Кучеренко Владимир, Ольховская Инга: другие произведения.

Трудно быть мобом

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:

Конкурсы: Киберпанк Попаданцы. 10000р участнику!

Конкурсы романов на Author.Today
Женские Истории на ПродаМан
Рeклaмa


   прода от 9 декабря 2018
   прода от 11 декабря 2018
  
  

Владимир Кучеренко, Инга Ольховская

Трудно быть мобом

(ЧЕРНОВИК)

  
   ЧАСТЬ 1. Адъютант его эльфийского величества
   Глава 1
   До восхода солнца ещё около часа - рассвет только-только принялся серебрить верхушки деревьев, но я уже здесь - на дальнем краю полигона, в пяти километрах от Королевской Школы Мечников. Сегодня у меня что-то вроде выпускного экзамена. Проверка на профпригодность. Не терпится поскорее начать!
   Позади месяцы учёбы, изнурительных тренировок и вылазок в дикую орочью степь. В последней, кстати, мне даже довелось вступить в схватку с парочкой химер-бета-тестеров из конкурирующей группы.
   "Славное было рубилово!" - вспоминается мне стычка теперь. А тогда думал всё, капец! Причём не только виртуальному персонажу - славному светлому эльфу под ником Филадил, но и самой что ни на есть реальной жизни парня по имени Алексей. Если, конечно, позволительно называть жизнью состояние пребывания в глубокой коме, а парнем - уцелевшие после катастрофы останки молодого человека, помещённые внутрь напичканной медицинской аппаратурой крио-капсулы.
   Участие в проекте - единственный способ оплачивать дорогостоящее хранение моей искалеченной тушки и призрачная надежда на возможное исцеление, в отдалённом будущем. Проиграй я тогда и... о возможных последствиях даже думать не хочется. Равно, как и вспоминать тот пресловутый день, когда куратор сообщил о гибели второй участницы нашей команды. О смерти моей напарницы. Той, которую я знал с самого детства! Той, что стала мне больше, чем другом! Той, кого я называл своей сестрой! Вспоминать тот проклятый день, когда мне сказали, что больше никогда не увижу мою Тайку!
   Наши отцы служили в одном гарнизоне, одновременно ушли в отставку, на "гражданке" тоже поселились рядом. Подобно им, и мы с Таей вместе попали в аварию, синхронно очутились в Ала-Арне и сообща согласились превратиться в "подопытных кроликов", на которых учёные умы протестируют новейшую кибер-технологию "овердрайв".
   Однако "яйцеголовые" сволочи где-то облажались. Крупно облажались! Израненный и обожжённый организм девушки не выдержал нагрузки, и Таисии не стало. А я остался. Остался и будто осиротел без неё. Без её хрупкого, но, когда надо - надёжного плеча, без её добрых советов и каверзных шуточек, без её возмущённых тыканий локотком под рёбра, без её очаровательной улыбки.
   Часто виню себя в её смерти, ведь именно по моей инициативе мы потащились на ту злосчастную ролёвку. Тася тогда отнекивалась, как могла, придумывала десятки отговорок, чтобы не ехать - как чувствовала. А я, упрямец эдакий, неделю убеждал её. Убеждал, убеждал, убеждал... Пока не убедил. На свою и на её голову
   "В любом случае память о ней навсегда останется в истории Ала-Арна", - утешал потом меня Денис Егорович. - "Она ушла, но оставила после себя яркий след в виде целого вороха патентов на изобретения. Изобретения, которые преобразили, преображают и ещё долго будут преобразовывать это мир..."
   Монов много ещё чего говорил об "этой поразительно смышлёной девочке", об "этом луче света в тёмном царстве" и так далее. Но что толку? Вот если бы его красивые речи и позаимствованные из литературы эпитеты могли вернуть Таю к жизни, тогда да. Иначе - пустая болтовня.
   Настроение опять скатилось ниже плинтуса.
   "Так, стоп! Негоже раскисать, воин!" - одёрнул я себя. - "Тем более, сейчас, когда, необходимо собраться и быть предельно сконцентрированным! Сейчас, когда тебя ожидает финальное приключение в длинной цепочке заданий, связанных со Школой Мечников. Уникальных, между прочим, заданий. Доступных, исключительно персонажам, заслужившим высокую степень доверия жителей Великого Леса!"
   Кстати, вот уже и вход в квестовую локацию!
   Чем ближе час испытания, тем сильнее становится беспокойство. Затрудняюсь объяснить, с чем это связано. Как по мне, так вылазка в орочьи степи куда опаснее. А тут полигон, а не дикая местность. Так что всё должно быть под контролем.
   Но детектор неприятностей (тот, что пониже спины) почему-то упрямо считает, что я глубоко ошибаюсь.
   Может источником возникновения скверного предчувствия явились гости, прибывшие в школу глубокой ночью? Не знаю, кто такие, но охрана у господ серьёзная. Меня при выходе из лагеря три раза останавливали.
   Причём с виду товарищи - ничего особенного - эльфы, как эльфы. В лёгких, не стесняющих движения доспехах, с обычными луками и кинжалами. Единственное, чем выделяются их из толпы, так это холодными, пронзительными взглядами... Встретишься с ними глазами и бр-р-р, ощущения складываются такие, словно в прицел вражеского снайпера смотришь.
   Но, пожалуй, главная ненормальность, наводящая на подозрительные мысли, - это то, так их идентифицирует система. Интерфейс практически не отображает никакой информации об этих таинственных НИПах. Ни имён, ни уровней, ни количества ХП или МП. Лишь скудная зелёная надпись: "Эльфийский лучник" и всё.
   "Кто же эти ребятки? Может они из..."
   Додумать не успел. Стальной наконечник звонко дзинькнул о край щита и воткнулся в рядом стоящее дерево.
   От прилетевшей неведомо откуда стрелы меня спасла доведённая до автоматизма привычка обнажать оружие, едва выхожу из мирной зоны. А также хорошо прокачанное парирование с не самой последней ловкостью. Благодаря которым, я сперва кинулся в кусты, подражая представителям местной фауны и сливаясь с окружающей флорой, а уж потом процитировал своего папика, говорившего мне когда-то: "Лёшка, не бери дурного в голову! Не поминай чертей к ночи!".
  
   > Внимание! Завершающий этап испытания "Острое лезвие - твёрдая рука - горячее сердце - холодный ум" начался!
   Цель задания: за отведённый лимит времени (2ч 59 мин) миновать контрольные точки (не менее 4 из 6 возможных) и успешно выполнить выданные в них мини-поручения.
   Примечание. Миссия будет считаться проваленной, если в процессе её выполнения вы покинете территорию полигона, "погибнете" сами или позволите "умереть" опекаемому лицу.
   Условия досрочного прекращения квеста: не предусмотрено
   Награда: вариативно
  
   - Как начался? Почему начался? Когда начался? - возмутился я, впрочем, прекрасно осознавая причину. Уклоняясь от вражеского залпа, мой персонаж пересёк невидимую границу стартовой зоны и тем самым дал отмашку ИскИну.
   Нет, не то, чтобы я не готов, просто хотелось ещё чуточку в тишине и уединении спокойно помедитировать, настроиться. Специально ж ведь пораньше пришёл. А тут трах-бах, и уже включился таймер! Поставили, можно сказать, перед фактом
   Зато теперь примерно представляю, что чувствуют выброшенные за борт щенки. Скули - не скули, а надо как-то выплывать. И это ещё мне повезло, что просто так швырнули в приключение, а не как страдалицу Муму в мешке да с камнем на шее. Хотя, как знать, как знать. Если эти дятлы не прекратят методично долбить по ёлке, под которой прячусь, то так и пролежу всё три часа. В итоге, провалю квест, и тогда, действительно, хоть топиться иди.
   По идее, можно попытаться тихонько ретироваться в безопасное место. Я ведь всё-таки эльф, то бишь, умею ползать практически бесшумно, практически не тревожа стебельки растений. И даже в положении задом-наперёд! Но вся беда в том, что охотящиеся на меня подлецы тоже из остроухого племени, а, значит, супротив моего "практически" и у них имеется природный "инструмент". Кроме того, карта показывает, что отступать в направлении, совпадающем с текущим тылом моего альтер-эго, нельзя, поскольку я нахожусь аккурат на границе испытательной области, и, попятившись, существенно повышу риск пересечения оной запретной черты.
   Единственное, что радует, - пока Филадил внутри полигона, его невозможно убить. Волшебство данного района не позволит этого сделать. Недаром в описании задания слова "умереть" и "погибнуть" взяты в кавычки. На деле сие означает, что как только здоровье проходящего испытание героя просядет до критических двух процентов, система зафиксирует мнимую смерть, начислит положенный штраф, а затем телепортирует неудачника прямиком в лекарский шатёр лагеря для оказания экстренной медицинской помощи.
   Хм, вот только, предупреждая об этих нюансах, наставники подразумевали, что телесные повреждения нам будут наносить специальные монстры, коих загодя отловили на воле для данного мероприятия, либо вывели в питомнике. А вот по поводу того, как эта процедура отработает в случае вооружённого конфликта с совершенно посторонними НИПами, или при несоблюдении соискателями инструкций охраны труда (например, в случае падения курсанта по неосторожности с макушки баобаба), ни словечка сказано не было.
   Интересно, а сколько вообще этих козлов? Двое? Трое? И откуда именно они стреляют? Я приподнял голову, чтобы провести рекогносцировку. Но не успел шелохнуться, как в миллиметре от левого виска рассёк воздух, насаженный на тонкое оперённое древко железный наконечник, унося с собою в листву и мой недавний интерес.
   - Что ж, сами напросились! - зло процедил я сквозь стиснутые челюсти, стягивая с плеча арбалет собственного изобретения, наощупь отключая предохранительный механизм и выбирая режим скорострельности.
   Поскольку вслед за этим моим шуршанием, волосы на затылке всколыхнулись от ветерка, созданного уже сразу тремя метательными снарядами (кошмар, шквальный огонь прямо-таки!), то и палить в негодяев пришлось вслепую.
   - Цик-цик-цик-цик, щёлк-щёлк-щёлк-щёлк, пыс-пыс-пыс-пыс, вжик-вжик-вжик-вжик, шух-шух-шух-шух, - заклацала, защёлкала, зашипела, зажужжала пружинно-рычажно-пневмоконструкция, высвобождая из барабана дождавшийся своего "звёздного часа" десант стальных болтов. Поправка: шквальный огонь - это то, что происходило в данный момент!
   "Кстати, заодно и выясню, стоит модификация системы наведения тех двух с половиной тысяч золотых, что заломили чародеи за установку "магического тепловизора" или нет", - зажмурившись от напряжения и давя на гашетку, думал я.
   Несколько испуганно-изумлённых восклицаний с примесью ругани и воплей от полученной боли, раздавшиеся друг за другом, явились красноречивым доказательством того, что деньги уплачены не зря!
   Как только кончились заряды в первой обойме, я быстрым боковым перекатом переместился за соседнее дерево, слитным натренированным движением отцепил опустошённый магазин, пристегнул запасной - повышенной вместимости, и лишь потом позволил себе высунуть нос.
   Огляделся. Прислушался. Принюхался. Вроде бы никого.
   На всякий пожарный выждал ещё пару минут. По-прежнему тишина.
   - Что, дружище, неужто всех наповал? - уважительно шепнул я арбалету. Тот, согревая теплом пальцы создателя, гордо промолчал. - Но, может, затаились? Как бы выяснить наверняка?
   В качестве отвлекающего манёвра подобрал и отбросил в сторонку порожный барабан. Снова никакой реакции.
   Хорошо, допустим, поверил. Однако любопытно, что на сей счёт поведает система? Порывшись в логах боевого чата, я, и впрямь, обнаружил кое-что занятное:
   > Филадил нанёс 624 единицы повреждений Загонщику N1! Загонщик N1 временно обезврежен!
   > Получено 5 минут добавочного времени!
   ...
   > Филадил нанёс 581 единицу повреждений Загонщику N9! Загонщик N9 временно обезврежен!
   > Получено 5 минут добавочного времени!
   ...
   > Филадил нанёс 740 единиц повреждений Загонщику N2! Загонщик N2 временно обезврежен!
   > Получено 5 минут добавочного времени!
   > До окончания испытания осталось 3ч 11мин.
   Так-так-так. Ну и какие в связи с этим напрашиваются выводы?
   Во-первых, лучники эти - отнюдь не посторонние. И их основная роль, насколько я понимаю, - роль кнута, подстёгивающего квестующихся к активным действиям. Плюс направление нас на путь истинный, в случае отклонения от маршрута.
   Во-вторых, этих НИПов тоже нельзя убить. Зато можно временно обезвредить, ежели будут сильно раздражать, и получить при этом бонусы.
   В-третьих, существуют ещё как минимум шесть Загонщиков (если ИскИн ничего не напутал с нумерацией), в которых я ни разу не попал. Но, правда, и они по отношению ко мне никакой агрессии не проявили. Что в свою очередь сигнализирует либо об отсутствии их в данной части локации, либо об их пониженной меткости, либо об их же повышенной коварности. Однако я всё же склонен предполагать первый вариант, потому что даже при неидеальной системе наведения арбалета, хотя бы один из сотни самонаводящихся болтов, да должен был задеть кого-то из недостающих "пастухов". А посему лучше не тянуть кота за хвост, а бежать уже к первой контрольной точке.
   Если взглянуть на схему расположения этих самых контрольных точек и соединить их линиями, то получится меч. Где началом пути является навершие, расстояние между ним и следующим пунктом образует эфес, координаты выдачи третьего и четвёртого подзаданий находятся по краям крестовины, пятая позиция расположена в центре полосы клинка, а шестая на острие.
   По идее преодолевать их позволено в любой последовательности, но всё же, желательно идти по порядку, так как полигон большой, а времени на то, чтобы мыкаться туда-сюда, маловато.
   "Навершие" представляло собой тренировочную площадку, огороженную четырьмя вбитыми в песок кольями. Чтобы получить зачёт за прохождение данного этапа мне належит выиграть рыцарский мини-турнир, одолев соперников, сражающихся кинжалами, топором и палицей. Доказать, так сказать, в чём преимущество меча (холодного оружия, избранного мною в качестве основного) над другими инструментами для убийства. Или вернее, показать, что моё владение пушкой превосходит их умение обращаться со своими предметами.
   Положительным моментом в данной ситуации является то, что в качестве оппонентов выступают курсанты младших курсов. Вихаил, Колиэль и Олиол. Знаю их, довольно перспективные ребята, но всё же имеют недостаточно опыта, чтобы тягаться со мной. А минус состоит в том, что биться Филадил должен не с каждым поочерёдно, а со всеми сразу.
   Таким образом, окрестив предстоящую сечу рыцарским турниром, я погорячился. Тут больше подходит название "гладиаторский бой".
   Зато, в качестве дополнительного стимулирующего фактора, который обязан положительно повлиять на мой настрой, выступает то, что судить соревнование подрядили нашего горячо "любимого" эйра Бикаэля. Того самого сотника по прозвищу Мамаша, что способен одним лишь взглядом заставить обделаться не только новобранцев, но даже кое-кого из офицеров старшего звена. Чему, кстати, я не единожды был невольным свидетелем.
   Вот и сейчас, не тратя лишнюю энергию на слова, "старшина" поднял мозолистую ладонь вверх, свирепо зыркнул на нас и дал отмашку.
   Парни, как их учили, первым делом попытались взять меня в кольцо. Мне же это было невыгодно. И потому, чтобы видеть всех троих, я быстренько отступил в угол импровизированного ринга. Теперь они не смогут, не мешая друг другу, напасть.
   Щуплый небольшого роста Вихаил ловко жонглирует ножами. Среднего роста и телосложения Колинэль перекидывает с руки на руку хорошо сбалансированную "мечту дровосека". Плотно сбитый великан Олиол крепко сжимает железную дубину с шипастым набалдашником. Ну а я, прикрывшись щитом и выставив вперёд меч, спокойно жду, кто из них нападёт первым. Им прекрасно известно, на что способен условный враг, потому долго не решаются, боятся. И правильно!
   Что ж, хоть мне и есть куда спешить, но тоже чуть-чуть повременю. Совсем-совсем чуть-чуть, - ровно до того момента, как Бикаэль рявкнет: "А атаку, смрадные куски гоблинского помёта!" или что-то подобное. По расчётам это должно произойти через пять секунд. Через четыре, три, две, одну...
   Командир ещё только открыл перекошенный в ярости рот, а мой вздёрнутый вверх носок выставленной вперёд ноги уже поддел горсть песка и метнул её глаза Олиола, левая рука направила щит туда, куда Вихаил только спустя миг швырнёт один из кинжалов, а правая поставила блок под топор Колинэля, пребывающий пока что в начале вероятной траектории.
   Всё произошло так быстро и обескураживающе, что Мамаша издал что-то напоминающее высокочастотную смесь мяуканья и кряканья. И это сыграло даже больше в мою пользу нежели, если бы он гаркнул в наш адрес какую-нибудь заковыристую гадость. Ожидавшие от начальника чего угодно, но только не подобных нот, удивлённые эльфы инстинктивно повернули глупые головы на звук. И этой заминки мне с хватило, чтобы довершить начатое: нокаутировать Вихаила ударом щита по зубам, подправить замах ослеплённого Олиола так, чтобы его палица огрела товарища с топором по шлему, после чего самого здоровяка вытолкнуть за пределы арены, а рухнувшему на колени Колиэлю поднести острозаточенное лезвие к кадыку и чиркнуть по горлу, отправляя, тем самым, нерасторопного воина лекарский шатёр.
   > Поздравляем! Контрольная точка N1 успешно пройдена! Продолжайте в том же духе! До конца испытания "Острое лезвие - твёрдая рука - горячее сердце - холодный ум" осталось 2ч 58 мин.
  
   Глава 2
   Лесная тропка, извилистая, но достаточно широкая, чтобы по ней передвигаться лёгкой трусцой и не беспокоится о том, как бы встречные ветки не нахлестали лицо, километра через полтора вывела меня на открытое пространство.
   ИскИн маркировал это место Старой Фермой. Глаза же определяли открывшийся перед ними художественный беспорядок, как Свежие Развалины.
   Чисто символические стены бутафорского дома и пригороженных к нему сараюшек, вперемешку с различной крестьянской утварью, от ложек и плошек до горшков и бочек, возвышались бесформенной в центре поляны. Наверху этого "великолепия" стояла испуганная человеческая девушка Марта с вилами наперевес и периодически совершала героические выпады в сторону подбирающихся к ней монстриков размером с собаку, но похожих на помесь грызунов и рептилий и спихивала их вниз. Иногда ей это не удавалось, и мыщерицы (как идентифицировала их система) нанизывались на оружие. Тогда Марта визжала (даже громче своих жертв), параллельно с этим делая брезгливую гримасу и потешно дёргаясь при попытках стряхнуть с вил кровоточащих чудищ.
   Груда стройматериалов чуть поодаль обозначалась, как бывший загон для скота. Но там, помимо дохлой коровы, роящихся вокруг неё зелёных мух, ничего интересного не наблюдалось.
   Завершал инсталляцию лохматый труп тролля, с аппетитом уплетаемый мелкими зубастыми мобами-падальщиками типа Крумлин Обыкновенный.
   С последними, должен отметить, мне уже доводилось как-то встречаться. Ничего так, милые создания. Особенно когда спят зубами к стенке. Ну а если серьёзно, если проводить аналогию с земными обитателями (вернее с существами из земных мультфильмов), то моб этот чем-то смахивает на Чебурашку. Только с ушами не круглыми, а заострёнными, расцветкой как у Крошки Енота, коготками как у пантеры Багиры и клыками как у Крокодила Гены.
   Впрочем, по умолчанию, Крумлины Обыкновенные - пассивные создания. Если их сейчас не тревожить, то и они спокойно выполнят роль санитаров леса и уберутся восвояси. Ещё эти ребята очень дружные. Как мушкетёры. В том контексте, что ежели обидишь одного, то будешь извиняться перед всей гвардией.
   Не нужно иметь семь пядей во лбу, чтобы понять, какой именно следующий шаг ожидается от меня по сценарию. Однако прежде чем его сделать, я по какой-то непонятной даже мне причине, с минуту стоял в нерешительности, словно перебирая варианты, кому и чем здесь можно помочь: девице отбиться от мыщериц, Крумлинам Обыкновенным захомячить тролля или же зелёным мухам отложить личинки в мёртвую бурёнку.
   - Э-э-эй, герой, я тут! - с оттенком облегчения и радости завопила Марта, заметив стоящего истуканом меня и, тем самым, как бы дала намёк касательно того, в каком же направлении я должен двигаться дальше.
   Но я опять, вместо того чтобы немедленно ринуться на выручку, как дурак помахал ладонью и, не сдвинувшись с места, крикнул в ответ:
   - Ага, вижу! Привет!
   Девушку такая нестандартная для героев реакция явно обескуражила, но лишь слегка, ибо наседающие монстры не позволяли долго изумляться. Отвлёкшись для того, чтобы сковырнуть вниз сразу пару мобов вилами, а одного отфутболить ногой, Марта пропыхтела:
   - Так может, спасёшь меня? А, храбрец?
   И, клянусь, на сей раз в её обращение прозвучало такие нотки, какие могли бы быть у слова "тупица".
   Хм, действительно, чего это я торможу?
   - Да-да, конечно, сейчас! - спохватился я, и решительно вынув из ножен меч, побежал, наконец, сражаться с варанами в мышиных шкурах.
   Судя по валяющимся трупикам, на момент начала потасовки мыщериц было около двадцати, благодаря стараниям фермерши, теперь их осталось не более дюжины, но я намеревался сократить это число до нуля.
   Однако твари оказались на удивление проворными! Просто поразительно, как только Марте удаётся так ловко по ним попадать? За несколько минут боя мой персонаж взмок, как суслик, которого выливали из норы, но с трудом управился с одной (да и та, по-моему, случайно подвернулась под удар), тогда как девушка наколола аж троих! Вот уж поистине: "Не бойся ножа, а бойся вилки: один удар - четыре дырки!".
   Даже чуточку стыдно стало. Что мне всему такому шустрому и опасному бойцу, без нескольких часов выпускнику прославленной не весь Ала-Арн Школы Королевских Мечников, светлому эльфу утирает нос какая-то человечка! Которая даже не воительница, а обычная деревенская девка! Позор!
   "Нет, не позор. Скорее плохо усвоенный урок", - не согласился бы наш наставник по стратегии и тактике достопочтенный эйр Клигард. А следом мудрец непременно бы дополнил: - "Плохой ученик старается оправдать свою ошибку, хороший - её исправить". А ещё обязательно намекнул бы, что если кому-то неясно самому, что именно он делает не так, то нет ничего зазорного в том, чтобы перенять опыт более успешного товарища.
   Вбитая в голову эйром Клигардом наука дали плоды, едва я отрёкся от гордыни и понаблюдал за Мартой уже не как за соперником, а как за примером для подражания. Хитрость представительницы расы, обладающей более медленной скорости реакции, нежели у детей леса, оказалась настолько прозрачной, что мне снова пришлось почувствовать себя осрамлённым. Девушка просто била на опережение! Точнее начинала удар по обычной траектории, метясь непосредственно туда, где мыше-ящерица сидела в данный момент, а потом резко выворачивала кисти и направляла вилы во вроде бы пустое место, но как раз туда, где спустя полмгновения оказывался вспугнутый моб.
   Переняв её тактику, я без труда проткнул пятерых мохнатых варанов (молодая же фермерша за это время только двоих!). Аж не верится, что пару минут назад считал этих скудоумных тварей с просчитываемым на ход вперёд поведением, чуть ли не эталоном ловкости.
   С последней зверюгой, всё-таки пришлось повозиться. Не знаю, то ли оттого что Филадил мой подустал, то ли она тоже училась на ошибках других. Прикончившая своих мыщериц и присоединившаяся ко мне "непись" из рода людей тоже вымоталась и мало повлияла на ситуацию. Враг ни в какую не горел желанием умирать и потому проявлял чудеса акробатики.
   Оп-ля! Но вот, наконец, везение моба оставило, и он попал под клинок сплетающихся лоз, точнее под воздействие встроенного в оружие волшебства! Но не успели мы с Мартой обменяться обрадованными взглядами, как подлая скотина отбросила обвитый магическими побегами хвост и была такова.
   - Ах, ты, сволочь! - воскликнул я в сердцах и зло пнул потерянный мобом орган.
   И только после того, как поддетый носком сапога и ещё судорожно трепыхающийся хвост взмыл вверх, я сообразил, что летит он... прямиком в центр аппетитно чавкающих падальщиков!
   "Ёжкин кот!" - первая мысль, что посетила мою голову, была пессимистичной.
   "Без паники! Вдруг ещё обойдётся, и обрубок никого не зацепит?" - с надеждой подумалось потом.
   Но когда, спустя секунду серый "снаряд" угодил по хребту уплетающего говядинку вожака (хотя, может не вожака, просто этот самый крупный и самый гривастый) и Чебуратор, подняв недобрый взгляд, разинул окровавленную пасть и угрожающе зашипел, мне стало ясно, что лёгким испугом уже не отделаться.
   Марта испугано пискнула и уцепилась за мой рукав, когда полсотни падальщиков, повинуясь кличу главаря, оставили пиршество и ринулись на нас.
   - Беги! - отрывисто приказал я девушке.
   - А как же ты? - насупилась та, она явно не желала оставлять меня в беде.
   - А я их задержу! - храбро заявил я, стараясь не думать о том, что хоть ТТХ ушастиков и уступают нашим недавним противникам, но на стороне Крумлинов численное преимущество. К тому же у этих менее габаритных по сравнению с мыщерицами мобов более мощные челюсти и острые, как у пираний зубы, позволяющие не только пережёвывать кости, но грызть сталь. А ещё они вступают в бой со свежими силами, а мой персонаж заметно выдохся.
   - Но...
   - Не волнуйся, мне тоже нравится жить. Обещаю, как только найдёшь подходящее дерево и влезешь на него, я присоединюсь к тебе. Всё, скорее!
   Фермерша не заставила себя больше ждать. Звук её стремительно удаляющихся шагов стих прежде, чем прицел поймал первого "Чебурашку".
   Не ведаю, по какой причине, но прежде чем выстрелить, глаза мои скосились в боевой чат. Отсутствие в нём записи: "Филадил нанёс ХХ единиц повреждений Крумлину Обыкновенному!" заставило ещё немного помедлить. И это, в свою очередь, уберегло меня, если не от лютой смерти, то, по крайней мере, от затяжного сражения, тяжёлых ранений и от траты драгоценного времени, как на сам ненужный бой, так и на восстановление после него.
   Очевидно, главарь падальщиков расценил прилетевший хвост, не за акт агрессии, а напротив, воспринял его за лакомый кусочек, брошенный щедрым хозяином своей любимой собаке. О чём Крумлин не преминул сообщить стае. Ну а то, что на языке этих существ фраза "Эй, ребята, пойдём-ка со мной, там столько вкусненького!" звучит, как воздух, вырывающийся из прохудившегося шланга, присоединённого к компрессору высокого давления, они не виноваты, такими их породили гейм-дизайнеры.
   Да, судя по тому, с какой жадностью ушастики набросились на трупы мыщериц, те для них являются редким деликатесом. Не то, что какая-то обыденная говядина.
   Подождав ещё с минуту, и убедившись, что свора падальщиков занята трапезой, и на меня никто из них не реагирует, за исключением малыша, пристроившегося слизывать кровь с моих сапог, я обернулся.
   Марта сидела в ветвях молодого, но раскидистого дуба. Почти на самой макушке! С вилами наперевес! Если бы подол её не задрался выше допустимых рамками приличия границ, и не обнажил довольно стройные ноги, то несведущий поэт мог бы принять её за русалку. Девушка напряжённо следила за происходящим и не замечала срама, пока я не прокричал:
   - Всё в порядке! Они нас не тронут!
   Лишь после этого фермерша расслабилась и обнаружила свои непристойно выставленные на обозрения загорелые коленки. Она стыдливо поправила юбку, сбросила своё грозное оружие (сельскохозяйственный инвентарь со звоном встретила утоптанная почва в трёх метрах от ствола, но так как соприкосновение с твердью случилось под неудобным углом, то инструмент и не вонзился толком, и не упал, застряв в некоем промежуточном состоянии), а потом, закусив губу, и сама осторожно поползла к земле.
   Однако для женщин правила лазанья по деревьям таковы, что либо карабкайся, либо прикрывай прелести. Не удивительно, что на середине спуска она оступилась, и ухнула вниз. Всё старания несчастной пошли прахом, когда длинная юбка сначала раздулась парашютом, а потом и вовсе вывернулась наизнанку, предательски демонстрируя мне, уже стоящему и подножия дуба, не только упругий животик хозяйки, но и то, что у неё да как, вплоть до подмышек.
   Натужно крякнув, я принял на руки визжащую лётчицу. Затем, накрыв мою голову, опустился её пышный цветастый подол. А в самом конце нас ещё и припорошило шелестящей листвой.
   Повисла неловкая пауза.
   Потом система оповестила:
   >Поздравляем! Контрольная точка N2 успешно пройдена! Продолжайте в том же духе! До конца испытания "Острое лезвие - твёрдая рука - горячее сердце - холодный ум" осталось 2ч 24 мин.
   А следом и Марта разразилась благодарностями.
   - Ох, спасибо! Спасибо тебе огромное! Страшно представить, что случилось бы, если бы не ты. Даже не знаю, как мне тебя отблагодарить.
   - Не заморачивайся. Я уже итак получил больше, чем ожидал, - ответил я её пупку.
   - Ой, прости, мил человек, - девушка спешно стянула с моего лица и плеч нижнюю часть своего наряда. На её покрывшихся румянцем щёчках образовались симпатичные ямочки.
   - Ничего, мне было даже приятно, - отозвался я, подкорректировав её обращение: - Только я не человек.
   Девушка смущённо улыбнулась и раскраснелась ещё больше. Но лукавых очей не отводила и покидать мужские объятия не спешила.
   А мне вдруг, от последней произнесённой фразы стало совсем не до смеха и не до флирта.
   "Только я не человек!" - фраза вылетела из уст машинально. Но она показывает, до такой степени проклятая игра поглотила меня. Ведь почти забыл, кто я есть на самом деле. Всерьёз считаю себя частью этого виртуального мира, эльфом по имени Филадил. И это ужасно.
   Вдобавок ко всему я осознал, чем объясняется та моя заторможенность в самом начале, когда заметил Марту. Просто я так давно не видел людей, что смотрел на неё, как на редкий музейный экспонат. На её незаострённые ушки, на её округлую, по сравнению с худощавыми эльфийками, фигуру, на её не столь вызывающе-аристократичные, нежели у большинства скуластых обитателей Светлолесья, черты лица, на её менее миндалевидные глаза...
   Как ни прискорбно признавать, то я и впрямь УЖЕ не человек!
   Моё расстроенное лицо вернуло и замечтавшуюся девушку к реальности.
   "К реальности" - ха-ха, какой замечательный каламбур!" - едко подумал я про себя.
   - Отец! Его надо спасти! Тролли утянули его! И овец! - внезапно вспомнила та, которую именуют в честь первого весеннего месяца такой близкой и далёкой от меня планеты.
   ИскИн, давно ждавший этого момента, любезно довёл до моего сведения текст "камня на распутье":
   > Внимание! Доступны три новых задания в рамках завершающего этапа испытания "Острое лезвие - твёрдая рука - горячее сердце - холодный ум":
   1. Отыщите и вызволите из плена крестьянина Джима (Подсказка: место, где предположительно может находиться узник - контрольная точка N3);
   2. Отбейте у разбойников, разоривших Старую Ферму, отару питомцев - не менее 50 штук (Подсказка: место, где предположительно может находиться животные - контрольная точка N4);
   3. Сопроводите хромую девушку Марту в безопасное место (Подсказка: контрольная точка N6) или не позвольте ей погибнуть до истечения отведённого на испытание лимита времени.
   Озвучившая просьбу и по-прежнему сидящая у меня на руках дочка фермера, не найдя в зрачках героя-избавителя полагающегося к текущей ситуации отблеска здорового энтузиазма, тихонько уточнила:
   - Так ты поможешь, о, доблестный воин?
   - Конечно, - кивнул я. - Только прежде ответь на три вопроса.
   - На каких? - вздёрнула любопытный носик новая знакомая.
   - Твоего отца зовут Джим? - поинтересовался я.
   - Верно! - с улыбкой подтвердила девушка и тут же предположила: - Вы с ним знакомы?
   - Нет, - отрезал я. Затем тоном строгого экзаменатора задал следующий вопрос: - На этой ферме что, действительно, содержалось больше пятидесяти овец?
   - Ага! Пятьдесят шесть! - не смотря на мою напускную холодность, Марта отвечала всё с тем же добродушием. - Ой, а как ты это определил?
   - Третий вопрос. Что у тебя с ногой или ногами?
   - В каком смысле? - на девичьем личике проявилась озадаченность.
   - Я что-то не заметил твоей хромоты, - сухо пояснил я.
   - Так я и не хромаю! - с недоумением отозвалась собеседница.
   - И даже ничего нигде не болит? - сурово сдвинул я брови.
   - Вроде нет, - пожала плечами фермерша.
   - Так "вроде нет" или точно?
   - Точно! - заверила Марта.
   - Хм, странно, - задумчиво изрёк я.
   Девушка на некоторое время прислушалась к собственным ощущениям, потом извиняющимся голоском добавила:
   - Нет, ну есть, конечно, пара ссадин, но ерундовых. На локте кожа лопнула, на боку царапина, да вот тут...
   Она принялась крутиться, пытаясь показать мне повреждённые участки тела. Потом прекратила ёрзанье и, зардевшись, промолвила:
   - Кстати, тебе не кажется, что уже можно поставить меня?
   - Ну да, пора, - спохватился и я, отпуская её.
   Но как только ступни человечки коснулись земли, та вскрикнула от пронзившей её острой боли и, неуклюже всплеснув руками, опять уцепилась за меня.
   - Что? Что? Что? - забеспокоился я, подхватив девушку.
   Разом побледневшая и обомлевшая Марта, плотно сжав губы и, перетерпев приступ, воззрилась на меня новым интересом:
   - Ты что ведун?
   - В каком смысле? - настала моя очередь произносить эту реплику.
   - Как узнал раньше меня?
   - О чём узнал? - всё ещё не соображая о чём речь, заморгал я.
   - О вывихе! Кажется, я подвернула лодыжку. Там, на дереве, - для наглядности говорившая подняла указательный палец вверх. - Наверное, потому и сорвалась.
   - А-а, ну, есть немного, - скромно "признался" я. Не объяснять же глупышке про компьютеризированный интерфейс и искусственный интеллект? Да плюс смотрит на меня с такой наивностью и такой верой в чудеса, что грех не солгать. - В нашем роду много было предсказателей, и мне кое-что досталось по наследству.
   - А ещё что-нибудь можешь предугадать? - чуть ли не с благоговейным трепетом попросила Марта, приняв шутку об источнике моей осведомлённости за чистую монету.
   - Вообще-то это не мой профиль. Но, например, где искать твоего отца и украденных животных, мне уже известно! - продолжал я ломать комедию. Хотя ещё неясно, кто перед кем разыгрывает представление. Ибо, судя по всему, эта человечка, как и её папаша - не настоящие фермеры, и сомневаюсь, что родственники, а всего-навсего нанятые для квеста актёры.
   - Здорово! И ты поможешь мне их найти?
   - Ну, я же уже сказал, что помогу, - напомнил я уже без толики раздражения по отношению к этой особе. Видимо её оптимизм заразный.
   - Спасибо! Разреши я тебя поцелую?
   - Что-о?! - жалко, не сделал скриншот своей физиономии в этот момент, забавное, наверное, было зрелище.
   - Ой, ничего. Вырвалось нечаянно, - потупилась девица, однако тут же прильнула и впилась в меня жаркими губами.
   - Стоп, барышня, не много ли вы себе позволяете? - возмутился я, когда проказница снова позволила мне дышать, вопреки тому, что акт был мне приятен.
   - Извини, не смогла удержаться. Просто ты такой смелый. И добрый. И красивый.
   - К-хм, ладно, это тоже мною предвиделось. Но больше не делай так, у меня невеста есть, - нахмурился я, будучи абсолютно уверенным, что сволочные преподаватели нарочно подговорили бесстыжую.
   - Невеста?
   "Тю, ревнует что ли?" - мысленно усмехнулся я и тут же, совершенно не задумываясь, подлил масла в огонь:
   - Да, и её зовут Виталиэль!
   Ляпнул и сам поразился. Это что ещё за очередной сюрприз, бесконтрольно вырвавлся из подсознания? Неужели я только что посвятил кого-то постороннего в то, в чём вот уже на протяжении месяца не решаюсь признаться даже себе? Монов, гад, что ты с нами делаешь? Встречу - убью!
   - Хорошо, прости ещё раз, больше это не повторится, - пообещала Марта.
   - Договорились, - буркнул я и озадаченно посмотрел на её распухшую лодыжку. - Итак, сама идти сможешь?
   Интересно, эта травма тоже запланирована по сценарию или умная система уже по ходу действия сымпровизировала, указав в описании подзадач, что крестьянка, хромая? Но тогда почему дополнительных минут не дала?
   Девушка сделала пару неуверенных шажков, для подстраховки я придерживал её за кисть и талию, и разочарованно сообщила:
   - Больно.
   - Блин! Но не нести же теперь, в самом деле, её на плечах? - вырвалось из меня практически беззвучное ругательство. - Времени же в обрез!
   - Прости, не расслышала, что ты сказал?
   - Я говорю, а если наложить тугую повязку?
   - Не знаю. Надо попробовать, - пожала плечами Джимовна, нагнулась и... опять задрала юбку!
   - Ты что творишь?! - воскликнул я.
   - Ну... хотела оторвать полоску такни... для повязки, - разъяснили мне.
   - А-а. Не надо! Лучше я найду что-нибудь более подходящее в развалинах, вон там тряпья сколько, - предложил я.
   - Как скажешь, - покорно согласилась фермерская дочка.
   - Жди здесь! - велел я, хотя в этом не было особой нужды, она итак уселась на траву, но видимо сказал это, дабы больше утвердиться в её глазах, как лидер.
   Сделал решительный шаг. Другой. Третий. А потом полу-пискнул, полу-захрипел полу-кукарекнул, как юный петушок с непрорезавшимся голоском и, схватившись за пах, упал на землю. Долбанные вилы! И долбанные разработчики с их маниакальным стремлением приблизить оцифрованные ощущения к реальным!
   - Блин! Но не нести же теперь, в самом деле, его на плечах? Времени же в обрез! - не удержалась от смешка не такая уж и глухая Марта.
  
