тю, да не собираюсь я тебя есть, - отмахнулась девочка. - Во-первых, ты по полу метён, а грязное кушать нельзя. Во-вторых, на сметане мешан, а я - эльфийка, - значит вегетарианка - животными продуктами не питаюсь. В-третьих, наверняка, на дрожжах тебя готовили - от такого мучного полнеют. В-четвёртых, я тоже могу ладить со зверьём.
   Но Колобок не растерялся и промолвил:
   - Тогда, давай я персонально для тебя другую песенку спою:
   Я Колобок, Колобок - румяный бок,
   Я по чистому столу метён, из ржаной полезной муки леплён,
   На родниковой водице мешан, не ешь меня.
   Я от бабушки ушёл, я от дедушки ушёл
   Я от орка ушёл, я от тролля ушёл,
   Я от гоблина ушёл, я от гнома ушёл
   А от тебя, эльфийка и подавно уйду!
   - Тьфу, да пожалуйста, катись на все четыре стороны! Не хочу иметь с тобой лгунишкой дел.
   - Нет, постой! Ты как-то неправильно реагируешь на мои песенки, - не унимался Колобок.
   - Просто некогда мне с тобой болтать, вон уже рассвет скоро, а я всё никак к своей бабуле, ведущей ночной образ жизни, не доберусь. Так что пока-пока! - попрощалась Красная Шапочка и побежала к домику родственницы.
   - Нет-нет-нет-, я так просто не отстану! - погналось за девочкой кондитерское изделие.
   Эльфийка прибавила скорости, но шарообразная выпечка не отставала. Так и добежали до бабушкиной двери. К счастью, Красная Шапочка знала, как её отворять. Мигом дёрнула за верёвочку, быстро вбежала в комнату и захлопнула дверь прямо перед носом приставучей головы из теста.
   - Кто там? - спросил Волк. А у самого голос грубый, хриплый.
   Красная Шапочка испугалась было, но потом подумала, что бабушка охрипла от простуды.
   - Это я, бабуль, внучка твоя. Принесла пирожок и... - девочка посмотрела на платьице, всё измазанное жирными пятнами от расплёсканного растительного масла, заглянула в корзинку, виновато шмыгнула, и добавила: - ... и треть горшочка масла.
   А про себя подумала: "Ну всё, Колобок, допелся, голубчик - теперь ты пожалеешь! Гарантирую - от меня не уйдёшь!"
   Волк прокашлялся и сказал потоньше:
   - Положи-ка, внучка, пирожок на стол, горшочек на полку поставь, а сама приляг со мной. Ты, верно, сильно устала?
   Красная Шапочка легла рядом с Волком и спрашивает:
   - Бабушка, а почему у тебя такие большие руки?
   - Это я перетренировалась с тяжестями, дитя моё.
   - Бабушка, а почему у тебя такие большие глаза?
   - Почему же большие, деточка? Такие же, как и у тебя, у мамы и у всех остальных представителей старших народов.
   - Бабушка, а почему у тебя такие большие уши?
   - Да ты на свои-то посмотри! Мы же эльфы!
   - А ну да. Бабушка, тогда почему у тебя такие зубы?
   Но тут вдруг неподалёку прокукарекал петух, переодетая "родственница", услышав его, запаниковала и выпрыгнула в окно".
   - Почему, тётя Теоларинэ?
   - Потому, что на самом деле был не просто Волк, а оборотень!
   - Ой, а это ещё кто такой?
   - Это такое существо, которое по ночам превращается в зверя и охотится, а днём прячется, чтобы его не погубил солнечный свет.
   - Так, получается, он умер, оттого что слишком долго ждал Красную Шапочку и не заметил, как наступил рассвет?
   - Честно говоря, оборотень сам так и не понял, что же его сгубило: то ли луч Солнца, то ли стрелы дроу, примчавшихся на помощь настоящей бабушке, а то ли он скончался от разрыва сердца, когда выпрыгнул в окно и увидел говорящую голову из теста.
   - И какова же мораль этой сказки? - спросил помрачневший гномик.
   - Мораль печальна и проста. Из-за того, что девочка постоянно носила свою дурацкую красную шапку, прикрывающую острые ушки, в ней не сразу опознали эльфийку. В результате: лишилось жизни такое удивительное и уникальное создание, как оборотень.
  
  
   Глава 13
   Найдёнова Липа
   - Ну и встряла же ты, подруга! - сочувствующе обратилась я к самой себе. Затем с ехидцей добавила: - Нефертити, недоделанная! - После снова грустно вздохнула: - И не видать тому ни конца, ни края.
   Путь от обычной российской девушки Липы - оператора сотовой связи с порядковым номером двести двадцать шесть до Олимпиады Первой Освободительницы - королевы Вивьера - крупнейшего человеческого государства невесть, где находящейся планеты был перенасыщен событиями и эмоциональными переживаниями. Однако с календарной точки зрения он оказался относительно недолог.
   Ещё вчера я опасалась тёмных закоулков, никогда не бродила в одиночку в вечернем парке, не спускалась в неосвещённые подземные переходы, молила бога, чтобы не нарваться на толпу скинхедов и боялась столкнуться в подъезде с соседом-алкашом, которого водкой не пои - дай повод обидеть беззащитную сироту. А теперь целая рота гвардейцев круглосуточно оберегает меня, как зеницу ока. Да помимо них имеется взвод телохранителей из лучших воинов-орков, которые порвут на лоскуты (в буквальном смысле) любого, кто косо глянет в мою сторону.
   Ещё вчера моим жильём была тесная однушка в "железобетонном скворечнике". А сегодня обитаю во дворце с трёхзначным числом комнат, причём в некоторых из них можно устраивать футбольные матчи.
   Ещё вчера я имела всего три приличных платья и две пары туфель, перебивалась от зарплаты до зарплаты, а если удавалось сэкономить за месяц тысячу-другую и отложить на отпуск - радовалась как дитя. Нынешнему же моему гардеробу позавидуют многие земные принцессы, а их папаши - несметным сокровищам, хранящимся в казне, частично оставленной мне прежним правителем Вивьера, частично пополненным из запасов гнезда чёрного ящера.
   Кстати о птичках. Когда-то я не смела мечтать даже о канарейке или об аквариумных рыбках, а теперь у меня в домашних питомцах - обсидиановый дракон!
   Не так давно моя семья состояла из одной лишь Наташки - такой же, как и я, детдомовки, единственной подруги и названной сестры в одном флаконе. Она, пожалуй, единственная, по ком я скучаю на Земле. Теперь же народная королева-освободительница обзавелась десятками преданных друзей, сотнями хороших знакомых и тысячами просто уважающих оную разумных существ (не употребляю тут слово "людей", потому как, помимо них в этом списке присутствуют лица и морды иных рас). Но самое главное, я нашла родную кровь - своего НАСТОЯЩЕГО отца! И ещё одно самое главное - обрела ЛЮБОВЬ в лице Мидо - красивого, доброго, честного, сильного и молодого.
   Моё Величество - с ума сойти!
   Нет, когда затевала революцию, то совершенно не жаждала монаршей власти. Я просто восстала против беззакония, скотского отношения к людям, пыталась добиться справедливости... Как ни странно, затея удалась. Ну а в благодарность за это крестьяне усадили мой зад на трон и принудили самопровозгласиться "анпиратицей"!
   Увы, как писал старик Шекспир: "Не всё спокойно в датском королевстве".
   Конечно, я не питаю иллюзий насчёт того, что с захватом столицы Вивьера, сразу же наступит всеобщее счастье. Согнать прежнего короля с престола и самой взгромоздиться на золочёный стул с витиеватыми украшениями - это лишь полдела. Ещё надлежало удержать власть. Причём не силой, а грамотным руководством. И чую, задачка не разочаровать поверивший тебе люд будет посложнее, нежели призвать их под ружьё.
   Положим, додавить с помощью ополченцев разрозненные, но по-прежнему яростно огрызающиеся отряды сподвижников Констафа, сумеем. Потом следует распустить мужиков к жёнам и детям. Пусть занимаются более привычными профессиями.
   Но вот как бороться со "свиньёй" подложенной нам прежним властителем? С тысячами отморозками, намеренно выпущенными на волю? Констаф будто заранее предчувствовал свой печальный исход и специально накопил в тюремных застенках столько отребья, не предавал их казни. Как мне победить не на шутку разгулявшийся бандитизм? Грабежи, убийства, насилие, воровство процветают, как никогда.
   Плюс десятки ежедневных пожаров, вспыхивающие тут и там - тоже, подозреваю, отнюдь не из-за неосторожного обращения с огнём.
   Да ещё участившиеся случаи нападения виверн, гигантских жаб, ядовитых змей и прочих мерзких рептилий. Мёдом им тут намазано что ли? Старожилы не припоминают, чтобы творилось что-то подобное. Странно, загадочно и подозрительно всё это.
   Но я справлюсь! Обязательно! И прослыву в памяти потомков не только Первой или Освободительницей, а и Мудрой!
   - Ну, так, что будем делать, Ваше Величество? - вывел меня из задумчивости маркиз Нэллис, согласившийся возглавить наспех организованную жандармерию.
   Маркиз - один из немногих дворян, которые без колебаний, перешли на сторону бедняков. И хотя при Констафе Нэллис занимал пост начальника тайной канцелярии, никаких предубеждений касающихся ведения им двойной игры у меня не возникает.
   Во-первых, он добросовестно и умело выполняет возложенные на него обязанности. За несколько дней (точнее суток, ибо это человек со "стальным стрежнем" внутри, порою кажется, не ведает усталости, и работает даже ночами), по "горячим" следам, раскрыл четыре десятка дел и переловил около сотни злодеев. Ещё большее количество преступлений удалось предотвратить благодаря мерам предосторожности, своевременно предпринятым по его ценным указаниям.
   А во-вторых, потому что при прежнем короле этот суровый мужчина с цепкими глазами, служил в вышеупомянутой должности давно, но в момент изгнания супостата был закован в колодки и висел на цепях и крюках на самом нижнем и сыром этаже арестантского подземелья. Не требовалось слыть великим специалистом дабы понять, что некогда крепкого мужчину средних лет, превратившегося в дряхлого седовласого старца, долго и жестоко пытали, морили голодом, холодом и калёным железом. Веки его были срезаны, ноздри разорваны, все без исключения пальцы на руках были отрублены, по всему телу виднелись уродливые следы не неподдающихся счёту увечий. Нэллис не реагировал на внешние раздражители, дышал так слабо и редко, да вдобавок был настолько окоченелым, что мы поначалу решили, будто бедняга помер. Никогда не забуду его остекленевший взгляд.
   Однако когда страдальца опустили вниз, и по традиции, как всем мёртвым, накрыли лицо тканью, из-под неё неожиданно раздался гневный крик, едва не отправивший на тот свет товарищей, державших носилки с "трупом":
   - Эй! Погодите меня хоронить! Не сдохну, пока кое-кому не отомщу!
   И было в том голосе что-то такое, отчего, как пишут в книгах, кровь в жилах стынет.
   Причин, заставляющих его терпеть мучения и цепляться за жизнь, узник не называл. Равно как умалчивал, чем конкретно провинился перед свергнутым тираном. Скупо проронил что-то про личные счёты и всё. Однако информацию о том, кто он есть на самом деле, и кем был до заключения, не таил. А когда ему поведали о сложившемся в государстве положении, сразу же предложил свою квалифицированную помощь. Выяснилось, что советник Острад знал Нэллиса ещё по прошлой жизни, характеризовал его только с положительной стороны и даже настойчиво рекомендовал назначить его капитан-командором местной военизированной полиции. Естественно, после резюме от великого прорицателя, нужно быть полной дурой, чтобы отказаться от столь ценного кадра...
   - Как поступить, ваше высокородие, пока не знаю. Однако публичная казнь схваченных преступников - это полная ерунда, которая вряд ли поможет делу. И уж тем более я категорически против привлечения к данному процессу Ту Синха со степняками, - покачала я головой. И пояснила: - Как минимум, это безнравственно. Кроме того, сильно сомневаюсь, что оставшиеся на воле злодеи, сразу же прекратят вершить плохие дела и превратятся в праведников, едва прослышат, как их менее удачливые товарищи заживо зажарились в драконьем пламени или попали на обеденный стол к оркам.
   - Позвольте с вами не согласиться, Ваше Величество, - возразил Нэллис, - Да, закоренелых негодяев это не сломит, но остальных, коих большинство, непременно заставит задуматься, прежде чем рискнуть отправиться на следующее дело.
   - Возможно. Но вы, сударь, не учитываете ещё одну немаловажную деталь. Ведь как ни запрещай, но на площадь всё равно проникнут вездесущие любопытные дети. А им глазеть на подобное зрелище уж точно не рекомендуется, - продолжала я гнуть свою линию. - На глазах ребятни, и без того пролито уже достаточно крови. Так что, нет, капитан-командор, нет и ещё раз нет! Запугиванием мы однозначно ничего не добьёмся. Бандиты только озлобятся и станут осторожнее. И вы не правы: судя по рожам повторно брошенного за решётку контингента, там все, без исключения, закоренелые убийцы и воры. Это настолько алчные мерзавцы, что готовы мать родную продать за медяк. Грабить и убивать эти мерзавцы перестанут лишь тогда, когда окажутся в могиле.
   - Тогда, хотя бы давайте устроим, показательные пытки? Без летального исхода.
   - Вы совсем спятили, Нэллис?! Я, до сих пор себя корю, что позволила тайно прибегать к крайним мерам допроса, в отношении некоторых подонков, а вы предлагаете всю эту дикость вытащить на всеобщее обозрение!
   - Эх, моя королева, всё-таки вы слишком добры, - покачал головой капитан-командор, зачем-то присовокупив: - Даже для простолюдинки.
   И хоть из уст собеседника это прозвучало как укор, я посчитала упрёк за комплимент. Не люблю насилие. Особенно неоправданное. Убивать на войне в бою, - это одно, но в мирном городе нужно стремиться решать проблемы цивилизованными способами.
   - Зато вы, маркиз, наоборот, чрезмерно жестоки! Между прочим, надсмотрщики на вас жалуются. Поговаривают, что вы готовы разорвать на куски любого заключённого. Даже пойманных за малейшую провинность бедняг лупите до потери чувств. Сетуют на то, что частенько, после общения с вами, избитые узники частенько больше не приходят в себя и их приходится оттаскивать на кладбище, - парировала я строгим голосом. - Потрудитесь объяснить, как это следует понимать? Мне рекомендовали вас исключительно как человека, разумного, талантливого и справедливого. Но пока, увы, вижу перед собой лишь мстительного субъекта, дорвавшегося до высокого чина и пользующегося служебным положением, ради сведения личных счётов с давними обидчиками. Может, как вы выразились, я и чересчур добра, но долго смотреть сквозь пальцы на такое безобразие не намерена! Замордованные вами подлецы, конечно же, заслуживали наказания, но не у всех же степень вины была смертельной?
   - У ВСЕХ!!! Эти твари, все без исключения заслуживают самой жестокой кары! Будь моя воля, некоторых из них я бы воскресил и убил дважды! - прорычал мужчина в шрамах, заставив меня невольно поёжиться.
   - Ну, знаете, это уже слишком, - возмутилась я. - Или объясните, наконец, почему вы так считаете...
   - Не могу!
   - Что ж, воля ваша. Но в таком случае я вынуждена буду сместить вас с поста капитан-командора! - пригрозила я.
   - Делайте, как посчитаете правильным, - обречённо опустил голову собеседник.
   Нет, это не выход. Срочно нужно найти с ним общий язык, вникнуть в его проблему, понять что за горя его гложет, что за сила им движет. Терять такого ценного сотрудника особенно сейчас, совершенно не хочется
   - Нэллис, ну поведайте, что превращает вас в зверя? - уже с нежностью обратилась я человеку без век. - Ведь не за свой же обезображенный внешний вид вершите возмездие?
   - Нет, не за него, Ваше Величество.
   - Я хорошо помню о данном обещании. При первой же возможности закажу для вас полный курс регенерации у светлых магов.
   - Вы очень добры, моя королева, - повторился подданный с лёгким поклоном. - Однако на самом деле это не так срочно. Я уже практически свыкся. Гораздо важнее раны сердечные, но, к сожалению, ни какой эльф такое не исцелит.
   - А я? Может быть, я сумею помочь, Нэллис? Хватит уже таить в себе боль. Поделитесь ею с другими и увидите, - вам обязательно станет легче!
   Сначала побагровевший, а затем побледневший "живой труп" тяжело взглянул из-под обезображенного лба, затем обратился ко мне, пренебрегая правилами этикета:
   - Девочка, а ты уверена, что готова разделить со мной мою боль?
   "Жуть какая. Теперь уж точно не уверена", - испуганно подумала я про себя, но закусив губу, чтобы не брякнуть вслух какую-нибудь глупость, дав тем самым повод решившемуся на откровение милорду передумать, кивнула.
   Не мастак Нэллис излагать длинные и красочные истории. Но даже краткое сбивчивое повествование о своей горькой судьбе, в котором рассказчик намеренно опускал чудовищные подробности, прибавил мне седины в волосах и заставил по-иному взглянуть на его поступки.
   Первая часть жизни этого человека напоминала красивую добрую сказку.
   Молодой, богатый, талантливый и довольно-таки симпатичный граф казался баловнем судьбы.
   Несмотря на юный возраст, его уважали соседи по иерархической лестнице. Ведь он не прокутил, как многие, отцовское наследство, а приумножил его. Удивительно, но за что бы тот ни брался, любые начинания приносили доход и славу.
   К нему был благосклонен король за верную службу и непоказное проявление патриотизма и очень скоро пожаловал ему титул маркиза.
   Он пользовался успехом у дам, как чуткий, пылкий и ни капли не эгоистичный любовник. Ну и как завидный жених, а в перспективе хороший муж.
   Вассалы также обожали своего сюзерена за то, что тот не душил их налогами, гнобил в меру, всячески поощрял старания и вообще общался с челядью не свысока, плюя через губу, а практически на равных.
   Через какое-то время, как и полагается, Нэллис выбрал себе суженую. Да не абы какую, а саму княжну Эйфориду! На зависть всей не остепенившейся мужской половине человечества (и даже какой-то части эльфийского) покорил сердце знаменитой писаной красавицы, к тому же с наследством немалым! Граф, то есть уже маркиз, привёз невесту из соседней страны, что, несомненно, благоприятным образом повлияло на добрососедские отношения Баркландии и Вивьера. Супруга вскоре родила ему чудесную малышку. В общем, так бы семейство жило и не тужило до счастливого конца, кабы однажды, возвращавшемуся с охоты Констафу не взбрендило нагрянуть к любимчику-маркизу в гости.
   В принципе ничего экстраординарного в том не было. Подобное случалось уже не впервой, и радушный Нэллис, зная пристрастия монарха, организовал встречу на должном уровне.
   Однако, то ли венценосец перепил до такой скотской степени, что начал бессовестно охотиться на "жаркую чужестраночку", а хозяину дома сильно не понравилось, что правитель Вивьера суёт руки туда, куда ему не положено; то ли какой-то злой язык нашептал Констафу, будто почти князь (а по законам Баркландии, через одиннадцать лет после заключения брачных уз с Эйфоридой, Нэллис мог претендовать и на наследование княжеского титула), давно уже обогнавший его по богатству, мечтает о смене власти в стране: то ли ещё что-то послужило причиной всплеска королевского негодования. Но уже следующим утром маркиза объявили государственным преступником, заковали в кандалы и бросили в темницу, а его имение отошло во владение сидящей на троне династии.
   К сожалению, к этому моменту Констаф окончательно разругался с Генургом Пятым и родичи Эйфориды не смогли помочь мужу княжны. И потому данный инцидент послужил трагическим переходом ко второй страшной части, когда добрая сказка превращается в фильм ужасов.
   Опального дворянина били, пытали, пытали, били, снова пытали и опять били. До тех пор, покуда он не переставал подавать признаки жизни. Потом давали немного отлежаться и возобновляли процедуры. Нэллис потерял счёт времени и не ведал, сколько минуло с даты ареста: один месяц, два дня, пять лет или целая вечность. Но зато он точно знал, что жене и дочке удалось спастись от гнева монарха. В последний миг они укрылись в тайной нише стены, а затем покинули дом через подземный ход.
   А ещё Констаф так и не смог конфисковать двадцать два сундука, набитых золотом и драгоценностями, хранящихся в гномьем банке - у коротышек своя политика. Оттого и бесился! Ему, Нэллису те богатства, скорее всего, уже не пригодятся, а вот красавице Эйфориде и малышке понадобятся. А по сему, он ни под какими пытками не перепишет ни на кого доверенность.
   Так и тянулись бесконечно долгие и бесконечно однообразные часы, дни, годы ...
   Надежд на спасение не было абсолютно никаких. Какая внутренняя сила не давала маркизу сдохнуть или сойти с ума, он и сам не понимал. Скорее всего, искорка приятных воспоминаний о близких ему людях. И ещё, пожалуй, вера. Как же без неё? Вера в благополучное будущее своей семьи. Воспоминания и вера - это то немногое, что у него осталось, то, что никто не силах был у него отнять. И этой малости Нэллису было вполне достаточно, чтобы хранить душевное равновесие и справляться с любыми физическими муками.
   Но однажды его дежурный мучитель осклабился и заявил:
   - Ну, всё, упрямец, сегодня ты, наконец, вернёшь королю награбленное! Опробую на тебе новый метод. Будет одновременно очень больно и очень приятно!
   Узник презрительно скривился, мол, не первый раз уже подобные хвастливые заявления слышу.
   - Поясню: больно тебе, а приятно - мне.
   Нэллис и на сей раз не удосужился ответить этой опостылевшей роже.
   - Да нет, ты не понял, болван. Боль твоя будет не физической, - живодёр как-то по особому гадко хмыкнул и подал условный знак помощнику, наблюдающему за дверью. Тот с готовностью залязгал железными засовами и втолкнул в камеру связанную заплаканную женщину в разодранном платье и туго связанными за спиной руками. - Глядите, милорд, кого мы вам привели прямо из тёплой королевской опочивальни. Новую игрушку его величества! Игрушку-потаскушку, хе-хе, - мерзко хихикнул тюремщик представив несчастную. Затем добавил в голос извиняющихся ноток. - Правда, бракованная попалась, слишком быстро сломалась. С неженками это частенько. Но ничего, мы ведь не привередливые, нам позабавиться и такая сойдёт, верно?
   Подвешенный на крюках Нэллис нахмурился и безучастно посмотрел на провинившуюся девицу... а потом вдруг бешено задёргался, загромыхал цепями:
   - Эйфорида!
   Как они нашли её?
   Хотя, как позже выяснилось, с момента расставания прошло всего несколько лет, он с трудом узнал свою любимую. Казалось, супруга постарела лет на двадцать. Впрочем, маркиз и сам за эти годы превратился в немощного старика.
   Палач, грубо приподнял за волосы упавшую на колени княжну и от души хлестнул её по щеке. Та сжала губы, стараясь стойко снести боль и унижение, но не выдержала, зарыдала.
   - Ты за это жестоко заплатишь, сволочь! - яростно захрипел маркиз.
   Тюремщик слащаво улыбнулся, затем стал медленно развязывать подпоясывающую штаны верёвку и приговаривать:
   - Потерпи, милая, сейчас начнётся потеха.
   Эйфорида отрицательно замотала головой и, перебирая босыми ногами по полу и обливаясь слезами, затравлено попятилась.
   - Не трогай её, ублюдок! Не смей даже прикасаться к ней, урод! Нет! Стой! Передай королю, что я всё скажу, всё подпишу, всё отдам! Лично, ты станешь баснословно богат! - заорал Нэллис. Он был готов сдаться.
   Но заманчивые посулы, равно как и страшные угрозы с проклятьями из уст узника, истязатель игнорировал...
   - Я рвал мышцы и сухожилия, бился в конвульсиях, пускал пену изо рта, умолял и проклинал, а они лишь смеялись мне в лицо и демонстративно грубо, словно взбесившиеся животные, насиловали её, - неподвижно уставившись в одну точку, вспоминал командор.
   - Они? - сглотнув застрявший в горле ком, тихонько спросила я. - Так этих похотливых скотов было несколько?
   - Несколько, - горько усмехнулся Нэллис. - Их было несколько сотен! Триста двадцать шесть, если быть совсем уж точным: пятьдесят пять стражников, двести семьдесят убийц, воров и прочего отребья из соседних клеток. Тех, которых потом выпустил на волю паршивый монарх. Мерзавец, который тоже принимал участие и стал первым, кто обесчестил мою жену. Самое обидное, что княжна сама явилась в столицу и подписала все необходимые документы для того, чтобы двору отошли деньги и сокровища нашей семьи, что доселе хранились в недосягаемом банке гномов. Глупенькая надеялась, таким образом, выкупить мою свободу. Думала, что Констаф проявит милосердие. Но лживой твари на троне этого оказалось мало! Помимо материальных ценностей он запросил от Эйфориды пять ночей женской ласки. Даже не представляю, каких усилий это стоило бедняжке. Но ради меня любимая переборола собственное отвращение и согласилась. Потом, конечно же, сюзерен жестоко обманул обесчещенную княжну, и её притащили в клетку...
   - Вот же мразь! Подлец! Ненавижу! - сжала я от негодования кулаки.
   - И потому, Ваше Величество, прошу, поймите меня правильно и впредь не останавливайте, если я встречу обидчиков моей милой Эйф.
   - Х..хорошо, милорд, - сглотнув горький ком, кивнула я. - Я даю вам право на казнь этих грязных свиней без суда и следствия.
   - Моя королева, вы только не подумайте, будто я вконец обезумел от утраты. Точно так же, как и вы, считаю, что людская жизнь - бесценна. Однако даже смертная казнь для этих бесчеловечных существ - слишком малое наказание. Знаете, они ведь не просто влезали на "шлюху" благородных кровей, а непременно желали проделывать это на глазах её супруга. Они получали наслаждение от чужого унижения. Веки мне предварительно срезали, дабы не смог зажмуриться. Но им незачем этого было делать. Я и так глядел во все очи. Чтобы всех до единого запомнить! Чтобы каждому потом отомстить!
   Во взоре Нэллиса блеснуло столько гнева, что даже мне стало не по себе.
   - А ещё они непременно желали, чтобы княжна стонала и кричала от наслаждения. Эйфорида, естественно, противилась. Тогда её изуверски наказывали, и она стонала и кричала, только не от удовольствия, конечно, а от нестерпимой боли, - продолжал маркиз, вновь перейдя со мной на ты: - И знаешь, Олика, я бы, наверное, всё простил, если бы она осталась жива.
   - А... как... умерла... ваша Эйф? - с трудом выговаривая слова, поинтересовалась я.
   - Да точно никто и не заметил, как и когда. На третьи сутки беспрерывного истязания, когда у неё не осталось сил даже на то, чтобы изредка постанывать, очередной сползший с княжны насильник, посетовал на то, дескать, потаскуха, была чересчур холодна с ним. А когда пригляделся повнимательней, обнаружил, что та уж давно и не дышит.
   - Кошмар какой! - вздрогнула я. - Искренне вам соболезную.
   Мужчина слегка кивнул, принимая моё сочувствие.
   Мне стало невыносимо стыдно за всё те грубости, что наговорила этому человеку ранее.
   - А что было потом? - спросила я. Тут же мысленно выругала себя за неуместное любопытство и извинилась перед страдальцем: - Ах, прошу прощения за бестактность, понимаю, как вам неприятно возвращаться в тот роковой день.
   - В ту роковую ночь, - поправил бывший граф. - Это произошло в ту самую ночь, когда вы, Ваше Величество, с армией орков и крестьян начали штурм столицы. Эх, всего на несколько часов не успели.
   - На несколько часов?! Ай-ай-ай, до чего же жаль, - чуть не всхлипнула я. - Если бы только знала, отдала бы приказ выступить чуть пораньше.
   - Да, возможно, тогда повезло бы, - с грустью промолвил собеседник. - Хотя, что об этом пустословить? На всё воля Создателя. Что произошло, того уже не вернуть. Не вините, себя, моя королева, уж вы-то тут точно совершенно ни при чем.
   Чтобы отвлечь Нэллиса от повторного переживания трагедии, я перевела беседу в иное русло:
   - Ладно, милорд, давайте обсудим наши дальнейшие планы по противодействию разгулявшейся в городе и окрестностях преступности? Как, к примеру, обстоят дела с массовым внедрением агентов в шайки? С налаживанием сети информаторов? Получается, как вы хотели?
   - Не совсем так как хотел, но эффект определённо есть, - охотно переключился на разговор о работе руководитель жандармерии. - Кстати, ваш знакомец Мидо, очень на этом поприще преуспел. Благодаря его оперативным действиям, нам удалось обезвредить аж четыре группы разбойников. А в данный момент он вышел на след главаря бригады "кровавых поджигателей".
   - Правда? - приятно удивилась я неожиданно хорошо проявившему себя в шпионской деятельности другу.
   - Истинная, Ваше Величество! Тем не менее, это ничтожные крупицы успеха, на фоне горы провалов. Почти всегда бандиты оказываются на шаг впереди. Едва удаётся обнаружить место, где они прячутся, или куда собираются нагрянуть, как эти сволочи, словно тараканы, расползаются по щелям, - посетовал Нэллис, после чего достал свёрнутый в рулон лист бумаги и развернул его. - Вот здесь у меня свежие данные о расположении наиболее крупных преступных гнездовий - результат минувшей бессонной ночи целой полусотни моих людей. Однако с уверенностью могу отметить, что уже к полудню, данный список потеряет актуальность. Эх, если бы можно было заполучить хотя бы несколько часов форы, тогда мы бы перехватили инициативу. А так город обречён.
   - Но как же её обеспечить эту фору? - вскинула я бровь, не отрывая взгляда от карты и предполагая, что вассал намекает на какое-то дополнительное содействие с моей стороны. - Говорите, не стесняйтесь. Чего вам не хватает? Людей? Полномочий? Или требуется дополнительная кругленькая сумма золотом для оплаты информаторов?
   - Эх, если бы всё было так легко, - покачал головой маркиз. - Нам не хватает именно времени. Вот если бы мир ненадолго остановился, было бы просто замечательно. Не сочтите за дерзость, но, боюсь, такие чудеса не под силу даже вам, моя королева.
   "Согласна: ни мне, ни золотому жуку, ни даже богам", - печально подумала я, а затем, вновь, коря себя за несдержанность, обратилась к капитан-командору:
   - Нэллис, уж извините, что вновь тереблю вашу рану, но вы так и не поведали, что стало с вашей дочерью?
   На худом лице мужчины заиграли желваки, заставив меня очередной раз пожалеть о том, что спросила.
   - В те редкие минуты, когда Эйфориде давали передохнуть, она успела мне обмолвиться, что не уберегла наше чадо. Девочку почти сразу утопили слуги, предавшие нашу семью. Они поджидали княжну с ребёнком на выходе из тайного подземелья. Случайным образом жене самой удалось избежать подобной участи. Какой-то, случайно проезжавший мимо тёмный эльф заколол алчных негодяев и вытащил из реки захлёбывающуюся княжну с камнем, привязанным к шее. Малышку Пенелопу, к сожалению, остроухий не спас, как ни нырял. Видимо к тому моменту её уже отнесло ниже по течению.
   - П...Пенелопу? - дрожащим голосом, проговорила я. - Нэллис, имя вашей дочери - Пенелопа?!
   - Именно так, Ваше Величество. Но в кругу семьи мы ещё ласково называли Ло.
   - А... а сколько ей лет?
   - Одиннадцать было. На тот момент, когда её не стало...
   - То есть сейчас, получается, Ло должно исполниться пятнадцать-шестнадцать?
   - Могло исполниться, - сухо поправил меня маркиз, а потом, будто почуяв неладное, изобразил на изувеченном лице насторожённость. - Но почему вы интересуетесь, Ваше Величество?
   "Не может быть! Столько совпадений! Неужели она?!" - моё сердце заколотилось, как бешеное. Зажав на удачу кулаки, я без объяснения причин, оставила Нэллиса в зале, а сама стремглав помчалась к советнику Остраду. Вернее, к его ученику Улиссу, а ещё точнее, - к его подружке, которая уж больно умело, даже для моего опытного на подобные обманки детдомовского глаза, маскировала под обликом беспризорной девицы воспитанную леди...
  
  
   Глава 14
   Сергей
   Если бы можно было выразить в килограммовом эквиваленте всю тяжесть груза ответственности, навалившегося на мои плечи, то у меня, наверное, мгновенно треснули ли бы кости.
   Обворожительная Эльдрагория давно улетела, а я всё ещё сижу, как мешком пристукнутый. От обилия новой информации путаются мысли. Закипающий от запредельных нагрузок мозг грозится в любое мгновенье уйти в отказ. Дополнительно вносит сумятицу и вынужденная скорость принятия правильного решения. "Монетой забвения" надлежало воспользоваться не раньше, чем через пять и не позднее, чем через пятнадцать минут после того, как исчезнет драконесса.
   Минуло уже шесть (всего-то шесть?) минут, а я всё медлю, сомневаюсь. Может быть демиург, в самом деле, желает мне добра и присылал лазурную помощницу с благородной миссией?
   Семь минут. Но мне не нравится, что меня поставили перед фактом. Ведь, по сути, припёрли к стенке, сунули в руки древний артефакт и, вынуждают осуществить запуск "хроно-бомбы", по сравнению с которой её ядерная коллега - новогодняя хлопушка.
   Восемь. Почему же мне не дают время на то, чтобы опомниться? Почему лишают возможности проверить предоставленные данные, или хотя бы проанализировать их?
   Девять. Кто знает, до чего там досовещались властелины миров? А что если это, не спасение, а размен фигурами? Или жертвоприношение?
   Десять. Осталось всего пару минут. Пешки не задают вопросов. Они должны безропотно подчиняться воле шахматиста и идти туда, куда им прикажут. Даже заведомо зная, что шагают навстречу смерти. Но кому нравится быть пешкой? И хотя Игрок1 всячески намекает, что я - далеко не самая слабейшая фигура (ну или, по крайней мере, та из пешек, которую в перспективе собираются подвести к противоположному краю доски и превратить в ферзя), на меня снова нахлынуло параноидальное настроение.
   Одиннадцать. Что там надо? Повернуть лучи против часовой стрелки на два щелчка и поймать подброшенную монету, когда та совершит пару-тройку оборотов? Всего-то! Но как же тяжело.
   Двенадцать минут. За стенкой продолжают буянить соседи - вот кому всё нипочём!
   Тринадцать. Нехорошее число. Блин, вот уже и дурацкие суеверия полезли наружу.
   Четырнадцать минут!!! Теперь отсчёт на секунды. Дальше тянуть нельзя. Душно.
   "Эх, солнышко, надеюсь, поступаю правильно", - мысленно обратился я к спящей Теоне и вышел в коридор.
   Строго соблюдая все наставления Эльдрагории, положил "монету забвения" на руку, резко выдохнул, как алкоголик перед принятием на грудь стакана спирта, и подбросил предмет...
   За несколько секунд до этого у толкинистов из смежного купе, что-то зазвенело. Потом один из пьяных парней пробубнел что-то оскорбительное в адрес очевидно опростоволосившегося приятеля. Тот возмущённо закричал на обидчика. Ругань нарастала, после чего загрохотали упавшие тела. Почти сразу за этим, долгий и протяжный звук, похожий на сигнал парохода, но только исходящий, как мне показалось, из переполненного пивными газами кишечника, спровоцировал взрыв хохота. А после недовольного возгласа "Фу-у, Вася, что ты за дряни такой нажрался?!", вся разудалая четвёрка резко рванула на свежий воздух.
   И всё бы ничего, но только эти козлы толкнули меня!
   Проявляя чудеса акробатики, я всё же кое-как умудрился поймать перекрутившуюся на несколько лишних оборотов монету. Однако помимо нужного слова на языке истинных творцов, из уст моих вырвалось совсем ненужное "заклинание" на русском непечатном.
   Органы слуха мгновенно фиксируют опустившуюся на мир зловещую тишину. До чёртиков застращанный Эльдрагорией, я инстинктивно жмурюсь и втягиваю голову в плечи, в ожидании БАДАБУМа галактических масштабов...
   С долгую минуту лежу на пыльном полу вагона, неудобно скрючившись буквой "зю" и боясь не то, чтобы пошевелиться, а даже дышать. Но нешуточные космическое силы, затронутые древним артефактом, почему-то не спешат наказывать меня за непозволительное деяние со временем.
   "Может, обошлось и никакого разрыва вселенской материи не произошло?" - робкой надеждой пискнула в голове мысль.
   По-звериному я изучающе тяну носом воздух. Анализирующие атмосферу обонятельные рецепторы не выявляют отклонений от нормы и я осмеливаюсь медленно приоткрыть левый глаз. А затем быстро вытаращиваю правый и... клацаю отвисшей челюстью!
   Не знаю, как насчёт чёрных дыр и прочих аномалий, но чую, что что-то всё-таки пошло не так. Об этом красноречиво кричит и не исчезнувшая, как ей полагалось, вибрирующая в кулаке "монета забвения", и весьма интересная картина, наблюдаемая моими "зрительными датчиками".
   Четыре молодых человека, разукрашенных и разодетых в, как им самим мнится, орков, застыли словно манекены. Причём застыли в очень странных и неестественных позах, не многим отличавшихся от моей. Один из парней так вообще висит в десятке сантиметров от пола. Создалось впечатление, что тела дебоширов замерли в тот самый момент, как я поймал "хронорубль". Впрочем, похоже, так оно и есть.
   - Море волнуется раз, море волнуется два, море волнуется три - на месте морская фигура замри! - вспомнил я фразу из детской игры и невольно вздрогнул, ощутив, насколько громко звучит мой голос в абсолютной тишине.
   Поскольку привычный стук колёс движущегося по железной дороге поезда, отсутствует наравне с остальными звуками, то уже заранее предвосхищаю, что именно обнаружу за окном. Тем не менее, после того, как все же поднимаюсь на ноги и бросаю взгляд вдаль, из груди вырывается удивлённое:
   - Невероятно, я что, поставил на паузу весь мир?!
   Найдёнова Липа
   Пенелопа и Нэллис. Девочка, уже давно отчаявшаяся найти родных и много лет назад похоронивший и оплакавший её отец. Я буквально ревела от счастья, наблюдая за их воссоединением. Столь сильные эмоции мне довелось переживать лишь однажды, когда сама отыскала своего папу.
   Однако я не стала долго спекулировать на положительной энергетике, смущая, вцепившееся и не выпускающее друг дружку из объятий, семейство, а тактично покинула тронный зал. Печально, конечно, что радость встречи неполная, и с ними нет княжны Эйфориды, но тут можно процитировать самого опального маркиза: "На всё воля Создателя. Что произошло, того уже не вернуть".
   - Пускай пообщаются, - прикрыв за собой дверь, шепнула я паре стражников с алебардами.
   Караульные синхронно кивнули.
   - А мы пока и там посовещаемся, - развернулась я к ожидающему моей аудиенции народу и указала на стоящий у стены огромный диван.
   Министры и советники, тоже искренне ликующие за натерпевшегося бед Нэллиса, понимающе улыбались и даже не думали перечить. А вот срочно вызванная "правая рука" милорда составила исключение. В том смысле, что данный "товарищ миллиционер", экстренно выдернутый из-под тёплого одеяла в законный выходной и ещё не отдышавшийся от продолжительного бега, отчего-то стоял смурнее тучи. Звали его Бордиан, он тоже был из сочувствующих угнетённым гражданам Вивьера дворян, тоже когда-то трудился в королевских "спецслужбах" и в молодости крепко приятельствовал с Нэллисом.
   Сначала мне показалось, будто заместитель капитан-командора не очень доволен тем фактом, что на его плечи сейчас переляжет вся тяжесть проблем по наведению в городе порядка. Но ведь его начальник выпал из колеи по очень уважительной причине, и не думаю, что тому потребуется слишком много времени на восстановление работоспособности. Всё-таки Нэллис весьма ответственный человек и как никто другой осознаёт, что дорога каждая минута. Именно по той же самой причине и я перво-наперво завела разговор с хмурым жандармом, а не с кем иным.
   - Бордиан, вот вам свежая бумага. Ознакомьтесь с содержимым и немедленно предпринимайте меры, - протянула я свиток, чуть ранее, предоставленный мне Нэллисом. - Здесь список адресов и лиц, которые... Да вы, предполагаю, и сами в курсе?
   - Так точно, Ваше Величество! И меры уже вовсю предпринимаем. Рано утром, до того, как идти о дворец, капитан-командор передал мне дубликат этого документа, и мы с ним обсудили варианты действий.
   Ага, значит, я была не права. Передо мной истинный патриот. И вовсе он не нежился в постели, а почитай с рассвета, если ещё не с вечера, пахал во благо страны. Ну а мрачный, потому что устал, как собака.
   - Хорошо. Тогда не смею вас больше задерживать, - сказала я и, повернулась было, к заждавшимся у дивана чиновникам.
   Но Бордиан не шелохнулся.
   - Что-то ещё? - поинтересовалась я.
   Щека мужчины нервно дёрнулась, зрачки расширились, и он еле слышно выдавил:
   - Мидо.
   В душе затрезвонили тревожные колокольчики.
   - М...Мидо? Что с ним?!
   Вместо ответа шумное сопение и устремлённый в пол взгляд.
   - Да говорите же!!! - срываясь на высокие нотки, потребовала я.
   - Извините, моя королева, но мы не уберегли его.
   - Что? - практически беззвучно пролепетали мои дрожащие губы. - Но... как же так?
   - Все подробности пока не известны. Мне самому несколько минут назад доложили. Он и ещё один агент вышли на бригаду "кровавых поджигателей", дабы выяснить основные мотивы их деятельности. Или, ежели инициатива не их собственная, то разведать, кто и с какой целью финансирует их группировку. "Кровавые поджигатели" вроде бы даже охотно приняли наших ребят, и чтобы проверить их в деле, сразу взяли на операцию. А потом... потом Мидо разоблачил себя тем, что пытался вынести из горящего дома маленьких детей... Ну и погиб.
   Мой разум ещё откалывался верить услышанному, а сердце уже сжалось в груди, провоцируя громкие всхлипы.
   - Как вскоре выяснилось, всё было подстроено. Второй, чудом уцелевший, парень сообщил, что в нашей команде завёлся предатель. И мы уже взяли гада, - как раз по шестому адресу из списка....
   Бордиан ещё что-то рассказывал, но я его уже не воспринимала его слова. Вместо этого в голове попеременно звучал, то мой собственный внутренний голос: "Ну, зачем ты отпустила его? Он же ещё мальчик. Милый добрый мальчик", то та самая злополучная фраза, произнесённая Нэллисом: "На всё воля Создателя. Что произошло, того уже не вернуть".
   - Не-е-ет! - надрывая связки, закричала я, после чего ноги мои предательски подкосились, узор витража на потолке закружился, сливаясь в единое цветное пятно, затем потерял резкость, а потом и вовсе померк...
  
   Глава 15
   Сергей
   Тринадцать мне было лет или даже двенадцать, точно не скажу, в раннем отрочестве короче. Под впечатлением фильма про сверхбыстрого супергероя, я частенько фантазировал перед сном на тему: "Вот было бы прикольно подобно главному персонажу уметь разгоняться до скорости молнии!" Чтобы относительно меня всё двигалось настолько медленно-премедленно, - чтобы между перескоком секундной стрелки с одной позиции на другую проходили целые сутки, ну или хотя бы часы, и казалось, будто мир замер.
   Так вот мечта идиота не только сбылась, но даже переусердствовала в своём воплощении. Время совсем остановилось! О причинах, по которым сие безобразие случилось, догадываюсь. Последствия же даже представить боюсь. Вопреки детским ожиданиям, ничего прикольного и весёлого в произошедшем не наблюдаю. Зато пугающего и непонятного - хоть отбавляй.
   Во-первых, тишина. Абсолютная тишина! До уха больше не доносится не то что, присущее железной дороге, ритмично-убаюкивающие постукивание колёс на стыке рельсов, а вообще ничего. Ни единого звука! Нарушают мёртвый хронопокой лишь только барабанящие удары собственного сердца, пульсирующим эхом отдающиеся в висках, да гонимые дыханием потоки воздуха, что на фоне вселенского безмолвия кажутся шумом прибоя.
   Во-вторых, с ума сводят неподвижные фигуры людей. Эдакая грандиозная экспозиция музея мадам Тюссо, с несколькими миллиардами "живых манекенов", но предназначенная всего для одного зрителя. Жутковато, если честно, бродить среди них. Найденные мною в вагоне-ресторане и сидящие со вроде бы и довольными, но застывшими выражениями на лицах Базирог, Ёлифрэль и Ролтрилтар также воспринимаются какими-то противоестественными, чужими.
   В-третьих, немного выбивают из колеи вещи, о существовании которых до тех пор, покуда не поставишь планету на паузу, не подозреваешь. Ну, или, по крайней мере, не задумываешься о них, либо задумываешься чрезвычайно редко. Впрочем, справедливости ради, данные наблюдения всё же следует отнести к любопытным факторам, нежели страшным.
   Кое для чего в мозгу без пяти минут выпускника технического вуза - то бишь, для человека не понаслышке знакомого с законами физики, математики и прочими точными дисциплинами - худо-бедно находилось объяснение. Но некоторые явления всё же загоняли в тупик моё серое мыслительное вещество. И тем сильнее, чем дольше я пытался обосновать природу бытия этих феноменов с научной точки зрения.
   Так, например, средневековая инквизиция, ни секунды не колеблясь, сожгла бы меня на костре, обнаружь она, что я не отражаюсь в зеркале и не отбрасываю тени. А вот любой современный инженер, имеющий в своём багаже фундаментальные познания в квантовой механике и хоть краем уха слышавший о корпускулярно-волновом дуализме, сразу поймёт причину этой "вампирской фишки". Ведь чтобы сформировалось изображение в зеркале, фотоны должны сначала долететь до него, затем частично поглотиться, частично вернуться обратно к органам зрения наблюдателя и вызвать раздражение сетчатки. Чего, разумеется, не происходит в режиме "мир на паузе". Точно также, дабы на том месте, где непрозрачный предмет заслоняет собой поток движущихся частиц света, образовалось затемнение, необходимо, чтобы те фотоны, которые успели "проскочить" ранее, уже умчались.
   Но тень у меня всё-таки есть. Она замерла там, где мой кулак сжал "монету забвения". И продолжает неподвижно висеть, даже несмотря на то, что я давно отошёл в сторону. Более того, в том месте, где пребывало в момент ловли древнего артефакта моё тело, осталась чернильная чернота, полностью повторяющая очертания фигуры. Аналогичное явление происходит и с другими перемещаемыми предметами. Когда их сдвигаю, объём пространства, где они находились прежде, занимает "абсолютное ничто" (если так, конечно, можно выразиться). Кроме того, вдоль геометрических границ передвинутых вещей появляется яркое свечение. Подозреваю, за счёт всё тех же фотонов, вытесненных из вновь занятого предметом куска вселенной.
   Однако наличие в арсенале той же самой теории квантово-волнового принципа заставляет меня недоумевать, почему я до сих пор не ослеп. Уж коль световые частицы остановились, то я обязан видеть мир, лишь передвигаясь (то есть, улавливая новые фотоны), а в местах, где глаза их уже однажды поймали, не должен видеть ровным счётом ни фига, ибо там нечего "ловить".
   Ещё, по идее, я вынужден был бы жутко упариться из-за того, что мой продолжающий активную деятельность биологический организм непрерывно вырабатывает тепло. А так как это происходит в среде, где всё "замёрзло", то молекулы воздуха не взаимодействуют с кожей, и, следовательно, не совершают теплообмен. Но нет. Неизбежного перегрева почему-то не происходит. Я, конечно, не жалуюсь, но почему?
   Следующей неразгаданной тайной остался вопрос - отчего я не задыхаюсь в окружении безынерционных кислорода, азота и прочих составляющих атмосферы?
   Ну и ещё можно нарыть целый миллиард головораспухательных загадок: о кристаллических решётках, о массе и инерции, о потенциальной и кинетической энергиях, о гравитационном взаимодействии, об импульсах, об электромагнитных полях и ещё о бескрайнем море законов, в формулах которых присутствует время, которое теперь равняется нулю.
   Ладно, спишем всё на непостижимую, для умов простых смертных, магию демихронов. Хотя с некоторых пор меня вроде бы тоже причисляют к их честной компании, увы, информационная база и скромные возможности Творца в моём арсенале пока что менее, чем номинальны. Единственное, что позволяет текущий статус "не волшебника, а только ученика", так это не сойти с ума, более-менее трезво анализировать сложившуюся ситуацию и пытаться найти из неё выход.
   По сути, перечень действий, которые могу предпринять, разнообразием не балует.
   Самый простой и, на мой взгляд, наименее опасный вариант развития событий - сидеть и ждать, покуда всё не разрешится само собой. Каким бы ни был могучим артефакт пресловутых Древних, очень сомневаюсь, что его мощности хватит на то, чтобы слишком долго удерживать в "подвешенном состоянии" целую Вселенную. Хотя не факт, что в данный момент "на паузе" стоит всё мироздание, а не всего лишь наша Солнечная система или только планета Земля. Или того хуже (но может и лучше), вдруг вообще замерло всего несколько десятков квадратных километров, обозреваемых мною из окна вагона? В любом случае, вряд ли это растянется на долгие годы. По крайней мере сильно на это надеюсь. Нет, почти уверен, что спасение придёт прежде, чем я состарюсь, ведь температура "монеты забвения" всё повышается и повышается. Это значит, штуковина работает на пределе своих возможностей, и если и далее ничего не предпринимать, в скором времени обязан случиться отказ с последующим аварийным отключением демиурговского "оборудования".
   Хм, а если нагрев связан с чем-то иным? А если при достижении критичечкой температуры двигатель хронокругляша не заглохнет, а пойдёт вразнос, что тогда? Что-что - долбабахнёт так, что даже зелёным человечкам на задворках Млечного Пути мало не покажется! Причём упомянутые лазурной драконессой сценарии с появлением в нашей галактике небольшой гравитационной аномалии либо взрыва сверхновой покажутся не такими уж плачевными. Плюс мне (ох уж это горе от ума) известен ещё такой страшный синоним астрономического апокалипсиса, как "рождение квазара"! И уж тогда, действительно, звёздная задница (пардон за мой французский) грозит всем и вся! И я сейчас не про "чёрную дыру"!
   М-да, а коли так, то ждать с моря погоды не стоит, а лучше самостоятельно выползать из того, во что вляпался. Самостоятельно и желательно поскорее! А как? Да очень даже просто - брошу монетку ещё разок, только теперь правильно. Благо уже никто не помешает. Хе-хе, как пишут в задачниках по физике: "при идеальных условиях".
   Извлёк из кармана изрядно потеплевший презент от Игрока1, мысленно повторил про себя заветное заклинание, затем, в соответствии с инструкцией по применению, уложил артефакт нужной стороной на согнутый указательный перст и уже собрался ударить по предмету ногтём большого пальца, как опять замешкался: "Ага, ну а если, как раз этот ход спровоцирует трындец в космических масштабах?". Бли-и-ин! Что же делать-то?
   И тут у меня случилось очередное пророческое видение. Мимолётное. Статичная картинка повисела перед глазами несколько секунд и исчезла. Неведомо откуда, наверное, какое-то шестое чувство подсказало, как и в случае с таксистом Боратом, но мой разум сразу осознал, что пред ним кадр из очень ближайшего будущего. А потому я жадно впился взглядом в показанное мне лицо и постарался запечатлеть в памяти как можно больше деталей.
   Это был незнакомый мужчина. Пожилой, примерно лет пятидесяти-пятидесяти пяти. Европеец. Блондин. Гладковыбритый. Короткостриженый. В меру упитанный. Со слегка одутловатыми щеками, ямочкой на подбородке и расширенными от возбуждения зрачками! По мимике затрудняюсь однозначно определить: то ли человек неимоверно обрадовался чему-то, то ли испугался, то ли удивился, то ли всего по чуть-чуть. Зато стеновую панель с тонировкой под орех моё око угадало моментально! Именно так задекорированы обшивки вагонов поезда "Калининград-Пятигорск".
   Ага, значит мужчина где-то рядом!
   Дополнительно на правильность моей догадки указывал висящий на заднем плане китель железнодорожного служащего, наводящий на мысль, что дядька, скорее всего, проводник. Либо находится в купе одного из них. Нужно лишь отыскать пухлощёкого типа, а затем самому поглядеть, что заставило его так таращить зенки. Инстинктивно я чувствовал, что сейчас важнее этого ничего нет. Кстати, тот факт, что я использовал "монету забвения" на последних секундах отведённого для этих целей времени, заставляет предположить, что железнодорожник (пока условно буду считать его таковым) мог узреть то, из-за чего чешуйчатая мадмуазель давила на срочность. И может быть тогда, наконец-таки станет ясно, как действовать дальше?
   Пока я спешно шагал по вагонам и заглядывал во все купе подряд (на всякий случай), моё воспалённое воображение много каких нехороших страстей допридумывало к уже имеющимся. От неизбежного столкновения с неожиданно выскочившего из туннеля о встречным товарняком или схождения нашего локомотива с рельсов (например, из-за горного обвала, оползня, разрушенной опоры моста, заглохшего на переезде "КАМАЗа" с щебнем и т.д.) до смертников-террористов в шахидских поясах, которые засели за ближайшим поворотом (или другой вариант - до сей поры являющимися прилежными пассажирами). А под конец и вовсе мелькнул образ негра-психа с ликом Самюэля Ли Джексона (за что отдельное спасибо фильму "Неуязвимый"), ищущего своего Брюса Уиллиса. Однако даже в самых смелых и идиотских фантазиях я представить себе не мог истинную причину изумления, послужившего причиной увеличения зрительных органов пожилого блондина из второго, если считать с конца, вагона!
   Поначалу даже не врубился, в чём "прикол" и подумал, что мои пророческие ставки на "стюарда" не оправдались. Искомый мужик взглядом лемура таращился в экран стоящего пред ним на откидном столике крохотного "зомбоящика", по которому шла телевизионная трансляция... обычного футбольного матча? Нет, понимаю конечно, что для истинного фаната данной игры обычных матчей не бывает в принципе. А уж если проходит какая-нибудь ответственная встреча твоих любимчиков за выход в одну какую-нибудь финала какого-нибудь Кубка или Чемпионата чего-нибудь, то тем более. В таком случае, наблюдать за двадцатью двумя парнями, полтора часа пинающими мяч, должно внимательно, переживать за их неудачи искренне, а реагировать на любые потуги к победе - бурно.
   Только вот не было на стоп-кадре ни голевого момента, ни опасной передачи, ни ситуации, за которой неизбежно должны последовать "горчичник" от судьи и назначение штрафного удара. Ни намеренной или неумышленной травмы нижней конечности подающего большие надежды форварда, путём жёсткого подката защитника соперника; ни таймера, отсчитывающего последние секунды до длинного свистка; ни даже прорвавшейся сквозь полицейский Корбион голозадой болельщицы. Ни-че-го подобного. Лишь обыденный короткий пас в середине поля на пятнадцатой минуте первого тайма при счёте ноль-ноль. И всё! Всё!
   Так какого же беса "бортпроводника" предпоследнего вагона так передёрнуло? Что побудило его выплеснуть из бутылки пиво красивым фонтаном пенистых брызг? Какова причина застывшей на лице маски ужаса (теперь я уже уверен, что это не восторг) и не успевшего сорваться с губ отчаянного крика? Неужто моё видение - ложная тревога?
   Хм, вряд ли подсказка в названиях команд, но ладно проверю...
   Однако, прежде чем вчитаться в висевшие в правом верхнем углу экрана буквы, я вдруг обратил внимание, что выпученный взгляд дядьки направлен не совсем в телевизор, а чуть выше - в окно. Разумеется, мои глаза немедленно устремились туда же. Однако с текущей позиции там были видны лишь крупные хлопья снегопада (следует отметить, зачётное зрелище в режиме "мир на паузе"!). Зато когда я поменял угол обзора и приблизил свою голову к голове пухлого железнодорожника, то "паззл" сошёлся! И наконец-то стало понятно почему Эльдрагория так торопила с применением "монеты забвения". Всего в десятке метров от стекла маячила туша терпящего бедствие ... авиалайнера! Самолёт, тудыть его налево! Не останови я вращение Земли, через миг в наш поезд должен был врезаться огромный самолёт!
   Артефакт Древних напомнил о себе лёгкой вибрацией. Словно поторапливал: "Да делай уже что-нибудь, дубина! Или, ты думаешь, удерживаемый мной стазис продлится вечно?"
   - Ага, умник, лучше вместо того, чтобы руки обжигать, словесную подсказку дай! - огрызнулся я в адрес кругляша. - Или хотя бы пальцем ткни в нужном направлении.
   Естественно, волшебная вещица ничего не ответила. Впрочем, иного от неё и не ожидал. И, кстати, о волшебстве. Как выяснилось, в режиме безвременья оно тоже не фурычит. Как я ни пыжился, но не удалось скастовать и самого захудалого заклинаньица. Даже на магическое зрение переключиться не получилось.
   С электричеством, а тем паче с электроникой, та же беда. Впрочем, оно и ежу понятно - когда такое вокруг творится (точнее, наоборот, - когда ни фига не творится), о каком движении элементарных заряженных частиц может идти речь?
   С поджиганием (экспериментально проверил) и взрыванием (тут до эмпирических исследований не дошло, поэтому пока лишь предполагаю) чего-либо - аналогичная песня.
   Единственное, что более-менее сносно функционирует, та так это некоторая часть из аксиом Евклидова пространства. Да и то, исключительно в случаях, ежели я дотрагиваюсь до физического объекта оголённым участком своего тела. Проще говоря, при желании могу, в пределах скромных физических возможностей своего человеческого тела, передвигать, переносить, перекатывать, переливать, сгибать, мять, разламывать или перемещать предметы. При этом всяческие нажатия на кнопки, щелчки переключателями, прикосновения к сенсорным панелям, сование пальцев в розетки, поворачивания рычагов (если в их работе задействовано что-то большее, нежели простая механика), абсолютно ни к чему не приведут.
   "Монета забвения" снова "зашевелилась" и повысила собственную температуру ещё на несколько градусов, словно подгоняя меня: "Ну же, тупой недохроноповелитель, соображай уже скорее! А то ща, ка-а-ак надавлю на клавишу "Play"!".
   "Это ж-ж-ж неспроста!" - незамедлительно процитировал Винни-Пуха внутренний мой голос.
   "Ага, кажется, пора драпать, и как можно шустрее!" - согласился я. - "Только родственников остроухих и гнома с собой прихватим".
   "Конечно. Куда же мы без них?" - не стала перечить шиза.
   Я распахнул дверь вагона, высунулся наружу и, с прищуром вгляделся в темноту, дабы сориентироваться на местности. Итак, слева к железной дороге вплотную прижимаются высокие холмы Предкавказья. Справа от поезда пока ещё простиралается бескрайняя степь Ставрополья. Самолёт заходит на таран тоже справа. К сожалению, почва уже укрыта белоснежным покрывалом, но, к счастью, припорошило её пока не сильно, так что можно передвигаться, не боясь увязнуть в глубоких сугробах. Это хорошо.
   Кстати, ещё один приятный момент - что "на улице" совершенно не чувствуется холода! Выходит, в состоянии "вселенской паузы" температура окружающей среды за бортом равна комнатной? Ну и отлично!
   Эх, были бы сани, за один раз сразу всех "инопланетян" волоком упёр бы. А так придётся на горбу утащить, то есть совершить три ходки. Сначала отнесу мамулю Ёлифрэль - потому что она женщина. За ней оттранспортирую батю Ролтрилтара - потому что он дроу, а у мужчин данной расы на генетическом уровне заложено пропускать дам вперёд (гы-ы, особенно навстречу толпе разъярённых и вооружённых до зубов врагов). В конце заберу "племянника" моей будущей жены Базирога - он хоть и мал в вышину, зато велик в ширину, и потому самый тяжёлый.
   Хм, отставить! Первым всё же придётся эвакуировать гнома! Пускай воспитавших меня эльфов и жальче будет, если вдруг не успею завершить спасательную миссию прежде, чем время вновь затикает, однако на личности коротышки завязано открывание "калитки" между мирами. Не будет его - не попадём в Нарнию, в смысле на Пагнею.
   Уф, ладно с очерёдностью разобрались. Теперь следующий вопрос, - какое минимальное расстояние считается безопасным, при столкновении огромной "небесной птицы" с убегающим от неё гигантским "металлическим червём"? Иначе выражаясь, как далеко может находиться сторонний наблюдатель, без риска схлопотать по кумполу осколками разлетевшихся по сторонам многосоттонных туш, если известно, что скорость самолёта в момент контакта равна приблизительно восемьсот-девятьсот километров в час, а поезда на порядок меньше?
  