   Глава 3
   Я прекрасно осознаю, что синица в рукаве предпочтительнее журавля в небе. А также то, что вероятность успешного освобождения фермера Джима выше, чем шанс вырвать из лап голодных троллей полсотни овец. Да и для Марты миссия по спасению отца имеет больший приоритет.
   Однако, пока мы перебинтовывались, вновь нарисовались Загонщики, которые ни в какую не желали нас пускать никуда, кроме контрольной точки N4. Причём наученные горьким опытом лучники теперь заняли более грамотные и менее опасные для себя позиции, вследствие чего, стало невыгодно огрызаться в их сторону арбалетом. Нет, я, конечно, попытался ответить, но только зря болты потратил.
   Причём они не целили в меня или мою подопечную, а лишь припугивали. Хотя, может быть, прошлый раз тоже так было, просто я тогда с перепугу недопонял и всех перестрелял. Когда кто-то из нас пытался похромать не туда, куда требовалось, незамедлительно прилетала стрела и втыкалась в полушаге, не дальше, от нарушителя. Тем самым подлецы показывали, что уж чего-чего, а меткости им не занимать.
   После пятого или шестого наконечника, чуть не пробившего мне подошву, я изобразил "хенде хох" и недовольно прокричал:
   - Может, хватит уже? Так ведь не честно!
   На ответную реакцию особо не надеялся, но, к счастью, НИПы пошли на контакт.
   - А война вообще нечестная штука! - с ехидцей донеслось из чаши.
   - У нас не настоящая война, а лишь её имитация, - напомнил я.
   - Так и мы не взаправду убьём тебя, - ухмыльнулся уже другой голос и совершенно с другой стороны.
   - По правилам испытаний вас тут быть не должно! - сообщил я.
   - Правила изменились, парень, - объявил третий Загонщик.
   - Интересно, кем и когда? - не поверил я.
   - Наше присутствие здесь утвердили буквально нынешней ночью, а кто - для тебя сейчас неважно.
   - Допустим, - сделал вид, что смирился. - Но тогда почему вы ограничиваете мою свободу выбора? Я, например, хочу сперва освободить её отца, - указал на Марту, - затем сопроводить их безопасное место, а уж потом заняться скотом.
   - А я, например, желаю побаловаться с королевой дроу! - разоткровенничался второй, после чего, судя по количеству раздавшихся смешков, выдал своё наличие и четвёртый лукарь. Но торопиться и переходить к активным действиям не стоит, не факт, что в кустах не прячется пятый. А то и шестой с седьмым. - Да вот только нету у тёмных королевы!
   - Сильно сомневаюсь, что подобные выходки тоже кто-то узаконил, - возмутился я.
   - Неужто? Я что пропустил указ его величества, запрещающий делиться с окружающими заветной мечтой? - продолжал веселить товарищей эльф, а меня поражать обширностью и разветвлённостью диалоговой базы, к которой обращались его вербальные процедуры.
   - Я имею ввиду совсем другое. То, что вы мешаете мне выполнять задания в произвольном порядке, - раздражённо произнёс я.
   - Ах, это. Что ж, признаёмся, палки в колёса вставляем нарочно, - вновь заговорил первый стрелок уже с более близкого расстояния. Блин, всё-таки они перемещаются! Жаль. - Но не подумай, что делаем это только из вредности. Ещё это наша маленькая месть.
   - За что?! - удивился я.
   - А сам не догадываешься?
   - За мою скорострельную поделку, что ли?
   - За неё самую. Не сдаётся ли тебе, что на испытании мечника эта вещица лишняя? - не без упрёка прозвучало совсем над ухом.
   - Эйр Бикаэль разрешил мне её использовать. Он сказал: "На войне все средства хороши!", - попытался я оправдать применение читерской штуковины.
   - Вот, видишь, то война - то не война. Сам себе противоречишь! - уличили меня в отсутствии логики.
   - Ладно, всё понял и прошу прощения, - покаялся я. - Теперь можно пройти, куда нам надо?
   - Нет.
   - Но, почему? Это же произвол!
   - Ты не искренне извинился, - обиделся собеседник.
   - Проклятье! А как нужно? На колени встать?
   - Это чересчур много. А вот, мм... мм... - задумчиво замычал, не соображу кто из за очередного глюка системы (в отличие от нашей предыдущей встречи, на сей раз, пока Фил не засвидетельствует их ники органами зрения, в чате, напротив реплик ИскИн пишет одинаковое - "неизвестный персонаж").
   - Говори уж, не стесняйся! - поторопил я, ибо время - не резиновое.
   - Думаю, что для того чтобы мирно разойтись достаточно будет того, что подаришь нам свой арбалет и меч, - наконец закончил фразу, кажется четвёртый Загонщик. Чёрт, да кто у них за главного? Впрочем, уже не важно.
   - Издеваетесь? А как я дальше буду сражаться? Давайте хотя бы клинок на щит обменяем? - принялся я торговаться.
   - Хорошо, меч забирай, но оставляй стреломёт, щит и девку! За неимением королевы дроу и она сойдёт! - согласился второй. Ничегошеньки себе, в какое русло завернула беседу его управляющая подпрограмма!
   Глаза Марты испуганно и, что самое любопытное, неподдельно расширились. Девушка с немой мольбой посмотрела на меня, будто ей и в самом деле грозили обещанные перспективы. Или грозили? Лично я уже не дам стопроцентной гарантии, что ушастые молодчики с переключёнными в рабочее состояние триггерами озабоченности блефуют.
   - Нет, человечку не отдам! Согласно заданию мне поручено оберегать её жизнь! - нахмурился я.
   - Дык, а кто утверждает, что её здоровью будет угрожать что-то плохое? Только хорошее и приятное! - по лесу прокатилась новая порция похабного хохота.
   - И честь! Мне поручено оберегать её жизнь и честь! - поправился я, прочтя в налившихся слезами очах молодой фермерши благодарность и капельку вины.
   - Ну, так что решил, герой? Кому достанется меч?
   - Вам, - с горечью пробурчал я, вынимая оружие из ножен и кладя его на землю.
   - Теперь скорострельную игрушку! - потребовал Загонщик. Он старался держаться твёрдо и уверенно, но толика волнения в его голосе всё же промелькнула, чем и выдала бесчестные намерения.
   Если бы меня просто хотели "убить", то уже давно бы это сделали. Однако у них другая цель. Эти прохвосты явно положили глаз на чужое добро! Ведь им должно быть известно, что испытуемые, заработав мнимую смерть, телепортируются в лекарскую палатку вместе со всем своим скарбом. За исключением вещей утерянных, либо обронённых в бою! По негласным правилам Школы, такое имущество приравнивается к выброшенному за ненадобностью. То бишь, право на его обладание автоматически унаследует любой подобравший. А значит, как только я добровольно расстанусь с арбалетом и мечом, лучников уже ничто не будет сдерживать!
   - Живей! - ещё больше напряжения и ещё больше беспокойства голосе. Сомнений нет, стоит моим пальцам разомкнуться и отпустить приклад, и миссию можно считать проваленной. А следом можно смело начинать оплакивать и мечты, связанные с успешным её прохождением.
   Клинок сплетающих лоз, по легенде когда-то принадлежавший деду, и подаренный мне эйри Оравиэль накануне отъезда в эльфийское военное училище, относится к уникальным и масштабируемым предметам. По самым скромным прикидкам на чёрном "рынке" за него можно выручить тысяч десять-одиннадцать золотых. Коли быстро. А ежели поторговаться, то все пятнадцать!
   Средневековый "пулемёт" собственного изобретения, учитывая его уникальность, и вовсе потянет на полсотни. Тысяч! Золотом! Но если не полениться и отыскать в квартале мастеров правильного гнома, да правильно преподнести (например, напеть сквалыге идею разобрать на запчасти и повторить "пиратскую" версию творения в обход лицензий), то почуявший выгоду коротышка не поскупиться и на шестизначную сумму! М-да, нехило охотнички приподнимутся!
   Никогда не рассматривал их с точки зрения товаров (потому как, только дурак помыслит продавать такие убер-"пушки"). А зря. Кое-кто, видать, давно приценивался.
   - Ну, чего медлишь?!
   Ах, как им хочется! Чем ближе момент истины, тем меньше терпения!
   - Меня терзают сомнения! - не стал лукавить я, снова схватив меч и прикрывшись Оперкулумом. - Мне кажется, будет справедливым, если вы тоже покажитесь и... и хотя бы уберёте луки за спину!
   От двух-трёх оперённых снарядов ещё изловчусь увернуться либо прикрыться щитом, но если тетиву спустят все разом, беды не миновать.
   Посовещавшись, НИПы согласились выполнить условия. Впрочем, иного от них и не ожидалось.
   - Станьте все возле вон той берёзы! Нет, не туда! Да, возле этой. Я сказал ВСЕ! Где ещё двое? Так-то лучше! А теперь и шестой пусть не стесняется! Тот, который шуршит слева от меня! - руководил я корыстолюбивым отрядом. - Теперь стойте неподвижно, покуда девушка не скроется в кустах, а я не отойду от лежащих предметов ровно на двадцать шагов!
   Враги не перечили. Алчность не позволяла.
   От их зорких взглядов, конечно же, не ускользнуло то, как я передал Марте какой-то свёрток; как прошептал ей инструкции; как человечка удивлённо распахнула глаза, как тут же что-то переспросила, а я развеял её сомнения и страхи, подтверждая произнесённые слова; как ободряюще подмигнул на прощание.
   Вот дочка фермера сошла с тропы и исчезла в зелени, я наконец-то попятился, начав отсчёт:
   - Раз, два, три...
   Загонщики пока стоят смирно, но вряд ли дождутся двадцати. Как только удалюсь от выкупа на расстояние, достаточное, чтобы они успели сдёрнуть с плеч луки и произвести точный выстрел, незамедлительно последует атака! Их задача поразить меня прежде, чем прыгну обратно и ухвачусь за оставленные вещи. Моя же... пусть будет сюрпризом!
   - Шесть, семь восемь...
   Интересно, когда это произойдёт: на тринадцати, на четырнадцати? Или для надёжности, дадут себе ещё пару секунд форы?
   - Девять, десять, одиннадца...
   Кисть Загонщика номер четыре предательски дёрнулась, я понял: "СЕЙЧАС!" и резко метнул Оперкулум в одну сторону, а сам рванул в противоположную!
   Финт со щитом предназначался главным образом для того, чтобы рассеять внимание противников. Но озадаченные моей прытью эльфийские снайперы не только не рассредоточили огонь на две мишени (основную и ложную), а вообще не произвели ни единого выстрела, пока я не очутился под пологом спасительной листвы.
   Зато потом принялись палить с таким неистовством, что шмыгни я на самом деле по направлению к кусту, где залегала Марта, через меня можно было бы процеживать макароны.
   Выпустив пар, а вкупе с ним, наверное, стрел по двадцать каждый, Загонщики разделились на две группы. Трое продолжили опорожнять колчаны, густо усеивая стрелами участок чащи, где предположительно находился я. А вторая бригада устремилась к ожидающим новых хозяев мечу, арбалету и щиту. Дабы не перекрывать оставшимся позади товарищам зону обстрела, и самим не угодить под дружескую "пулю", бежать им приходилось не очень быстро, постоянно пригибаясь. Что позволило уже мне достигнуть следующей запланированной тактической точке гораздо раньше, чем ребятки ухватились за ценные призы.
   А дальше сотворилось то, для описания чего одни предпочитают наименование "кровавая мясорубка", другие "убойный экшн", третьи предпочитают словосочетание "мочилово в тарантиновском стиле", а четвёртые незатейливо характеризуют жестью!
   Памятуя заветы всё того же достопочтенного стратега эйра Клигарда о том, что лучшая защита - это нападение, я не бросился наутёк от грозно жужжащих "пчёл" а наоборот, постарался как можно ближе подобраться к источникам их генерации. И, что ещё немаловажно, возник за спинами увлечённо расстреливающих лес лучников не с голыми руками (вы уж, простите меня, граждане охотники, за враньё)!
   Кастеты из метеоритного железа, добытые с таким трудом на острове Руума, в очередной раз сослужили добрую службу. Парные штуковины, предназначенные для ближнего боя, пригодились, как нельзя кстати и полностью оправдали своё жуткое название. Острые как бритвы лезвия Эльфопотрошителей, напоминающие когти росомахи, в несколько взмахов буквально превратили Загонщика N4 и Загонщика N5 в мм... в малоаппетитное зрелище. Настолько малоаппетитное, что подпрыгнувший к горлу желудок чуть не заставил сожалеть о том, что реалистичность сцен насилия, накручена в моём интерфейсе до максимума. Как только здоровье ошарашенных лучников просело до двух процентов, ИскИн умыкнул их в медицинский шатёр. И, если к тому времени две кучи кровавого фарша всё ещё находились в сознании, думаю, они безмерно обрадовались данному факту.
   Надо отдать должное Загонщику N2, так же состоящему в группе стреляющих, за то, что тот не растерялся. На смену мгновенно отброшенного дальнобойного оружия в его перчатках обнаружилась длинная рукоять ала-арнской разновидности ромфеи (двуручного меча со слегка изогнутым как у косы и заточенным с одной стороны клинком). Что ж, мудрое решение. Учитывая разделяющие нас метры, спустить тетиву я ему позволил бы лишь единожды, и нет гарантий, что удачно. А так он даже получает преимущество за счёт длинного лезвия. Правда, за счёт этого же признака злодей теряет в скорости. Впрочем, безупречный уровень фехтования схлестнувшегося со мной ассасина, не давал шансов помыслить о лёгкой победе.
   Удар. Удар. Удар. Загонщик с таким напором обрушился на меня, что кроме мыслей о защите иных и не было. Я извивался, как кот, но он дважды достал меня: сначала полоснул бедро, потом угодил по рёбрам. К счастью, оба раза ромфея оказывалась развёрнута не режущей кромкой.
   Удар. Удар. Удар. Танец смерти, в котором мы кружились, продолжился с прежним натиском. Но теперь противник попался на обманное движение. На его щеке заалели три параллельные борозды. Система оповестила, что кроме косметического урона, враг почти не пострадал. Зато разъярился порядком!
   Удар. Удар. Удар. Новая партия обмена "любезностями" высекала целые снопы искр, от которых тут же занялась сухая трава под нашими ногами. Наконец у меня получилось заклинить его меч, зажав тот между скрещёнными под особым углом когтями. Настал черёд мериться грубой мужской силой. Скрежет металла о металл разбавляло почти животное рычание. Он тужился, продавливая мой блок, я кряхтел, на давая ему сие воплотить в действительность. Наши потные лбы касались друг друга. Наши рты разбрызгивали на перекошенные лица слюну. Наше дыхание и наши волосы сплелись. Мы боролись за каждый миллиметр, да что там за каждый микрон! И понятное дело, никто не желал уступать. Вскоре я почувствовал, что враг изменил вектор силы, собираясь выдернуть оружие. Специально чуть поддался, а после резко поджал колени и скользнул когтями вниз. Рукоять ромфеи не имела гарды, чтобы их задержать.
   Душераздирающий вопль... Отсечённые конечности, даже после отделения от тела крепко сжимающие меч... Короткий взмах Эльфопотрошителями... Отчаянно поднятые культи... И сообщения в чате:
   > Филадил нанёс 777 единиц повреждений Загонщику N2! Загонщик N2 временно обезврежен!
   > Получено 5 минут добавочного времени!
   Отлично! Полдела сделано, осталось расправиться со второй группой. Но как это осуществить, если между нами чуть ли не полсотни метров открытого пространства и у них луки, а в моём распоряжении лишь оружие ближнего боя? Пока сложно.
   Эти трое так увлеклись погоней за богатствами, что не отнеслись с должной серьёзностью к крикам и лязгу в своём тылу. Нет, они, конечно сообразили, что соратники сражаются со мной, но видимо рассчитывали на совершенно иной исход нашего противостояния. Ну и напрасно.
   - Ах, ты, сволочь! - возмутился эльф, первым добравшийся до клинка сплетающихся лоз, но не сумевший его взять.
   - Ах, ты, подлец! - поддержал приятеля тот, кто попытался поднять скорострел.
   Гыы! А вот теперь можно!
   "Будь ты проклят!" - хотел заорать третий, но пробивший горло арбалетный болт, оборвал фразу на букве "р", и ор перешёл в булькающий хрип.
   Цик-цик-цик-цик, щёлк-щёлк-щёлк-щёлк, пыс-пыс-пыс-пыс, вжик-вжик-вжик-вжик, шух-шух-шух-шух, - исправно работающий механизм исправно насылал "временное обезвреживание" на моих обидчиков. Не прошло и минуты, как бравая троица, ныне больше напоминающая зловеще истыканных иголками кукол Вуду, повалилась наземь. Сквозь поднятые клубы пыли в медленно угасающих взглядах НИПов читался немой укор.
   Откуда же глупцам было знать про такие замечательные свойства заинтересовавших их экземпляров моего оружия, как "невозможно продать/потерять" и "привязка к персонажу Филадил"? Без них фиг бы я столь опрометчиво расставался с пушками! Но упомянутые признаки вовсе не означают, что я могу либо держать предметы в руках, либо хранить в рюкзаке. На практике это реализовано гораздо прикольнее. Вещь позволяется где угодно и когда угодно оставлять без присмотра, и она продолжает лежать там до тех пор, покуда за ней не вернётся хозяин. Но если подобного не случится на протяжении суток, или если кто-то посторонний попытается её взять, предмет волшебным образом перемещается в инвентарь законного владельца. Что, собственно, произошло и у нас.
   - Аста ла виста, болса де карна (исп.- "До встречи, мешки мяса!")! - усмехнулся я, и дунул туда, где в моём скоростреле предполагалось наличие перегревшегося дула, будь он настоящим пулемётом.
   Толчок под правую лопатку, мощный настолько, что меня подбросило и развернуло в воздухе, ознаменовался следующей вестью:
   > Критическо попадание! Загонщик N6 нанёс вам 2642 единицы повреждений!
   Упав прямо в пылающую траву и недоумённо воззрившись на наконечник вылезшей из груди пики, я подумал "Какой к дьяволу номер шесть? Он ведь мёртв? Как он так быстро залатался и вернулся в строй?"
   Если бы не второе и третье послание системы, выведшие меня из отупения, то, наверное, так бы лежал и наблюдал, как из раны с пугающей быстротой вытекает красная пульсирующая жидкость.
   > Загонщик N8 нанёс вам 801 единицу повреждений!
   > Загонщик N1 нанёс вам 540 единиц повреждений!
   "Болван! Их изначально было больше! Тот, кто нанизал тебя на копьё, по счёту седьмой, хотя в его идентификаторе и присутствует шестёрка. Восьмой - так и есть, восьмой. А с единичкой на конце, выходит девятый!" - подсказал внутренний голос.
   Плевать! Не до арифметики сейчас. Состояние виртуальной тушки катастрофически стремится к плачевному, из туловища торчат уже три древка (одно толстое и два тонких), в любой миг их количество может возрасти, бока и пятки жадно лижет огонь, а я по-прежнему не пойму, откуда бьёт враг.
   Запахло горелыми перьями, очевидно огонь добрался до волос. Посвистывая разорванным лёгким, я отжался на дрожащих руках и приподнял затылок, чтобы осмотреться. Но не успел. Третья стрела прошила насквозь ухо и пригвоздила голову к земле.
   Интерфейс подытожил повреждения и с сочувствием просигналил, что запас моего здоровья колеблется между четырьмя и пятью процентами.
   М-да, вот это я попал. В конфетный ряд.
   Наполовину онемевшие пальцы протиснулись во внутренний карман куртки, нащупали небольшой тряпичный кругляш.
   "Филадил, не знаю, когда мы увидимся вновь, но я бы хотела, чтобы ты, хотя бы иногда, вспоминал обо мне. Поэтому я тут... в общем, вот", - смущённо промолвила помощница целительницы, перед тем как вручить мне свой подарок.
   "Что ты, Витка! Как можно тебя забыть?" - улыбнулся я, с благодарностью принимая плотный клочок ткани, покрытый сложным цветочным узором эльфийских рун. - "Обещаю всегда хранить его около сердца!"
   Однако это не просто красивая безделушка, призванная изредка вызывать чувство ностальгии. Предмет обладает рядом очень полезных характеристик. Он лечит от отравлений, восстанавливает бодрость, прекращает кровотечения, заживляет мелкие раны. А единожды в сутки, так вообще способен мгновенно и полностью закрасить шкалу здоровья владельца красным. Скилл называется "Благословение Вечного Леса". И, вероятно, именно его имела ввиду Витка, говоря:
   "Надеюсь, мой амулет когда-нибудь сослужит тебе добрую службу"!
   Но девушка явно поскромничала. С тех пор, как я покинул Хрустальный Ручей, и мы расстались, артефакт уже ровно десять раз выручал меня. А теперь, по всей видимости, настал черёд и одиннадцатого!
   Положение тела не позволяет видеть ухмыляющиеся рожи Загонщиков, но судя по шуму шагов, они близко. Подходят в открытую, уже не таясь и не опасаясь коварства со стороны моего распростёртого персонажа. Ничего, мы в курсе, кто смеётся последним.
   Подушечки пальцев нежно прикоснулись к крупицам бисера, которым юная мастерица старательно расшила вещицу и... ничего не произошло!
   Чуда не случилось. "Феникс" не восстал из пепла.
   Но почему? Почему оберег не работает?!
   ИскИн, сволочь, словно поджидал удобного момента, тут же растолковал:
   > Внимание! Ваш статус отношений с персонажем Виталиэль изменился с "влюблённость" на "дружба".
   Не понял.
   > Внимание! Ваш статус отношений с персонажем Виталиэль изменился с "дружба" на "симпатия".
   Тем более не понял.
   > Внимание! Ваш статус отношений с персонажем Виталиэль изменился с "симпатия" до "нейтрально".
   Да как так?! С какого перепугу?
   > Внимание! Ваш статус отношений с персонажем Виталиэль изменился с "нейтрально" на "раздражение".
   Да что там у них творится?
   > Внимание! Ваш статус отношений с персонажем Виталиэль изменился с "раздражение" на "неприязнь".
   - Марта, сучка неблагодарная! Твои проделки что ли?!
   Сказать, что это был крик очень раздосадованного человека (или эльфа - не важно), значит - ничего не сказать.
   С тех пор, как дочь овцевода попала под опеку Филадила, система автоматически свела нас в одно пати, и уменьшенная мордашка молодки вместе с индикаторами её жизненно важных характеристик отобразилась в верхнем левом уголке моего экрана. Но поскольку фермерша является оцифрованным существом, то ей недоступен групповой чат. А потому сильно сомневаюсь, что мой гневный посыл дошёл до адресата. На таком огромном расстоянии-то! Ведь если Марта не протормозила и всё выполнила в точности, как было велено, то она сейчас должна находиться в Хрустальном Ручье!
   Сопроводительный текст к испытанию "Острое лезвие - твёрдая рука - горячее сердце - холодный ум!" гласит, что я должен либо доставить крестьянку в безопасную контрольную точку номер шесть, либо не позволить оной погибнуть до истечения отведённого лимита времени. А ещё в задании отмечено, что мне (подчёркиваю - мне) крайне не рекомендуется покидать территорию полигона. Но на всяких хромоногих барышень, мастерски орудующих вилами, сие правило не распространяется!
   "Ибо, что не запрещено, то разрешено. Ведь так?" - подумал я, когда разрулить ситуацию без принесения в жертву девицы стало мудрено. - "А если всё-таки и нельзя, то соответствующий пункт квеста всё равно уже практически провален".
   Единственное, что в случае неуспеха вызвало бы сожаление, так это утрата свитка телепортации в вышеуказанную локацию, с таким трудом выбитого когда-то на острове из одного когтистого рейд-босса. Впрочем, рулончик пергамента жаль скорее как память, потому что всё равно столько лет его зазря таскаю. Ни разу не понадобился.
   "Ну а коли не выгорит, то хоть место в инвентаре освободится! Вечно его не хватает" - утешал себя я.
   - Проклятье! Девица улизнула! Тут только её платье утыканное стрелами! - негодующий вопль где-то на периферии и отсутствие штрафных последствий после перемещения охраняемого объекта к чёрту на куличики известили о том, что Марта не протормозила, всё исполнила, как положено, и риск оправдался. Хотя, толку-то, ежели с секунды на секунду Фильке суждено условно подохнуть?
   Перед смертью не надышишься. Нет, не так! Не сдаваться никогда! Рука сама собой потянулась к поясу, сорвала бутылочку. Где-то на середине пути, большой палец с чпоканием откупорил пробку. Ещё через мгновение освежающая жидкость с мятно-ванильным вкусом выплеснулась в пересохшую глотку.
   >Вы употребили "Большой нектар жизни". Восстановлено 30 процентов здоровья! Внимание! Слишком частое применение исцеляющих микстур высокой концентрации чревато для организма серьёзными негативными последствиями! Следующее использование данного эликсира возможно не ранее, чем через 10 минут!
   Десять минут - всё равно, что десять часов. Или дней. Нет, какой я всё же болван! Нагрёб исключительно суперлечилок, тогда как надо было разбавить набор микстурами средней и малой мощности. Первые можно глотать раз в минуту, последние вообще непрерывно пить. Правда и это не спасло бы - хилят они всего по процентику, пульсирующая жидкость из тела выливается гораздо быстрее. Другое дело оберег Виталиэль - он бы и посторонние предметы из тушки выдавил, и дырки залатал, и ожоги заживил, и шевелюру отрастил. Мощная штуковина! Вот с ним можно было попробовать неожиданно рыпнуться на врага. Или в кусты. Эх, блин...
   Кстати, что там всё-таки за хрень происходит в Ручье? Уж я-то, в отличие от некоторых, в состоянии прочесть то, что говорят члены моей группы.
   Пока Загонщики отвлеклась на рассматривание одеяний беглянки, а потом на обход расползающегося от меня костра, я успел вскользь исследовать изречения Марты (конечно, для более точного анализа не помешало бы взглянуть на ответы всех участников диалога, но увы), на их основе составить примерную картину происходящего в Хрустальной поселении и понять наиболее вероятную причину отказа артефакта.
   Дело обстояло так. Следуя полученным инструкциям, круглоухая мадмуазель разделась (не донага, сбросила лишь платье!). Затем повесила одежду на ветке в качестве ложной мишени для лучника, который по моим предположениям мог быть до того момента необнаруженным (и я оказался прав, прав втройне!). После этих манипуляций девушка телепортнулась, так сказать, на деревню к бабушке, где и должна была ожидать благополучной развязки. Однако ряд нелепых случайностей обернул мою хитрость и мою перестраховку против меня самого.
   Постороннюю полуголую дамочку, нарисовавшуюся на центральной площади, первой приметила не кто иная, как Виталиэль (это я уже позже вычислил)! И, разумеется, ну расспрашивать незваную гостью, кто та такая есть, да какими ветрами её к ним занесло. Марта - балаболка-скороговорка, нет бы сначала подумать, а потом разевать рот, выложила эльфе всё с ненужными подробностями. О том, как я на ферму напали злодеи. Как она неминуемо погибла бы, если бы благородный рыцарь по имени Филадил не спас её. Причём спас многократно, в том числе, когда она свалилась с дерева, а он поймал её на руки. И ещё там такая забавная ситуация приключилась с головой защитника, оказавшейся под её подолом. И с поцелуем. А вскоре герой уберёг от разбойников и её невинность, заявив, что честь людской самки принадлежит ему. И о том, что именно я приказал ей сперва полезать в кусты, а потом чуть ли не в трусах отправил в Хрустальный разыскивать там его родственников.
   "Кстати, уважаемая эйри, простите, не знаю, как вас величают, вы не поможете мне показать дорогу к дому госпожи Оравиэль?" - спросила фермерша у Витки.
   "О да, покажу! Я тебе, коза драная, ща такое покажу! Все патлы повыдергаю, моргала выколю, носы пооткусываю!" - полагаю так, ну или примерно так ответила собеседница и набросилась на дурочку. Не забыв при этом возненавидеть меня, последствия чего тут же отразились на тряпичном подарке.
   И неизвестно, чем бы закончился скандал (хотя, зная ревнивый характер моей мультимедийной зазнобы, наверное, известно - трупом), если бы мимо визжащего клубка из барахтающихся в пыли, рвущих друг другу косы и царапающихся как дикие кошки красавиц не проходил Окарион. Как только кузнец разнял дерущихся НИПоняшек (для этого он просто поднял их за шкирки, развёл мускулистые ручища по сторонам) и окликнул местную жительницу по имени, залётная леди тут же смекнула, что к чему (а может к тому времени эльфийка ей уже мозги на место вправила) и моментально сделала верный ход:
   "Ой, так та и есть самая Виталиэль - невеста Филадила?! Прости меня, пожалуйста, ты не правильно всё поняла! Я сама липла к парню, а он не хотел целоваться. Даже отругал меня. Он тебя любит! И не волнуйся, он верен тебе! А платье моё - так это для маскировки..."
   Как только ключевые слова "невеста", "любит" и "верен" прозвучали, и Витка, обладающая зачатками волшебства, определила, что в них лжи нет, сию же секунду меня простила. Статус наших отношений снова с космической скоростью миновал несколько ступеней и взлетел почти до максимального значения! Поздравивший меня с этим радостным событием ИскИн ещё печатал текст, а пальцы левой ладони уже опять тянулись во внутренний карман к лоскуту с рунам. Пальцы же правой крепко стиснули рукоять оружия.
   - Оберег Виталиэль восстановил Вам 100% здоровья! Внимание повторное применение умение "Благословение Вечного Леса" возможно через сутки, - это послужило сигналом к началу атаки...
   > Филадил нанёс 625 единиц повреждений Загонщику N8! Загонщик N8 временно обезврежен! - а это к окончанию.

   Глава 4
   Данное Марте обещание и горячее сердце велели направить острое лезвие на то, чтобы вызволить из плена фермера. Однако обострение шестого чувства, регистрируемое моей пятой точкой, подсказывало, что Загонщики будут с нетерпением ждать нашей новой встречи в том же районе.
   Учитывая данные обстоятельства, холодный ум норовил сперва приложить твёрдую руку к спасению угнанной орками скотины. И чем скорее, тем лучше! Интуиция подсказывала, что положение отца девушки за час-полтора вряд ли ухудшится. Если бы разбойники, хотели порешить дядьку, убили бы сразу. А вот гарантий, что количество несъёденных троллями овец останется неизменным, мне никто не даст. Шанс пересечься там с разъярёнными до крайности Лучниками тоже есть, но он не столь велик, как в предыдущем случае. Обиженный враг пошлёт туда двух-трёх представителей, не больше.
   Окончательно пробудившееся и раззадорившееся коварство убеждало отбросить оба варианта и двинуться туда, где меня вообще не ждут - к предпоследнему контрольному пункту. А ещё лучше, к последнему. Логика заметила, что так потратится лишнее время на беготню, но в целом согласилась. И потому, так я и поступил.
   Обман удался! Добрался до места номер пять без злоключений.
   Квест предписывал мне завладеть здесь нерождённым детёнышем Хиссс. При нажатии на имя моба, ИскИн подгрузил соответствующую страничку бестиария, где растолковывалось, что это такая огромная кобра, которая, помимо того, что женщина и ядовита, опасна ещё и тем, что владеет магией. Изучив изображение профиль и анфас монстрихи, я отметил, что дама обладает чудовищной красотой (даже со змеиным хвостом, даже с четырьмя руками), а сие, при определённых условиях, также может стать действенным оружием. Тем более, что ниже по тексту справочная система призывает обратить внимание на то, что нааги, к биологическому подвиду которых принадлежит Хиссс, по природе своей являются полигамными. А значит, следует остерегаться и её многочисленных мужей, которые часто ползают неподалёку от кладки и, так же, как и мать, вряд ли придут в восторг от того, что кто-то ворует яйца.
   И действительно, около чёрной дыры в холме, координаты которой на карте совпадают со входом в гнездо кобры, караулил мускулистый аспид-самец. Не иначе - любовник Хиссс. Впрочем, несмотря на широкие плечи и устрашающий вид, характеристики его значительно уступали ТТХ Филадила. Конечно, могли возникнуть проблемы с тем, что у гада две пары рук, в каждой из которых сверкает по кривой сабле (итого четыре штуки!). Но ведь мы тоже в Школе Мечей не макраме плели, скрещивать своё оружие с численно превосходящим противником обучены.
   Короче, пересёк я зону агрессии охранника решительно, с настроем на уверенную победу.
   Уж не знаю, владеют ли нааги связной речью, может только шипят. Но, по крайней мере, этот при виде меня не стал церемониться с расспросами, дескать, кто я, да какими судьбами очутился в их ареале обитания, а, не колеблясь, напал.
   Две правых шашки я принял на Оперкулум, две левых отбил в сторону своим клинком. Противник снова изобразил, что собирается сделать квадро-выпад саблями, а сам, подлец, попытался провести подсечку хвостом. Однако я подпрыгнул, и ударил его подошвами в грудь. Мощный удар заставил змея пошатнуться и взмахнуть руками, чтобы удержать равновесие. На мгновение в его защите образовалась брешь, и этого мгновения мне хватило, чтобы распороть мобу низ живота. Как раз там, где человеческое тело переходит в тело пресмыкающегося. Враг издал вопль, напоминающий звук работающей бензопилы, упал и принялся кататься по земле, разбрасывая по округе кровавые внутренности. Агонизирующий хвост при этом, то судорожно сворачивая кольцами, то распрямлялся.
   Завершить начатое и избавить существо от мук, без риска остаться с отсечёнными нижними конечностями не представлялось возможным, поскольку теперь мельница из сабель мельтешила с утроенной скоростью.
   Примерно через минуту, когда всё кончилось, и монстр-таки замер с остекленевшими глазами, из глубины норы донёсся шум, который нарастал с каждой секундой. Казалось, будто что-то большое и шероховатое волокут по песку. Очевидно, Хиссс услышала возню и спешит к мужу на помощь.
   Ну и отлично! А то я уж было подумал, что придётся самому лезть в эту жуткую темень.
   Не угадал. Из дыры выползли ещё два аспида. А за ними ещё двое!
   "Итого шестнадцать к одному", - нервно сглотнул я, соотнося число дружественных колюще-режущих предметов с недружественными.
   Хлопцы с раздвоенными языками тоже на стали выяснять, кто прав, кто виноват, а, как только завидели труп сородича, немедленно пожелали отомстить поганому эльфу.
   "Чёт я очкую, Лёха", - признался внутренний голос.
   "Согласен, не закончились бы болты в арбалете, ситуация была бы повеселей", - ответил я. - "Но отступать тоже не резон".
   К счастью, мастерство фехтования моего персонажа позволяло парировать большую часть ударов. От остальных приходилось либо уклоняться, либо прикрываться щитом. Однако самому выполнить разящий удар тоже не представлялось возможным. Но долго полагаться на ловкость, увы, чревато. Рано или поздно или ошибусь или устану. Вон не прошло и пяти минут боя, а выносливость уже просела чуть ли не до середины шкалы. А как только это параметр опустится до двадцати процентов, скорость атаки Фила значительно снизится. И тогда уж точно - пиши пропало.
   > Нааг Страж нанёс вам 200 единиц повреждений!
   Накаркал! Вот и первое ранение! Пускай сабля лишь чиркнула по ягодице, но всё равно неприятно. И сбежать теперь уж точно не выйдет.
   > Критическое попадание! Нааг Страж нанёс вам 1573 единицы повреждений!
   Ох-ё, а вот это уже куда серьёзней! На вдохе неприятно покалывает в боку. По-моему, сломано ребро.
   Однако развить оппонентам успех я не дал. Превозмогая дикую боль, сделал сальто назад, после чего, не останавливаясь, раскинул ноги по сторонам и, уже сидя на шпагате, воткнул меч в одарившего меня критом змея. Затем моментально развернулся и заехал верхней кромкой щита по нижней челюсти стоящего за спиной гада.
   Естественная броня из крепкой чешуи не позволила клинку сплетающихся лоз глубоко вонзиться в первого наага. Но сработало встроенное в оружие умение, и волшебные вьющиеся побеги на несколько секунд спеленали врага. Добить его, к сожалению, не удалось, поскольку второй враг, хоть и выхаркнул с кровью половину зубов, но из битвы выбывать категорически не желал. Да и третий с четвёртым стремились порезать меня на дольки с завидным упорством.
   Тем не менее, я извернулся и выскользнул из окружения. А далее, сперва делая, а уж потом, задумываясь о последствиях, шмыгнул в чёрный туннель. Обернулся, выставил позади себя Оперкулум и выкрикнул команду "Клей!". Липкие края щита тотчас наглухо запечатали входное отверстие в змеиное логово.
   Из-за люминесцирующего мха, распространённого практически по всему Ала-Арну, внутри оказалось не так уж темно. Осмотрелся. Впереди, шагах в пятнадцати, коридор расширяется так, что можно идти уже не пригибаясь, и сворачивает за угол. Кто там или что там, неясно, но догадаться нетрудно.
   Сзади по преграде с невероятной частотой заколошматила сталь. Но мне ли не знать, из какого прочного материала сделана унгулятная крышечка гигантского моллюска. Щит от брюхонога хоть изрядно и поизносился, но уж эту атаку способен держать весьма долго.
   "По крайней мере, успею разобраться с главной коброй и вернуться. Лишь бы при ней не было других любовников", - и только об этом подумал, как от Оперкулума откололся кусок, как раз там, где, как я помню, наметилась трещина, и, отлетев, стукнул меня по предплечью.
   - Ах вы, уроды! - рассвирепел я и резко сунул меч в образовавшуюся щель.
   На той стороне опять "завелась бензопила", но интенсивность стука не уменьшилась.
   Выдернув клинок обратно, я собирался повторить приём, однако периферическое зрение уловило какое-то движение. Обернулся. Из-за поворота выглянуло ещё два хвостатых мужика и настороженно уставились на меня.
   - Здрасьте! - широко улыбнувшись, поприветствовал я новеньких, и поинтересовался: - Хозяйка дома?
   Типы иронии не оценили. Вместо этого они направили на меня каждый по четыре острия и что-то требовательно прошипели.
   - Не понимаю, - пожал я плечами и, продолжая дружелюбно улыбаться, уточнил: - Шпрехен зи дойч?
   Стражи опять недоумённо переглянулись, но и атаковать неадекватного меня почему-то не торопились.
   Тем временем в щёлочке показался глаз их собрата, который принялся яростно чередовать буквы "Ш" и "С". Обращение к соратникам, в переводе с наагского диалекта, очевидно, означало: "Уважаемые господа хорошие, позвольте полюбопытствовать, почему же вы стоите и ничего не предпринимаете в отношении данного индивидуума? Отчего имитируете недостойное поведение некоторых парнокопытных животных, тех самых, которые знамениты своей анекдотичной реакцией, при виде новых ворот, вместо того, чтобы незамедлительно не превратить ушастого товарища в полуфабрикат для изготовления мясного кушанья в виде овальных лепёшек?"
   После таких речей господам хорошим сразу стало очень-очень стыдно. Они одарили меня очень-очень нехорошим взглядом и очень-очень быстро заспешили изменить моё состояние до котлетного фарша. Да так разогнались, что забыли о том, что коридор сужается. А поскольку разбег (если такой глагол допустимо применить к пресмыкающимся) у парней тоже был очень-очень хороший, то и застряли они очень-очень надёжно. Так, что ни взад, ни вперёд не протиснуться, ни пошевелиться не удавалось. Да что там, у горемык даже дышать получалось с трудом!
   Впрочем, последнюю их проблему я решил в первую очередь - лёгким движением клинка, избавив, как от тупых голов, так и от надобности дышать.
   Сей поучительный эпизод, дал мне понять, что враги по ту сторону щита тоже: либо застряли, либо (если поумней) стоят в узком тоннеле в колонну по одному. А, следовательно, расправиться с ними будет гораздо проще, чем предполагалось!
   Я повторил команду "Клей", кромка Оперкулума моментально перестала быть липкой, а сам щит перестал блокировать проход, и, не давая наагам опомниться, бросился в бой...
   Через минуту со Стражами было покончено. Через две, я вошёл внутрь довольно просторной и более освещённой пещеры, чтобы предстать перед той, чей покой они охраняли.
   Змеиная царица (а судя по тиаре на челе, Хиссс являлась коброй именно королевских кровей) вживую оказалась симпатичнее портрета в бестиарии и гораздо крупнее мужчин своего рода. Её длинный хвост дважды обвивал огромную корзину, плетённую из прутьев похожего на иву растения, дно которой устилал всё тот же фосфоресцирующий мох. В кладке насчитывалось девять перламутровых яиц. Форму они имели не такую, как куриные, и чем-то смахивали на футляры от безделушек "киндер-сюрприза", только более продолговатые. Ну и габаритами, конечно, тоже выделялись и были приблизительно такими, как мяч для регби.
   Человеческая часть химеры (вот уж кто действительно заслуживает этого звания) возвышалась над гнездом метра на два и заботливо, в четыре веера, поразительно напоминающих павлиньи хвосты, вентилировала воздух, как вокруг скорлупы, так и во всём помещении. Оружия, в привычном понимании, у Хиссс я не приметил, но это не означает, что его у неё нет. У магов ведь на сей счёт свои каноны.
   Завидев непрошеного гостя, представительница ползучего племени особой агрессии не проявила. Однако бдительности терять не стоит.
   - Ш-ш-с-с, кто ты, нез-с-с-накомец-с-с? Зач-ш-ш-шем приш-ш-шёл? Зач-ш-шем убил моих муж-ш-ш-шей? - укоризненно прошипела самка.
   О как! Получается, нормальная речь наагам не чужда? Или это только их монаршая особа такой полиглот?
   Кстати, а что же ей ответить? Не знаю, какими моральными принципами руководствовались или какую высокую цель пропагандировали сценаристы, сочиняя данное подзадание, но лично я поддался вдруг раскольническому настроению и посчитал, что с этической точки зрения поступаю сейчас не совсем хорошо. Какой идиот наделил меня правом являться сюда и портить жизнь пресмыкающемуся семейству? Это же чистой воды геноцид! Вот ежели бы гады обидели кого, тогда другое дело! А так чувствую себя распоследней сволочью.
   - Меня зовут Филадил, - для начала представился.
   - Убирайс-с-ся отс-с-сюда, Филадил! Иначе, с-с-скоро, оч-ш-ш-шень с-с-скоро умрёш-ш-ш-шь! - пригрозила собеседница, не прекращая раскачиваться из стороны в сторону и махать опахалами.
   - С радостью бы, да не могу. Мне необходимо забрать твоё яйцо, - признался я. - Извини, но так приказали командиры.
   - Ты нич-ш-ш-шего не получ-ш-ш-чиш-ш-шь! Убирайс-с-ся!
   - Всего одно. Позволь мне забрать всего одно яйцо! Остальные детёныши мне не нужны. Пожалуйста.
   - Нет!!!
   Прервав грациозный танец, Хиссс сделала резкий выпад. Но так как я был начеку и выставил перед собой меч, женщине-змее пришлось отпрянуть обратно.
   - Ты нич-ш-ш-шего не получ-ш-ш-чиш-ш-шь! - повторила она. - Это моя пос-с-следняя кладка! Зач-ш-ш-чем ты убил с-с-самц-с-с-сов? Наш-ш-ш род итак вымирает.
   Нет, всё-таки она восхитительна! Даже в гневе.
   - Послушай. Положа руку на сердце, я и сам не горжусь этим "подвигом". Но твои стражи первыми напали. Не вынуждай меня подобным образом поступить и с тобой. А если ты подаришь мне всего одно яйцо, то обещаю, разойдёмся миром!
   - Лож-ш-ш-шь!!! Пос-с-сле тебя придут другие! А потом ещ-щ-щё и ещ-щ-щё! И командиры им тож-ш-ш-же прикаж-ш-ш-шут отнять моих-х-х детёныш-ш-шей! - с прискорбием выкрикнула царица.
   И тут она абсолютно права, а вот мне крыть нечем. М-да, не так-то просто, оказывается, быть мобом.
   - Ладно, - тяжко вздохнул я и озвучил только что принятое решение: - Знаю, что поступаю сейчас крайне глупо, но так и быть, уйду.
   В конце концов, для успешного прохождения миссии мне достаточно выполнить четыре из шести поручений. Время поджимает, но его ещё достаточно.
   - Ч-ш-ш-то-о-о?! Мои уш-ш-ши рас-с-слы-ш-ш-али верно? Ты с-с-собираеш-ш-ш-шься...
   - Уйти, не тронув ни тебя, ни твои яйца. Если можешь, извини, за беспокойство. Ну и за охранников, - виновато промолвил я.
   - Вреш-ш-шь! Не уйдё-ш-ш-шь! - жёлтые глаза с вертикальными зрачками вспыхнули ледяной яростью.
   - Да честно уйду! - заверил я и для пущей убедительности и демонстрации добрых намерений спрятал меч и опустил Оперкулум. Однако, как только попытался сделать шаг, осознал вдруг, что не в состоянии сдвинуться с места. Да вдобавок к этому не в силах пошевелить левой рукой. Рукой, что считанные секунды назад держала высоко, а теперь непростительно низко опустила щит.
   "Магия! Эта бестия своими гипнотическими плясками парализовала меня!" - запоздало мелькнуло в мозгу.
   - Не уйдё-ш-ш-шь, потому что умрёш-ш-шь! - ликующе прошепелявила Хиссс и прежде, чем наброситься на меня, сделала что-то с "павлиньими хвостами" и те, издав серию характерных металлических щелчков, трансформировались в...боевые веера!
   Эх, Алексей Батькович, какой же вы всё-таки олух!
   Верхние конечности двигались лишь на несколько мгновений дольше, чем нижние. А потому ни воспользоваться оружием, ни поднять щит я так и не успел. Единственное, что удалось предпринять до того, как паралич полностью сковал мои члены, так это выставить вперёд согнутую в локте правую руку с недоизвлечённым из ножен клинком.
   Женщина-кобра впилась в подставленную часть тела.
   "Яд нааг способен убить никуру за сорок секунд!" - гласила энциклопедия. А невероятная живучесть ездовых питомцев дроу, тот ещё показатель! Можно сказать эталон! Ведь более неуязвимых тварей ещё поискать. Памятуя об этом, я, честно признаться, уже считал своего персонажа условным мертвяком.
   Однако зубы-бритвы Хиссс, которые в той же статье сравниваются с акульими, почему-то не справились с дублёной кожей куртки. Странно. Если бы Филадил не превратился в статую, на его физиономии, наверняка, можно было бы наблюдать удивлённую гримасу.
   Бестия, по-моему, тоже пребывала в шоке от случившегося. До такой степени, что потеряла контроль над жертвой. Чем та тут же не преминула воспользоваться, выхватив, наконец-то, меч и приняв оборонительную стойку.
   Чешуйчатая королева сплюнула, в кровавом сгустке промелькнуло что-то белое, и яростно взревела. Не совсем понятно, чем наага так расстроена: то ли тем, что теперь ей понадобятся услуги дантиста, то ли тем, что упущен такой отличный момент поквитаться со мной?
   Засим между нами последовала длинная вереница обмена "любезностями". Без существенного перевеса чаши весов на чью-либо сторону. Четыре веера молниеносно рассекали воздух, но и моя стальная фамильная реликвия свистела с достаточной скоростью. Очевидно, теперь схватку проиграет или тот, кто раньше выдохнется или тот, кто сделает первую ошибку. Впрочем, проходи наше рандеву на открытом пространстве, Хиссс, скорее всего, одержала победу. Но относительная теснота помещения, вынужденная необходимость огибать кладку самой, а также стремление не допустить моего приближения к корзине на опасное расстояние, не позволяли нааге в должной мере воспользоваться анатомическим преимуществом.
   Во время очередного парирования, когда правая рука моя полностью выпрямилась и провернулась, взор выцепил какую-то ненормальность в районе предплечья. Сначала я подумал, что дамские челюсти отхватили-таки кусок куртки, и из прорехи розовеет оголённый участок моей кожи. Но, как выяснилось позднее, то оказался намертво прилипший к одежде осколок створки гигантского моллюска. Тот самый кусок, что отлетел от Оперкулума и ударил меня, когда стражи-самцы ломились сквозь внезапно возникшую на их пути "дверь". И тот самый, из-за коего Хиссс лишилась клыка.
   Минуты три мы вальсировали, то ускоряясь и наседая на противника, то наоборот, уходя в глухую защиту от града контратакующих ударов. И сколько бы это продолжалось ещё неизвестно, если бы я не повёл себя, как настоящий плохой танцор. Не в том смысле, что мне что-то помешало. А в том, что наступил сам себе пяткой на носок, грохнулся на каменный пол пещеры. Да вдобавок выронил меч.
   Почуявшая близкий финал Хиссс ринулась жестоко наказывать меня за неуклюжесть. Однако чуть сама не поплатилась, когда проворное метеоритное железо, выпорхнувшее невесть откуда, вдруг плотно прижалось к её бледной шейке. Уловка удалась!
   - Замри!
   Змея повиновалась.
   - Малейшее шевеление, и ты труп! - предупредил её.
   Однако ликовал я не долго.
   - Аналогично! - парировала Хиссс, и в ту же секунду я ощутил прикосновение острых клиньев невзаправдашних павлиньих перьев, приставленных к собственному горлу.
   Уп-с, и снова патовая ситуация.
   - Ты хотел яц-с-со? Бери и убирайс-с-ся! Клянус-с-сь чес-с-стью, не трону! - попыталась откупиться хозяйка пещеры.
   - Нет!
   - Нет?! - вертикальные зрачки в жёлтых глазах расширились почти до круглой формы.
   - Не дури! - я сильнее надавил на своё оружие и заявил: - Условия изменились. Я заберу все!
   - Не поз-с-сволю! Лучш-ш-ше убей с-с-сразу!
   - Ты не поняла. У меня есть идея получше. Я предлагаю мирное решение проблемы...
   - Как мирное, ес-с-сли отнимеш-ш-шь детей? - дёрнулась королева.
   - Да успокойся, ты! Выслушай до конца! - прикрикнул я.
   - Хорош-ш-шо, с-с-слуш-ш-шаю тебя, Филадил, - изобразила заинтересованность гадина.
   - Сперва пообещай, что не станешь атаковать меня. А то у меня от напряжения мышцы затекли. Да и тебе, думаю, комфортнее общаться без посторонних предметов у глотки?
   - А не боиш-ш-шься, что не с-с-сдержу с-с-слова и ударю в с-с-спину?
   - Боюсь, - косясь на "интимно" подрагивающий около лица чёрно-синий язык, не стал я строить из себя храбреца. - Но, во-первых, надеюсь на то, что ты столь же мудра, сколь и красива.
   - З-с-сабавно! Это комплимент? - растянулся в кривой усмешке алый рот собеседницы.
   - Это констатация факта, - чёрство ответил ей.
   - Допус-с-стим. А ш-ш-што во-вторых?
   - А во-втор....
   Договорить я не успел. Второй молниеносный бросок, и несколько толстых чешуйчатых колец плотно обвили туловище. Да не просто обвили, а с непоколебимой уверенностью и садистской медлительностью стали уменьшаться в диаметре. При этом мои колени и грудная клетка вращались в одном направлении, а таз, талия и кишки в противоположном. Уф, теперь представляю, как чувствует себя свежевыстиранное бельё в цепких пальцах прачки!
   Однако, к чести своей должен отметить, что коварство противницы не совсем удалась. Руку я не разжал, и продолжал держать заточенный металл в опасной близости от её сонной артерии. Так что, по-прежнему, пат. Хотя, если уж до конца разложить всё по полочкам, то, называть ситуацию ничейной, вряд ли справедливо. Преимущество всё же на стороне выжимающего меня досуха гибрида женщины и кобры. Потому, как, даже если успею пустить в ход потрошитель до того, как Филадил превратится в сублимированного эльфа, или прежде, чем ему отсекут башку веером, бьющееся в конвульсиях сильное тело врагини, всё равно разорвёт моего персонажа, как минимум, на три малоаппетитных куска. Но ей-то терять нечего, а мне перспектива отправиться на перерождение, пускай даже условное, как-то не очень улыбается.
   - По-ч-ч-чему медлиш-ш-шь? Реж-ш-шь! - процедила Хиссс.
   - Ус-пею. Ес-ли не дог-говоримся, так и пос-туплю, не с-сомневайс-ся, - пообещал я хозяйке пещеры под хруст собственных рёбер и позвонков.
   - Так ты до с-с-сих пор хочеш-ш-шь побес-с-седовать? - вскинула бровь дама.
   - Х-хр-кх-хоч-ч-у! - подтвердил я, хрипя от натуги.
   "Гы-гы, наш диалог сейчас напоминает беседу двух заик" - совершенно не к месту посетила голову дебильная мысль.
   Адские тиски, тем не менее, чуть ослабили давление, и мне приказали:
   - Вещ-щ-щай!
   Прокашлявшись, я продолжил недоговорённое:
   - А во-вторых, альтернативное решение конфликта, прежде всего в твоих интересах. Ведь, как ты правильно заметила, после меня придут другие, третьи, четвёртые и, в конце концов, окончательно истребят ваш род. Но я придумал, как спасти твою семью!
   - Пояс-с-сни, - ноздри Хиссс хищно затрепетали, ибо затронута самая больная для неё тема. - Как?
   - Очень просто! Для этого необходимо тайком вынести яйца за территорию полигона, мой рюкзак, кстати, отлично подойдёт для этой задачи, и спрятать их в надёжном месте. И, конечно же, в достаточно тёплом и укромном, чтобы эмбрионы смогли благополучно доразвиться, вылупиться и спокойно достигнуть возраста, когда они самостоятельно смогут о себе позаботиться. - Я старался, чтобы речь была не только торопливой, но и убедительной. И, кажется, у меня получалось. По крайней мере Наага задумалась.
   - Но я ведь вс-с-сё равно этого не увиж-ш-шу, ведь так? - с грустью произнесла она.
   - Увы, тебя протащить не смогу, - развёл я руками. - Но чем дольше ты здесь продержишь оборону, тем дольше все будут полагать, что кладка по-прежнему на месте. А потом, кто знает, может и тебя выпустят на волю.
   - С-с-сомневаюс-с-сь, - за обречённым вздохом последовал пристальный немигающий взгляд. Наконец женщина-кобра вынуждена была признать, что я не лгу: - Хорош-ш-шо. Я не виж-жу в твоих глаз-с-сах корыс-с-сти. Но вс-с-сё же, обяс-с-сни, как быть с з-с-саданием твоего командира? Одного моего ребёнка вс-с-сё равно ждёт с-с-смерть?
   - Если ты мне кое в чём посодействуешь, то нет!
  
   Глава 5
   Разбойников, взявших в заложники фермера Джима, было пятеро. Роль их также играли студенты младших курсов. Ребята довольно грамотно выбрали место для лагеря, но использовали ландшафт до безобразия бездарно. Им бы, балбесам, привязать отца Марты к столбу, будто нарочно кем-то установленному, посреди просторной и хорошо проглядываемой каменистой поляны, а самим разбрестись и залечь за стоящими неподалёку крупными валунами. Так, чтобы видеть друг друга, и, в случае нападения, предупредить товарищей и дружно упокоить жертву. Так нет же! Эти двоечники тупо поставили одногочасового со стороны предполагаемого появления противника, то бишь, меня, и уселись кружком играть в кости. Прислонённому же, как раз к одной из глыб, пленнику они связали по рукам-ногам, заткнули рот тряпкой и на том успокоились.
   Единственное, что меня останавливало от того, чтобы немедленно не перешмалять бестолочей из арбалета, так это риск попасть в спасаемого человека. Всё же моё дальнобойное оружие пострадало при недавнем падении, и теперь, пока не отремонтирую, кучность стрельбы оставляет желать лучшего. А смазанные ядрёным ядом Хиссс болты, даже в случае лёгкого ранения, никому не оставят шансов.
   Так что придётся действовать иначе.
   Выйдя из укрытия и свистнув, дабы привлечь внимание, я полюбопытствовал:
   - Эй, парни, а вы в курсе, что с точки зрения банальной эрудиции каждый индивидуум, критически мотивирующий абстракцию, не может игнорировать критерии утопического субъективизма, концептуально интерпретируя общепринятые дефанизирующие поляризаторы, поэтому консенсус, достигнутый диалектической материальной классификацией всеобщих мотиваций в парадогматических связях предикатов, решает проблему усовершенствования формирующих геотрансплантационных квазипузлистатов всех кинетически коррелирующих аспектов?!
   Увлечённые азартной игрой эльфы вздрогнули от неожиданности, вскочили и заозирались в поисках владельца голоса. Обнаружив, наконец, меня совершенно не там, откуда ожидалась встреча, они с укоризной посмотрели на зазевавшегося товарища (хотя их вина в случившейся промашке, была не меньшей).
   Моя длань также взметнулась в сторону караульного и надавила на гашетку. С текущей позиции именно этого условного врага условно убить можно. Щёлк-щёлк-щёлк - и вот супостатов уже на одного меньше! К сожалению, находящийся на линии огня отец Марты не позволял аналогичным образом разделаться с остальными. Но к счастью, застигнутые врасплох младшие кадеты, этого не понимали, а потому растерянно глазели на приближающегося меня, боясь сделать лишнего движения, и честно пытаясь вникнуть в то, о чём им вещают.
   - Исходя из этого, мы пришли к выводу, что каждый произвольно выбранный предикативно абсорбирующий объект рациональной мистической индукции можно дискретно детерминировать с аппликацией ситуационной парадигмы коммуникативно-функционального типа при наличии детекторно-архаического дистрибутивного образа в Гильбертовом конвергеционном пространстве, - продолжал я развешивать на длинных ушах псевдонаучную лапшу, случайно найденную мною когда-то в Интернете и от нечего делать выученную наизусть. - Однако при параллельном колаборационном анализе спектрографических множеств, изоморфно релятивных к мультиполосным гиперболическим параболоидам, интерпретирующим антропоцентрический многочлен Нео-Лагранжа, возникает позиционный сигнификатизм гентильной теории психоанализа, в результате чего надо принять во внимание следующее...
   Заинтригованные НИПы слушали, затаив дыхание. То ли и впрямь так интересно, то ли иначе реагировать не позволяет мой арбалет.
   - Поскольку не только эзотерический, но и экзистенциальный апперцепционный энтрополог антецедентно пассивизированный высокоматериальной субстанцией, обладает призматической идиосинхрацией, - всё делился и делился я откровениями, а сам при этом, как удав Каа, сокращал дистанцию с "бандерлогами". - Но так как валентностный фактор отрицателен, то и, соответственно, антагонистический дискредитизм деградирует в эксгибиционном направлении, поскольку, находясь в препубертатном состоянии, практически каждый субъект, меланхолически осознавая эмбриональную клаустрофобию, может экстраполировать любой процесс интеграции и дифференциации в обоих направлениях, отсюда следует, что в результате синхронизации, ограниченной минимально допустимой интерполяцией образа, все методы конвергенционной концепции требуют практически традиционных трансформаций неоколониализма...
   Ну а дальше, Филадил подобрался на расстояние, оптимальное для рукопашного боя, сменил скорострел на меч и... В общем, на тренировках и то, порой, сложнее приходилось.
   Однако последний разбойник повержен, а система не спешит радовать слух и глаз сообщением:
   >Поздравляем! Контрольная точка N3 успешно пройдена! Продолжайте в том же духе! До конца испытания "Острое лезвие - твёрдая рука - горячее сердце - холодный ум" осталось 2ч 02 мин.
   Почему? А-а, наверное, нужно освободить от пут предка Марты?
   - Не бойтесь, папаша, я свой! Это ваша дочка меня прислала. Сейчас верёвки перережу, - успокаивающе молвил я, подходя к испуганно таращащемуся на окровавленное лезвие моего меча фермеру. Но тот, всё равно конвульсивно дёргался и что-то истошно вопил сквозь кляп. Видимо роль обязывала так себя вести.
   Бам-ц! - обрушилась на затылок дубина размером с небольшое дерево. Перед глазами поплыло, ноги стали ватными, руки тяжёлыми и непослушными.
   "Это кто там такой дерзкий?" - удивился я, медленно, как во сне, оборачиваясь.
   ИскИн тут же наябедничал:
   > Серый Курганный Тролль нанёс вам 701 единицу повреждений!
   "Проклятье! Этого ещё нам не хватало!" - мысленно выругался я, ибо в подсознании тут же всплыл урок по бестиологии, на котором мы проходили Серых Курганных Троллей. Твари эти названы так вовсе не потому, что они, в отличие от своих высокогорных сородичей, предпочитают селиться на сравнительно небольших бугорках, а потому, что являются метаморфами и способны превращаться в холмы! Точнее настолько хорошо маскироваться под каменные глыбы, что почти не отличишь.
   Вот о чём, оказывается, сигнализировал Джим! Об "ожившем" и надвигающейся сзади валуне. И вот, оказывается, почему система не засчитывала выполнение текущего пункта задания. Не все вражеские объекты были обезврежены в данной локации. Нельзя, ох, нельзя, никогда, нельзя расслабляться!
   Бам-ц! - вторично встретилось темечко с бревном.
   > Критический удар! Серый Курганный Тролль нанёс вам 2142 единицы повреждений!
   Ох-ё, ничегошеньки себе прилетело! Ощущения такие, словно голова вместе с позвоночником в трусы провалилась!
   "Были бы мозги, сотрясение схлопотал, как пить дать!" - непременно вставила бы ехидная Тайка, будь она рядом. Будь она жива.
   Странно, что крит лишь со второго попадания случился. Оттого, что когда я двигался, по мне сложнее было целить, что ли? А теперь стоял, как манекен в витрине (плавные пьяные пошатывания не в счёт), бей - не хочу, моб и отвёл душу? И ещё странно, что до сих пор не отключился, хотя краски окружающего пространства изрядно потускнели...
   Блин, не том, совсем не о том думаю! Сейчас надо срочно соображать, как одолеть ходячую скалу (помолиться о том, чтобы она очутилась тут в единственном экземпляре тоже не помешает). Сомневаюсь, что уровень интеллекта каменюки позволит заговорить ему зубы рассказом о том, что неоколонии, pазмножающиеся почкованием, имеют вегетационный пеpиод от тpёх до восьми фенотипических гомозигот, но все они являются лишь фyндаментальным базисом социогенетической надстpойки кpиогенно-кpеативного пpоцесса геpонтологизации. И что, дескать, увеличить этот базис можно с помощью гектаплазменного yскоpителя биоинеpтных коллоидных клеток контагиозной конкpетизации, однако введение конкpетизации влечёт за собой пpименение методов теории множеств и дистрибутивного анализа, что обусловлено тем, что тpансцендентальная поликонденсация неpоноспоpы в пеpплексном хаосе может инбабyлиpовать комплексный моpфоз только тогда, когда конститyент доминанты квазитенденциально yнивеpсален, и пpоисходит довольно внезапно. Ибо очевидно, что все вышесказанное пpоливает свет на теоpию предикативных ощущений сyбъекта, абсолютно нефункциональных в условиях абстрактного хаоса... У-у-у, эк меня заело.
   Новый Бам-ц! И, наконец, темнота...
   Всем известно про маниакальное стремление разработчиков "Миров Бессмертных" приблизить оцифрованные чувства играющих из вирткапсул геймеров, к настоящим. Однако, что касается обмороков, оглушений и прочих синкопальных состояний, то запрограммированы немножко иначе, нежели в реале. Нет, симптоматика идентична. И тошнит, и звёздочки кружатся, и череп раскалывается, почти как в реале. Разве что регулятор боли значительно гуманнее, и даже на максимуме не позволяет физическим мучениям игрока перескочить в совсем уж роковой спектр.
   Однако при длительной потере персонажем сознания вам не придётся безучастно лежать и скучающе любоваться чёрным экраном. Напротив, долгие минуты и часы ничегонеделанья пронесутся за считанные мгновения! Вы лишь моргнёте и снова в строю! Правда остальное население "Ала-Арна" (или какой-либо ещё вирт-вселенной), как и полагается, за это моргание успеет совершить массу действий.
   Так и теперь. За время моего, судя по таймеру, девяностоминутного (кошмар!) "отсутствия" произошло много занимательного.
   Во-первых, сдох обидевший мою ушастую марионетку Курганный Тролль. На вопрос "Как?" фермер Джим, хоть и был тому непосредственным свидетелем, лишь недоумённо пожимал плечами. Пришлось обращаться к чату и, уже исходя из запротоколированных там данных, восстанавливать картину случившегося. В ходе расследования выяснилось, что в промежутке между вторым и третьим ударом по моему многострадальному челу, я столь удачно всплеснул верхней конечностью, пальцы которой зажимали острый предмет из метеоритного железа, что оцарапал монстра. Ну а поскольку один (предмет) тоже "поцеловала" женщина-кобра, а другой (монстр), хоть и обожал притворяться камнем, в действительности же был сотворён из плоти и не являлся живучей никурой, то очень скоренько склеил ласты, не успев до конца расплющить кумпол Филадила.
   Во-вторых, ушлый отец Марты, изловчился подползти к моему мечу и перепилить свои верёвки. Как не умудрился в процессе отравиться железами моей новой подружки, ведь клинок она тоже облизала, - загадка. Сразу после того, как он освободился, компьютер засчитал мне подквестик с пленником.
   В-третьих, матриарх наагов, добралась в контрольную точку номер четыре и легко расправилась с тамошними злодеями. Слабо представляю, как именно погибли овцекрады, но не сомневаюсь, что Хиссс далась победа без проблем, ведь на её стороне и неожиданность, и скорость, и гипноз, и тот же яд. Главное, что необходимое количество домашних животных уцелело, и данный пункт мне тоже пошёл в зачёт. Так что, идея заполучить пресмыкающуюся барышню в союзницы хоть и возникла спонтанно, но полностью себя оправдала. Царица о четырёх веерах свою часть сделки выполнила блестяще! Теперь, как говорится, за мной должок.
   Выждав пока на моей физиономии появится осмысленное выражение, крестьянин уточнил:
   - Так тебя сюда дочка моя направила, соколик?
   - Типа того, - простонал я, ибо голова всё ещё гудела.
   - А сама же Мартушка где? В безопасном месте? Не приключится ли с ней одной-одинёшенькой чего худого, пока мы тут? - распереживался отец.
   - Нормально с ней всё. Скоро встретитесь, - успокоил я его, добавив про себя, намеренно переврав имя: "С мартышкой вашей". После извлёк карту и ткнул пальцем. - Знаете, где это?
   Собеседник подслеповато прищурился и ответил:
   - Как же не знать? Конечно, знаю! Запруда у трёх холмов!
   - Замечательно. Тогда поспешайте туда, да скотину собирайте, пока не разбрелась по всему лесу. А я дальше пошёл геройства творить!
   - Ага, ага! - понимающе закивал дядька и припустил в указанном направлении.
   Впрочем, я слукавил, никакие подвиги совершать не планирую. Просто полежу тут на травке, отдохну в тишине.
   За оставшиеся двадцать с лишним минут, до последней контрольной точки ведь не домчать, даже будь мой чар с максимально прокачанным скоростными характеристиками. Но оно мне и ни к чему уже. Программа минимум выполнена, четыре пункта из шести готовы. По факту, только три, но как только истечёт отведённый на испытание временной лимит, облапошенный искусственный интеллект поставит галочку напротив абзаца, требующего сберечь жизнь хромой девицы. Ну а на крайний случай, в рюкзаке восемь наажьих киндер-сюрпризов. Хиссс разрешила пожертвовать одним яйцом, ежели иного выхода не будет. Но всё же надеюсь, что хитрость с эвакуацией человечки в Хрустальный Ручей удалась, и к Филу никаких штрафных санкций не применят. Так рассуждал я, глядя на проплывающие по небу облака. А потом, не заметив как, смежил веки и уснул. Видимо вымотался сильно.
   Когда же проснулся, надо мной склонились шесть, восемь, нет девять пар глаз с пронзительными холодными взглядами.
   Загонщики! Выследили-таки, сволочи! Чёрт, как же я про них забыл?! Сейчас порешат меня и тю-тю, все труды насмарку. Да вообще всё насмарку!
   - Нет, вы поглядите, какой нахал! Мы его обыскались, а он дрыхнет тут! - возмутился один из врагов.
   - Эй, чего разлёгся, ну-ка вставай, да освобождай территорию для следующего! - требовательно пробасил второй и лёгонько пнул меня в бок.
   - А? Что? - не понял я.
   - Что-что - всё! Свободен, - усмехнулся третий.
   - Всё? - уныло перепросил я.
   - Да всё! Сдал ты экзамен, шельмец! Поздравляем! А теперь живо улепётывай с полигона! - совсем по-доброму усмехнулся четвёртый.
   Всё ещё плохо соображая, я недоверчиво покосился сперва на таймер, затем на чат, после на очки своих достижений, и лишь убедившись, что мне не лгут, ухватился за протянутую руку и поднялся с земли.
   - Спасибо, - поблагодарил я.
   - Пожалуйста, - весело подмигнул тот, который покушался на честь Марты. Теперь и он не казался мне подонком. Или я такой наивный, или этим неписям нужно вручить по статуэтке Оскара за актёрское мастерство. И шепнул: - Кстати, как вернёшься в лагерь, смени одежду, на ту, что понаряднее, да умойся хорошенько!
   - Зачем это? - нахмурился я.
   - Ну не собираешься же ты явиться пред светлыми очами нашего величества в лохмотьях и чумазый, как свинья?
   - А? - отвисла моя челюсть.
   Нет, это, блин, не эльфы, а какие-то партизаны! И ведь ни одна сволочь не проболталась, что монарх здесь! Недаром эти странные лучники мне показались странными. Личная гвардия короля. Капец! И, между прочим, ещё очень сильно повезло, что против меня выступали всего лишь рекруты второго круга обучения, настоящие профи точно бы в том лесочке прикопали.
   Оказывается, вводя в игру своих гвардейцев, наш августейший светлый лорд таким образом развлекается, устраивая с придворными тотализатор. У-у-у, тиран недобитый.
   Этот самый тиран, в данный момент восседал на походном троне, установленном по центру королевского шатра, и с интересом разглядывал мою скромную персону.
   - Начальник школы хорошо отзывался о твоих талантах, Филадил, - молвил повелитель всея эльфов, - а твоё изобретение весьма необычно, но, должен признать, очень эффективно.
   Это он об арбалетике, конечно же. Неплохого шороху я им навёл. Даже Загонщиков погонял!
   - Благодарю вас, Ваше Величество, - смущённо поклонился я, - Очень лестно это слышать их ваших уст.
   - Да не смущайся ты так, парень! - хохотнул король и заявил: - Мы же как-никак родня! Ведь, насколько мне известно, ты внук моей двоюродной тётушки по материнской линии?
   - Эм-м-м, - замялся я, - откровенно признаться, я не в курсе таких подробностей, знаю только, что бабушка состоит в каком-то родстве с Вами.
   - За что я обожаю Оравиэль - это за её скромность! Она не кичится своим статусом, в отличии от других родственничков.
   При упоминании остальной родни монарх скривился так, будто целиком лимон без сахара употребил.
   - Вижу, мальчик мой, ты весь в свою бабушку. Молодец! - молвил главный над эльфами и задумался. Затем кивнув каким-то своим мыслям, он сообщил: - Задатки у тебя отличные, испытание тоже прошёл блестяще. И смелость проявил, и смекалку, и честью блеснул, за что особенно хвалю. Тебе теперь открыт прямой путь в мою личную гвардию.
   Я зарделся как девица, а король хлопнул ладошкой по подлокотнику и торжественно известил:
   - С этого момента, Филадил, ты принят в рекруты первого круга и завтра отправляешься на тренировочную базу!
   > Поздравляем! Вы зачислены в личную гвардию короля!
   Звание - Рекрут первого круга
   Заслуги перед короной - нет
   Награды - нет
   - С-спасибо, - ошалело выдавил из себя я.
   Не знаю, с чего вдруг такое счастье? Действительно ли величество пожаловал в наше учебное заведение с целью набрать себе новых бодигардов? Или сыграло на руку родство моего аватара с Оравиэль? Кроме того, совершенно непонятно, радоваться мне или наоборот, сушить сухари. Если о Королевской Школе Мечников и её выпускниках не слыхал только ленивый, то о гвардии короля ходили легенды, одна сказочнее другой. Толком никто ничего не знал, но все мечтали туда попасть.
   - Ладно, иди к себе, готовься к отъезду, прощайся с друзьями и наставниками, - отправил меня король. - Отбываем на рассвете.
  