   Глава 16
   Крайтис
   В комнату робко постучали. Скорее даже не постучали, а поскреблись.
   Сеющая Смерть мгновенно сжала рукояти легендарных мечей, но из ножен их пока не вынимала. Вокруг запястий Цветаниэль вспыхнули браслеты "замораживающих оков" - заготовка обездвиживающего заклинания, которому я её недавно обучил. Шейра тоже напряглась, готовая, в любой момент либо метнуть во врагов сгустком боевой магии, либо прикрыть друзей куполом защитной.
   - Ну, кого там опять принесло? - раздражённо спросила Теоларинэ.
   - Это я Корбион, - извиняющимся тоном отозвался по ту сторону двери гном.
   Обе дроу вопрошающе посмотрели на нас с Цветаниэль, ибо наложенное на входной проём сторожевое плетение не позволяло тёмным эльфам видеть, что творится за его границами даже в режиме магического зрения.
   Убедившись, что травернщик пожаловал один, я, с мысленного позволения Теоны, разблокировал "охранку" и крикнул:
   - Входи, не заперто!
   - Как известно, лучшее средство для успокоения нервов после хорошей драки - это неплохо подкрепиться! - просветил нас управляющий "Ржавой секиры", прикативший в нашу комнату тележку полную снеди.
   - То есть ты намекаешь на то, что у кого-то из здесь присутствующих с нервами непорядок? - нахмурилась Королева Клинков.
   - Нет-нет, вовсе не это имел ввиду! - испуганно шарахнулся коротышка. - Просто хотел ещё раз извиниться за случившееся.
   - Понятно, - угрюмо кивнула Теона и покосилась на столик с колёсиками. - И что там?
   - Не побрезгуйте. Отведайте лучшие фирменные блюда нашего заведения, приготовленные по старинным рецептам хоббатейрийской кухни, - тут же оживился бородач и, гордо приосанившись, принялся перечислять: - Отварной форкатери с укропным соусом, ирбурии тушённые в томатах, жареные стебли гараджиана, конмарсы в собственном соку, салат из лепестков арурара заправленный маслом тычинок лелейры, бутыль голубого фавиотти и пудинг с зенигалийским творожком. Чем богаты, как говорится.
   От распространившихся по комнате ароматов в желудке предательски заурчало. И впрямь не мешало бы перекусить.
   - Как вкусно звучит! - облизнулась и Цветаниэль, реагируя, таким образом, конечно же не на концерт, даваемый моей утробой, а на изречённые полуросликом слова.
   - Ах-ты, шельмец! "Не побрезгуйте", "чем богаты", - шутливо пригрозила оттаявшая Теона хитрому гному, угодившему сразу вкусовым пристрастия и тёмных и светлых эльфов. - Да это же настоящий праздник!
   - Рад угодить таким дорогим гостям, - услужливо поклонился Корбион, сделав ударение на слове "таким" и недвусмысленно посмотрев на Легенду, которую он, очевидно, уже узнал.
   - Кстати, а вот о том, насколько дорогие гости тут останавливались, лучше пока никому не распространяйся, - посерьёзнела Королева Клинков.
   - Понял. Молчу. Могила.
   - Точно подметил - могила, - сурово пообещала дроу. Затем потянулась к трофейному кошелю, срезанному с пояса покойного главаря разбойничьей шайки, и протянула визитёру несколько монет: - Вот, кстати, держи плату за этот великолепный ужин.
   - О нет, что вы, что вы! Всё совершенно бесплатно! Угощение за счёт заведения! - протестующе воздел вверх руки гном.
   - Даже так? Хм, очень любезно с твоей стороны, - не стала навязываться тёмная эльфийка, прозванная Серой, к которой впрочем, сейчас подошло бы и прозвище Рыжая. Или Огнегривая.
   - Напротив, это вы примите благодарность за то, что избавили окрестности от этих негодяев, - почтительно поклонился коротышка. -Они с прошлого лета народу спокойно жить не давали.
   - Ну что ж, ладно в расчёте, - согласилась ведущая переговоры дроу и строго посмотрела на теребящего фартук собеседника. - Что-нибудь ещё?
   - Нет-нет. Всё. Ухожу. Приятного аппетита. Если что-то ещё понадобится, зовите лично меня, не стесняйтесь.
   Корбион удалился, а мы набросились на еду, на всякий случай, предварительно просканировав оную на наличие ядов и убедившись в отсутствии последних.
   Как ни странно первой насытилась Теоаринэ. Отойдя от столика к окну, она посмотрела на звёздное небо, с наслаждением вдохнула свежего воздуха, после чего медленно провела ладонью по своим волосами и кончикам ушей. Затем ощупала губы, нос, брови. Переключилась с лица на шею и грудь и произнесла:
   - Забавные ощущения.
   Сочувственно посмотревшая на неё Шейра истолковала всё по-своему.
   - Кожа ещё часов десять будет зудеть и болеть. Это последствия восстанавливающей магии, - пояснила она и виновато добавила: - А вот почему случилось с цветом волос, до сих пор не пойму. Скорее всего, побочный эффект применённого мною исцеляющего заклинания. В его основе одно малоизученное и оттого, наверное, редко используемое плетение, хотя и очень мощное! Честно признаться, нам его даже не преподавали. Просто я случайно как-то в библиотеке наткнулась и запомнила - Юная дроу вдруг совсем хлюпала носом:- Там довольно сложная структура, а у меня не было возможности, как следует протестировать... Так бы я никогда.... Но просто мы тебя теряли Теона... Ничего другое не работало, и я решила рискнуть. Ну и, возможно, где-то что-то напутала...
   - Брось, оправдываться, глупенькая, ты абсолютно правильно поступила, - с улыбкой принялась утешать её Серая Эльфийка.
   - Но...но... но... - шмыгала девушка, никак не в силах вымолвить окончание фразы.
   - Кожа ерунда, потерплю, - отмахнулась Теоларинэ. - И с причёской ничего страшного! Да, несколько необычно, но что-то в этом есть. Симпатичное.
   - Честно? - приободрилась Шейра, растирающая кулачками слезы по щекам.
   - Честно. Вон среди гномов тоже ведь полно рыжих, и они по этому поводу ничуть не страдают, - усмехнулась Серая..
   Молоденькая дроу последний раз всхлипнула и, наконец, упокоилась. А более взрослая представительница той же расы, продолжила изучающе гладить себя:
   - Знаете друзья, я поняла вдруг, как давно мне не удавалось побыть единственной и полноправной хозяйкой собственного тела. Странно, что уже почти забылось, каково это.
   - И каково же это? - прожёвывая ирбурию, полюбопытствовал я.
   - Трудно описать, - пожала плечами Теоларинэ. - Тепло, уютно, хорошо...
   Цветаниэль улыбнулась ей и подмигнула:
   - А по-моему, кое-кто запамятовала совсем иное. То, что даже сейчас, когда Вотар на Земле, ты, Теона, не одна в своём теле.
   - Ты что?! Разве о таком чуде можно забыть?! - воскликнула Серая Эльфийка, и ласково обняла свой животик.
   А ведь действительно совместный ребёнок женщины-дроу и человеческого мужчины - чудеснейшее из чудес! Равно как и близняшки Светаниэль с Цветаниэль, являющиеся плодами любви светлой и тёмного. И где гарантии, что симпатия той же Светки к орку Ытаргху в будущем не приведёт к рождению гибридов с орками? Впрочем, и сам хорош, по сути, я же тоже влюблён в полукровку.
   М-да, что-то в последнее время уж как-то чересчур амплитудно зашатались основы нашего мироздания. Неспроста всё это, ох неспроста. Или на Пангее в скором времени грядут крутые перемены или я чего-то недопонимаю.
   Нет, правда, исключения из правил на каждом углу! Они стали почти обыденностью. По крайней мере, лично я практически перестал изумляться такому дивному диву, как межрасовые отношения. Тогда как прежде, об этом лишь в одной-единственной (однако помнится произведшей на меня весьма сильное впечатление) сказке слышал. Лет пятьсот назад. Да и ту, кстати, вот эта самая беременная леди и поведала.
   "В одном далёком-далёком краю тёмно-эльфийском краю - был лордом злой и сварливый дроу. Мужчина, как ни странно.
   Пришёл однажды к нему в подземный дворец гном, принёс в корзине свежий гриб и говорит:
   - Купите у меня этот гриб, уважаемый, не пожалеете.
   Тёмный лорд покосился на гриб:
   - Странно, не видел я ещё такого гриба в своей стране. Небось, ядовитый?
   - Что вы! - испугался торговец. - Прикажите этот гриб зажарить, съешьте его - и сразу начнёте понимать разговор зверей, птиц, и рыб. Даже самый малый жучок что-нибудь пропищит, а вы уже будешь знать, чего он хочет. И станете самым умным темным эльфом на Пангее.
   Лорду эта идея понравилась. Он приобрёл у коротышки гриб и, хотя слыл скупердяем и сквалыгой, даже не торговался, а заплатил, сколько тот запросил.
   "Вот теперь, - подумал тёмный лорд, потирая костлявые руки, - поплачут Матриархи, возомнившие, что женщины дроу мудрее мужчин".
   Лорд позвал своего слугу, молодого Иржиила, и приказал ему приготовить волшебный продукт к обеду. И предупредил:
   - Но только без плутовства! Если съешь хоть один кусочек, отрублю голову!
   Принёс Иржиил гриб на кухню, поглядел на него и ещё пуще удивился: никогда прежде он не видел такого интересного гриба. Каждая перепонка под шляпкой светилась разноцветным огнём, как радуга. Аж жалко чистить и резать такую красоту. Но супротив приказа не пойдёшь. Вздохнул, взял в умелые нож. Через минуту гриб уже заскворчал в кипящем масле на сковороде. Минула минута, пять, десять... Жарится приобретение лорда, жарится, а повар никак не может взять в толк: готово оно или нет? Потому как гриб не румянится, не покрывается корочкой, а... становится прозрачным!
   "Нет, так кухарить нельзя", - подумал Иржиил. - "Надо попробовать".
   Сунул в рот кусочек, пожевал и проглотил, - как будто готов. И вдруг слышит тоненькие писклявые голоса:
   - И нам кусочек! И нам кусочек! Ж-ж-жареного грибочка!
   Оглянулся Иржиил. А никого и нет! Только мухи летают над блюдом с грибом. Стоп! Мухи?
   - Ага! - воскликнул молодой повар. - Теперь я кое-что начинаю понимать насчёт этого гриба.
   Взял он блюдо, поставил на сквозной ветер, чтобы остудить. А по полянке за окошком шагают гуси и тихонько гогочут. Прислушался Иржиил и слышит, как один перепончатолапый спрашивает:
   - Куда пойдём? Куда пойдём?
   А другой отвечает:
   - К людям на ячменное поле! К людям на ячменное поле!
   - Ага! - снова сказал Иржиил и усмехнулся: - Уж теперь-то я точно догадался, что это за гриб. И, пожалуй, одного кусочка мне будет маловато.
   Он съел ещё немножко. Потом красиво разложил остатки на серебряном блюде, щедро посыпал петрушкой, укропом и отнёс лорду. Последний, к счастью, памятуя о свойствах грибов многократно уменьшатся в размерах при температурной обработке, недостачи не заподозрил.
   С тех пор тёмный эльф Иржиил начал понимать всё, о чем говорили друг с другом звери. Он узнал, что их жизнь не такая уж лёгкая, что есть у зверей и горе и заботы. И с того же самого времени молодой повар стал жалеть животных и старался помочь каждой самой маленькой зверюшке, если она попала в беду.
   Однажды после обеда лорд приказал подать двух верховых драконов и поехал с Иржиилом на прогулку.
   Лорд ехал впереди, а слуга - за ним следом. Горячий репфайдер Иржиила все рвался вперёд. Парень с трудом его сдерживал. Животное зарычало, и юноша тотчас понял его слова.
   - Гр-ры-ы! - ворчал ящер, обращаясь к сородичу. - Давай, брат, поскачем и перенесёмся одним махом через эту гору?
   - Хорошо бы, - отвечал ему ездовой дракон лорда. - Да на мне сидит этот старый дуралей. Ещё свалится ненароком и сломает шею. Нехорошо получится - как-никак, а все-таки Патриарх целой страны.
   - Ну и пусть ломает шею! - фыркнул скакун Иржиила. - Будешь тогда возить молодого хозяина, а не эту древнюю развалину.
   Иржиил тихонько засмеялся. Но лорд-то тоже понял разговор зверей, оглянулся на спутника, ткнул его скакуна сапогом в бок и поинтересовался у Иржиила:
   - Ты чего ржёшь, нахал?
   - Вспомнил, Ваше Величество, как сегодня на кухне два поварёнка таскали друг друга за уши.
   - Ладно, смотри у меня! - с угрозой промолвил лорд.
   Он, конечно, не поверил сказанному, сердито повернул репфайдера и поскакал во дворец. Там он приказал Иржиилу налить стакан вина.
   - Но смотри, если недольёшь или перельёшь - прикажу отрубить голову! - грозно прошипел правитель.
   Молодой дроу взял кувшин и начал осторожно лить напиток в тяжёлый стакан. И, надо же было такому случиться, в это время пролетали мимо две летучих мыши. Один нетопырь держат в зубах три золотых волоса, а другой старался их отнять.
   - Отдай! Отдай! Они мои! Вор!
   - Не дам! Я их подхватил, когда красавица расчёсывала золотые косы! - отбрыкивался товарищ. - Таких волос нет ни у кого на свете. Не дам! За кого она выйдет замуж, тот будет самым счастливым.
   - Отдай! Бей вора!
   Рукокрылые взъерошились и, схватившись, вылетели в форточку. Но один золотой волос таки обронили. Он упал на каменный пол и зазвенел, словно колокольчик. Иржиил оглянулся и... пролил вино.
   - Ага! - закричал Лорд. - Теперь прощайся с жизнью, негодяй!
   Тёмный правитель обрадовался, что у теперь можно отделаться от Иржиила. Лорд один хотел быть самым умным на свете. Прямых доказательств у него не было, но, кто знает, вдруг, этот молодой и весёлый слуга всё-таки ослушался приказа и ухитрился попробовать магический гриб? Если это действительно так, то юнец станет опасным соперником. Но тут Лорду пришла в голову более удачная мысль. Он поднял с пола золотой проволочку, протянул её Иржиилу и промолвил:
   - Так и быть. Я тебя, пожалуй, помилую, если отыщешь девушку, что потеряла этот волос, и приведёшь её мне в жены.
   - Помилуйте, Ваше Величество! Где же я её найду?
   - Не моя забота! - отмахнулся лорд. - Или немедленно отправляйся на поиски или умри!
   Что было делать Иржиилу? Взял он волос, снарядился в дорогу и выехал верхом из подземного города. А куда ехать, не знает. Отпустил он поводья, и поплёлся туда, куда глаза репфайдера глядят.
   Так оказались они на пустынной дороге, почти полностью заросшей травой. По ней, видно, давно не ездили. Довела дорога до высокой тёмной пущи. Видит Иржиил: на опушке пылает огонь Это пастухи бросили костёр, не залили, не затоптали, и от костра загорелся куст. А под ним - домик крохотных фей. Феечки летают, суетятся, тащат из домика своё добро: волшебную пыльцу, сухие цветочки, блестящие камешки и разные вкусные ягодки. Слышит Иржиил, как кричат ему феи:
   - Помоги! Спаси! Горим!
   Молодой быстро дроу соскочил с дракона, в два взмаха срубил куст и потоптавшись на нём, погасил пламя.
   Феечки окружили благодетеля кольцом, крылышками машут и кланяются:
   - Спасибо тебе, Иржиил. Век не забудем твоей доброты! Если понадобится тебе помощь, надейся на нас. Мы за добро отплатим.
   Попрощался с ними Иржиил и поехал дальше. Вскоре ящер завёз его в тёмную пущу. А там опять кто-то жалобно пищит. Осмотрелся юноша и заметил под высокой елью двух воронят, что выпали из гнезда:
   - Помоги, добрый молодец! Покар-р-рми нас! Умираем с голоду! Мать с отцом улетели, а наши крылышки ещё слишком слабы.
   Иржиил подумал-подумал, почесал затылок, а потом произнёс волшебные слова:
   - Мори Заур Зэр Харонус!
   Родовая магия темных эльфов моментально состарила воронят на два месяца и птенцы тотчас превратились во взрослых птиц и научились летать.
   - Ир-p, Ир-ржиэль! Ка-р-р! - весело закричали воронята. - Мы тебе за это поможем!
   Долго дальше ехал молодой дроу глухим лесом, потом лес начал шуметь все сильнее, все громче, ветер гнул уже вершины деревьев. А потом к шуму вершин прибавился плеск волн, и Иржиил выехал к морю.
   На песчаном берегу спорили два рыбака. Одному человеку попалась в сеть золотая рыба, а другой требовал её себе.
   - Моя сеть, - кричал один рыбак, - значит моя и рыба!
   - А лодка чья? - отвечал другой. - Без моей лодки ты бы сеть не закинул!
   Люди кричали все сильнее, потом засучили рукава, и дело кончилось бы дракой, не вмешался тёмный эльф.
   - Хорош шуметь, мужики! - крикнул он рыбакам. - Продайте мне этого вуалехвоста, деньги поделите между собой, и дело с концом!
   Те согласились. Иржиил отдал все деньги, что получил от лорда на дорогу. И тут, вдруг, взмолилась золотая рыбка, молвит голосом человечьим:
   - Отпусти ты, старче, меня в море! Дорогой за себя дам откуп: откуплюсь, чем только пожелаешь.
   - Ух-ты ж, говорящая! - аж подпрыгнул от неожиданности Иржиил. Потом улыбнулся: - А знаешь, рыба моя, дважды повезло тебе сегодня! Во-первых, тем, что мне знакома речь людей, и я понял, что ты сейчас сказала. А во-вторых, тем, что я не гном, иначе действительно дорого бы заплатила за своё освобождение. Мне же не нужно мне от тебя ничего. Плыви!
   Юный дроу бросил рыбку забавную тварюшку в море. Золотая рыбка вильнула хвостом, высунула голову из воды и промолвила:
   - Спасибо тебе, старче, услуга за услугу. Когда понадобится тебе моя помощь, кликни, приплыву.
   - Договорились. Только слушай, почему ты меня называешь "старче"? Я молодой эльф - мне всего двести сорок лет.
   - Извини, просто привычка, - ответила рыбка, хвостиком махнула и скрылась в пучине вод.
   Иржиил помахал ей рукой, затем сел на берегу отдохнуть. Рыбаки, всё ещё крутившиеся неподалёку, вернулись и спрашивают:
   - А ты вообще куда шагаешь, добрый дроу?
   - Да вот ищу невесту для своего лорда. Приказал достать ему в жены красавицу с золотыми волосами. А где её искать, ума не приложу.
   Переглянулись рыбаки, сели на песок рядом с Иржиилом.
   - Что ж, - говорят, - ты нас помирил, а мы добро помним и тоже поможем тебе. Красавица с золотыми волосами на всем свете только одна. Это дочь короля светлых эльфов. Вон видишь на море остров, а на острове - хрустальный дворец? Вот там она и живёт.
   - Правда?! - вскочил на ноги мгновенно воспрявший духом дроу.
   - Самая, что ни на есть, - подтвердили рыбаки. - Каждый день на рассвете она расчёсывает волосы. От этого занимается над морем такая золотая заря, что мы просыпаемся от неё в своих хижинах и знаем, что пора нам, значит, на ловлю. Если хочешь, мы перевезём тебя на остров.
   - Хочу ли я? Ну, конечно! Конечно хочу!
   - Рано радуешься. Узнать красавицу почти невозможно.
   - В смысле? Это почему же?! - непонимающе заморгал Иржиил.
   - Да потому, что у светлого короля двенадцать дочерей, а золотоволосая одна. Все двенадцать королевен всегда одеты одинаково и у всех на головах одинаковые покрывала, под которыми волос как раз и не видно. Так что дело твоё, парниша, трудное.
   - Ничего, разберусь как-нибудь, - отмахнулся юноша.
   - Ну как знаешь, - пожали плечами рыбаки и, как обещали, перевезли Иржиила на остров. По прибытии тот пошёл прямо в хрустальный дворец к королю, поклонился ему и поведал, зачем попал на остров.
   - Ладно! - сказал главный светлый эльф. - Я не упрямый. Раз дроу пожаловал в моё государство с миром, все честно рассказал и даже не попытался украсть красавицу, то отдам дочь замуж за твоего Лорда!
   - О, благодарю, Ваше Велич...
   - Но, - воздел многодетный монарх вверх указательный перст, - за это ты должен три дня выполнять мои задачи. Идёт?
   - Идёт! - согласился Иржиил.
   - Отлично! Тогда завтра и начнём. Сейчас же пойди пока поспи, отдохни с дороги. А то мои поручения замысловатые. Их сходу не решишь.
   Замечательно спалось Иржиилу! В окна дул всю ночь морской ветер, шумел прибой, а изредка даже залетали на постель мелкие брызги. А поутру, когда свежий и бодрый он явился к светлому королю, тот подумал и задал первую задачу:
   - Носила моя золотоволосая дочь на шее ожерелье из жемчуга. Оборвалась нитка, и все жемчужины рассыпались в густой траве. Собери их все до единой.
   Пошел Иржиил на лужайку, где королевна рассыпала жемчуг. А там! Трава стоит по пояс, и такая густая, что земли под ней не разглядеь.
   - Эх, - мечтательно вздохнул наш герой, - были бы здесь подружки-феечки, они бы мне помогли!
   Вдруг слышит писк в траве, будто сотни крошечных существ возятся около его ног.
   - Мы тут! Мы тут! Мы помним добро! Чем тебе помочь, Иржиил? Собрать жемчужины? Погоди, мы это мигом!
   Малышки замахали крылышками забегали, запрыгали и начали стаскивать к ногам дроу жемчужину за жемчужиной, ни одну не упуская из виду. Юноша едва успевал нанизывать их на суровую нить. Собрал всё ожерелье и понёс во дворец. Король долго пересчитывал жемчужины, сбивался, считал снова. Потом вызвал придворного гнома, тот работал казнокрадом, казначеем и считал быстро и без запинки.
   - Все верно, Ваше Величество! - доложил коротышка.
   - Ну, хорошо, - нехотя сказал король Иржиилу. - Но завтра задам тебе потруднее задачу.
   И правда, на следующий день, едва испытуемый вошёл в тронный зал, монарх хитро посмотрел на него и промолвил:
   - Вот беда! Купалась моя золотоволосая дочь в море и обронила перстень с рубином. Даю тебе день сроку на то, чтобы его достать.
   Делать нечего. Побрёл Иржиил куда было велено, а сам чуть не плачет. Море перед ним лежит тёплое и чистое но такое глубокое, что даже страшно представить.
   - Эх, - думает вслух он, - была бы тут золотая рыба, она бы меня точно выручила!
   Неожиданно что-то блеснуло на темной воде, и из морских пучин всплыла та, о ком только что вспоминали.
   - Ты звал меня, старче? Чего угодно тебе?
   - Не хочу быть темным эльфом, а хочу быть столбовой дворянкой! - заявил дроу.
   - Не поняла? - глазки говорящего вуалехвоста внезапно догнали по размера органы зрения рыбы- телескопа
   - Да шучу я! - усмехнулся Иржиил, у которого уже поднялось настроение, а затем он поведал чешуйчатой знакомке о своём задании.
   - Это пустяк, а не проблема! - обнадёжила рыбка. - Видела я только что щуку с рубином в перстне на плавнике. - Так что будь спокоен, я его добуду.
   Однако ж довольно долго ждал эльф, пока, наконец, не выплыла золотая рыба (наверное щука упрямилась и не желала отдавать находку) с кольцом принцессы.
   Иржиил поблагодарил морскую подругу и отправился во дворец.
   - Ну что ж, - хмыкнул король, - вижу, ловкий ты, эльф. Завтра приходи за третьим заданием.
   Последнее поручение оказалось самым трудным. Светлый правитель требовал принести живой и мёртвой воды. Но где таковую взять, не сказал. Тогда пошёл Иржиил, куда глаза глядят, дошагал до великой пущи, остановился и думает: "Эх, были бы здесь мои воронята, они бы возможно..."
   И не успел домыслить к конца, как слышит над головой свист крыльев, карканье. Задрал голову вверх и видит: летят к нему знакомые воронята. Поделился с ними Иржиил своей кручиною.
   Воронята выслушали и улетели, нечего, впрочем, не пообещав. Но к вечеру всё же снова зашумели крыльями и птенцы притащили в клювах две баклаги с живой и мёртвой водой.
   - Карр, карр, берри и будь ррад! Карр!
   Взял Иржиил баклаги, поклонился в пояс, и пошёл обратно к хрустальному дворцу. На опушке остановился, узрев, такую картину: под деревом лежит змея и пытается заглотить лягушку. Брызнул тёмный эльф на гадину мёртвой водой. Она подёргалась немного, свернулась колечком тут же и умерла.
   Затем Иржиэль побрызгал задушенную квакушку живой водой. Лягуха сразу повеселела, задышала, лапками зашевелила, и весело попрыгала в траву. А напоследок обернулась и сказала Иржиилу:
   - Знай, что на своё счастье ты меня оживил, добрый молодец. За это я тебе помогу узнать Златовласку.
   Во королевских палатах его светлое величество, не чаявший больше увидеть надоедливого дроу, даже ахнул, когда тот снова явился и доложил, что справился с задачей. На всякий случай но испробовал мёртвую воду на старой мыши, что бежала через дворцовую комнату, а живую - на засохшем цветке в саду. А, удостоившись, что никакого мошенничества нет, зауважал Иржиила. Взял его под локоть, повёл в белый зал с прозрачным потолком.
   Посреди зала стоял круглый хрустальный стол, а за ним на хрустальных креслах сидели двенадцать красавиц, до того похожих одна на другую, что растерявшийся парень аж замер. Как тут узнать, которая из них Златовласка? На всех одинаковые длинные платья, а на головах - одинаковые белые покрывала. Из-под них не видно ни волоска, только одинаковые острые ушки оттопыривают ткань.
   - Ну, выбирай, - говорит король. - Угадаешь - твоё счастье! А нет - уйдёшь отсюда один, как пришёл.
   Иржиил поднимает глаза и вдруг замечает - ползёт по полу лягушка, а во рту держит стрелу:
   - Ква-а-а-а, иди вокруг стола. Я тебе подсква-ква-жу.
   Иржиил медленно пошёл вокруг стола, а королевны сидят, потупились. И у всех одинаково щеки зарделись. Лягушка тоже ползает и тихонько информирует:
   - Не та! Не та! Не та...
   Но потом всё же уколола одну из девушек кончиком стрелы, так осторожно, что принцесса даже не заметила и сообщила:
   - Ква! А вот эта! Золото-ква-лосая!
   - А как ты узнала? - удивился парень, ведь их головы покрыты. - Это тебе стрела подсказала?
   - Ты, что Иржиил, поганок объелся? Стрелы не говорят! - авторитетно заявила зелёная.
   - Вообще-то знаю, - смущённо прошептал эльф. - Но зачем тогда ты её принесла?
   - Да просто стрельнул кто-то в болото, я и подобрала, глядишь, сгодится на что.
   - Ясно. Но всё же почему ты решила, что это именно та девушка?
   - Ну, как тебе сказать? Волосы же не только на голове растут, - расплывчато объяснила квакушка.
   - А где ещё? - не понял молодой тёмный эльф.
   - А ты разве сам не догадываешься? - игриво подмигнула собеседница.
   - М-м, нет, - помотал головой неопытный парень и взмолился: - Ну, скажи, пожалуйста!
   - Эх, молодо-зелено, - вздохнула земноводная тварь, но, прежде чем ускакать прочь, всё же приоткрыла завесу тайны: - Волосы, например, ещё и на ногах растут.
   Иржиэль остановился, прикинулся, будто ещё сомневается, а потом сказал:
   - Ваше Величество, вот золотоволосая королевна!
   - О, верно! - воскликнул король. - Ладно, твоё счастье, забирай!
   Эльфийка быстро вышла из-за стола, сбросила белое покрывало, и золотые локоны рассыпались по её плечам. И сразу же весь зал заиграл таким блеском от этих волос, что казалось, будто взошло второе солнце.
   Златовласка взглянула в упор на Иржиила и отвела глаза - такого красивого и статного юноши она не видела ни разу. Сердце у королевны тяжело билось, но отцовское слово - закон. Придётся ей идти замуж за какого-то старого злого лорда!
   И повёз Иржиил невесту своему господину. Всю дорогу оберегал, следил, чтобы не спотыкался её единорог, чтобы холодная капля дождя не упала на её плечи. Грустное это было возвращение. Потому что и Иржиил полюбил золотоволосую королевну, но не смел ей в этом признаться.
   Старый сварливый Лорд захихикал от радости, когда увидел прелестницу и приказал быстро готовить свадьбу. А Иржиэля отозвал в сторонку и говорит:
   - Хотел я тебя повесить на сухом суку за ослушание, чтобы труп твой склевали коршуны. Но за то, что нашёл мне такую красавицу, объявляю тебе королевскую милость! Проси, чего хочешь! Всё исполню!
   - Правда, всё? - не поверил юный повар.
   - Честное королевское!
   - Эх, тогда раскроюсь. На самом деле мне ничего не надобно, Ваше Величество, кроме вашей невесты Златовласки! Полюбил я её всей душой. Умоляю, отдайте мне её в жены. Зачем вам молодая? Ведь вы уже старик - вам больше десяти тысяч лет.
   - М-да, пожалуй, вешать я тебя не буду, - задумчиво ответил лорд. - А прикажу-ка лучше отрубить голову и похоронить с честью.
   - Как вам будет угодно, все равно без Златовласки мне не мил белый свет, - склонил голову дроу.
   Темный лорд, видя, что парню действительно любит принцессу, вздохнул и уступил:
   - Ладно, Иржиил, кто я такой , чтобы вставать на пути великого чувства? Будь по-твоему: забирай красавицу. Тем более и она, как я успел заметить, от тебя без ума. А в качестве свадебного подарка за то, что искренен со мной, за то, что служишь верой и правдой, назначаю тебя главным поваром на королевской кухне!
   Иржиил и не ожидал такого поступка от лорда и принялся благодарить его:
   - Спасибо, Ваше Величество, за королевский подарок! Поистине наш патриарх дроу мудрее некоторых матриархов! Слава великому лорду!
   Тут и Златовласка упала королю в ноги:
   - Спасибо, Ваше Величество! Позвольте и мне отблагодарить вас? Я - магистр Жизни! Могу с помощью волшебства вернуть вам молодость!
   - Ты добрая девушка, но не знаешь, что исцеляющая магия светлых эльфов не действует на дроу! Так же как и лечащие заклинания темных не срабатывают на вашей расе, - печально улыбнулся король, поднимая принцессу с колен.
   - Как жаль, Ваше Величество, - расстроилась Златовласка.
   И тут во дворец ворвалась одна из дочек светлого короля! В руках она держала баклажки с живой и мёртвой водой.
   - Сестрица, ты забыла отцовский подарок к свадьбе! - прокричала девушка Златовласке и вдруг... застыла на месте, когда увидела тёмного Лорда. Уж так он ей понравился. Глаз не отвести.
   - Спасибо, Хрусталиниэль, - поблагодарила Златовласка и воспряла духом: - Я знаю, что делать, Ваше Величество! Вам нужно выпить живой воды и снова помолодеете.
   Но древний дроу её не слушал. Он тоже с первого взгляда влюбился в принцессу Хрустаниэль и не сводил с неё очей.
   Тогда Иржиил принял из рук сестры Златовласки сосуд с живой водой и влил в рот Лорда. Тот моментально преобразился, морщины на лице разгладились, седые волосы вновь стали черными, осанка выпрямилась, зрачки заблестели, обвислые кончики ушей оттопырились, в серой кожа вновь появился здоровый голубоватый оттенок - в общем, на троне теперь восседал молодой тёмный лорд не старше пяти-шести веков.
   В один день сыграли две свадьбы. Иржиил женился на Златовласке. А Хрустаниэль вышла замуж за лорда.
   А когда у них родились дети, то все они тоже понимали язык зверей, птиц и рыб. И их дети, и внуки и правнуки. С тех пор минуло много столетий, но по-прежнему все эльфы общаются с животными" - такими словами окончила историю Теоларинэ, потом осмотрела своих маленьких слушателей и спросила:
   - Итак, детки, какие поучительные мысли заложены в этой сказке?
   - Была пора, так не было у лорда ума, а пришла пора -- и ум пришёл? - сказал незнакомый мне коротышка.
   - Прекрасно! А ещё?
   - Любовь зла - полюбишь и старого козла? - выдала моя кузина по материнской линии.
   - Ну, это тоже есть, - хохотнула дроу.
   - Если наесться галлюциногенных грибов, привидятся всякие чудеса? - выдвинул ещё кто-то свою версию.
   - Возможно, но есть вероятность, что от ядовитых грибов такая сказка вам примерещится посмертно. Так что лучше неизвестные ягоды, грибы и другие плоды растений кушать, - строго наказала Королева Клинков.
   - Гномы научили эльфов понимать животных?
   - Это только легенда, но возможно так и было.
   - А ещё: рыбе без воды, что волку без лесу - не жить!
   - Отлично! Ещё какие варианты?
   - Если чувства взаимные, то богини Шейла и Эвва разрешают эльфам разных рас иметь детей? - предположил в свою очередь и я.
   - Вот, умничка, Крайтис, хорошо подметил. Однако, к сожалению, опять-таки, это всего лишь красивая сказка, - грустно вздохнула Теоларинэ и задумалась: - Хотя, всякое может случиться.
   И вот, можно сказать, напророчили, сообща. Не прошло и полтысячи лет. Забавно. Интересно, как часто сама Теона вспоминает тот далёкий вечер?
   Однако главная мораль, которую тёмная сказочница хотела донести до нас, через историю об Иржииле, такова: елайте другим добро и сами будете без беды!"
  
  
   Глава 17
   Цветаниэль
   Окно я защитила точно такой же "охранкой", как и на дверях. Это достаточно сложное комплексное заклинание, оберегающее, как от физических атак, так и от воздействий магического характера. Поэтому, без подсказок архимага, конечно же, не обошлось. Причём количество затрачиваемых маргед, объём задействованных манапотоков и плотность плетения узора, по научению того же Крайтиса, оставила прежними. В итоге, из-за того, что площадь оконного проёма значительно уступает площади дверной арки, волшебный экран, прикреплённый к округлой раме смотрового отверстия, по мощности почти вдвое превосходит барьер подле стандартного входа в комнату. То есть теперь через специальное архитектурное отверстие в стене помимо света и воздуха к нам не залетит ни брошенный злой рукой кинжал, ни сорвавшийся с пращи камень, ни выпущенная из лука стрела, ни даже что-то более грозное и покрупнее, например, копьё.
   Кстати, вредоносные колдовские сгустки, тоже, если и прорвутся, то лишь с длани мага не ниже шестнадцатой ступени развития - то бишь, магистерского уровня. Но и в этом случае ущерб оные нанесут только частичный, погасив значительную часть своего потенциала.
   Поэтому за безопасность беременной Теоларинэ, стоящую напротив окна и задумчиво смотрящую вдаль мы на пару с милым как-то не очень переживаем и продолжаем спокойно трапезничать. К тому же Королева Клинков облачена едва ли не в лучшие на всей Пангее и за все времена доспехи.
   А вот Шейру явно что-то беспокоит. Девушка то и дело нервно ёрзает, поглядывает на освещённую лунным светом фигуру Легенды. Не знаю, может правда что-то ощущает, ведь тёмные эльфы более чувствительны в ночной период. Либо же причина тревог более прозаична и заключается в том, что все дроу боготворят Теону, и из-за того волнуются за неё постоянно.
   "Молодая ещё, не опытная", - ментально усмехнулась я, кивнув на сидящую как на ножах тёмную.
   Однако и Крайтис отчего-то внезапно нахмурился.
   Не успела я переключиться на магическое зрение, как зрачки дочери Ерцзелины вдруг расширились. Она одним кошачьи прыжком, я бы даже сказала даже чересчур резвым для чародейки, преодолела полкомнаты, сильно и резко оттолкнула Теону в сторону. Та, конечно же, не удержалась на ногах и упала, но, тем не менее, успела сгруппироваться так, чтобы не повредить свой драгоценный плод.
   О, великая Эвва! Что такое?! Неужели и Шейру постигла та же печальная участь, что и остальных див элитного отряда сопровождения?" - испугалась я.
   "Имеешь ввиду, что кто-то влез в её мозги и натравил на нас?" - нахмурился Крайтис.
   "Или того хуже!" - тут предположила я - ожет это уже и не она вовсе, а одно из тех загадочных существ, способных принимать чужой облик? Точно! И подмена произошла в суете минувшей драке!".
   Судя по растерянно-испуганному выражению на мальчишечьем лице, голову архимага посетили схожие мысли.
   Да и сама Серая Эльфийка, видимо, в первые удары сердца думала аналогичным образом. Ибо, свалившись на пол, она ни на миг не остановилась, а подстроившись под инерцию движения, ловко перекатилась на бок. В кувырке выхватила из-за спины клинки, развернулась в пол оборота и, припав на одно колено, замерла в боевой стойке.
   Но в этот самый момент в такт приглушенным хлопкам, доносящимся откуда-то с улицы, тело юной дроу конвульсивно задёргалось. А спустя ещё несколько секунд мёртвая целительница, платье которой теперь украшали кровавые лепестки многочисленных рваных ран, нанесённых автоматическим огнестрельным оружием, медленно осела на пол. Однако, прежде чем это произошло, и за мгновение до того, как погас длинный тоненький лучик лазерного целеуказателя, тянущийся к нам из предательской тьмы, отчаянная Мстящая Теоларинэ издала яростный вопль, выпрыгнула в окно.
   "Вот вам и копьё, вот вам и шестнадцатая степень", - печально подумала я, глядя в так и на закрывшиеся глаза навсегда покинувшей нас Шейры.
  
   Барсик
   Сладко задремав под сказку Лаэллеса, я не заметил, как тот покинул комнату. Впрочем, ничего удивительного. Тёмные эльфы, при желании, способны передвигаться так же быстро, бесшумно и грациозно, как крадущиеся кошки. Наверное, поэтому они мне так и нравятся. Кроме того, в ночное время суток дроу (другое название этой породы остроухих людей) тоже, как и мы, прекрасно ориентируются. Да и гибкость их тел (особенно ярко эта особенность выражена у дам) поразительно высока по сравнению с неуклюжими землянами. По правде говоря, и среди белокожих людей, попадаются особи с завидной ловкостью, безупречной стройностью и крепкой мускулатурой, способные вытворять кульбиты повышенной сложности. Сам не единожды наблюдал демонстрацию данных умений на экране нашего с бабой Полей телевизора. Хотя, как утверждала сама хозяйка, не всему можно верить, что показывает тот одурманивающий сознание ящик
   Другое дело, что среди дроу, до сих пор мне совершенно не встречались особи, обладающие избыточным весом. Они все, как на подбор, поджарые, сильные, молодые, целеустремлённые. А ведь если уж быть до конца откровенным, даже среди кошачьего рода толстопузы и лентяи - не столь уж редкое явление.
   И потому, можно представить степень моего изумления, когда в поле зрения появилась (точнее сперва меня поразило, что я с относительно далёкого расстояния услышал её шаги), очень пожилая очень жирная и очень сутулая... тёмная эльфийка! Я так и замер с разинутой пастью, словно чучело в краеведческом музее.
   Но на том чудеса не закончились! С пыхтением ввалившая в помещение обрюзгшая морщинистая горбатая старуха-развалюха вдруг начала быстро-быстро преображаться. Вот у неё разгладились складки кожи на лбу, щеках, шее... Вот выровнялись скрюченные пальцы, заблестели здоровые ногти... Вот лицо вновь обрело утраченную свежесть и привлекательность... Вот хрустнул позвоночник и распрямился спина, появилась горделивая осанка.... Вот втянулся живот, а грудь, наоборот, выпятилась... Вот исчез двойной подбородок, уменьшилась окружность рук, похудели ноги. Зато увеличился рост...
   "А-а, это же такое специальное колдовство, подобное тому мяу, которым омолодили мою хозяйку!" - не сразу, но всё же смекнул я, вспомнив процесса удивительного омоложения бабы Поли. - "Вероятно, ведающие секрет долголетия хитрые мр-р-р дроу, время от времени, применяют его на себе. Этим-мяу и объясняется их вечная юность. По-мяу-нятненько!"
   Однако на этом совсем тьфубесстыжая* бывшая бабуся не остановилась! Спустя ещё несколько минут её мускулистые плечи расширились, бёдра сузились, молочные железы рассосались, а между ног отросло... эм-м-м, короче она превратилась из самки, в самца!
   (сноска #
   "Тьфубесстыжая" - точное значение данного термина Барсику не совсем понятно. Ему известно лишь, что его частенько употребляют сидящие на лавочке у подъезда соседки в адрес человеческих кошечек, в смысле девушек, прикрывающих тела чересчур малым количеством тряпок. Тем не мене, он посчитал уместным применить его, совместно со словом "совсем", к абсолютно обнажённой личности людской расы.
   конец сноски #)
   "Мать моя кошка! Да как такое возможно?!" - повергла меня в окончательный шок очередная трансформация существа, обернувшегося вдруг Лаэллесом!
  
   Светка
   По какой-то одним Пангейским богам известной причине Отверженный маг долго не соизволял проверить, как там дела у его приёмного сынишки. Почти трое суток!
   Видимо у маньяка в балахоне на тот момент времени имелись более важные дела (имею виду не маньячные дела в балахоне, а то, что злодей предпочитал носить данный вид туалета, то бишь гардероба) нежели общение с трёхметровым тугодумом. Зуб даю, если бы старикашка мог предположить, что за неведомую "зверушку" отковырял в сугробе Пушистик, и если бы тролль более внятно излагал свои мысли через переговорное устройство, то "папка" бросил бы всё свои коварства и явился незамедлительно. Наверное, тогда и всё остальное сложилось бы совсем иначе. Возможно, не с таким грустным финалом...
   Зайдя внутрь космического корабля "снежный человек", следуя за мерцающими на полу стрелками, миновал длинный коридор, пересёк по диагонали какую-то прямоугольную площадку, спустился по ступенькам на этаж вниз, гулко протопал ещё сквозь один туннель без окон без дверей и наконец-то приволок меня в свою горницу. Точнее каюту - мы ведь на судне как-никак!
   Впрочем, "каюта" - слишком скромно сказано. И чересчур цивилизованно, что ли? Потому что пространство это больше напоминало гибрид вертолётного ангара со стойлом для крупного рогатого скота. Схожие ощущения у меня возникали в пятом классе, когда продвинутый фермер дядя Трифон приобрёл то ли в Голландии, то в Новой Зеландии полуавтоматическую доильную установку. В её конструкцию входила специальная кружащаяся платформа, взойдя на которую бурёнки не только делились молоком, но при этом ещё кружились на "карусели" и слушали классическую музыку. Помнится, нас тогда всей школой водили поглядеть на сие забугорное диво. Да что там школу, экскурсии приезжали из населённых пунктов, расположенных за три сотни километров от Весёлого. Короче, дядька Трифон в очередной раз оправдал название и прославил наш хутор.
   Скорее всего, в период до аварийной посадки межгалактического судна просторное помещение выполняло функции грузового отсека. А ныне оно "гнездо" "йети". Однако во владение беловолосого отдан не весь трюм, а лишь третья часть его, которую, кстати, высокоразвитый хозяин огородил футуристическими столбиками. Между столбиками гудели и потрескивали энергетические силовые барьеры. Очевидно, для того, чтобы "животное", не лезло, куда ему не положено.
   Постелью троллю служил приличный стог сильно пахучего (в хорошем смысле) сена, брошенный в углу. Хм, и где только Пушистик добыл столько растительности в этой заснеженной пустыне? Хотя, вряд ли это он сам. Пускай в местной ботанике я не гуру, однако, при ближайшем рассмотрении, обнаружила, в куче увядшей травы преобладание луговых цветов из более теплолюбивых краёв планеты. О, надо же - некоторые стебельки ещё даже не до конца засохли. Получается Отверженный маг специально заботится о свежей подстилке для своего питомца? Как это так непохоже на всё то, что о нём рассказывают.
   Стулья троллю заменяли метровые - и в высоту, и в диаметре - пеньки, которых у него имелось аж два штуки. Ну и на этом, собственно, с мебелью всё - ни стола, ни шкафа, ни сундука, ни полки для книг. Зато есть собственный... компьютер! Впрочем, "компьютер" - тоже слишком громко сказано. Так, вмурованный в стену двадцатидюймовый сенсорный монитор, выполненные не иначе, как из бронированного стекла, с восемью крупными разноцветными клавишами под ним. Помимо цветового отличия, на кнопках нанесены, понятные лишь для лохматого пользователя, схематичные изображения, запускаемых по нажатию подпрограмм: кушать, играть, беседовать, освещение, и ещё четыре каких-то действия - каких именно, не успела выяснить.
   Бережно швырнув гостью на "кровать", так, что та аж пару раз перекувырнулась, хозяин берлоги загадочно шмыгнул, потом плотоядно облизнулся, зачем-то потёр друг о дружку свои огромные ладоши и любезно довёл до моего сведения:
   - Тебя иметь хотеть есть!
   Памятуя о том, что гигант путается в падежах, я всё равно нервно сглотнула и попятилась, ибо, в его сообщении, хоть как окончания с запятыми расставляй, но перспектива для меня вырисовывается безрадостная.
   - Это плохая идея! Не советую, - сказала я, вжимаясь спиной в стену.
   - Как так? Где? Почему? Что нет? - расстроенно нахмурился большой белый обезьян. Смутно догадываюсь, что именно он пожелал уточнить, кажется просто перебрал все известные ему варианты вопросов.
   - А вот так! Никак и нигде! - на всякий случай тоже постаралась сформулировать свой ответит максимальное развёрнуто, сочиняя на ходу один довод шедевральнее другого: - Потому что я... потому что я - ядовитая! Потому что я не умею целоваться, не говоря уже обо всё остальном! Потому что у меня очень мало мяса, а то что есть, слишком жесткое даже для тебя - зубы сломаешь! И вообще буду очень долго вариться! Потому что у меня мозоль на левой пятке! Потому что у меня брат борец! И вообще я дура!
   Предпоследний аргумент, кстати, не был выдумкой и часто выручал, особенно при навязчивых и "оригинальных" попытках незнакомцев выяснить, не встречались ли мы с ними где-нибудь, или узнать, не нужен ли моей маме зять. А вот последняя, автоматически вылетевшая из моих уст фраза стала сюрпризом даже для меня самой.
  
  
   Глава 18
   Сергей
   "Йошкин кот, неужели я это сделал, неужели всё?" - не веря, что мучения мои подошли к концу, подумал я и плюхнулся отдыхать прямо в сугроб.
   Посчитав поле длиною в шесть с половиной тысяч шагов (или примерно пять километров) вкупе с проходящей сразу за ним лесополосой шириной ещё метров двадцать достаточно надёжным укрытием, я перенёс туда эльфов и гнома. Честно признаться, далось сие мероприятие намного тяжелее, чем предполагал вначале. Особенно последняя ходка. Ей-богу, ещё чуть-чуть и точно пупок бы развязался.
   Кстати, если бы не восемь рядов раскидистых клёнов, что пересекали степь параллельно железной дороге, то даже не представляю, сколько времени и усилий отняла бы эвакуация близких мне люд... существ из очага предполагаемой катастрофы. Пришлось бы уходить гораздо и гораздо дальше, нежели шесть с половиной тысяч шагов. Ведь по самым скромным прикидкам радиус разлёта осколков при взрыве такого громадного самолёта у поверхности почти идеальной плоскости обязан охватить намного большую территорию. Но теперь высокие деревья должны нас защитить.
   Позволив себе отдышаться, я ещё некоторое время релаксировал лёжа в снегу. Затем медленно приподнялся на локтях, окинул взглядом живые статуи сидящих рядом Ролтрилтара, Ёлифрэль и Базирога. Обернулся. Сквозь редкую чащу чёрных стволов проглядывались огни замершего поезда и зависшего над ним самолёта. Не знаю каких именно богов или какие именно вселенские законы благодарить, но в любом случае спасибо им за то, что мы сейчас не там, за то, что позволили мне успеть.
   Осторожно извлёк из кармана Монету Забвения.
   - Ну, всё, теперь, пожалуй, можно, - тихонько произнёс я вслух. Однако в абсолютной тишине собственный голос прозвучал, словно набат, заставив меня вздрогнуть от неожиданности. В то же мгновение я будто избавился от усыпившего моё сострадание наваждения.
   "А как же остальные люди?! Если сейчас сниму мир с паузы, они все до единого погибнут. Там же десятки детей, женщин и стариков! Да и молодым крепким мужчинам тоже нельзя умирать! Никто не заслуживает этой ужасной смерти!" - тревожно подумалось мне.
   Должен отметить, что эти мысли стали для меня открытием! Никогда прежде я не считал себя ярым гуманистом. Правда излишней жестокости к окружающим или равнодушия к чужой боли, слава богу, тоже за собой не замечал.
   Артефакт в моей ладони, словно почуяв неладное, возмущённо завибрировал и ещё больше нагрелся.
   "Забудь! Так и должно было случиться! Они обречены!" - то ли впрямь прошептало демуиргово творение в моём сознании, то ли примерещилось.
   - А мне плевать, что так предначертано судьбой! Если в моей власти спасти их, то я сделаю это! - прошипел я кругляшу в ответ и бегом помчался обратно к поезду...
  
   Не знаю, сколько из меня вылилось литров пота, но этого объёма вполне хватило, чтобы трижды полностью промокнуть до трусов. Не помню точное число мышц и связок в человеческом теле, но ныли они все. Даже те, которые по логике вещей не должны были принимать участия в совершаемых мною бредуще-несуще-тянуще-волочащих действиях. Без понятия, сколько способен протянуть организм без сна, но, казалось, что я не смыкал веки целую вечность.
   Зато я абсолютно точно знаю, и уже никогда не забуду, что в стандартной купейной единице подвижного состава производства тверского вагоностроительного завода девять четырёхместных отсеков, вмещающих в себя тридцать шесть пассажиров; что в плацкарте ОАО "РЖД" помещается пятьдесят четыре хомосапиенса, а в люксовом параллелепипеде для свиты класса СВ (другими словами - в спальном вагоне повышенной комфортности) способны передвигаться восемнадцать гуманоидов!
   Таким образом, суммарная численность душ, включая проводниц и проводников, поваров, буфетчицу, бармена, официантов, начальника поезда, локомотивную бригаду и дежурный наряд полиции, снятых лично мною с рейса "Калининград-Пятигорск" и оттранспортированных за безымянную лесополосу составила четыреста пятьдесят две штуки! Ничего себе! Выходит, это я даже утрировал, когда заикнулся о десятках детей, стариков и женщин. На деле таковых получились сотни! И чего такой толпище не сиделось дома посреди зимы?
   Понятное дело, что каким бы двужильным или двадцатидвухжильным я ни уродился, а на горбу всех их ни за что бы не выпер. Так что в самом начале операции пришлось взять творческий перерыв и мастерить "сани". Скользкий пластиковый лист метр на два с удобно загнутыми бортами, выломанный из перегородки барной стойки, несколько связанных воедино простыней в качестве упряжи - и готово!..
   Спустя ещё миллион секунд каторжного труда вновь, не чуя ни ног, ни рук, ни спины, рухнул отлёживаться на снежное покрывало.
   Эх, а всё-таки чертовски приятно осознавать, что ты практически вернул с того света столько народу. Впрочем, ни ангелом-хранителем, ни тем более каким-то супергероем себя по-прежнему не ощущаю. А, как ни странно, даже наоборот, чувствую чуточку виноватым, представив, сколько кошмарных минут предстоит пережить всем этим людям, когда они под "оглушительный бабах" вдруг очнутся ночью, посреди степи, без еды и воды, без верхней одежды и багажа... И зарево полыхающего на горизонте гигантского пожара. Жуть!
   Хм, может всё-таки сделать ещё несколько ходок - привезти немного ящиков с провизией из вагона ресторана, тёплых одеял и аптечек? Аптечек, кстати, можно побольше - столько, сколько найду! А то фиг знает наше доблестное МЧС, может оно только по телевизору да на иностранные катаклизмы так шустро реагирует, а когда в беде соотечественники - не шибко шевелится?
   "Охо-хо, как же не хочется. Ну, зачем, спрашивается, мы столько энергии тратим на чужаков, которые о наших мучениях даже и не узнают?" - с жалобной эгоистичностью заныли мои кости.
   "Ничего, потерпите, милые. После проделанного колоссального объёма работ, это уже такие мелочи", - подбодрил их я, со скрипом принимая вертикальное положение. - "Ведь если не мы сейчас, то кто потом позаботится о несчастных, когда потерпит крушение самолёт?"
   Хм, самолёт?..
   Спустя ещё миллиард долгих секунд я научился из подручных средств мастерить лестницу "к небесам" и узнал, что вместимость широкофюзеляжного двухпалубного четырёхдвигательного реактивного пассажирского одноклассового (это когда на всех этажах летят люди без разделения на элиту, середнячков и третьесортных, а условно равного социального положения) аэробуса А-380 аж восемьсот пятьдесят три гражданских лица. Плюс экипаж двадцать шесть человек.
  
  
   Глава 19
   Светка
   Не знаю, причиной тому послужил гомерический хохот "снежного человека", вот уже битый час, разносящийся по кораблю и отражающийся от обшивки металлическим эхом, или Отверженный маг и сам планировал посетить питомца.
   Пушистик, к слову, оказался не таким глупым, как думалось вначале, имел неплохое чувство юмора и даже был склонен к самоиронии. Например, перед тем, как явился "папка", я ему загадала широко известную на Земле, но чуть переиначенную задачку:
   "У Пети 12 яблок, у Лёши 8 яблок, а у Васи в ягодице стрела. Вопрос: кто бежал последним из эльфийского сада?"
   Так вот "йети" моментально сообразил, в чём соль шутки! В ответ развеселил меня таким анекдотом:
   "- Мам, мам, а давай заведём гоблинёнка, гляди какая у него смешная мордашка?
   - Нет, гоблины тупые, мы его никогда не приучим ходить в туалет, даже когда вырастет, будет гадить по углам.
   - Тогда троллёнка?
   - Тоже нет!
   - Ну почему?
   - Во-первых, тролли ещё большие тугодумы, а во-вторых, когда он вырастет, гадить по углам будем мы!"
   Короче, тот ещё приколист.
   Кстати, не поручусь за гоблинов, но слухи о тугодумстве трольей расы сильно преувеличены.
   Не спорю, первые минуты знакомства дались нам нелегко. Гигант коверкал слоги, я через букву понимала то, что ему удавалось выговорить. Общение посредством жестов тоже не сразу заладилось. Потом к вящему облегчению обоих одна остроухая балда вспомнила, что она эльфа и прибегла к мыслечтению. Помогло! Так, скажем, "тебя иметь хотеть есть", означало вполне пристойное приглашение к обеденному столу, а не... Боже, сколько идиотских догадок, успела себе понапридумывать со страху, вспоминать стыдно.
   Ну а как только гостья перестала бояться большого лохматого дядьку, осознав, что он и в прямом и переносном смыслах добрый и пушистый, тот тоже успокоился и стал чётче выговаривать слова.
   Нет, кое-какие проблемы с соображалкой у тролля всё же имелись. Хотя, если того же эльфа или гнома, с детства поселить в безлюдную ледяную пустыню, где ежесекундно приходиться бороться за выживание, и не ведаешь, проснёшься поутру, или этот день станет последним, то посмотрела бы я, кто из них вырос бы дауном, а чей интеллект остановился на уровне шимпанзе.
   Впрочем, не себе в заслугу, но всё же мне почудилось, будто мозг тролля эволюционировал, в процессе нашего общения. И эволюционировал прямо-таки молниеносно! Вчера он, грубо говоря, два плюс два складывал на пальцах, а сегодня уже трёхзначные числа в уме перемножает. Даже изъяны в речи в последние сутки исчезли. К сожалению, развить свои математические способности до таланта Альберта Энштейна моему товарищу не позволили.
   - Ба, какие люди! В смысле, какие эльфы! В смысле, какие полукровки! - проскрипел морщинистый человек в балахоне, вперившись в меня немигающим взглядом. - Простите, сударыня, с кем конкретно имею честь: с Цветаниэль или Светаниэль?
   Неожиданно возникшего на пороге мужчину сопровождали не то два амбала в странных скафандрах, не то кибер-секьюрити с футуристическими автоматами наизготовку.
   Радостное настроение, как ветром сдуло, я поперхнулась воздухом, не в силах вымолвить ни звука.
   - Я-то беспокоюсь, чего это мой малыш, перестал гулять, не заболел ли? - продолжил Отверженный маг, озвучив истинную причину своего визита. - А у моего парня тут, оказывается, новая игрушка завелась!
   Пушистику не понравилось такое сравнение, он шагнул вперёд и заявил:
   - Света не игрушка - света подружка! Света гость!
   - Очаровательно! Так, значит, всё-таки Света? - удовлетворённо кивнул свихнувшийся гений. - Что ж, весьма рад познакомиться.
   - А я-то как счастлива, - холодно выдавила я, кляня себя овцу белокурую за непозволительную беспечность. Вместо того, чтобы байки с троллем травить, лучше бы, придумала, как скорее и незаметнее улизнуть отсюда.
   - Разрешите представиться, я тот, кого многие именуют Отверженным магом.
   - Угу, наслышана.
   Тролль почувствовал резкий перепад моего настроения и повторил:
   - Света друг! Света гость!
   Терминаторы тут же направили на великана стволы, но безумец взмахом ладони остановил их и, одарив меня слащавой улыбкой, изрёк:
   - Да, да, Мешок, конечно же, гостья! Да не простая, а золотая, я бы даже сказал бриллиантовая.
   - Бри-ли-нат-во-вая? - Пушистик-Мешок попробовал на вкус новое слово.
   - Я тебя дорогушу по всей Пангее ищу, а ты у меня под самым носом сидишь. Сидишь и молчишь, хе-хе.
   Ой, как мне не понравилось это его "хе-хе".
   - Что вам от меня нужно? - стараясь, чтобы подавить волнение в голосе, сурово сдвинул я брови.
   - Что нужно? - грозно насупился и тролль, загребая меня лапой к себе за спину.
   - Ничего страшного, лишь пару маленьких экспериментов, - интригующе пообещал Отверженный.
   Ага, щаз!
   - Никаких экспериментов! Я не согласна! - вякнула я из-за широкоплечего волосатого щита.
   - Никах экс-кри-ментов! - отрезал мой заступник, для которого термин "эксперимент", очевидно, тоже стал открытием. Пять минут назад меня бы это, наверное, позабавило.
   Блин, да что ж такое, почему у меня не получается скастовать ни одного заклинания?
   Проклятущий старик, заметив мои потуги, издевательски усмехнулся:
   - Что, деточка, никак? Всё правильно, так и должно быть, в этом отсеке любое колдовство блокируется.
   - Чем? - поинтересовалась я, не столько из любопытства, сколько чтобы заговорить зубы.
   - Моим личным изобретением. Я его нарёк "Инквизитором". В основу этого, так сказать, антиведьмовского артефакта, заложен принцип искажения электромагнитного поля путём синтеза ядер радиоактивных изотопов тория-232... - увлечённо начал лекцию безумец. Ха! А я-то боялась, что это только в кино злодеи обожают болтать.
   Дедуля совершенно не придавал значения тому, что среднестатистическая блондинка магического мира, да и брюнетка тоже, не то, чтобы о радионуклидах, но и об электричестве никогда не слыхала. Я, между прочим, тоже, слабо втыкаю, о чем сей монолог.
   Да и какая разница? Лишь бы время выиграть. Ну а то что волшба не фунциклирует, так фиг с ней. Эльфийская прыть то по-прежнему при мне. А вот "космонавтам" их костюмы сковывают движения.
   Хм, если сейчас в прыжке одному телохранителю заехать пяткой по шлему, а у другого выхватить пушку... Зря нас что ли на уроках ОБЖ стрелять учили? Правда, не из таких "калашей", но тут главное найти курок и определить, с какой стороны пули летят.
   И что шлюз за собой не закрыли, тоже отлично! Даже если завладеть оружием не получится, сделать одному подсечку, затем прикрыться стриком, стрелять не посмеют, затем нырнуть в коридор - там по идее уже другой сектор, глядишь, магия включится, и тогда держитесь, господа негодяи!
  
  
   Глава 20
   Сергей
   Если бы не вымотался до полного физического изнеможения, то я бы, наверное, прислушался к голосу разума, отчаянно сигнализирующему об опасности. А прислушавшись, подумал, позволительно ли мне отключаться, сейчас, когда Вселенная на паузе? Однако желание упасть и, наконец, отдохнуть настолько превалировало над остальными, что мне уже было пофиг, что творится на задворках сознания. Лишь бы поскорее принять горизонтальное положение и сомкнуть веки.
   Ну и принял. И сомкнул. И заснул. И уже после того, как открыл глаза в другом измерении, вспомнил, что сплю-то я не как нормальный человек (кстати, шутка "все люди, как люди, а я бог!" - ни капли не смешная). Вспомнил, что мы из касты Проводников! Тех самых, которые периодически разрывают пространство, и помимо того, что сами снуют между мирами, да ещё норовят народ сквозь телепортационные Врата протащить. А ладно бы коли только так, но меня же ещё угораздило не в простые Проводники записаться, а, если так можно выразиться, в рекурсивные! В оправдание своё скажу, что не по своей воле вляпался, обстоятельства так сложились. Утешает, что хуже нежелательной рекурсии (программисты не надут соврать) может быть, разве что зациклившаяся рекурсия. Но то вообще был бы капец!
   Оптимисты, впрочем, верят, что абсолютно всё содеянное, ведёт к лучшему! Нужно только отыскать плюсы в том, что случилось. Точно! А потом бы ещё надоумил кто, как их выгодно использовать! Эх...
   Забегая вперёд, скажу, что встречи со всеми существами, чьи души связаны нитью межпланетных путешествий с моей, оказались насыщены эмоциями, но всё же первое пробуждение, получилось чрезвычайно ярким и волнительным. Но вовсе не потому, что сначала очутился в теле кота. В тот миг, если честно, я и не сразу сообразил не только, кто я, но где я, и даже, что со мной!
   Конечно, здорово выбила почву из-под ног и картинка. Когда всё наоборот: по потолку бегает народ, а к полу прикреплена люстра, когда свечи подожжены у оснований и язычки пламени тоже издевательски тянутся вниз, - согласитесь, это несколько удручает. Вдобавок ко всему потом ты замечаешь парящую у кончика носа стрелу, чуть приотставший от неё железный сапог, да кинжал, парящий чуть левее, но судя по траектории, тоже метящий остриём в тебя.
   "Ничего себе, попал в конфетный ряд!" - мысленно хмыкнул я и, подчиняясь инстинкту самосохранения, тотчас попытался уклониться от летящих в меня предметов. Не тут-то было! Даже шелохнуться не удалось! Не понял. Я что парализован?
   Сарказм, как ветром сдуло. Его сменила паника! Подозреваю, что из груди (тоже инстинктивно), собиралось вырваться слово "Мама!". Однако ни открыть рот, ни пошевелить языком, так же получилось плохо (читай - никак). Пришлось довольствоваться невербальным воплем.
   "Мя-ау!" - мысленно проорал я. Или не я?
   "Барсик, ты что ли?" - вот эта ментальная реплика точно принадлежит мне.
   "Мь-я-Я!" - мысленно отозвалось животное
   "Привет! Это Сергей!"
   "Здравствуй! Это ты что ли всех за-мяу-розил?" - уже более спокойно ответил питомец, обративший внимание на то, что не только мы зависли в воздухе вверх тормашками, но и все вокруг застыли, и, стало быть, догадавшийся, что смерть временно откладывается.
   "Ну, вероятнее всего, да", - не очень уверенно подтвердил я. Хотя все признаки того, что Пангея тоже стоит на "паузе", налицо.
   Обалдеть! Неужто "кругляш забвения" на весь Космос шарахнул?! Боюсь представить, сколько же в "монетке" мощи. Теперь понимаю, отчего демиурги так переполошились. Я их глазах хуже обезьяны с гранатой. Как минимум амёба с ядерной бомбой!
   "Ого! Да ты крут!" - восторженно прокомментировал содеянное учёный кот. Эксперт магии, блин.
   "Ага, есть немного", - скромно согласился я и тут же сменил тему: - "Дружище, не объяснишь ли, что тут у вас происходит? Хотя бы вкратце".
   "Если вкратце, то у нас тут кош-мяу-ар!" - поведал Барсик.
   "М-м, а если поподробней?"
   "Кош-мяу-ар, трагедия, произвол и мистика!" - заявил зверь, но меня снова не удовлетворил такой ответ.
   Попросил конкретизировать. На сей раз кот выдал уже аж шесть полноценных предложений. Действительно, одного жутче другого. Будто не фразы, гвозди, вколачиваемые в крышку гроба.
   "Кошмяур в том, что меняу хотят умяртвить, как единственного свидетеля ужасного преступления! Трагедия в том, что Верховная Мяу-Матерь Леяра уже убита. Произвол в том, что погибла она от руки того, кому доверяла. Это сделал Лаэллесс! Но миу-мистика в том, что зарезал её не он, а тот, кто умеет менять личины. Сперва злодей был старухой, потом принял облик нашего знакомого дроу, а теперь превратился в покойную королеву!.."
  
   То ли это снег подо мной растаял и, наконец, пропитался свозь ткань одежды, то ли действительно я проснулся в холодном поту от ужасной новости. Возможно, сердце бешено колотилось от обоих стресс-факторов сразу.
   Как бы то ни было, а нужно срочно вернуться к Барсику и выяснить детали. Ведь если "монета забвения" смогла поставить на паузу тот мир тоже, тогда она обязана суметь и "отмотать" обратно всё, что случилось на Пангее. Тогда, зная подробности заранее, гибель Леяры можно будет предотвратить!
   Вот только как теперь снова это сделать? Сна ни в одном глазу. Не перетаскивать же опять тысячу человек туда-сюда до полного изнеможения?
   Хм, а может, покопаться в аптечках (зря, что ли столько их сюда припёр?) какую-нибудь соответствующую случаю таблетку? А подействует? По идее должна. Раз я сам способен нормально ходить-бродить промеж этих декораций вселенского масштаба, то мой желудок и остальной организм также должны функционировать и переварить снотворное, как полагается. Единственный минус - непонятно, как пробуждаться. Будильник завести уж точно не получится. Часы и прочая механика с электроникой замерли. Поискать нашатырь, но его к нюхалке поднесёт? Естественного же моего пробуждения, боюсь, артефакт демиургов не дождётся. И так уже почти шипит от перегрева. И, потом, где гарантии, что сразу в тело кота попаду? Могу ведь в Липу, в сестёр или в Теону перенестись. Нет, так себе план.
   Оглушить самого себя ударом тупого предмета по тупой голове? Рука, ради благого дела, думаю, поднимется. Но, во-первых, больно. Во-вторых, могу не рассчитать силушку богатырскую и вместо объятий Орфея попаду в царство Аида. Или того хуже - от сотрясения серого вещества, дурачком стану (ещё большим, чем сейчас). Оно мне надо? Короче, тоже плохая затея.
   А вот следующий вариант стоит рассмотреть поближе. Одна курносая прелесть, помнится, практиковала на мне способ, связанный с ударом ребром ладони по боковой поверхности шеи. Однако здесь тоже есть опасность переусердствовать. При чересчур сильном давлении, помимо травмы диафрагмального и блуждающего нервов, велик риск вызвать западание или перелом щитовидного хряща. Удушающий приём, на мой взгляд, гораздо надёжнее. Остаётся только сообразить, как провести его на себе любимом.
   Поражающее действие всех удушающих приёмов, кстати, заключается в прекращении доступа кислорода в мозг, а кислородное голодание, что в первую очередь приводит к потере сознания. Если через десяток-другой секунд после этого захват не расслабить, то обморок перейдёт в сон, который продлится около 10-20 минут и закончится без последствий для объекта. Что нам, собственно, и надо! Хотя и тут не всё так безоблачно. Имеется рад нюансов, которых даже я борец со стажем, побаиваюсь. Например, при принудительном засыпании на спине, если язык западёт, можно задохнуться. Либо, ежели переборщить с перекрыванием кислородного "краника", запросто можно потерять речь, зрение, либо схлопотать частичную или полную парализацию. Та же психика, опять-таки, грозит пострадать. В общем, как говорят трюкачи из телевизора: е пытайтесь, повторить это дома!"
   Я расстелил несколько одеял. На всякий случай, как Юрий Гагарин, помочился на краешек своей импровизированной ракеты (точнее "ковра-самолёта") и даже сказал: "Поехали!". Затем лёг поудобнее (обязательно набок!). Перекрестился, как бы странно это не выглядело в моей ситуации. Пожелал себе ни пуха, ни пера. Тут же послал к чёрту. После обратился к древним славянским богам Авось и Небось. Не обошёл вниманием Зевса, Одина Аллаха и Будду. В общем, призвал на помощь всех, кого мог. Ладно, вперёд!
   Ух-ты, и правда, специально себя придушить не столь просто, как кажется. Хм, а если так? А так? Тогда может быть вот т...
   Кажись, получилось! Пять секунд - полёт нормальный!
   Доброе утро, Барси... нет, не он. Тогда кто?
   Надо мной навис мужчина средних лет. Короткостриженый, темнокожий, круглоухий, то бишь человек. Наряжен в мундир качественного покроя, судя по знакам отличия, кто-то из высших чинов Вивьерской разведки. На лице - выражении крайнего беспокойства. В руке листок с каким-то списком имён. За плечами, если не ошибаюсь, просматривается дорогое убранство королевских палат. Значит, мы есть - их величество Олимпиада Первая Освободительница! Кажется, так она мечтала обзываться?
   "Привет, революционерка! Это же ты?" - ментально поздоровался я с Оликой.
   "Сергей?! Да, я", - отозвалась девушка. - "Ой, а что тут происходит?"
   "Ха, это ты мне поведай!"
   "Странно, почему-то не могу пошевелиться", - собеседница, вероятно, предприняла попытку принять горизонтальное положение.
   "Не волнуйся, никто не может", - утешил её я.
   "А почему?"
   "Долгая история. Давай сначала ты расскажешь? Судя, по тому, что я успел, заметить, тут тоже всё замерло на самом интересном месте. Вспоминай скорее, отчего ты упала, и кто этот негр? Друг он али недруг?"
   Липа несколько секунд помедлила, собираясь с мыслями, а потом вдруг... зарыдала.
   "М-да, дела-а", - протянул я, после того как она более-менее успокоилась и поведала о своём горе. - "Но ты не переживай, кажется я придумал, как спасти Мидо".
   "Спасти? О чём, ты? Он же мёртв", - ментально всхлипнула девушка. Затем с робкими нотками надежды в голосе уточнила: - "Светлые эльфы, да? Они же, кажется, могут друг дружку оживлять!"
   "Не только друг дружку, покойников остальных рас тоже. И животных", - не стал я отрицать. - "Но лишь в случае, если с момента наступления смерти прошло очень мало времени. Касательно людей, это вообще считанные секунды. Правда, есть ещё свитки воскрешения, - они помощнее, хотя и не на много".
   "Тогда как, Серёж? Как ты вернёшь мне моего мальчика?", - безрадостно отозвалась сомыслительница.
   "Не я, а мы. Попробуем сделать это вместе", - подумал я в ответ.
   На что Олика. с уже более окрепшей верой "сказала": "Говори, что надо! Я на всё согласна! Так и знала, что есть ещё способ!". - И тут же обиженно присовокупила: "Он просто обязан быть в этом долбаном волшебном мире, иначе... иначе, как-то несправедливо было бы".
   "Ну, он не конкретно этому миру принадлежит, способ имею ввиду. У нас более глобальный размах. Здесь вообще такие силы мироздания затронуты, что и представить страшно. Короче, не буду грузить, я и сам до конца не въезжаю во всю это хренотень, так как случайно получил доступ к мм... данному Вселенскому инструментарию. Проще говоря, мы вернёмся в прошлое и помешаем плохому произойти".
   "Вау, звучит круто! И просто. И безумно", - хмыкнула Липа. - "Но я почему-то хочу тебе верить".
   "Ну и замечательно".
   "В принципе, если существует магия, почему не может существовать "машина времени"? - философски добавила она.
   "Вот-вот, смесь жанров скай-фай* и фэнтези", - тоже ухмыльнулся и поправил: - "Только не машина, а монета. Ладно, не суть".
  