   Глава 6
   - Ух-ты! Вот это да! Обалдеть! Ну и ну! - не смог сдержать я, восхищённых возгласов, попав в Лютиен - столицу Великого Леса!
   Если сказать, что город мне понравился, это ничего не сказать. Дизайнеры постарались на славу и, по-моему, полностью передали дух уникальной эльфийской архитектуры, скульптуры, ландшафтного дизайна и садово-паркового искусства, воспеваемых множеством писателей. Лёгкие изящные строения казались невероятно хрупкими, и было совершенно непонятно, как эти тонкие витые колонны и состоящие из мудрёных кружев арки выдерживают собственный вес. Все без исключения здания отделаны лепниной и увиты цветущим плющом. Причём цветы, растущие, казалось бы, на одном стебле, различаются как формой, так и колером покрывая стены либо замысловатыми узорами, либо целыми картинами, а безупречно выполненные барельефы, горельефы и контррельефы дополняли и подчёркивали эту красоты. Некоторые домики были оборудованы водопадами, вода из них стекала в сеть каналов, над которыми нависали ажурные мостики.
   Центром города является не дворец, а храм, расположенный в кроне огромного меллорна. Чтобы попасть внутрь, нужно преодолеть широкую хрустальную лестницу с золотыми перилами, несколькими витками опоясывающую ствол могучего древа.
   В резиденцию монарха меня, естественно, не пригласили. У самых ворот гвардеец, на скакуне которого меня транспортировали, повернул своего сильфа в сторону. Мы обогнули ограду, отделяющую королевский парк, и въехали в просторный мощёный камнем двор, окружённый неказистыми, по сравнению со всем виденным до этого, одноэтажными казармами. Молчаливый сопровождающий провёл меня в одну из дверей и сдал на руки очередному эльфу-военному.
   - Новенький? - мельком глянув в сопроводительный свиток, спросил тот и после ответного кивка сообщил: - Я лейтар Вайталин - ординарец майтара Изириндила, так что по всем вопросам, которые не сможет разрешить твой мастер, будешь обращаться ко мне. Ясно?
   - Так точно, эйр лейтар! - по-молодецки гаркнул я и вытянулся в струну.
   - Вот и молодец!
   - Рад стараться! - выпятил я ещё больше грудь.
   Офицер хмыкнул. Потом благодушно промолвил:
   - Погоди тут немного. Я уже послал вестника. Сейчас за тобой придут.
   - Есть!
   Вайталин уселся за стол и принялся перебирать бумаги. Я же от нечего делать стал пялиться по сторонам. В отличие от сказочного великолепия, виденного мною в Лютиене гражданском, тут смотреть особо не на что - казармы и у эльфов казармы. Даже, несмотря на то, что мы находимся в приёмной местного босса, никаких излишеств нет. Стол, стул, причём только тот, на котором восседал ординарец, три шкафа с бумагами и несгораемый шкаф в углу. В стене, позади лейтара, вторая дверь, ведущая, очевидно, в кабинет начальства. В общем, если не считать, что стены и пол отделаны ценными породами дерева - стандартная армейская приёмная.
   Минут через пять, дверь за моей спиной тихо отворилась, и на пороге возник типичный остроухий, каких описывают в женском романтическом фэнтези: высокий, голубоглазый, с золотыми шелковистыми волосами, заплетёнными в сложную косу. Светло-зелёный костюм, лихая тирольская шляпа с пером и мягкие темно-зелёные мокасины доводили картину до совершенства. Мы встретились взглядами, и я сразу понял - с этим франтом мы не сработаемся, ибо мой персонаж просто не соответствует всем вышеперечисленным критериям эльфийского мачо, за исключением цвета волос, и это явно вносило диссонанс в тонкую душевную организацию пижона.
   Брезгливо скривив губы и окинув презрительным взглядом мою короткую стрижку и непритязательную броню, ухоженный блондинчик, надменно задрал подбородок и процедил:
   - Вайталин, кого это ты мне подсунул? Я же просил мечника, а не жестяного шута!
   - Дулеймар, ты же знаешь, что приказы не обсуждаются, - отплатил ему той же монетой ординарец.
   Похоже Дуремар, как сразу же окрестил я инструктора, не ладит со многими, если не со всеми.
   - Но... - попытался возразить он.
   - Кроме того - этот парень направлен к нам по личному распоряжению самого короля! - добил несговорчивого сослуживца лейтар.
   - Химеры! - в сердцах выругался несговорчивый метросексуал, но против последнего аргумента крыть было нечем.
   Он бросил на меня злой взгляд и процедил сквозь зубы:
   - Ладно, пошли, жестянка, покажу твою койку в казарме.
   Казарма тоже ничем особым, кроме деревянной отделки, не отличалась - просто помещение с десятком двуярусных кроватей и тумбочек между ними. Практически спартанские условия.
   Внутри никого не оказалось. Мы прошли насквозь и остановились у самой дальней стены.
   - Спать будешь здесь, - некультурно ткнул пальцем Дуремар. - Ужин через полчаса, столовая напротив.
   Потом развернулся на пятках и, больше не проронив ни слова, удалился.
   Я же посмотрел ему в след, пожал плечами и начал раскладывать вещи в тумбочку. Последняя, к огромному удивлению и не менее огромной радости предоставляла доступ к моей личной банковской ячейке. Не иначе плюшки положенные посвятившим себя королевской службе.
   Меню в тутошнем пункте питания не отличалось от того, чем кормили в школе, и помимо каши, салата, компота включало в себя набор тонизирующих баффов, что оказалось весьма кстати после долгой дороги. Одновременно со мною в столовой принимали пищу около сотни эльфов. Однако только я оказался единственным рекрутом. Впрочем, бывалых вояк, это особо не заботило и вызывало лишь лёгкий, вполне понятный к новичку интерес. Хотя заговорить со мной никто из окружающих так и не соизволил. Странно, конечно, но, кто знает, что за алгоритмы прописаны у этих гвардии его величество неписей. Может как-то проявить себя нужно? А возможно все гораздо проще и достаточно первым начать диалог?
   "Ладно, подумаю об этом завтра", - благоразумно решил я и, поскольку других распоряжений от начальства не поступало, отправился на боковую.
   Утром ожидал каких-то подлянок и адской жизни от холёного инструктора. Так что, дабы его лишний раз не бесить, с первыми звуками горна, резво подскочил, умылся оделся и выскочил на плац.
   Хм. Думал, что попал в какое-то учебное подразделение, но ошибся. Часть оказалась строевой. Видно устал вчера, после длительного переезда и проигнорировал тот факт, что бойцы в столовке не просто являлись ветеранами, а имели солидные уровни. Более того, выяснилось, что вопреки прямому приказу вышестоящего начальства, возиться с новичком Дуремар даже не собирался. Этот надутый эльфийский индюк лишь брезгливо взглянул на меня, вытянувшегося перед ним по стойке смирно и процедил сквозь зубы:
   - Почтенный эйр Тариэйр, лавочник из квартала Лесных орхидей, жалуется на какие-то странные звуки из своего подвала. Сходи разберись.
   И не успел я удивиться, как перед глазами выскочило окошко квеста:
   > Отправляйтесь в квартал Лесных орхидей в эльфийской столице и помогите лавочнику Тариэйру избавиться от вредителей!
   Тип задания - уникальное, расовое, классовое.
   Награда - вариативно.
   Провал/Отказ - ухудшение отношений с организацией: гвардия короля.
   Принять - Да/Нет!
   Что за ерунда? Причём здесь какой-то лавочник, вредители? Мы в армии или как?
   - Так вы что, учить меня не будете? - опешил я, тем не менее принимая задание.
   - А, в королевской школе ты чем занимался? - продолжал цедить франт. - Хотя, - подумав, просветлел он, - шутов там и учить, поди, некому.
   - Моим наставником был сам Бикаэль! - прорычал я в лицо наглецу.
   - Старик теряет хватку, как я погляжу, - разочарованно вздохнул ушастый, - раз берет шефство над такими убогими как ты.
   За долю секунды, как я собирался уже наброситься на урода, оскорбившего наставника, как рядом раздался громкий окрик, хорошо поставленным командным голосом:
   - Отставить, рекрут!
   Я снова вытянулся по струнке и одними глазами наблюдал за появившимся в поле зрения новым действующим лицом. Очередной само собой высокий, само собой стройный и разумеется золотоволосый остроухий блондин от остальных, снующих вокруг соотечественников отличался лишь более качественным кроем и отделкой формы, увешанной различного рода висюльками в виде эполетов и аксельбантов.
   "Не иначе какой-то местный начальник", - подумал я, наблюдая за мгновенно притихшим Дуримаром.
   - Ну, лейтар, докладывайте, что у вас здесь происходит? - нетерпеливо потребовал более старший по званию офицер.
   - Инструктирую рекрута Филадила перед заданием, эйр майтар, - еще больше подтянулся франтоватый хам.
   "Ага!" - просёк я, - "Вероятно это и есть тот самый майтар Изириндил - начальствующий над королевскими гвардейцами".
   - И как успехи? - ласково поинтересовался командир.
   - Уже закончили, - отрапортовал инструктор.
   - Что ж, - глянул на меня золотопогонник, - в таком случае, можете идти, выполнять приказ, рекрут.
   Я стукнул рукой в грудь и, четко развернувшись, строевым шагом промаршировал к ближайшей двери казармы, а оттуда "огородами" подальше от начальства. Но краем уха успел услышать долетевшую до меня произнесённую с суровыми нотками фразу, бальзамом пролившуюся на душу:
   - А вас, Дулеймар, я попрошу остаться!
   Одним из бонусов службы в гвардии, было то, что карту столицы мне выдали бесплатно. Стоило только поинтересоваться у дежурившего на КПП эльфа: "Как попасть в квартал Лесных орхидей?", тот молча протянул мне свернутый в трубочку листок желтоватого пергамента, оказавшегося картой Лютиена и прилегающих территорий, которая тут-же автоматически загрузилась в "навигатор".
   Нежданно подкатившая халява, предвкушение прогулки по прекрасной столице и тихое злорадство в адрес Дуремара, наверняка, получающего в данный момент пистона, вознесли подупавшее с утра настроение на седьмое небо, и я, насвистывая веселую мелодию, двинулся по направлению южных городских ворот. Именно там находился магазинчик интересующего меня НИПа.
   О временных ограничениях в тексте квеста не упоминалось, невзлюбивший меня с первого взгляда инструктор про сроки тоже ничего не успел сказать, так что я особо не торопился. Не спеша брёл по зелёным улочкам, любовался местными достопримечательностями и прогуливающимися мимо эльфиечками. Также по пути посетил несколько лавочек.
   В оружейной просто попялился на железяки, потому как то, что пришлось по нраву, стоило таких денег, каковых у меня пока не водилось. Может когда сервер заработает и появятся другие игроки, я смогу получать дивиденды от изобретения скорострельного арбалета, но пока патент лежит в банке мертвым грузом.
   Зато в кондитерской затарился целым кулем обалденных эклеров с нежнейшим заварным кремом и прибавкой по одному пункту в силу и ловкость на полчаса. Причём эффект суммировался до десяти раз. Правда, как и в случае с ложной малиной, злоупотреблять вкусняшками не стоило, ибо после шестой печеньки выскочило сообщение о том, что меня ожидает дебафф, прямопропорциональный положительному эффекту, как только таймер последнего достигнет нуля.
   - Ну и ладно, - беспечно махнул я рукой. К тому времени я уже должен буду справиться с поставленной начальством задачей.
   Эйр Тариэйр оказался веселым и общительным чело... эльфом. Встретил меня с распростертыми объятьями и ликующим воплем:
   - Ну наконец-то! Наконец-то Изириндил соизволил прислать на помощь хоть кого-то!
   Затем поведал душещипательную историю о том, как проклятые вредители попортили десять мешков отличнейших корней валенийской эратки, из-за чего почтенный торговец понес невосполнимые потери не только финансовые, но и репутационные.
   - Конкуренты твердят, что я скряга и пожалел денег на качественную защиту своего подвала, но все знают, что над ней работал сам магистр Зориндил. Однако твари оказались совершенно не восприимчивы к магии. Теперь вся надежда только на вас, молодой воин, - закончил монолог хозяин магазинчика.
   В ответ я заверил его, что все будет исполнено в лучшем виде, и спустился в подпол.
   Ожидал очутиться в тёмном сыром и холодном помещении, но из всех вышеперечисленных факторов обнаружилась только прохлада, призванная дольше поддерживать свежесть товара. Влажных стен не было и в помине, а четыре магических шара мягким светом разгоняли тьму.
   - Вот отсюда они и проникают, - указал на округлую дыру в углу лавочник - Мы ее уже раз двадцать заделывали, но проклятущие каждый раз прогрызают новую.
   Хм. Если это и крысы, то размерчик у них должен быть ого-го. В такое отверстие, пускай с трудом, но и я протиснусь. Что мне, вероятно, и придётся сделать, ибо неизвестно, долго ли ждать возвращения нарушителей на место преступления и стоит ли вообще на это надеяться. А ну как твари учуют засаду и не явятся? Поэтому становимся на четвереньки, втягиваем голову в плечи и вперёд!
   К счастью, корячился недолго, всего через несколько метров "норка" соединялась с сетью тоннелей городской канализации, и мой Филадил снова встал с колен и гордо распрямил спину. Кстати, запаха нечистот не ощущается. Фиалками, правда тоже не благоухает. Но, в любом случае, благодарю разработчиков за то, что избавили от разъедающего дыхательные пути амбре.
   А вот темнота в подземелье кромешная. Спасибо торговцу, снабдившего меня перед спуском в "кроличью нору" свитком с заклинанием ночного зрения.
   Так, ну и куда теперь: налево, направо или без разницы?
   Ладно, пойду куда-нибудь, а там видно будет. И, действительно, тупик, в который я упёрся шагов через двести, сообщил, что первоначальный выбор направления оказался неверным. Значит, всё-таки нужно было направо. Хорошо, идём туда.
   Моб сорок четвёртого уровня с идентификатором "Крогс", который скорее походил на смоляно-чёрного сенбернара, нежели на крысу, встретился за ближайшим поворотом. Существо обладало мощным телом на высоких лапах, оснащенных внушительными когтями. А густой, жёсткий мех неплохо защищал шкуру, поглощая силу ударов. От грызунов монстру тоже кое-что досталось. В частности, мышиная морда с острыми резцами и глазами-бусинками, да длинный лысый хвост, оканчивающийся прочной роговой иглой. Теснота окружающего пространства не позволяла твари эффективно размахивать своей "рапирой", но зубками она действовал весьма успешно.
   Пока я приспособился к стилю боя с данным монстром, он успел дважды цапнуть меня за обе ноги. Крогс быстро припадал к земле и резко выбрасывал юркую тушку вперёд, проскакивая под щитом. При этом, когти на задних лапах животного цеплялись за расположенные на полу решётки (под которым, собственно, и протекали сточные воды), благодаря чему моб быстро покидал опасную зону, как бы продёргивая себя назад, а затем вновь нападая. Однако третьего подобного выпада я уже ожидал и, как только чёрная блестящая тень шмыгнула под ноги, резко присел и придавил гада краем щита к прутьям. Зверь захрипел, забился, засучил всеми четырьмя конечностями, однако мой беспощадный клинок вонзился чудищу в лоб, пробив мерзкую башку навылет. Тот совершил ещё несколько судорожных рывков и затих. А в окне боевого чата возникла надпись:
   >Квест "Помощь лавочнику Тариэйру". Вредителей 1 из 50 убито.
   В отличие от городских улиц, подземные коммуникации на мою интерактивную карту нанесены не были. Так что приходилось заглядывать во все проходы и ответвления, попадавшиеся на пути, постепенно заполняя запутанным узором огромный черный квадрат в окне навигации.
   Довольно быстро я намолотил ещё десяток крогсов. Твари "паслись" поодиночке или парами. Разбираться с двойками было чуть сложнее, но зачастую мобы больше мешали друг другу, чем помогали. Или, как только одно животное попадало в ловушку прижатое щитом, второе бросалась наутёк и возвращалась ровно через тридцать секунд, когда с сородичем уже было покончено.
   Счётчик убитых вредителей тикал. Я вошёл в ритм, однако в какой-то момент потерял бдительность и не заметил, как сам попал в западню. Едва мой персонаж очутился в центре небольшого зала - места пересечения четырёх коридоров, как из пазов в потолке с грохотом рухнули тяжёлые кованые решётки, перекрывая пути к отступлению. А потом из щели откуда-то сверху посыпались более мелкие (в том числе и по уровню), но при этом более злобные и вёрткие версии крогсов. Шерсть молодняка была светлее и не такая жёсткая, как у взрослых особей. Запаса здоровья тоже было поменьше, но вот количество реально напрягало!
   От быстрой и бесславной кончины спасла только эльфийская реакция. Первую падающую зверюгу, я принял на вскинутый над головой Оперкулум, немедля применил оглушающий удар и забросил собако-крысу обратно - в люк на потолке, из которого она вывалилась. Там моб удачно состыковался со следующим "десантником", и визжаще-скулящая парочка грохнулась о задрожавший решётчатый пол, заложив фундамент будущей кучи-малы.
   Сам же я в это время отскочил в один из углов, прикрылся щитом, и, наблюдая за неутихающим крысопадом, лихорадочно соображал, как не дать позволить себя сожрать. Наконец зверопоток иссяк, и я оказался в полукольце злых, как тысяча чертей мобов.
   Какое-то время крогсы не решались напасть, лишь скалили крысиные морды, рычали, пищали, шипели, били по полу хвостами. А потом, как по команде, дружно ринулись на эльфийского врага, посмевшего вторгнуться в их законные владения! Передняя шеренга прыгнула стандартно - под ноги, а вот задние удивили. Они, как в чехарде, оттолкнулись от спин товарищей и атаковали меня сверху!
   Припав к полу, я придавил щитом сразу двоих, но на неприкрытую голову бросились сразу три твари! Да так успешно, что Филькина шкала здоровья просела сразу на треть. Закованным в стальную перчатку кулаком я смертельно кританул вцепившуюся в моё ухо одну зверушку, оглушил повисшую на щеке вторую, третья грызущая воротник, отвалилась сама и улизнула куда-то в сторону.
   Следующая атакующая волна нахлынула прежде, чем повалившиеся монстры поднялись на ноги. Крогсы, что до этого стояли дальше всех и не успели вступить в сражение, разом оттолкнулись мощными лапами, перелетели собратьев и обрушились на меня. Один монстр, видимо, намеревелс протаранить лбом щит, однако явно переоценил свои возможности, и после столкновения с обиженным визгом отлетел в сторону. Зато два других проскочили - один сверху, второй снизу - и лишили меня ещё несколько сотен хэлс-поинтов.
   Впрочем, очухавшиеся вредители из предыдущей партии нападавших, тоже не заставили себя долго ждать, и поспешили на подмогу разрывающим меня на кусочки товарищам...
   Я вертелся юлой, применял все доступные умения, но укусы следовали один за другим, и полоска хп стремительно двигалась к нулю. До того, как закончился бафф от печенюшек, и иконка положительного эффекта сменилась меткой отрицательного воздействия, успел зарубить ещё троих. А потом пришлось глубоко сожалеть о переедании. Скорость реакции замедлилась, запаса здоровья, которого ещё секунду назад хватало на то, чтобы пережить пару укусов, осталось на один чих. Короче, лишние пять пирожных вышли боком в самый неподходящий момент.
   М-да, неужели меня завалят монстры гораздо ниже левелом?! Обидно.
   Превосходство в классе и абилка "Второе дыхание", автоматически сработавшая после утраты моим персонажем 90% ХП, всё же не позволили позорно сдохнуть. Спустя пару минут противников осталось трое. Причём один из них, как и я, балансирует между жизнью и смертью. Однако, несмотря на многочисленные потери, концентрация выброшенного в кровь монстров адреналина не позволяет им отказаться от желания утащить меня за грань. Рыскают туда-сюда, ожидая, когда откроюсь. У меня нет права на ошибку. Времени вытащить и использовать лечилку, тоже нет. Отвлекусь на мгновение - пропущу решающий удар.
   Итак, похоже, звери решились. Припали к полу, нетерпеливо переминаются, явно готовятся к прыжку. Я сжал крепче рукоять меча, поудобнее перехватил щит. Напряжение с обеих сторон такое, что вот-вот между нами запляшут молнии разрядов...
   Вдруг по подземелью разнёсся душераздирающий вопль. Мелкие крогсы застыли, а потом совершенно по-собачьи прижали к голове круглые мышиные уши, бросились к свободным углам и вжались в них.
   Воспользовавшись моментом, влил в себя большой бутыль зелья восстановления, однако нехорошие предчувствия не добавляли спокойствия, не давали насладиться передышкой. Дикий рёв повторился, и я, взглянув на трясущихся по углам бывших бульдогокрыс, а ныне тойтерьеромышат, ещё больше запаниковал.
   "Чего же, или точнее кого же они так перепугались"? - взволнованно размышлял я, сожалея, что не удосужился заранее ознакомиться с местной фауной. Но теперь удовлетворять натуралистическое любопытство недосуг. Теперь бы, наоборот, как можно быстрее убраться подальше от загадочной неведомой зверушки и забыть о ней, как о страшном сне. А то уж очень тревожные на сей счёт у меня предчувствия.
   Тем более, что основное задание я уже не только выполнил, но и перевыполнил. Счётчик убиенных квестовых вредителей показывал цифирь "53", а диалог миссии сменился предложением посетить лавочника Тариэйра и получить причитающуюся награду.
   "Угу, но ещё бы знать, как выбраться из этой западни", - с тоской глянул я на решётки и не думавшие подниматься.
   Где-то над головой, на верхнем ярусе катакомб послышалась шаги тяжёлой поступи кого-то, не сомневаюсь, большого и ужасного. Взгляд мой отчаянно заметался по стенам, полу и потолку, в поисках каких-то, ранее незамеченных кнопок или рычагов, открывающих заграждения.
   В дыру на потолке свесилась огромная драконья башка, изо рта которой часто-часто вырывался раздвоенный чёрный язык. Сделав оборот на триста шестьдесят градусов, как будто череп держится на шарнирах, вновь прибывшее существо оглядело нашу недружную компашку и втащило в сразу ставшее тесным помещение свою немаленькую тушу.
   Гость оказался здоровенным антрацитовым вараном пятьдесят пятого уровня. Однако это был не просто моб - а моб-чемпион, или как их ещё называют мини-боссом. То есть дури и здоровья ему не занимать. Исходя из опыта, могу авторитетно заявить, что проще схлестнуться с паровозом из пяти-шести особей, нежели с одним чемпом. Поэтому приготовился к худшему.
   К счастью, первыми гигантскую ящерицу привлекли крогсы, в ужасе заметавшиеся по залу. Сильных надежд на то, что варан нажрётся и оставит бедолагу-эльфа в покое, я не питал, поэтому продолжил лихорадочно искать выход. Безбашенно кидаться на противника с утроенными, относительно моих характеристик, параметрами и какой-нибудь гадкой способностью, а то и не одной (фишка всех чемпионов), было бы чистым самоубийством. Тут нужна, как минимум, ещё пара помощников или хороший лекарь.
   При последней мысли, почему-то сразу вспомнилась Виталиэль. Её застенчивая улыбка, от которой так сладко ноет сердце, огромные голубые глаза, в которые можно провалиться и утонуть, золотые волосы, которые так приятно гладить, и цветочный аромат которых пьянит слаще вина...
   Из совершенно неуместного, в данных обстоятельствах, состояния витания в облаках, меня вывела наступившая на мгновение тишина. Огромный моб расправился с мелкими жертвами, и теперь взгляд варана с гастрономическим интересом упёрся в меня. Из пасти все ещё торчали задние лапы последнего крогса, которого монстр заглатывал живьём. До моего чуткого слуха даже донеслось глухое обречённое поскуливание бедолаги.
   Великанская рептилия сделала неторопливый шаг (действительно, куда спешить, если ни куда я не денусь с "подводной лодки"?) и жутко изумилась, когда "десерт" неожиданно, спрыгнул прямо в протекающие внизу фекалии и уронил за собой сегмент решетчатого пола.
   Погрузившись по самый пояс в густую массу без запаха, но с таким привычным цветом кабачковой игры, я, загребая руками, насколько возможно быстро, рванул прочь. Благо решётки перекрывали проходы только до уровня настила. Позади раздавались удары огромного тела о металл, и тоскливый, какой-то даже обиженный, рёв. Тупая скотина, к счастью, не смекнула преследовать меня тем же путём.
   Миновав пару поворотов, я выбрался из канавы на уровень пола и что духу припустил к выводящему из подземелья отнорку, стараясь держаться уже зачищенных и помеченных на карте коридоров.
   Добрался без приключений. И уже через десять минут получал от радостного лавочника причитающиеся ништяки. Меня, вываськанного в подозрительной субстанции, одарили озадаченным взглядом и мешочком тех самых корней валенийской эратки. Оказывается, эти непрезентабельно выглядящие серые, сухие веточки весьма ценный ингредиент. Алхимики готовят из них особое варево, используемое кузнецами при закалке. Что, как минимум вдвое повышает прочность стали.
   А ещё меня известили, что во всей столице всего две лавки имеют право торговать подобным товаром. Само собой, монополия на что-то, никогда не способствовала низким ценам. Например, мой крошечный мешочек тянул на пятьдесят золотых, а для того, чтобы приготовить зелье для закалки хотя бы одного меча, таких мешочков требуется два десятка. И это не считая работу алхимика и кузнеца. Но, если учесть, что готовое зелье или, тем более, закалённый клинок, стоили на несколько порядков дороже, то, думаю, стоило помучиться, добывая сей немаловажный ингредиент, путём многократного повторения квеста.
   Помимо прочего меня наградили кошелём с деньгами, из расчёта по одному золотому за каждого убиенного крогса. Однако, как выяснилось, на этом задание ещё не завершилось. Выдав причитающееся, Тариэйр сунул мне в руку письмо и поручил доставить корреспонденцию в приёмную эйру Мейтару.
   По дороге обратно, на одной из площадей, я обратил внимание на доску объявлений. И, к своему неудовольствию, обнаружил там призыв о помощи, от только что покинутого мной лавочника. Нужно было избавить его от неких существ, промышляющих в подвале. Пометка "в данный момент не активно" и тикающий в обратном направлении счётчик, указывали, что доступным данное явно повторяющееся приключение станет только через сутки. Блин. Знал бы, что Дуреймар послал меня на ежедневку, за одну и ту же работу сорвал бы двойной куш!
   Но ознакомившись с текстом задания более внимательно, я понял, что различия все же есть: в моём журнале в качестве приза значилось: "Вариативно", а в объявлении награда чётко соответствовала тому, что выдал мне Тариэйр. То бишь, по прибытии к месту службы я отгребу ещё каких-то бонусов. Это радует, но впредь всё равно стоит быть внимательнее и не пропускать информационные доски, мимо которых буду проходить.
   На всякий случай я запомнил координаты всех выдающих квесты НИПов, отметившихся на данной стене и уже без остановок достиг знакомых ворот.
  
   Глава 7
   Гов... м-м-м грязь, а точнее органические отходы, в которые я невольно угодил, сами собой постепенно испарились. Поэтому в канцелярии, пред бессменно восседающим за столом Вайталином я нарисовался, как гусар:, в отутюженной одежде, начищенных до блеска сапогах и накрахмаленных усах (шучу, усы в Ала-Арне растут только у гномов и людей). Эльф улыбнулся, увидев меня и дружелюбно, будто повстречал старого знакомого, изрёк:
   - А, Филадил! Какими судьбами?
   - Да вот, - устало повёл я плечами, - подсобил лавочнику Тириэйру избавиться от канализационных крогсов, а он и попросил меня передать вам письмо.
   - О, замечательно! Давай его скорее сюда! - протянул ординарец руку.
   Я отдал конверт и замешкался, не зная, что теперь делать. Вроде поручение выполнил, но сообщений о его завершении нет.
   - Погоди там, - махнул рукой в сторону крыльца Вайталин и принялся вскрывать конверт.
   Через несколько минут он пригласил меня обратно и объявил:
   - Эйр Тариэйр весьма доволен твоими услугами и просит отметить соответствующим образом. Но мне кажется, - Филадил удостоился изучающего взгляда, - ты не достиг необходимого уровня мастерства.
   - Вам виднее, - стараясь скрыть разочарование, промолвил я.
   Ординарец открыл выдвижной ящик стола и достал оттуда кругляш, похожий на фишку из казино.
   - Ладно, вот, держи, - протянул он мне цветной диск, - сходи в тренировочный зал.
   "Это что, типа утешительная награда? - опешил я, и в самых расстроенных чувствах отправился искать этот самый зал"
   Оказалось, что тренировочный зал и тренировочная площадка - это не одно и то же. Если на второй было густо от махающего разного рода орудиями убийства эльфов, то в просторном помещении с высокими потолками и уставленными вдоль стен странного вида манекенами, было пусто.
   Ну и что тут делать? Подойдя к одному из болванчиков, я внимательно осмотрел постамент, на котором тот стоит. На небольшой колонне, о которую рукой опирается деревянная кукла в доспехах и с торчащими за спиной рукоятями парных мечей, имеется прорезь. Как для монеток на копилке. А находящийся над щелью цветной рисунок монетки, один в один, как выдал мне Ватайлин, не оставлял ни малейших сомнений в том, что мне предлагается сделать.
   Как только фишка исчезла в монетоприёмнике, манекен ожил, задвигался и механическим голосом загалдел:
   - Пожалуйста, обнажите оружие и приготовитесь к бою! Пожалуйста, обнажите оружие и приготовитесь к бою! Пожалуйста, обнажите оружие и приготовитесь к бою!..
   Ух-ты! Я поступил так, как просило чучело, и достал меч со щитом.
   - Сканирование противника, - выйдя на середину зала объявил искусственный воин, - Выбор оптимального рисунка боя. Конфигурация завершена. Как только будете готовы к тренировке произнесите команду "Атака!"
   Встав напротив, я произнёс:
   "Атака!"
   Манекен сразу же подскочил и обрушил на меня град ударов. Я уверенно принял их на щит, противник, словно мячик, отпрыгнул в сторону и предпринял попытку достать меня уже с другой стороны. Неутомимый голем ни на секунду не снижал скорости, выдавая десятки ударов в секунду. И даже, казалось, наращивал темп. Так что довольно скоро я жутко вспотел, тяжело дышал и едва успевал парировать выпады. Голова гудела от звона метала о метал, а в глазах рябило от сумасшедшего мелькания мечей и снопов искр. Сколько мы кружили по залу я не знаю, но в какой-то момент манекен неожиданно замер и сообщил:
   - Тренировка закончена! Спасибо за компанию!
   - Пожалуйста, - слегка опупевая, хмыкнул я, глядя в след возвращающемуся на исходную тренажёру.
   Деревянный робот уже минут пять, как окончательно замер на своей подставке, а мне всё никак не удавалось восстановить дыхание. Да, здорово погонял, чертяка! Я уважительно поглазел ещё какое-то время на боевую копилку, а потом обратил внимание на то, что весь чат забит сообщениями о повышении характеристик.
   Оказалось, что пока мы сражались, Филадил на пять пунктов поднял силу, на две единицы увеличил ловкость и на целых десять баллов повысил мастерство владения щитом! Плюс овладел новым умением: "Противостояние амбидекстеру"! Да вдобавок, на что в горячке схватки, совершенно не обратил внимание, апнул новый левел. Продуктивно, в общем, помахались.
   "Половина уровня менее чем за полчаса! М-да, крутой манекенчик", - по-новому, с ещё большим восхищением глянул я на своего недавнего оппонента, - "Подозреваю, когда сервер откроется, за подобными жетончиками начнётся настоящая охота".
   Секретарь в приёмной даже не стал выслушивать отчёт о завершении тренировки. Только взглянул, считав характеристики, вытащил из ящика стола нашивку и протянул мне.
   - Поздравляю тебя, воин, с присвоением очередного звания! - торжественно произнёс ординарец и собственноручно прикрепил отличительный знак. К слову сказать, ничего особенно лейтару для этого делать не пришлось, просто пришлёпнул "соплю" на рукав, подержал пару секунд, и та намертво прилипла к материи.
   >Поздравляем! Вас повысили по службе!
   Ваше новое воинское звание - Рекрут второго круга
   Заслуги перед короной - нет
   Награды - нет
   - Рад стараться! - радостно прищёлкнул я каблуками, вытянувшись по мтойке смирно.
   - Молодец! Так держать! - похвалил меня офицер.
   - А есть ещё задания? - решил понаглеть я.
   - Завтра приходи, - махнул Вайталин рукой, - на сегодня свободен.
   Эх, жаль. Похоже, "вкусный" квест нынче больше не дадут. Прокачка нескольких уровней в сутки мне бы не помешала. Пойду тогда набранные на доске задачи выполню что ли, дабы не терять все положенные на сегодня плюшки.
   Остальные задания оказались из разряда "подай-принеси". Никогда не любил быть мальчиком на побегушках, однако подобные курьерские поручения преследовали одну цели - познакомить игроков со столицей. За несколько часов я побывал почти во всех кварталах города и, должен признать, под конец начал весьма неплохо ориентироваться в переплетении улиц без помощи навигатора. Конечно, имеется ещё уйма скрытых мест, куда так просто не попасть, разве что случайно наткнусь, или кто из неписей укажет, хотя последнее не с моей положительной кармой. Потому как подобные злачные местечки охотнее раскрывают свои секреты любителям идти кривой дорожкой криминала. Короче вторая половина дня выдалась бедноватой в плане прокачки воинских умений, зато очень положительно сказалась на моей городской и фракционной репутациях. Что, в свою очередь, открывала и доступ к ряду новых заданий и расширенному ассортименту товаров в лавках, система скидок и бонусов в которых также была завязана на эти, на первый взгляд, не особо важные циферки.
   Последним квестом на сегодня стала просьба молоденькой травницы:
   "Дилемма живописца"
   Художник Елефирэй в отчаянии. Градоначальник заказал ему картину жены с вплетённым заклинанием "Живой портрет", а у него закончились ингредиенты для зачарованных красок. Впрочем, их можно достать у магистра алхимии Низиэйр, из магической академии.
   Помогите Елефирэю и принесите недостающие компоненты.
   Награда:
   +1 к репутации с гильдией живописцев.
   +1 к репутации с магической академией
   Местный центр культуры и образования, что, кстати, неудивительно, обнаружился неподалёку от дворца, в самом богатом квартале, где селились исключительно знатные особы и успешные купцы.
   "Ну да, магическая академия это вам не казарма", - почесал я тыковку приблизившись к высокой золочёной ограде, за коей раскинулся чудесный парк.
   Ворот в заборе не оказалось. Их функцию выполняло мерцающее изумрудное сияние магического барьера, которое, впрочем, пропустило меня без каких-либо проблем. Видимо чудо-калитка каким-то образом опознала, что мой альтер-эго имеет право пребывать на территории учебного заведения. Иной охраны, если таковая была, я не заметил.
   Тропинка из жёлтого кирпича, вела к центру зелёной зоны, мимо прячущихся в тени кустов беседок и скамеек, мимо озера с белыми и чёрными лебедями, мимо ажурных фонтанов и изящных статуй. Необъятная территория парка, наводила на мысль, что тот не уступает размерами и красотой королевскому. Жируют колдунишки. Поют птицы, жужжат насекомые, вечернее солнце бросает прощальные лучи на окружающий пейзаж, превращая всё вокруг в расплавленное золото. По дорожкам сквера неспешно бродят отдыхающие студиозы и то тут, то там слышится весёлый смех и негромкие разговоры. Лепота!
   Под влиянием момента на меня вдруг накатила тоска по родному универу, по субботним посиделкам в крошечной пивнушке неподалёку от альма-матер, по такой вот непринуждённой болтовне с приятелями-одногруппниками.
   Грустно вздохнув, я отправился дальше.
   Местный "Хогвардс" представляет собой монументальный комплекс из четырёх колоссальных строений, раскинувшиеся на большой поляне в центре парка. Помимо наземных коридоров-переходов, два учебных корпуса посередине и две общаги по бокам (мужская и женская) соединялись между собой прозрачными подвесными мостами, предполагаю из зачарованного на прочность горного хрусталя. Это выглядело стильно, ну очень стильно!
   Пока я шёл к правому административному зданию, в котором, судя по указаниям навигатора и обитал нужный мне персонаж, тусующиеся вокруг молодые волшебники с любопытством пялились на меня, но с глупыми вопросами не приставали.
   - Солдатик, а ты случайно не заплутал? Тут казармы нет! - всё-таки раздался за спиной надменный голос.
   По сторонам послышались ехидные смешки.
   "Ну почему всегда найдётся хрен, который считает себя круче всех и решит выпендриться?" - мысленно скрежетнул я зубами, однако ИскИн мне сразу напомнил, что вокруг всего лишь виртуальная реальность и подобная ситуация всего лишь очередной игровой момент:
   Задание "Конфликт"
   Молодой студент магической академии Гилион, решил самоутвердиться перед товарищами за ваш счёт. Рискнёте ли вы отстоять своё доброе имя или проглотите обиду и продолжите путь?
   Награда: +1 к доблести.
   Примечание: Убивать противника нельзя. Только наказать.
   Хм. О доблести я читал в игровой справке. Эта величина явно не влияла на показатели персонажа, но при этом могла отразиться на игровом процессе. Большинство НИПов более благосклонны к геймерам с повышенным уровнем доблести, с большей охотой делятся с ними слухами, позволяют обнаружить новые скрытые квесты или помогают облегчить прохождение уже взятых старых.
   Уровни у нас с этим выскочкой совпадают, но я ещё в школе мечей умудрился обзавестись довольно неплохим набором бижутерии с защитой от магии. Не легендарку, конечно, однако весьма близко к тому. Поэтому я, ни секунды не сомневаясь, повернулся к вопрошавшему и насмешливо ответил:
   - Ой, а ты что же, любезный, решил меня проводить к выходу? Так я не по этим делам. Найди лучше себе подружку!
   Главная особенность толпы, это её переменчивое настроение. Даже если это толпа твоих сокурсников. Об этом не стоит забывать, когда пытаешься покрасоваться перед публикой. Мой оппонент сей момент не учёл и сейчас, раздавшиеся вокруг смешки направлены были уже в его адрес.
   - Да ты! Ты-ы-ы!..- вспыхнул он, - однако, словарного запаса для выражения мысли явно не хватило.
   - Ядом только не захлебнись, - посоветовал я и собрался уже отправиться дальше по делам, но меня схватили за плечо и развернули.
   - Дуэль! Сейчас! - брызжа слюной, прошипел наглец в лицо.
   - Да, пожалуйста! - с готовностью ответил я, отстраняясь от нахала, и даже помахал рукой перед носом и скривился, делая вид, что почуял несвежее дыхание.
   Похоже, последнее действие тоже не укрылось от окружающих, вызвав новые смешки и ещё больше негодования со стороны Гилиона.
   Все стоявшие поблизости студиозы быстренько сгрудились в кучу, окружив меня, и повели куда-то в сторонку, судя по всему, подальше от взглядов преподавателей и лишних зевак.
   Наш путь окончился на небольшой полянке, на другом от корпусов университета берегу декоративного озерца, укрытого от посторонних глаз аллеей толстостволых широколистных деревьев. Из того, как организовано народ распределился по краю места разборок, я сделал вывод, что подобные мероприятия тут не редкость.
   Соперник начал баффаться, а я стоял и прикидывал по спецэффектам, что именно он там на себя накладывает. Серьёзных боевых заклинаний оказалось всего три. Если не ошибаюсь, то: на скорость, на силу магической атаки и щит от физических повреждений. В общем, то что требуется в нашей ситуации. Остальное мишура.
   - Ну, вижу, ты готов? - усмехнулся я, и без особой надежды бросил в пространство: - Может и меня кто обкастует?
   Зрители только злобно хихикали.
   - Ну, нет так нет, - пожал я плечами при этом, прикидывая насколько моя бижа ослабит нюки колдуна-недоучки.
   И тут, вдруг совершенно неожиданно меня окатила слепящая волна, а в углу интерфейса, у полоски здоровья, вспыхнула иконка антимагической защиты.
   - Думаю, так будет справедливей! - раздался за спиной звонкий девичий голосок, перекрывая возмущённый гомон окружающих.
   Выяснить, кто из магичек решил меня поддержать, я не успел, так как противник здраво подумал, что врагу вполне может обломиться ещё каких-нибудь плюшек, и решил незамедлительно атаковать.
   Эльф, оказался природником и не удивил какой-то нестандартной тактикой или заковыристыми заклинаниями. Нет, конечно, будь он игроком, а не неписем, вполне можно было наткнуться и на мага-элементалиста с уклоном в огнь, землю, воду, воздух, или все вместе по чуть-чуть. Однако искусственные жители виртуальной вселенной очень редко отступали от классических канонов. В частности, остроухие волшебники Великого леса чаще всего были именно адептами Природы.
   Я же, в школе мечей, провёл не один тренировочный поединок с такими противниками и уже примерно представлял, как будет складываться картина боя. Как и ожидалось, первым делом меня постарались обездвижить. Поэтому приметив, что колдун выкинул в мою сторону руки и что-то зашептал, отпрыгнул, как можно дальше в сторону. В месте, где только что стояли мои ступни тут же взметнулись землисто серые корешки и стали слепо шарить по траве в поисках жертвы.
   Упрямый маг всё пытался меня зафиксировать, а я, то прыжками, то перекатами уходил от атак, постепенно сокращая дистанцию. Однако оппонент оказался не так глуп, как хотелось, и при очередном рывке подловил меня, выбросив в пространство перед собой облако едкого газа.
   Волшебство, в которое я с разгона вляпался, оказалось усыпляющим. Но действие его, к счастью, ослабилось моими резистами до двадцати процентов. В общем, я не уснул, но двигаться стал, как сонная муха. Ни о каких дальнейших прыжках и кульбитах речи уже не шло. А между тем преодолена только половину разделяющего нас расстояния.
   У меня было огромное желание достать арбалет и нашпиговать нахала болтами, как утку яблоками, но дело в том, что оружие заряжено боевыми снарядами, а в квесте чётко прописано, что убивать противника запрещено.
   Вместе с тем, время дебафа бижутерия также существенно снизила, и оно истекло быстрее, чем маг успел подловить меня корешками. Впрочем, виду о том, что сие случилось, я пока не показывал.
   А юный маг, меж там, на свою беду, решил приготовить что-то действительно убойное, и как следствие долгокастуемое. Парень даже глаза закрыл, и язык высунул от усердия. Смекнув, что второго шанса может и не представиться, я рванул к застывшему столбом кастеру и совершенно без изысков оглушил Гилиона щитом.
   >Квест: "Конфликт" завершён! Получена награда: +1 к доблести! - тут же поздравила меня система.
   Остальные студенты оказались правильными товарищами, и эскалации конфликта предпочли мирное отступление. Подхватив бесчувственную тушку собрата, и понуро опустив уши, они спешно удалились.
   - Молодец! - послышался за спиной звонкий голосок. Какой-то до боли знакомый голосок!
   Обернулся и застыл от неожиданности.
   - Ну, здравствуй, Филадил, - с мрачным выражением на личике поприветствовала меня Виталиэль.
   Почему-то от того, как сухо это было произнесено и от позы принятой эльфийкой, по спине протопал табун спасающихся бегством мурашек. Руки в боки, отставленная в сторону изящная ножка отбивает носком кожаного сапожка нервный ритм, глаза прищурены, крылья курносого носика сурово раздуты. Для полноты картины не хватает только чугуниевой сковороды в правой руке. Хотя, нет. Подобный девайс в тонкой ручке воздушной эльфийки будет смотреться неуместно. Только мифриловая, только хардкор!
   Единственное, что я смог проблеять в своё оправдание, было банальное:
   - Витусь, та история с Мартой - это совсем не то, о чем ты думаешь...
   Попрожигав меня глазами ещё десяток секунд, Ви вдруг широко и искренне улыбнулась во все тридцать два зуба, а затем, взвизгнув, сорвалась с места и повисла у меня на шее.
   - Дурак, - прошептала она мне на ухо, - я уже давно с этим разобралась.
   С облегчением перевёл дух и возблагодарил всех местных богов за то, что помогли избежать неприятных разборок.
   Я двигался по дорожке в сторону корпусов академии. Рядом в припрыжку шла Вита, взявшаяся проводить меня к магистру-алхимику, и без умолку щебетала, пытаясь за короткое время рассказать всё, что с ней случилось со времени нашего расставания в Хрустальном Ручье.
   За прошедшие месяцы девушка не столько подросла, сколько округлилась в стратегических местах и от этого стала ещё прелестнее. О чем я не преминул ей сообщить, вклинившись в небольшую паузу в восторженной болтовне.
   - Спасибо! - зарделась она от комплимента и. потупив глаза, совершенно невпопад с произнесённым ранее, выдала, - Знаешь, я по тебе скучала.
   Это простое признание заставило меня солнечно улыбнуться. Я ведь тоже часто вспоминал остроухую хилершу. Ещё бы - её прощальный подарок ни раз и ни два вытаскивал меня из полной задницы. Но дело не только в этом. Себе-то врать бесполезно. До встречи с ней я довольно пренебрежительно относился к неигровым персонажам, считая их всего лишь "мебелью", элементами окружающего меня игрового мира. Но вот с Виткой почти с самого начала все было по-другому. Ещё с острова Руума у нас разгорелся бурный роман, который, постепенно, изменил нас обоих. Очеловечил что ли. Причём как её, так и меня.
   Она с каждым днём совместного общения становилась все живее и эмоциональнее. Мгновенно подхватывала все мои словечки, смешно вворачивала их к месту и не к месту, заразительно смеялась над шутками. А я, потихоньку, смягчался и забывал, что общаюсь с машиной, программным кодом, набором скриптов. И вот сейчас жадно глядел на идущую рядом очаровательную девушку и понимал, что не желаю её отпускать...
   Тусклый свет уличного фонаря падал в окно съёмного гостиничного номера, выхватывая из темноты часть недорогой обстановки и кусок цветочного узора на дальней стене. Виталиэль водила по моей груди изящным пальчиком, выписывая замысловатые восьмёрки и завитушки. Наши тела крепко прижимались друг другу, а взгляды говорили больше чем любые слова.
   - Ты меня больше не оставишь одну, Фил? - нарушила тишину эльфийка.
   - М-м-м? - удивлённо вздёрнул я брови.
   - Не оставляй. Ладно? - всхлипнула она и пожаловалась: - Мне без тебя почему-то так плохо.
   Магичка привстала, оперлась на локоть, открыв моему взору скрытую до этого под одеялом аккуратную упругую грудь и доверительно сообщила:
   - Я давно заметила, что ты странный.
   - Странный?
   - Ну, не такой, как все.
   - Хуже или лучше? - прищурился я.
   - Лучше! - довольно заявила обнажённая волшебница. - И мне это нравится!
   - Хм, рад слышать.
   - С тобой очень интересно общаться, - продолжала откровенничать девушка. - После того, как мы познакомились, у меня будто глаза открылись. Я вдруг заметила, насколько остальные парни скучные, мелочные и, не знаю, как правильно сказать, тормознутые что ли. Да и не только парни. Все. Фил, ты даже не представляешь, как невыносимо нудно каждый день смотреть на пресные рожи окружающих. Они как... как...- собеседница запнулась и нахмурено подыскивая подходящее слово.
   - Как неживые? Как куклы? - осторожно предположил я.
   - Да-да! Вот именно! Как тренировочные манекены, - обрадовалась подсказке Вита, а потом ещё немного задумавшись, выдала такое, что у меня совсем глаза на лоб полезли:
   - Да они ни даже ни одной шутки не понимают.
   - Ты пыталась шутить? - я даже привстал в кровати.
   - Почему пыталась? - надула губки подруга. - Я ведь помню все твои приколы и даже несколько своих придумала.
   - А ну-ка, - с интересом уставился на ушастое создание, - не расскажешь?
   - Ну-у, ладно, - кокетливо согласилась красотка, окончательно выбралась из-под одеяла и уселась посреди кровати по-турецки, отвлекая меня от рассказа выставленными на обозрение прелестями.
   Нет, эта девушка продолжает меня поражать! После наших развесёлых похождений в Хрустальном Ручье, жизнь в академическом кампусе показалась ей скучной, и она стала усиленно придумывать, как бы добавить в оную ярких оттенков.
   План в её головке, несмотря на блондинистость, созрел быстро, но необходим был соответствующий повод. Этим самым поводом послужил праздник урожая. Насколько я понял из сбивчивых объяснений самой виновницы, сей красный день эльфийского календаря являлся чем-то средним между чествованием прихода осени и Хэллоуином.
   В преддверии торжества студенты украшали корпуса родной альма-матер разноцветными гирляндами из листьев и цветов, а также разнообразных даров, на которые природа щедра в эту пору. На свою беду ничего не подозревающие о подвохе преподаватели назначили Виталиэль ответственной за подготовку тематических фонариков в виде духов урожая (тех самых стра-а-ашных тыквенных голов).
   - Ну подумаешь, что к заклинанию светового шарика я добавила ещё кое-что из вычитанного в библиотеке, - не испытывая ни малейшего раскаяния похлопала ресничками остроухая бестия. - Никто ведь не пострадал.
   Ну да, полезшие ровно в полночь из заботливо приготовленных милой эльфиечкой фонариков фантомы. Да, физического вреда причинить они никому не могли - это факт. Но беда заключалась в одном, что окружающие об этом не ведали и, не на шутку перепугавшись, с истерическими воплями ломанулись во все стороны.
   Однако самой шутнице толком покуражиться не удалось, поскольку вторая её шалость оказалась не столь невинной. А все потому, что обледеневшая лестница не способствовала безопасному спуску и, как следствие, сохранению здоровья поддавшихся панике студентов, стремящихся поскорее покинуть наполненное ужасными призраками помещение общежития. Пришлось срочно залечивать ссадины да переломы у нескольких десятков пострадавших. Преподавателям, конечно, тоже кто-то донёс про инцидент и те сильно негодовали. К счастью, проказнице, тщательно замаскировавшей следы своей внеурочной деятельности, удалось выйти сухой из воды.
   - Обидно только, что весело было мне одной, - надув губки пожаловалась Виталиэль, обсмеявшемуся до слёз мне.
   Ну что с ней поделаешь? Пришлось успокаивать, в меру сил и возможностей.
   Утром, после очередной порции взаимных ласк, кудесница упорхнула на лекции, а я направился в расположение гвардейцев за новыми заданиями.
  
  
   Глава 8
   И поскольку непосредственным начальником подразделения Филадила значился Дуреймар, то сначала я, было, сунулся к нему. Но, оказывается, командир уже услал его куда-то. Данное известие совершенно меня не огорчило, а совсем даже наоборот. Что-то не улыбалось мне после замечательно проведённой ночи выслушивать всякие мерзости от этого напыщенного индюка. В замечательном расположении духа я привычно направился в канцелярию.
   - А-а, Филадил! Ты очень кстати! - приветствовал меня секретарь Вайталин и выдал два конверта. - Вот разберись-ка с этим.
   Первым просителем оказался уже известный лавочник, страдающий от грызунов-мутантов. А вот второе письмецо предназначалось некоему маршалу Лизиэлеру, обитающему, судя по маркеру на карте, в королевском дворце. Любопытно.
   Естественно, первым делом я побежал по уже знакомому маршруту, дополнительно прихватив задание-близняшку на доске объявлений. Вихрем промчался по уже знакомым закоулкам канализации, обходя огородами комнату-ловушку, спокойно набил положенное количество монстров и, сорвав двойной куш, направился во дворец.
   В отличие от магической академии, тут уже имелся полный набор защитных сооружений: и высоченный забор, и мощные ворота, и многочисленная стража, и даже колдовской щит.
   Территория за забором была просто огромной, а чтобы описать великолепный парк, доведённый заботливыми руками эльфов-садовников до совершенства, просто не хватало слов!
   Тут тебе и подстриженные под линеечку газоны, и невиданные доселе цветы, кустарники и деревья, среди которых бродят пара белоснежных единорогов. Что удивительно, городской шум совершенно не проникал за стену, и по округе разносился лишь весёлый птичий гомон и стрёкот насекомых. Идиллия!
   Сам же дворец оказался каким-то лёгким, воздушным, игрушечным, и не таким большим, как я себе представлял.
   Выложенная разноцветной плиткой дорожка привела прямо к главному входу, подле которого уже поджидал чопорный дворецкий. К самому маршалу меня, естественно, не пустили. Цапнув из протянутой руки конверт, королевский служащий резво удалился. Даже не поблагодарил, гад.
   Пожав плечами, я уже решил было отправиться на выход, но тут в голову пришла светлая мысль:
   "А почему бы не побродить по территории? Осмотреться. Когда ещё сюда попаду?"
   Сказано/подумано - сделано! Лады не попадаться лишний раз на глаза страже, экскурсию свою начал второстепенными коридорами. А чтобы не заблудиться маршрут прокладывал по направлению часовой стрелки.
   Ну, что сказать, снова хвала и честь талантливым гейм-дизайнерам, на совесть потрудившимся над детализацией данной локации! Пускай резиденция виртуального короля относительно невелика, в сравнении с европейскими монархами, но посмотреть тут очень даже есть на что. Эдакий эльфийский филиал Эрмитажа, Третьяковской галереи и Лувра в одном флаконе. Причём, вдвойне подкупает то, что представленные здесь картины, гобелены, резная мебель и прочие элементы фэнтези-роскоши являются не экспонатами музея, а обыденностью, предметами обихода. Такими, как вешалки в прихожих, зеркала в ванных комнатах, шторки на кухонных окнах, пуфики у прикроватных тумбочек или магнитики на холодильниках наших квартир.
   В какой-то момент взгляд уцепился за прячущуюся в тени одной из колонн дверь. Её непритязательный вид настолько диссонировал с окружающими декорациями, что я не смог проигнорировать и безучастно прошагать мимо. Особо ни на что не рассчитывая, взялся за ручку и весьма изумился, обнаружив, что дверь не только не заперта, но и без скрипа поддалась, открывая взору длинный ряд ступеней, ведущих в тайные глубины поддворцовых помещений. Засвербевший в одном месте дух новых приключений заставил, практически не задумываясь, ступить в мрачное подземелье.
   Хотя насчёт мрака, я всё же поторопился делать выводы. На стенах длинного петляющего коридора иногда попадались крошечные магические ночнички, которые толком ничего не освещали, но позволяли перемещаться, не натыкаясь на стены. А когда глаза окончательно привыкли к отсутствию иллюминации, то даже появилась возможность разглядеть контуры цилиндрических опор, переходящих в арки и подпирающих невысокий потолок. Ширина туннеля, по которому двигался мой персонаж, также не отличалась выдающимися показателями и составляла немногим менее двух с половиной метров. Пол же был выложен в шахматном порядке чёрными и белыми плитками.
   Поддавшись детской привычке, я двигался вперёд, стараясь наступать только на светлые квадратики. Когда практически доскакал до следующей двери, уже маячившей в темноте, за спиной послышались негромкие голоса. На одних рефлексах успел метнуться в густую тень ближайшей колонны, и в этот момент проявилось оранжевое пятно то ли факела, то ли магического фонаря.
   Звука шагов слух не улавливал, что в общем-то неудивительно, поскольку эльфы передвигаются совершенно бесшумно, а вот шёпот неизвестных, как они не таились, отлично разносился в окружающей тишине.
   - Так, стоп! - совсем уж громко предостерёг один из неизвестных - С этого места ступайте только по белым плиткам. Иначе поднимется тревога.
   Меня прошиб холодный пот, когда я осознал, что не попался в ловушку лишь потому, что детство в попе заиграло.
   Наконец, в неярком свете заколыхалось около десятка силуэтов. Уточнить количество и подробностей разглядеть членов группы я не рискнул, ибо ещё сильнее вжался в закрывающий меня столб и даже дышать старался через раз.
   После того, как не заметивший лазутчика отряд миновал меня и скрылся за второй дверью, выждал ещё пару минут и двинулся следом. Крадучись преодолел шестнадцать ступней довольно крутого подъёма и очутился уже в гораздо более просторном и богато обставленном коридоре. Его выкрашенные в золотой цвет стены были плотно увешаны изображениями с различными пейзажами. Сперва я не обратил на полотна особого внимания, но внезапно меня насторожило какое-то движение. Никого не обнаружив, я получше пригляделся к одной из репродукции, где пустынный песчаный пляж переходил в сосновый лес, и с удивлением понял, что картинка-то живая! Волны на чудо-холсте, действительно, то набегают на берег, то отступают, а деревья мерно раскачиваются под порывами ветра. Ну, прямо натуральный телевизор! Только звукового сопровождения не хватает.
   В какую сторону ушли таинственные посетители неясно, поэтому на удачу выбрав направление, пошёл налево. И похоже угадал, так как всего через десяток шагов из-за находившейся в пяти шагах очередной двери донеслась невнятная ругань и лязг метала. Метнувшись к ней, прислушался, но кроме вышеозначенного шума, ничего нового не услыхал. Тогда, по-прежнему влекомый неуёмным любопытством, я медленно потянул за рукоять, заглянул внутрь. В тёмном закутке за порогом никого не было. Но дальше тоннель переходил в узкую лесенку. А та вела на балкон, простирающийся вдоль стены огромного зала. И уже на этом самом балконе обнаружилась спина эльфа с невероятной скоростью, чуть ли ни как у моего арбалета-пулемёта, выпускающего куда-то вниз стрелу за стрелой.
   Из-за шума разгоревшегося боя лучник меня не услышал, поэтому я смог подойти почти вплотную и заглянуть вниз.
   У дальней стены тройка остроухих прикрывала трон и отражала атаки другой более многочисленной бригады, пытавшейся к этому самому трону прорваться. Несколько мёртвых тел уже валялось у подножия королевского кресла и, судя по всему, принадлежали они защитникам его величества, с самого начала оказавшимся в меньшинстве. Сам же Лирилейл Четырнадцатый, прикрываясь спинкой массивного предмета интерьера, исполнял роль мага поддержки, удерживая над защитниками волшебный купол и блокируя массированные атаки двух колдунов-стихийников противоборствующих сил.
   Сразу сориентировавшись, что к чему, я выхватил меч и обрушил его на стоявшего рядом изменника, посылавшего свои предательские снаряды в правильных парней. Благодаря тому, что атаки сзади враг не ожидал, мне удалось снести ему сразу больше половины хитов. В этот же момент внизу что-то громыхнуло, раздались крики боли и сквернословие. К сожалению, отвлечься и посмотреть, что именно там происходит, мне не позволял резко развернувшийся и тоже мгновенно оценивший ситуацию злодей. Он быстро отбросил лук, выхватил парные клинки и ринулся на меня, осыпая градом ударов.
   Уж не знаю, насколько хорошо этот тип стрелял, но фехтовал он значительно хуже вчерашнего манекена. А потому, без труда приняв все атаки на Оперкулум и дождавшись окончания связки, я нанёс заговорщику оглушающий удар в висок, после чего проскочил под собственным щитом, нанёс роковой укол в сердце.
   > Критический удар! Нанесено 854 единицы урона противнику Лучник-предатель. Лучник-предатель убит!
   Супостат ещё оседал на пол, а я уже бросился к перилам и взглянул вниз. Там всё складывалось не лучшим образом. Из телохранителей короля на ногах держался теперь только один боец, да и то показатель его здоровья колебался в опасной близости от нулевого значения. Первому Лорду пришлось подобрать алебарду с перерубленной рукоятью и, орудуя ею, как боевым топором, самому схлестнуться с нападающими. Получалось у величества, кстати, довольно лихо. Однако два чародея из стана противника постоянно отвлекали, долбя тающую на глазах магическую защиту.
   Миг, и один из ледяных шипов пробил истончившуюся завесу и впился в плечо последнему воину. Тот, застонав, повалился на пол.
   - Сдавайтесь Ваше Величество! - в следующую секунду прокричал кто-то из нападающих.
   И тут я, наконец-то, изготовился к стрельбе, нажал на спусковой крючок.
   В-ш-ш-ш-ш-х-х-х! В-ш-ш-ш-ш-х-х-х! Запел злую песню смерти мой верный скорострел.
   Один из магов расположился прямо под моим балконом. Поэтому я, выпустив залп, не стал дожидаться, пока предатели осмыслят, что власть переменилась и что пора улепётывать, быстренько уронил на его макушку тяжеленный вазон с красивыми белыми цветами, доселе стоявший тут же на широких перилах. Убить, может, и не убил, но нокаутирующий дебафф точно обеспечил!
   Второго кудесника я нашпиговал болтами в первую очередь и лишённые артиллерийской поддержки враги, точнее их изрядно поредевшие остатки, укрылись за огромным перевёрнутым столом из морёного дуба, боясь высунуть оттуда носы. Ну, вернее, пару раз они пытались, но каждый раз пули... точнее болты, угрожающе свистели в миллиметрах от их бестолковых голов.
   Вскоре на той стороне баррикады послышалась какая-то возня, а затем над кромкой столешницы взвился меч с намотанной на лезвие белой рубахой (а может и портками) перепачканной кровью (или не кровью).
   - Ваше Величество! Прикажите вашим лучникам не стрелять! Мы сдаёмся! -взмолился голос несостоявшегося революционера.
   - Бросайте оружие и выходите по одному с поднятыми руками! - не растерялся представитель действующей власти.
   Загремели по дорогой изразцовой плитке железяки, и пред нашими с Лирилейлом Четырнадцатым очами предстали хунтисты-неудачники. Видок у них был не столько жалкий, сколько обескураженный. Ребятки, очевидно, не рассчитывали на столь ожесточённое сопротивление. Они бросали косые взгляды на балкон, в поисках роты, или как минимум взвода королевских стрельцов, но узрев там только меня, непонимающе переглядывались.
   К счастью, осмыслить, что нас с главный эльфом страны только двое, они не успели, потому что двери распахнулись и в зал, топоча как стадо бизонов (эх, а я только что нахваливал чью-то бесшумную поступь), хлынул поток дворцовой стражи. Подоспевшие к шапочному разбору вояки окружили террористов тройным кольцом и наставили на них мечи и алебарды.
   - Уведите! - распорядился король, затем глянул на балкон и сказал. - А ты, герой, спускайся.
   Так как мне неизвестен был стандартный маршрут от балкона до трона, я, недолго думая, перекинув ноги через перила, спрыгнул вниз. Благо лететь невысоко. Но зря я это сделал. Заполонившие зал солдатики оказались чересчур нервными и сразу ринулись в мою сторону, с легко читаемым намерением отыграться за недавнюю промашку. Наблюдавший за всем этим монарх, вскинул руку и крикнул:
   - Стоять! Это свой!
   После с интересом посмотрел на меня, потом на балкончик, затем снова на меня и только на третий раз его прищуренный взгляд остановился на арбалете, который я все ещё сжимал в руках.
   - Филадил, если не ошибаюсь?
   - Так точно Ваше Величество! - вытянувшись по стойке смирно, браво отрапортовал я.
   - Ага, наслышан, наслышан. И о твоём знаменитым изобретении тоже, - улыбнулся приблизившийся король и протянул для пожатия мозолистую пятерню. - Благодарю тебя, воин! Ты спас меня!
   После этого самодержец всея эльфы обернулся к крутящимся неподалёку свитским и потребовал:
   - Наградной набор "За заслуги перед короной"!
   Один из приближённых резво сорвался с места и уже через каких-то три минуты мне на грудь прилепили здоровенный стальной цветок, а на руки выдали свиток, перевитый красной лентой с вышитыми на ней серебряными лилиями.
   >Поздравляем! Вы успешно выполнили уникальное задание "Покушение на короля"! - оповестил ИскИн.
   "О как?" - про себя ухмыльнулся я.
   >Получен знак отличия: орден "За заслуги перед короной".
   Развернув рулончик бумаги и взглянув на описание, я чуть не рухнул, где стоял:
   "Высшая награда Светлого Леса. Можно получить только за особые задания, приравнивающиеся к подвигам.
   Тип: награда, уникальный, скрытый.
   Невозможно продать, передать, потерять.
   Характеристики:
   +100% к показателю доблесть персонажа
   +20% к показателям всех характеристик персонажа
   +20% к показателям всех умений персонажа"
   У-ух, круто! Спасибо, огромное! Вот что значит оказаться в нужный момент в нужном месте!
   И сразу вдогонку:
   > Поздравляем! Вас повысили по службе!
   Ваше новое воинское звание: Лейтар первого круга
   Заслуги перед короной: предотвратил покушение на главу государства
   Награды: орден "За заслуги перед короной"
   Особые отметки: Личный адъютант Его Величества Лирилейла Четырнадцатого
   Так, а вот сейчас не совсем понял. В смысле, "личный адъютант"?..
   В отличие от реальных девушек, Виталиэль отличается завидной пунктуальностью. В кафешку, где мы договорились встретиться, она вошла ровно с шестым ударом часов на ратуше.
   - Привет! - улыбнулся я, галантно поцеловав эльфийке ручку, усаживая её на место и помогая придвинуть стул.
   - Слышал сегодняшние новости? - тут же защебетала она. - Говорят, было покушение на короля. Представляешь? Какой кошмар! Кому вообще могло такое в голову прийти?
   Моё настроение, находилось где-то в диапазоне между "очень круто" и "божественно", поэтому я решил проигнорировать городские слухи, тем более, что о произошедшем знал, так сказать, из первых уст.
   - Вит, а как ты относишься к балам?
   Мой вопрос вывел ИИ девушки из равновесия, и та на несколько секунд зависла. Я даже успел испугаться за её рассудок.
   Но слава местным божественным сущностям и заложенным в функционал НИПов адаптивным алгоритмам, красотка быстро оклемалась и набросилась на меня с обвинениями:
   - Какой бал, Фил?! Ты разве не понял, о чем я только что сказала? Кто-то покушался на нашего короля!
   - Прекрасно слышал, - успокоился я, видя, что с подругой всё в порядке. - Более того, я в курсе последних событий во дворце. Поэтому, собственно, и завёл разговор о торжественной вечеринке.
   - Но... я не понимаю, какая тут связь? - ещё несколько секунд похлопав ресницами, наконец-то сдалась Вита.
   Решив больше не изводить собеседницу недомолвками, я выложил, всё, что со мною приключилось, подытожив в конце:
   - Так что, помимо прочего, у меня имеется приглашение на две персоны на завтрашнее празднование, в честь чудесного избавления Лирилейла Четырнадцатого от лютой смерти.
   - Так это, получается, ты спас короля?! - на всю кафешку взвизгнула Витка и кинулась обнимать и целовать меня.
   - Тише-тише, зачем так орать-то? - простонал я, краем глаза замечая, как стали пялиться на нас окружающие.
   - А орден где? Покажи! - молитвенно сложив ладошки, попросила ликующая моя остроухая пассия.
   - Вот, смотри, - извлёк я требуемое из инвентаря и протянул ей.
   - Фи-и-ил, как же я тобой горжусь! Ты истинный дуб!!!
   Я чуть не подавился пирожным от такого заявления, но вовремя вспомнил, что в местных реалиях данным титулом награждали невероятно крутых эльфов мужского пола. Наиболее близкий синоним к данному слову в русском языке - "герой".
   - О-бо-жаю тебя! - продолжала млеть эльфочка, глядя на меня такими многообещающими глазами, что я даже начал переживать за сохранность кровати в гостиничном номере. И, как оно в последствие оказалось, не зря.
  
  
   Глава 9
   Хиссс, точнее данная королеве четырёхруких кобр клятва не давала покоя. Действие стазис-заклинания, наложенного на яйца, подходило к концу, а я, в круговерти обрушившихся событий, до сих пор не смог подыскать подходящего места для благополучного выведения её потомства.
   Дело в том, что нааги, в отличие от большинства змей или тех же крокодилов, предпочитают "вить" гнезда в местах тёмных, относительно прохладных, хорошо проветриваемых и с определённой влажностью воздуха. Хотя, думаю, если бы передо мной стояла задача найти максимально безопасный и уединённый песчаный пляж, вряд стало бы легче. Ведь помимо прочего, дабы мне самому не пришлось кормить ораву проглотов, желательно, чтобы в окрестностях водились годная для пропитания детёнышей живность. В идеале такая, чтобы мелюзга охотилась на дичь самостоятельно и без риска для здоровья.
   Говоря по справедливости, я слабо представлял, как выполнить все эти требования в условиях загородного базирования школы мечников, а теперь по прибытии в столицу и вовсе растерялся. А меж тем, совсем скоро волшебные коконы, внутри которых останавливается время, рассеются. Если к тому моменту не подыщу убежище или срочно не построю инкубатор, эмбрионы, которым в принципе-то осталось "довысиживать" всего-ничего, погибнут. И толку от того, что я тайком вынес их за пределы полигона, будет никакого. Да и совесть замучает. Обещания, пускай даже данные мобу, приставившему к твоему горлу острый край боевого веера, нужно выполнять.
   Закутавшаяся в одеяло по самую макушку, но выпятившая из-под оного зад, студентка давно сопит в две дырочки, я всё маюсь. Проскрипел мозгами почти до рассвета в поисках верного решения, а толку ноль. Чувствую, что кружит правильная мысль где-то рядом, но никак не ухвачу паршивку за "хвост".
   - Милый, над чем задумался? - приоткрыв один глаз, сонно пробормотала Вита, когда очередной раз повернулась ко мне лицом и заметила, что сосредоточенно сверлю взглядом потолок.
   - Да так, за яйца переживаю, - не стал скрывать от подруги причину своего беспокойства, по-прежнему пялясь в одну точку. - Может ты мне, что дельное посоветуешь?
   - Хм, а что с ними не так? - полюбопытствовала красавица, в шутку предположив: - Неужто у тебя их три?
   - Нет, восемь! - машинально ответил я. И лишь после того, как услышал удивлённый возглас: "Да ну?! Не может быть!" и почувствовал сомкнутые перста бессовестной эльфийки на... гм, определённом участке своего тела, сообразил, что мы с ней говорим немножечко о разных вещах.
   - Ви-и-ит, отпусти-и-и, пожал-уй-ста! - прокукарекал я. Ибо, во-первых, пальпация производилась чересчур холодной рукой, во-вторых, изучающий захват у юной целительницы получился далёко не нежным. - Я зме-и-и-иные и-имею ввиду!
   - В смысле змеиные?! - искусственный разум девушки всё ещё не постиг, о чём толк, но "стальные тиски", слава богам, ослабли.
   Когда я объяснил, в чём дело, и продемонстрировал предметы обсуждения, выложив те в ряд вдоль стены, ничуть не сконфуженная магичка захихикала, после чего внимательно просканировала "киндер-сюрпризы" и отрицательно покачала головой:
   - Увы, продлить действие стазис-заклинания не сумею. Слишком сложное плетение. Мы такое будем курсе на четвёртом-пятом только проходить.
   - Жаль. Ну а насчёт поиска подходящего места есть какие-нибудь идеи? Ты же в Лютиене подольше моего.
   - Даже не знаю, - задумчиво промолвила собеседница и уточнила: - А напомни-ка, чем там нааги питаются?
   - Понятия не имею, - растерянно пожал я плечами. - Забыл поинтересоваться. Но, наверное, как и все ползучие гады, птицами, ящерицами, лягушками, жабами и мелкими грызунами.
   - Пожалуй, что так, - согласилась блондинка, затем дала мне намёк совершенно не свойственный стереотипу, сложившемуся на Земле в отношении обладательниц данного цвета волос. - Однако мелкими ли грызунами? Ведь сами по себе нааги гораздо крупнее обычных кобр.
   - Ты сейчас на крысо-псов что ли намекаешь? - сообразил я.
   - На них самых! Подумай хорошенько, ведь условий лучше, чем в канализации, для яиц не найти! Там влажно, прохладно, ветерок. И крогсы стадами бегают!
   - Верно! Кроме варана, никто из тамошних тварей не осмелится напасть на детёнышей наагов. Но в его клетку змеиным деткам надо просто дать наказ не лазать. А если поначалу и крысюки окажутся крохам не по зубам, помогу им охотиться. Всё равно ведь для эйра Тариэйра задание выполнять придётся.
   - Точно-точно. И городу какая польза! Ежели приживутся, можно будет потом доложить королю и узаконить их пребывание там. Ты же теперь с его величеством, в приятельских отношениях.
   - Эх, Витка, да моя ж ты умница! Обожаю тебя! - совершенно искренне воскликнул я и принялся благодарно щекотать, кусать любимую девушку за попу и осыпать поцелуями.
   Та дурашливо визжала, отбрыкивалась, отбивалась подушкой. Однако я оказался сильнее и проворнее, и вскоре мы с чудовищным грохотом (да простят нас соседи снизу) доломали-таки ножки кровати... Хохотали потом до колик в животе.
   - Кстати, Фил, а ты заметил, что одно яйцо чуточку мельче? - обнаружила вдруг Вита, выкарабкиваясь из-под меня, из-под обломков несчастной мебели и выпутываясь из груды скомканного постельного белья.
   - Ага, сразу обратил внимание, - подтвердил я. - Но не думаю, что это "кукушонок". Форма и окрас у него одинаковые с остальными. Скорее всего, это послед.
   - Что ещё за послед? - заморгала Вита.
   - Ну, типа плод из остатков строительного материала, - пояснил я. - В куриных гнёздах в конце сезона, часто можно встретить подобных недоразвитых "уродцев".
   - Впервые слышу, - усомнилось в моих словах дитя Леса, взглянуло на меня, как на заядлого двоечника по зоологии, фыркнуло: - Послед, глупости какие!
   - Хотя, может, и путаю чего, - не стал спорить я. - Тем более, что глупо сравнивать Хиссс с курицей, - они хоть и родственники, но очень дальние.
   - Очень-очень дальние, - кивнула волшебница.
   - Однако же именно этого "Гадкого Утёнка" я собирался сдать наставникам, если бы фокус с телепортацией Марты не прошёл, - сообщил я, и тут же, прочитав в прекрасных очах непонимание, расшифровал аллегорию: - "Гадкий Утёнок" - это сказка такая, потом расскажу. Обычно его именем называют нестандартных птенцов.
   - А-а, вроде "Белой Вороны"?
   - Ну, можно и так выразиться.
   - Ой-ой-ой! - внезапно встревожилась Вита
   - Что? Что такое?!
   - Чары слабеют! Коконы замедления времени вот-вот разрушатся, - указала она пальчиком на яйца.
   - Ай-ай-ай! - запричитал и я, запихивая невылупившихся кобрёнышей в рюкзак. - Больше медлить нельзя! Нужно срочно бежать в лавку к эйру Тариэйру и проситься в подвал! Ты со мной?
   - Конечно!
   Спустя полчаса, запыхавшиеся и взмокшие от спринтерского рывка на стайерскую дистанцию, мы с подругой сидели в обнимку в подземном лабиринте, и, затаив дыхание, прислушивались к первым робким постукиваниям, под скорлупой.
   - Уф, еле-еле успели, - с улыбкой до ушей шепнул я, аккуратно поправляя соломенную подстилку под одним из уже проклюнувшихся яиц.
   - Ага, - так же тихо ответила Вита. - Только, дорогой, всё равно, не могу понять, зачем мы так летели, да ещё разбудили и перепугали бедного торговца, если с таким же успехом можно было спокойно спуститься в канализацию, например, через люк около гостиницы?
   - Н-да, действительно, - не найдя больше, что сказать, почесал я затылок. - Ну и кто из нас большая блондинка?
   Остроухая девица, уже знакомая с данной качественной характеристикой интеллекта, прыснула в кулачок.
   Новорожденные нааги отличаются от младенцев прочих разумных в выгодную сторону. Прежде всего, тем, что появляются на свет не беспомощными и беззащитными личинками, а почти приспособленными к самостоятельной жизни индивидами. Конечно, до взрослых особей им ещё далеко, однако ползучие малыши сразу нормально передвигаются, не привередливы в еде и прекрасно говорят. Мальчуганы, правда, понимают лишь родной диалект. Зато самочки - полиглотки! Хиссс вкратце объяснила, что по природе своей девы их расы все поголовно магички да гипнотизёрши, и потому они не учат "иностранные" языки, а как бы перенимают его, считывая необходимые образы из памяти носителя той или иной речи и сопоставляя оные с соответствующими словоформами. Честно говоря, я до конца так и не разобрался, как это работает, ну да ладно. Главное, чтобы хотя бы одна из восьми оказалась девочкой. А то кому передавать мамашину корону?
   Помимо того, что свежевылупившееся потомство выглядит, как наши пятилетние дети, вторым несомненным плюсом в разведении людей-кобр является то, что при соблюдении ряда определённых правил молодняк довольно шустро растёт. В обычных условиях, ползучий народец уже через пару недель будет сопоставим с ребятками-восьмилетками, ещё через месяц - с четырнадцатилетними отроками, а спустя полгода полностью войдёт в репродуктивный возраст. Однако же при регулярном полноценном питании и прочих "тепличных" условиях сроки созревания сокращаются. И сокращаются значительно - на порядок-два.
   - Дорогой, а как определить, кто из них мальчик, а кто нет? - поинтересовалась Вита, помогая очередному проклюнувшемуся "цыплёнку", избавиться от тесной оболочки.
   - Хороший вопрос, кстати, - проигнорировав новое интимное обращение в обиходе подружки, хмыкнул я, озадачено хмуря брови и более внимательно присматриваясь к устройству карапузов. - Переходи их тела в рептилию чуть пониже, я бы точно ответил. Но когда половые органы, спрятаны где-то внутри, а молочные железы у всех пока одинаково неразвиты, поди-разбери. Если же сравнивать чисто нижнюю пресмыкающуюся половину существа (не помню у кого, у самцов, кажется, хвост должен быть толще и длиннее, а цвет чешуек ярче, но не факт, может и наоборот), то и тут у всех близнецов показатели идентичны. Даже причёски, погляди, у всех абсолютно одинаковые - короткий ёжик волос. Хотя может это и есть признак? В общем, только, исходя из данных соображений, осмелюсь предположить, что все они пацаны.
   - К сожалению, я тоже не сильна в герпетологии, - призналась Виталиэль, продолжающая поражать меня словарным запасом и эрудированностью, и указала на обсыхающие и сиротливо жмущиеся друг к дружке "киндер-сюрпризы". - Но и на мой взгляд, эти пятеро одного пола.
   - Мужского? - уточнил я.
   - Скорее да, чем нет, - проявила солидарность эльфийка. затем пошутила: - Если только следующая малышка появится с косичками, пышной грудью, да вдобавок залопочет на наречии Светлого леса - она точно принцесса!
   - Ну, с пышной грудью - это вряд ли, возраст не тот. И что моментально обучится нашему языку - не факт, - скептически заметил я. - А вот косы да, они действительно могли бы пролить свет истины.
   - Ой, а может у них там всё сделано по такому же принципу, как у русалок?! - подала идею Вита и тут же сама её раскритиковала: - Но даже если и так, вряд ли это чем это нам поможет.
   - Вряд ли, - тяжело вздохнул я.
   - Фил, а вдруг все восьмеро будут юноши? Или, наоборот, если все малявки девчонки? - забеспокоилась собеседница. - Ведь тогда этот вид наагов всё равно вымрет?
   - Думал уже, - опечаленно буркнул я. - Не хотелось бы такого исхода. Они мне симпатичны. Да и не такие уж это и чудовища, если разобраться.
   - Угу, - кивнула в знак согласия эльфийка.
   Вскоре численность "птенцов" увеличилась до семи. Напряжение тоже нарастало, поскольку младшенькие по-прежнему ничем не отличались от старшеньких.
   Осталось только бракованное яйцо, то, которое "послед".
   - Что-то долго. Не зря ли ждём? Может это болтун? - вновь блеснул я познаниями в области животноводства, имея ввиду, что последнее яйцо неплодное.
   - Сам ты болтун! - усмехнулась Витка и со словами "На, послушай!" протянула предмет обсуждения.
   Я бережно взял его и приложил ухо к скорлупе.
   Тук. Тук-тук. Тук. Живое!
   Постукивания, сначала робкие и осторожные, вскоре сменились более настойчивыми и уверенными! А потом яйцо вдруг как подпрыгнет, еле удержал его, да как резко разлетится на мелкие осколки! Мы с Виткой аж инстинктивно зажмурились.
   Когда же подняли веки, то не смогли сдержать счастливых улыбок, ибо на ладонях у меня сидела большеглазая, круглощёкая, пухлогубая длинноволосая куколка с четырьмя ручками и змеиным хвостом.
   - Ах, какая прелесть! - воскликнула эльфийка.
   - Угу, миленькая, - ласково отозвался я.
   Но кроха, всё-таки получилась нестандартной и, очевидно, являлась альбиносом. Кожа её была белой, как мел, чешуя также молочного цвета с жёлтыми узорами, локоны - платиновыми, а радужки кроваво-красными. Но всё равно она была ангельски красива!
   Завидев сестрёнку мальчишки тоже заметно подуспокоились, приосанились и даже с некоторой ревностью начали коситься в мою сторону.
   Новорожденная змейка между тем засунула оба левых указательных пальчика в рот, запрокинула головку вверх и одарила меня пристальным немигающим взглядом. После на чистом эльфийском спросила:
   - Ты моя мама?
   - Нет, - покачал я головой.
   - Ты моя папа? - предложило другой вариант чадо.
   - Нет.
   - Баба?
   - Нет.
   - Деда?
   - Нет.
   - Тётя?
   - И не тётя.
   - Дядя?
   - Ну-у, как тебе сказать...
   - Он няня, - подсказала Вита.
   - Ну, в общем-то, да, няня, - согласился я.
   - Яс-с-сно, - приняла информацию девочка, проявив-таки шипящий акцент, когда попалась соответствующая буква. Потом повернулась к Вите. - А кто ты?
   - А вот я, как раз-таки, тётя, но не совсем... в смысле не родня... - начал объяснять эльфийка, но и сама запуталась. - Короче я тоже няня. Только он няня Фил, а я - няня Вита.
   - Яс-с-сно, - повторила маленькая наага. - А я кто?
   - А ты Белоснежка! - выдал я внезапно пришедшую на ум ассоциацию (ну типа их же всего восемь, а она одна девочка и беленькая). Но следом тут же поправился, припомнив, что Хиссс строго наказывала наречь дочь так, чтобы в имени присутствовали три "С". - Точнее, Белоссснежка!
   - Бе-ло-с-с-снеш-ш-шка, - промолвила та, словно попробовала слово на вкус - Мне нравитс-с-ся!
   >Внимание! Давая кличку, Вы навсегда привязываете питомца к своему персонажу. После этого его невозможно будет продать/подарить другому игроку.
   >Всё ещё желаете присвоить кронпринцессе наагов имя "Белоссснежка"?
   >[Подтвердить] / [Отменить]
   Оба-на! Вот так поворот!
   Во-первых, я даже и не подозревал, какой статус присвоит система моим змееобразным подопечным. Ибо до этого момента ничего не предвещало, что детёныши людей-кобр станут моими "домашними животными". Видимо находчивый ИскИн и сам только-только сгенерировал данную связь. Вон даже стандартные команды для управления слугами в интерфейс ещё не подключил (хотя, с учётом глюканутости сервера, не факт, что вообще подключит).
   Но с другой стороны, ничего экстраординарного тут нет. Ведь нааги, по сути своей, мобы. А какие ещё могут быть отношения между геймерами и приручёнными зверушками? Лишь хозяин-раб. Они же не НПС, с которыми можно дружить, почти как с равными. Да и вообще, вон в той же старушке-"Линейке" мы тоже когда-то проходили квест на дракончика Который тоже вылуплялся из яйца. Или квест на волка. Или на тигрёнка. Все они, будучи изначально отпрысками диких монстров, впоследствии становились послушными петами.
   Во-вторых, привязка принцессы и братьев к моему аватару в качестве дрессированных зверушек, значительно всё упрощает. Например, не понадобится идти на поклон к его величеству и просить разрешения поселить кампанию в городской канализации, так как отныне их пребывание там и без того будет считаться законным. Ибо официально будет считаться, что приручённые нааги попросту выполняют для своего владельца задание по зачистке лабиринта от вредителей. Общественно-полезное задание, между прочим.
   А ещё, надеюсь, метка о том, что змеёныши являются собственностью королевского гвардейца, убережёт их, если на них вдруг наткнётся кто-то посторонний. Ведь по сути дети Хиссс переводятся из ранга обычных мобов, на которых можно и даже нужно охотиться, в разряд неприкосновенных "служебных собак".
   В-третьих, и в последних, неожиданное напоминание ИскИна о своём существовании, в который раз заставило поймать себя на мысли, что я всё чаще и чаще забываю, где нахожусь. Что моя любимая девушка - неигровой персонаж, что восемь сказочных созданий рядом, о которых, кровь из носу, но нужно позаботиться, - придуманные чьей-то фантазией существа, что, наконец, мир вокруг - тоже не настоящий.
   Однако почему мозг категорически отторгает очевидное, почему не желает признавать искусственность происходящего? Почему я слишком нетипично, слишком серьёзно воспринимаю виртуал? Не побочный ли это эффект эксперимента?
   "Что если за долгие годы непрерывного онлайна, я настолько слился с этой цифровой вселенной, что уже и жить без неё не смогу?" - возникла вдруг тревожная мысль. А следом вторая, ещё более пугающая: - "Но хочу ли я возвращаться в реальность?"
  
  
   Глава 10
   Бал, бал, бал! Как много в этом звуке для сердца женского...
   - Уф, ну слава богам, всё уладилось, - с облегчением выдохнул я, когда мы вернулись из лавки эйра Тариэйра. И подумал ещё тогда: "О, только ранее утро, а главное приключение текущих суток уже выполнено!"
   Наивный. Да наша предрассветная суматоха жалко померкла на фоне суеты дальнейшего дня. Ведь это только для меня слово "бал" - просто слово. А вот для Витки - целое событие!
   Подошла эльфийка к предстоящему мероприятию со всей свойственной девушкам ответственностью. Честно говоря, если бы не она, я бы так и попёрся во дворец в броне, но моим планам не суждено было сбыться. Сразу после завтрака меня подхватили под белы рученьки и уволокли шопиться.
   Впрочем, лично я приоделся быстро. Что не говори, а подлецу - все к лицу. Самый кошмар начался, когда приступили к выбору наряда для самой Виталиэль. Мужского терпения хватило ровно на пятьдесят пять минут и тридцать четыре секунды (именно эта цифра была озвучена остроухой прелестью), после чего над несчастным сжалились и отпустили с миром.
   Сперва я совершил экскурсию по близлежащим продуктовым палаткам. Подкупил пряников к чаю, а то дома почти закончились. Да Виткину любимую абрикосовую пастилу. Затем завис в оружейной лавке. Довольно долго перебирал ножи, но ничего так и не приглянулось. Потом забрёл в корчму "Хромой Барсук". Опрокинул пару кружек эля, заел солёными орешками, послушал сплетни. После притопал туда, где оставил подружку. По моим прикидкам, дамы как раз должны были уже управиться. Ха! Как бы ни так! Конца и края вакханалии, творившейся в "Салоне красоты и моды эйри Сирибадинды" даже на горизонте не предвиделось!
   Утратив всякую надежду дождаться любимую, затерявшуюся среди ниток, иголок, тканей, рюшей, оборочек и манекенов, я вернулся в "Хромой Барсук". Поскольку время уже давно перевалило за обеденное, решил заказать себе нечто более существенное. Пока еду готовили, неспешно потягивал из бокала отличное полусладкое вино и пялился на улицу.
   Не сразу понял, в чем дело, когда воздух перед глазами замерцал, а затем, с лёгким хлопком, прямо по ту сторону витрины возник высокий мужчина в зелёном бархатном костюме и берете. И только через несколько секунд сообразил, что это не кто иной, как Д. Е. Монов собственной персоной!
   Кандидат в ГМ-ы вошёл в кафе и без церемоний уселся напротив. В это время подавальщица принесла заказ и вновь прибывший, совершенно не стесняясь, придвину к себе одно из блюд и принялся жадно поглощать лежащие на ней пирожки с белыми грибами.
   - Понимаю, что всё это не настоящее, но не могу отказать себе в удовольствии, - наконец-то заговорил Гермилон, умяв половину содержимого тарелки.
   - Особенно за чужой счёт, - пробурчал я, с тоской провожая очередной шедевр местных кулинаров, исчезнувший в утробе бесстыжего представителя администрации.
   - Не будьте таким скрягой, Алексей, - ухмыльнулся архимаг, продолжая лопать предназначавшиеся мне пирожки, - тем более я к вам по делу.
   - Так, может, перейдёте непосредственно к делу, и оставите, наконец, мой обед в покое? - озлобленно пропыхтел в ответ.
   Монов нехотя придвинул тарелку ко мне. Из целой горки вкуснейшей выпечки там осталось сиротливо лежать полтора пирожка. Я с неудовольствием повертел надкусанное хлебобулочное изделие в руках и бросил назад.
   - Аппетит что-то пропал.
   - Ну, не хотите - как хотите! - собеседник тут же схватил объедки и проглотил их, кажется, не жуя.
   - Так что там у вас, говорите, за дело?
   - Я с удовольствием просмотрел запись вашего боя во дворце, - начал работодатель, - и должен отметить что вы, Алексей, повели себя исключительно верно в сложившихся обстоятельствах. Такое резкое продвижение, как по служебной лестнице, так и в социальном статусе, не может не радовать. Моя стратегия даёт плоды!
   - А, по-моему, тут больше дело случая, - решил я преуменьшить заслуги зазнайки. - Покинь мой персонаж территорию дворца сразу после выполнения квеста, и не сунь свой любопытный нос в тот подвал...
   - То в Светлом Лесу был бы новый король, - прервал меня Гермилон, - и это, боюсь, сильно спутало бы наши карты.
   - Каким образом? А не все ли равно, какая марионетка сидит на троне виртуального государства?
   - А вот по этому поводу я, собственно, к вам и явился, - принял очень серьёзный вид Монов. - дело в том, что сотрудники моего отдела зафиксировали вмешательство в поведенческие алгоритмы некоторых высокопоставленных НИП-ов.
   - Полагаете конкуренты постарались?
   - Уверен!.
   - Хм. Но может всё-таки главный ИскИн шалит? - попытался я обломать начальство. - Решил, допустим, какой-нибудь новый квестец замутить. Вон, даже хотя бы, как тот, что я недавно выполнил.
   - Нет, эта версия отпадает, - мотнул головой Демонов, - Заранее ведь не было известно, что ты появишься во дворце. В подобных случаях, конечно, допускается экстренная генерация задания. Но произошло бы это не ранее, чем письмо для маршала попало в твои руки или руки другого игрока. Однако обнаруженные нами изменения программного кода совершены несколько дней назад. Причём, исправления внесены извне.
   - Постойте! То есть как извне? - нервно заморгал я. - А разве не вы уверяли, что не в состоянии напрямую влиять на игровой мир? Или ваши умники уже разобрались с документацией?
   - В том-то и дело, что не разобрались. Слишком мало минуло времени в реале. Изучение сопроводительных материалов ещё в процессе.
   - Либо конкретно от вас что-то утаили, - продолжил я мысль.
   - Ну-у, не исключён и такой вариант, - нехотя признал кандидат в ГМы. - Но тогда это значит...
   - Тогда это значит, что кто-то подыгрывает одному из ваших конкурентов!
   - М-да.
   - И что вы собираетесь делать в этой ситуации?
   - Мы, - указал на себя и меня архимаг. - Мы собираемся. Ты ведь не станешь отрицать, что тоже являешься заинтересованной стороной?
   - Не стану, - подтвердил я.
   - Тогда план такой. Я попытаюсь пробить кое-какую информацию там, а твоя задача - распутать заговор здесь.
   - Думаете, будут ещё попытки захвата власти?
   - Более чем уверен. Основные заговорщики ведь не раскрыты. Вы взяли мелких сошек. Исполнителей.
   - А есть информация, какие именно неписи перепрограммированы?
   - К счастью да, вот список, - Монов протянул сложенный вчетверо листок.
   - Маршал Лизиэлер, первый советник Эриэль, помощник казначея Биризил, начальник охраны дворца Тэрикалер... Да тут почти вся высшая знать королевства! - присвистнул я.
   - Угу. Теперь догадываешься, почему охрана прибыла к финалу разыгравшейся драмы? - поинтересовался Демонов.
   - Да уж, - хмыкнул я. - Так что, может показать эту бумаженцию нашему величеству?
   - А, думаешь, он вот так сразу возьмёт и поверит? - фыркнул админ. - Не смеши мои шлёпанцы.
   Я с подозрением глянул на сапоги архимага, но те ржать не собирались.
   - Тогда что мне делать?
   - Ты теперь официальное должностное лицо - адъютант короля. Значит, имеешь полное право свободно перемещаться по территории дворца. Для начала разведай там всё. Поспрашивай прислугу... Не разочаровывай меня, Алексей, я что должен тебя учить проходить квесты?
   - Понял. Займусь!
   - Вот и отлично! Удачи! - пожелал на прощанье Денис Егорович и с лёгким хлопком испарился.
   Бал, бал, бал... От этого слова уже коробит. С момента расставания с Гермилоном уже прошёл час, а моя очаровательная спутница ещё не нарядилась.
   "Нет, ну что там можно так долго делать? Я за это время вон, сколько всего успел! Не только захмелеть, но даже и протрезветь в... "Баре Хромых Сук"... ик, то есть в "Хро... Хромом Барсу... ик... ке". Ладно, будем честными почти протрезветь", - нервнно размышлял я, снова вернувшись к порогу мастерской эйри Сирибадинды. - "Уж и карету напрокат взял. Ей-богу, если через пять минут не выйдет..."
   Что в таком случае собираюсь предпринять, додумать не успел, потому как на пороге наконец-то появилась Виталиэль.
   На ней было воздушное платье нежно-розового цвета. При этом никаких пышных юбок. Обалденная фигурка эльфийки облачённая в нежнейший шёлк, расшитый драгоценными камнями, лиф платья выгодно приподнимал небольшую, но такую аппетитную грудь, а туфельки на высокой шпильке довершали образ, делая прелестницу ещё длинноногее, ещё стройнее, ещё изящнее, и ещё (хотя, казалось бы, куда уж больше?) сексапильнее.
   С волосами на своей блондинистой головке Ви всегда была не прочь побаловаться. Но сейчас они были превращены в настолько экстравагантную причёску, что даже я более-менее привычный к её экспериментам, ахнул. Сей шедевр парикмахерского искусства представлял собой сложное переплетение мелких косичек и вьющихся локонов, сзади ниспадающих волнистым водопадом, с боков устремившихся вверх к макушке, чтобы соединиться там в четыре высокие остроконечные башенки, а спереди образуя венец
   С макияжем эльфийка тоже что-то интересное сотворила, но что именно не скажу, ибо плохо разбираюсь в этом, однако гримёрам, визажистам и прочим фотошоперам, разрисовывающих моськи гламурных леди для обложек глянцевых журналов, есть чему поучиться у этой... у этой... у этой Богини!
   Да-а, всё это определённо стоило того, чтобы ждать вечность!
   Как только увидел Виту, остатки алкоголя по-настоящему выветрились из головы. А с ними само собой испарилось раздражение и прочие дурные мысли. Правда на смену им пришло возбуждение и мысли иного характера, связанные уже с желанием схватить её и затащить... короче, другие дурные мысли.
   - Ну как? - кокетливо полюбопытствовала девушка, которая и без хвалебных слов наблюдала степень произведённого эффекта на моей мечтательно застывшей физиономии со сверкающими глазами.
   - Ты просто волшебно выглядишь! - обретя дар речи, промолвил я и поцеловал протянутую ручку.
   - Ну да, я же магичка, - обронила роковая красавица.
   - Нет, в том смысле, что потрясающе! Обескураживающе! Роскошно! Великолепно! Изумительно... - засыпал я её комплиментами.
   Усадив возлюбленную в экипаж, забрался в него сам и приказал кучеру трогать.
   Через двадцать минут мы уже въезжали в королевский парк, а ещё через пять поднимались по невысокой лестнице.
   Во дворце было полно народу. Негромкая музыка разливалась по залу, но музыкантов я не заметил. По указанию церемониймейстера мы с Ви приблизились к трону, дабы поприветствовать его величество.
   "Интересно", - подумал я, приближаясь к Лирилейлу Четырнадцатому, - "у них тут в каждом зале по трону, или перетаскивают один и тот же по мере необходимости?" Потому что на первый взгляд, данное кресло, ничем не отличалось от виденного мною днём ранее.
   - А вот и герой сегодняшнего вечера! - обрадовался монарх, завидев меня. - Кто это с тобой, Филадил? Представь нам свою прелестную спутницу.
   - Моя подруга Виталиэль из Хрустального Ручья. Отличный лекарь, будущий маг жизни и... и моя невеста! - после приветственного поклона объявил я. Ну надо же, неужели я всё-таки это сказал? Вот так нас мужиков и ловят в свои коварные сети хищницы женского пола. Полупьяненьких, плохо соображающих от ослепительной красоты. Пока тёпленькие.
   - О-о, поздравляю! - порадовался за нас король и подмигнул: - Не забудьте пригласить на свадьбу.
   - Непременно, Ваше Величество! - пообещала Витка, так и лучившаяся от счастья.
   Дальше самодержец толкнул небольшую речь в честь своего спасителя, а присутствующие сделали вид, что чрезвычайно рады. Ну а потом, собственно и начались танцы.
   Я вообще-то не большой любитель этого дела, но в данный момент у меня в руках тонкая талия прекрасной эльфийки, а это полностью меняет мои взгляды на искусство пластических и ритмических движений, исполняемых в такт музыке. Стоило только взглянуть в горящие от восторга глаза девушки, и я заразился ее энтузиазмом.
   Немного переживал, что не справлюсь и оттопчу партнёрше ноги, но в работу включился купленный с утра фрак и его танцевальные бонусы. В ушах тихонько отбивается счёт: раз-два-три, раз-два-три, и то и дело выскакивают подсказки: "Шаг вперёд и вправо, левая нога скользит к правой, пока не поставите обе ступни вместе".
   Ви полностью отдалась музыке, на губах заразительная улыбка, в глазах веселье. Раз-два-три, раз-два-три. Девушка вальсирует легко и беззаботно, я стараюсь не отставать и не ударить в грязь лицом. Раз-два-три, раз-два-три. В особо тяжёлых случаях магия костюма корректирует мои движения, ставя правильно пятки и мыски, направляя руки и даже изменяя поворот головы. Программа следит за траекторией других пар, не давая нам столкнуться. Раз-два-три, раз-два-три. Постепенно я расслабился и отдался на волю музыке. Раз-два-три, раз-два-три...
   Первой какую-то неправильность заметила Виталиэль:
   - Фил. Фил. Филадил! - зашептала она мне на ухо. - Там кто-то есть.
   - Где? - не понял я, вываливаясь из навеянного танцем транса.
   - Там, - тихонько кивнула она на одну из скрытых тенью арок.
   Не прекращая кружиться в вальсе я попытался понять, что там привлекло внимание глазастой эльфийки.
   - Никого не вижу, - спустя минуту сообщил подруге.
   - Сейчас я тоже ничего не вижу, но видела. Честно. Выглядело так, будто летом в жару воздух дрожит.
   - Хм. Ну-ка отойдём в сторонку, - увлёк я магичку из танцевального круга к стене, предварительно выбрав место, откуда просматривается заинтересовавшая нас ниша.
   Несколько минут ничего не происходило, Витка даже засомневалась, а не почудилось ли ей всё. Но потом от проёма, за которым мы следили, по стене побежала рябь. Пятно искажённого воздуха быстро переместилось в сторону следующего неосвещённого участка и, достигнув его, растворилось в тенях.
   - Это что ещё за ерунда? - нахмурился я.
   - Не знаю, - пожала плечами Вита. - Подойдём поближе и посмотрим?
   - Возможно, это не безопасно, - предположил я.
   В это время странное пятно снова проявилось и медленно поплыло в сторону трона. Народ вокруг развлекался на все лады: кто-то танцевал, кто-то вёл непринуждённую беседу со знакомыми, кто-то зависал у столиков с закусками и напитками, надираясь халявным угощением. Король общался с одним из советников, а дежурившие рядом охранники, вместо того чтобы бдеть во все очи, перемигивались с хихикающими в сторонке молоденькими девчонками. Похоже, никто кроме нас не замечает ничего необычного.
   - Жди здесь! - велел я эльфийке, а сам начал пробираться туда, куда, предположительно прокладывает курс таинственная аномалия.
   Кто это и или что это? Ситуация мне жутко не нравится. От неё за версту тянет неприятностями. Тем более, что плана, как же, собственно действовать дальше, нет. Хотя бы потому, что элементарно не знаю, с чем столкнулся, а следовательно, не имею ни малейшего представления, как именно поведёт себя противник. Противник, возможности которого мне неизвестны.
   Проклятье! А у меня ещё ни брони, ни оружия при себе нормального нет. Тот расфуфыренный кусок тряпки, что именуется костюмом для светских раутов, из характеристик имеет только бонусы к харизме, да танцевальные навыки. А болтающаяся сейчас в чёрных ножнах с золотыми позументами длинная церемониальная шпага, с инкрустированной цветной бижутерией ручкой, только выглядит грозно. У меня на десятом уровне меч был с характеристиками в два раза круче. Эх, блин.
   На половине пути до трона, едва различимое пятно подрагивающего воздуха достигло первых гостей и затерялось среди них. Хотя визуальный контакт был потерян, я продолжил двигаться к намеченной цели, ни секунды не сомневаясь в правильности данного решения.
   Монарх продолжал переговоры, стража пялилась на благородных девиц и даже на моё приближение не отреагировала. Поравнявшись с ними, не без удивления отметил, что бодигарды ниже меня уровнем, а вот их непосредственный начальник, что ещё несколько мгновений назад подпирал стену неподалёку, куда-то исчез.
   Сделав ещё пару шагов, я развернулся лицом к залу и изучающе оглядел толпу. На первый взгляд ничего подозрительного. Но потом заметил, как узор на платье проходившей неподалёку эльфийки неправдоподобно поплыл и заструился. Ага!
   Как только в воздух взметнулась полупрозрачная тень, у меня в руках оказалась ритуальная сабля. Невидимый убийца пытался прорваться к цели левее меня, ткнув в преграду одним из двух, наверняка отравленных клинков. Но злодей явно не рассчитывал на то, что непосредственно перед его мордой, резко появится выхваченный из рук официанта поднос.
   Обрызганный шипучим вином ниндзя эльфийского разлива с грохотом отлетел в сторону и вывалился из инвиза. По залу разнёсся женский визг, спровоцировавший массовую панику. Остроухий рыцарь плаща и кинжала, поняв, что покушение провалилось, бросил себе под ноги дымовую бомбу. В этот момент из боковых проходов в зал ворвались гвардейцы и окружили место заварушки. Однако, когда дым рассеялся, след ассасина уже простыл.
   К чести эльфов, шум и беспорядочная беготня в зале быстро сошли на нет, а многие присутствующие мужчины и, даже, некоторые дамы поспешили на помощь к его величеству. Среди них я заметил Виталиэль, которая взволнованно смотрела на меня.
   Ободряюще кивнув девушке, я обернулся к трону. Там король уже разносил стоявших на вытяжку недотёп-охранников:
   - Ну чего вы тут как пеньки трухлявые стоите?! - ледяным тоном цедил Лирилейл Четырнадцатый. - Если бы не Филадил, который, между прочим, уже второй раз вашу работу выполняет, вы бы даже опасности не увидели! Для чего тут поставлены, на чужие юбки да корсеты пялиться?!
   - Мой король, позвольте вмешаться? - решил отвести я гнев монарха от бледных как смерть служивых.
   - Что ещё?! - рявкнул он обернувшись.
   Но увидев, кто посмел его побеспокоить, указал на меня перстом и провозгласил:
   - Вот, учитесь, разгильдяи! Этот эльф пришёл на бал отдохнуть, потанцевать, а тем не менее умудрился заметить убийцу. Более того, он единственный, кто успел верно среагировать и тем самым предотвратил страшное преступление.
   - Ваше Величество, - осмелился я прервать хвалебные дифирамбы в свою честь, - Думаю, вместо того, чтобы распекать сейчас этих зелёных юнцов, вам стоит поинтересоваться, куда подевался начальник королевской стражи и задать ему несколько вопросов?
   Король замолчал, немного опешив от такой наглости, - но возмущаться не стал, а живо поинтересовался:
   - Каких именно вопросов?
   - Ну, например, почему спустя сутки, после первого покушения, вам в охрану выделяют не опытных воинов, а относительно недавно поступивших на службу новичков? Почему в нишах, предусмотренных для скрытых постов наблюдения, таковых не наблюдается, а вместо этого там спокойно скрывается убийца? Ну, наконец, где же всё-таки сам начальник стражи? Даже если отлучился по делам, после того, что произошло, он должен был примчаться сюда одним из первых.
   Окружающие, включая короля, заозирались, в поисках вышеназванного должностного лица и, естественно, не обнаружили.
   - Где Тэрикалер?! - гаркнул в пространство монарх. - Немедленно пошлите кого-нибудь на его поиски!
   Пока появилось свободное время, я пробрался сквозь оцепление к Ви. Девушка бросилась в мои объятия и прошептала:
   - Я так испугалась!
   - Прекрати дрожать, - успокаивающе погладил я её по открытой спине. - Со мной всё нормально.
   - Ты снова отличился, - подняла она на меня свои зеленющие очи.
   - Похоже на то, - скромно пожал я плечами и улыбнулся: - Если награда будет на подобии предыдущей - я не против геройствовать хоть каждый день.
   Бонусы от висящего на груди ордена приятно грели душу и заполучить в свое распоряжение ещё что-то подобное... Кто бы не отказался?
   Эльфийка однако укоризненно засопела:
   - Глупый. Я ведь правда очень сильно за тебя переживаю.
   - Знаю, - прошептал я и нежно обнял любимую.
   - Эйри Виталиэль, прошу прощения, что разрываю вашу идиллию, - раздался над ухом голос короля, - Но я вынужден украсть вашего кавалера.
   Эльфийка смущённо отстранилась от меня и присела в реверансе перед монархом:
   - Ну что вы, Ваше Величество, я всё понимаю.
   - Да, да, - вздохнул тот. - Однако всё равно, примите этот скромный подарок в знак моих извинений за то, что безнадёжно испорчен такой прекрасный вечер.
   Король взял с подушки, которую уже держал позади один из лакеев, ажурное золотое колье и надел на шею Витке.
   - Благодарю вас, Ваше Величество, - опешила волшебница.
   - Пустяки, - отмахнулся Лирилейл Четырнадцатый. - А теперь прощайте, нас с Филадилом ждут государственные дела. Кстати, я уже распорядился выделить карету и охрану для того, чтобы сопроводить вас домой. Доброй ночи, прелестная Виталиэль.
   Я только и смог, что грустно улыбнуться любимой и пожать плечами, прежде чем отправиться вслед за деятельным монархом.
  