   (сноска #
   Скай-фай - от англ. "Science fiction" - научная фантастика
   конец сноски #)
  
   "А на сколько именно она нас унесёт в прошлое? И долго ли мы там пробудем? А то надо же успеть. Как нам там не застрять и не встретить самих себя?" - деловито поинтересовалась Найдёнова, очевидно под влиянием прочитанной когда-то на сию тематику литературы.
   "По идее на сутки - двое. Но застрянем мы навсегда, потому что тогдашний день станет уже настоящим. Однако и себя не встретим, ведь технически, я отмотаю бытие как киноплёнку", - удовлетворил я любопытство владелицы текущего тела.
   "Ясно", - отозвалась Липа тоном девяностолетней бабули, которую внуки на юбилей осчастливили сенсорным смартфоном.
   Но за что купил, за то и продаю, не могу объяснить по-другому.
   "То есть, мы как бы очутимся в сегодня, только со знаниями о завтра и послезавтра?" - выдала Олимпиада, после некоторого раздумья.
   Хм, беру свои слова обратно. Напрасно сравнивал её с бабулей, смекнула землячка быстро.
   "Точнее не скажешь!" - уважительно ответил я. - "Только есть ещё одно но. Лично я уверен, что буду помнить о будущем, а вот за тебя не поручусь".
   "Но, как же тогда?", - растерялась мулатка.
   "Зато я смогу тебе поведать о наиболее вероятно грядущем. Ну, когда снова появлюсь в твоей голове".
   "А-а поняла! Значит, мне нужно сейчас тебе максимально подробно рассказать о гибели Мидо?"
   "Да. Где, когда и как его убили".
   "Эх, жаль самой мало что известно".
   "Мало - лучше, чем ничего. Только давай поскорее, а то не ровен час, проснусь".
   Впрочем, беспокоился я напрасно. К моменту пробуждения, я не только был в курсе, при каких обстоятельствах убили парнишку Мидо, но и вызубрил названия улиц и номера домов, где гнездились разбойничьи шайки, что творят бесчинства в столице Вивьера. Благо список имён и адресов заместитель капитан-командора Бордиан (это он, кстати, над Оликой склонился) держал под удобным для чтения углом.
   Очнувшись на заснеженной равнине, я вдруг осознал, что вёду себя слишком беспечно. Потому как с ужасом представил, что случилось бы, если бы перенёсся не в Олимпиаду Фатунову или кота, как собирался, а в Теону? То бишь в тот сосуд, к которому моя проводницкая душа в текущий момент привязана. И потом бы проснулся! А Серая Эльфийка, одновременно с этим, пришла бы в себя, точнее в меня (господи, как сложно!) на Земле. Что тогда? Она увидела бы вокруг сотни живых манекенов, шипящий во льду артефакт демиургов и не понимала, что делать, и что думать. Ведь объяснить своему ушастому чуду, мне бы не удалось. Я, к слову, тоже, находясь в стазисе на Пангее, не знал бы, что делать. Представил и... вновь начал себя душить.
   "Бог не выдаст, свинья не съест", - решил я. - "С другой стороны, Липкину беду бы не смог предотвратить. А ну как и других близких от несчастий сумею предостеречь? Вот чует сердце, что неспроста всё это. Наверняка Игроки-шахматисты руки свои всемогущие к им судьбам приложили. Коль уж представился такой шанс потягаться с Творцами на равных, нельзя его упускать! Кругляш же, надеюсь, ещё потерпит".
   Как в воду глядел! Третей, к кому я "улетел", стала попавшая в передрягу сестра. Картина, представшая пред очами, отличалась от предыдущей с точностью до наоборот. В том плане, что не над нами нависла гладко выбритая чёрная физиономия, а мы склонились над чьей-то лохматой белой мордой. Кстати, чей? Не встречал ещё таких зверюг. Хотя влага не её щеках тоже ощущается.
   "О, Светик! Как же я рад, что нашёл тебя! Где ты вообще есть? Не пойму, плачешь что ли? Кто тебя обидел? Это животное?" - грозно покосился я на поверженное существо. - "Оно мертво?"
   "Сам ты животное!" - огрызнулась близняшка и, тут она также оригинальностью от Олимпиада не отличилась, зарыдала.
   Дальше, собственно, всё протекало по известному сценарию: истерика, утешения, объяснения и надежда на лучшее, путём исправления ошибок прошлого в будущем настоящем.
   Естественно, после такого, я не мог не выяснить, что стряслось со второй сестрой, Теоларинэ и Крайтисом. Они ведь должны быть вместе.
   Сходу не вышло, сперва Великий Рандом* зашвырнул меня к Барсику. Два раза подряд! Зато со свидетелем покушения на матриарха Леяру, был проведён дополнительный опрос. Потом опять к Липе. И вот долгожданная Цветаниэль!
  
   (сноска #
   Рандом (от англ. "randome" - случайный, произвольный, бессистемный) - вероятность какого-то результата, случайно произошедшее событие или действие, случайный выбор
   конец сноски #)
  
   "Здравствуй, Цветусь, это Вотар! Рассказывай, что за пагуба настигла вас?" - с такой репликой обратился я к родственнице, ибо по кислой мине помолодевшего Крайтиса, и грустному лицу порыжевшей Теоны, и перекошенной оконной раме, подле которой она стояла, понял, что гроза и их не обошла стороной. - "Ну а почему весь мир застыл, растолкую потом".
   "Шейра умерла", - печально вздохнула эльфийка.
   "Бли-ин! Как?"
   "Застрелили. Из снайперской винтовки".
   "Что?!" - ошалел я. - "С чего вы взяли? Откуда здесь снайперы с винтовками?"
   "К сожалению, Сеющая Смерть оторвала ему башку прежде, чем мы успели поинтересоваться", - ответила эльфийка. - "Впрочем, догадаться несложно. Наверное, оттуда же, откуда появились гранаты и огнестрельное оружие во дворце Светлого Леса".
   "Угу, наверное. Ну ничего, доберусь ещё до этого Отверженного мерзавца!"
   "Жаль Шейру это не вернёт", - снова мысленный вздох.
   "А вот это, дорогая, спорный вопрос!" - с вызовом заявил я, и вкратце ознакомил Цветанку с последними новостями.
   "Уф, успокоил немного, братишка" - выслушав рассказ, в третий раз выдохнула она, однако теперь с облечением. - "Будем надеяться, что всё получится".
   "Будем", - согласился я.
   "Только что-то не совсем поняла, как ты догадался, что и у нас тоже что-то случилось?"
   "А никак", - если я бы мог, то сейчас бы пожал плечами. - "Предчувствие".
   "Ясно. Ну а Теону-то свою с изменившейся причёской сразу признал?"
   -ф, конечно! Кстати, с красными волосами она ещё больше похожа на Солнышко, правда?" - ментально улыбнулся я. Потом нахмурился и попросил: - "Только ей об этом молчок!"
   "Ах-ха-ха! Я же ведь вроде всё забуду?"
   "Ну мало ли. Может и не всё".
   "Хорошо, не скажу", - пообещала остроухая девушка.
   "А ещё лучше, если монета забвения не сотрёт-таки тебе память, передай, что я свою курносую прелесть всегда узнаю! В любом обличье: хоть с побелевшей кожей, хоть с зелёными глазами, хоть... хоть... мм... да хоть даже с жабрами или рыбьим хвостом! Вот!"
   "Хи-хи, ладно, так и передам".
  
  
   Цветаниэль
   Поразительно, всё-таки. Большая часть жителей нашего мира (до некоторых пор в их число входила и я) до ужаса боится Серую Эльфийку и произносит её имя не иначе, как шёпотом. И непременно с приставкой Мстящая. А то и вовсе предпочитают прозвище Сеющая Смерть. Королевой клинков и Легендой, впрочем, тоже называют, но значительно реже, и то преимущественно знакомые.
   А Серый прямо в глаза - то киской, то рыбкой, то зайкой, то курносенькой прелестью, то чудом своим длинноногим, а то (с ума сойти!) ушастым Солнышком наречёт! И это самую известную убийцу Пангеи! Ту, при одном только упоминании о которой, кровь стынет в жилах. Причём, как у виноватых, так и у правых.
   Нет, я понимаю, что Теона подобным образом вершит некую божественную справедливость, что она своеобразный инструмент - карающий меч возмездия, международный гарант мира, или что-то типа того. Но всё равно ведь палач! И я никак не могу свыкнуться с этим фактом. Даже теперь, после того, как узнала её поближе и подружилась, меня частенько охватывает неконтролируемая дрожь. Хотя нужно отдать должное, в последнее время легендарная дроу показывает себя исключительно с положительной стороны. Может и правда любовь способна творить чудеса?
  
  
   Глава 21
   Сергей
   Пора! Пора уже подбрасывать эту монету забвения. Вот только когда её поймать: после пары-тройки оборотов, как научала дракониха, или всё-таки пусть полетает подольше? Лазурная хотела только одного: чтобы демиурги не увидели в одной "пешек" потенциально опасную для них фигуру и не перезапустили свою дурацкую Игру, предварительно от этой самой пешки избавившись. Для этого от меня требуется, как минимум - не показывать агентам "фокус" с мукой, как максимум - уговорить гнома не плести из стальной проволоки копии магических предметов из ювелирного набора "Речь пращуров".
   Но, это её - Эльдрагории - минимум и максимум. Я же, с учётом случившегося, не могу пустить на самотёк дела близких мне людей и эльфов. Успею ли за эти два-три дня оградить их от невзгод грядущего? Может, для надёжности, отбыть в прошлое чуть дальше? Хотя бы недельку. Тогда и никто не погибнет - ни Мидо, ни Шейра, ни Леяра; и Светка не улетит на "северный полюс"; и Крайтис не потеряет силу архимага, помолодев на пятьсот лет. Да, решено, так всем будет лучше!
   Стоп! А ведь существует ещё такое понятие, как "эффект бабочки"*! Не испорчу ли вообще всё?
  
   (сноска #
   Эффект бабочки -- термин в естественных науках, обозначающий свойство некоторых хаотичных систем. Заключается в том, что незначительное влияние на систему может иметь большие и непредсказуемые эффекты где-нибудь в другом месте и в другое время. Детерминированно хаотические системы чувствительны к малым воздействиям. То есть, в хаотическом мире трудно предсказать, какие вариации возникнут в данное время и в данном месте, ошибки и неопределённость нарастают экспоненциально с течением времени.
   Такое поэтичное название данному явлению дал Эдвард Лоренц (американский математик и метеоролог, один из основоположников теории хаоса). Он сказал: абочка, взмахивающая крыльями в Айове, может вызвать лавину эффектов, которые могут достигнуть высшей точки в дождливый сезон в Индонезии". Так же "эффект бабочки" вызывает и аллюзию к рассказу 1952 г. Рэя Брэдбери (американский писатель-фантаст) "И грянул гром", где гибель бабочки в далёком прошлом изменяет мир будущего.
   "Небольшие различия в начальных условиях рождают огромные различия в конечном явлении... Предсказание становится невозможным" (А. Пуанкаре, по: Хорган, 2001).
   конец сноски #)
  
   Ещё разок мысленно повторил наставления женщины-ящера, удостоверился что заклинание на ребре обжигающего кругляша помню верно, осторожно взял в левую руку артефакт, положил на кулак правой (той самой, на запястье которой у нас с Игроком 1 треугольник из родинок), сделал несколько глубоких вдохов-выдохов, чтобы унять тревожно колотящееся сердце, и, приготовившись считать обороты, встречным движением большого и указательного пальцев, подбросил волшебную монету с семилучевой звездой.
   Древний металл звонок пропел "Цзынннь!", но я уже клял себя болвана клешорукого на чем свет стоит. Из-а неудачно соскользнувшего ногтя, толчок пришёлся совсем не в ту область, куда задумывалось и кругляш, вместо того, чтобы взмыть вверх, резко отклонился в сторону. Опять?!
   "Идиота кусок, с таким простым заданием справится не можешь! Теперь тебе никто не мешал, а всё равно облажался!" - корило меня моё внутреннее я. И вполне заслуженно. Дабы исправить ситуацию, и всё-таки словить штуковину, повелевающую временем, я подался за ней, но поскользнулся на утоптанном мною же снегу. Но поскольку, каждому из нас свойственно, до конца надеяться на чудо, протянул-таки в падении руку и проговорил заветные слова...
   Темнота.
   Тишина.
   Свет.
   Звук.
   Ничего не понимаю. Поймал или нет? И вообще, где я?
   - Пик. Пик. Пик. Пик... - ритмично вторила пульсу, вырвавшая меня из небытия, прикроватная аппаратура в палате интенсивной терапии.
   До этого момента я, слава богу, никогда не был в реанимации в качестве пациента, но специфичный больничный запах, который не спутаешь ни с каким другим, множество прикрепленных к телу проводков, а также и прилепленная к носу трубочка, подающая кислород, не предоставили мне иных вариантов для выбора.
   Итак, где - более-менее ясно. Непонятно другое, - как я тут оказался? Память помогать в этом вопросе наотрез отказывается.
   С трудом разлепил веки, но тут же зажмурился от слепящей белизны. Однако яркий свет резал даже закрытые глаза. Инстинктивно потянул руку к лицу, чтобы прикрыться ладонью. И застонал от стрельнувшей в ногу нестерпимой боли. Обрушившее в довесок жуткое головокружение, натолкнуло на мысль, что лучше пока не шевелиться.
   - Ой, Серенький, очнулся! - раздалось над левым ухом девичье восклицание.
   Хозяйку этого голоска я также не спутаю ни с кем. Это Светка! Или Цветаниэль? Беру свои слова обратно, все-таки до сих пор не могу их различить.
   - Сестренка, ты что ли? - слабым голосом проскрипел я.
   - Да! Я! Я, братик! Это я! - радостно подтвердила близняшка.
   - А кто именно "ты"? Или вы обе тут?
   - В смысле? - ликование сменилось удивлением.
   - Ну, ты - Светка, или ты - Цветка?
   - Блин, Вотар, не пугай меня! Как ты себя чувствуешь?
   - Хреново, - не стал я храбриться перед младшей.
   - Доктора позвать? - забеспокоилась родственница.
   - Нет, лучше люстру с этими долбаными киловаттными софитами погаси.
   - Сереж, лампа итак не горит, ясный день на дворе.
   - Тогда жалюзи зашторь или что тут у них на окнах?
   - Хорошо, сейчас.
   Девушка сделала несколько шагов, зашуршала чем-то, и в комнате стало заметно темнее.
   - Во, другое дело, - наконец смог воспользоваться зрением, и первым же делом посмотрел на собеседницу. Хм, ну и кто она? Кончики ушей - не острые, хотя уже у обеих должны быть эльфийскими. Одежда - земная, хотя обе должны быть в пангейских нарядах. Осторожно уточнил: - Светик?
   - Да? - заулыбалось создание.
   - А что вообще случилось?
   - Имеешь ввиду, как ты угодил в больницу?
   Я кивнул.
   - Ну, сперва тебя ударило током, потом ты в падении вывихнул ногу и здорово саданулся башкой об пол.
   - Черт, ни фига не помню. А долго я вот так овощем пролежал?
   - Точно не скажу, когда мы с Ксюхой вернулись из "Метелицы" домой, ты уже был без сознания. Но предполагаю, с того самого момента, как оборвался наш телефонный разговор. Потом прошли следующие сутки, еще одни и сегодня полдня. Приблизительно часов шестьдесят в отключке был, - подсчитала сестра.
   - Ого, долгий нокаут, - оценил я, всё еще плохо соображая. - Ну а как ты-то сюда попала?
   - Дык, на "скорой", которую вызвала, - ответила девица. - С тех пор и не отлучалась.
   - Нет, я про Землю. В этот мир как ты перенеслась? - нахмурился я. - Кто тебе открыл портал? И где сейчас находятся и чем заняты остальные: Цветаниэль, Крайтис, Теона, Ёлифрэль, Ролтрилтар, Мила, Базирог, Барсик, Ытаргх, Липа, Тузик, спецагенты...
   - Бе-едненький, - не дослушав меня, искренне опечалилась Светка. - Врач говорил, что после прихода в себя, последствия сотрясения мозга могут проявляться в виде ложных бредовых воспоминаний. Но не волнуйся, медики утверждают, что твой случай не самый тяжелый и вполне излечимый.
   Я пристально поглядел на сестру:
   - Только не говори мне сейчас, что ни одного из перечисленных имен не знаешь?
   Родственница виновато пожала плечами:
   - Нет. А кто эти люди, которых ты назвал?
   - Там не только люди. Там и дроу, и светлый эльф, и гном, и орк, и дракон, и даже кот.
   Теперь уже мелкая внимательно посмотрела не меня, пытаясь понять: так издевательски шучу или мой случай всё-таки запущенный?
   - Сереж, успокойся, пожалуйста. Тебе все привиделось, - не придя к однозначному выводу, изрекла сестра.
   - Что - ВСЁ?!! - ещё пуще возбудился я.
   - Ой, нет, лежи, не вставай! Спокойно, сейчас кого-нибудь позову.
   - Стой!!! - заорал я. - Какое сегодня число?! Отвечай! Быстро!
   - Двадцать шестое декабря, - испуганно проронила Светка, после чего добавила: - Две тысячи одиннадцатого года.
   Я снова заскрипел зубами и бессильно осел на подушку. Только теперь не от боли стонал, а от досады. Проклятье! Подтвердились мои худшие опасения. Нет! Не верю! Не может быть, чтобы всё мои приключения были игрой травмированного воображения.
   "Или нет? Или это проделки чёртовой монеты забвения? Просто демиургова штуковина перенесла меня гораздо дальше в прошлое", - вспыхнул в мозгу огонек надежды. - "Но всё, равно, Светка, придя в квартиру, не могла не заметить Теону на диване и не пересечься с Цветаниэль - со своей копией?"
   А следующая мысль заставила похолодеть от ужаса кровь в жилах: "А что если, меня ударило током прежде, чем открылись межпространственные врата? Что если я не успел прочесть код и не открыл их? Тогда я не воскресил Серую Эльфийку? Моя курносенькая прелесть умерла? А наш чудо-ребёнок? Его что, тоже нет? И уже никогда не будет?"
   Видимо последнюю фразу я сказал вслух, чем окончательно убедил сестру в необходимости срочного вызова медперсонала. Светка, второпях свалив с тумбочки пакет с апельсинами, нажала кнопу на вмонтированном в стену терминале. Где-то вдалеке послышался противный тревожный зуммер. Раздался топот бегущих ног.
   Каблучки по коридору цокали все ближе и ближе. Наконец в палату ворвалась незнакомая брюнетка в белом халатике, а с нею мужчина лет пятидесяти пяти с ёжиком седых волос и козлиной бородкой, тоже, ранее мне не встречавшийся:
   - Что случилось? - чуть ли не хором спросили они.
   - Кажется, ему нужен психиатр, - всхлипнула родственница.
   - Демиурги отмотали время! Они отняли у меня Теоларинэ! - все еще находясь под впечатлением от догадки, пожаловался я, словно бы в силах этих двоих было исправить моё бедственное положение.
   - Не переживай, Сергей! Всё будет в порядке, - моментально сообразив, что к чему, заверила меня брюнетка. - Мы тебе непременно поможем.
   - Да, молодой человек, не волнуйтесь, все будет хорошо, - поддакнул коротко стриженный.
   - Ой, я вас умоляю. Как? Как вы мне поможете?! Э-эх, да что вы вообще понимаете? - обреченно махнул я рукой.
   Итак, произошло то, о чем меня предупреждал глас разума, то, к чему я не прислушался. Долбаный "эффект бабочки"! Но только как? Я ведь даже ничего не успел сделать в прошлом. Совершенно ничего!
  

КОНЕЦ ПЕРВОЙ ЧАСТИ

  
  
  
   ЧАСТЬ II. "Эффект курицы"
  
   Глава 22
   Сергей
   - Успокойтесь, голубчик, всё не так уж безнадёжно, ваш случай не самый запущенный, - елейным голосом пропел сидящий напротив человек в белом халате.
   - Ой, доктор, только не надо этих ваших штучек, умоляю, - раздражённо бросаю ему. - Я не шизик! И не голубчик!
   - Нет-нет, Сергей Алексеевич, очевидно, вы не так меня поняли, - снова до отвращения прторным тоном заверил врачеватель душ. - Заявляю вам вполне серьёзно: мы в сосотоянии вам помочь! Но главное, конечно, чтобы вы сами не противились терапии.
   - Ха! Вы? Помочь мне? Чем же интересно? - фыркнул я. - Если даже понятия не имеете, с чем...
   - А вот здесь, молодой человек, позвольте не согласиться! - вдруг совсем невежливо (фу, как непрофессионально) перебил уязвлённый профессор. - У меня, к вашему сведению, давно защищена диссертация на эту тему. И ряд трудов опубликован, между прочим. В том числе и за рубежом!
   "У-у, дружок, да тебя самого лечить пора, с таким-то больным самолюбием", - усмехнулся я, разумеется, мысленно. В слух же уточнил:
   - "На эту тему?" Неужели? А на какую именно, позвольте полюбопытствовать?
   Спросил и, тут же пожалел о содеянном. Ибо психиатр, ободрённый неожиданным интересом со стороны пациента, тут же принялся читать лекцию.
   Первые минут пятнадцать я честно пытался вникнуть в суть излагаемого. Затем потерял нить и просто активно кивал, ёрзал на стуле, тяжело вздыхал и прочими способами намекал на то, что пора бы уже и закругляться. Но куда там! Доктора оседлавшего любимого конька не так-то просто остановить.
   - Знали ли вы, дорогой мой Серёженька, что сновидения и галлюцинации тождественны части, касающейся их содержания и непроизвольности течения?
   Ну вот, я уже дорогой и Серёженька.
   - С ума сойти! Ой, то есть я хотел сказать: неужели? - театрально взлетели мои брови вверх, но лектор, не заметив сарказма, продолжил трясти бородой:
   - Да-да. Ведь в содержании, как сновидений, так и галлюцинаций представлены реализованные опасения и желания, а также материал бессознательного в виде "летучих" впечатлений и несущественных воспоминаний.
   - Правда?
   - Истинная! Таким образом, признавая близость между сновидениями и галлюцинациями, мы приходим к выводу, о существовании разных типов сновидений...
   Эй, дядя, угомонись, мы, к счастью, не в мединституте. Или к сожалению? Ведь был бы я его студиозусом, мог бы по-тихому свалить из аудитории. А тут, блин, самая натуральная пытка! Сижу, спелёнатый извергами-санитарами, не в силах ни убежать, ни заткнуть уши. Блин!
   А док всё сыплет цитатами:
   - ... Моро де Тур пишет: "галлюцинаторное состояние при сновидениях включает в себя всю психическую жизнь больного -- мышление, понимание, суждение, выражение опасений, желания, надежды, отчаяния, исключение собственных поступков из сознания, угасание сознания личности или её удвоение так, что одна часть может вступить в обмен мыслями с другой частью". Именно это, Сергей, мы наблюдаем у вас.
   - Угу, - согласно промычал я. А смысл спорить? Уж лучше изображать послушание. - Кстати, товарищ целитель, можно уже развязать смирительную рубашку? А то руки затекли. Я честно-пречестно обещаю хорошо себя вести.
   - Конечно. Сейчас закончу мысль и позову медбратьев, - кивнул доктор и снова опустил взгляд в пухлый томик со множеством цветных полосок-закладок, полистал, нашёл очередную подчёркнутую карандашом заметку и прочёл: - новидения разделяются на два типа: один -- когда индивид верит в реальность представленного в сновидении, другой -- когда он понимает, что видит сон. Первый тип сновидений, связан с галлюцинациями, второй -- с фантазиями, ошибками памяти и прочими..."
   Хм, может это такая скрытая форма терапии? Или специальная проверка? Выдержу, значит, нормальный - не буйный.
   - И из всего вышесказанного, уважаемый господин Тарасов, следует, что сновидения психически здоровых индивидов обычно реалистичны и аффективно насыщены.
   - Вот! Прямо как у меня! Реалистичны и насыщены - не то слово! - воскликнул я.
   - Но, - человек в халате воздел указательный палец, - сюжеты таких сновидений в 50% случаев связаны с реально пережитым накануне.
   Эх, а я почти обрадовался, что меня отнесут к психически здоровым гражданам.
   - Однако, - продолжила играть на нервах короткостриженая сволочь, - в сценарии грёз могут вплетаться и сюжеты недавно прочитанных литературных произведений, просмотренных фильмов, компьютерных игр.
   - То есть, вы полагаете, что без "Мифрилового меча" тут не обошлось? - догадался я, куда клонит собеседник.
   - Без него или какого-то другого развлечения приключенческого жанра, - пожал плечами эскулап.
   - Уф, ну спасибо, открыли мне глаза, - как можно искреннее поблагодарил я, естественно, не веря ни единому умозаключению лекаря. - Теперь отпускайте меня домой.
   - Не могу, - развёл руками седовласый.
   - Почему?
   - Есть ещё один нюанс. Полностью здоровые люди, в отличие от вас, Сергей, пассивны по отношению к действиям во сне. У вас, увы, обратная реакция.
   Козёл! Так захотелось влепить ему промеж рогов!
   - Значит, будем лечиться, - покорно (ох, кто бы знал, как тяжело далась мне эта покорность) промолвил я.
   - Будем, - ехидно улыбнулся гад.
   - А долго?
   Тут в кабинет, наконец, вошли два здоровенных бугая с зачатками интеллекта неандертальцев на физиономиях и, подчиняясь кивку начальства, освободили меня от пут.
   - Ну, пока какие-либо прогнозы рано ставить, - туманно изрёк профессор. - Повторюсь, многое зависит от вашего сотрудничества.
   - Понятно. Тем не менее, спасибо вам огромное.
   Тут можно было и слезу пустить. Впрочем, нет, это выглядело бы чересчур театрально.
   - Не за что, это, Серёженька, моя работа.
   - И всё же можно пожму вашу руку? - знаю, потом мне это выйдет боком, но от удовольствия засветить светиле науки финал я ещё не отказался. Жаль совсем сбежать не поучится. На окнах решёток нет - пятый этаж, да и не палата это, но территория больничного двора огорожена, насколько могу судить, четырёхметровым забором с колючей проволокой. Выбежать в коридор? Там, наверняка, полно охраны. Но на моей стороне эффект неожиданности. Захватить заложников и потребовать машину? А почему не сразу вертолёт? Вот тогда точно пропишут какие-нибудь "весёленькие" уколы, и буду до конца дней мультики смотреть, слюни пускать и под себя гадить. Ладно, тогда просто наваляю докторишке и двоим из ларца одинаковым с лица. Матч-реванш, так сказать. На сей раз не они меня, а я их застану врасплох.
   Бросил косой взгляд на санитаров. Слегка напряжены, но кажется, ничего не подозревают. Психиатр тоже доверчиво суёт длань. Я крепко стискиваю пятерню короткостриженого и резко дёргаю на себя...
   В следующий миг должны были произойти одновременно две вещи: мой левый кулак встретился бы с челюстью врача, а пятка (тоже левая) устремилась в грудь стоящего чуть позади верзилы. Но случились совершенно иное. Рукав белого халата отполз назад и обнажил правое запястье доктора, на котором красовались... три родинки в виде треугольника! Я вытаращился на них, как поп на стриптизёршу. Но не успел даже толком изумиться, как зашипел от нестерпимой боли. Оказывается, при попытке собрать пальцы в кучу, я потревожил ожог. Огромный такой ожог на всю ладонь, идеальной круглой формы и семилучевой звездой в центре. Ожог оставленный "монетой забвения"!
  
   Глава 23
   Теоларинэ
   Светкин дневник попал мне в руки совершенно случайно. Ещё там, в городской квартире на улице Шевченко. Как сейчас помню, это было в ночь, когда Сергей последнюю смену дежурил на старой работе, а мы с Цветаниэль и Базирогом остались одни. Близняшка, прибывшая с Пангеи, оккупировала тогда компьютер и, надоедая гному своими расспросами, копалась в Интернете. Я же, решила, что поближе познакомиться с новый миром мне поможет печатная литература, и потому рылась на полке с книгами. И как раз там, между сборником стихов земного поэта по фамилии Есенин и учебником по физике, наткнулась на пухлую тетрадь с неким певцом Жуковым на обложке и старательно выведенным цветными чернилами заглавием: "Женские тайны".
   Естественно мне стало любопытно, и я заглянула внутрь. В эту тетрадь Светка, ещё будучи школьницей, записывала собственные мысли и наблюдения, конспектировала мудрые, на её взгляд, цитаты других людей, собирала рецепты блюд, вклеивала вырезки из газет с полезными бытовыми советами, глянцевые фото журнальных красавиц с потрясающим макияжем, зарисовывала стильные узоры для ногтей, перечерчивала модные выкройки и прочие девичьи ценности. Что-то из прочитанного меня позабавило, кое-что заставило задуматься, смысл чего-то я вообще не поняла, даже после объяснений Базирога, но нашлось и такое, что, как говорится, задело за живое. Это относилось к фразе с глубоким философским смыслом: "Каждый имеет право на ошибку, но если ты умеешь делать милое личико, борщ и мин..т, то у тебя безлимит".
   Должна признать, в тот момент я всё ещё не могла простить себе того, что позволила негодяям, во главе с Добровольским, так далеко зайти. Позволила им почти погубить Сергея. Моего спасителя-воскресителя, того, кому я присягнула на верность, кому дала клятву "серебряных локонов", тому, кто был мне более чем симпатичен (хотя я всячески и пыталась убедить себя в обратном). Короче, не знаю почему, но мне во что бы то ни стало, захотелось овладеть обозначенной выше формулой всепрощения. Тем более милое личико я делать давно могла; борщ, пока, правда нет, но, по крайней мере, примерно представляла, что это такое и поклялась при первой же возможности научиться его готовить. Екатерина Петровна - она же Ёлифрэль вскоре и преподала нужный урок.
   Оставалось загадочное - загадочная или загадочный? - "мин..т".
   Ох, Великая Праматерь, как же глупо я выглядела (вспоминаю - смех и грех), когда обратилась за пояснениями к названному племяннику. Гном обыкновенный, после моего вопроса, резко превратился в пунцового гнома (но я почему-то не уделила данному факту должного внимания) и, подлец этакий, вместо того, чтобы сказать правду, дескать, девочка постеснялась написать "заветное" слово, оттого и пропустила букву, "предположил", что юная Светлана зашифровала десертное блюдо. Маленький негодяй так и сказал мне:
   - Очевидно, тётя Теоларинэ, тут подразумевается миндальный торт.
   - Почему именно он? - опешила я.
   - Ну, "мин." - сокращение от миндальный, а "т" - торт, - растолковал коротышка.
   Я слегка усомнилась тогда:
   - Но зачем Свете понадобилось его сокращать?
   - Ну как же! - нашёлся Базирог. - Видите, страничка, почти закончилась? Девочка попросту не пожелала перелистывать и уместила всё на одной.
   - Хм, допустим. И что в итоге: для того, чтобы сгладить свою вину, женщине достаточно улыбнуться, сварить капустный суп или испечь ореховое печенье?
   - Ну, примерно так, - подтвердил гном. - Недаром у землян есть поговорка о том, что путь к сердцу мужчины лежит через желудок.
   - Чудные они, эти земляне.
   - И не говорите, - поддакнул собеседник и быстренько перенаправил беседу в другое русло.
   Тут бы мне опять заподозрить неладное, но через несколько листов в "дневнике секретов" действительно оказался рецепт стратегического торта.
   Потом события и вовсе закружились-завертелись, что недосуг было заниматься кулинарией. Однако сейчас, когда выкроилось несколько часов свободного времени, я опять загорелась идеей.
   Мука, сахар и миндаль в доме эльфов-эмигрантов присутствовали, а вот яиц не нашлось. Светлая - принципиальная вегетарианка, а её супруг, хоть и всеядный дроу, но из уважения к жене, тоже кушал травку.
   - А зачем тебе? - поинтересовалась Ёлифрэль, когда я озвучила проблему.
   - Хочу Вотару сюрприз сделать.
   - Понятно. Ну а много надо?
   - Три штуки всего, - ответила я.
   - Не беда, - махнул рукой Ролтрилтар. - Сходи к Щербакам попроси. Пеструшки у бабы Зины круглый год несутся.
   Так я и поступила.
   Соседка, действительно, не отказала. Только, как назло, вчера её внучка Нюрка съездила на рынок, да все яйца продала. В холодильнике, правда, нашлось одно, но этого было недостаточно.
   - Сергію, якщо мало, піди в курник і набери скільки потрібно. Я ще сьогодні не збирала, там точно повинні бути, - распорядилась старая хохлушка, возясь у плиты.
   - Ага, спасибо, - поблагодарила я, взяла лукошко и отправилась к птицам.
   Пеструшки не подвели, в четырёх гнёздах из пяти лежали семь яиц. В последнем, почуяв приближающуюся весну, квохтала квочка, но я не стала её беспокоить. Собрала яйца и для себя и для бабы Зины. А потом вдруг как заору! Не по своей воле, - это вернулось в родной организм сознание Вотара, и оно же закричало. Я, естественно, выронила от неожиданности свою ношу и побила весь "урожай".
   "Уркхадал!" - мысленно выругалась я по орочьи. - "Ты чего так развопился? Чуть заикой не сделал".
   "Теона?"
   "Что, Котик?"
   "Уф, ну, слава богу, значит, то был кошмар! Впервые, уж и не припомню за какой промежуток времени, я видел сон. Обычный сон. Пускай страшный и непонятный, зато мой, без переноса из тела в тело. И монету забвения, получается, поймал?! Ха, ожог тоже исчез! Уф, даже не верится, что пронесло", - неясно, то ли со мной, то ли сам себе бормотал Вотар.
   "Пронесло мимо чего?" - попыталась выяснить я.
   Но меня, будто не слышали.
   "Теоночка, милая моя, Солнышко моё, счастье моё, так это, правда, ты?"
   "Да, это правда я - твоё счастье!" - был мой ответ.
   "Господи, как же я рад!"
   "Угу, взаимно".
   "Нет, ты даже не представляешь, как!"
   "Ну, так расскажи".
   испугался, что навсегда тебя потерял".
   "Не переживай, дорогой, так просто от меня не отделаешься!" - ухмыльнулась я.
   "Ах, Теонка, дурочка моя ушастая, я так тебя обожаю", - продолжал осыпать меня сомнительными комплиментами любимый.
   "Серый, может, поведаешь, наконец, что стряслось то?"
   "Да-да, конечно. Хотя нет, не могу, нельзя! Опасно! Всё может пойти не так. "Эффект бабочки" понимаешь?"
   "Не понимаю".
   "Погоди-ка, какой сейчас день? Нет, не говори, я сам! Если мы сейчас в Щербаковском курятнике, то послезавтра к нам приедут сотрудники спецслужб, верно?"
   "Верно".
   "Отлично! Не слишком много и отмотал!" - подумал он.
   "Но как ты определил место? Неужто наизусть помнишь обстановку во всех соседских сараях?", - удивилась я. - "И в каком смысле отмотал? Что отмотал?"
   "Время!"
   "Время?"
   "Да, его. Просто всё это однажды уже было. Ты собралась печь миндальный торт, но дома яиц нет, и пришлось идти на поклон к соседям".
   "Ну вот, не получился сюрприз", - расстроилась я. - "Откуда ты узнал? Опять что ли видение было?"
   "Да нет же! Я же говорю - помню. Ой, нельзя же рассказывать. Или всё-таки можно? Блин! Что же делать-то?" - снова заговорил загадками Тарасов, и опять заорал: - "А-а-а!"
   "Уркхадал! Теперь-то что?!"
   "Ты же все яйца побила!"
   "А нечего было кое-кому орать, как бешеный", - попеняла я.
   "Ой-ой-ой, ай-ай-ай, плохо-плохо-плохо", - запричитал Вотар. - "Теперь ты не сделаешь миндальный торт!"
   "Торта уже не обещаю", - кивнула я. - "Но на пироженку хватит. Одно целое яйцо в холодильнике у бабы Зины ведь есть!"
   "Пирожное не пойдёт, нужен торт, иначе будущее изменится!"
   "Серьёзно?"
   "Серьёзней некуда!"
   "Но ведь пирожное по сути - маленький торт".
   "Хм", - Серый задумался.
   "В крайнем случае, можем сходить за недостающими ингредиентами к другим соседям", - предложила я.
   "Нет-нет, не надо, а то мало ли какую нить судьбы ещё заденем. Лучше уж, как сейчас".
   "Бр-р-р!", - замотала я головой. - "Совсем запутал: так обязательно торт или необязательно?".
   "Извини".
   "Не извиню, пока не расскажешь, откуда растут ноги той чепухи, которую ты несёшь!" - заявила я.
   "Оттуда и растут!" - тяжело вздохнул Вотар и снова умолк.
   "Хватит сопеть?" - не унималась настырная я. - "Колись, давай!"
   "А-ай, ладно!" - сдался парень. - "Тем более всё равно уже равновесие нарушено: и яйца разбиты, и тебе сболтнул лишнего, и Аннушка разлила масло*"
   "Какая-такая Аннушка? Внучка бабы Зины?"
   "Нет, другая. Да, не суть. Короче, слушай..."
  