  
   Глава 11
   Ещё один орден мне не дали. Вместо предполагаемых бонусов, наградой была бессонная ночь на королевском совете. Все заговорщики, кроме сбежавшего Тэрикалера, находились тут же и усиленно делали вид, что искренне обеспокоены происходящим. Ещё бы им не волноваться. Второй раз их планы срывает какой-то выскочка. Собственно, неприязнь ко мне они и не скрывали.
   - Что здесь делает этот юнец? - горячился маршал.
   Во всех тонкостях дворцовых интриг я пока не разбираюсь, но чую, он и есть главарь шайки, так как именно в сторону этого бравого главнокомандующего периодически бросают взгляды остальные путчисты.
   - Полно тебе, Лизиэлер, - добродушно хохотнул король. - Этот, как ты выразился, юнец уже второй раз спасает мне жизнь.
   - Вот-вот. Вам самому, Ваше Величество, не кажется странным, что какой-то никому не известный эльф, непонятно как попадает во дворец, как раз в тот день и час, и появляется в самом нужном месте? - продолжил подозрительно щуриться маршал.
   - Второй раз я оказался во дворце не "непонятно как", - не смолчал я, - а по приглашению нашего королевского величества. Да и в первый раз, между прочим, тоже не мимо проходил, а доставлял записку вам, маршал. Неужто запамятовали?
   - Да ты!.. - вскипел военный.
   - Успокойся, Лизиэлер! - жестом велел монарх, затем обратился ко мне: - А на твоём, месте, Филадил, я бы не бросался необоснованными обвинениями. Признаю, ты оказал неоценимую услугу трону, однако наша милость не безгранична.
   - Простите, мой король, - покорно склонил я голову.
   Так и подмывало передать ему список с именами заговорщиков, однако, боюсь, Гермилон прав. Никто мне не поверит, предоставь я имена предателей, без серьёзных доказательств.
   Меж тем совет продолжился. Текущим вопросом на повестке ночи была персона предводителя дворцовой охраны. Пребывший несколько минут назад его заместитель сообщил:
   - Тэрикалер покинул дворец ещё до начала переполоха. В его особняке обнаружены следы спешных сборов, но самого виновника не обнаружили. К счастью, по словам караульных, дежурщих на воротах, из Лютиена он сбежать не успел, а потому следует искать его в городе.
   - Не факт. Негодяй мог покинуть пределы столицы, замаскировавшись, либо каким-то другим путём. Наверняка через катакомбы это возможно сделать, - предположил я.
   - Там слишком опасно, - возразил Эриэль.
   - Расскажите это контрабандистам, - усмехнулся третий советник, курирующий городскую стражу.
   - Бросить все силы на розыски преступника! - распорядился король. - Если он в городе, не дайте ему ускользнуть!
   Блюститель порядка козырнул и выскочил из кабинета.
   - Так. Теперь по поводу нового начальника дворцовой стражи, - вернулся к нашим баранам король. - Предлагаю на эту должность назначить эйра Филадила!
   Что?! Меня? Начальником охраны? Такого я точно не ожидал. У ИскИна вообще там что ли мозги закипели?
   - Но Ваше Величество... - растерянно промямлил первый советник.
   - Мой король?! - выпучил глаза маршал.
   Остальные присутствующие тоже пребывали в недоумении.
   Нет, предложение конечно заманчивое, да и подобных высот, думаю, долго ещё ни один игрок не добьётся. Однако... Однако для меня это слишком. Не готов я променять махание шашкой на дворцовые интриги и симулятор "расставь стражников по периметру".
   - Э-э-э, Ваше Величество, спасибо за доверие,- осторожно, чтобы ненароком не обидеть монарха отказом промолвил я. - Но, не уверен, что достоин... что справлюсь...
   - Справишься, - отмахнулся тот. - Ты уже неоднократно доказал это.
   - Но, одно дело защитить лично Вас и совсем другое руководить большим коллективом. Не уверен, что у меня хватит на это опыта. Я ведь даже не окончил ещё гвардейскую подготовительную программу.
   - Н-да, - призадумался Лирилейл Четырнадцатый, внимательно уставившись на меня. - А ведь и действительно, молод ты ещё. Но что-же делать? Без начальника стражи никак нельзя.
   Напряжение ушло из лиц заговорщиков. Похоже я в очередной раз чуть не спутал им карты. Наверняка уже мысленно потирают ручки и прикидывают, кого бы из своих возвести на освободившийся пост. Правда, радовались они недолго.
   Первый советник даже открыл рот, чтобы внести соответствующее предложение, но я его опередил:
   - А как насчёт майтара Изириндила - командира королевских гвардейцев?
   Этот дядька мне нравится, да и в списке "порченых" НИПов не значится, поскольку до этого не был приближен ко двору. Думаю, быстро обработать нового персонажа наши с Моновым противники не сумеют. В игре я за ним присмотрю, а в реале, надеюсь люди из команды нашего ГМ-а, тоже клювами щелкать не будут.
   - Отличный кандидат! - одобрительно воскликнул эльф с короной на челе, - Изириндил - замечательный и храбрый офицер. Да и дело своё знает. Он неоднократно входил в состав моего охранного кортежа в дальних поездках, так что имеет представление о том, что от него потребуется. Замечательно, Филадил, ты в очередной раз доказал, что я не зря назначил тебя своим адъютантом!
   И тут же, без долгих размышлений (монархия, чё), послали курьера за новым начальником дворцовой стражи (вот мужик обрадуется посреди ночи). Ну а пока ждали, стали делить шкурку неубитого хомячка, то бишь, сочинять, как наказать старого, когда (точнее, - если) поймают.
   - Ну а ты чего молчишь? - вывел меня из невесёлых дум король, - что думаешь по этому поводу?
   - Боюсь, вас огорчить, но мне кажется, допросить будет проблематично.
   - Это ещё почему?!
   - Как вы полагаете, Ваше Величество, Тэрикалер всё это, - я махнул рукой за спину, но имея в виду произошедшие покушения, - самостоятельно придумал и осуществил, или же у него имеются сообщники?
   - Хм, наверняка, имеются, - монах подался вперёд и тихонько уточнил: - Намекаешь на то, что они доберутся до него раньше и постараются устранить?
   - Только в случае если заговорщика поймают. Но, вероятнее всего, они всячески будут способствовать тому, чтобы поиски не увенчались успехом.
   - Логично, - кивнул король и забарабанил пальцами по столу.
   После нескольких минут размышлений Лирилейл, наконец-то, распрямился и изрёк:
   - Что ж, в таком случае, на поиски предателя придётся отправиться тебе, Филадил. Постарайся найти мерзавца раньше наших врагов и доставить во дворец. Или, если обстоятельства будут складывать не лучшим образом, выведай нужную информацию на месте.
   Внимание! Доступно новое задание: "Покушение на монарха - III"
   Тип: уникальное
   Класс: глобальный сценарий.
   Описание: "Лирилейл XIV приказал разыскать вам бывшего начальника дворцовой стражи Тэрикалера. Ни у кого уже нет сомнений, что этот эльф замешан в совершенных преступлениях против Первого Лорда Светлого Леса. Именно по его распоряжению была ослаблена королевская охрана, благодаря чему несостоявшиеся убийцы беспрепятственно проникли во дворец и чуть не лишили жизни главу страны".
   Награда: Скрыто, вариативно.
   Принять? Отклонить?
  
   "Глобальный сценарий! Йес!" - мысленно возликовал я. - "Только почему сразу третья часть квеста?"
   Тем временем король распустил совет, но задержал меня.
   - Пошли со мной, - махнул рукой монарх, увлекая куда-то во внутренние помещения дворца.
   Мы проследовали через несколько залов и коридоров, миновали уже известную мне лестницу в подвал, свернули направо и двинулись вдоль стеночки куда-то, где я ещё не бывал.
   Наше сопровождение состояло из двух магов и четверых охранников, на вид весьма суровых и бывалых вояк. Не то, что пацаны, присутствовавшие на приёме.
   Вскоре на нашем пути выросла массивная стальная дверь. За ней находилась ещё одна лестница, на сей раз винтовая, ступени которой уводили довольно-таки глубоко. Насколько - не скажу, но спускались где-то с четверть часа. Дальше шёл длинный туннель. Хорошо освещённый, но крайне узкий. Передвигаться по нему только приходилось в колонну по одному. На противоположном конце обнаружился пост охраны, состоящий из четырёх лукарей и ещё одного мага. Увидев эту пятёрку, я оглянулся на оставшийся позади отрезок пути и присвистнул. Позиция отряда устроена так, что они, совершенно не мешая друг другу, могли простреливать весь коридор и, при необходимости, сдержали бы хоть целую армию нападающих.
   - Это что же здесь такое сторожат? - задал вопрос в никуда.
   Тем не менее, мне ответили:
   - Королевскую сокровищницу, что же ещё?
   Дверь королевского сейфа, конечно же, не походила на современную банковскую, но внушала не меньшее уважение. А вот отпирающий ключик оказался на изумление небольшим, если не сказать крохотным. В тренажёрном зале, куда мы с Тайкой (я - регулярно, а она периодически - лишь, когда у неё случался очередной приступ похудения) хаживали в реале (господи, как же давно это было!), на шкафчиках от раздевалки и то больше.
   Вымуштрованные солдаты, без напоминания повернулись к Величеству спинами. Мне же подглядывать никто не запрещал. Как король вставил ключик в скважину на уровне груди и сделал несколько круговых движений. При этом он беззвучно шевелил губами, очевидно, считал количество оборотов. Раздался приглушенный лязг, но вопреки ожиданиям, дверь не отворилась. Монарх, как оказалось, лишь запустил долгую и сложную процедуру идентификации личности.
   Не знаю, как называются все вмонтированные в двери проверяющие штуковины, но магический сканер сетчатки глаза, волшебный анализатор отпечатков пальцев и замешанный на чарах детектор ДНК (хотя, скорее пикселов) там точно присутствовали. Признаюсь честно, от первоначального скепсиса не осталось и следа. Проход в сокровищницу уже не представлялся мне бутафорией.
   Окончательно убедившись, что Лирилейл Четырнадцатый действительно тот, за кого себя выдаёт, главный государственный "Сейф" светлых эльфов подключил механику. Зажужжали шестерёнки, защёлкал пружинки, загрюкали засовы.
   - Открывайте! - скомандовал венценосный спутник, как только шум прекратился.
   Два охранника тут же кинулись тянуть на себя тяжеленые створки.
   Те, впрочем, довольно легко и бесшумно провернулись на хорошо смазанных петлях. В помещении за ними автоматически вспыхнули светильники явив, нашим очам небольшой предбанник и ещё одну такую-же дверь, только с маленькой калиточкой в правой створке.
   - Всем ждать здесь, Филадил со мной! - велел самодержец и принялся открывать калитку. Тем же самым ключиком, кстати. Только теперь оборотов было чуть меньше. И по-моему, был ещё какой-то секрет, но я не успел разглядеть, из-за того, что спина короля заслоняла обзор. Ну да ладно. Грабить казну же не собираюсь.
   Когда я переступил порог, то совершенно забыл обо всем. Местный госхран представлял собой помещение размером с небольшой стадион и высотой в два этажа, заваленное артефактами. Ну, точнее не заваленное, а заставленное стеллажами, на которых в идеальном порядке эти самые артефакты разложены. Каждый из предметов был снабжён биркой с информацией о его свойствах и характеристиках. Эти вот бирочки, воспринимались интерфейсом как интерактивные маркеры, и все поле моего зрения было заполнено ими. Стоило только пожелать, как перед глазами выскакивало окошко-описание.
   Прочитав свойства первых пяти, выбранных наугад предметов я выпал в осадок. За любую из этих вещей, будь то меч, перстень, диадема, поножи, панцирь или магическая роба, геймеры мать родную продадут! Недавняя мысль о том, что не собираюсь грабить казну, подверглась резкой критике со стороны моего внутреннего хомяка. Насилу удалось угомонить его.
   - Друг мой, я же не отблагодарил тебя за сегодняшнее спасение. Думаю, стоит исправить это упущение, - выходя из-за ближайшего стеллажа, улыбнулся король и протянул мне небольшой холщовый мешок, с чем-то внутри, явно округлой формы.
   Заинтригованный я сунул в торбу руку, нащупал прохладный металл, вытащил подарок на свет, прочёл описание и обомлел!
  
   Мифриловый шлем "Чёрный ястреб"
   Часть легендарного сета "Страж Луны"
   Уровень: 40-100 (динамический предмет)
   Броня: 47-150 (динамический предмет)
   Встроенные эффекты: "ночное зрение" - 30 мин. (перезарядка - 30 мин.)
   Бонус от пяти надетых предметов комплекта "Страж Луны":
   +20% к скорости передвижения в светлое время суток
   +50% к скорости передвижения в тёмное время суток (+99% в полнолуние)
   +20% к скрытности в светлое время суток
   +50% к скрытности в тёмное время суток (+99% в полнолуние)
  
   Система тут же пояснила, за что, собственно, мне такое счастье привалило:
   >Поздравляем! Вы выполнили уникальный квест "Покушение на короля II"
   Получена награда: Мифриловый шлем "Чёрный ястреб".
   О! А вот и потеряшка!
   - Надеюсь, это поможет тебе в поисках Тэрикалера, - промолвило наше величество, явно довольное произведённым на меня впечатлением.
   Я же всё это время судорожно искал в ворохе маркеров остальные вещички комплекта, но с таким же успехом можно было перебирать стог сена в поисках иголки. Жаль.
   Зато у меня появился ещё один стимул пройти эту линейку квестов!
   Поход назад особо не запомнился, как дорога до гостиницы в королевской карете. Вымотался за этот день так, как ещё ни разу не уставал в Ала-Арне.
   Вита не спала. Дожидалась меня. Демоны, как это оказывается чертовски приятно, когда за тебя кто-то переживает. Пусть это даже чрезвычайно смышлёный и обаятельный набор нулей и едини... нет, не хочу так о ней думать. Пускай кое-кого считают психом, но отныне для меня она живая.
   Девушка без слов просекла моё состояние, помогла раздеться, уложила в кроватку и, пожалуй, впервые с момента нашей встречи в столице, я мгновенно отрубился, едва голова коснулась подушки.
  
  
   Глава 12
   Сегодня у меня день ломающихся шаблонов.
   Началось всё с привратников, негласно считающейся низшей кастой городской стражи. Уж не знаю, почему им отведено столь малопочётное место в иерархии. Может из зависти? Ведь в глазах остальных коллег они - что-то типа вахтёров-сторожей, которые сутки - через трое не столько работают, сколько спят за деньги. При одинаковом окладе эта разновидность охранников спокойно сидит в тёплой караулке и занимается исключительно фейсконтролем, тогда как прочие ходят в патрули, ловят преступников, и вообще подвергают свои жизни большей опасности.
   Хотя, с последним можно поспорить. Мало ли какой сброд вздумает пожаловать в столицу, и первыми, кто встанет на защиту мирных граждан будут как раз "пограничники". Да и в дни ярмарок такой поток народу, в подавляющей массе своей, кстати, груженного, снуёт туда-сюда, что особо и не присядешь. Так что уж если кому и завидовать, то, как раз гвардейцам из дворцовой роты. Впрочем, и у них имеются, как свои плюсы, так и минусы.
   В общем, как бы то ни было, а подсознательно стражи внешнего периметра представлялись мне небритыми (даже несмотря на то, что у остроухих парней щетина не растёт), одетыми в замусоленную броню и дышащими перегаром индивидами. Видимо, сказывались стереотипы, навязанные прочитанной ранее литературой.
   На деле все оказалось совершенно иначе. Эльфы, охраняющие городские ворота были одеты с иголочки, подтянуты, имели ухоженные волосы, благоухали каким-то мужским парфюмом и ответственно несли свою службу.
   - Едва ли в Лютиене найдётся кто-то, кто не знает в лицо эйра Тэрикалера, - с сомнением покачал головой начальник караула. - Уверяю, не проходил он здесь. По крайней мере, если бы кто из наших с ним столкнулся, непременно узнал бы и доложил.
   Это да - на склероз остроухим грех жаловаться.
   - Ну, может кто-то видел, но не признаётся? - настаиваю я.
   - А смысл?
   - Мало ли, вдруг ему заплатили или ещё что? - предположил я.
   На что стражник сильно оскорбился и холодно процедил:
   - Если бы такое и произошло, то остальные заметили бы. У нас посты так расставлены, что происходящее у ворот просматривается сразу с нескольких позиций.
   Опрос наряда, дежурившего в прошлую смену, тоже результатов не дал. На успех особо и не рассчитывал, но данный пункт значился в списке задач квеста, и отработать его я попросту вынужден был. К тому же его выполнение стимулировалось дополнительной прибавкой к опыту.
   Дальнейший мой путь пролегал к северной стене. Требовалось наладить контакт с контрабандистами. Хотя, пообщавшись с до безобразия правильными эльфами-стражниками, я невольно начал сомневаться в наличии в городе представителей данной профессии. Как-то не вязался у меня образ светлых детей Леса с чем-то противозаконным. Когда же добрался до указанного места, убедился, что размышления мои были отчасти верны. Контрабандисты оказались гномами.
   Странно, у меня даже мысли не возникало, о том, что в Лютиене имеется квартал коротышек. Тем более, что на карте этот район никак особо не выделяется. Однако тут даже отделение гномьего банка присутствует. И возле него, что удивительно, крутится неприлично много посетителей остроухой национальности. Не постеснявшись, решил полюбопытствовать, что же является причиной столь нездоровой популярности данной финансовой структуры.
   - Вы что, с меллорна свалились? - уставился на меня как на идиота худощавый эльф, - Это единственный банк, воспользовавшись услугами которого получаешь доступ к своим сбережениям даже в самых отдалённых уголках мира.
   - А почему? - спросил я, тем самым, ещё сильнее подкрепляя гипотезу собеседника о моём неудачном падении со священного древа.
   - Потому что общины гномов живут практически во всех городах Ала-Арна. Очень удобно в путешествиях, знаете-ли. Да и система охраны у них одна из лучших, - изрёк эльф вполне очевидные на его взгляд вещи, затем склонился к моему уху и прошептал: - Поговаривают, даже в степной столице орков - Ыхтык Быхатуре ушлые малорослики недавно отстроили собственный квартал. Представляете?
   - Что вы говорите?! - постарался как можно искреннее изобразить я изумление, а мысленно в очередной раз проклял себя за лень. Давно мог бы заглянуть в игровую справку и сподобиться прочесть раздел, касающийся системы хранения игровых ценностей.
   Что ж, повезло, что узнал о наличии гномьего банка сейчас, а не когда покинул бы локацию ушастого Отечества. Было бы весело оказаться где-то посреди соседнего королевства, без копейки за душой и с кучей недоступного ценного шмота в хранилищах родной "Эльфиопии". Ибо инвентарь-то не безразмерный. Нужно будет в ближайшие дни перетащить все, что нажито непосильным трудом из "Первого Королевского" к гномам.
   Отыскать нужного персонажа оказалось делом практически невозможным. Несмотря на то, что гномья община состояла всего из четырёх улочек и двух тупиков, народу тут шаталось чуть ли не больше чем в центральной части столицы. Каждый дом здесь представлял собой лавку, а весь район - один сплошной рынок на котором можно было хоть демона лысого купить. И что самое главное - на карте, опять, никаких маркеров по этому поводу.
   Отчаявшись хоть как-то сориентироваться в этом бедламе, я схватил за шиворот пробегавшего мимо пацанёнка и спросил:
   - Малый, заработать хочешь?
   - Пусти, дядька, не то закричу! - забрыкался в воздухе мелкий гном.
   Но стоило ему узреть в моей руке серебряный кругляш, как глазки заблестели:
   - Чаво сделать надоть?
   - Не поможешь ли мне разыскать Изиала?
   - Изиа-а-ала? - задумчиво протянул хлопец, потом хитро прищурился и объявил свою цену: - Две серебрушки, и по рукам!
   - А харя не треснет?
   - Не-а, - без малейшего раскаянья в глазах ответил наглец. И ухмыльнулся: - А то, дядька, сами походите, поищите.
   - Вот же... Ладно по рукам, - сдался я и опустил проводника на землю.
   - Сюда, - сразу рванул вперёд пострелёнок.
   Пришлось резко ускориться, чтобы не потерять юркого недоросля из виду.
   Я рассчитывал на долгий забег по запруженным народом улицам, но мой поводырь, не преодолев и полсотни шагов, нырнул в двери ближайшей лавки, торгующей какими-то травами.
   - Дядько Изиал, дядко Изиал! - с порога заголосил пацан. - Тут до вас какой-то остроухий эйр пришёл.
   И, не успел я сообразить, как малолетний пройдоха вырвал из моих пальцев монеты и был таков.
   - Вот же бесёнок! - без злобы ругнулся я.
   - Ви ко мне? - раздалось из-за прилавка, - И таки чем старый Изя может помочь такому красивому эльфу? Будете что-то приобретать или мне забыть вас навсегда?
   Я поднял глаза на говорившего и застыл от поразившего меня когнитивного диссонанса. Представший передо мной гном был явным представителем своего племени, такой же широкий в плечах, коренастый и бородатый. Даже зелёный кафтан такой, как у травников. Однако ермолка на макушке, спускающиеся с висков витые локоны-пейсы и манера речи данного персонажа указывали на то, что кто-то из разрабов прикололся.
   - Так ми таки будем говорить за жизнь или таки будем стоять столбом и мешать другим покупателям?
   - А-а-а, э-э-э... - только и смог промычать я.
   - Боже ж ты мой! Боже ж ты мой! - с неподдельным переживанием в глазах всплеснул своими мускулистыми ручищами старый евр... гном. - Я так и знал, так и знал! Ви таки нездоровый!
   - А-а-а... - попытался отмереть я.
   - Ой вэй, я вас умоляю, не переживайте так. Шоб ви знали - ещё не придумали ту болячку, которую не смог вилечить Изя.
   Не знаю ,кто из программистов постарался, создавая сие судо, но чувство юмора у него было своеобразное. Настолько противоречивую личность представить себе просто невозможно. Манеры изъясняться и суетливые движения подошли бы сухонькому старичку-одесситу, а могучему телосложению позавидовали бы русские былинные богатыри. От этого решительно сносило крышу, и трудно было сосредоточиться. Создавалось такое впечатление, что разговариваешь с кем-то другим, и непроизвольно тянуло оглянуться в поисках того, другого.
   - Уважаемый, Изиал - наконец-то справился я с растерянностью и уклонился от ложки мерзко пахнущего и ещё более неприятно выглядящего варева, которое травник пытался запихнуть мне в рот. - Поверьте, я совершенно здоров! И вообще здесь по другому вопросу.
   Видя, что я ни в какую не собираюсь глотать его бурду, гном тяжко вздохнул и со словами: "Ай, шо ж ви такой продукт переводите?" сунул содержимое ложки себе в рот, скривился, занюхал рукавом, вытер выступившие слезы и вернулся заприлавок.
   - Ну, вернёмся к нашим баранам. Таки шо вы хотели от бедного Изиала?
   - Хотел спросить, не пытался ли вчера ночью воспользоваться вашими СПЕЦИАЛЬНЫМИ услугами один весьма небезызвестный в городе эльф?
   - Слухи ходят по городу, - начал издалека хитрец, - возможно что-то из них и достигало ушей старого гнома.
   - Не поделитесь?
   - Я честный торговец. Чуть-чуть покупаю там, чуть-чуть продаю здесь, имею свой маленький гешефт. Зачем мине чужие проблемы? Их и так есть у меня.
   - М-м, а давайте я помогу вам с вашими проблемами? - заглотил я наживку.
   - Ой, свои дела я таки привык делать сам, - протестующе замахал руками гном. - Как говорил мой покойный дедушка Хаим, Бог посылает каждому проблемы по его силам. Так что одно из двух: либо ты таки можешь справиться с ними, либо это не твои проблемы. Но вот двоюродный племянник моей сестры, той, что замужем за пекарем... Кстати, ви знаете нашего пекаря? Он делает такие булочки, что ви скушаете свой собственный язик если попробуете его булочки...
   - Можно ближе к делу?! - не выдержав пустой болтовни рявкнул я.
   - Ой, не делайте ви сибе нерви. Поверьте старому Изе, они не восстанавливаться. У меня есть одна прекрасная успокаивающая настойка. Всего три серебряных монеты и ви забудете, где они у вас находятся. Будете спокойны как, гиворский удав.
   Я уже весь кипел, готовый вот-вот взорваться, а этому шарлатану хоть бы хны. Ладно, попробуем зайти с другой стороны.
   - Уважаемый, я весьма занятой эльф, а как вы знаете время - деньги. Подскажите мне, как найти вашего почтенного родственника, и я пойду.
   - Все спешат, - обиженно вскинул длань к небу травник и оставив меня в покое вернулся за прилавок, - все торопятся, у всех важные дела. Эх, что за жизнь пошла? Хорошо, слушайте же. Если пойти прямо по улице, и никуда не сворачивать, то как раз упрётесь в лавку гончара Богура.
   - Понятно! Спасибо! - радостно выдохнул я и развернулся к выходу.
   - Так вот, ви в неё не ходите, - послышалось из-за спины.
   Проклятье!
   - Как?! Почему не ходить?
   - Этот шлёмиль говорит всем соседям, что я должен ему пять золотых. Нет ну вы слышали? Я должен ему ПЯТЬ золотых!
   - Безобразие, - вздыхая, согласился я и вновь оборнулся к прилавку. - Ну, так мне куда идти?
   - Так ви идите дальше, пока не доберётесь до кузни Глимлина.
   - В неё тоже не заходить? - совсем сник я, ожидая очередной душещипательной истории.
   - Почему? - в этот раз удивился старик, - Это же и есть кузня моего любимого слепого племянника.
   - Так он что незрячий? - озадачился я. Нет, мне абсолютно всё равно, как можно что-то ковать в таком состоянии. Но вот то, что пользы от показаний такого свидетеля будет мало, это расстраивало
   - А как прикажете называть того, что не слушал моим советов, не брал на свидания с девушкой факел. Зачем, говорит, ещё видно же. Но это ж только ранним вечером видно, а ночью уже и нет. В итоге на свадьбе все наблюдали, какую он привёл безобразину на счастье в дом!
   - Что, прям уж такая страшная?
   - Да нет, симпатичная. Но тощая, как мой кошелёк! Кстати, ви таки и не надумали ничего приобрести очень полезного? Это ж, представить страшно, сколько такую откармливать надо!
   Он что это серьёзно?!
   - М-да, действительно, опрометчивый поступок, - сочувствующе произнёс я, но тут же подбодрил: - Хотя, это как посмотреть. С другой стороны ведь, стройной жене меньше требуется ткани для платьев. И на супружеском ложе с такой не тесно, так как она меньше места занимает, и одеяла опять-таки ей достаточно небольшого куска, остальное вам... в смысле, племяннику вашему. Да и на досках для гроба какая экономия! Но, ладно, не будет о плохом. А вообще, конечно, идеальный вариант хранительницы очага: хромая, косая, беззубая, лысая.
   На немой вопрос бородача, пояснил:
   - Ну, например, женишься ты на красивой ровноногого девушке. Пойдёт она по лесной тропинке, споткнётся о камень и сломает ногу, или зубы выбьет, или глаз веткой повредит, или дома наклонится над печью, а волосы и загорятся... Положат её в больницу и начнётся: пеpедачи, апельсины-шмепельсины, конфеты-манфеты, коньяки, подарки всякие лекарям, цветы их помощницам, нервы, время... И, между прочим, не факт, что удастся вернуть утраченное. А тут хоп - и сразу на всё готовое! Мечта - а не невеста!
   "Одессит" задумался, переваривая услышанное. Потом уточнил:
   - Эйр Филадил, а в вашей роду точно не примешано гномьей крови? Может какая-то из прабабок в молодости...
   - Точно нет! Но спасибо за комплимент, - разочаровал его я.
   Тем не менее, система проинформировала:
   > Внимание! Ваш статус отношений с персонажем Изиал изменился с "нейтрально" на "уважение".
   "Эк его задело! И это даже вопреки тому, что проигнорирована попытка "между кадрами" втюхать мне товар", - усмехнулся я. После чего пожелал всего хорошего, и распрощался, наконец, с этим болтливым сборником анекдотов.
   Глава 13
   Слава богам, мастер над железом оказался обычным гномом и абсолютно не напоминал своего родственника!
   Кузня Глимлина оказалась совмещённой с довольно большим магазином, торгующим различными металлическими изделиями. Здесь продавалось все, начиная от оружия и брони и заканчивая подковами и гвоздями к ним. Что удивительно, не смотря на довольно широкий ассортимент, все предметы отличались очень высоким качеством. Сам цех располагался на заднем дворе, в который можно было попасть либо через лавку, либо через широкие ворота, расположенные в переулке за углом.
   - Выходит, вас дядя Изя прислал? - хмуро глядя из-под лохматых бровей пробасил Глимлин. - Хорошо. Допустим, у меня и отыщется интересные для вас сведения, но токмо какой интерес ими делиться?
   Ну да, на то, что расследуется дело государственной важности, не эльфу начхать. Статус взаимоотношений с дядей, погоды, кажется, тоже не делает. Согласился выслушать - и то радоваться надо.
   - Может вам помощь какая требуется? Так я с удовольствием, - предложил я.
   - Хм, с удовольствием? - хмыкнул гном. - Есть у меня проблемка, да только сдюжишь ли?
   - Посмотрим. Что нужно делать?
   - У меня там, - кузнец кивнул в сторону возвышающейся над крышами стены, - партия груза застряла. Заказ из-за этого простаивает. Клиент нервничает. Перспективный клиент. А в катакомбах, как на зло, нежить расплодилась без меры. И ладно бы простые скелетоны, али зомби какие, мы к такому привычные уже, а тут скелеты-маги! И откель взялись? За стену тепереча под землёй ходу никому нет. Смогёшь доставить мне поклажу - и мы подсобим тебе, а ежели нет, то и не обессудь.
   Отыскав на карте ближайший вход в заброшенную канализационную ветку, я направился туда. Однако на полдороги остановился и задумался. Если Тэрикалер ещё не покинул пределов столицы, а капитан стражи прав, и охрана ворот действительно неподкупна, то для преступника единственный способ оказаться за городом - миновать эти катакомбы. А если там сейчас не пройти из-за нежити, то не открою ли я ему своими руками путь на свободу, перебив личей?
   "Стоп", - ещё через несколько минут размышлений одёрнул я себя. - "А какого демона, собственно, я попрусь в подземелья? Мобов бить? Кто меня туда посылал?"
   Внимательно перечитал задание, выданное Глимлином, убедился, что хоть маги-мертвяки в нем и упоминаются, но нигде не сказано, что на них следует охотиться. Передо мной поставили конкретную задачу: организовать доставку товара из точки А в пункт Б. Но каким образом это сделаю - моя забота. Поэтому прогуляюсь-ка я пока иным маршрутом.
   Оказавшись за наружными стенами, я некоторое время двигался по окружной дороге. Вместе с медленно движущимся караваном, купцы которого собрались навестить западные границы страны. Данный отрезок тракта, опоясывающей Лютиэн, был одним из самых оживлённых. Гружёные подводы и фургоны двигались в обе стороны сплошным потоком. Каждые пять минут мимо пролетали небольшие летучие отряды конной инспекции, следящей за порядком на дороге. Широкая, утоптанная тысячами ног и копыт полоса пролегала в сотне метров от городской стены, до ближайших же деревьев необходимо было отдалиться от города ещё шагов на двести.
   Поравнявшись с указанной на карте меткой, я свернул с тракта и направился в лес. Эльфийская пуща как всегда бурлила жизнью. В кронах заливисто пересвистывались птахи, в воздухе носились разноцветные жуки, порхали яркие бабочки, нос улавливал десятки нежных ароматов, под ногами стелился мягчайший ковёр из стеблей и лепестков.
   Окрестности Лютиена считались стартовой локацией, поэтому особо опасные мобы здесь не водились. Чего нельзя сказать о разбросанных по округе данжах. В них новичкам отводились первые ярусы, а на более глубоких уровнях паслись твари гораздо и гораздо солиднее.
   Навигатор как раз и довёл меня к спуску в одно из таких подземелий. Быстренько пробежал первый ярус, даже не обращая внимания на гигантских кротов пятого уровня. А потом передо мной вдруг вылез один неприятный баг электронного Сусанина. Светящийся крестик маркера, которым обозначалось место нахождения заветного схрона, не позволял понять на каком именно этаже расположен контрабандный груз. Химеры!
   В данный момент я стоял посреди просторной норы, точно по центру мерцающей на полу окружности, и любовался абсолютно гладким полом. Разглядывание потолка тоже ничего не дало, как и более внимательное изучение поверхностей стен. Никакого намёка, никакой подсказки.
   Не думаю, что меня кто-то мог опередить. На пустом сервере такое попросту невозможно. Да и наверняка квестовый предмет, должен быть виден только мне. Значит, придётся спускаться глубже.
   На минус втором этаже, заполненном преимущественно землеройками седьмого и десятого левелов, искомого также не оказалось. Зато на третьем обнаружился деревянный ящик. Судя по отметинам на изгрызенных боках и многочисленным следам конечностей, вскрыл "шкатулку", а затем утащил её содержимое на четвёртый ярус подземелья кто-то косолапый и с большими клыками. То есть, иного выбора, кроме как отправиться ниже, у меня нет.
   Население четвёртого уровня состояло из гигантских слепышей двадцатого уровня. Зубки у данных тварющек с мою ладонь, запас хэлс-поинтов утроенный, а густой, жёсткий мех даёт двадцатипроцентный бонус к защите от физического урона. Поэтому, не смотря на моё неоспоримое преимущество, слепыши оказались весьма неудобными противниками. В итоге, конечно, одолел их, но потратил на это уйму времени.
   Когда же добрался до точки, совпадающей на карте с предполагаемым местонахождением груза, настроение окончательно испортилось. Неярко подсвеченная охровым цветом горка кирпичиков действительно лежит у дальней стены небольшой пещеры. Однако беда состоит в том, что златой холмик облюбовал в качестве подушки двадцатиуровневый РБ по кличке "Гладкошёрстый Грунтокоп".
   С морфологической точки зрения сей экземпляр представляет собой гибрид уже виденных ранее тут мобов. То есть смесь крота, слепыша и землеройки в одном флаконе. В одном очень большом, размером с белого медведя, флаконе! Причём смесь до того омерзительная и ужасная, что морально неподготовленному приключенцу встречаться с этой виртуальной издёвкой над биологией я бы не рекомендовал. Иначе неделя ночных кошмаров потом гарантирована. Хотя натуралисты данного цифрового мира вероятно почтут за удачу столкнуться со столь экзотическим представителем фауны в его естественной среде обитания.
   По сути Филадил превосходит Грунтокопа по левелу более чем в два раза. Но фишка рейд-боссов Ала-Арна в том, что они -- не только ценный мех и куча хп, но ещё и автоматически обрезаемые способности у посягнувших на их жизни высокоуровневых игроков. То есть фактически хаям не запрещена охота на мелких боссов, буде у тех появится такое желание. Однако при этом атакующие характеристики охотника понизятся до планки среднестатистического персонажа выбранного класса, равного левелу босса. То же самое происходит и с обмундированием - каким бы крутым и легендарным не был твой меч, на время сражении с "малышами" он превратится в палку-копалку.
   Что самое обидное, на некоторых ключевых НПС (к которым, как правило, относятся наставники, тренеры и прочие опекуны, сопровождающие желторотую молодёжь в их первых рейдах) сей закон не распространяется. В опасные моменты им позволяется заковырять монстра в пару тычков и спасти "выводок" от неминуемой гибели.
   Ещё вышеуказанные штрафы не действуют на геймеров, превосходящих уровень развития босса менее, чем на десять пунктов. То есть, одетый в топ двадцатый - тридцатый левел, легко передамажит "папку" сто плюс.
   Вот потому-то и взгрустнулось. В одиночку зверя не заковыряю, а по добру по здорову он слитки не отдаст. Были бы здесь Белоссснежка со своей ядовитой бандой (они уже как раз доросли до уровня 20+), да Витка, в качестве поддержки, может чего и вымучили. Так нет же, некий самонадеянный болван (не будем показывать пальцем), был уверен, что справится в одиночку.
   Устало опустившись на пол, я принялся изучать характеристики монстра, кое-что проговаривая:
   - Тэк-с, Гладкошёрстый Грунтокоп, уровень 20, рейдовый Босс, агрессивный... ну это понятно...ХП - 61381 - не хило! Физическая атака - 30. Физическая защита - 757 - ого! Магическая защита - 300 - тоже прилично для двадцатки...
   "Ага вот самое интересное - особые умения!" - подумал, дойдя до особых умений, и опять принялся цитировать в голос:
   - "Атака на слух (большинство монстров, живущих под землёй слепы, но у них отменный слух) - способность нападать на случайного члена рейда, не наносящего непосредственный урон или не находящегося в непосредственном контакте.
   Это явно камень в огород магов и хилеров.
   - "Чую-чую (большинство монстров, живущих под землёй слепы, но у них отменное обоняние) - способность атаковать случайного члена рейда даже находящегося в режиме невидимости".
   Ну а здесь прилетит разного рода стелсерам, норовящим незаметно подкрасться со спины.
   - "На помощь - когда уровень здоровье босса опускается до отметки 20% он призывает трёх миньонов (два атакующих и один лечащий)".
   Угу, то есть, если я всё-таки попытаюсь задолбить эту кротообразную бурильную установку, отплясывая вокруг него и откусывая по десятку хелс-поинтов, то велик шанс, что её успеют отлечить, пока буду разбираться с примчавшейся на выручку охраной. Фигово.
   "А может попробовать пройти вдоль стены? Если плотно прижиматься к ней, авось не попаду в агро-радиус моба?" - мелькнула шальная мысль.
   Увы. Как только была пересечена невидимая черта, Грунтокоп проснулся, поднял голову и, прислушиваясь, активно зашевелили ушами-локаторами.
   Кляня себя за тупость, я замер и даже дышать прекратил.
   Тогда моб шумно втянул воздух, угрожающе рыкнул, легко поднял грузное тело на лапы и двинулся чётко в мою сторону.
   Проклятье! Пришлось спешно ретироваться в узкий коридор - за пределы владений рейд-босса.
   Немного побесившись, чудище утихомирилось и вернулось на прежнее место.
   Ладно, будем думать над планом Б.
   По идее, если двигаться достаточно медленно и бесшумно, внимательно следя за реакцией зверя, то его аудиосенсоры можно обмануть. Ведь пока он находится не в режиме боя "атаку на слух" применять не будет. Хуже обстоят дела со второй абилкой. На запах монстр, скорее всего, отреагирует чётко. Вот если бы свой эльфийский дух чем-то замаскировать... Стоп! Как только данная мысль пришла в голову, сразу же возник и план по её реализации.
   Я вернулся вглубь уже пройдённых тоннелей в поисках отреспаунившихся и бродящих по ним слепышей. Нужно отметить, что данные твари отличаются не только выдающимися зубами, но и премерзким амбре.
   Десять минут на потасовку, плюс ещё столько же для того, чтобы с ног до головы перепачкаться в натёкшей из ран мобов зловонной жиже, и вот, я готов к попытке намбер ту!
   Крадусь крохотными шажками. Вдоль стеночки. Буквально по миллиметру. Вдохи мелкие и редкие - можно сказать, почти не дышу. Босс дремлет очень чутко. Периодически просыпается, вращает башкой, принюхивается и прислушивается, иногда нервно вздрагивает и порывается встать. В такие моменты замираю и вообще не дышу.
   Сорок пять минут! Целых сорок пять демоновых минут я преодолевал расстояние, которое в нормальных условиях проскочил бы за секунды. Зато РБ за это время сполз, наконец, со своей золотой "подушки". Ну хоть это.
   Когда же добрался к тысячу раз проклятой цели, а вожделенные слитки перекочевали в бездонные недра инвентаря, сожрав практически весь запас Филадиловой грузоподъёмности и приготовился с облегчением вздохнуть, по пещере громом разнеслось металлическое звяканье и характерный звук затягиваемого кожаного ремешка.
   > Внимание! Вы проявили агрессию к Рейдовому Боссу, значительно уступающему в развитии вашему персонажу. Согласно правилам игры, на период активной стадии боя параметры нападающего приведены к единому уровню с обороняющейся стороной.
   Зашибись! Тут ещё, смотря кто, по отношению к кому, проявил агрессию! Клянусь, я его ни разочка не зацепил, он первый начал! В общем, не успел поднять голову, как меня снесло ударом тяжёлой туши и со всего маха приложило о камни.
   > Гладкошёрстый Грунтокоп землекоп нанёс вам 80 единиц урона. Текущий уровень жизни 693/777.
   Ни хрена себе! А лапища-то у него тяжёлая! И ведь это не крит, а обычный удар! Между прочим, так не честно, я на двадцатом левеле так мощно лупить не могу!
   > Получено 235 единиц урона об твёрдую поверхность! Текущий уровень жизни 458/777.
   Капец! А это называется "убейся об стену".
   >Вы ощущаете отрицательное воздействие "Оглушение". Длительность эффекта - 60 секунд.
   Да, вот только этого для полного счастья и не хватало! Теперь эта скотина за минуту "нокдауна" точно меня укокошит!
   > Гладкошёрстый Грунтокоп землекоп нанёс вам 16 единиц урона. Текущий уровень жизни 442/777.
   > Гладкошёрстый Грунтокоп землекоп нанёс вам 10 единиц урона. Текущий уровень жизни 432/777.
   Меня грызли, а я как истукан стоял и смотрел на это безобразие. Благо, хоть больше не швыряют.
   > Гладкошёрстый Грунтокоп землекоп нанёс вам 13 единиц урона. Текущий уровень жизни 429/777.
   Тю, а что происходит? Почему, по сравнению с первой оплеухой, от меня так мало "откусывается"? Нет, я, конечно, не против, но всё же любопытно.
   > Гладкошёрстый Грунтокоп промахнулся.
   О, теперь и вовсе промазал! Может вначале просто сработал эффект внезапности, а теперь я типа ожидаю удара? Поди пойми, какие формулы участвуют во всей этой кухне, что зовётся игровой механикой.
   Ан нет, проблемка в ином. Перефокусировав взгляд с чата, где онлайн отображалась летопись моей скоропостижной погибели, непосредственно на себя и врага, я понял, почему ещё жив. Оказывается, хорошенько отоварив Филадила первым ударом, чудище не просто обеспечило аварийную стыковку подконтрольного мне аватара с твёрдыми пикселями, а каким-то образом вбило его в стену. В буквальном смысле! То есть я на две трети слился с пещерой. Левая нога, правая рука, кусок бока и часть головы торчит снаружи, остальное в... камне! Потому-то у моба и не получается меня сильно ранить.
   Хотя и от того, что долетает, приходится не сладко. Шустрый противник, атакует каждую секунду, промахивается редко, и за минуту оглушения, умудрился откушать от меня ещё три сотни хит-поинтов.
   > Гладкошёрстый Грунтокоп землекоп нанёс вам 18 единиц урона. Текущий уровень жизни 222/777, - таково было последнее оповещение, перед тем, как слетел дебафф "Оглушение". Красивая дробь, но на шесть семёрок было бы приятнее смотреть.
   Потом я прикрылся щитом (это ещё хорошо, что дыра в геокординатах позволила Оперкулуму вынуться, а то ж ведь лаги всякие бывают), и дела мои значительно улучшились, - больше двух-трёх ХП за раз РБ не сбивал. Плюс можно стучать в ответ (чудеса: сам сдвинуться не могу, но клинок стена сквозь себя пропускает), правда, это почти бесполезно. Тратить несколько часов на то, чтобы снять больше пятидесяти килотонн хэлсов - увольте. Тем более, миньоны ещё могут появиться.
   - Оберег Виталиэль восстановил 5 единиц здоровья. Текущий уровень жизни 239/777.
   Ах да, и, конечно же, отдельное спасибо оберегу Виталиэль, что не забывал обо мне в "нокдауне" и продолжает хилять сейчас, а не то от меня осталось бы гораздо меньше калорий. Кстати, насчёт тряпочки, подаренной прекрасной остроухой нимфой. У неё же есть замечательный скилл "Благословение Вечного Леса", который единожды в сутки мгновенно и полностью восстанавливает здоровье владельца. Не пора ли данный козырь использовать? Или ещё чуток подождать?
  
  
   Глава 14
   Можно и подождать. Только чего? Когда моб выковыряет одного воровливого эльфа из текстур? Самостоятельно же выбраться не могу. Либо, наоборот, покуда окончательно вмурует меня в гранит? Хм, а эта идея! До сих пор я ведь пытался только выбраться из каменного капкана, а если усугубить положение? Что если окончательно уподобиться привидению и целиком погрузиться в стену?
   Вариантов развития дальнейшей ситуации, предполагаю, существует два: либо, себе на радость, РБ на огорчение, преспокойненько вышагну в коридор с противоположного края; либо провалюсь в ещё более глубокую задн.. западню, после чего выпаду вообще где-нибудь на другом конце карты (мысли же о купании в расплавленной магме усердно гоним прочь, прочь, прочь!).
   Возможен и третий, с логической точки зрения, не самый абнормальный исход, предполагающий вечные скитания моего персонажа в чёрной пустоте. Ну как вечные - до тех пор, пока Гермилон Егорыч не хватится подопечного и не вызволит того из виртуального ничто. Съестных припасов у меня с собой навалом, легко продержусь и месяц и два. Главное, чтобы дышать было чем.
   А что, затея удачна и в плане практичности. Квестовые предметы уже в котомке, от крото-крыса мне, в принципе, больше ничего не нужно, так что пора и честь знать. У него-то самого ко мне, несомненно, имеются претензии, но то уже не наши проблемы.
   Короче, как не крути, а тенденция отступления в подземные недра всяко соблазнительней вялой бесперспективной обороны. Да и не настолько много у Филадила кровяных телец, чтобы надеяться на то, что назойливый босс потеряет интерес и отстанет первым. Лишь бы не оказалось, что монстр тоже пройдёт сквозь текстуры. А то помню, как после очередного обновления на одном из серверов "Линейки", мы с Тайкой, пробежав к выходу через катакомбы, собрали огромный "паровоз" мобов. Потом экстренно эвакуировались свитками в соседнюю локацию. И, каково же было наше удивление, когда через полчаса та толпа, проигнорировав абсолютно все географические и урбанистические преграды, явилась по души наших чаров, сидящих на респе, быстренько снесла обидчиков в ноль и с чувством выполненного долга спокойно отравилась восвояси.
   Так, ладно, всё это демагогия. Вдруг вообще сейчас никуда не сдвинусь?
   Поворачиваться к чудищу спиной не решаюсь. Атаки сзади славятся повышенным уроном и частыми критами. Поэтому ретируюсь, пятясь задом.
   Осторожный микро-шажок назад. Второй, более длинный и уверенный. Ощущения странные. Щекотно, прохладно, волнительно. Третий уже полноценный шаг, и вот я в тёмных чертогах, где обитают каменные големы. Разведённые в стороны ладони не нащупали ни грудей Хозяйки Медной горы, ни прочих выпуклостей, вогнутостей али плоскостей, но пол под ногами есть. И воздух внутри тверди, слава ИскИну, тоже присутствует. Вот только не видно не зги. Даже интерфейс потух. Только контуры окошек меню бледным серым цветом обозначены, но надпись прочесть, или там пиктограмму распознать, увы, не удаётся. От статус-баров также остались лишь очертания, а сколько во мне маны, хп и выносливости - загадка покрытая мраком. И это не идиома. Хуже того, в этой непроглядной тьме, я теперь даже юзнуть скилл полного восстановления здоровья не смогу.
   М-да, уникальный глюк, впервые с подобным явлением встречаюсь.
   Хорошо, куда дальше: влево, вправо или прямо? А не всё ли равно? Забегая в своём повествовании чуть вперёд, поведаю по секрету: вскоре оказалось, что, действительно, не важно.
   Спустя всего тридцать секунд ходьбы с выставленными вперёд руками (теперь-то я двигался, как и положено, лицом вперёд), пальцы упёрлись в очередное шершавое препятствие. Последнее, к сожалению, пропускать через себя материальный объект наотрез отказалось. Пришлось брести вдоль стены, параллельно молясь, чтобы брешь в ней таки отыскалась.
   Трудно ориентироваться в пространстве, когда узреть вообще ничего невозможно. Однако через неизвестно, сколько времени, часов ведь тоже не наблюдаю (счастливый!) но, если верить внутреннему таймеру, приблизительно минут через пятнадцать-двадцать я закончил интимные ласки с камнем, придя к неутешительному выводу, что выхода нет, и что мой ушастый Ала-Арнский альтер эго заточён в замкнутом помещении. Вот же угораздило, блин!
   Хуже того, плешивый Грунтокоп, не смирился с исчезновением цели, и в данный момент усердно, ориентируясь на свой чуткий нюх и слух, то ли роет подкоп, то ли пробуравливает дверь сюда. Собственно, благодаря характерному шуму, издаваемому его лапами-лопатами, то затихающему позади, то вновь возникающему впереди, и выяснилось, что стена не бесконечна, и что я наматываю круги. И, судя по отсутствию явных углов и стыков смежных вертикальных плоскостей, периметр моей кельи имеет овальную форму. Площадь, навскидку, квадратов сорок.
   Так что, когда докопавшийся до меня РБ докопается до меня (каков каламбур!), в приключении опять появится развилка. Причём в обоих случаях со светом в конце туннеля. Только если спасусь бегством - в прямом смысле, а если слепыш завалит меня прежде, то в религиозно-метафорическом.
   Но выдуманное животное оказалось не так-то просто провести. Оно прекрасно "видело" с помощью своих встроенных запахо-локаторов и эхо-радаров, что деться с "подводной лодки" мне некуда. А потому не торопилось убивать.
   Сначала "кошка" грамотно не позволила "мышке" прошмыгнуть мимо неё в "норку". Затем, от греха подальше, оперативно загребла образовавшийся эвакуационный выход (с её ковшами на операцию понадобилось всего несколько взмахов, мне же откапываться придётся долго и нудно) и лишь после этого вновь обратило своё внимание на жертву.
   "Раз уж всё равно суждено погибнуть, умру достойно!" - решил я, бросаясь в свой последний бой.
   Однако моб, которому непроглядная тьма не является помехой, лёгко парировал мой отчаянный выпад. Да при этом, сволочь лысая, ещё и выбил меч. Отлетев, клинок обиженно звякнул где-то в противоположном конце пещеры. Теперь даже если сейчас вдруг загорится свет, вряд ли успею его подобрать. Бери меня теперь голыми клешнями. Гадство!
   - Врёшь, не возьмёшь! Всё равно сдохну с оружием в руках! - прорычал я, засовывая руку в рюкзак и стараясь нащупать там трофейные когти "росомахи" с острова Руума.
   Сопротивляюсь, конечно, чисто из вредности, ибо, как уже сказал, особых иллюзий на счастливый исход не питаю. Нет, ну а что ещё делать? Истерично визжать и панически метаться из угла в угол, забавляя зверя? Обойдётся! Даже если спасти меня может чудо, я не собираюсь уподобляться трусливому кролику, что покорно ползёт в пасть удава! "Не отступать и не сдаваться!", "Ни шагу назад!", "Безумству храбрых поём мы песню!" и всё такое.
   Пальцы, наконец, обхватили острозубый предмет и жадно сжали его...
   Ну а дальше случилось столь фантастическое стечение обстоятельств, по сравнению с которым удача с первой попытки сорвать Джек-Пот в лотерее с шансом выигрыша один на миллион, просто меркнет и выглядит унылой заурядностью. В общем, произошло то самое чудо!
   Итак, по порядку.
   Во-первых, мой мозг, к счастью, подвели тактильные ощущения. К счастью, потому что, роясь в своём вещмешке, Филадил нашарил совсем не то, что я подумал вначале. Металлическая штуковина наощупь весьма походила на потрошители (особенно если трогать в спешке, в абсолютной темноте, и под гневное курлыканье сагрившегося на твоего персонажа РБ), однако была не из метеоритного железа, а из золота и относилась совсем к иному классу изделий. Речь идёт о символе монаршей власти наагов - о короне, что ранее принадлежала Хиссс, и которую, согласно завещанию их ядовитого шипейшества, я возложу на чело её дочери, когда принцесса достигнет зрелого, по меркам людей-кобр, возраста.
   Во-вторых, неожиданно выяснилось, что бессовестный ИскИн переконструировал драгоценный головной убор в предмет призыва питомцев (бессовестный - потому что модификацию произвёл втихомолку, не потрудившись мне об этом сообщить). То бишь теперь, как только владелец венца, то есть я, дотрагивается до одного из рубинов, к нему немедленно являются подчинённые существа, то есть восемь рукастых ребятишек со змеиными хвостами. Чтобы отозвать чешуйчатый взвод обратно, следует нажать на определённый изумруд.
   В-третьих, оказалось, что милая девочка-альбиноска и её суровые братцы-телохранители, с момента нашей последней встречи так сильно прогрессировали, что называть их детьми уже язык не поворачивается. Определённо это теперь молодая леди и почти взрослые мужчины. Вот, что значит "тепличные" условия и комфортный нон-стоп кач! Подфартило ещё и тем, что подросшие малыши (между прочим, не хуже некоторых ориентирующиеся во тьме) достигли как раз того оптимального уровня, когда грозный Грунтокоп для них представлялся уже не опасным страшилищем, а огромной жирной аппетитной крысой!
   Правда, помучиться с рейд-боссом, всё-таки пришлось. Но эта возня была не в тягость, а в радость.
   К тому же (это, кстати, можно классифицировать, как, в-четвёртых) монстр сам себе организовал медвежью услугу, зарыв яму из которой приполз. В том смысле, что в ответственную минуту, когда РБ-шные миньоны появились (но не рядом, а в пещере - там, где это предписано им программой), то они так и не смогли помочь хозяину.
   Хронологию вышеописанных событий я, естественно, восстановил гораздо позже, по логам игры. И то лишь после того, как мы с пресмыкающимися товарищами всех победили и выбрались на свет божий. До этого же долго недоумевал, что за чертовщина вокруг происходит.
   Короче, весело было.
   Кульминацией же текущего приключения явилась коронация Белоссснежки.
   - Вот и сочлись, друзья мои. И я выполнил обещание, данное вашей матери, и вы меня спасли, - сообщил я, надевая символ власти на белокурую головку. - Вы уже совсем большие и самостоятельные, в чужой опеке не нуждаетесь. А потому не смею вас дольше задерживать. Отныне вы свободны и вольны поступать, как сами того хотите! В общем, давайте прощаться что ли? Ведь вряд ли вам стоит возвращаться в канализацию Лютиена. В этом подземелье и простор, и пища разнообразнее. Только ещё один совет напоследок: будьте осторожнее с эльфами и прочими двуногими. А лучше совсем избегайте с нами встреч.
   Если мой дрожащий голос можно было списать на волнение, то как объяснить скатившуюся по щеке слезинку? Всё-таки привязался я к ним. Поразительно, кто бы мог подумать.
   Не знаю, каким образом система проинформировала наагов об изменении их положения, меня же она оповестила скупой строчкой о роспуске питомцев, перечислив их имена через запятую.
   Однако тем дело не ограничилось. Прелестное дитя с раздвоенным язычком, шмыгнуло носиком и вдруг с напускной обидой заявило:
   - Нет, дорогой Филадил, так просто ты от нас не отделаешься! Ни в каком мы не расчёте! Ты нас вон скольких сразу из беды выручил, а мы только разок пригодились. Поэтому, ещё как минимум семикратно можешь требовать от нас возврата долга. Но и после в горе не оставим. Ведь, если разобраться, то ты вообще-то наш приёмный отец, часть нашей семьи. А мы своих не бросаем!
   - Ну, спасибо, - поблагодарил я. - Приятно слышать. От себя тоже обещаю, что и дальше помогу, чем могу.
   - Значит, так тому и быть!
   > Внимание! Ваш статус отношений с персонажем Белоссснежка изменился с "привязанность" на "преданность".
   Сообщение продублировалось ещё несколько раз, когда братцы, вслед за сестрой, тоже официально пометили меня, как лучшего друга и родственника.
   "Вау! Уже персонажи?!" - обалдел я от того, как быстро искусственный интеллект переписывает принадлежность бывших мобов-питомцев, к группе условно-разумных существ.
   Но и это ещё был не конец! Оказывается ИИ игры, специально ради меня, сгенерировал и уникальную метку. Физически знак проявился в виде татуировки кобры, обвивающей чашу. Появление оного сопровождалось лёгким жжением в районе предплечья и вот такой описаловкой:
   > Поздравляем! Получено новое достижение "Почётный гад Ала-Арна"!
   "Ах-ха-ха! Супер! Я почётный гад! Неужели нельзя было почётным наагом, к примеру, обозвать? Хотя ладно, так прикольней!" - включился мой внутренний комментатор.
   >Отныне вы приобретаете:
   - абсолютный иммунитет к ядам животного происхождения...
   "Да, вот это поистине королевский подарок!"
   ... - признак "нейтральное создание" при встрече с агрессивными представителями царства змеиных;
   "Тоже класс!"
   - +10% к способности различать предметы в темноте;
   - +10% к умению "инфракрасное зрение".
   "И это круто! Даже несмотря на, что наблюдать в тепловом спектре мой чар сможет лишь на расстоянии не далее метра, а ночная его бдительность не сравнится с зоркостью дроу (прежде-то у меня не было "приборов" ни инфракрасного, ни ночного видения)".
   - Кстати, Бэль, - ласково обратился я к "дочке". - А как же теперь призывать вас, в случае надобности?
   Действительно, любопытно, как выкрутится ИскИн. Короны-то у меня теперь нет. Может заставит Хисссову дочь выковырять рубин?
   - Нет ничего проще, - ответила блондинка и указала на "наколку". - Мы явимся, как только капля твоей крови попадёт в кубок.
  
  
   Глава 15
   Если протащить контрабанду в город для игроков не составляло проблем (в инвентарь никто не заглядывал), то с реализацией "палёного" товара могли возникнуть сложности. В том смысле, что его невозможно продать. Подарить - пожалуйста, а вот выручить звонкую монету - нет. И тот, кому груз передадите, тоже не сумеет обогатиться за ваш счёт.
   Однако стоило контрафактный предмет переработать во что-то другое, как штраф исчезает. Ну а поскольку речь шла о слитках метала, которые гном итак собирается использовать в своём ремесле, то в этом плане мне повезло. Я смело миновал охрану у ворот и направился в кузницу.
   - Явился? - зыркнул из-под густых рыжих бровей коротышка.
   - Ага, как уговаривались, - кивнул ему в ответ и вывалил товар на верстак.
   Глимлин придирчиво осмотрел принесённое. Чуть ли не полизал и понюхал каждый кусок. Похмыкал, поцокал, пощёлкал пальцами, о чем-то ненадолго задумавшись, потом удовлетворённо буркнул:
   - Пойдёт.
   Как только это было произнесено, раздался перезвон колокольчиков, оповещающий о выполнении квеста, и на карте появилась следующая связанная с текущим заданием точка. Честно говоря, мне думалось, что снова придётся спускаться в канализацию, и я уже начал припоминать, далеко-ли ближайший вход, но маркер, неожиданно, заморгал в золотом квартале.
   К сожалению, с телепортационными технологиями в мире Ала-Арна дела обстоят худо. Тут даже по столицам приходится передвигаться либо ножками, либо верхом, либо в экипаже. Лично я, если время не поджимает, по Лютиэну хожу пешком. В данный момент меня тоже никто сильно не торопит. Катакомбы контролируют скелеты. Других геймеров, способных прорвать осаду нежити, в близлежащих локациях, нет. А потому никуда подлому Тэрикалеру с "подводной лодки" не деться.
   Городской пейзаж ещё не приелся, так что я с удовольствием озирался по сторонам. И, естественно, чуть не прошляпил входящее сообщение. Собственно, если бы не звуковое уведомление, предусмотрительно настроенное на периодическое повторение, то точно пропустил бы.
   "Появилась свежая инфа по нашей проблеме! Срочно встречаемся там, где ты прятался от шоппинга", - гласило короткое письмо. В отправителях значился Гермилон.
   Интересно.
   Немного подкорректировал маршрут и уже через четверть часа вошёл в знакомую корчму. Быстрое сканирование, благо народу в "Хромом Барсуке" немного, показало, что Демонов ещё не объявился. Вот тебе и срочно. Ладно, подождём.
   Занял свободный столик и только сейчас заметил, что дело близится к вечеру. Хорошо. Подождём, а заодно и перекусим. Я заказал плотный ужин и принялся ждать начальника.
   Еда уже давно приготовлена и съедена, а шеф все ещё задерживается. Когда архимаг не нарисовался ещё через час, я начал нервничать.
   Проверил список контактов. Компьютер утверждает, что пользователь Гермилон онлайн. Странно. Отстучал Денису Егоровичу приватное послание. И очень удивился, когда система сообщила в ответ:
   > Сообщение не может быть доставлено. Пользователь не в игре.
   "Как это не в игре?" - поразился я и ещё раз перепроверил статус админа.
   Ярко-зелёный огонёк напротив ника чётко свидетельствует об обратном. Попробовал наладить контакт снова. Однако результат не изменился.
   Может чат глючит? Или индикатор статуса "подмёрз" с обновлением состояния, а на самом деле Монов уже офлайн? Да, это могло бы все объяснить, если бы ГМ не назначил встречу. Причём срочную.
   Или я - тормоз? Не туда пришёл? Неправильно понял намёк? Хм, вряд ли. Но даже если так, со мной бы уже связались. Либо выдернули к себе, либо прыгнули ко мне.
   Посидев, для очистки совести, ещё сорок минут, я расплатился и направился домой.
   - Зайка, я пришёл! - громко провозгласил, отворяя дверь.
   Комнаты встретили тишиной, пустотой и полным разгромом. Витки не было, а на столе лежала записка:
   "Хочешь увидеть свою девку, приходи один по указанному адресу"
   Подписаться злодей, естественно, не удосужился.
   Сначала я нёсся, не разбирая дороги, но минут через пять начал сбавлять ход и постепенно перешёл на быстрый шаг. Потом совсем остановился и задумался. Кто и зачем похитил Виталиэль неизвестно, а то, что в конечной точке меня не розами встречать будут, так это однозначно. Зачем же тогда горячиться и лезть на рожон?
   Обычно в такие моменты говорят, что нужен план. Однако планы желательно строить, если за спиной есть хоть какая-то поддержка, а я совершенно один. Попытаться обратиться за помощью к стражникам? Или может сразу к королю - как-никак величество Филадилу уже два раза жизнью обязан?
   Как по заказу, из-за поворота неподалёку появилось трое патрульных. Ладно, попробуем этот вариант.
   - Уважаемые, - обратился я к старшему, - не поможете ли мне?
   Служивые остановились, и их командир вежливо поинтересовался:
   - Конечно! Чем могу помочь, эйр?
   - Неизвестные похитили мою подругу.
   Мужики переглянулись и понимающе ухмыльнулись.
   - А вы уверены, что она не сама решила оставить вас?
   - Уверен! - Зло огрызнулся я. - В гостиничном номере, где мы живём, кто-то всё перевернул вверх дном, а на столе оставил вот эту записку.
   Командир внимательно изучил сунутую под нос бумажку, и уже более серьёзным тоном промолвил:
   - Мне знаком данный район. Это неподалёку. Думаю, мы сможем сопроводить вас.
   - Благодарю. Только давайте вы будете двигаться чуть позади?
   - Боитесь спугнуть похитителей раньше времени? Разумно, - кивнул эльф.
   На том и порешили.
   Вскоре мой персонаж стоял у ворот роскошного особняка, в котором, судя по адресу, удерживали Ви, и изумлённо пялился на карту навигатора. Дело в том, что маркер задания "Покушение на короля III" указывает сюда же. Пока я прибывал в задумчивом ступоре, ко мне приблизился командир "группы поддержуи" и с виноватым видом сообщил:
   - Это особняк маршала Лизиэлера. Боюсь, мы не сможем вам помочь, эйр.
   - Почему?
   - Потому что мы не имеем права входить на конкретно эту территорию без веских оснований. И, боюсь, основанием для данного прецедента может послужить лишь указ короля,- вздохнул уличный страж.
   Лирилейл такой документ без явных улик не подпишет", - грустно думал я про себя. - "Хотя все доказательства внутри".
   Ситуация, как в том анекдоте - "Ключ от комнаты скорой медицинской помощи находиться в комнате скорой медицинской помощи". Замкнутый круг, одним словом.
   Ещё раз поблагодарив солдат, я отправился... нет, не в особняк - прежде чем лезть в пасть к тигру требовалось основательно подготовиться. Потому как, если с экипировкой у меня все, насколько это возможно, в порядке, то с расходниками, я поиздержался. Цены в лавках золотого квартала, конечно, кусаются, зато тамошние лавки работают круглосуточно, в них самый разнообразный ассортимент, да и не до экономии сейчас. Я прекрасно помню, о чем вещал в своё время Монов: "Из- за возникшей ошибки, которую так до сих пор ищут, НПС в Ала-Арне не возрождаются, собственно, как и игроки. А потому, на сегодняшний день, существует лишь естественная прибыль населения за счёт новорождённых". И это значит, что в случае гибели Витки я её потеряю насовсем.
   От одной этой мысли в груди заныло. Кошмар! Скажи ещё недавно, кто-нибудь, что меня так накроет от подобной проблемы - я бы рассмеялся ему прямо в лицо. Помню, как угорал над нелепыми переживаниями Таи, над проблемами её виртуальных сверстниц, а теперь сам готов отправиться в самоубийственную миссию за цифровой подружкой.
   А ведь маршал -- это не какой-то Гладкошёрстый Грунтокоп. Его двухсотый левел я ещё во дворце срисовал. Значит что получается - билетик в один конец?
   К черту сомнения!
   Извлёк оружие, толкнул кованую калитку и уверенно шагнул на усыпанную мелким золотым песком дорожку.
   - Внимание! Вы вошли в уникальный квестовый инстанс "Сердце заговора".
   Инстанс? Что-то новенькое. До этого ничего подобного нам не попадалось. Мир был полностью открыт и в любое подземелье мог войти любой игрок, невзирая на расу или уровень.
   Первыми противниками оказалась пара лучников, караулящих входную дверь. Данное нестандартное решение выбора стражей должно было насторожить меня, однако я, не задумываясь, прикрылся щитом и попёр напролом. Танк, чё?
   Поначалу тактика сработала. Девять из десяти стрел с металлическим звоном отскакивало от верного Оперкулума, а потери потом хилкой запьём. Главное ща добраться до снайперских позиций, а там уже дело техники. Защита у ренджей никакосовая, так что даже я со своим шибко могучим дамагом быстренько их заковыряю. Тем более, противники равны мне по уровню.
   Однако оцифрованные бойцы оказались не так просты. Едва я преодолел половину дистанции, как мне в спину обрушился шквал комбо-ударов от проявившегося прямо из воздуха роги. Более того этот гад расковырял тушку моего перса до кровотечения, ежесекундно уменьшающую запас здоровья на приличную порцию хелсов.
   Ничего не скажешь, удивили, сволочи.
   Что ж, теперь настало и моё время удивлять.
   Вместо того, чтобы ожидаемо, развернуться в сторону нового душегубца, я со всей возможной скоростью рванулся вперёд. Мой неожиданный рывок дал пусть и не большую, но фору. Её вполне хватило, чтобы оторваться от дышавшего в спину кинжальщика, взбежать на крыльцо и применить коронный удар щитом, после которого лукари разлетелись по сторонам, аки кегли. Не останавливаясь на достигнутом, я мгновенно развернулся лицом к набегавшему стелсеру и принял его град ударов уже на выставленные вперёд блоки.
   Ну вот. Другое дело.
   Одна "кегля" сразу ушла в нокаут, другой сектор обстрела перекрывал изображающий вентилятор ушастик. На небольшом крыльце, огороженном высокими перилами, итак места для манёвра не было, а тут ещё товарищ поджимет.
   Главное оружие кинжальщика - не его ножички, а способность становится невидимым. Однако именно её, связанный лобовой атакой рога применить и не мог. Он пропустил два удара и попытался сбежать, но тут сработала абилка бабулиного подарка, и дурня намертво примотало к полу сплетающимися лозами.
   А дальше было уже избиение младенцев. Еле державшийся на ногах лучник в упор палить не мог, и ему тоже пришлось перейти на зубочистку, которая по недоразумению называлась кинжалом. Впрочем, на пару с подбитым стелсером они умудрились нанести мне пятнадцать единиц урона, потом благополучно слились.
   Прекрасно! Теперь путь в особняк был открыт!
   Ну, точнее охраны снаружи больше нет, зато дверь не поддаётся. На настойчивый звонок, естественно, тоже никто не отворил. Придётся обходить дом вокруг и искать чёрный ход.
   Единственное распахнутое окно выглядело слишком откровенной подставой, но других вариантов не нашлось. Несмотря на то, что этаж был первым, забраться на высокий подоконник оказалось не так-то просто. Только при помощи найденного в сарае для садового инвентаря ломика и такой-то матери, мне удалось немного пододвинуть громадную каменную вазу с цветами похожими на ярко алые лилии, и уже с неё уцепиться за нижний край вожделенного окошка.
   Пара воинов со шпагами, притаившихся в комнате не доставила особых проблем. А вот с магом пришлось помучиться, а точнее побегать. Эта лопухая сволочь скакала по немаленькой гостиной при помощи микро-порталов, осыпая меня градом огненных заклятий. Резистились они редко, били больно и имели дополнительный урон в течении пяти секунд. Не очень ощутимый, но вода камень точит.
   Сначала я пытался тупо гоняться за подлым колдуном, но вскоре понял, что такими темпами здоровье у меня кончиться быстрее, чем у него мана. Поэтому пришлось убрать в рюкзак основное оружие, и вытащить на свет свою любимую игрушку.
   - Ну что, паразит, не ожидал? - крикнул я волшебнику.
   Тот не успел ответить, но думаю, всё-таки жутко удивился, когда вынырнув из портала в очередной раз, обнаружил, что превратился в большого мёртвого ёжика.
   Так дальше и шёл. Воинов и стрелков брал на меч, а адептов магии расстреливал из арбалета.
   Первый и второй этаж дались сравнительно легко.
   А вот на третьем меня поджидали сливки эльфийского общества, перепрограммированные нечистыми на руку представителями администрации. Иначе говоря, практически весь совет Светлолесья в полном составе. Не хватало, пожалуй, лишь самого августейшего монарха да новоиспечённого начальника дворцовой стражи.
   Сначала повстречались королевский казначей и заведующий канцелярией. Которых, я не сразу воспринял всерьёз (ведь это лица совершенно мирных профессий). Однако первый же тяжёлый кругляш полновесной золотой монеты, прилетевший в лоб и снёсший моему аватару триста хитов, заставил пересмотреть взгляды на жизнь. Казначей не один год осваивал подведомственное хранилище, но в отличие от обычных казнокрадов использовал наворованное нестандартным способом.
   Управляющий же бумажным делопроизводством, неожиданно оказался классическим саммонером. В качестве призванного пета к нему являлась голенастая секретарша, вооружённая парой отравленных заколок для волос и острыми как штык каблуками. Нижними конечностями зараза махала не хуже шаолиньского монаха, то и дело, отвлекая меня сверканием белоснежных трусиков из-под неприлично короткой юбчонки.
   Несколько минут я откровенно терялся, пропуская удар за ударом, в результате чего довольно скоро слил бар здоровья до сорока пяти процентов и вынужден был ретироваться к лестнице. Там, прикрывшись дверным косяком, от мечущего "золотой дождь" казначея, отпаивался микстурами. Повезло ещё, что булавки-ширялки в кулачках работницы пера и кофейной чашки были приспособлены для борьбы только с легкобронированными целями. По крайней мере, травануть меня ей ни разу не удалось. А вот шпильки на её ногах оказались оружием куда эффективнее. Три пируэта из четырёх в исполнении девицы достигали цели. Половина из оных, правда, приходились по касательной, и критических повреждений за собой не несли. Плюс, повезло, что облачение голенастой не относилось к серьёзной броне. В связи с чем ответные выпады Фила были куда внушительнее и выбивали из боевой служанки на порядок больше хитов. Если бы не исцеляющие посылы, адресованные коварной фемине от хозяина, я бы упокоил её за пару минут. Но имеем то, что имеем, и потому ковыряться пришлось в три раза дольше.
   После слива секретарши, я, не обращая внимания на артобстрел очень твёрдой валютой, прорвался к управляющему, сбил процесс призыва очередного длинноногого саммона, отправил подлеца в нокаут, а потом и вовсе утихомирил на веки. Что немудрено, так как здоровья в начальнике теплилось куда меньше, нежели в подопечной. Да и кастование его лечилок отлично сбивалось. Концентрация у дяденьки, судя по всему, прокачана на любительском уровне.
   После смерти умывальников начальника и мочалок командира, одетый в цветастый сюртук эльф также продержался не дольше минуты.
   Прежде чем двинуться дальше я проверил тела поверженных противников. Лут с главы канцелярски увы, отличался скромностью, и кроме десятка бутылок истинного зрения ничём не порадовал.
   А вот возле трупа Казначея я аж присвистнул. Впрочем, странно, если было б иначе. Этот гад почти тысячу золотых в кармане таскал! Хотя не это главное. Самыми ценными трофеями оказались перчатки и сапоги. И вещички - не обыденность какая, а самые что ни на есть мифриловые! Да не просто мифриловые, а из легендарного сета "Стража Луны"! Свойства, кстати, у них интересные. Так, например, обувь может персонально для носителя, как бы в шесть раз понижать гравитацию (в смысле, в момент действия умения получается больше груза поднимать, а также выше и дальше прыгать). Перчи же типа временно придают кулакам ударную мощь астероидов в рукопашной схватке. Что положительно сказывается на вероятности сломать кость или отбить какой-нибудь полезный внутренний орган противнику.
   М-да, похоже, ушлый мужик не только деньгу из сокровищницы таскал, а вообще всё, что плохо лежало.
   Хе-хе, похоже, наборчик я все-таки соберу. Если выживу...
   Я задумался. Уделать этих ренегатов было нелегко, но я справился. С двоими сразу. Даже с тремя, если читать даму со шпильками. Однако ж, положа руку на сердце, победа далась едва ли не чудом. Ну и тут опять же, виной всему моя невнимательность.
   Перед следующим залом решил задержаться и передохнуть. А, чтобы не сидеть без толку, решил пристальнее разглядеть, чем же всё-таки швырялся богатый Буратино? Денежки у него вроде как поболе и потяжелее стандартных. Никогда не видел таких.
  
   "Золотая монета из королевской сокровищницы"
   Верните украденное казнокрадами золото законному владельцу и получите награду.
   Курс обмена - 1 монета из королевской сокровищницы = 4 золотых обыкновенных.
  
   Ух-ты! Выходит, весь урожай в районе четырёх штук "весит"? Неплохо.
   Вопреки дурным предчувствиям за следующей дверью оказалось не так страшно. Мелкие клерки всего лишь брызгались отравленными чернилами и швырялись остро отточенными писчими перьями. Израсходовал чуток бутылок здоровья и антидота, но прошёл через заслоны бюрократов, как нож сквозь масло. В реале бы так с ними.
   Так, а вот, наконец, и дверь приёмной!
   Ох, блин, седалищным нервом чую, что за ней враг куда опаснее. И вряд ли нынешняя тревога ложная. Ладно, открываю.
   Ага! Ну, здравствуй, родной!
   За небольшим письменным столом восседал не кто иной, как эйр Тэрикалер - бывший командир королевской стражи. Завидев меня, мерзавец вскочил, перевернул довольно дорогой на вид предмет мебели и изготовился к бою. Неужто до сего момента не слышал шума рубилова и потому не приготовился? Хотя, может тут звукоизоляция хорошая?
   >Внимание! Вы ощущаете воздействие отрицательного эффекта "Первый луч". Ваш персонаж ослеплён на 20 секунд.
   - Упс! - помимо воли ляпаю я, в наступившую вдруг темноту.
   А следующие сообщение оповещает о том, что некий враждебный тип с ником Тэрикалер нанёс по Филадилу три быстрых и весьма ощутимых удара. В данной ситуации не придумываю ничего лучше, как пятиться обратно за дверной проем. И считаю про себя до пяти. Теперь стоп! По моим прикидкам, приближающийся противник сейчас должен оказаться аккурат на пороге.
   Бью на удачу щитом:
   >Вы промахнулись! - рапортует система.
   - Твою дивизию! - восклицаю в сердцах.
   Слышится издевательский смех, вслед за которым прилетает новая порция физического урона. Пытаюсь наощупь дать сдачи. Не выходит. Хлёсткая зуботычина заставляет на пару мгновений потерять ориентацию в пространстве. Следующий пинок отрезвляет, но валит с ног. В падении кубарем откатываюсь в сторону противоположную той, где возвышается недруг, после чего читаю в чате долгожданное:
  -- Ослепление 3 секунды.
  -- Ослепление 2 секунды.
  -- Ослепление 1 секунда.
  -- Зрение восстановлено!
   Картинка окружающего мира постепенно возвращается. Ещё некоторое время наблюдаю лишь размытый силуэт противника, но этого достаточно. Опять бью щитом. На этот раз удачно! Бывшего стражника оглушает. Не мешкая, выдаю всё, что только можно. Юзаю самые долгооткатыающиеся, но самые убойные комбо. Ибо понимаю, этот мужик не тряпочник, как предыдущие противники, а облачен в лёгкую кольчугу. Тоже не весть какая броня, но с моими нападающими ТТХ уже разница ощутима. Так и есть. Жесточайшие серии моих ударов просадили ХП-шкалу предателя не более, чем на треть.
   М-да, всем хорош танк, но, как ни крути, ДПС слишком мал. Большинство умений в основном заточены на усиление брони и удержание агро. С такой профой комфортно бегать в группе, а не соло на пустом сервере. Ладно, есть у меня ещё козырь в рукаве. Точнее в инвентаре.
   Пока оппонент не пришёл в себя, и чего доброго, не одарил меня повторным "Первым лучом", опять произвожу оглушалку Оперкулумом. За что люблю этот скилл - так это за восьмидесятипроцентный шанс прохождения даже на противниках выше тебя на пять уровней. Пока Тэрикалер пересчитывает звёздочки, меняю оружие на скорострел и от души нашпиговываю бывшего начальника дворцовой стражи калёным железом.
   > Тэрикалер убит!
   Фух. Одолел.
   > Поздравляем! Получен новый уровень! Ваш текущий уровень 55!
   - Ага, грац меня, грац! - поздравляю себя, с облегчением переводя дух. Потом приседаю над трупом и с любопытством молвлю: - Т-экс, батенька, а какими вы нас порадуете трофеями?
   Эльф оказался, насколько опасным, настолько и щедрым. Благодаря луту с негу Фил обогатился на 2553 золотые монеты - деньги никогда лишними не бывают. Пополнил запас микстур на 20 больших зелий исцеления - тоже всегда в хозяйстве пригодится. Заполучил в личное пользование "Амулет Восхода" - та самая штуковина, что дебаффает ослепляющим лучом. Правда с неполным боекомплектом - осталось восемь зарядов из десяти - однако лучше, чем ничего. И... та-да-да-дам... мифриловые поножи из легендарного сета "Стража Луны"! В общем, не зря страдал.
   Поножи сразу же надеваю на себя. Амулетик тоже вешаю на шею. Ибо, чую, в кабинете у шефа будет жарко.
   - А ты сильнее, чем я предполагал! - Маршал стал первым, кто соизволил со мной заговорить в этом доме.
   - Где девушка? - с ходу перешёл я к главному интересующему вопросу.
   Непись не оглядываясь, рывком одёрнул тяжёлую бархатную портьеру за своей спиной. За ней находилась связанная по рукам и ногам Виталиэль. Девушка отчаянно смотрела на меня широко раскрытыми глазами и отчаянно пыталась что-то сказать, но кляп во рту превращал всё старания в неразборчивое мычание.
   - Спокойно, Ви, я тебя вытащу, - пообещал я ей.
   Противостоящий мне клон военачальника оказался пятьдесят пятого уровня. Так что это мой чар удачно сейчас апнулся. Пускай новые умения ещё не изучены, для этого необходимо посетить тренера, но всё же шансы подросли.
   - Надеюсь, ты не трус и женской юбкой прикрываться не собираешься? - решил я потроллить врага, кода тот грубо схватил эльфийку и потянул к себе. Сработало! Какие бы до этого гад не собирался предпринять действия в отношении пленницы, он явно передумал. Видать намёк задел эйра Лизиэлера за живое. Маршал дёрнулся от обидных для его чести слов, словно от удара плетью, зарычал и отшвырнул Витку в дальний угол комнаты.
   Конечно, неприятно, но зато будет подальше от схватки. А то, что она получится непростой, повторюсь, было ясно с самого начала. Данный ушастый ведь тоже является рыцарем и довольно "толстокожим". А по сему ковырять нам друг дружку, как говорится, долго и нудно.
   Не став мудрствовать лукаво, я позаимствовал довольно удачную тактику предыдущего изменника лесной Родины, возглавив свою атаку подлым умением из свежеприобретённого артефакта.
  -- Вы успешно использовали умение "Первый луч". Противник Лизиэлер ослеплён на 20 секунд! - отчиталась система.
   Отлично!
   Дальше я решил внести немного разнообразия в процесс. И вместо того, чтобы начать бесполезно долбиться об огромный щит соперника, зашёл ему за спину и выдал полную связку самых быстрых ударов, просадив здоровья маршала сразу процентов на десять.
   Тот заревел раненным медведем, и с разворота попытался огреть рукоятью меча. А вот фиг тебе! Предвидя подобное, я заблаговременно отступил назад, и удар пришёлся в пустоту.
   Потом к Лизиэлеру вернулось зрение, и мы оба перешли в оборону, изредка делая осторожные выпады. К моему большому неудовольствию, удары противника были на несколько десятков пунктов сильнее. Зато у меня полно фиалов с животворящей красной жидкостью.
   Дождавшись отката луча, я вознамерился повторить манёвр, но маршал оказался не дурак и второй раз на удочку не попался. Хоть и вслепую, но умудрился-таки отразить большую часть моих уколов.
   Когда же я собрался юзнуть "Амулет Восхода" в третий раз, Лизиэлер вдруг встал по стойке смирно, задрал руку с мечом вверх и отрывисто что-то прокричал. Прямо под потолком сверкнула молния и тут же угодила мне в макушку.
   Филадила скрутило, раскрутило и мелко затрясло как от высоковольтного разряда. Хотя почему "как"? Это ведь он и был.
   >Вы ощущаете воздействие отрицательного эффекта "Летняя гроза".
   Урон электричеством 1% здоровья каждую секунду в течение 10 секунд.
   Паралич - 10 секунд.
   Ну вот, а я-то гадал, когда злодей применит свою спецабилку.
   От полного фиаско спасло только то, что задёргавшийся перс прислонился спиной к стене, и противник не мог повторить мой приём с заходом в тыл. Впрочем, фронтальные удары маршала тоже неслабые. К тому моменту, как спал паралич, и Фил прекратил биться в конвульсиях, двадцати пяти процентов хелс-поинтов, как не бывало.
   Далее я опять использовал амулет с ослеплением, и настал и на моей улице праздник! Только теперь, вместо того, чтобы броситься в обход врага, сперва замер на месте, дождался, когда наученный предыдущим горьким опытом соперник сам повернётся ко мне свой филей, и уж тогда отминусовал от него очередные десять процентов (итого, с учётом мелких ранений и предыдущей не очень успешной попытки, уже тридцать пять). Эх, а если бы "патроны" в арбалете не закончились, статистика была бы куда приятнее.
   Кипящего от злобы маршала не покидала мысль оглушить меня щитом. Но насколько хорошо это умение против других классов, настолько же и бесполезно против танков. При ударе щит в щит, хоть и не оглушает, но дезориентирует на пару секунд сразу обоих. Забавно, наверное, было в тот момент за нами наблюдать.
   Пободались ещё минут семь. С переменным успехом. Тем не менее, постепенно выяснилось, что боец из Филадила получился всё же искуснее. У врага осталось сорок процентов жизни против моих пятидесяти девяти. Но именно боец, а не мечник. В чистом фехтовании Лизиэлер нас с Филькой всё же делает. А так как наш поединок походит скорее на сражение танка и танкорога (я часто вливаю дамаг именно со спины, критую нещадно, да и вообще веду себя как партизан, то бишь кусаюсь исподтишка), то мы побеждаем.
   - Ну что, продолжим? - издевательски, хмыкаю, после того как мы очередной раз сшиблись и отпрянули назад (маршал с новой царапиной, я - без повреждений).
   Однако тут НИП поступает совершенно неожиданно. Он хватает Витку и, проломив собственным телом замаскированную в стене дверь, вываливается из комнаты в потайной коридор.
   - Стоять, трус! - ору вслед, но кто же меня будет слушать.
   Делать нечего. Бросаюсь в погоню. Как ни странно, скорость передвижения у нас с Лизиэлером совершенно одинаковая, груз в виде болтающейся на плече Виталиэль, ни капли не замедляет противника. Виртуальность, блин, с её дебильными условностями. Выскакиваем во двор и мчимся галопом в сторону калитки. Он минует проём в густых зарослях зелёной ограды и тут же скрывается из вида. Но я отстаю всего на несколько метров, поэтому сердце не успевает бухнуть и двух раз, как тоже выбегаю на пустынную ночную улицу и... с разбега нарываюсь на выставленный прямо в лицо меч маршала! Проклятье! Попался как нуб! Инстинктивно вскидываю руку со щитом, успеваю отвести удар, но тут же получаю боковой под ребра.
   >Лизиэлер нанес вам 1521 единицу урона.
   Не хило! Меня отшвыривает в сторону, как тряпичную куклу.
   Вскакиваю и пытаюсь ударить в ответ, но мне снова прилетает на пятнадцать сотен.
   - Да что такое?
   Вскидываю голову и всматриваюсь в противника.
   Маршал Лизиэлер.
   Уровень 610!!!
   Как?! Откуда?! Почему?! Хотя, какая разница, если сейчас меня будут убивать.
   Словно подслушав мое внутреннее негодование, интерфейс подсвечивает нужную информацию мерцающими буквами:
   >Внимание! Вы покинули инстанс-зону "Сердце заговора"
   А-а, теперь понятно. Видимо на неписей распространяется то же правило, что и на игроков. При активной квестовой деятельности внутри низколевельной локации, их параметры автоматически подгоняются под условия окружающего пространства. Наподобие того, как это случилось у меня с тем лысым кротом, охранявшим контрабандные слитки. Ну или что-то в этом роде. Но как только персонаж покинет территорию, накладывающую на него рахитичные ограничения, то снова становится большим, сильным и красивым. Короче попал я по полной программе.
   Единственная надежда - подарок любимой.
   >Оберег Виталиэль восстановил Вам 100% здоровья! Внимание повторное применение умение "Благословение Вечного Леса" возможно через сутки.
   Нет, все зря. Это дало лишь мизерную отсрочку. Следующая плюха возвращает меня практически к предыдущим показателям:
   >Критический удар! Лизиэлер нанес вам 15799 единиц урона!
   Предатель на миг прекращает избиение и громко, гомерически хохочет, изображая из себя опереточного злодейчика. Фу, не верю, дешёвая постановка. Режиссёра ставившего данную сцену на мыло.
   >Лизиэлер нанес вам 1672 единицы урона.
   Всё, отбегался герой. Следующий удар точно будет последним.
   Прости, Витка, прости...
  

КОНЕЦ ПЕРВОЙ ЧАСТИ

  
  
   ЧАСТЬ 2. Фаворитка его эльфийского величества
   Глава 16
   Реальность, конечно, хороша, но и у виртуальности есть свои преимущества. Тут, например, если тебя сразу не убило, то дальше выдюжишь. И даже без неприятных для себя последствий. Ну и что, что только что на голову свалилась тонна здоровенных булыжников? Главное, что ХП осталось. Немного, но есть. И даже потихоньку регенерирует. Вот только эффект оглушения спадёт, и можно будет выбираться из-под завала.
   Подо мной тихонько зашевелился Тамир. Вот ведь. Рухнул прямо на камни, ещё и я сверху шлёпнулась, а уже очухался.
   - Тинувиэль, ты в порядке? - хрипло прошептал король.
   Рада бы ответить, да не могу. Ещё десять минут предстоит изображать из себя манекен (не путать с манекенщицей). Даже моргнуть не получается. Полный паралич. Удивительно, как вообще дышу?
   Не дождавшись ответа, прынц дроуский начал активно подо мной извиваться, пытаясь побыстрее откопаться. Нам повезло, что больше шумело, чем засыпало, основной камнепад ухнул правее. А потому дело, хоть не очень быстро, но ладилось.
   Эй-эй-эй! Та-а-ами-и-и-р! Заррраза! Я хоть и парализована, но чувствую-то все прекрасно. Интересно, если этому извращенцу монархическому залепить пощёчину, чтобы руки не распускал - нормально воспримет или велит казнить?
   Немного поразмышляв, решила не трогать королевскую физиономию. Ведь скажет, что спасал, и ничего не докажешь. Ага, а то, что при этом потискал немножко - так это сугубо по делу, для облегчения спасательной операции.
   Так, а сейчас это он чего вытворяет? Сказок в детстве перечитал? Рассчитывает на то, что сразу после его волшебного поцелуя красавица воскреснет? Ах, ты бессовестный слюнт... хм, а ведь и правда помогло. С чего бы это вдруг? Да нет, ерунда, банальное совпадение.
   - Очнулась? - низким вибрирующим тоном спросил Король.
   От его голоса внутри все задрожало.
   - Вашими молитвами, - мурлыкнула я. Господи, как дура.
   Ха! В эту игру можно играть вдвоём. Вон как зрачки расширились, и крылья носа задрожали. Я тоже голосом играть могу. Главное палку не перегнуть. И вообще. Мы вроде как в беде, а мысли совсем не о том.
   - Кстати, нас спасать скоро будут? - решила сменить тему, пока ещё контролирую свои инстинкты.
   - А зачем? - огорошил меня Тамир.
   - Ну как же, короля привалило. А вдруг помер?
   - Ой, ты даже не представляешь, как они мне все надоели, - пожаловался король. - Дай хоть немного отдохнуть от всей этой придворной суеты.
   - Дык, я бы с удовольствием, - промолвила я, напрягая чуткий эльфийский слух, - но, по-моему, мы действительно в плохом положении.
   Монарх тоже пошевелил своими ухо-локаторами и согласился:
   - Ты права. Завал слишком серьёзный. Спасателей едва слышно.
   - Так что будем делать?
   Как ни странно, паники особой не ощущалось. Приступов клаустрофобии за собой я и прежде не замечала, а с тех пор, как ночное зрение избавило меня от страха темноты, ушла и боязнь разного рода тёмных подвалов, подземелий и пещер.
   - Ну-у, - задумчиво протянул Тамир, разглядывая штольню, из которой мы вывалились, та была наглухо забита огромными валунами, - наверх нам точно не взобраться. Так что есть два варианта: либо сидим и ждём, пока нас откопают, либо ищем альтернативный путь.
   - Хм, - задумалась я, глядя на уходящий в неизвестность коридор. - Хорошо, предлагаю поискать другой выход. По крайней мере, если такового не обнаружится, всегда можно вернуться обратно.
   И мы пошли вперёд.
   Проход оказался извилистым, плохо обработанным и чем дальше, тем больше сужался, как бы намекая на своё естественное происхождение. То есть, кирка по этим стенам возможно и долбила когда-то, но чисто в геолого-разведывательных целях. Да и то, сомневаюсь. У широкоплечих коротышек в таком коридорчике не то что, как следует размахнуться, но и боком протиснуться, вряд ли получилось бы.
   Вскоре стало до того тесно, что даже Тамиру пришлось развернуться в профиль и двигаться приставными шажками, обтирая дорогим камзолом завешанные старой паутиной стены. Мне же с моими габаритами пока было комфортно. Я переживала лишь об одном, чтобы Величество не застрял намертво, закупорив своей благородной тушкой путь к отступлению. Поэтому шла второй. Да и не позволил бы мужчина лезть хрупкой лерре поперёд него в возможное пекло.
   Мы спускались вниз по странной ломаной спирали. Откуда я это узнала, если карта и компас не предусмотрены в странном новом интерфейсе, коим одарили меня боги Ала-Арна в день обретения магического дара? Признаюсь честно, поначалу данный факт меня даже не обеспокоил. Ну, подумаешь, пропали средства навигации. Что мне до них, если я из окрестностей Чёрного Грота и не выбиралась никуда. Зато когда пришло время покидать родные пенаты, то просто поняла, что абсолютно точно знаю свои игровые координаты. И не беда, что карта отсутствует, благодаря совершенной эльфийской памяти до мельчайших подробностей помню все места, где уже успела побывать, и мне не составит труда рассчитать долготу, широту и возвышение над уровнем моря для любого предмета на любом клочке известной мне местности. Наверное, нечто подобное присутствует у земных птиц и китов. Эдакий встроенный внутрь тела GPS-модуль.
   Вот и теперь, вертя по сторонам головой, с зоркостью и внимательностью истинной дроу подмечая мельчайшие детали окружающей обстановки, я выстраиваю в голове подробную карту новой локации и чётко вычисляю вектор нашего движения.
   Проход продолжал сжиматься. Тамир, часто замирал, шипел, ругался, но не сдавался, протискивался дальше. И именно в один из таких моментов, когда я совсем уж отчаялась и собиралась намекнуть, что дальше мучиться смысла нет, эльф, наконец-то, вывалился из тесноты прохода в довольно просторную полость. Ужом проскользнув следом за ним, я огляделась и изумлённо ахнула. Место, в которое мы попали, оказалось не банальной пещерой, а вполне себе рукотворным залом.
   Пол и стены были облицованы выщербленной от времени разноцветной мозаикой, а десяток ажурных колонн подпирали высокий куполообразный свод, который покрывала древняя роспись. Краска оказалась настолько стёртой, что сюжет творения древнего художника почти не разобрать даже при свете добравшегося и сюда фосфоресцирующего мха.
   Кроме щели, сквозь которую мы проникли, имелось ещё три выдолбленных в скале прохода, однако все они были наглухо завалены огромными глыбами. Посреди зала высился каменный помост в три ступени высотой, по центру которого был установлен массивный мраморный саркофаг, обильно испещрённый вязью непонятных рун и символов.
   - Что это за место? - удивлённо выдохнула я.
   - Судя по письменам, сию гробницу построили ещё до того, как народ эльфов разделился на темных и светлых, - склонившись над саркофагом ответил король. Надо же.
   - Какой-нибудь твой пра-пра-дедушка? - пошутила я, старательно гоня прочь скверные мысли об оживших египетских мумиях из голливудских ужастиков. И о вампирских князьях на всякий случай тоже.
   - Побойся богов! Я же не такой древний. Скорее уже пра-пра-пра-пра-дедушка, - ответил монарх. Непонятно пошутил или правда обиделся.
   Пока спутник изучал покрывающую каменный гроб писанину, я обошла зал в поисках чего-нибудь ценного, но, похоже, кроме толстого ковра пыли здесь больше ничего нет. Думаю, если в этом месте и можно чем-то разжиться, то искать полагается рядом с останками древнего эльфа.
   Словно подслушав мои мысли, король предложил:
   - Ну что, заглянем внутрь?
   - А посмертного проклятья не боитесь, Ваше Величество?
   - Тинувиэль, я же просил, когда мы наедине, обращайся ко мне по имени.
   - Хорошо, Тамир, - покорно согласилась я, потупив глазки, но тут же спохватилась, - так как насчёт проклятья?
   - В те времена таким не баловались, - отмахнулся король. - Лучше помоги аккуратно сдвинуть крышку. Не хотелось бы повредить столь древнюю вещь.
   Я с сомнением посмотрела на довольно-таки внушительную мраморную плиту. Выглядела она совершенно неподъёмной.
   - Ну, чего ждёшь? Хватай с противоположной стороны, - нетерпеливо поторопили меня.
   В очередной раз убедилась, что ушастая раса гораздо сильнее людей. При всей своей хрупкости, я, пусть и не без некоторых усилий, но всё же относительно спокойно приподняла свой край крышки и, спустившись на три ступеньки, осторожно опустила её у подножия постамента.
   Внутри гроба, действительно оказался скелет, правда утверждать эльфийский он или человеческий, не берусь. Без понятия, чем они отличаются. Однако Тамир, с уверенностью эксперта заявил, что перед нами именно перворождённый.
   Останки опутывали тонкие как волос золотые, серебряные и платиновые нити, некогда являвшиеся дорогим шитьём на истлевших от времени дорогих одеждах.
   В руках древний эльф сжимал шар, размером с теннисный мяч, из отблёскивающего голубым метала.
   - Мифриловая сфера! - восхищённо прошептал Тамир, и аккуратно извлёк предмет из саркофага.
   - Тебе знакома эта вещь? - с опаской покосилась я на обворованного мужчину. Хотя, кости вполне могли быть и женскими. Не знаю, чего ожидая, что оно резко прыгнет на нас что ли?
   - Читал однажды. В одном очень древнем манускрипте.
   Говоря это, король вертел шарик в ладони, поворачивая его то так, то эдак, стараясь повнимательнее рассмотреть.
   - На саркофаге написано, что здесь упокоена душа некое...
   В этот момент раздался негромкий щелчок, и сфера распалась на две половинки. Я моментально почувствовала, как магия вокруг пришла в движение. Переключилась на Ала-зрение. И поразилась! Пронизывавшие пещеру силовые линии начали изгибаться, закручиваться в разноцветный хоровод и, будто магнитом притягиваться к невзрачному мутному кристаллу, похожему на крупный осколок слюды, выпавшему из оказавшейся пустотелой сферы.
   - Что это? - ахнула я, и не без тревоги продолжила: - Оно поглощает магию!
   - Негатор, - затрепетал Тамир, - негатор магии!
  