   (сноска #
   Аллюзия к роману Михаила Булгакова "Мастер и Маргарита" - выражение "Аннушка уже разлила масло" в переносном смысле указывает на невозможность управлять своей судьбой; на то, что неприятность уже подготовлена и неизбежна.
   конец сноски #)
  
   Сергей
   "...Вот такие пироги", - подытожил я своё повествование.
   "Я-асненько", - задумчиво протянула Теона.
   "Дело ясное, что дело тёмное?" - пошутил я.
   "Угу, тёмное и запутанное. С одной стороны хорошо, что тебе известно, что случится в будущем, и мы вместе можем попытаться это скорректировать. С другой - плохо, что малейшее вмешательство в ход истории, способно сильно изменить её ход, и тогда вообще неизвестно, что будет", - совершенно правильно поняла дроу.
   "Вот-вот. Проблема в том, чтобы найти "золотую середину", - вздохнул я. - "Но в любом случае ничего не предпринимать мы не можем, иначе какой смысл во всей этой затее со временем?"
   "И я даже больше скажу. Настоящие друзья не вправе сидеть просто так, когда их товарищам угрожает опасность. Мы обязаны действовать! Причём действовать решительно и незамедлительно!" - заявила эльфийка.
   Эх, мне бы её уверенность.
   "Но как же "эффект бабочки"?"
   "Наплюй!" - отмахнулась Теоларинэ. - "Как у вас на Земле говорят: кто не рискует, тот не пьёт шампунь!"
   "Шампанское", - поправил я.
   "А, точно", - кивнула Королева Клинков. - "Нет, конечно, мозги включать надо, но слишком долго ломать голову не стоит".
   "Ладно", - согласился я. - "С чего предлагаешь начать?"
   "Ну, сперва, мне кажется, ты, как более сведущий в местных делах, найдёшь способ оповестить власти, или кого там требуется о неполадках в том большом самолёте, что чуть не врезался в наш поезд".
   "Не факт, что там что-то уже сейчас сломано. Оно может выйти из строя прямо в полёте", - возразил я. - "Впрочем, номер рейса и дата вылета известны, сделаем анонимный звонок накануне, дескать террористы бомбу подложили или какую-то деталь испортили. Пусть специалисты тщательно всё исследуют. Это, конечно, незаконно, вызовет панику и задержку, но людей спасём".
   "Прекрасно!" - одобрила Теона. - "И, кстати о пирогах. Моим первым шагом будет возвращение домой и колдовство над миндальным тортиком-пирожным. Ведь я же его обязана по сценарию сделать".
   "Ага-ага. А я обязан сей кулинарный рецепт съесть, тоже дабы не сильно отклоняться от сюжета", - облизнулся я.
   "Извини, милый, но на этот раз обойдёшься", - обломала меня моя любимая кондитерша.
   "В смысле обойдусь?" - обиженно засопел я.
   "Потому что в сей кулинарный шедевр, я натыкаю лицом одну наглую рыжебородую мору. За дезинформацию!"
   Пытаться тут снова напомнить об "эффекте бабочки" я даже не стал, с курносенькой прелестью этот номер не пройдёт. Давить на жалость, также было пустой тратой времени. Тем не менее, я пролепетал:
   "Жаль. А нельзя хотя бы кусочек перед гномьей экзекуцией отрезать?"
   "Нельзя отрезать!" - отрезала дроу. - "Он и так маленький получится!"
   "Эх, а ведь миндальник такой вкусный у тебя будет. Я помню".
   На что тёмная эльфийка сочувственно вздохнула и, в лучших традициях Карлсона, который живёт на крыше, предложила альтернативу: - "Ну не дуйся, Серый. Я тебе потом ещё десять тысяч таких тортов испеку!"
   "Десять тысяч миндальных тортов, но потом?" - недоверчиво хмыкнул я. Мол, знаем мы ваши женские "предвыборные" обещания - готовлю хорошо, говорю мало, голова не болит...
   Тогда любимая, словно прочитав мои скрытые мысли, "повысила ставки":
   "И плюс, ещё десять тысяч раз сделаю то, что на самом деле было зашифровано в дневнике Светки. Естественно, когда вернёмся в свои нормальные тела".
   Больше всего мужчин настораживают две вещи: непонятный шум в двигателе и девушка, которая вдруг такая ласкова и добрая. Однако, какой нормальный мужик после таких слов устоит, и будет хандрить о каком-то там корже с орехами?
   "Как скажешь, счастье моё! Слово матриарха в семье закон!"
   А воспитательные работы с Базирогом, действительно, лучше проводить по горячим следам.
  
   Теоларинэ
   Каюсь, порой, бываю слишком импульсивной. Эту черту, кстати, унаследовала от меня и Леяра. Но зато, в отличие от своей твердолобой доченьки, я более отходчивая. Поэтому, как только мы покинули птичий двор, и морозный воздух охладил мой пыл, я согласилась с Вотаром:
   "Милый, знаешь, а ты всё-таки прав".
   "Насчёт чего?" - не понял Сергей.
   "Насчёт того, что лучше, если всё будет протекать своим чередом, с минимальными отклонениями от... от... от...", - мне никак не удавалось подобрать нужное слово.
   "Хочешь сказать: если мы хотим приехать в нужное нам будущее, телега настоящего должна двигаться по уже наезженной колее?" - уточнил Вотар.
   Вообще-то в моей метафоре должны были присутствовать русло реки, лодка и порт, но идею он уловил верно. Поэтому ответ был таков:
   "Совершенно верно, дорогой!"
   "И?" - выжидающе замер собеседник, догадавшийся, что это ещё не конец.
   "И", - я принялась загибать пальцы. - "во-первых, пускай коротышка останется безнаказанным. Не буду его макать в торт. Пока".
   "Разумно. Особенно мне нравится твоё "пока", - ухмыльнулся Серый.
   "Во-вторых, не нужно Базирога отговаривать делать из велосипедных спиц свои ювелирные поделки. Да и вообще посвящать его в тайну "монеты забвения", даже намёками не стоит. Иначе велик риск, что кое-у-кого всемогущего возникнут нежелательные подозрения".
   "Но ведь тогда я подумаю на языке предков-демиургов!" - напомнил Сергей.
   "Ничего страшного! Главное, чтобы Игроки об этом не узнали. А они об этом не узнают, если ты не произнесёшь выражение вслух или не станешь пытаться искать в Сети, как в прошлый раз".
   "Хм, а ты права, женщина", - уважительно отозвался Сергей.
   "Уркхадал!", - фыркнула я. - "Котик, никогда бы не подумала, что скажу такое. Но мне больше нравится, когда ты называешь меня Солнышком. По крайне мере в таком контексте".
   "Прости, Солнышко, как скажешь", - извинился любимый, но я почувствовала, как уголки рта поползли в стороны, формируя победную ухмылку.
   Вот гад! Специально подстроил что ли? - в свою очередь нахмурилась я.
   С учётом того, что лицо у нас сейчас было одно на двоих, со стороны, гримаса, наверное, выглядела комично.
   Сергей, ощутив, что брови сдвинулись к переносице, не по его инициативе, поспешил полюбопытствовать:
   "Теоночка, чудо моё длинноногое, а в-третьих, будет?"
   Ах, какие мы вдруг ласковые.
   "Да!" - нелюбезно огрызнулась я. - "Точнее, это как раз следует сделать в первую очередь. Мы сейчас вернёмся и вытащим из-под наседки недостающие яйца! Коль уж мне суждено приготовить торт, а не пирожное, то его и буду делать".
   После этих слова, вышеупомянутая квочка, доселе просто обеспокоенно кудахчущая, почуяла неладное и устроила в сарае настоящий переполох!
   "Ишь, будто тоже мысли читает, стерва пернатая", - улыбнулась я.
   Но Вотар не был расположен к веселью, он собрал кожу лба в озадаченные складки и "промолвил":
   "Полагаешь "эффект курицы" менее опасен? Она покрупнее бабочки".
   Вот же зануда!
  
  
   Глава 24
   Сергей
   К счастью, мудрая женщина-Солнышко оказалась правой, а мои опасения напрасными. Вопреки тому, что рыжебородый "племянник" сплёл дубликат предметов из набора бижутерии "Речь пращуров", а я действительно помыслил на языке повелителей четвёртого измерения, остальные демиурги пропустили это мимо своих вездесущих ушей и в Эфир, относительно моей личности по вопросу "казнить нельзя помиловать" в назначенный срок не вышли. Ура!
   Однако, к сожалению, небольшие изменения всё равно происходили. И происходили не только там, где мы их намеренно вносили, но и выползали совершенно в неожиданных местах. Пока эти нестыковки были незначительными, но, тем не менее, настораживали.
   Но, опять же, к счастью, Светка, Цветаниэль, Олимпиада и даже Барсик прекрасно запомнили мои посещения, когда Вселенная стояла на паузе, так что объяснять им ничего не пришлось. Видимо сказалось то, что в их тела вселялся демихрон (ну или кто я там есть такой?). Потому как из памяти прочих существ, с которыми я ментально не контактировал, во время зависания "монеты забвения" всё стёрлось. Та же Теона напрочь всё забыла и ведала о будущем исключительно по моим рассказам.
   Что же касается конкретных поправок курса нашей лодки, плывущей по реке настоящего в альтернативное грядущее, то они начались именно во время "свидания" со спецагентами. Если не считать, украденных у наседки и так и не вылупившихся цыплят, разумеется.
   Часа за два до намеченного мероприятия, я снова пытался расшифровать написанное в дневнике Дархана. Теперь, правда, с учётом неудачных попыток свершившегося когда-то будущего. Однако всё равно, не преуспел.
   А ещё я размышлял. Мне не давал покоя Отверженный маг - наш главный оппонент. Ну не напрямую, не конкретно наш, а вообще, как виновник главных бед и несчастий, свалившихся на несчастную Пангею в последние дни.
   Если раньше о том, что создатель Мёртвого Сада уцелел после сражения с богами, можно было догадываться (например, по пророчествам Острада, по ответу, полученному Крайтисом на последней странице Книги Откровения, по странным обстоятельствам, выявленным в ходе расследования покушения на королеву дроу, и ещё по ряду косвенных признаков), то сейчас это уже ни для кого не секрет.
   Потом съехались гости в погонах, и стало не до того. Но уже в перерыве между моей лекцией и показательными выступлениями представителей иной цивилизации, воспалённый мозг продолжил культивировать больную тему.
   "Злодей перешёл к игре в открытую", - рассуждал я. - "Он засветился и во время нападения на лагерь орков. И Светку, опознавшую потом его на его же базе, похитил. И организовал бойню в Амалаэстиоре во время суда, чем, кстати, окончательно поссорил светлых эльфов с тёмными. И баркландийцев с гномами стравил. И драконов на Вивьер наслал, наверняка, тоже он. Масштабы впечатляют. Но больше страшит не размах, а то, как Отверженный действует. Его наглость, напористость, полная уверенностью в собственных силах и своей безнаказанности. Цель его мне тоже уже ясна. Старик ведь неспроста бросает вызов всему миру, он жаждет взять реванш. Вот только поддадутся ли небожители на провокацию? И если ответят, то чем? Лично я затрудняюсь сказать, кто победит на этот раз. Пределы способностей местных божеств мне не известны, но меняющие облик слуги, киборги, напалм, взрывчатые вещества, огнестрельное оружие, плазменное и - упаси нас всех, но вдруг сумасшедший решится?! - термоядерное, хорошее подспорье на пути к абсолютной власти в эпоху меча. Магию, конечно, тоже рано сбрасывать со счетов, однако сомневаюсь, что местные волшебники с их вялым подходом к научным исследованиям сумеют быстро сориентироваться и оказать достойное сопротивление.
   Не пойму, чего дожидается Лазурный Хранитель? Не пора ли удалять эту "раковую опухоль" на теле вверенного ему пространства? А куда смотрят демиурги? В частности, Игрок под номером один. Ведь параллельной планете вот-вот достанется? Неужели фиолетово, потрёпанный приз достанется или нет? Хотя, может какие-нибудь дурацкие правила не позволяют вмешиваться? Короче, фиг их всех знает, но я точно в стороне оставаться не намерен".
   И вот тут-то нашло озарение!
   "Стоп! Параллельной...фиолетово...потрёпанный!" - подумалось мне. Боясь вспугнуть мысль, и ничего никому не объясняя, я выбежал из зала, залетел в комнату с ноутбуком, который бедняга уже многие сутки подряд мусолил записки "бурятского шамана".
   "Что случилось?" - встрепенулась Теона, находящаяся тут же - в моей голове.
   "Кажется, допетрил!" - коротко бросил я ей и схватил линейку. Хотя сомневаюсь, что такой ответ, а тем более мои дальнейшие манипуляции внесли ясности в сумятицу происходящего.
   Лишь когда я измерил расстояние между тремя (а вот тут внимание!) ПАРАЛЛЕЛЬНЫМИ прямыми, начертанными ФИОЛЕТОВЫМ карандашом на ПОТРЁПАННОЙ обложке блокнота, ввёл полученный результат в окошко программы, нажал кнопку "Enter" и дождался, покуда белиберда на экране стала приобретать удобоперевариваемый для глаза продукт, Серая Эльфийка ахнула:
   "Милый, ты гений!"
   "Дураки мы все!" - возразил я.
   19 мм и 42 мм - 1942 год - дата прибытия орка-проводника в наш мир - проще некуда! Почему такое простое решение никому из нас раньше в голову не пришло? Это элементарный код можно было вычислить и без построения заумных математических алгоритмов. Видимо, нас сбили с толку сложные ребусы, которыми изобиловал путь к тайнику Дархана.
   Естественно, пока заметки "бурятского шамана" не были прочитаны до конца, о том, чтобы возвращаться к агентам и речи быть не могло. Впрочем, тринадцати бравым парням и одной не менее бравой девице в моё отсутствие не давали скучать эльфийская парочка и гном.
   Написано в дневнике, собственно, было не так уж много, а кое-что, увы, даже в расшифрованном виде мы с Теоной не смогли понять, по крайней мере, с первого беглого взгляда. Однако всё равно степень информативности и полезности текста зашкаливает. И самое ценное, что мы уяснили, это то, что Дархан, действительно, открывал Врата на Пангею, когда пожелает, и проносил между мирами запретные предметы в обход установленных лазурными Хранителями фильтров. Целых четыре страницы блокнота посвящены раскрытию данного секрета. В них, правда, тоже еть некоторые неясности, связанные преимущественно с непривычным для нас образом мышления и построением орками предложений. Ну да ладно, после того, что уже преодолено, думаю, разберёмся.
   "Ничегошеньки себе!" - задыхаясь от волнения, мысленно воскликнул я. - "Солнышко, ты хоть представляешь, какие перспективы раскрывают перед нами эти знания?!"
   "Честно говоря, смутно. Зато очень чётко, представляю, что нас ожидает, попадись мы в лапы лазурных драконов с контрабандой", - тут же охладила мой пыл Теоларинэ.
   "Теоретически, мы теперь хоть танк на Пангею можем протащить!"
   "Вот-вот и я о том толкую. Одно дело просто перемещаться из мира в мир, а другое таскать туда-сюда неразрешенные штуковины".
   "Ха! Пускай сперва попробуют поймать!" - самоуверенно заявил я. - "В конце концов, почему тому же Отверженному магу сошло с рук, а нам нельзя?"
   "Потому что Отверженный, как ты сам утверждал, прибыл на Пангею из Космоса", - напомнила дроу.
   "Гм, ну а Дархан? Он вон сколько раз нарушал "таможенные закон", и ничего, как с гуся вода!", - не сдавался я.
   "Ну, не совсем так. В итоге его всё равно выследили и наказали", - не уступала и Теоларинэ.
   "Ха, а сейчас ты себе противоречишь! Сама же утверждала, что орка порешили тёмные ассасины! Так что чешуйчатые тут ни при чём!".
   "Не факт! Клан наёмных убийц - только исполнители приговора".
   "Пусть даже так. Но, поверь мне, толку от них", - рука указала в направлении комнаты, наполненной агентами интернациональной сборной по разведке, - "оснащённых привычным спецоборудованием, спецвооружением и спецсредствами, будет на порядок больше, нежели если они пройдут нагишом".
   "Верю, но..." - Теонка снова попыталась возразить, но меня прорвало:
   "Нет, кулаками они, само собой, тоже лихо машут, и даже неплохо овладели искусством фехтования заточенными железками. Но в вашем "болоте" такого "добра" и без них хватает. А вот профессиональных воинов столь уникального типа там точно не встретить. По крайней мере, воюющих на дружественной стороне".
   "Хорошо, убедил", - вздохнула Серая Эльфийка. - "Пускай прихватят свои гранаты, автоматы и рации".
   "Ага. А ещё, думаю, миниатюрная NLG-установка пригодится", - добавил я.
   "Да, уж точно не помешает", - согласилась Теона, потом опять нахмурилась: - "А вот как наши новые союзники отнесутся к тому, что им солгали? Ведь буквально полчаса кое-кто утверждал, что через портал проходит лишь органика?"
   "О, об этом не беспокойся, кое-кто, на этот счёт уже кое-что придумал".
   "Прекрасно! Только ври поубедительнее, а то доверие, знаешь ли, такая хрупкая штука", - напутственно посоветовала моя мудрая женщина.
   "Постараюсь", - пообещал я.
  
   Базирог
   - Сынок, то, что ключ вычислил, это ты молодец. Но вот дальше поторопился, - отчитывала Вотара за самодеятельность названная мать мягким, но строгим голосом. - Почему сначала с нами не посоветовался?
   - Или хотя бы прочесть более внимательно мог, прежде чем делать столь громкие заявления? - подключился к воспитательному процессу Ролтрилтар.
   - Извините, погорячился, - понурил голову Сергей. - Хотел поскорее обрадовать всех.
   - Это моя вина, - заступилась за возлюбленного тётя Теоларинэ.
   - Ой, не наговаривай, на себя! Идея разболтать всё ГРОЗовцам принадлежала мне, - возразил Тарасов.
   - Да, но если бы я совладала с эмоциями, то не проглядела очевидное, - парировала Королева Клинков очередным укором в собственный адрес.
   С учётом того, что оба спорщика в данный момент находились в одном теле, со стороны их пререкания, даже для нас привычных, выглядят, как минимум, странно. Милочку же, ещё не посвященную в тайну, это зрелище мягко говоря, озадачило бы. В общем, хорошо, что она изъявила желание пройтись по магазинам. Точнее, к магазину, ибо тут в Весёлом он всего один. Да и то больше смахивает на киоск-переросток, чем на "Торговый павильон", о чём нескромно гласит прибитая к крыше вывеска. Кстати, Люда же с минуты на минуту вернётся, пора нам закругляться
   - Полно вам ссориться, друзья, - примиряюще поднял я ладони. - Ведь, ничего непоправимого не произошло. Судите сами: дату следующего открытия Врат Сергей, слава Торну, не изменил; координаты тоже остались прежние - Пятигорск; а то, что сказал, будто теперь появилась возможность протащить на Пангею вещи - не беда. "Возможность" - она же синоним "вероятности" - то есть некий шанс наступления какого-либо события, ШАНС, понимаете? Пускай агенты готовят два варианта амуниции, а не получится - так не получится. Стопроцентной гарантии мы не давали.
   - В принципе, да, - воспрянул духом Вотар. - К тому же время в запасе ещё есть, авось сообразим, как распутать этот клубок метафор, - человек снова повернулся к компьютеру, и, имея ввиду Дархана, постучал колпачком авторучки по экрану: - Глядите, вот тут, например, он говорит, что двери миров сотворить можно радугой, которую крылатый змей цвета неба заключил в мягкий камень, а затем облачил в обманное древо. И я догадался, о чём речь. А вы?
   - Ну-у, - задумчиво почесал я бороду, - "двери миров", - это, как мне кажется, Врата между Землёй и Пангеей, а "крылатый змей цвета неба" - никто иной, как лазурный дракон.
   - Совершенно верно! - просиял Сергей.
   Ободрённая моим успехом, светлая эльфийка продолжила:
   - А "обманное дерево", должно быть, липа?
   - Тоже правильно! А дальше?
   - А дальше! - кожа на лбу у Рола собралась в морщинки, сигнализируя об активной умственной деятельности. Ему тоже хотелось проявить себя, очень хотелось. Но к сожалению, как дроу не пыхтел, ничего не придумывалось. Наконец, не продвинувшись в изысканиях ни на шаг, вынужден был признаться: - А вот дальше неясно.
   - Угу, - поддержал я товарища, беспомощно разведя в стороны руки. - Остальное мутно.
   Пожала плечами и Ёлифрэль.
   - Ну как же, - расстроенно воскликнул самый юный из нас, из чего я догадался, что даже тётя Теоларинэ не преуспела в разгадывании шарады и на ментальном уровне парню ничего нового не сообщила. - Это ведь так просто.
   Мы притихли, вопросительно уставившись на говорившего.
   - "Мягкий камень" - это глина или мел - основа для стержня, "радуга" - набор цветов, - пояснил Вотар.
   Хм, либо я такой тупой, либо этот человек чересчур сообразительный. Какой ещё стержень?
   - Допустим, - кивнула Ёль. - И что?
   Уф, значит не я один. Это немного успокаивает.
   - Как что? Тут говорится об инструменте, который Хранитель планеты вручил Дархану для перемещения, - подсказал Сергей, он всё ещё пытался натолкнуть нас самих на правильное решение.
   - Постой-постой, разноцветный мел внутри дерева, это ведь карандаш так? - первым, как бы странно это не звучало, просветление нашло на тёмного.
   - Та-да-да-дам! - изобразил младший Тарасов фанфары.
   - Милый, но с чего ты это взял? - подключилась к разговору сомневающаяся в его выводах Серая Эльфийка.
   - С того, что на следующих страницах блокнота, косвенно всё указывает на это. И потом помните, как Фатун описывал Олике чудо своего спасения при кораблекрушении? Он вообще её прямым текстом говорил, что Дархан карандашом нарисовал на одном из ящиков большой прямоугольник с маленьким кругом внутри, затем пробормотал какое-то заклинания, после чего нарисованная дверь - которая и есть портал - стала объёмной, будущий староста Заозерья, прошёл сквозь неё и, таким образом, попал в другой мир.
   - Это мы конечно помним, Серёж, - кивнула Ёлифрэль, в очередной раз продемонстрировав особенность эльфийской памяти. - А также то, что карандаш был синий, и что в обряде участвовал надетый на голову полиэтиленовый пакет.
   - Она намекает на то, что даже если ты прав, то у нас всё равно недостаточно исходных данных, для того, чтобы нарисовать врата, найденный в тайнике орка фиолетовым карандашом, - растолковал второй эльф, заранее прочитавший следующую еще не озвученную сыном мысль и сразу же ответивший на неё. - Ведь слов заклинания мы не знаем. Да и инструмент у нас не той системы, в смысле другого оттенка - а это может быть важно.
   - Да, не все технические детали пока нам известны, - признал Вотар, но это дело поправимое.
   Я изумлённо вскинул бровь:
   - Пояснишь?
   - Конечно, - улыбнулся Вотар. Но начал издалека: - Как-то мне попалась научная статья о том, что люди тоже никогда ничего не забывают. Точнее, учёные доказали, что мозг фиксирует всё, что происходит с человеком на протяжении жизни и записывает в свою "базу данных". Только делается это зачастую хаотически, без соблюдения правил индексирования. В результате чего часто возникает проблема с так называемыми "доступом". Люди не всегда могут быстро считать интересующую "запись". Причём, чем больше минуло времени, тем сложнее до нужной информации докопаться. Но, тем не менее, ничего не теряется и способы её нахождения есть. Я это к тому, что раз Фатун слышал слова заклинания, при желании их из его памяти можно извлечь!
   - Гипноз? - догадалась светлая волшебница.
   - Ага, - ответил Сергей. - Восстановить цепочку событий любого дня жизни, по плечу любому магу разума. Особенно, когда клиент согласен на сотрудничество.
   - Гениально! - воскликнул я.
   - Поаплодируешь мне, когда всё получится, - скромно промолвил Вотар. - А то, может, я чего путаю и вас по ложному следу веду.
   - Договорились.
   - Что же касается прозрачного мешка на голове и цвета стержня, то и на сей счёт у меня мыслишки имеются, - интригующе улыбнулся Вотар.
  
  
   Глава 25
   Цветаниэль
   А-а-ай, как же больно-о-о. Но, главное, что осталась жива. Похоже инстинктивно, на грани потери сознания от недостатка кислорода, я каким-то чудом всё же вывернулась из цепких вражеских объятий и успешно провела один из вовремя возникших в памяти контрприёмов, что некогда показывала братцу Теоларинэ. Успешно для себя и фатально для существа, пытавшего меня удавить.
   Ну и поделом ему! Или ей? В глубине души, продолжаю надеяться на то, что это кто-то чужой, весьма искусно загримировавшийся под Светку, нежели моя настоящая близняшка, подвергшаяся магическому внушению и напавшая на своих. Иначе ведь сойду с ума, если выяснится, что собственными руками свернула шею родной сестре.
   Я медленно сползла с бездыханного вражеского тела и перекатилась на бок. Опёрлась о ствол очень кстати растущего на расстоянии полушага молодого клёна и из лежачего положения перешла в сидячее. К жуткой боли в горле сразу же прибавилось головокружение и мерцание тёмных пятен перед глазами. Несколько ударов сердца не шевелилась, превозмогая тошноту, затем попыталась встать на ноги. Получилось. Однако при попытке распрямить спину, ни с того ни с сего расшатавшийся мир не позволил мне этого сделать, и я снова брякнулась на покойницу...Стоп! А ведь это же уже было?!
   Так-так-так... Сейчас из моих уст должно вырваться самое грязное ругательство обитателей Степи. Затем я ещё больше разозлюсь, и обезумлю от горя. Потом засквернословлю уже на родном эльфийском и начну яростно пинать носком под ребра стерву. Ровно до тех пор, пока мою истерику не остановит тот, кого я потеряла. Ну, вернее, кого думала, что потеряла, а он всего лишь (ха-ха, всего лишь) помолодел на пятьсот лет. Сперва, конечно, я не признаю светлого архимага в образе отрока и пригрожу ему открутить уши, но, в конце концов, поверю...
   Ну-ка проверим.
   - Зараза!! Гадина! На! Получай! Получай, тварь! Получай! На! На! На! - несколько раз мой сапожок пнул труп. Правда, не так как жёстко, как в прошлый раз, а слегка. Да и орала не во всё горло и совсем без слёз. Шумела, так сказать, для галочки.
   Если мне правильно понимается ситуация, и Вотару удалось повернуть время вспять, то через краткий миг тоненький детский голосок за моей спиной должен пропищать: "Ого?! А, ты, оказывается, страшна в гневе!"
   - Ого?! А, ты, оказывается, страшна в гневе!
   Ага, отлично! Теперь, по идее, я обязана резко обернуться, несколько секунд сурово посопеть, а остроухий паренёк ехидно добавит: "Скажи честно, если бы у тебя родовая магия не была на нуле, ты бы, небось, несколько раз подряд оживляла и умерщвляла свою несчастную жертву?". Но что я отреагирую хмурым непонимающим взглядом и протяжным "Что-о-о?". А отрок в ответ издевательски выдаст, что, дескать, ему приятно наблюдать, когда любимая женщина учиняет такую экзекуцию тому, кто обидел её милого. Но разве прекрасным леди подобает издеваться над покойниками?
   И обновлённый архимаг, подлец этакий, повторил первую фразу слово в слово!
   Как и полагается, я старательно изобразила непонимание и, как можно естественнее изрекла своё "Что-о?".
   Эльф следующую реплику опять повторил точно.
   Что и требовалось доказать! Думаю, уточнять, какое сегодня число, нет смысла.
   Однако дальше, мне надоела эта бессмысленная игра, и я ляпнула прямо в лоб:
   - Крайтис, может, хватит уже?
   Настала его очередь изумлённо пучить зенки:
   - Хватит уже что?
   - Разве ты ничего не помнишь?
   - В каком смысле, ничего? - уточнил собеседник.
   Хм, получается, это только для меня всё уже было? Ну да, Серый же предупреждал. Он вообще-то и насчёт моей памяти не питал особых иллюзий... А-а, проклятье! Ведь нежелательно же без надобности менять ход истории! Но может ещё обойдётся? Так, на чём мы там остановились?.. Уркхадал! По сценарию я не должна сразу узнать Крайтиса. А теперь, если я поинтересуюсь у недоросля, кто он таков и как откуда здесь взялся, это будет выглядеть, по крайней мере, странно. Вот я дура - взяла и всё испортила.
  
   Светка
   Передозировка чудес, как известно, притупляет способность удивляться. Поэтому нет ничего удивительного в том, что мне сразу стало очевидно случившееся. Братик отмотал-таки время назад. Правда, не на два-три дня, как планировал, а чуть больше. Но может это и к лучшему? Конечно, если бы вернуться в прошлое ещё на капельку назад - до момента моего появления на Северном полюсе (ну или где это моя обнажённая тушка очутилась?), то было бы вообще замечательно.
   Итак, я по-прежнему где-то на бескрайних заснеженных равнинах Пангеи. Только, кажется, в самом начале своих приключений в царстве отрицательных температур. Да, так оно и есть! Столь незабываемую минуту ни с чем не спутаешь, и именно её можно считать точкой отсчёта. Миг, когда я очнулась на плече тролля с отмороженным на лютом морозе голым задом. Однако, на сей раз, приступа паники нет. Ведь теперь я знаю, что одежду забрало похитившее меня и скопировавшее мой облик существо (к счастью уже мёртвое), а этот лохматый гигант внизу - добряк, каких поискать, и он тащит меня в тепло.
   Впрочем, поводов для беспокойства тоже хватает. Их сейчас даже, наверное, больше. Ведь к тому, что, как и прежде, я не в силах вычислить координаты своего места нахождения (встроенный эльфийский "GPS-навигатор" барахлит, очевидно, из-за того, что по близости не наблюдается ни единого деревца, ни единого кустика, ни единого стебелька. Хотя вполне возможно, причина в том, что я пока неполноценная светлая, - то бишь остроухая, воспитанная в ином мире, как человек, оттого ещё не набравшаяся достаточного количества опыта; вот Цветанка в этой белой пустыне вряд ли заблудилась бы), прибавились и новые заботы. Например, теперь помимо того, что необходимо придумать, как незаметно улизнуть со вросшего в лёд космического корабля, желательно сделать так, чтобы мой побег прошёл безболезненно для будущего друга - не хочу, чтобы Пушистик опять погиб. Вместе с тем желательно, как можно больше, разведать о базе Отверженного мага и его экспериментах. Тут мне, кстати, в отличие от остальных, предоставляется полный карт-бланш. Вотар, ставший негласным лидером нашей многонациональной "банды", так мне и сказал:
   "К сожалению, у тебя самое незавидное положение из всех. Основная причина известна нам обоим. Поэтому, если вдруг повезёт, и "монета забвения" память не сотрёт, действуй сразу, невзирая ни на какие "эффекты бабочки". Тут удалённость и автономность объекта сыграет нам даже на руку. Пользуйся тем, что сумасшедшему учёному ты нужна живой, но всё равно лишний раз на рожон не лезь".
   "Хорошо", - ответила я.
   "Светусь, прощу тебя, не рискуй зря", - ещё раз повторил Сергей. - "Лучше где-то отступи, чем...".
   "Да понимаю всё!" - перебила я.
   "Умница, что понимаешь". В общем, ничего не бойся. И помни: при первой же возможности, мы вытащим тебя!"
   "Угу. Если бы мы общались не мысленно, я бы сейчас тебя обняла", - вздохнула я и почему-то всхлипнула.
   "Эй, ты чего, мелкая?" - ласково засопел Вотар. - "Обнимемся ещё. Обязательно. В конце концов, кто грозился научить меня нормально танцевать вальс? И показать, как в джуйве и шуфле правильно ногами переступать. Или ты хочешь, чтобы брат опозорился на свадьбе?".
   "В джайве и шафле, балбес", - усмехнулась я, поправляя.
   "Видишь, без тебя никак. Даже названия неправильно произношу. А ещё ты Теоне обещала преподать уроки вога , гоу-гоу и стрип-пластики", - добавил Серый.
   "Да у этих дроу итак чересчур стрип-пластичные пляски".
   у, нет предела совершенству!" - философски заметил собеседник. - "Если эльфийские танцы с земными смешать, вообще же бомба получится! Согласись?"
   Короче старшенький сориентировался и отвлёк другой темой, быстро разогнав в моей голове мрачных тараканов. Огромное ему за то спасибо!
  