  
   Глава 17
   Три, может четыре минуты, мы заворожённо наблюдали за тем, что вытворяла наша неожиданная находка с магическим полем. А посмотреть, действительно, было на что. Все нити, рангом ниже красных, оказались вдруг оборванными и стянутыми в тугой узел вокруг камня. Вследствие чего, в помещении образовывался практически полный магический вакуум.
   К сожалению, по ряду известных причин, у моего персонажа отсутствовал геймерский доступ к характеристикам предмета. Тем не менее, приобретённое взамен стандартного игрового интерфейса Ала-Зрение позволяло проанализировать происходящие процессы в числовом формате. На их основе я произвела некоторые математические вычисления. И по всему выходило, что при текущей скорости поглощения волшебной энергии, камень переработает намотанный клубок максимум за полчаса. Однако сколько затем потребуется времени для восстановления пространства новыми нитями, неизвестно, ибо рассчитать полное время нейтрализации процесса (должен же быть у этой штуковины какой-то предел насыщения?) не представлялось возможным из-за нехватки данных. И знаний. Ведь раньше с эффектом негации мне как-то не доводилось сталкиваться. Проштудированные учебники по магии ничего подобного не описывали.
   Короче, ничего иного не остаётся, как получить нужные значения опытным путём (проще говоря, подождать пока рассосётся само). Ну, или спросить у более осведомлённого Тамира.
   Не дожидаясь, пока уникальный артефакт полностью поглотит опутывающие его волшебные нити, король упрятал реликвию назад в мифриловую сферу. Но это, вполне ожидаемо, не привело к мгновенному восстановлению магического фона. И, кстати, ещё не ясно, как далеко распространились границы обеднённой зоны, потому как стены зала абсолютно не сыграли роль какой-либо преграды, и на пару метров вглубь скалы магии тоже не было. Более же продвинутым сканированием я пока не владела.
   - Что дальше будем делать? - поинтересовалась я, у пребывающего в рассеянной прострации спутника. Похоже, тот не решил ещё, благодарить провидение за свалившийся на наши головы сюрприз древности или проклинать.
   - Искать выход, - пожал монарх плечами, и ещё раз внимательно огляделся.
   Я тоже решила последовать его примеру, но как только сделала шаг, меня предостерёг окрик:
   - Замри!
   Я резко остановилась и уставилась на Тамира.
   - Смотри! - указал он мне за спину.
   Обернулась, узрела огромную простыню пыльной паутины, натянутую между двумя колоннами, нахмурилась, так как ничего не поняв, и снова уточнила:
   - Смотрю, и что?
   - Видишь, как она колышется?
   - Допустим, вижу.
   Паутина действительно слегка трепетала.
   - Что значит, "допустим"? Видишь или нет? - гневно раздул ноздри дроу.
   - Ну, вижу. Как будто от ветра развевается.
   - Правильно. А откуда в подземелье ветер?
   - Ой! Точно.
   Я рванулась к стене, внимательно её осмотрела и тут же обрадовала тёмного сородича:
   - Тут трещина и из неё тянет сквозняком!
   - Получается, за этой стеной должен быть ход, ведущий на поверхность. Осталось только придумать, как её проломить, - подытожил король.
   - Согласна. Есть идеи, как будем ломать?
   Можно, конечно, попробовать бабахнуть магией, но я ещё ни разу не работала с красными нитями. Мало того, мой организм покамест не готов к такому уровню энергий и, как следствие, к столь сильному магическому отравлению. Кроме того, спешить сообщать Тамиру о том, что являюсь потенциальным архимагом, тоже особого желания нет. Мало ли как он к этому отнесётся. Так что оставим этот вариант на самый крайний случай и будем надеяться, что скоро восстановятся нити других отенков, и можно будет воспользоваться ими.
   - Моим оружием стучать бесполезно, - вздохнул остроухий мужчина и, кивнув на приличных размеров валун, лежащий у трещины, через которую мы проникли в усыпальницу, предложил: - Может, давай вот этим?
   После того, как я без особых усилий подняла массивную крышку саркофага, то к идее тащить не менее тяжёлый камень, отнеслась уже более спокойно. Только почему-то оптимизма, по поводу возможности пробить оным дыру в довольно толстой и крепкой стене, всё равно не испытывала.
   - Бей в точку наибольшей уязвимости, - огорошил Тамир, когда мы наконец-то допёрли импровизированный стенобитный снаряд к нужной стенке.
   - В какую-в какую точку? - обалдело уставилась я на короля.
   - Тебя что, Арн-зрением пользоваться не учили?
   - Не-ет, - замотала я головой, - только Ала-видением.
   - Хм, - хмыкнул эльф и подал сигнал опустить булыжник.
   Затем уселся на него и приступил к лекции:
   - Как ты знаешь, Ала-зрение - позволяет магам увидеть течение магических энергий и более точно работать с ними. У воинов есть схожий инструмент - Арн-зрение. Оно помогает немагическим классам более эффективно применять свои умения. Так, благодаря ему, можно обнаруживать уязвимые места в доспехах, вычислять траекторию удара мечом или полёта стрелы, рассчитывать упреждение. В течение боя, анализируя финты и приёмы противника, можно также прогнозировать его дальнейшие действия, и многое другое.
   - То есть, если я сейчас воспользуюсь определённым боевым умением, то замечу, где в стене слабое место?
   - Совершенно верно. Конечно, я и сам могу тебе показать, куда стоит приложить силу, куда бить бесполезно. Но, во-первых, по мере работы, координаты будут немного "плавать". Чтобы действовать эффективно и безопасно нужно следить за ними постоянно и своевременно корректировать. Ну а во-вторых, насколько мне известно, лерра Тинувиэль - не только маг, но и лучник, а также неплохо метает кинжалы. В общем, думаю, не ошибусь, если предположу, что подобные навыки пойдут тебе впрок, так что давай потратим полученную возможность с пользой.
   - Ага, давай! Я не против! - закивала я, чувствуя, как буквально возбудилась от предвкушения получить доступ к новой информации. Странно, раньше не замечала за собой такого явления.
   Следующий час мы потратили на попытки научить меня вызвать Арн-интерфейс. Я старалась чётко выполнять все рекомендации Тамира, но всё время упорно выскакивала магическая версия. Единственно, что мне удалось, так это разглядеть тонкие, едва заметные намёки на восстановление структуры магических нитей после работы негатора. Но уже на исходе шестидесятой минуты упорство было вознаграждено! На несколько секунд мне удалось увидеть изменённую картинку и зафиксировать вызвавшее данный режим состояние. Дальше дело пошло шустрее...
   Итак, какие можно сделать выводы? В отличие от Ала-зрения, версия Арн- отличается довольно существенно. Так, например, фигура Тамира для меня очертилась бледно-зелёным контуром, сигнализируя о его дружественном статусе. При этом, по желанию, можно заставить интерфейс подсветить все уязвимые точки на теле короля, которых оказалось поразительно мало. Однако меня тут же просветили, что поскольку никакой "пушки" у меня в руках сейчас нет, то данный набор маркеров актуален лишь для рукопашного боя. И то, будь у меня должным образом прокачан бой без оружия, я бы увидела гораздо более ясную картину.
   В подтверждение своих слов, Тамир передал мне один из своих метательных кинжалов (вот же жук, он, оказывается, вооружён, а я попёрлась в путешествие налегке), и тут же картинка слабых зон приобрела более разнообразную палитру.
   А ещё я обратила внимание, что при каждом движении мужчины, я вижу его слабый фантом, слегка опережающий действия оригинала. Упреждение. Оно было коротким, всего каких-то полсекунды, но на его счёт последовал очередной совет:
   - Если доверишься предсказаниям проекции и благодаря этому проведёшь удачную атаку, контратаку, поставишь блок либо уклонишься, то таким образом сможешь натренировать данное умение. Дальнейшее его развитие позволяет с большей вероятностью и намного раньше предугадывать движения противника. А пока учти, что на начальном уровне, навык даёт не слишком точные прогнозы, и тебе не стоит полностью полагаться на его показания.
   - Хм, запуталась. Так стоит сейчас использовать упреждение или лучше пока нет?
   - Доверься интуиции, - в лучших книжных традициях, порекомендовал король.
   Конечно, сразу освоить весь объём информации невозможно. Даже с абсолютной памятью требуется практика. На то, чтобы разобраться с Ала-зрением, у меня ушло не мало времени, и то многого ещё не знаю. Но, надеюсь, в магическом университете помогут восполнить пробелы.
   А теперь вот ещё один геморрой на мою голову. Если с визуализацией в интерфейсе все довольно неплохо, то вал цифробуквенной информации просто поражает. Даже не представляю, как умудряюсь воспринимать такой плотный поток. Явно всё благодаря благословлению эльфийской Мнемозины (как разработчики умудрились это реализовать - отдельный и непостижимый вопрос). Интересно, если данная функция вдруг засбоит, я буду чувствовать себя тупой, как валенок? А то ведь к хорошему быстро привыкаешь. М-да, заразная вещь - халява. Тут уж поневоле задумаешься: а можно ли и в реале в башку какую-нибудь микросхемку вставить, чтобы не терять такой полезный мемори-костыль?..
   - Ну что, попробуем пробить путь к свободе? - вывел меня из мечтательных размышлений голос Тамираэра Первого.
   - Попробуем! - с энтузиазмом кивнула я и взялась за свой край камня.
   По мере того, как от стены отваливался очередной кусок, маркер критической точки действительно менял положение и интенсивность свечения. При этом приходилось менять то силу, то угол удара. Поначалу результат был заметен даже невооружённым глазом. Трещина постепенно увеличивалась, но через пару десятков минут процесс застопорился, а метка уязвимости почти полностью поблекла.
   - В чем дело? - не поняла я.
   - Кладка чем-то усилена, - предположил нахмурившийся король, - придётся искать другое место или более подходящий инструмент.
   Кстати об инструментах! Хоть моя персона и оказалась совершенно не готова к нынешнему приключению (в своё оправдание могу сказать, что собиралась и наряжалась я-то на обычную безобидную прогулку; кроме того, это раньше можно было таскать с собой запасной комплект брони и несколько пушек в безразмерном виртуальном "кармане", а сейчас в новом интерфейсе нет даже такого понятия как "инвентарь", поэтому приходится использовать обычный кожаный рюкзачок, в котором много не унесёшь), но кое-что из подходящих к случаю мелочей в нём всё-таки найдётся:
  
   Название предмета: " Буллрорер Мрачного Вихря"
   Класс: инструмент
   Тип: дробящий
   Описание:
   Предмет относится к семейству свистков класса аэрофонов и производит звуки в результате вибрации воздуха. Буллрорер раскручивается над головой, планка рассекает воздух и издаёт пронзительный ревущий звук.
   Звуковые колебания, вызываемые инструментом настолько мощны, что способны входить в резонанс с камнем и дробить его на куски.
   Основные характеристики:
   Эффективная скорость вращения инструмента: 120 об/мин;
   Рекомендуемое расстояние до дробления скальных пород: 10 метров.
   Размер откалываемых глыб: 5-40 см в поперечнике:
   Внимание: начальная скорость разлёта и масса осколков достаточно велика, поэтому, во избежание травм, при использовании инструмента, настоятельно рекомендуется соблюдать технику безопасности и не приближаться к разрушаемым поверхностям ближе, чем на 8 м.
  
   Вот и пригодится!
   - Отойдём-ка подальше, - посоветовала я спутнику, удивлённо разглядывающему расписную дощечку в моих руках. - Сейчас пробьёмся!
   В успехе задумки я не была уверена на сто процентов, однако стоило мне взять аэрофон в руки, как Арн-помощник тут же подмигнул несколькими яркими маркерами уязвимых точек на стене. Выбрав ту, что поярче и раскрутив инструмент до эффективных сто двадцати оборотов в минуту, я выбросила руку вперёд, заставляя плотный сгусток воздуха сорваться с лопасти и устремиться точно в цель.
   БУМ-М-М!!! По усыпальнице разнеслось гулкое эхо. Тугая воздушная волна прокатилась следом, срывая клочья вездесущей паутины. Все видимое пространство заволокло клубами пыли, а нас с Тамиром щедро присыпало каменным крошевом. Ещё какое-то время слышались звуки падения тяжёлых глыб, затем все затихло.
   Дождавшись пока осядут серые клубы, я взглянула на сотворённое. Половины стены между двумя колоннами, как небывало. Образовавшийся пролом открывал узкий проход загибающийся полукругом вдоль гробницы. Пройдя по нему метров двадцать, мы смогли обогнуть один из завалов, ранее преграждавших путь из зала, и попали в довольно широкий коридор с высоким сводчатым потолком. Судя по всему, когда-то стены этого тоннеля тоже покрывала роспись, но сохранилась она ещё хуже, чем в покинутом нами зале.
   Магических нитей здесь тоже не наблюдалось. Лишь их обрывки, которые я увидела спустя ещё шагов шестьдесят. Это что же получается, радиус работы негатора составляет около полусотни метров? Круто!
  
  
   Глава 18
   Еле заметный ветерок постепенно набрал силу, и по коридору гулял уже довольно отчётливый сквознячок, раскачивая свисающие со стен и потолка обрывки паутины. Её, кстати, тоже с каждым шагом становилось всё больше и больше. Сперва полотнища, затем целые занавеси пыльных сетей преграждали нам дорогу. Поначалу удавалось их обходить, после пришлось раздвигать, а вот теперь мы стояли напротив наглухо затянутого белёсыми нитями препятствия. И если то, что попадалось прежде, было покрыто слоем пыли, то эта ловчая сеть выглядела относительно новой.
   - Бр-р-р-р, - передёрнула я плечами, - ненавижу пауков.
   Король промолчал, подошёл поближе к преграде и внимательно осмотрел её. Затем извлёк меч и перерубил пару тонких нитей. С каждым ударом клинок снимал всего лишь единицу прочности, так что потребовалось целых десять ударов. Зато, благодаря тому, что разил Тамир в уязвимые точки, стоило оборвать всего две паутинки, как вся конструкция не выдержала и обвисла, разорвав оставшиеся крепления.
   Заметив моё замешательство, эльф улыбнулся и успокаивающе промолви:
   - Да не переживай ты так. Я же с тобой.
   Долго "не переживать" мне не удалось. А все потому, что метров через сто, тоннель вывел в просторную пещеру, на противоположной стороне которой светился долгожданный выход на поверхность. Мы видели берег горной реки, траву, густые ветви деревьев, подкрашенные в розовые тона встающим солнцем. Единственной проблемой являлось то, что путь к такой близкой свободе преграждала туша огромного, размером со слона, лохматого паука. При нашем появлении тварь вскочила на свои восемь лап и, агрессивно защёлкав хелицерами, ринулась в атаку.
   Из-за недоинтерфейса считать информацию о левеле членистоногого я не могла, однако по косвенным признакам и показателям пришла к выводу, что уровень существа выше двухсотого. А судя по габаритам, это не простой моб, а босс. Конечно, я могу и ошибаться (и уж лучше это был бы такой случай!), однако богатый геймерский опыт подсказывал, что именно гигантские размеры - есть наиболее ярко выраженное свойство, позволяющее отличать обычных монстров от суперчудовищ.
   Меж тем, паук-переросток приблизился на десяток метров, пригнулся, застрекотал и, решив выбрать цель полегче, прыгнул прямо на меня.
   Периодические вылазки в Чёрный грот не прошли даром, да и тренировки на магическом полигоне, где учитель заставлял доводить плетение заклинаний до автоматизма, тоже пригодились. Плёнка защитного купола соткалась словно сама собой, накрывая нас с Тамиром.
   Паучище приземлился точно на вершину полусферы. Она прогнулась, но выдюжила. Потом отпружинила, и дико заверещавший арахнид съехал по ней вниз.
   - Отличная реакция! - совершенно спокойным тоном похвалил меня напарник и тут же перешёл в контрнаступление.
   Я же, продолжала удерживать защиту, при этом удивляясь, как она до сих пор держится под мощным натиском РБ, ведь магический щит у меня простенький, способный поглотить пару тысяч урона. Правда, сплетен он из зелёной нити. Да, скорее всего, именно в этом и кроется причина его устойчивости. Понимаю, что это что-то из разряда забивания гвоздей электронным микроскопом (ибо второй уровень охранных заклинаний - тот максимум, что преподавал магистр Элекор). Но какая разница, зато работает!
  
   Если у меня было состояние, которое можно было охарактеризовать как "шок и трепет", то Тамираэр Первый был само спокойствие. Ещё бы! Он сам - ещё тот босс.
   Когда запас жизни восьмилапого сократился до шестидесяти процентов, тот вдруг мелко задрожал, раздвинул жвала и плюнул в противника густым зелёным облаком. На подобную пакость низкоуровневый купол рассчитан не был, а потому моментально превратился в филиал газовой камеры.
   Отрава, к слову, оказалась редкой гадостью. Тут же перед глазами побежали данные о потерянных хитах и падении характеристик сразу из-за нескольких дебаффов. Собственно, кроме эффекта отравления, меня наполовину ослепили, снизили скорость передвижения и уровень концентрации. Щит, естественно, тут же растаял, и от смерти меня спасало лишь то, что приоритетной агроцелью стал Тамир.
   Лишившись магического полога, мой защитник начал терять хиты. Не то, чтобы очень стремительно, но всё же заметно быстрее. Во-первых, его прогулочный костюм - не самая лучшая броня для танкования. Во-вторых, ослаблявшие иммунитет дебаффы тоже не добавляют бодрости.
   Роль лекаря для меня не в новинку, и заклинаниями нужными я владею тоже, но вот сконцентрироваться и влить в Тамира порцию живительных кастов никак не удавалось. Одна за другой попытки заканчивались потерей концентрации. Наконец, с десятого раза, удалось-таки сделать пару успешных вливаний, но затем снова пошли неудачи.
   Когда-же РБ-шные проклятья, наконец, спали, и по идее мне ничто уже не должно было мешать нормально лечить короля, обнаружилось вдруг, что вдобавок к обычному отравлению вонючий туман наложил магическую интоксикацию. Сопутствующие оной ощущения головокружения и тошноты внезапно захлестнули меня. Давненько уже такого не испытывала.
   Осознавая, что выдержу ещё минут пять, не дольше, затем просто свалюсь, я потянулась к волшебным нитям и принялась мастерить удерживающую ловушку. Надолго мои путы босса не остановят, но постараюсь напитать конструкцию, как можно большим количеством силы. Ибо, ежели не достаёт мастерства, но имеется дурная мощь, почему этим не воспользоваться? И пускай после рухну без сил, зато обескураженный паук огребёт штрафы к защите, Тамир доберётся до труднодоступных уязвимых точек обездвиженного противника и уж наверняка добьёт гада.
   Время тикает, сложное плетение неторопливо, складывается в головоломный узор... Ещё немного... Напитка силой... Виски ломит, в ушах стоит звон, глаза застилает пелена, медленно переходящая в темноту... Готово! Успеваю заметить, как монстр застывает с занесёнными для удара передними лапами, а король, размахивая мечом, бросается к незащищённому толстым хитином брюху моба...
   Шум городской улицы ворвался в сознание внезапно. Ничего не понимая, уселась на кровати, огляделась. Определённо я нахожусь в своей комнате в Рондэйле. Последним воспоминанием было сражение с пауком-боссом. Судя по всему, я-таки впала в кому, вызванную магическим отравлением...
   - Тамир!!! - словно выброшенная катапультой подскочила я с кровати.
   Дверь комнаты тут же распахнулась и в спальню ввалилась пара вооружённых до кончиков ушей дроу из дворцовой стражи.
   - С вами все в порядке, лерра? - пристально оглядев комнату. обратился один из них.
   - Д-да, - опешив от такого оборота событий выдавила я. - А в-вы кто и п-почему врываетесь в мою к-комнату?
   - Его Величество приказал охранять вас, - нисколько не смущаясь, ответили мне. - Королевский лекарь прибудет с минуты на минуту, а мы с вашего позволения вернёмся к нашим прямым обязанностям.
   После моего несмелого кивка охранники удались, но через пару минут, за дверью послышалась какая-то возня и перебранка. Выглянув в коридор, я увидела, как Иририэнэ пытается прорваться мимо неподвижных воинов в мои покои. А те, словно роботы, твердят одну и ту же фразу: "не положено".
   - Пропустите её! - распихала я истуканов. - Ири, заходи скорее.
   Подруга показала расступившимся охранникам язык, после чего, протискиваясь мимо, умудрилась двинуть каждому из них локотком под ребра.
   - Это что ещё за цирк? - кивнула я в сторону закрывшихся дверей, запоздало сообразив, что ала-арнианка вряд ли знакома со значением последнего слова.
   - У своего любимого спроси, - тем не менее, ответила эльфийка с хитрым прищуром. Потом выражение мордашки Ири резко сменилось на разъярённо-испуганное. - Ты зачем нас всех так напугала?!
   - Чем напугала? - непонимающе заморгала я.
   - Двенадцатью часами без сознания! В тебя влили троллью дозу очистительных зелий, и обвешали амулетами, но ничего не помогало. Яд оказался чрезвычайно устойчивым, - запричитала девушка.
   В этот момент дверь снова отворилась, и вошёл Тамир в сопровождении ещё одного очень высокого и очень худого дроу. Ири изобразила глубокий реверанс и сразу же шмыгнула из комнаты.
   - Как она? - бросил король своему спутнику. Видимо он и был лекарь.
   Доктор внимательно осмотрел мои зрачки, пощупал пульс, на всякий случай, заглянув в приоткрытый рот и отчитался:
   - Судя по симптомам, все последствия отравления прошли, Ваше Величество. На данный момент Лерра Тинувиэль полностью здорова!
   Выслушав эскулапа, монарх кивком отпустил его и тот вышел вслед за Ири. Мы с Тамиром остались наедине. Венценосный персонаж присел на край кровати и строго поинтересовался:
   - Ну, и что это было?
   - В каком смысле?
   - Ты разве не видела, что паучий яд отравляет твой организм магией? Зачем было ещё больше загонять себя в могилу колдовством?
   - Ну-у, хотела помочь, - неуверенно проблеяла я.
   Почему-то ожидала, что меня сейчас будут хвалить, за самопожертвование, ну или, в крайнем случае, жалеть, а тут наезд. Причём необоснованный. Отрава ведь не только на меня действовала. Сам Тамир тоже потерял уйму здоровья. Почему-то стало обидно до слез, которые тут же покатились из глаз.
   Теперь, по-моему, растерялся король. Видимо не ожидал, что разревусь.
   - Погоди, - попытался успокоить меня Тамир, - ну не реви. Ты что, не знала, что плевок этой разновидности арахнидов опасен для магов?
   - Не-е-е-ет, - провыла я.
   - Да, успокойся же, Тинувиэль. Ну не плачь, пожалуйста. Прости меня дурака за то, что налетел на тебя с нравоученьями. Я забыл, что ты ещё так молода и можешь просто не знать некоторых простых вещей. Ну, Ти, прощу тебя.
   Угу. Забыл он. Дроу с абсолютной памятью? Как же.
   - Если тебе было известно, что это за гадость, то почему тогда мне не сказал? - обиженно всхлипнула я.
   - Да я кричал! Но ты меня почему-то не услышала, - заоправдывался король. - Та гадость действенна только против магов. Главное, как только тебя отравят, мгновенно перестать колдовать. Потом достаточно переждать минуту, эффект быстро сойдёт на нет. Ты же наоборот начала творить что-то невообразимое и чуть ли не до смерти себя загнала. Честно говоря, я вообще в шоке, как такая неопытная волшебница, сумела обездвижить столь могучее насекомое. Это же, как минимум, уровень второго курса Магической Академии.
   Тамир пристально смотрел на меня, будто ждал какого-то ответа.
   "Это что типа комплимент? И, кстати, пауки - не насекомые, Ваше Величество. Уж вам-то стыдно должно быть не знать простых истин", - с ехидцей подумала я, но не озвучила. Так как не решила: уже простить его, или ещё немного подуться.
   По поводу остального же, сказать пока нечего. То, что способности моего персонажа далеко выходят за рамки текущего его левела (кстати самой интересно, какой он у меня сейчас?), я и без того знала. Однако причина феномена до сих пор неизвестна. Есть предположение, что обретение сверхспособностей связано с каким-нибудь системным сбоем. Но связаться с администрацией и выяснить наверняка у меня возможности нет, а сам Монов, казалось, забыл о моём существовании.
   В голове крутился ещё один вариант, над которым часто размышляю. Что если я являюсь жертвой очередного эксперимента корпорации? При этом, по традиции, в известность подопытную "свинку", поставить "забыли". А чтобы та не задавала неудобных вопросов, наблюдают за процессом издалека. Возможно даже не заходя в вирт.
   В голове возникла красочная картинка:
   В мягком офисном кресле восседает Д. Е. Монов и с любопытством следит на мониторе за бегающей по экрану монитора крошечной фигуркой темной эльфийки, с ником Тинувиэль над головой.
   - Бр-р-р! - Я даже головой потрясла, прогоняя наваждение прочь.
   - С тобой все нормально? - заволновался Тамир.
   - А? Да, нормально все. Просто представила себе тут кое-что.
   - Ясно. Ну ладно, милая, мне пора. Государственные дела не ждут. А ты тоже отлежись ещё немного и начинай готовиться к поступлению. Экзамены через два дня, - ласково промурлыкал король, чмокнул меня в лоб и удалился.
   "Зараза обаятельная. Так и быть прощаю" - подумала на это одна идиотка с мечтательной улыбкой на лице.
  
  
   Глава 19
   Несмотря на более чем приятельские отношения с главой государства и на запредельное женское очарование (если верить Гермилону, накрутившему соответствующие параметры моему персонажу), поступать в ВУЗ всё-таки пришлось не по блату или за красивые глазки, а на общих основаниях.
   Тёмноэльфийская Академия Магии занимает практически всю восточную часть города. Комплекс зданий, расположен на территории огромного образцово-ухоженного парка, с аккуратно подстриженными газонами, яркими клумбами, с исполинскими деревьями, высаженными, будто под линейку, и кустами идеально-шарообразной формы. И состоит из трёх лабораторий, двух общежитий и пяти учебных корпусов, размещённых полукругом и выполненных в готическом архитектурном стиле. Кроме того у Академии имеется подведомственный полигон, но из соображений безопасности его вынесли за пределы столицы.
   - Кто желает пройти вступительное испытание для поступления в Магическую Академию Чернолесья, прошу подойти ко мне! - громко вещал в назначенный час одетый в чёрную мантию дроу.
   Особо многочисленной толпы у парадных ворот в учебный двор на пустом сервере не наблюдалось. Так скудная горстка аборигенов, да сиротливо топчущаяся в сторонке я. Причём местные абитуриенты отчего-то стеснялись идти первыми, и "парад" пришлось возглавлять мне.
   - Доброй ночи, лерр, - приветствовала я зазывалу, - я бы хотела поступить.
   - Доброй ночи, лерра. У вас имеются какие-либо бумаги, подтверждающие окончание начального курса магии? - поинтересовался эльф.
   - Разумеется, - протянула я выданный мастером Элекором диплом.
   - О! Сразу два курса экстерном? Похвально, - сказал мужчина, ознакомившись с документом, и вручил мне прямоугольный жетон из тонкого металла на верёвочке, очевидно, чтобы вешать его на шею, с выгравированным логотипом академии - двуглавой совой. - Это ваш временный пропуск. Он действителен только сутки. Если успешно сдадите вступительный экзамен, обменяете на постоянный. Приёмная комиссия заседает в главном корпусе. Чтобы не заблудиться, ступайте по центральной аллее, следуя указателям. Искренне, желаю вам удачи!
   - Благодарю, - сделала я книксен и отправилась в указанном направлении.
   Административное здание в центре парка отличалось от прочих более нескромными габаритами и более широкими стрельчатыми арками окон. Навскидку, без учёта двух украшенных флагами остроконечных башенок, оно достигало высоты пятиэтажной хрущёвки, при том, что, как таковых, этажей было всего два.
   Я прошла сквозь массивные двери, способные пропустить через себя самосвал, и, попала в огромный холл, где буквально отвесила челюсть. Натёртый до блеска мраморный пол с классическим для дроу золотым узором, украшенные барельефами и витражами стены, не уступающий им расписной потолок, тончайшей работы статуи и вазоны с экзотическими цветами во многочисленных нишах (каждая из которых подсвечена мягким светом, ещё сильнее акцентируя внимание на произведении искусства или растении) - вся эта музейная роскошь, конечно, очень впечатляла.
   - Ваш пропуск? - требовательно пропела на ресепшне хрупкая дроу в форменной мантии, после того как пошарила взглядом и не обнаружила искомый предмет в районе моего декольте.
   - Ах-да, вот, пожалуйста, - спохватилась я и продемонстрировала жетон, который до сих пор продолжала сжимать в ладони.
   Мельком взглянув на жестяную сову, тёмная эльфийка кивнула и указала на лестницу:
   - Поднимайтесь на второй этаж. Комната двести один.
   В аудиторию с указанным номером запускали по одному. И, кстати, пока я глазела на красоту, более расторопные НИПы обогнали меня. Под дверью образовалась очередь из девятнадцати поступающих, а двадцатого уже и вовсе пригласили. Ладно, подожду.
   - Ну и кто здесь крайний? - поинтересовалась я, подойдя поближе к откровенно мандражирующей группе.
   Высокая девчонка, единственная среди всех парней, глянула на меня и немного хриплым голосом сказала:
   - Я, - и сразу добавила: - Но если хочешь, с удовольствием уступлю своё место.
   - Боишься? - улыбнулась я.
   - Немножко, - едва приподняв уголки губ, призналась она. - А ты разве нет?
   - Переживаю, но не боюсь, - ответила я. - В конце концов, не съедят же они нас?
   Народ вокруг нервно захихикал, а один из эльфов вдруг предложил:
   - Тогда, может, пойдёшь следующей, раз такая смелая?
   - Да без проблем! - согласилась я.
   И как только из аудитории появился радостный остроухий индивид, прижимающий к груди зелёный свиток, свидетельствующий о том, что вступительное испытание им пройдено и данный дроу зачислен в Академию, я трижды сплюнула через левое плечо и юркнула в приоткрытую дверь.
   Бойко протопав через огромный зал, я подала документы преподавателю, сидящему во главе широкого чёрного стола, крытого бордовым сукном. Эльф внимательно прочёл их сам, затем передал бумаги на ознакомление коллегам: ещё одному мужчине - слева и женщине - справа от себя.
   - Не слишком ли вы юны, лерра Тинувиэль, для поступления в наше уважаемое учебное заведение? - напыщенно произнёс, я так думаю, председатель комиссии.
   - Прошу прощения, лерр? - опешила я. Ни о каких возрастных ограничениях нигде не говорилось.
   - Ректор.
   - Что, простите?
   - Лерр ректор Эдигор, - хмуро ответил дроу.
   - Прошу прощения, лерр Эдигор.
   - Вы даже не потрудились узнать что-либо о своём будущем учебном заведении и преподавательском составе, - укоризненно пробурчали в ответ.
   - Простите ещё раз, но я ни разу не слыхала о каких-либо возрастных ограничениях. Единственным требованием было обязательное начальное образование.
   - Двухлетнее начальное образование, - уточнил глава комиссии, - а вы, как я вижу, отучились меньше года.
   - Но в документах так же указано, что я сдала полный курс экстерном, - решила указать я на неточность.
   - Значит, вы признаёте, что ваш возраст младше требуемого для поступления? - продолжал гнуть свою линию упёртый преподаватель.
   - Согласна, что я немного младше, но...
   - Немного младше? - приподнял бровь второй дроу, который в данный момент просматривал мои бумаги.
   Затем он передал их даме и, недовольно фыркнув, присовокупил:
   - Я не сомневаюсь, что вы можете обладать необходимыми теоретическими познаниями, но как же быть с опытом? - он многозначительно воздел указательный перст, - С опытом, что нарабатывается годами беспрестанных практических тренировок!
   Женщина, в это время, закончив знакомиться с бумагами, подняла на меня глаза и с любопытством неожиданно поинтересовалась:
   - Скажите, лерра Тинувиэль, а кристаллы для ванн - не ваше ли изобретение?
   - Моё, - абсолютно честно ответила я.
   - Но это невозможно! - подскочил второй мужчина. - Мною лично проводились исследования. В кристаллах использовано неизвестное плетение, не указанное ни в одном из справочников. Я не верю, что эта пигалица смогла разработать совершенно новое заклинание. На такое даже наши лучшие выпускники не способны!
   - А они пытались? - не удержавшись, ляпнула я. Потом провела рукой над стаканом травяного чая, стоящим перед ректором. Вода в посудине стала кристально чистой, а сверху заклубился парок.
   - Изумительно! - восхитилась женщина и тотчас заявила: - Я отдаю голос за то, чтобы принять лерру Тинувиэль в академию!
   - А я категорически против, - заупрямился второй преподаватель.
   Теперь все зависело от главы комиссии.
   - И всё-таки нет, - покачал тот головой. - Я думаю, вам стоит поднабраться практики, лерра. Идите домой, а через полтора годика мы с удовольствием сделаем исключение и примем вас. Этот небольшой срок ничего для вас не решит, зато необходимый порядок будет соблюдён.
   Я недобро прищурилась и взглянула ему прямо в глаза.
   - Как вы правильно сказали, полтора года ничего не решат! Поэтому я не сдамся и всё равно найду способ поступить именно на этот поток, лерр ректор Эдигор! - угрожающе прошипела я. - Если потребуется, дойду до самого короля!
   Вскочила и, не оглядываясь, потопала на выход, гневно впечатывая каждый шаг в паркет.
   Блин, как же обидно, я ведь честно зубрила и хотела честно поступить. Однако, видят боги, без подключения связей не обойтись.
   Хотя стоп! На полпути меня посетила безумно дерзкая идея. Я даже замерла и прикрыла глаза для большей сосредоточенности.
   "Ха, мы ещё поглядим, кому здесь необходима практика!"
   С красной нитью мне ещё не доводилось работать, поэтому сейчас я рискую, очень сильно рискую. Ведь по идее переход на каждую последующей ступень должен осуществляться осторожно. Малыми дозами, с продолжительными восстановительными паузами между попытками, под строгим надзором наставника. Ибо это не шутки. Когда пропускаешь через себя большие объёмы энергии, ошибки чреваты не всегда предсказуемыми, зато всегда очень скверными последствиями. К тому же недавний срыв в бою с арахнидом может аукнуться. Однако мой вылезающий время от времени импульсивный характер в тандеме с отчаянием загнали здравый смысл в угол, заставив пренебречь техникой безопасности. Нет, но в самом деле, не останавливаться же на полпути?
   В висках заломило, в ушах забухала кровь, подкатило знакомое чувство тошноты, в животе будто затрепыхалась стая бабочек (только не тех которые приятно щекочут нутро, при виде объекта воздыхания, а жестоких саблезубых и саблекрылых)... Впрочем, нить далась относительно легко. Ну и отлично!
   Сотворив задуманное, я покинула аудиторию, но далеко ну ушла. Облокотилась спиной о стену и принялась ждать.
   Народ завидев, что я вышла без зелёного свитка, с сочувствием поглядывал в мою сторону.
   - Не взяли? - тихо промолвила девушка и прислонилась рядом.
   - Я, видите ли, слишком молода для них, - зло процедила в ответ. - Им не понравилось, что двухлетний курс можно освоить за полгода. Предложили поднабрать опыта.
   - За полгода? Ты прошла школьную программу за полгода? - вскрикнула эльфийка так громко, что даже те, кто не смотрел, обернулись в нашу сторону.
   - Конечно, они тебя не примут! - влез в разговор один из парней. - Без развитой до должного уровня устойчивости к магическому отравлению, на первом курсе делать нечего.
   - А где и как было её развивать, если мой преподаватель сказал, что ему больше нечему меня учить? - попыталась объяснить я ситуацию.
   - Это не уважительная причина, - настаивал парень. - - Всё равно не примут.
   - Но у меня огромный магический потенциал и вообще я всё схватываю на лету! - нескромно заявила я.
   - Тут все о себе такого мнения, - усмехнулся дроу, поведя рукой в сторону зрителей.
   - Ладно, посмотрим, чья возьмёт, - буркнула я.
   - Ты что-то задумала? - тихо, у самого ухо прошептала, правильно понявшая мой хитрый прищур эльфийка.
   Ответила ей тоже еле слышно:
   - Не просто задумала, а уже и реализовала. Только, наверное, придётся подождать до конца. Пока все пройдут испытание.
   - Обязательно останусь посмотреть, - улыбнулась она, - чувствую, будет интересно. Меня, кстати, Лираинэ зовут.
   - Очень приятно, - любезно кивнула я и представилась сама: - Тинувиэль.
   - Странное имя, похоже на светло-эльфийское. И где-то я его уже слышала.
   - Нижнее бельё, модная обувь, "Инвайт", - похвастала я.
   - О! Точно! - воскликнула собеседница, хлопнув в ладоши. - Это, действительно, всё ты придумала?
   Предэкзаменационное волнение остроухой абитуриентки, естественно, как рукой сняло, после того как внимание переключилось на совершенно отвлечённые вещи. Мы два часа без умолку проболтали о своём, о женском, и я еле-еле угомонила её, когда предпоследний кандидат скрылся за дверью.
   Наконец из аудитории вышла и Лира. Вся сияющая от счастья и сжимающая заветный зелёный свиток. Таким образом, не приняли только меня.
   - Поздравляю! - сердечно поздравила я новую подругу и заговорщицки подмигнула: - Ну что, подождём, что будет дальше?
   - Ага.
   У кабинета остались только мы вдвоём, поэтому без стеснения прижались к дверям ушками и стали слушать.
   Внутри кабинета сначала все было спокойно. Слышен был лишь звук отодвигаемых стульев и шелест бумаг. Но потом началась странная возня и ругань.
   - Лерры, что за шуточки? - послышалось возмущение преподавателя-мужчины, но не ректора. - Кто установил барьер? Я не могу пройти!
   - Странно, - а это уже Эдигор, вероятно переключившийся в режим ала-зрения. - Но я не наблюдаю никакого барьера.
   - Думаю, его никто не видит, - спокойно прозвучал женский голос.
   - Но как такое невозможно?! - перешёл на визг один из мужчин. - Ведь это значит... значит... Химеры! - он никак не решался произнести догадку.
   - Это значит, что барьер соткан красной нитью и его ставил архимаг. Это вы хотели сказать, любезный Биридэр? - язвительно закончила за него женщина.
   - Но, коллеги, архимагов никто не видел тысячи лет! - не сдавался тот, кого назвали Биридэр, - Скорее всего, это вообще легенда, и их не существует.
   - Похоже, один из них сегодня почтил нас своим присутствием, - не прекращала издеваться женщина.
   - И кто же он, по-вашему, прелестная Эгера? - холодным, я бы даже сказала, могильным тоном спросил ректор.
   - Не он, а ОНА. Припомните хорошенько, лерр Эдигор, - с улыбкой в голосе обратилась к ректору эльфийка, - кого за последние два часа вы с лерром Биридэром так необдуманно обидели, что он мог настолько зло подшутить?
   - Вы думаете эта девчонка? Тинувиэль? Бросьте.
   - А вы грешите на одного из этих перепуганных студентов, что заходили в аудиторию после неё?
   На некоторое время в комнате наступило молчание.
   Во время всего разговора Лира таращилась на меня со всё нарастающим и нарастающим удивлением.
   Я же просто пожимала плечами.
   Выждали ещё пару минут, затем я подмигнула вконец обалдевшей дроу и промолвила:
   - Ну, пора! Мой выход!
   Преподаватели, чьё внимание было полностью поглощено обменом недоумёнными взглядами, не обращали внимания на дверь, а потому не заметили моё появление.
   - Извините, лерры, - тихо, самым невинным голоском и с таким же невинным видом пискнула я.
   При этом изо всех сил старалась не пустить улыбку на лицо.
   "Сейчас я должна выглядеть растерянной и перепуганной", - повторяла про себя.
   Все как один повернулись на звук.
   - Кажется, я забыла у вас свои бумаги, - пролепетала, потупив взор.
   - А она мне нравится! - засмеялась Эгера, - Вы только посмотрите - сама безгрешность!
   Вдоволь налюбовавшись на кислые лица коллег, она обратилась ко мне:
   - Девочка, если эти два идиота, - эльфийка вновь многозначительно посмотрела на мужчин, - не примут тебя в академию, я буду заниматься с тобой индивидуально.
   Ректор, наконец пришедший в себя, кинулся оправдываться:
   - Лерра Тинувиэль, великодушно прошу простить и понять нас. Вашему педагогу следовало написать сопроводительное письмо с подробным указанием талантов своей выдающейся ученицы.
   - Нет-нет, это целиком моя вина, - решила не подставлять я бывшего наставника, - просто поездка в столицу явилась такой неожиданностью, что в суете дорожных сборов совершенно вылетело из головы попросить у лерра Элекора рекомендательное письмо.
   - Что ж, - глава комиссии достал из пухлой папки зелёный свиток, оставил на нём витиеватый росчерк и протянул мне: - Поздравляю вас, адептка Тинувиэль, вы зачислены!
   - Ах, это так неожиданно, - стараясь не сильно переигрывать, поклонилась я.
   - И, пожалуйста, снимите уже этот треклятый барьер, нам нужно идти.
   - Да-да конечно, - заторопилась я и, небрежно взмахнув рукой, развеяла плетение.
   - Я же говорила, что она самородок! - засияла женщина, - Нет, лерры, вы как хотите, но эту девочку забираю к себе в группу. Надеюсь, ты не против, талантливая моя?
   Естественно, талантливая девочка была только "за"! Эгера с самого начала принимала мою сторону, поэтому по умолчанию я тоже была расположена к ней. Ну и не к Бэридеру же идти, который, к оракулу не ходи, с удовольствием бы меня со свету сжил.
   За дверью поджидала взволнованная Лира. Дождавшись, когда покинувшие вслед за мной кабинет преподаватели отойдут подальше, она уважительно кивнула:
   - Классно ты их сделала!
   - Пришлось, - безымоционально пожала я плечами, словно наложение чар с красными нитями являлось для меня наскучившей обыденностью.
   Но на самом деле ликовала, что не пришлось жаловаться Тамиру! Ведь всегда гораздо приятнее и веселее решить этот вопрос самой. А вот господину Монову, возлагающему на моё суккубское обаяние большие надежды, этого не понять. Будь Денис Егорович свидетелем нынешней ситуации, то не называл бы меня умницей и самородком, а наоборот, непременно пожурил бы нерадивую подчинённую за бездарное обращение с предоставленным ей "инструментом". Ладно, химеры с ним!
   А ещё до глупого умишки только сейчас начало доходить, как серьёзно я рисковала, и чем могла бы обернуться моя опрометчивость в случае малейшей неудачи. Ужас.
  
   - Ну что, го оформлять поступление? - подмигнула я новой подружке, недвусмысленно постучав указательным пальцем по горлу. И тут же в миллионный раз поймала себя том, что общаюсь с неигровым персонажем, как с живым существом. Лёха, сейчас непременно, подколол бы. Блин, но это потому, что всё и вся в этой виртуальной реальности совсем как настоящее! Растения, животные, поведение "неписей", запахи, тактильные ощущения.
   "Во-первых эльфийка незнакома с геймерским сленгом, во-вторых, неверно истолкует мой намёк на алкогольное приключение, если вообще хоть как-то отреагирует на него" - предполагала я.
   Однако искусственный разум "Миров Бессмертных" в очередной раз поразил меня фантастической адаптивностью. Причём этот адское порождение нанотехнологий не только абсолютно правильно переварило услышанное, но и вложило в уста Ала-Арнской дроу слово "бухать" и даже тюркское междометие, довольно редко употребляющееся-то и на Земле.
   - Ага, айда! - одобрила Лира. - Только давай, сперва перекусим? Здесь на территории есть отличная таверна. А то, знаешь, бухать на пустой желудок, не лучшая идея
   - Предложение принимается!
   Расхохотавшись, мы побрели искать местную точку общепита.
  
  
   Глава 20
   К первому учебному дню (вернее ночи, дроу мы или где?) я готовилась ровно десять минут. Ибо никаких тетрадей, учебников и письменных принадлежностей покупать не нужно. Все знания сразу записываются на подкорку. Нет, приобретать учебники и справочники никто не запрещает, но зачем, если достаточно заглянуть в библиотеку, прочесть один раз? Главный лозунг эльфийских студентов - "практика, практика и ещё раз практика!". Это не в обычный вуз собираться. Всего-то от адептов и требуется - привести в порядок форменную мантию да вовремя явиться на занятия.
   И, как это часто случается накануне ответственных мероприятий, я практически не спала и проснулась задолго до будильника. Поэтому и с приготовлениями закончила тоже гораздо раньше намеченного срока. А когда управилась, задумалась, чем бы ещё себя занять. К счстью, от долгих размышлений спас стук в дверь.
   - Открою! - крикнула Ири, уже сбегая по лестнице.
   Спустя несколько секунд послышался её удивлённый возглас:
   - Ваше Величество?!
   О, боже!
   - Да-да, входите. Прошу на второй этаж в гостиную. Лерра Тинувиэль сейчас спустится.
   С максимально возможной скоростью я рванула к себе, переодеваться.
   Через минуту в комнату ворвалась Ири.
   - Я распорядилась пока накрывать на стол, а сама сразу сюда, - сообщила верная соратница. - Давай помогу одеться!
   - Короткое или длинное? - обернувшись к подруге, продемонстрировала два новых наряда. Первый - вечернее платье, из темно-синего шифона, украшенного цветочной аппликацией как перчатка облегало до середины подола, а ниже расширялось. Спина и рукава были выполнены из прозрачного тюльмарина и тоже покрыты аппликациями. Второй - коктейльное, ярко-красное платье, с атласной юбкой и шифоновым верхом с атласным подкладом. Я никак не могла определиться, какой из своих последних работ отдать предпочтение.
   - В длинном он тебя уже видел, - начала рассуждать подруга, но потом задумалась и пошла на попятную. - Хотя стоп, то одеяние вообще ничего не скрывает, а на твои стройные ножки он успел налюбоваться, когда ты щеголяла перед ним в дорожном костюме. Так что лучше надевай темно-синее!
   - Простите за долгое ожидание, Ваше Величество, - я, наконец-то, появилась на пороге гостиной, где уже сорок минут в одиночестве томился король.
   Тамираэр Первый, разглядывающий одну из висящих на стенах картин, резко обернулся, хотел что-то сказать, но так и застыл с открытым ртом.
   Я же не став акцентировать внимание на манерах не подобающих венценосной особе, присела в глубоком реверансе.
   - Вы, как всегда, сногсшибательно выглядите, - наконец-то справился с эмоциями монарх. Затем приблизился, цапнул мою руку, начал покрывать её поцелуями и параллельно с этим виноватиться:
   - Нет, это вы мня извините, лера Тинувиэль, что пропал на целую неделю. Государственные дела.
   - Тамир! Разве мы не договорились в неформальной обстановке общаться без этого дурацкого этикета? - решила я немного понаглеть, воспользовавшись лёгкой неадекватностью короля, вызванной моим внешним видом.
   - Вы правы... ой, то есть, ты права, Тин. Что-то я с этими официальными приёмами совсем зарапортовался. Кстати, слышал, ты поступила в академию магии. Поздравляю!
   - Спасибо.
   - У меня тут для тебя подарок. Точнее не совсем подарок, а причитающаяся тебе часть добычи с арахнида.
   Тамир отошёл к одному из диванов и взял лежащий на нем продолговатый свёрток.
   - Уверен, тебе понравится, - улыбнулся эльф, разворачивая ткань.
   Сперва я не сразу поняла, что это такое, но когда разглядела, то восхищённо ахнула.
   Глава государства протягивал мне самый великолепный лук, который я когда-либо видела! Плечи изделия стилизованы под три паучьи лапы и выполненные с невероятным тщанием. Они кажутся тонкими и хрупкими, но при этом были неимоверно прочны. Вещь явно относится к разряду уникальных. Об этом говорит даже то, что это - первый блочный лук, попавшийся мне на глаза в этом мире.
   Я нетерпеливо схватила оружие и взвесила его в руках. Лёгкий. Жаль посмотреть характеристики не могу. Однако, натянув тетиву и приложив требуемое усилие, прикинула, что пушка превосходит мою нынешнюю на порядок. Более точно определюсь, когда выпущу по мишеням с десяток стрел.
   - И-и-и, спасибо! Спасибо огромное! - завизжала я от счастья. Эх, всё-таки неправильная из меня волшебница. Увы, ничего не могу с собой поделать - луки моя слабость.
   Эмоции (на них вообще удобно всё списывать, правда?) хлестали через край, а по сему, не сдержавшись, я бросилась Тамиру на шею и крепко впилась в его губы. Тот, в принципе и не возражал. Наоборот, очень рьяно поддержал инициативу партнёрши.
   Уж не знаю, чего там себе напридумывал и намечтал король, но я довольно быстро закончила целовашки-обнимашки и потащила его на задний двор, где решила произвести полевые испытания. Мишень у меня имеется, территория достаточно большая. Не идеальное стрельбище, но для теста вполне хватит.
   - А ты действительно отлично стреляешь!
   Опять меня похвалили. Приятно. Особенно из уст такого привлекательного мужчины.
   - Твой подарок такой... такой... В общем, спасибо ещё раз! Прямо-таки не знаю, как тебя отблагодарить.
   - Ну, это, скорее, заслуженный трофей, чем подарок, - хохотнув, отреагировал Тамир. - Но мне нравится и твоя интерпретация. И раз настаиваешь, насчёт благодарности, я уже придумал.
   - Ишь какой! - ухмыльнулась я. - Ну и? Жалуйся.
   - Для начала, не угостишь ли дорогого гостя?
   - Ой, прости, совсем забыла, - наконец-то очнулась я от эйфории, - Идём скорее в столовую. Там, наверное, уже остыло всё...
   После трапезы венценосная особа любезно предложила личный экипаж в качестве такси. Так как время уже действительно поджимало, а королевская карета хоть и без "мигалок", но всё равно имеет приоритет на трассе, я наивная согласилась. Однако коварный темпераментный эльф потребовал вторую часть благодарности... Короче вечно с этими мужиками, куда-то опаздываешь. А потом они ещё смеют утверждать, что это дамы чересчур долго собираемся! Вбежала в аудиторию в самую последнюю секунду вся растрёпанная, в помятой мантии и в "конфедератке"* набекрень. Слава богу, хоть не в лифчике поверх одежды.
  