  
   Глава 26
   Найдёнова Липа
   Йурен, вытащенный в одном исподнем прямиком из постели, грязно матерился и отчаянно дёргался в полуметре от земли. Однако ни прошибить словом, ни хотя бы лягнуть безэмоционального орка, что держал его за шиворот, старику никак не удавалось. Первое не получалось из-за того, что зелёный не понимал человечий язык, второе - потому что тысячник Ытаргха нёс барахтающуюся и сквернословящую жертву на вытянутой руке (которая гораздо длиннее ноги лекаря). Так они и шли.
   Зато заковыристая ругань Йурена в этот предрассветный час производила прекрасный пробуждающий эффект на остальных. И к тому моменту, как колоритная парочка миновала половину лагеря и приблизилась к моей палатке, за ней тянулся длинный шлейф не менее чем из полусотни зевак. Процессия состояла в основном из людей. Но так как большинство из них ещё побаивалось вступать в открытый конфликт со степняками, то топали молча и на почтительном расстоянии.
   - Якх, барбутыр! Хыр дры трам мам-ма-май?! Гай дэр фалв! - накинулась я на орка ("Ты что творишь, обалдуй! Тебе как было велено доставить сюда этого уважаемого господина?! Отпусти его немедленно!").
   - Мырлы хурлы гры дры кхы, мэрх Оликхы, - стал оправдываться этот Шрек, дескать, ручаюсь, со старика ни единого волоса не упало.
   - Вы уж простите за недоразумение, дядька Йурен, - обратилась я с извинениями уже к деревенскому врачевателю. - Надо было за вами кого-то из наших послать. Просто дело срочное, а этот верзила оказался первым попавшимся, но мне показалось, он всё правильно понял.
   Опущенный на твердь знахарь недобро зыркнул на замершего провинившимся истуканом сотника, всё-таки пнул его ногой, затем поправил всклокоченную бородёнку, заправил полы рубахи в кальсоны, натянув их чуть ли не до подмышек, и лишь потом обернулся ко мне и ласково прокашлял:
   - Кхе-кхе-кхе, да ничего страшного, дочка. Бывает. Тем более, кхе, коли дело безотлагательное.
   Губы мои непроизвольно поползли вверх.
   - Ладно, егоза, - не смог сдержать ответной улыбки собеседник, - сказывай уже, зачем, тебе понадобился старый ворчун?
   - Ой, не наговаривайте на себя, дядька Йурен, никакой вы не ворчун, - льстиво отозвалась я. Потом приглашающе откинула полог своего мини-шатра. - Пройдёмте внутрь.
   - Али захворал кто? - забеспокоился знахарь.
   - К сожалению, да. Одна хорошая и благородная женщина очень сильно страдает. А если мы ничего не предпримем, то скоро и вовсе умрёт...
   "Перезагрузка" отбросила нас в начало тех самых суток, когда мы намеревались захватить столицу. Сегодня ночью мы должны были начать штурм, а уже завтра утром меня провозгласили бы новой королевой Вивьера. Теперь сделаю иначе. Я достигну того же результата на двенадцать часов раньше! Вернее, не так. На сей раз, мы атакуем на полдня раньше, но добьёмся большей продуктивности.
   Во-первых, из-за того, что мне уже известны точная численность и расположение сил противника в осаждаемом городе, командиры перебалансируют войска так, чтобы добиться максимального ударного эффекта.
   Следовательно, во-вторых, наша армия понесёт существенно меньшие потери.
   В-третьих, следопыты из прошлого будущего вычислили, какими тайными ходами сбежал из замка Констаф. Однако в грядущем будущем монарху не уйти, ибо на выходе из лазейки уже организована засада.
   В-четвёртых, и это, пожалуй, основная причина спешки (а отнюдь не моё тщеславное стремление побыстрее усадить зад на трон), я молюсь всем богам, чтобы удалось спасти княжну Эйфориду. Ведь тогда, по словам Нэллиса, мы всего на несколько часов опоздали. К сожалению, от истязаний бедняжку не уберечь, - изверги уже измываются над ней много часов подряд. Тут нам даже временная фора "перезагрузки" ничто не даёт. Но жизнь и рассудок опытный Йурен, надеюсь, ей сбережёт. Что же касается искалеченных тел, как самой Эйф, так и её мужа, то тут дети Леса нам помогут и вернут былыю здоровье и красоту. Главное сейчас не дать умереть и дождаться эльфийских магов.
   Ну и в-последних, если уж на то пошло, именно малышка Ло и её семья по-настоящему заслуживают быть правящей династией Вивьера. Народ их любит. А мне королевство ни к чему.
  
   Сергей
   Нет, всё-таки, больше всего меня беспокоит ситуация с покушением на Верховную мать дроу. Ведь с нашей стороны о том, что должно случиться, известно только Барсику. До самого последнего я сомневался, что ему под силу предотвратить трагедию. А кто бы на моём месте не сомневался? Попробуйте-ка доходчиво растолковать коту, что такое путешествие во времени и "эффект бабочки"! Особенно, когда ты сам не до конца понимаешь, как это работает. Ну да, питомец бабы Поли, не совсем обычный кот, он заметно поумнел за последнее время. Однако достаточно ли? Сумеет ли зверина, после моей лекции (при условии, что оная сохранится в его памяти), правильно объяснить всё тёмным эльфам?
   К счастью, на Барсика не возлагалась ответственность за дальнейшие действия. Единственное, что от него требуется, - убедить Лаэллесса, что их вспыльчивому величеству действительно угрожает серьёзная опасность. А уж как действовать дальше и защитить свою королеву, не вспугнув раньше времени врага, ушастые сами сообразят.
   Повезло хоть, что вся эта кутерьма имеет место быть на Пангее, а не на Земле. Там народ, в принципе, к различного рода чудесам привычен. А то, ну как тут пришлось бы через какую-нибудь болонку какой-нибудь гимнастки-депутатки внушать начальнику госбезопасности страны то, что некая бабка-террористка, переодевшись в министра либо губернатора, готовит диверсию против горячо любимого президента. Представить же страшно!
   Говорю Лаэллесса, потому как он один из немногих, кто посвящён в нашу тайну (имею ввиду процесс перемещения душ Проводников между телами тех, кого они протащили сквозь Врата), и обязан смекнуть, что животное не лжёт, что оно не нафантазировало себе какой-то богохульной чепухи. К тому же бывшему лидеру дома Лунных теней можно доверять. По крайней мере, до того момента (включительно), как тот расскажет Барсику местную версию "Снегурочки". А, кроме того, в отличие архимага Хаэлхара или той же Леяры, с Лаэлессом у кота гарантированно произойдёт один ментальный контакт. Ну и наконец, именно в образе Лая убийца попытается напасть на дочь Теоны. А, значит, конкретно этим двоим следует разработать им лишь ведомую систему распознавания. В общем Лаэллесс - наиболее верный кандидат и надеюсь, мы в нём не ошиблись.
   И, тем не менее, терзаний и сомнений было более, чем достаточно. В ожидании результата, я сгрыз почти до основания ногти не только на руках, но и на ногах (отдельное мерси моему курносому Солнышку за комплекс упражнений на гибкость!). Ещё чуть-чуть и, наверное, перешёл бы на укусы собственных локтей (а если бы с Леярой стряслось плохое, то уж наверняка), но тут ко мне подключилась Теоларинэ и провизжала приятную весть.
   "Уиии! Вотар у него получилось! Уиии!"
   "Что получилось? У кого?" - не сразу понял я.
   "У чучела-мяучела нашего! У Барсика! Всех подробностей я расспросить не успела, но кот передал-таки информацию Лаю, тот, в свою очередь, сумел, не поднимая всех ушастых на уши", - хе-хе а Теонка-то "опылилась", уже и каламбурит в моей манере, - "и, не скомпрометировав себя раньше срока, предупредить Леяру! Ну а девочка моя грамотно организовала засаду сцапала злыдню!", - протараторила Серая Эльфийка. - "Сейчас эту тварь допрашивают. Оно, правда, хотело избежать допроса и покончить жизнь самоубийством..."
   "Погоди, что значит "оно"?" - перебил я.
   "Ну а как ещё назвать то, что то в мужика перевоплощается, то в бабу?" - спросила Теона.
   "Действительно", - согласился я. - "Ну-ну, и что там с попыткой суицида?"
   "Что-что, наш котяра и тут проявил себя! Первый заметил и догадался! Сиганул, полосонул когтищами преступника по морде, и тут же зубами в воротник впился, шипит, урчит, не отпускает. Насилу пасть разжали, представляешь? А в одежде-то крохотный флакончик с ядом вшит!"
   "Первый заметил и догадался! Вот вам и польза от просмотра с пенсионерками ТВ-сериалов", - хмыкнул я.
   "Как он сам-то не раскусил сосуд, до сих пор поражаюсь!"
   "Тут не поспоришь, настоящий герой!" - похвалил я Барсика. - "Честно рисковал".
   "Ага, молодец. Уф, ну теперь прямо гора с плеч", - подтвердила Теона, которая, разумеется, не меньше моего переживала за дочь.
   "Был бы у меня такой умный кот, я может и не женился бы никогда" - вдруг пришли на ум слова папы Дяди Фёдора из Простоквашино. Но я, конечно же, цитировать его не стал, а наоборот, поскорее постарался прогнать их прочь. А то, не ровен час, моя тёмная прелесть подслушает, не так поймёт и устроит мне "тёмную".
  
  
   Глава 27
   Цветаниэль
   Ну, вот мы и снова в "Ржавой секире". В том же самом номере, той же самой компанией. В нескольких шагах, впрочем, нет, гораздо ближе, - лишь в крохотном шажочке от пространственно-временной развилки.
   Королева Клинков давно пришла в себя, угомонила разбушевавшихся дебоширов (понятливых просто успокоила, непонятливых - упокоила) и даже уже успела получить благодарность от трактирщика. Короче, пока всё повторилось точь-в-точь, как в прошлый раз. Однако дальше ход истории должен измениться. Точнее, мы вчетвером попробуем его изменить, и, надеюсь, это у нас получится.
   Крайтиса я ввела в курс дела ещё под тем деревом. С его умением читать даже самые глубоко затаённые мысли, лучше сделать это сразу. Для подстраховки, диалог мы вели тоже ментально. Вотар, конечно, мне объяснял про финт со временем, но, честно признаться, я до конца плохо понимала, что же произошло (или произойдёт, или просисходит?), а потому боялась исказить ситуацию. Но архимаг, как ни странно, хоть и внимал информацию не из первых уст, что такое "эффект бабочки" усвоил с одного захода! И про всё остальное понял тоже. Умный! Но на то он и архимаг.
   Очнувшейся же Теоларинэ и вовсе объяснять ничего не пришлось, так как братец уже её "обработал". Ну а косвенную "виновницу торжества" Шейру, дабы лишний раз не нервировать и не засорять той лишними данными мозги, мы вообще решили не посвящать в тайну. Лишь частично поведали о том, что планируется покушение на Легенду. Пока, правда, неизвестно кем, чем и зачем, однако нам передали, что убийца должен быть человеческой расы, и с необычным, по крайней мере, для этого мира, оружием. Поэтому мы очень сильно жаждем не только предотвратить преступление, но изловить дерзкого злодея живьём и допросить.
   В связи с вышеупомянутым, были предприняты следующие меры предосторожности. Для начала, я сэкономила ману, выпросив у Корбиона отсрочку оплаты за постой до завтра, при этом пообещав подзарядить в два раза больше амулетов. Хитрый гном, конечно, полагал, что провернул выгодную сделку, но кто-то бессовестный заранее знал, что усмирение грядущей драки, нам пойдёт в зачёт и платить за постой не придётся. Потом, под чутким руководством Крайтиса, я модифицировала наложенное на окно защитное заклинание таким образом, чтобы магическая сеть не только сдержала стрелу или копьё, но и пулю не пропустила. Внешнюю стену тоже, на всякий случай, укрепила. Ибо, по словам той же Серой Эльфийки, труп, обезглавленный ею в прошлом будущем, сжимал в руках не просто автоматическую винтовку, а автоматическую винтовку с подствольным гранатомётом.
   Помимо этого мы покрасили дочке Ерцзелины волосы в медно-рыжий цвет. Как у Теоны. И поставили у окошка любоваться звёздным небом. А для пущей схожести, вызвавшаяся послужить "живой мишенью" дроу-столетка позаимствовала у старшей подруги и одежду. По крайней мере, это всяко лучше того иллюзорного двойника, что я собирались создать сначала. Мой призрак выходил слишком прозрачным и двигался неестественно, какими-то рывками. Что в принципе неудивительно, ведь плетения из раздела фантомной магии, тем более столь сложного уровня, оттачиваются долгими годами, а не вяжутся "на коленках" за пять минут. Вот у Крайтиса, при былой мощи, вышло бы превосходно. Сейчас же, будучи отроком, он и моей хромой недоделки не мог повторить. В арсенале тёмной волшебницы данное заклинания также имелось, но из-за того, что практиковала она исключительно на мелких грызунах и птицах, с крупной формой у неё тоже ничего приличного не получилось. Вот и пришлось обойтись банальным маскарадом. Но будем верить, что враг с такого расстояния не отличит приманку от оригинала.
   Или отличит? Что-то и впрямь долго не стреляет. По-моему пора бы уже. Неужели заподозрил-таки подвох?
   "Уркхадал! У него же оптический прицел!" - вдруг спохватилась я, а внутри всё похолодело. - "Проклятье, как мы упустили это из виду?!"
   На лице прочитавшего мои мысли архимага скользнула редкая для него тень растерянности. Паренёк скрипнул зубами, но сдержал ругательство.
   Шейра, почуяв общее напряжение, обернулась к нам с вопросительным взглядом.
   - Нужно срочно предупредить Теоларинэ! Может ещё не поздно? - едва слышно промолвила я.
   - О чём? - всё ещё не понимала дроу.
   - Может лучше не надо? - хмуро отозвался Крайтис. - А то вспугнём.
   - Но... - открыла я было рот, да так и осталась стоять. С серией характерных хлопков, раздавшихся в рощице неподалёку, мгновенно вылетели из головы все аргументы. Уже ненужные аргументы. Ненужные - потому что всё-таки поздно.
   Сердце сжалось в тугой комок и замерло.
  
   Крайтис
   Паника Цветаниэль эмпатически передалась и мне. Зловещая тишина, наступившая сразу после стрельбы, буквально заморозила кровь в наших жилах. Мы застыли двумя окаменевшими статуями и боялись даже подумать о том, что там произошло. О том, чего, точнее, о том, кого мы лишились. О том кого лишилась вся Пангея!
   - Неужели... она... мертва? - прошептала непокорными губами Шейра, сообразившая по нашим белыми, как мел, лицами о случившейся трагедии. Трагедии всемирного масштаба!
   "Увы. Мстящей Теоларинэ больше нет с нами", - ментально ответил я тёмной эльфийке, не желая произносить это вслух. Словно цепляясь, таким образом, за некую иллюзорную нить, способную запутать Смерть. Словно, если не озвучить это голосом, Костлявая обманется, не отыщет её лежащую там. В темноте. В крови. Не отыщет и не заберёт.
   - Нет. Нет. Нет-нет-нет, я не верю! - протестующе замотала головой Цветаниэль.
   - А действительно, чего это мы раскисли раньше положенного? Может Легенда всего лишь ранена? - на секунду опередив, озвучила мои мысли дроу.
   - Точно! Прям с языка сняла, - кивнул я, тоже справившись с первоначальным шоком и напряжённо натягивая улыбку.
   - Тогда ей требуется наша помощь! - воскликнула сестра Вотара и, выбрав, кратчайший по её мнению путь, сиганула в окно.
   Прыгнула... отпружинила, да так и осталась висеть в воздухе! Сперва обескураженной свежеприлипшей к невидимой патоке мухой. Потом, когда осознала свою ошибку, забившаяся беспокойным мотыльком в подлой паутине.
   Да только не отпустит так просто заклинание вязкости! Глупая девчонка. Ладно бы в чужую западню попала, но умудриться в собственную. Тем более ту, которую так долго и тщательно плела.
   Если честно, идея сделать защитный экран клейким принадлежала мне. На тот случай, чтобы ненароком отскочившие от твёрдой поверхности снаряды не попали рикошетом в кого-нибудь во дворе. Зачем нам лишние жертвы? Да, в целом задумка хорошая и правильная, однако сейчас она может выйти нам боком. Ведь пули или гранаты, сперва проминают такую защиту на палец-полтора и лишь после увязают в ней. А значит, если враг, расправившийся с Теоларинэ, сейчас увидит распластанную и неподвижную Цветаниэль? Да ночью, да на фоне освещённого окна! Лучше мишени и пожелать невозможно!
   - Свет! Гаси свет! - как полоумный заорал Шейре, а сам устремился отдирать любимую от магического щита.
   Дроу всё моментально поняла. Но до выключателя три шага - это очень далеко. Гораздо быстрее швырнуть крохотную молнию в плафон с волшебным светлячком. Сверк! Дзынь! Хрустальными брызгами разлетелась колба гостиничной люстры. Темнота. Уф, успели.
   И вдруг...бах! Бах! Бах! Три громких выстрела заставили дёрнуться Цветаниэль в моих объятьях.
   "Уркхадал! У него не только оптический прицел, но и прибор ночного видения!" - катастрофически поздно понял я, припоминая наставления Вотара.
   - Нет. Нет. Нет. Цветаниэль! Нет! Любимая! Не уходи от меня! - сдерживая всхлипы, запричитал я.
   - Да куда я уйду? Тут хотя бы пальцем пошевелить, - отозвалась эльфийка.
   - Жива?! - обрадовался я.
   - Ну, как сказать? Ни жива, ни мертва, - тихонько улыбнулась она. - В основном, от страха.
   - А ранило куда? - тут же отстранился я от собеседницы и попытался в темноте осмотреть её.
   - Кого?
   - Тебя!
   Цветаниэль прислушалась к собственным ощущениям
   - Да, вроде бы никуда.
   "Готов гад! Я его достала! Можете расслабиться", - неожиданно пришёл сигнал от ... Королевы Клинков?! Со Мстящей Теоларинэ, оказывается, тоже всё в порядке?! Боги, какое счастье!
   - Ох, слава Эвве! - облегчённо охнул я и вновь крепко прижался к моему "мотыльку". Потом спросил недоумённо:- А отчего же дёргалась тогда?
   - Дык, от того же, от чего и ты, - хмыкнула та. - От неожиданности, конечно! Стрельба то была без глушителя!
   - Да? А я не заметил. Так разволновался.
   - Бывает, - согласилась Цветаниэль.
   - Угу.
   - Спасибо тебе, - вдруг сказала она.
   - За что? - удивился я.
   - За то, что волновался за меня.
   - Я ведь люблю тебя.
   - Я тебя тоже.
   - Цветусь?
   - А?
   - Можно я поцелую тебя?
   - В губы?
   - Да!
   - Не получится!
   - Почему?
   - Потому что половина лица моего прилипла к защитному экрану.
   - Ой, точно! Надо скорее освободить тебя! - опять засуетился я.
   - Так сильно целоваться хочется? - ехидно отозвалась сзади Шейра. - Я вам, кстати, не мешаю?
   - Нет! - огрызнулся я.
   - Не мешаю? Или целоваться не хочется? - уточнила дроу.
   - Помоги лучше! - нахмурился я, оставив последнюю реплику без ответа.
   Тёмная хмыкнула, но больше ничего не сказала. Подошла и стала вместе со мной освобождать Цветаниэль из западни. Ничего не выходило. Помимо прочего, нужно же ещё и самим не приклеиться.
   - Давай будет расшатывать, а потом на счёт "три" резко дёргать? - предложил я.
   - Давай!
   Раз, два, три - рывок! Раз, два, три - рывок! Раз, два, три - рывок!..
   Увлечённые процессом, мы не заметили, как дверь номера отворилась и на пороге возникла Тётя Теоларинэ, уже успевшая вернуться в "Ржавую Секиру".
   - Ой, а что это вы тут такое делаете? Да ещё во мраке? - полюбопытствовала она. В правой руке легендарная эльфийка сжимала загадочный продолговатый механизм - видимо это и есть та самая снайперская винтовка землян. Пальцы же левой держали за волосы неподдающееся идентификации тело. То ли юноши, то ли девушки, то ли человека, то ли животного, то ли гоблина, то ли гнома, то ли ещё кого-то. Тело хоть обмякшее, но дышит. Очень-очень слабенько. Видать крепко его приложила Мстящая.
   - Да вот... заклинание вязкости... Цветаниэль прилипла, - сбивчиво пробормотал я, разводя ладони по сторонам и изучая неизвестное существо. Потом всё же указал на пленника пальцем:- А это кто?
   - Уркахадал его знает! Очнётся, спросим, - пожала плечами тётя Теоларинэ, затем ткнула пальцем в ответ и поинтересовалась по зашифрованному телепатическому каналу: "Крайтис, ты меня извини, я конечно, не волшебница, но не проще ли заклинание развеятьагическим образом? Хотя, если ты нашёл законный повод лишний раз потискать свою Цветусю, мешать не буду?"
   Порой проницательность мудрых двухтысячелетних женщин так раздражает.
  
   Глава 28
   Теоларинэ
   А где убийца? Не поняла. Прошлый раз на этом самом месте его порешила. Теперь же тут никого нет. Странно. Неужели последствия игры со временем? Уже? Тут? Да ну, вряд ли. На чём, на чём, но уж на данном эпизоде наши действия никоим образом не могли отразиться. Или могли? Сергей объяснял, что даже малейшее вмешательство в ход событий на одном конце мира, способно, как снежный ком, вырасти в огромные перемены на другом. На этот эффект и называется "эффектом бабочки". Хм. Если это так, то всё плохо. Дальность действия стрелкового оружия землян, а тем более снайперского, столь велика, что враг может быть, где угодно. И в таком случае мне целых суток не хватит, чтобы отыскать его в этих зарослях.
   Так-так-так, отставить панику! Чего это я старая карга, совсем из ума выжила? Тогда мой меч покарал стрелка, когда он уже выполнил свою работу и собирался скрыться с места преступления. А значит, радиус поисков сужается с полутора-двух километров (Вотар утверждал, что существуют и такие экземпляры винтовок) до расстояния, которое способен пробежать разумный двуногий негодяй за несколько секунд. Итак, снова искать. Точка ожидания где-то рядом, я чувствую...
   Проклятье, рыскаю уже битых полчаса, а результат по-прежнему нулевой. Надо ещё подумать. Может опять упускаю из виду какую-то мелочь? Хм, да вроде нет. Тогда почему не могу найти? Магия? Допустим. Чужое дыхание или удары сердца мне не даёт услышать куб безмолвия. Полог невидимости, предположим, тоже, навешен. Но ауру-то никак не спрячешь! М-да, странно. Ладно, заходим на второй круг.
   Ах, вот ты где, подлец! Хорошо спрятался, ничего не скажешь. Уж насколько я опытна в делах выслеживания и маскировки, но этот тип, превзошёл всё ожидания. Зараза, а ведь опять чуть не проморгала! Безусловно, значительную часть заслуги должно отдать его костюму. Кстати, впервые сталкиваюсь с одеждой, копирующей свойства окружающей среды на энергетическом уровне. Ткани, повторяющие окрас или запах, - такого добра у гномов сколько угодно. Да и амулеты подобного типа не редкость. Но чтобы штаны, куртка и ботинки копировали частично ауру коры, частично листвы, а частично и мха, растущего на стволе - настоящее чудо! Технологии коротышек продолжают удивлять и восхищать! При случае обязательно и себе закажу такой костюм. Ну, или этот отберу, если данное одеяние - продукт иной цивилизации.
   Ого, а у него и ружьё один-в-один с веткой! Не иначе чехол. Молодец, на славу подготовился! Честно признаться, я бы ни за что не наткнулась на этого снайпера, кабы не наша эльфийская гордость - абсолютная память. Когда я тут проходила впервые, спрятавшийся стоял чуть иначе. Потом, вероятно, немного сменил позицию. И этого оказалось достаточно. Сначаала я заметила, что ветка на одном вязе вдруг стала расти под иным углом.
   "С чего бы это?" - подумала я. Потом пригляделась внимательнее и обнаружила на пару несвойственных для этой породы дерева голубых глаз. На остальном лице, небось, тоже мимикрирующая маска. А вот глаза никак не спрятать!
   Хуже всего, конечно, то, что зенки эти зло таращатся не на "приманку", маячащую в окне трактира, а на меня! И ствол "неправильной ветки" тоже торчит в нежелательном направлении. В моём!
   Не так давно, в мире Вотара мне уже доводилось отбивать клинками пули. И, положа руку на сердце, признаюсь, что только со стороны она выглядело легко и просто. В действительности же мне пришлось несладко. Еле-еле удалось отразить маленькие комочки свинца. Действовала, что называется на пределе своих возможностей. Однако, что-то мне подсказывает, что начальная скорость полёта пули снайперской винтовки значительно выше, чем у автоматов и уж тем более пистолетов. А потому не уверена, что сейчас успею. Но, как говорится, не попробуешь - не узнаешь. Если буду тупо стоять, уж точно схлопочу промеж бровей.
   Резкий прыжок в бок. Выстрел. Почувствовала сильнейший толчок в левое плечо. Тело практически развернуло вокруг собственной оси. Но я всё же сумела сгруппироваться и делать новый рывок. Выстрел. Снова попал. Меткий, сволочь! Слава Великой Праматери, опять не смертельно. Обманное движение и сражу же два прыжка зиг-загом. Выстрел. Хорошая реакция, но мимо! Лишь обожгло правую щёку. Кувырок. Выстрел-выстрел-выстрел. Из трёх пуль две с искрой чиркнули по нагруднику. Короткий взмах...
   "Только не перестарайся, Теона, только не перестарайся! Он нужен нам живой!" - мысленно напомнила я самой себе.
   ....Блок. Рука. Нога. Удар-Удар-Удар.
   - Всё, полежи, голубчик, отдохни, - ласково похлопала я оглушённого противника. С выдохом выпрямилась и вытерла покрывшийся испариной лоб: - Уф, аж взмокла вся.
   А вообще, подобные выкрутасы не для беременных женщин. Серый бы меня за такие экзерсисы непременно отругал. И то, что иного выхода не было - для него не отговорка. Заботливый мой.
   - Но мы же папке ничего не скажем, правда? - с улыбкой обратилась я к животику. Затем снова задержала взгляд на туловище, лежащем без сознания. Нахмурилась: - Не поняла. Ты что такое вообще?
   Естественно, оно не ответило.
   Полиморф третьего поколения "Симулянт"
   Притворщик, Обманщик, Шут, Плут, Дубликат, Маскарад и даже Гипокрит с Гистрионом, - все хотели выполнить эту почётную миссию. Поэтому пришлось побороться. Половина выбыла ещё в первом туре. А вот Лис с Актёром, те буквально наступали на пятки до самого финиша. Но, в конце концов, и они оказались не у дел. Я обошёл всех! Обошёл и тем самым убедил отца, поручить операцию по ликвидации Серой Эльфийки мне.
   "Запомни, Симулянт, как бы тяжело не было на отборочных этапах, в боевой обстановке ты обязан превзойти самого себя", - напутствовал меня тот, кого все зовут Отверженным Магом.
   "Не беспокойся, пап, не подведу!" - ответил я ему.
   "Нет, сынок, буду, всё равно буду беспокоиться! Её, как никого, нельзя недооценивать. Учти, она не просто непревзойдённая воительница, она не просто невероятно опасная женщина-дроу, она намного больше чем просто враг!"
   "Хорошо, отец, учту!", - пообещал я.
   "Прошу, не провали операцию. Нам с таким трудом удалось выяснить место её нахождения. Ещё одного такого шанса судьба может и не предоставить", - продолжали меня наставлять создатель. Затем задумчиво изрёк: - "Или всё-таки отправить вас туда вдвоём с кем-нибудь? А ещё лучше втроём?"
   "Сам справлюсь!" - обиженно просопел я. - "Ну, правда, отец, хватит волноваться. Клянусь Вейкаррией, завтра её уже не будет в живых!"
   Эх, знал бы я, на что подписывался...
   Впрочем, поначалу всё складывалось прекрасно. Позицию выбрал удачно. С прекрасным обзором - благодаря холмистой местности, цель видна даже с наземной позиции, а с высоты, так вообще красота! В относительной дали от дорог и троп. И без того не слишком оживлённых, но всё-таки. Меньше свидетелей - меньше проблем. С несколькими путями отступления. Нет, погони и даже смерти я не страшусь. Но отец столько сил вложил в наше создание, жалко, если один из плодов его труда пропадёт, принеся так мало пользы. Ведь мы - полиморфы третьего поколения - не просто новая раса. Мы намного опаснее в бою и прекраснее в постели, нежели тёмные эльфы! Мы более ловкие акробаты и более могущественные волшебники, чем светлые! Мы гораздо сильнее орков! Наше коварство, мастерство и работоспособность похлеще гномьих! Мы способны тягаться в выносливости с троллями! Наша осторожность может составить конкуренцию гоблинам! А ещё мы на порядок безумнее людей! Мы квинтэссенция всех рас Пангеи вместе взятых! И, несмотря на то, что мы из пробирок, но мы новая ступень в эволюции! Не зря нам дали настоящие имена, а не как предыдущему потомству - порядковые номера.
   Поэтому вдвойне, втройне, да что там, вдесятерне обидней, что какая-то серокожая девка (плевать, что с многовековым стажем убийцы), оказалась сильнее, быстрее, хитрее и проворнее меня! До сих пор не пойму, как она меня вычислила. Скорее всего банальное везение. Или ж её паршивая потаскуха-богиня помогла. Других объяснений нет.
   Я с ювелирной точностью скопировал девять(!) слоёв ауры вяза, под которым спрятался, я с точностью до микрона воспроизвёл структуру коры, текстуру листвы, цвет, свет, тень от луны, даже запах источал соответствующий. Специальное око вырастил, как у лучшего из известных природе ночных хищников. Даже отрастил дополнительные конечности и стал единым целым с деревом. Меня невозможно было обнаружить! Ни простым зрением, ни магическим.
   И ведь первый раз она прошла мимо. Эх, нужно было тогда стрелять. Но сбила с толку точно такая же рыжая эльфа, неожиданно замаячившая в свете окна. Потом-то разобрался, что ушастые прохиндеи пытаются подсунуть обманку, но драгоценный момент был упущен.
   Дальше всё происходило как в страшном сне. Как только бестия Теоларинэ меня заметила, она вдруг задвигалась со скоростью молнии! Могу дать руку на отсечение, но она действительно уклонялась от пуль! И коль уж это ей удавалось, что говорить о нашей рукопашной схватке? Скрутила меня в два счёта. Причём, без каких-либо мечей. Ну и кто из нас после этого венец эволюции?
   Обидно. Но ещё больше стыдно. За то, что подвёл отца.
   Тем не менее, проигран бой, но не проиграна война. Эта дурёха курносая не подозревает, что Симулянт не оглушён, а очень даже в сознании. Хе-хе. Всего конечно, предугадать невозможно, но то, что я предусмотрительно вырастил внутренние органы в не совсем стандартных для них местах, - в частности головной мозг под рёбрами, справа от сердца, а на его месте лёгкое, - сейчас на пользу. Ничего-ничего. Пускай тащит меня в комнату к своим сообщникам. А уж там, когда переломанные кости до конца срастутся, одним махом со всей компанией разделаюсь! Перевыполню, так сказать, план.
  
   Глава 29
   Найдёнова Липа
   Шаман с таким труднопроизносимым, но одновременно и таким знакомым для слуха землян именем Брахмапутра*, похоже, заканчивает камлание. По крайней мере, песнопения, выкрикивания заклинаний под удары бубна и хлопки в ладоши прекратились. Остались только лёгкие прыжки, медленно затухающие колебания из стороны в сторону, посыпание макушки Фатуна, золой, луковой шелухой и калом самца козлобарана. Ах-ха-ха, бедный отец, что ему приходится терпеть! Обещаю, если дело выгорит, на радостях составлю ему компанию - тоже надену ожерелье из куриных потрохов, припорошу голову козьими "шариками" а в ноздри вставлю по вороньему перу. Ну а если ничего не получится, то какой смысл продолжать клоунаду?
  
   (сноска #
   Брахмапутра - индийская река, левый притока Ганга, одна из крупнейших водных артерий Южной Азии. Протекает в Индии, Китае и Бангладеш, однако носит там другие названия. В переводе с санскрита "Брахмапутра" - "сын Брахмы" - бога творения.
   конец сноски #)
  
   Ну а если серьёзно, то орки уже не раз доказали, что их колдуны не хуже волшебников дроу, светлых и их человеческих коллег. А кое в чём даже лучше. Что же касается конкретно погружения в трансы и гипнозы, то ничего сказать не могу, лично мне сталкиваться пока не доводилось. Правда, как подобные вопросы решают остроухие или представители моей расы, тоже не в курсе. Зато наслышана предостаточно. Авторитет эльфийских магов разума на Пангее непререкаем. Только где их взять, эльфов этих? Нам ведь срочно надо. Поэтому-то, как в анекдоте, за неимением горничной и имеем дворника.
   Ага, вот "сын Брахмы" делает последний оборот вокруг собственной оси, останавливает и смежает веки. Я, ученик шамана и ещё несколько зрителей, допущенных до таинства обряда, замираем в волнительном ожидании. Проходит минуты две, прежде чем орк открываетглаза, рыкает что-то неразборчивое и тихонько толкает набалдашником посоха в "кнопку "ВКЛ" - в точку, нарисованную белой краской на лбу Фатуна. Смиренно дремлющий в позе лотоса староста Заозёрья начинает дышать чаще, несколько раз моргает, вздрагивает и, наконец, пробуждается.
   Итак, наступает момент истины. Если память не подведёт, и старик, мысленно побывав в том знаменательном дне, действительно сейчас сумеет повторить слова Дархана, то мы получим новый способ открывать портал между мирами!
   "Хоть бы, хоть бы получилось!", - сжимаю я на удачу кулачки, но спросить не решаюсь. Боюсь разочароваться.
   - Ну что? Вспомнил? - всё-таки выдыхаю с надеждой.
   Отец медленно переводит взгляд на меня. По его расписанному дикими узорами и припорошённому пеплом лицу совершенно ничего неясно. Ещё перья эти дурацкие! Но зато большой палец правой руки, оттопыренный вверх, красноречивее всяких слов.
   Ура! Получилось!
  
   Ролтрилтар
   Обычно возлюбленные понимают друг дружку с полуслова. Не всегда, конечно, и далеко не сразу. По крайней мере, у нас с Ёль ушло на это около десятилетия. Но ведь Базирог с Милой, мало того, что пара не совсем обычная (ха-ха, сказал тёмный эльф, женатый отнюдь не на дроу), так вдобавок ко всему они знакомы без году неделя. Спору нет, химия - как сейчас модно выражаться у землян - в их отношениях присутствует. Однако тут иная проблема: как объяснить происходящее человеку, который несколько дней назад понятия не имел о реальном (а не сказочном) существовании мтагии, параллельных вселенных, орках, драконах и прочих чудесах? Мне самому, кстати, супруга на пару с Вотаром битых полчаса разжёвывала схему взаимосвязи Проводников между мирами, их взаимодействии с подопечными и рекурсии при сновидениях, в случае обмена телами, но я так до конца и не вник в эту теорию. В общем, не завидую Базику.
   - Понимаешь, Люсенька, в данный момент отправиться на Пангею мы можем лишь накануне новолуния, при соблюдении целого ряда условий...
   М-да. Который раз уже он ей это втолковывает: седьмой или восьмой? Со счёту сбился.
   - Да, пупсик, это понятно, - кивнула пассия нашего кузнеца. - И то, что улетим на твою планету обнажёнными, тоже ясно.
   - Не искажай информацию! Я ведь сказал не обнажёнными, а с голыми руками. Причём, образно, - подкорректировал "пупсик" Людмилу. - Хлопок, лён, шёлк, шерсть и остальные природные материалы телепорт лазурного дозволяет проносить. Поэтому наши, специально подобранные костюмы никуда не денутся и на нас останутся. Но вот то, что оружие и некоторые другие полезные вещицы, которые ой, как там пригодились бы, взять нельзя, тут я с твоей формулировкой полностью солидарен.
   Мне одному кажется, или раньше коротышка выражался не так занудно? Перед пассией своей, что ли умишком блещет?
   - Извини, милый, я у тебя такая тупая, - самокритично всхлипнула потенциальная поселенка Хоббатейры.
   - Нет, ты не тупая, глупышка, - возразил гном, потом понял, какую чушь сморозил и исправился: - Я хотел сказать, малышка! Просто ситуация и впрямь весьма невероятная и крайне замысловатая.
   - Честно?
   - Клянусь Гердой! - подтвердил стопятидесятисантиметровый парень и утешительно приобнял свою стопятидесятикилограммовую малышку.
   - Угу, тогда ладно. Будем считать, с одеждой разобрались, - снова тряхнула головой женщина, знающая толк в гномьих клятвах на секирах: - Но теперь поведай, зачем Серёжа, с помощью волшебства Ёлочки, то засыпает, то просыпается?
   Ух-ты! И как это я сам раньше не додумывался так красиво называть мою суженую? Здорово ведь! Всё! Теперь Ёлифрэль будет у меня Ёлочкой, а Базирог - Пупсиком.
   - Вот, как раз, для того, чтобы и решить данный вопрос! - терпеливо ответил гном.
   - Мм-м, какой вопрос?
   - Вотар жаждет научиться альтернативному способу открывания межпространственных врат.
   - Альтернативному?
   - Ну да. Такому способу, при котором портал можно будет инициализировать гораздо чаще, и, помимо прочего, при котором предметы неорганического происхождения драконий фильтр будет пропускать.
   - Хм, а тебе не кажется, что он как-то странно этого жаждет? - усомнилась собеседница. - Или это какой-то хитрый метод обучения во сне?
   Пупс подкатил глаза к потолку, обречённо вздохнул, но зашёл-таки на новый круг:
   - Сергей впустил в наш мир Липу и Свету, а в ваш и Цветаниэль и тётю Теоларинэ. Так? Но потом они с Серой Эльфийкой случайно поменялись местами, и она тоже стала проводником, забросив, в свою очередь, туда кота Полины по имени Барсик (хотя это сейчас не суть важно), его, в смысле Сергея, но только в чужом, то есть, в своём, короче в собственном теле дроу. Да плюс закинула обратно близняшку Цветану. А покойный Дархан, который и владел вторым способом, - проводник когда-то Фатуна. И теперь, значит, Вотар, на самом деле как бы пребывая там, но уснув и временно возвратившись, мечется туда-сюда между Землёй и Пангеей, дабы при помощи заклинаний Ёль слиться с сознанием Олимпиады, которая посредством орочьих шаманов должна погрузить в транс отца, чтобы тот, благодаря Дархану... сумел вспомнить заклинание... которое... с помощью... посредством вспомнить которого... помочь... заклятье... тьфу, проклятье!
   Запутавшийся гном, ещё какое-то время пытался выбраться из словесных дебрей в которые сам же себя и загнал, но после того, как Мила открыла ротик и попросила напомнить, которая из двух тёмных является серой - Теоларинэ или её тётя, сначала чуть не подавился собственной бородой, а затем махнул рукой и упростил до минимума:
   - А, впрочем, ты права - это такое обучение во сне!
  
   Глава 30
   Сергей
   И вот двойка, тройка, пятёрка и девятка на часах сменились на четыре нуля. Этот день настал! Мы к нему долго шли, шли и, наконец, дошли. С учётом остановки времени и перемотки событий обратно, можно даже сказать, не с первой попытки. Но, слава нам демиургам, на сей раз многосоттонное летающее чудище не помешало нашему ползающему чудищу. Поезд спокойно добрался до железнодорожного вокзала Пятигорска, а самолёт, пусть с некоторой задержкой рейса, однако тоже благополучно сел в своём пункте назначения. Проверяющие борт сапёры, к слову, взрывчатки на А-380 не нашли, зато обнаружили повреждённый кабель, неисправность которого в будущем могла привести (а в прошлом, как ни парадоксально звучит, привела) к отказу оборудования авиалайнера. Короче, данный отрезок пути, все миновали без злоключений.
   Хм, а всё-таки удивительно работает "эффект бабочки". Уж не ведаю, какая взаимосвязь между "анонимным" шутником и неугомонными товарищами из соседнего купе, но она, определённо, имела место быть. Как переполошившиеся люди в далёком аэропорту повлияли на то, что перепившие пива парни не сорвали стоп-кран? Очередная загадка. Хотя, если вспомнить, какие жизнь порой преподносит сюрпризы - ни в одной книге, ни в одном ситкоме* таких совпадений не встретишь. Например, кто-то среди тех, кто занимался поисками якобы заложенной бомбы, состоит в родстве с кем-то из наших братьев "орков". Ну а далее всё просто: обычный телефонный звонок, последующее за ним волнение за знакомого, брата, сына, свата, и, как следствие, на один стакан алкоголя меньше (либо больше). В итоге альтернативное развитие событий. Если подключить фантазию, и без кровных уз обойтись можно. Тут даже банальное сообщение по радио способно кардинально поменять картину вероятностей. М-да. С одной стороны такие резонансы от "взмаха крыла" пугают, а с другой.... чёрт, нет, как ни крути, всё равно пугают.
  
   (сноска ##:
   Ситком - от англ. "situation comedy", sitcom) - комедия положений, ситуационная комедия.
   конец сноски ##)
  
   Стоп! Опять себя накручиваю. Всё будет хорошо. Хе-хе, вот нельзя мне долго оставаться наедине с самим собой! Но что поделать? Не могу уснуть, а подходящей компании нет. Курносая прелесть моя, снова покинула этот организм, улетела на Родину. А больше и поговорить не с кем. У меня часто так. Накануне важных событий, бессонница. Зато Базирог и Люси храпят, аж стена вибрирует. Не удивительно, после таких-то эмоциональный потрясений. Я вообще снимаю шляпу перед гномьей выдержкой. У меня самого вряд ли хватило бы терпения на столь долгую научно-познавательную лекцию. Хорошо, что Теона более смышлёная барышня! Хотя у Серой Эльфийки, как-никак, за плечами многовековой опыт. А может, это только сбоку кажется? Доведись мне своей любимой объяснять нечто непомерно непостижимое для её ума, то и по пятому, и по десятому кругу растолковывал бы, как шёлковый, да лишь умилялся, какая она у меня глупышка.
   Мама Ёль и папа Рол тоже в отдельном номере. И их тоже слышно. Хоть они мне и не настоящие родители, но даже не хочу думать, по какой причине там скрипит кровать. А говорила, что ужасно вымоталась, помогая мне с перелётами от тела к телу. Что ей сейчас пару чашек какао, да шоколадку для пополнения запаса маны и больше ничего для счастья не надо. Скрип-скрип-скрип. Не угомонятся уже третий час!
   Ох, не знаю, как костальные гостиницы в славном городе-курорте, но звукоизоляция в той, что досталась нам, оставляет желать лучшего. Но тоже, смотря кому. Для шпионов, сие заведение просто находка! Никаких спецсредств не требуется. Агенты "ГРОЗы", кстати, тоже где-то тут на этаже расквартировались. Бдят, наверное, вполглаза. По очереди.
   Между прочим, как раз из-за их международной сборной, состоящей из агентов ФСБ, ЦРУ и Главного разведывательного управления Генштаба Народно-освободительной армии Китая, не могу глаз сомкнуть. Поначалу ведь у нас какой план был. Притвориться, дескать, согласны сотрудничать, чтобы болезные не мешали нам свои дела делать, а потом, образно выражаясь, "кинуть". Причём устроить всё так, чтобы мы с друзьями выглядели перечитавшим фэнтези фриками-фокусниками, а спецслужбы дураками. Ёлифрэль смогла бы внушить нечто подобное. Либо, если не удастся отвязаться от служивых на Земле, то протащить-таки их за собой через телепорт и оставить там. Уже не образно. На произвол судьбы, разумеется, не бросать. Похлопотать, пристроить куда-то. Желательно в изолированном от общества месте, допустим, на Архипелаге. Доживать свой век вдали от цивилизации, на свежем воздухе. Чтобы всем спокойней было. Да, не очень гуманно, но на Пангее и без того проблем хватает. Без полутора десятков умников с техническим образованием, эта планета уж точно обойдётся.
   Решить проблему кардинально? У Несущей Смерть рука, вероятно, и поднялась бы, но я не смог отдать ей такой приказ. И, как выяснилось позже, правильно сделал! После того как окрылись кое-какие детали мозаики, а Отверженный Маг в наглую принялся крушить мир меча и волшебства оружием отнюдь не средневекового типа, ситуация в корне изменилась. Теперь "хвост", от которого требовалось избавиться, мог превратиться в наши тайные "когти". Что неожиданно выскакивают из, на вид, мягкой кошачьей лапки. Особенно теперь, когда нам известен метод Дархана, и появилась возможность эти самые "коготки" снабдить титановыми наконечниками.
   То бишь, ныне тринадцать ребят и одна девчонка из "ГРОЗы", нам не балласт, а настоящие союзники! Но, блин, проклятая совесть, снова не даёт покоя. А если кого-то из них убьют? Понятное дело, профессия такая. Боялись бы рисковать, сидели бы дома, работали в офисе перекладывальщиками бумаг, дрессировщиками плюшевых игрушек. Ну или парикмахерами. Никак не офицерами.
   Дабы развеять пессимистическое настроение, включил телевизор. Пощёлкал пультом. Переключал ещё. Потом снова. Каналов больше сотни, а смотреть нечего. Тьфу, зла не хватает! И ведь изначально чувствовал, что затея глупая.
   На четырёх каналах одновременно идут политические дебаты. Что самое удивительное, за редким исключением, участвуют в них одни и те же рожи. И затрагивают одни и те же темы. И так который год подряд. А воз и ныне там. Только очерёдность ответов чуть разница, в зависимости от того, что спросят ведущие, возомнившие себя гуру аналитики, дипломатии, социологии, философии, психологии и прочей лабуды (как, собственно и гости телепередачи). Особенно старается спровоцировать стоящих друг напротив друга людей на скандал ярко размалёванная девица с кривым ртом. Сама-то по себе пустышка-пустышкой, это видно сразу, но дала кому надо, и теперь она - звезда канала. Тьфу. Кто вообще подобное смотрит? Да ещё в столь поздний час. Или только меня этот кошмар бесит? Тут ведь к оракулу не ходи, ясно, что противостояние "экспертов" из якобы противоположных лагерей - показушное, ради рейтинга шоу. А поклоняется вся эта братия единому богу - американскому доллару. Ну, или чем им там платят?
   Вот разгребём дела на Пангее, надо будет и на Земле порядок наводить. И тут нас, чую, схватка ждёт похлеще, чем противостояние Отверженному Магу с его драконами, кибер-технологиями и армией заговорщиков. Чем вообще занят здешний демиург? Ослеп он что ли? Разве не замечает, что гибнет планета. Доиграется ведь.
   Ну вот, опять взвинтился. Так-с, где-то должны быть каналы с фильмами. Желательно отечественными. И желательно ретро. Пощёлкал пультом. Ух-ты, удачно: "Бриллиантовая рука", "Иван Васильевич меняет профессию" и "Кавказская пленница". Точно, неделя Гайдая же! Ну вот и отлично. Хе-хе, опять возникла проблема выбора. Но проблема приятная. Пока я размышлял, какому из творений великого режиссёра отдать предпочтение, на экране, где Шурик общался с Грозным, началась реклама. Пришлось переключить на кино о нелёгких буднях контрабандистов в советскую эпоху, но и там какой-то хмырь уже втирал зрителям о том, почему его стиральный порошок, лучше, чем зубная паста. Поглядеть, как "комсомолка, студентка, спортсменка" борется с традициями предков, увы, тоже не довелось. Скоты-рекламщики, наверное, сговорились запускать свои ролики в одну и ту же минуту.
   Тогда я психанул и перескочил на музыкальный канал. Транслируют повтор вручения ежегодной премии "Золотой Патефон". Чтобы до конца не портить себе настроение, не стал заострять внимание на псевдо-остроумии и самовлюблённости ведущих, сосредоточился на награждаемых. Тоже, впрочем, не шибко лелея надежду оное улучшить. Но тут, наконец, мне повезло. Пригласили дуэт, который и ухо радует и глазу приятен. Особенно его женская половина.
   "Сейчас будет "Сумасшедшая весна", - прикольная песенка", - с улыбкой подумал я, так как программу, напоминаю, показывали в записи. А саму премьеру мы с Теоной, развалившись в обнимку на диване, как раз видели на Новый Год. Но то уже отдельная история.
   Однако ребята, совершенно неожиданно, взялись исполнять что-то иное, абсолютно незнакомое, чем очередной раз вогнали меня в ступор.
  
   "И снова всем здрасте! Карменских я Настя!
   Зараза гламурная, Потопу - не пара,
   Я езжу на "хонде", я секси и Зая!"* - поприветствовала зал певица с соболиными бровями и густыми вьющимися волосами.
  
   (сноска ##: здесь и далее стихи автора конец сноски ##)
  
   "Всем снова привет! Я Потопенко Лёха!
   Я глыба из пафоса! Уже можно хлопать!", - подхватил её лысый с лёгкой небритостью партнёр. Зрители послушно зарукоплескали, а он продолжил стебаться в стиле рэп над собственными достижениями:
   "Рулил я на "порше" и ел старый борщ я!"
  
   Затем, уже вместе, весёлая парочка закончила самопрезентацию, для тех, кто доселе не ведал об их существовании. А всем остальным они просто напомнили всё в том же R'n'B-стиле:
   "Чумачечно мы танцуем
   Утром, вечером и днём,
   На концертных на площадках,
   На районах, просто в парках,
   Мы с народом каламбурим, мы уматово поём!"
  
   Потом Потоп замолчал, а Настя красивым сопрано протянула:
   "В клубах, в клумбах, на корпоративах,
   Озорные слышны наши мотивы!"
  
   Ну а далее, заиграла музыка и, собственно, началась композиция, которую я слышал впервые в жизни. Хотя по идее на "Золотом Патефоне" исполняются хиты минувшего года:
   "Но на сей раз серьёзная песня для вас!
   Немцы, французы, янки, славяне -
   Призываем всех, всех, кто слышит нас, -
   Индусы, китайцы, корейцы, варяги,
  
   Ну-ка дружно, скажем дружно:
  
   Нет войне в Беларуси! Нет войне в Украине!
   А также: в Ираке, в Афгане, в Чечне!
   Нет войне в России! Нет войне в Палестине!
   Нет войне! Нет войне! Нет войне!"
  
   Пока гитарист лабал* проигрыш, Потоп попросил толпу:
   "А ещё разок хором!
  
   В Сирии и на Кубе, в Сомали, в Гваделупе
   Нет войне! Нет войне! Нет войне!
   В Индии и Кувейте, на Панаме, в Тайвани
   Тоже нет! Стоп войне - везде на Земле!"
  
   (сноска ##:
   Лабать - жаргонный термин, означающий игру, исполнение на музыкальном инструменте
   конец сноски ##)
  
   Песня замечательная и бесспорно станет шлягером, как почти все песни Потопа и Насти. Однако я до сих пор не возьму в толк, куда исчезла "Сумасшедшая весна", и почему вместо неё я слышу эти стихи?
   Лёха, который Потоп, выдал речетативом следующий куплет:
   "Я стихи сочиняю, к ним ноты пишу
   И клёво потом свои песни пою!
   Наши диски, рингтоны идут нарасхват.
   Мы в рекламе, на обложках, и мы на плакатах
  
   Мы в цене, мы - формат, мы поймали волну
   Мы весьма знамениты, и всюду нам так рады.
   Отчего только, Насть?"
   "Да, сама не пойму!" - отвечает вторая солистка.
  
   "Мы супер! Мы мега! Мы звезды эстрады!" - продолжает хвастать Потоп, -
  
   "Нам вручают награды, водят нас на парады,
   "Нас купают в овациях и в шампанском вине,
   Однако всего этого нам даром не надо,
   Лишь бы дети, наши дети смеялись во сне!"
  
   "Истинно так!" - соглашаюсь я, а сам ломаю голову над тем, как мог откат событий на несколько дней, повлиять на репертуар данного дуэта. Причём на репертуар, как минимум, полугодичной давности.
  
   "Пускай им снятся облака
   И пляж, и солнце, и вода!
   Пусть голуби, пусть соловьи,
   И журавли пусть гнезда вьют!
   Пусть пули больше не свистят,
   Не глушат взрывы звон ручья!
   Пусть бабочки и там и тут!
   И розы пусть в садах цветут!" - призывает Настя.
  
   "Конечно, пускай!" - киваю и ей, при этом сам чувствую, что разгадка тайны где-то близко, витает, дразнится, в ухватиться за правильную мысль не позволяет
   "Логику, включай логику!" - велю себе. Пока морщу лоб, ребята повторяют начало на бис:
   "Но на сей раз серьёзная песня для вас!
   Немцы, французы, янки, славяне -
   Призываем всех, всех, кто слышит нас, -
   Индусы, китайцы, корейцы, варяги!
  
   Нет войне в Беларуси! Нет войне в Украине!
   А также: в Ираке, в Афгане, в Чечне!
   Нет войне в России! Нет войне в Палестине!
   Нет войне! Нет войне! Нет войне!
  
   В Сирии и на Кубе, в Сомали, в Гваделупе
   Нет войне! Нет войне! Нет войне!
   В Индии и Кувейте, на Панаме, в Тайвани
   Тоже нет! Стоп войне - везде на Земле!"
  
   Лишь в самом конце изменились строчки:
   "Всем дочкам пусть и сыновьям:
   Ковёр - зелёная трава,
   Без крови - жёлтый пусть песок!
   Мир Запад, Север, Юг, Восток!
  
   Пусть пули больше не свистят
   Не глушат взрывы звон ручья.
   Пусть бабочки и там и тут!
   И розы пусть в садах цветут!
  
   И тут на меня нашло долгожданное озарение! Прекрасно всё объясняющее, но одновременно с этим и ужасно всё усложняющее. Увы, вопреки тому, что докопался до истины, я не мог торжественно воскликнуть: "Боже, как всё просто. Наконец всё стало на свои места!", потому что новую песню Потопа и Насти породил... НЕ НАШ "эффект бабочки"! То есть, кто-то ещё воспользовался "монетой забвения", забрался в прошлое гораздо дальше меня и что-то там исправил на свой лад! Вот только кто? И что?
  
  
   Глава 31
   Чужой
   - Дружище, запомните сегодняшний день! Этот поистине великая дата! - безумно древний безумный гений чему-то настолько безумно рад, что прямо-таки светится от счастья. По-молодецки, чуть ли не вприпрыжку, он подбежал ко мне, по-приятельски хлопнул по плечу, и торжественно объявил: - У меня получилось!
   - Что у вас получилось, друг мой? - улыбнулся я, хотя на самом деле прекрасно знаю, о чём именно так не терпится поведать учёному. Более того, мне известно даже то, что тот, кого в этом мире прозвали Отверженным Магом, сначала предложит пройти в свой кабинет, а потом в лабораторию.
   И действительно не минуло и двух ударов сердца, как старик промолвил:
   - Пожалуйте в мой кабинет, покажу!
   Как и в прошлый раз, на минус третий уровень мы отправились пешком, а не на лифте. По пути хозяин затерянной во льдах цитадели снова осведомился, как у меня дела, а я точно также скромно ответил:
   - В целом, неплохо.
   Хотя на самом деле, переговоры с коллегами-демиургами в текущей версии бытия прошли значительно успешнее. Успешнее для меня. Что, в общем-то, неудивительно, иначе глупцом бы я был, если бы не учёл опыт прошлой нашей встречи. Точнее позапрошлой, ибо прошлой так и не случилось. По той простой причине, что "Истинный Творец" решил перекроить историю. Хитрец нечаянно выдал себя, а потом сделал так, чтобы наблюдающие за ним Игроки не узнали о природе его сущности раньше положенного. Только никакой он не Древний! Он такой же, как и я, потомок демихронов. Ха-ха, возможно даже мой младший братец (папаша мой, поговаривают тот ещё был ходок).
   Короче, лишний раз Вотар убедил меня, что он весьма юн и неопытен. Иначе бы ведал, что природный дар таких, как мы, заключается в способности чувствовать "перемотку во времени", а наша память позволяет сравнивать различные версии настоящего и выявлять, что же именно происходит не так, по сравнению с предыдущим разом.
   Уж не знаю, каким путём этому желторотому досталась "монета забвения", но распорядился он ею крайне бездарно. То ли дело я! Признаюсь, соблазн применить изобретение ушедшей расы, посещал меня многократно. Но решился я, лишь спустя двенадцать веков, на протяжении которых, хранил сию редкую драгоценность. Зато теперь я гарантированно стану обладателем всех пяти артефактов Пангеи!
   - Добрый день! - отвлёк меня от сладостных дум приятный женский голос, принадлежащий бортовому компьютеру корабля.
   - Здравствуй, Вейкаррия, - ответил искусственному интеллекту человек в балахоне, приложивший ладонь к светящейся панели. Встроенный в стену био-сканер, успешно считал параметры учёного, приветственно пикнул, и вертикальная переборка, разделившись на несколько лепестков, втянулась в стены, освободив проход в кабинет. Всё, как обычно.
   - Будь любезна, включи нам презентацию пи-эм-три-точка-ноль-дробь-пятнадцать, - велел Отверженный кибернетическому разуму. Мне же приглашающим жестом указал на диван, а сам направился к креслу.
   Незримая Вейкаррия уже в третий раз на моей памяти приглушила в помещении яркость фонарей, после чего посреди комнаты возникло голографическое изображение гуманоида, как думалось гению, неизвестного мне типа. Но я не хуже самого творца уже могу провести презентацию этих созданий.
   - Они намного опаснее в бою и прекраснее в постели, нежели дроу! Они более ловкие акробаты и могущественные волшебники, чем светлые эльфы! Они гораздо сильнее орков! Их мастерство и работоспособность похлеще гномьих...
   Угу, всё слово в слово. Впрочем, так и должно быть.
   - ...Они способны тягаться в выносливости с троллями! Их осторожность может составить конкуренцию гоблинам! А ещё они на порядок безумнее людей! Они - все вместе взятые, и в то же время никто! Встречайте, новая раса - полиморфы третьего поколения! - завершил наконец вещание героический закадровый баритон, с наложенными на него эффектами эха и раскатов грома.
   - Ну? Что скажете? - с гордостью за содеянное, поинтересовался учёный.
   - Впечатляет! Браво мастер! - несколько раз хлопнул я в ладоши. - Вы совершили очередной прорыв в науке, поздравляю!
   Польщённый старик улыбнулся.
   Однако я не дал ему долго наслаждаться моментом славы, скептически заметив:
   - Но третье поколение, это уже вчерашний день.
   О да! Долго же я ждал этого момента. Но он того стоил. За шиворот Отверженному словно горсть льда насыпали. Он, ожидавший совсем другой реакции с моей стороны, от растерянности понял всё буквально:
   - То есть, как это "вчерашний"? Я же только утром активировал первую партию!
   - Нет-нет, это образное выражение, - пояснил я.
   - Образное? Тогда, что вы имеете ввиду! - слегка взвинченным тоном бросил собеседник.
   - А то, мой друг, что нет предела совершенству, - загадочно ответил я.
   - Разумеется, я не собираюсь останавливаться на достигнутом, - промолвил по-прежнему ничего не понимающий человек: - Но вы же, совсем иное сейчас хотите сказать, ведь так?
   - Восхищаюсь вашей прозорливостью, - вновь поаплодировал я.
   - Довольно издеваться! О чём речь, чёрт вас подери! - нервно выкрикнул Отверженный.
   - О полиморфах, - я выдержал эффектную паузу и закончил предложение: - четвёртого поколения!
   Человек в балахоне всё ещё мрачный, несколько раз моргнул. Но прежде чем он задал следующий вопрос, я продолжил:
   - Помните, вы сетовали на то, что для абсолютного счастья, вам не хватает полукровки?
   - Ещё бы, всегда об этом помню, - проворчал старик. И уточнил: - Только не простой полукровки, а жизнеспособной. Сиречь чада, родители которых являлись представителями разных рас мне попадались многократно. Но, как генетический материал, все они оказались совершенно бесполезны, - послышался рассерженны скрип зубов. - Проклятые божки постарались! По их воле, как вам известно, такие дитя умирают в раннем детстве.
   - Да-да, мне известно, - подтвердил я. - Но что вы скажете, если я укажу вам на местонахождение плода любви светлой эльфики и отца-дроу, благополучно дожившего до половозрелого возраста и до сих пор пребывающего в полном здравии?
   - Скажу, что благодарности моей не будет границ!
   - Оу, меня устраивает цена! - усмехнулся я.
   - Так где же он, ваш плод?
   - Не он, а она. Это девушка. И в данный момент она находится прямо на вашем корабле.
   - У меня?! - удивился старик. - Где?!
   - В отсеке, который выделен для содержания снежного тролля.
   - Мешка? Надеюсь, вы не шутите? - зрачки учёного заискрили азартным блеском. - Потому что это будет чрезвычайно жестокая шутка.
   - Пойдёмте и вместе убедимся? - предложил я спине, чересчур быстро удаляющегося, для столь преклонных лет, безумца.
   "Однако!" - уважительно хмыкнул я и поспешил следом. На этот раз лифт также остался невостребованным.
  

--------------- прода от 8 января 2019 ---------------

   Глава 32
   Полиморф третьего поколения "Симулянт"
   "Есть! Есть! Есть! Ха-ха, как всё оказалось просто! Да-да, бери. И дотронься то того места. Вот. Умница. А теперь нажми. Ну, нажми. Нажми и спровоцируй большой БАБАХ! Пускай я тоже погибну, зато вместе с вами. И задание отверженного мага будет выполнено!"
   - Если не ошибаюсь, то это ССВК-17К, - безошибочно определила Серая Эльфийка модель отобранного у меня оружия. Однако всё равно подозвала свою белокурую подругу: - Цветаниэль, ну-ка взгляни.
   "Ого! Неожиданно", - удивился я.
   Подошедшая к ней светлая повертела в руках трофей, затем изумила ещё больше.
   - Точнее модификация ССВК-17К-2 под калибр .338, более известная в народе, как "Бесшумный страж", - уточнила она. И далее, как по написанному, протараторила основные тактико-технические характеристики: - Многозарядная высокоточная снайперская винтовка с продольно-скользящим затвором. В основе лежит опытный малогабаритный автомат Евгения Драгунова. Разработана для сверхдальних целей, но успешно применяется и как оружие ближнего боя. Магазин на 25 патронов. Заявленная дальность стрельбы 4100 метров ...
   "В это да!"
   - ...Винтовка идеально сбалансирована. Каждый элемент оружия адаптирован к жёстким перегрузкам и точно подогнан. Имеет модульную конструкцию и собрана по навесной, или гардинной, схеме....
   "Ничего себе заявочки!"
   - ...В верхней части корпуса и цевья направляющая для установки оптического и механического прицела, а также прибора ночного видения. Оснащена складным прикладом с регулируемыми по высоте и в боковом направлении опорой щеки и плечевым упором, а также изменяемой по высоте дополнительной выдвижной стойкой...
   "Да ладно? Как такое может быть? Откуда ЕЙ всё это известно?"
   - ...Ствол изготовлен на ЧПУ-станке методом однопроходного нарезания. Внутренние детали винтовки сделаны из высоколегированной хирургической стали с элементами из авиационного алюминия. Многослойная ложа выполнена из углепластика, кевлара и стекловолокна. Элементы управления из особопрочной пластмассы симметрично расположены по обеим сторонам...
   "Ах, ну да, разумеется, - совершенная эльфийская память. Вот только всё равно неясно, где остроухие дамы Пангеи могли ознакомиться с документацией на инопланетное для них оружие землян? Думаю, хозяину тоже любопытно это будет узнать".
   - "Бесшумный страж" используется Федеральной службой охраны России и в спецподразделениях Объединённых Арабских Эмиратов...
   - Ладно-ладно, достаточно, - наконец, остановила дроу ту, к которой обращалась по имени Цветаниэль. - Я тоже всё это помню, мы ведь вместе изучали тот электронный справочник.
   "Справочник? ЭЛЕКТРОННЫЙ?! Где? Где? Ну, скажите, где?! Нет уж, пожалуй, повременю с их убийством, пока не выясню".
   - В общем, убойная штуковина, - подытожила светлая эльфийка. Потом дополнила: - В умелых руках. Нашему Базирогу непременно бы понравилась.
   - Да, вещь, несомненно хорошая, - согласилась рыжеволосая дроу. - И главное очень редкая в наших краях. Интересно, где эта сволочь её раздобыла?
   Если бы сволочь, - то есть я, - не отрастила на затылке третий глаз, скрытый от посторонних взглядом волосами, и сейчас уже не подглядывала за происходящим, то в этот волнительный момент, наверняка бы ощутила на себе пристальные взгляды.
   - Так, а это что? - отвлеклась от изучения арестанта Теоларинэ.
   - Где? - отвернулась от меня и Цветаниэль.
   - Да вот же!
   "Нет! Нет! Нет! Не прикасайся! Не нажимай! Не надо! Уф, умница".
   - Хм. Похоже на биометрический сканер или что-то в этом духе. Защита от чужака.
   "Как? И о таком вы слышали?! Поразительно!".
   - В смысле, защита от чужака? - сдвинула брови рыжая эльфийка.
   - Ну как на твоих клинках, - объяснила блондинка, которая явно читала тот загадочный справочник внимательнее.
   - А-а, поняла. Если дотронуться - руку оторвёт?
   "Не только руку, но и голову. Причём всем находящимся в этой комнате".
   - Вряд ли. Скорее всего, кроме зарегистрированного владельца, винтовкой никто не сможет воспользоваться.
   "Ошибочное предположение! Винтовкой и впрямь никто не сможет пользоваться, но по причине её полного уничтожения. А заодно и всего живого в радиусе десяти шагов!"
   - Не проблема, - ухмыльнулась тёмная, и как-то недобро покосилась, сперва на свой нож, потом на мою кисть.
   Я быстренько сгенерировал новые узоры отпечатков пальцев. Как говорится, от греха подальше.
   - Но разве на ССВК-17К их ставят? - усомнилась Серая.
   - Не слыхала, - пожала плечами светлая. - Да и какая разница? Всё равно "Бесшумный страж" испорчен: глушитель оторван, ствол погнут, приклад расщеплён.
   - П-ф, гномьи мастера и не такое чинят.
   - Не знаю, не знаю.
   - Ну, извини, когда эту скотину колотила, как-то не подумала, что хваленные сверхпрочные композиты окажутся не настолько адаптированными к жёстким перегрузкам.
   Теперь я ещё скотина. Спасибо. Кстати, а спине моей, действительно, не слабо досталось. И откуда столько дури в этой дуре?
  
  
  

продолжение следует...

Яндекс-кошелёк для желающих угостить Музу шоколадкой410011384135865

  
  
  


Популярное на LitNet.com В.Соколов "Обезбашенный спецназ. Мажор 2"(Боевик) А.Завадская "Архи-Vr"(Киберпанк) Е.Флат "В пламени льда"(Любовное фэнтези) А.Дмитриев "Прокачаться до Живого 2"(ЛитРПГ) К.Юраш "Процент человечности"(Антиутопия) Н.Князькова "Ядовитая субстанция"(Любовное фэнтези) Л.Мраги "Негабаритный груз"(Научная фантастика) Т.Сергей "Дримеры 4 - Дрожь времени"(ЛитРПГ) В.Старский ""Темная Академия" Трансформация 4"(ЛитРПГ) М.Атаманов "Искажающие реальность"(Боевая фантастика)
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
Д.Иванов "Волею богов" С.Бакшеев "В живых не оставлять" В.Алферов "Мгла над миром" В.Неклюдов "Спираль Фибоначчи.Вектор силы"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"