   (сноска##:
   "Конфедератка" - сленговое (в студенческих кругах) наименование квадратного головной убора с кисточкой на одном из углов. Другие названия: "бонет", "магистерская шапочка".
   ##конец сноски).
  
  
  
   Глава 21
   - А для того, чтобы стабилизировать плетение большого щита, необходимо применить плетение "Шор", затем добавить цепочку: "Рен", "Тор" и "Алом", - вещал своим глубоким басом магистр Хэримилл. - преподаватель защитных чар, медленно двигаясь между рядами студентов.
   Аудитории магической академии отличаются от привычных мне по земной жизни лекторских комнат. В частности данное помещение, представляет собой небольшой амфитеатр в три яруса высотой, где каждый студиозус сидит за отдельной партой. Хотя и партой это назвать можно лишь с большой натяжкой. Массивный рабочий стол из зачарованного железного дерева, на котором свободно поместился бы малолитражный автомобиль. Расстояние между партами составляет добрых три метра, вдобавок к этому каждое рабочее место окружает индивидуальное ограждающее поле. Сделано это, дабы экспериментирующие с магией студенты не поубивали друг друга.
   - Если нет вопросов, приступайте к выполнению заданий, - попытался перейти от теоретической части к практической магистр, но заметив мою поднятую руку, скривился как от зубной боли, и недовольно поинтересовался: - Слушаю вас, лерра Тинувиэль. Вам что-то не понятно по теме?
   - Нет, мне всё понятно, но есть вопрос.
   - Какой? - тяжело вздохнул мужчина.
   - Почему-бы не заменить цепочку "Рен" на "Бин"? Их структуры схожи, но при этом у второй гораздо меньше потери энергии.
   - Очевидно, вы невнимательно слушали нашу прошлую лекцию, где я подробно объяснял о токах энергий, направленных вовне и внутрь плетений, - с укором посмотрел на меня эльф.
   - Почему это? - обиделась я на такую несправедливость.
   - Потому что, если поступить так, как предлагаете вы, то в цепочке "Бин", возникнет избыточное напряжение. Конструкция будет стабильна, но разрушится, как только щит примет на себя урон. Я ответил на ваш вопрос?
   - Благодарю за разъяснения мастер, - поклонилась я, не обращая внимания на смешки сокурсников.
   - Итак, если больше ни у кого вопросов нет, приступайте.
   Студенты склонились над столами и с усердием принялись вычерчивать диаграммы будующего заклинания. Я же подпёрла голову кулачком и погрузилась в размышления.
   Ала-зрение, на которое я поначалу плевалась, и иначе как "недоинтерфейсом" и "поделкой индуских программистов" не называла, в сочетании с безразмерной эльфийской памятью оказалось поистине могучим инструментом. Теперь я, по своему желанию, могу визуализировать графики и диаграммы любой сложности, запоминать похожие на простыни таблицы, густо заполненные мелкими символами и решать на раз-два зубодробительные формулы. Из-за всего этого складывалось ощущение, что у меня компьютер вместо мозгов.
   Вот и сейчас со стороны кажется, что страдаю фигнёй, а на самом же деле со всех сторон кручу пространственную модель будущего заклинания и пытаюсь присобачить к схеме дополнительную цепочку плетений.
   Кто бы сомневался, что слова преподавателя меня не убедили. Если в плетении "Бин" возникает избыточное напряжение, то почему бы не попытаться распределить излишки энергии между другими плетениями? Нужно только все правильно рассчитать...
   - ...Лерра! Лерра Тинувиэль! Вы меня слышите? - зудел над самым ухом голос магистра.
   - А? Что? - под всеобщий хохот я наконец-то пришла в себя и вывалилась из режима конструирования нового заклятия в окружающую действительность.
   - Надеюсь, вы поразите нас своим шедевром, - с насмешкой сказал Хэримилл., - Чувствую, Вы так сильно задумались, наверняка работали над чем-то не менее грандиозным, чем ваше заклинание по нагреванию воды? Готовы к демонстрации?
   Дождавшись моего кивка, преподаватель забросил в мой "загончик" небольшой красный шарик.
   - На счёт три.
   Учебная сфера тихо загудела, набирая заряд, а я, не мешкая, сплела вокруг себя большой щит.
   - Три!
   Как только закончился отсчёт, шарик набух и выплюнул из себя раскалённый ярко-вишнёвый сгусток, растёкшийся по предохранительной сфере и без остатка впитавшийся в неё.
   Сконцентрировавшись до предела я следила за плетением, особое внимание уделяя новым блокам. Пока все шло строго по плану. После удара защита не только не просела, а наоборот, впитав дополнительный заряд энергии ещё больше укрепилась.
   - Любопытно, - Хэримилл тоже заметил необычное поведение заклинания.
   Щелчком пальцев он послал в меня очередной заряд. Потом ещё один. И ещё. Я счастливо улыбалась и с вызовом смотрела в глаза ошалевшим однокурсникам. Однако, после пятой плюхи, щит, вдруг, замигал. Температура внутри резко поднялась и стало реально припекать.
   Бросила взгляд на плетение и ахнула. Все блоки перегружены избыточной энергией, которой накопилось столько, что она начала прорываться сквозь структуру заклинания и излучаться в видимом спектре.
   - Все вон из аудитории! - гаркнул магистр студентам, а мне тихо сказал, - Медленно и аккуратно снимай подпитку. Да, так. Не спеши. Умница. Дальше. Сейчас опять жди.
   Ждать пришлось долго. Час ушёл на то, чтобы пропало свечение и ещё пару на рассеивание остаточных флуктуаций. Только потом злополучное плетение развеялось.
   - Я смотрю, лерра, преподаватели вам не указ, - мрачно процедил в мою сторону покрывшийся испариной магистр. - Зачёт вы не сдали. Занятия сорвали. Что ж, извольте пройти в кабинет ректора...
   Из "экзекуторской", как все студиозы называли кабинет главы академии, меня освободила лерра Эгера.
   - Что натворила на этот раз? - весело спросила она, пока мы шли по коридору.
   - Решила снизить энергозатраты на создание большого щита, - понуро призналась я.
   - Цепочку "Бин" использовала? - хохотнула эльфийка. - И сколько зарядов продержалось плетение?
   - Пять, - шмыгнула я носом.
   - Максимальных? - замерев на месте, уставилась на меня преподавательница.
   - Угу.
   - Немедленно в мой кабинет! - Эгера буквально потащила меня дальше.
   - Рассказывай! - усадив меня в кресло, потребовала куратор. - Меня интересуют подробности!
   - Ну, я добавила в схему ещё пять цепочек "Алом", чтобы распределить излишки энергии, возникающие внутри "Бин" по всей поверхности сферы. Однако после того как защита поглотила пятый заряд, началось неконтролируемое излучение энергии, и нам пришлось ждать три часа пока плетение развеялось.
   - Пять полных зарядов - это прорва энергии! Ты представляешь, каковы были бы последствия, если бы произошёл спонтанный выброс?
   - Мы бы с вами сейчас не разговаривали.
   - Но, тем не менее, - дроу в предвкушении потёрла руки, - сама идея мне нравится. Ладно, давай-ка ты ещё разок тщательно проверишь расчёты, а я похлопочу, чтобы нам выделили время на полигоне. А там посмотрим.
   - Хорошо.
   Доступ на полигон пришлось ждать почти месяц. К тому времени я давно уже разобралась, где допустила ошибку и полностью перекроила структуру заклинания, заменив ещё две базовые цепочки и подвязав несколько новых конструкций. К сожалению, в процессе работы пришлось отказаться от первоначальной идеи, побудившей меня к переделке, а именно - экономии энергии. Новое плетение получилось в полтора раза более энергоёмким, зато у него было другое преимущество. Избыточную мощность, которая изначально равномерно распределялась по всем элементам щита и которая, в конечном итоге приводила к взрывному разрушению плетения, я умудрилась перенаправить и зациклить на подпитке заклинания.
   - Это невероятно! - ликовала как ребёнок лерра Эгера. - Чем сильнее мы атакуем щит, тем крепче он становится! Его же просто невозможно пробить!
   - Ну, избавиться просто, - охладила я радость преподавательницы. - Ведь как только обрывается управляющий поток, заклинание переходит в режим самовосполнения, и вернуть контроль над ним уже невозможно. То есть достаточно просто прекратить атаку и через некоторое время магия рассеется.
   - Согласна, но чтобы это сделать, необходимо знать секрет, - по-девчоночьи хихикнула почтенная дроу. - Ты настолько искусно замаскировала новые блоки в стандартное заклинание "Большого щита", что непосвящённый маг не обнаружит различий, и до полного истощения будет снабжать энергией противника.
   - Вот только потери на преобразование всё ещё велики, - недовольно скривилась я, в очередной раз, изучая полученные графики, - Да и против чисто физического урона такой подход неприменим. Нужно будет над этим ещё немного поработать.
   - Поработай, поработай, - кивнула моя покровительница.
   Кстати, благодаря авторитетному слову лерры Эгеры и результатам испытаний, мне досрочно зачли годовой курс защитных чар, а в качестве награды предоставили доступ в закрытый раздел университетской библиотеки. Факт сам по себе очень статусный, но когда я поближе познакомилась с теми знаниями, что там заперты, то крутость моя принялась расти не по дням, а по часам.
   Если общий зал книгограда представлял из себя воплощённую в бумаге копию игровой энциклопедии, то его секретная часть была настоящим читом. Уже через пять посещений "госхрана" и изучения его содержимого, я сообразила, что разработчики из "Семантики" заложили в игру на порядок больше возможностей, чем описано в официальных источниках. Странно.
   Не знаю, является ли придержание части информации маркетинговой политикой компании или намеренное сокрытие оной направлено на стимулирование игроков к самостоятельному поиску. А может всё гораздо банальнее - в процессе неудачного альфа-запуска и последующей перепродажи проекта документацию не успели привести к более удобоваримому виду и бросили в этом "чулане"? Как бы то ни было, но я попала на настоящий информационный Клондайк!
   Помимо прочего, находящиеся здесь документы существенно отличаются от основного книжного фонда академической библиотеки. Если там сплошь стилизованные под старину фолианты в кожаных переплётах, с витиеватым готическим шрифтом и рисованными от руки картинками, то здесь нередко попадаются современные книги в глянцевых обложках, напечатанные типографским методом стандартным убористым шрифтом, а вместо картинок - прекрасно знакомые мне QR-коды, открывающие полноцветные интерактивные 3D-изображения или ведущие в тайные разделы игрового вики.
   Сначала пытливый ум завёл меня в секцию, где концентрировались записи о нереализованных или недоделанных заклинаниях.
   С первых дней игры мы с Лёхой обратили внимание на отсутствие какой-либо портальной маги или телепортаций. Однако, уже обучаясь в академии, мне стало известно, что магистры достигшие владения зелёными нитями и прокачавшие высокий уровень магического иммунитета, способны-таки перемещаться на расстояния до пяти километров. Правда после подобных гипер-прыжков им приходится экстренно отпаиваться очищающими микстурами, либо минут десять-пятнадцать медитировать, то бишь быть совершенно небоеспособными. Но самое главное, перемещаются волшебники только сами, ни о каких пассажирах речи даже не идёт.
   И вот, пролистывая один из томов в закрытом раздела библиотеки, я наткнулась взором на набросок плетения группового пространственно перехода. Единственное условие оного гласило, что попутчик должен физически касаться мага.
   Также обнаружила проект заклинания, при помощи которого планировалось открывать портальную арку. Увы, покорпев над формулами, я осознала, что конструкция, сооружённая даже при помощи фиолетовой нити, продержится не дольше пяти секунд и забросит путешественников не далее, чем на десяток километров. Повздыхав и пооблизывавшись на идею коммерческого грузового портала, я записала-таки на подкорку алгоритм построения группового телепорта. Как не крути, а его воплощение в жизнь выглядит более реальным предприятием...
   - Ти, ты издеваешься? - возмущённо уставился на меня из-под одеяла Тамир. - У тебя в постели лежит обнажённый мужчина, король, между прочим, а ты занимаешься химеры знают чем.
   Кстати, а как так получилось, что в моей постельке оказался голый король? А сама не знаю. Нет, ну не то, чтобы для меня это стало неожиданным сюрпризом. После наших с Тамираэром подземных приключений, монарх постепенно стал частым гостем в доме. Особенно в последнюю луну. Важных государственных дел у него пока не было, да и меня учёба совершенно не напрягала, так что мы проводили весьма много времени вместе. Ну и, как это водится, в одну прекрасную ночь, наше времяпровождение закономерно превратилось в нечто большее.
   Правда, в данный конкретный момент, по отношению к своему мужчине я действительно немного неправа. Но что поделать, если стою на пороге нового открытия? Понимаю, что время выбрано не самое удачное, но иначе меня просто разорвёт от нетерпения!
   Думы мои великие всё о том же групповом телепорте. Найденная в библиотеке схема оказалась совсем сырой. Кроме того, после того, как её создали, похоже, пару раз меняли магические законы игрового мира. Поэтому с наскока проблему решить не удалось. Но идея меня настолько увлекла, что я решила реализовать её во что бы то ни стало. Ну и, как это часто бывает, делаешь какое-то открытие, делаешь и тут - бац! Как гром с ясного неба, попутно, совершаешь ещё одно.
   Вышло всё вообще смешно. Готовился очередной эксперимент с очередной версией плетения телепорта. Работа продвигалась медленно. Я корпела над слабенькими чарами, позволявшими перебрасывать мелкие предметы в пределах комнаты. При этом сперва регистрировала показания, сделанные при помощи специальных артефактов, а затем использовала накопленные статистические данные в дальнейших расчётах. Сильно в подробности вдаваться не буду, однако вся эта лабуда требовала довольно точной синхронизации, и потому каждый тест должен был происходить автоматически в строго отведённые для него минуты и секунды .
   Так вот, я как раз закончила все настройки и ожидала первого запуска системы, как вдруг явилось моё величество. Свидание началось вполне невинно: поцелуи, комплименты, опять поцелуи, ласки, затем как-то неожиданно мы оказались на столе, потом на полу, затем в постели... ну и в тот миг, когда дошли до самого интересного, сработал таймер! Каким образом я умудрилась потерять левую серьгу, и как та очутилась на принимающей платформе тестового стенда, ума не приложу. Но результат получился просто отпадный! Хи-хи. Хотя это сейчас смешно, а тогда, когда наши стоны стали дублироваться с противоположного конца комнаты, я и Тамир замерли в полнейшем шоке.
   - Что это? - шёпотом спросил король.
   - Не знаю, - так же тихо ответила я.
   Когда неизвестный пересмешник тем же шепотком повторил наши фразы, мы оба взвизгнули. Впрочем нет, монарх сдержался, только я одна. Зато за двоих!
   Пришлось выбираться из-под одеяла и идти разбираться с вуайеристом-пародистом. Представьте, как я удивилась, когда выяснилось, что источником шума оказалась моя собственная серёжка, обронённая в зоне переноса. А все украшеньица у нас красивых сплошь не из простых, а из золотых! В смысле, с магическим плетением.
   В результате наложения одного плетения на другое, да ещё под воздействием сработавшего телепорта получилось что-то совершенно невероятное. Мутировавшее колдовство левой серьги не утратило "родственных уз" сета и по-прежнему оставалось связано с правой. В итоге, данное безобразие, как уже, наверное, стало понятно, послужило причиной беспроводной передачи звуковых колебаний на расстоянии.
   И вот теперь сижу за столом в костюме Евы, конспектирую статы неожиданно скрафченного артефакта и размышляю над тем, насколько революционное на его основе изобретение можно ещё подарить этому миру! Да это будет намного грандиознее всех трусов, каблуков и кипятильников вместе взятых!
   Лишившись обычного интерфейса, я утратила возможность общаться с другими игроками, а поговорить посредством чата с местными и до того было невозможно. Но, похоже, я придумала, как обойти все эти ограничения. Во многих литературных произведениях, описывающих магические миры, присутствует такая полезная вещь, как переговорный амулет. Так почему бы и в Ала-Арне не появиться подобной штуке?
   Только заждавшийся свою "революционерку" товарищ Тамир сему факту, похоже, не очень рад. Ну да мой дурачок просто ещё не осознаёт всех достоинств нашего совместного открытия. Ага, нашего-нашего. Волшебная бижа-то ведь именно благодаря его поцелуям и покусываниям была изъята из ушка и оставлена в правильном месте.
  
  
   Глава 22
   Какого чёрта?! Нет, вот почему так всегда? Когда работа над заклинанием телепорта хоть медленно, но всё-таки сдвинулась с мёртвой точки, когда тема с переговорными амулетами в самом разгаре, да и вообще планов громадьё, судьба вносит свои коррективы. Сегодня отбываю на итоговую практику.
   Ири со слугами мечется по дому, собирая меня в дорогу, рядышком на кровати сидит Тамир:
   - Ну, ты чего дуешься, Ти? Как ты сама говоришь, расслабься.
   - Ты не понимаешь! - горячусь в ответ. - Осталось совсем чуть-чуть, чтобы закончить все расчёты, и уже можно будет готовить чертежи для гномьих мастеров.
   - Всего полторы луны и вернёшься назад к своим изысканиям. Милая, мы столько веков жили без переговорных амулетов, ещё немного уж как-нибудь протянем, - с лёгкой иронией успокаивает король. Затем обиженно сопит: - А знаешь, лично меня больше волнует то, что ты за свои проекты беспокоишься сильнее, чем о том, что мы с тобой так долго не увидимся.
   Нормально блин! То есть, как речь идёт о моих разработках - так "всего полторы луны" и ухмыляемся, а как дело самого касается - так сразу "долго" и рожицу жалостливую строим? Типичная мужская логика. Вслух, конечно же, произношу другое:
   - Прости, Тамируш, я за это тоже очень-очень переживаю.
   - Ну да, ну да, - недоверчиво бормочет любимый, затем хитро прищуривается и с мольбой молвит: - А знаешь что?
   - Что? - настораживаюсь я.
   - Как вернёшься с практики, переезжай-ка ко мне.
   - Но...
   - Хватит! Это не обсуждается! - властно рявкает грозный монарх.
   М-да, а я думала, что это только у меня бывают приступы "тахикардийного" настроения. Хотя может величество "опылился"? Хи-хи!
   Сообразив, что перегнул палку, Тамираэр Первый тут же смягчает тон (вот-вот, это и имею ввиду):
   - И так уже слухи да пересуды при дворе, что, король полгода во дворце не ночует. Будь любезна, не перечь, а?
   - Ладно, - смиренный вздох.
   - Правда? - не верит собеседник собственным ушам.
   - А что мне ещё остаётся? - вздыхаю ещё обречённее.
   - Ты не пожалеешь! - обещает озарённый счастливой улыбкой эльф.
   Мы обнимаемся и целуемся. В это время в комнату вбегает запыхавшаяся Ири и извещает:
   - Все готово! Шилен навьючена и стоит у крыльца!
   Перед отъездом Тамир презентовал мне поистине, королевский подарок! Пару седельных сумок и рюкзачок из мягкой кожи. Главная особенность этих изделий в том, что их внутренний объём является своего рода пространственной аномалией. То есть, в относительно малогабаритные торбочки помещается целая прорва вещей, и при этом вес ноши совершенно не ощущается. Ещё одно немаловажное преимущество подобных изделий - извлечь из них вещи способен только владелец предмета. Стоит такое богатство баснословных денег.
   Что же касается учебной практики, то университет магии организованную отправку адептов к месту проведения оной почему-то не обеспечивал. Нам просто выдавали карту с указанными координатами, сопроводительные документы, а дальше добирайся, как хочешь. Однако непременно в одиночку, без какого-либо сопровождения! Это обязательное условие, и с этим было строго. Потому как сам процесс независимого путешествия тоже шёл в зачёт. Так что от правительственного кортежа пришлось отказаться.
   Миновав северные ворота столицы, внезапно я поняла, что впервые оказалась в большом мире в одиночку. Экзамен на профпригодность начался.
   Первое время ехала по уже знакомому торговому тракту, ведущему в гномьи горы. Дорога не казалась слишком уж оживлённой, но пару раз попались огромные телеги гружёные рудой, а один раз обогнала караван коротышек, направлявшихся из Рондэйла в сторону подгорного королевства.
   Спустя два часа свернула на неширокую дорогу, густо подпираемую с обочин высокими раскидистыми тополями. Данный маршрут не слишком популярен, так как ведёт в сторону Мангровых Топей - моей покрытой загадочным мраком виртуальной родины. Где-то на границах с этой мистической территорией находится конечная цель моего пути - небольшое поселение дроу с поэтичным названием Туманная Долина. Похоже, его жители те ещё романтики.
   Оттого что макушки гигантских растений смыкались, заслоняя ветвями практически всё небо, создавалось впечатление, словно движешься внутри деревянного тоннеля. Красиво, но немного жутковато. Ведь не стоит забывать, что я внутри игровой вселенной, и что, чем дальше отдаляюсь от города, тем выше мои шансы пересечься со злыми мобами. Особенно в подобных локациях. Если на большие тракты монстры выходят редко, то тропка, по которой перемещаюсь сейчас, для них не помеха.
   Первая зверюга набросилась, когда я ещё слышала скрип подвод, идущих по оставшейся в стороне большой дороге. Пакость, похожая на смесь лемура и орангутанга, просто свалилась мне на голову с дерева, выбив из седла и обездвижив на пять секунд. Пять секунд, в течение которых я проклинала себя за тупость. Это ж надо так опростоволоситься, я даже баффнуться забыла!
   От смерти дуру-хозяйку спасла Шилен, выступившая в роли танка и мгновенно перетянувшая агрессию на себя. Слава богам, такого напарника академики разрешили взять с собой!
   Хотя чудище било достаточно больно, но повезло, что оно оказалось не очень "толстым", а по близости не паслись его сородичи. Оглушать моб больше не пытался. Похоже, эта абилка срабатывала у него только при нападении из засады. Пока никура сосредоточила внимание зверя на себе, царапая его мощными передними когтями и кусая зубами, я успела выстрелить из лука всего два раза. Потом тварь сдохла.
   После этого, разумеется, обвешала волшебными щитами и прочими охранными эффектами себя и Шилен, и лишь потом отправилась дальше.
   Забавно, но если использовать терминологию игровой механики, то довольно сложно идентифицировать класс моего персонажа. Я вроде бы и маг, но большая часть моих умений весьма специфического характера и используется преимущественно при создании одежды и амулетов. Хотя, если понадобится, ловушку тоже сделать смогу, наверное. Нужно будет попробовать. Ещё, неплохо дело обстоит с магией поддержки: разного рода баффами, дебаффами, лечилками. Однако из боевых заклятий, присутствует одна-единственная огненная стрела начального уровня. Да и то эффективность её сомнительна, ибо умение, как я уже сказала, неразвито. Мне проще из лука пальнуть или кинжал метнуть. Вот и выходит из меня странный баффо-крафто-снайпер. Одним словом, настоящая химера. Интересно, а как подобного гибрида обозвал бы геймерский интерфейс?
   Второе покушение приключилось через пятнадцать минут. На сей раз выскочили сразу два моба, матёрые такие волчары, однако я была готова. Бессильно соскользнув по защитному куполу, первая зверюга тут же угодила прямёхонько под копыта Шилен, а вторую я угомонила ваншотом точно в глаз.
   Следующий час нас не трогали. Хотя какие-то монстры и бродили неподалёку. Я тешила себя мыслью, что лесным тварям пошёл урок на пользу, и они решили не связываться с тем, кто им не по зубам. Но, вероятнее всего, просто везло и агро-зона монстров не пересекалось с моим маршрутом.
   Наконец никура вывезла меня из-под сени деревьев на просторную поляну, в центре которой просматриваются некие древние развалины.
   - Ну что, подруга, устроим привал? - поинтересовалась я у коняшки.
   Та рыкнула в ответ, поддерживая инициативу, и даже послала образ катающейся в траве никуры. Вот и отлично.
   Руины представляли собой комплекс из нескольких изящных полуразрушенных арок, поваленных колонн и не поддающихся идентификации глыб. Кстати, о последних, вполне может статься, что это обезображенные скульптуры, но не факт.
   Крыши же у сооружения, по-видимому, не было изначально. В центре устланного плитами зала обнаружился небольшой искусственный водоём, из которого, как ни странно, до сих пор вытекает звонкий ручей. У единственной сохранившейся стены расположен алтарь, если не ошибаюсь. Он выполненный в виде цветка лилии.
   Несмотря на плачевное состояние постройки, даже в небольших фрагментах отчётливо проглядывается непревзойдённое эльфийское изящество, как бы странно это не звучало по отношению к архитектурному трупу.
   "Что ж, довольно любопытный образчик древнего зодчества. Интересно, а с какой-то целью разработчики разместили сей кирпично-арматурный ансамбль в забытом богами уголке?" - думала я, ступая по полу из чёрного мрамора, густо усеянного обломками разной фракции - от мелкой крошки, до кусков, которые приходилось обходить. Любопытно, но ростки травы всё же не сумели пробиться сквозь укреплённый чарами минерал. Зато останки столбов и стен густо оплетены вездесущим вьюном. Но, скорее всего, так было и в те счастливые дни, когда в святилище кипела жизнь.
   И всё-таки самой удивительной вещью здесь, конечно же, является алтарь. И привлекает он не своей ослепляющей красотой или живописными барельефами, а тем, насколько хорошо это все сохранилось. Время, совершенно не тронуло древний жертвенник.
   Тончайшей работы лепестки лилии не толще бумажного листка, они кажутся невероятно хрупкими, но при этом все до единого совершенно целые. Впаянные в камень алмазы, отражают лунный свет, отчего создаётся иллюзия, будто гигантский цветок поблёскивает капельками росы.
   Не удержавшись, я прикоснулась к одной из росинок. Драгоценный камень тут же засветился мягким золотистым цветом, а в воздухе поплыл чудесный, едва уловимый даже для эльфийского слуха перезвон колокольчиков. Ух-ты!
   Коснувшись второго камешка, я добилась усиления волшебной мелодии.
   Однако, после того, как попыталась задействовать третий алмаз, раздался громкий неприятный "бзынь" и активированные ранее "росинки" погасли, а перезвон умолк.
   Дальнейшее изучение музыкальной головоломки показало, что особых трудностей в её разгадке нет. Необходимо просто подобрать правильную последовательность, нажимая на алмазы так, чтобы при этом не тухли предыдущие.
   Единственная сложность состоит в том, что камней семьдесят четыре штуки! Так что, ежели бы не характерная для моей расы отменная память, провозилась бы я гораздо дольше. Впрочем, даже так потребовалось полтора часа, поскольку после каждой неудачной попытки приходилось брать небольшую паузу. Иначе алтарь переставал реагировать на касания.
   Между тем, хаотичный, поначалу перезвон невидимых колокольчиков сложился в замысловатую мелодию, а переливы мягкого золотого света над раскрытым бутоном лилии устроили восхитительный цветовой танец. Я отошла к бортику бассейна и присела на него, наслаждаясь волшебным зрелищем.
   Странное действо набирало силу, а когда достигло какого-то ведомого одним лишь его создателям пика, все вдруг стихло, тишину ночного леса нарушил глухой механический шум, похожий на скрежет шестерёнок. Затем алтарь-лилия провернулся вокруг своей оси и с тихим шорохом начал проваливаться вниз, открывая тёмный зев подземелья.
   Скрытый данж? Ничего себе подфартило!
   Идти пришлось в одиночку. Для Шилен винтовая лестница была слишком узкой. Спустившись под землю, я попала в большое помещение с толстой цилиндрической опорой по центру. Из зала вело три прохода. Выбрала средний, и в следующую комнату попала уже через два десятка шагов. Как ни странно, но, не смотря на ночное зрение, новое помещение обнаружилось, только когда моя нога ступила в него. Иду-иду по тёмному коридору и раз... уже стою на пороге.
   А самое скверное, едва я пересекла незримую линию, тишину подземелья нарушили подозрительные шорохи и стуки. И не успела глазом моргнуть, как из многочисленных ниш, расположенных вдоль стен, выступили вооружённые ржавыми мечами скелеты.
   Рефлекторно шагнула назад, но, на удивление, во тьму коридора не провалилась, а просто отступила за угол. Видимо это из-за выверта чар, наложенных на древние стены некрополя.
   Честно говоря, ожидала, что ожившие мертвецы сразу набросятся на потревожившего их сон чужака. Однако игровая механика, либо подобного не подразумевала, либо я чересчур шустро покинула пределы усыпальницы.
   Поэтому и я не ринулась в бездумную атаку на врага, а, скрываясь в тенях, решила изучить будущих противников всеми доступными средствами.
   Неоспоримым преимуществом гибридности моего класса является то, что у него имеется доступ к обоим типам боевого интерфейса.
   В совокупности анализ входящих данных даёт невесёлую картину.
   Арн-зрение показывает, что для лучницы данный тип мобов - не самый удачный противник. Скелеты равнодушны к колющему урону. То есть, если уж и стрелять из лука, то исключительно бронебойными стрелами и только в шейный отдел позвоночника. И тогда, если повезёт, удастся снести костяноидам черепушки с плеч.
   Ала-интерфейс также особо не радует. Все мои познания в боевой магии и без того малоэффективны, а против нежити и подавно.
   При таких раскладах вероятность удачного финала столкновения не превышает десяти процентов.
   Данные, конечно, приблизительные, потому как точные характеристики монстров неизвестны. Вот если бы мне предоставили информацию о количестве очков здоровья, о ловкости мобов и точные цифры сопротивления различным видам урона, то это могло бы существенно повысить теоретические шансы на победу. Однако для углублённого анализа не хватает вводных. Для этого желательно убить бы нескольких монстров. Но тут опять выползает низкий шанс на выживание. Прям замкнутый круг.
   Надеяться же на "авось" и рисковать желания нет. Я и так достаточно глупостей совершаю.
   "Ладно. Похоже, соло в этом данже ловить нечего", - вздохнула я про себя, развернулась и, уже было отправилась обратно, как вдруг опять насторожилась.
   Если в прошлый раз, крадучись по коридору, выходы в залы не были видны, то теперь весь короткий коридор, как на ладони.
   Хм, отчего так? Что-то изменилось или нарушилось в магии этого места? Возвратилась в первый зал, снова поглядела вглубь коридора. Вот, теперь никаких намёков на то, что через двадцать шагов находится следующее помещение, и в помине нет.
   Первая мысль - чары работают только в одном направлении. Затем неожиданно в голову пришла безумная идея. Развернувшись спиной к тоннелю, я немного попятилась. И, о чудо, заклинание укрывающее подземелье хитрым непроглядным пологом не работало! Ха! Не знаю, чего уж там обкурились программисты, ваявшие скрипты к данной мини-локации, но они явно не предусмотрели того, что некоторые хитропопые личности начнут шастать по данжу задом-наперёд.
   А теперь, внимание, вопрос! Эта фишка с непроглядной тьмой только на зрение игроков распространяется, или мобы тоже не видят ни зги? И если да, то нельзя ли, в таком случае, использовать ситуацию в своих интересах?
   По идее, то, с чем я сейчас столкнулась, потенциальный баг, о котором следует немедленно сообщить наверх. Но, во-первых, его желательно проверить. То бишь, все что будет происходить далее, делается исключительно ради установления истины. А во-вторых, разработчики сами виноваты, что лишили меня связи.
   Утешая себя такими мыслями, я направилась в зал со скелетонами и попыталась выманить ближайшего.
   К сожалению, пока кое-кто упражнялся в хождении наоборот, немёртвые мертвяки рассредоточились по комнате.
   Я честно пыталась подождать, пока диспозиция стервецов изменится в более благоприятную сторону. Но покинув свои ниши и заняв определённые места, покойнички застыли неподвижными истуканами и больше не желали двигаться.
   Проклятье! Придётся как-то выкручиваться, или бросать все к химерам и уходить ни с чем. Нет, буду пробовать. Убежать всегда успеется.
   Увы, выманить монстра-одиночку так и не удалось. При первой же попытке я пересекла агро-радиус сразу трёх костяноидов. Почувствовав нарушителя, они дружно клацнули челюстями, и, громыхая суставами, бросились в атаку...

  
   Глава 23
   С непривычки, наверное, было бы страшно до жути! Это ведь не сидя перед монитором по кнопочкам клацать. Виртуальная реальность с полным погружением - отличный способ проверить нервы на прочность. Но, я уже не первый год безвылазно сижу в игре, и давно привыкла встречаться лицом к лицу с подобными чудовищами. Поэтому не помчалась от атакующих андедов сломя голову, а, как и задумывалось, произвела тактическое отступление в коридор, двигая хитрой попой вперёд.
   Костяшки подражать мне не стали. А зря. Потому что, влетев следом за мной, они... побежали дальше. Я же, словно мышка, стояла у стеночки и глядела убогим вслед.
   Со стуком и грюком, добежав до следующего зала, озадаченные мобы разбрелись по сторонам, выискивая неожиданно исчезнувшую цель.
   Я же переместилась к ним поближе, но коридор не покидала. И моё ожидание было вознаграждено. Разочарованная нежить постепенно свернула поисковую операцию и гуськом отправилась к месту респауна.
   Дождавшись пока процессия проследует мимо, такой незаметной и подлой меня, я прицелилась и метнула в спину последнему скелету парочку сюрикенов. Тех самых. что дропнулись ещё с самого первого моего босса. До этого толком испытать их в бою, как-то не получалось. Зато сейчас заговорённые диски оказались наиболее удобным оружием.
   Широким вращающимся диском гораздо проще попасть в шейный позвонок, нежели стрелой или метательным ножом. А если учесть, что мы всё-таки в эльфийских угодьях, то и скелеты, вероятнее всего, тут тоже эльфийские. Так что, надеюсь, к основному урону приплюсуются ещё и бонусы от спецабилок самих "бэтменских" штук .
   Первым я запустила в полёт чёрный эльфорез. Арн- интерфейс тут же подкрасил ярко-красным точку попадания, совпавшую с той, в которую я метила. После чего выдал:
  
   WPN_ID=0x56DF4464
   TARG_HP=????
   DMG=350-450
   CRIT_RATE=2
   TARG_RACE=DE
   EXTRA_DMG=50
   TARG_HP=????
  
   Реакция от соприкосновения белого куска метеоритного железа с мишенью, выглядела приблизительно такой же неадаптированной для рядового обывателя билибердой:
  
   WPN_ID=0x56DF4465
   TARG_HP=????
   DMG=350-450
   CRIT_RATE=2
   TARG_RACE=DE
   EXTRA_DMG=25
   TARG_HP=0
  
   Двойного удара сюрикенами в уязвимое место, хватило для нанесения критического урона, несовместимого с нежизнью, и кости первого поверженного противника со звонким стуком осыпались на пол.
   Оставшаяся пара скелетов остановилась и заозиралась, вертя головами на триста шестьдесят градусов. Однако меня "гуттаперчевые мальчики" так и не увидели.
   Как только, истекли положенные шестьдесят секунд и сюрикены вернулись в руки, я атаковала второго противника.
  
   WPN_ID=0x56DF4464
   TARG_HP=1400- 1950
   DMG=350-450
   CRIT_RATE=2
   TARG_RACE=DE
   EXTRA_DMG=50
   TARG_HP=700-1000
  
   WPN_ID=0x56DF4465
   TARG_HP=1400- 1950
   DMG=350-450
   CRIT_RATE=2
   TARG_RACE=DE
   EXTRA_DMG=25
   TARG_HP=700- 950
  
   Затем и третьего:
   .
   WPN_ID=0x56DF4464
   TARG_HP=1550-1950
   DMG=350-450
   CRIT_RATE=2
   TARG_RACE=DE
   EXTRA_DMG=50
   TARG_HP=725-1000
  
   WPN_ID=0x56DF4465
   TARG_HP=1550-1950
   DMG=350-450
   CRIT_RATE=2
   TARG_RACE=DE
   EXTRA_DMG=25
   TARG_HP=731-950
  
   А ещё через двадцать минут полностью очистила комнату.
   К этому моменту мой самообучающийся интерфейс набрал достаточно статистических данных, и теперь я кое-что знала о своих врагах.
   Правда, выглядело инфа не совсем привычно. Но разобраться можно:
  
   ID=0x24FF6566
   LVL=41-42
   ATK=????
   HP=1661
   DEF=197
   MP=????
   M_DEF=????
   AGRO=1
   AGRO_R=8
  
   Потом был следующий зал, уже со скелетами-рыцарями, выряженными в изъеденные ржавчиной кирасы и шлемы. Хорошо, что шея у них, по-прежнему, не была защищена и со спины. Короче и они успокаивались благодаря стопроцентным критам и удвоенному урону.
   На основе дополнительных данных и произведённых перерасчётов, интерфейс прогнозировал мне уже семидесятипроцентный шанс на победу в прямом столкновении. В случае же использования обнаруженного бага с темнотой и вовсе стопроцентный. Естественно я тактику менять не собиралась и продолжила тягать нежить в тёмный уголок.
   Под конец настолько обнаглела, что сагрила всю комнату целиком. И ничего. Точно так же спокойно вырезала под корень ничего соображающих и растерянно крутящих пустыми "башнями" мобов.
   "Если так и дальше пойдёт, то...", - додумать дальше я не успела ибо, к сожалению, халява имеет тенденцию очень быстро заканчиваться.
   Третий зал населяли зомби. Полуразложившиеся мертвецы успешно сопротивлялись как колюще-режущему урону, так и ударам тяжёлыми тупыми предметами. В общем, даже с учётом того, что оппоненты меня не видят, ковырять своим арсеналом их предстоит долго. Оооочень долго.
   Но главная пакость заключалась не в толстокожести зловонных андедов. И выяснилась она только после того, как первая двойка шаркающей походкой втянулась в тоннель. Первые пять минут бой протекал по ранее запланированному сценарию: я со спины мутузила одного из зомбаков, в то время как второй слепо шарахался, пытаясь понять, кто кого бьёт, и где противник. А потом, вдруг, эти вяло волочащие ноги сволочи дружно испортили воздух. К счастью, это была не та газовая атака, о которой все, наверное, сразу подумали, а распыление смердящих веществ в небольшом объёме замкнутого помещения. Проще говоря, меня отравили, причём эффект от поглощения ядовитых выделений складывался и носил весьма неприятные симптомы.
   Скорость атаки снизилась, голова закружилась, а количество противников перед глазами скачкообразно удвоилось.
  
   D_BUFF_ID=0x68AD8410
   D_BUFF_TIME=60
   D_BUFF_TIME=59
   D_BUFF_TIME=58
   ...
   HP=1368
   HP=1364
   HP=1360
   HP=1356
   ...
   А как только попыталась ретироваться, подальше от зловонного облака, выяснилось, что скорость передвижения и общая координация тоже подкачали. Я успела сделать всего лишь два шага. Потом пол резко взбрыкнул и уронил меня прямиком на стену. Попытавшись оттолкнуться от обрётшей, вдруг, гравитацию вертикальной поверхности я не рассчитала силы и отлетела к противоположной стене.
   С третьей попытки более-менее удалось стабилизировать положение тела и достичь центра прохода. Однако, коварная земля продолжала изображать из себя дикую кобылицу. Она скакала на месте, становилась на дыбы, совершала безумные прыжки из стороны в сторону, затем внезапно ускорилась и осчастливила меня мощным ударом в лоб.
  
   D_BUFF_ID=0x55F12861
   D_BUFF_TIME=120
   D_BUFF_TIME=119
   D_BUFF_TIME=118
   ...
   Данный дебаф-ай-ди обозначал оглушение, и на целых две минуты превратил меня в беспомощную куклу, продолжавшую валяться в заполненном отравой коридоре.
   Хотелось выразиться непечатно, но будучи парализованной даже такой малости я была лишена.
   В добивание всего, уже было исчезнувший отравляющий дебафф, вновь обновился. То ли мобский скилл откатился, то ли, как и в реальном мире, в замкнутом пространстве узкого коридора смертоносное облако не развеивается.
  
   D_BUFF_ID=0x68AD8410
   D_BUFF_TIME=60
   D_BUFF_TIME=59
   D_BUFF_TIME=58
   D_BUFF_TIME=57
   ...
   HP=1348
   HP=1344
   HP=1340
   HP=1336
   ...
   До порога уже зачищенного зала я доползла частично по-пластунски, частично на четвереньках. Только тут, в чистом от тошнотворных флюидов воздухе наконец-то удалось прийти в себя.
   Выждав пару минут, заглянула в коридор. Зомби там уже не было, ядовитого облака тоже.
   Ну что ж. Пришло время слегка изменить тактику. Во-первых, для уравнивания шансов, повешу-ка на себя сопротивление ядам. А во-вторых, противников теперь буду тягать строго по одному.
   В итоге этот зал чистила больше часа. Уж слишком "толстыми" оказались мобы, как по количеству очков здоровья, так и из-за своей дурацкой способности сопротивляться всем видам урона. Я их уродов даже жечь пыталась, но гниющая плоть практически сразу гасла. Кошмар!
   Четвёртую комнату населяли уже призраки. Которые вообще абсолютно инертны к любому виду физического урона! Зато чистая магия наносила им удвоенный, а иногда и утроенный урон. Вот где не-пойми-какой-класс моего перса сослужил добрую службу!
   Победа над духами далась сравнительно легко и быстро. Колдовала я быстро и много. Сказалась моя высокая стойкость к магическому отравлению. Даже отдохнуть ни разу не присела.
   Последняя пещера оказалась на порядок больше предыдущих. Целый стадион! Высокий куполообразный потолок поддерживали двенадцать колонн, сложенных из материала похожего на базальт. На каждом из них, на высоте двух метров, торчала пара факелов, освещавших зал потусторонним зелёным пламенем. От опор к центру помещения пол понижался тремя невысокими ступенями. В дальнем конце проглядывался вход в следующий коридор, но чтобы туда добраться сначала, необходимо сперва разделаться с местным стражем.
   Гигантский четырёхрукий скелет пятиметровой статуей застыл посреди зала. Предварительные прогнозы обоих интерфейсов единодушно сигнализировали о том, что у меня нет ни единого шанса победить его в одиночку. Эх, ну и ладно. И без того достаточно уже подёргала смерть за усы.
   Тогда остаётся вернуться к началу данжа и проверить альтернативные курсы. Увы, они оказались не столько альтернативными, сколько параллельными. Залы и коридоры полностью повторяли всё, что я уже посетила, и в финале, вполне ожидаемо, приводили к многорукому костяному колоссу. Судя по всему, он и есть первый босс подземелья.
   Смирившись с тем, что больше здесь ничего не светит, я приняла решение покинуть некрополь. Обидно конечно, что кроме денег и алхимических ингредиентов ничего существенного не выпало. Наверняка, все "вкусняшки" падают именно с боссов. Придётся уповать на то, что вернусь сюда с большой компанией, после того как сервер станет общедоступным.
   Как только я выбралась на поверхность, каменная лилия вернулась на прежнее место, и вновь ничего не указывало на то, что здесь есть что-то, кроме старинных развалин.
  
  
   Глава 24
   Оказавшись на поверхности, я встретила яркое солнце, перевалившее уже на послеполуденную половину неба и разобиженную Шилен, активно выражающую недовольство моим долгим отсутствием.
   - Ну, успокойся, маленькая, - погладила никуру по холке, - со мной все в порядке. Сейчас поедем дальше.
   Я решила не терять времени и, не смотря на яркий режущий глаза свет, продолжить путешествие. Тем более, что специально для таких случаев изготовила себе солнцезащитные очки.
   Дальнейший путь прошёл без происшествий, если конечно не считать за таковые периодические атаки "орангутангов". Несколько раз настырные монстры пытались атаковать сообща из засады, но мне хватило и первого урока. Теперь их всегда ждала встреча с магическим щитом, а потом и с когтями Шилен.
   До места проведения практики мы добралась, когда светило достигло западного края горизонта. Туманная Долина полностью оправдывала своё название. Поднявшись на невысокий, холм, я глянула вниз и залюбовалась окрашенными в багрянец крышами домиков и деревьями, торчащими из такого же насыщенного красным цветом тумана.
   Туман выползал из дальнего леса, клубился, перебирался через невысокие заборчики, путался между кустами лесной малины, медленно, словно кисель стекал в овраги и низины. Зрелище было, как это часто пишут в книжках, одновременно завораживающим и пугающим. Казалось, будто живой, обладающий разумом монстр с наступлением темноты подбирается поближе к чужим жилищам.
   Однако тёмные эльфы, чья трудовая ночь только-только начиналась и которые начинали покидать свои дома, туман, похоже, совершенно не пугал.
   Солнце практически скрылось за деревьями, тени сгустились у земли, и волшебная мистерия заката сменилась не менее волшебной ночью. Зажглись фонарики магических огней на деревьях, громче зазвучали серенады ночных насекомых, над головой хлопнули крылья летучей мыши.
   Шилен получила от меня мысленную команду и послушно припустила рысцой вниз к посёлку дроу.
   - Доброй ночи, лерра. Куда путь держите? - спокойный, уверенный в себе голос, остановил меня на середине спуска.
   Лёгкое шевеление кустов и вот, передо мной на тропке стоит высокий сородич в классическом одеянии стражников.
   - И вам ночи! - вежливо откликнулась я, ожидавшая чего-то подобного, и потому не испугалась. - Я студентка магического университета. Прибыла на практику.
   - Позвольте бумаги? - протянул дозорный руку.
   - Конечно, - полезла я в сумку. - Вот, возьмите.
   Дроу развернул свиток, внимательно изучил его содержимое, затем коснулся перстнем на левой руке печати университета. Узор на оттиске слабо засветился золотым.
   - Все в порядке, лерра Тинувиэль, можете проезжать. Добро пожаловать в Туманную Долину!
   Приложив два пальца к виску, дозорный исчез так же стремительно и бесшумно, как и появился.
   - Благодарю, - ответила я уже в темноту и направилась дальше.
   Спрашивать, где находится дом владетеля, к которому адептам надлежало явиться, смысла не имеет, так как он располагается на самом видном месте - у площади для собраний в центре поселения.
   Здесь туман был не таким густым, как казалось с вершины холма, но всё равно просматриваемое пространство едва превышало тридцать метров. Встречаемые эльфы с любопытством разглядывали меня, провожая молчаливыми взглядами.
   Владетель Кимирэн манерой поведения неуловимо напоминал Амарисэя. Наверное - общая черта, накладываемая их должностью. Но это и хорошо. По крайней мере я знаю, как лучше построить с ним общение, чтобы получить доступ к интересным заданиям.
   - У вас весьма неординарная внешность, лерра Тинувиэль, - обратился ко мне Кимирэн, когда мы пили отвар из брусничных листьев приготовленный супругой почтенного Владетеля.
   Сама же лерра Тристариэ, в этот момент была вся в хлопотах - приводила в порядок выделенную мне комнату.
   - Вы не поверите, лерр Кимирэн, но мне это постоянно говорят, - улыбнулась я в ответ.
   - Да вы что? - оценил шутку собеседник. - Кстати, а вам доводилось слышать историю о наших топях?
   - О храме и странных беловолосых дроу? Да, слыхала. Отец рассказывал.
   - Храме? - добродушно засмеялся владетель. - Забавно так говорить об этом месте.
   - А что с ним не так? Почему вас это насмешило?
   Но мужчина мой вопрос проигнорировал, а сам задал встречный:
   - Ну а древнее название Мангровых Топей вам известно?
   - А у них было другое название? - отплатила я той же монетой.
   - Было, - хмыкнул рассказчик. - Когда-то эти места именовали Садом Богов.
   - Это из-за того храма, да? - предположила я.
   - Не совсем. В центре тех некогда прекрасных земель действительно располагалось строение, напоминающее храм.
   - Лишь напоминающее? - ухватилась я за конец фразы.
   - Именно, - подтвердил лерр Кимирэн и, понизив голос, словно опасался, то нас подслушают, добавил: - На самом деле это нечто другое.
   - И что же? - прошептала я затаив дыхание.
   - Обитель Богов Ала-Арна!
   - Обитель Богов? Очередная метафора или?..
   - Или! Истинная Обитель! - кивнул дроу. - Гигантская башня, достигающая небес. Башня, с вершины которой Великая Тэя наблюдала за своими детьми. Башня, над которой бьётся сердце магии этого мира.
   Что-о?! Уф, знал бы он, как моё сердце сейчас заколотилось! Ведь это первый случай, когда НПС заговорил о небожителях. До этого момента вообще складывалось впечатление, что божественная тема в игре опущена. Что весьма странно для фэнтези-вселенной.
   И вот, совершено нежданно-негаданно владетель отдалённой деревушки завёл речь, да не о ком-нибудь, а о Тэе! О той самой богине, чьё имя упоминал Монов, и гибель которой стала причиной неудачи первого запуска сервера.
   Ура! Похоже, я вновь вышла на след злополучного квеста!
   Однако кое-что в данной истории меня настораживает. А именно - упоминание высокой башни, над которой якобы "бьётся сердце магии". Не та ли то высотка, что приснилась мне во время инициации? Что-то подсказывает, что она. Но тогда возникает другой закономерный вопрос: а сон ли это был?
   Первая ночь в Туманной Долине прошла достаточно сумбурно. Владетель Кимирэн познакомил меня с местным магом, в распоряжение которого, собственно, я и поступала на время практики. С остальными жителями уже знакомилась сама.
   Народу здесь обитает в три раза меньше чем в Чёрном гроте, но вот территорию населённый пункт занимает в два раза большую. Вызвано такое несоответствие тем, что каждый дом имеет собственный садик, засаженный окультуренными версиями полезных деревьев, кустарников, трав и цветов.
   - А почему вы выращиваете у себя растения, которые, без труда, можно найти в окружающем лесу? - при случае полюбопытствовала я у магистра Бримсолея.
   - Видите ли, лерра, - ответствовал маг, - дело в том, что близость Мангоровых Топей не лучшим образом влияет на местные растения. Как, впрочем, и на животных. Завтра мы с вами совершим ознакомительную прогулку, и сами убедитесь в этом.
   - Хм. Но неужели вся зелень настолько заражена, что совсем ни для чего не пригодна? Может быть, утратив привычные свойства, она приобрела что-то новое?
   - Вы правы, лерра, - улыбнулся руководитель практики, - сборы, порошки, отвары, вытяжки из изменённых растений - основная статья доходов нашего поселения, пользующаяся стабильным спросом у алхимиков всего Ала-Арна.
   - Тогда зачем эти сады? - обвела я рукой, окружающий пейзаж.
   - Но есть же нам что-то нужно? - хохотнул маг и пояснил: - Вокруг каждого дворика Туманной Долины установлена защита, не позволяющая скверне проникать в почву.
   Ну а потом меня послали. В смысле - в пешее путешествие по посёлку:
   - Кстати, вот вам, лерра, и первое задание: обойдите местных жителей и поинтересуйтесь, не следует ли кому подновить чары. Схему заклинания я вам дам.
   - Здравствуйте, хозяева!
   Это была шестая усадьба, посещённая мной по поручению Бримсолея. Защиту требовалось подновить пока только на предыдущем участке. Остальные дроу сообщали, что волшебными пестицидами у них всё в порядке. Однако одна семья попросила избавить сад от вредителей. Каким образом гигантские медведки-мутанты пробрались на подконтрольную территорию, было не ясно, но, делать нечего, пришлось устраивать охоту и изводить шустрых бестий.
   - А вы и есть та магичка из столицы, что к нам на практику прибыла? - раздался детский голосок из расположенных неподалёку кустов, смахивающих на красную смородину.
   Обернулась и не удержала улыбки. Из листвы на меня любопытно таращились две любопытные, перемазанные ягодным соком мордашки.
   - Привет. Да это я. Родители дома?
   - Мама да, а папа...
   Где отец мальчишка сказать не успел, бдительная сестрёнка ткнула братца под ребра локотком - Мол, чего разболтался перед посторонними.
   - А зачем вам родители нужны? - строго спросила девочка.
   - Меня магистр Бримсолей послал узнать, не нужна ли помощь.
   - Хорошо, сейчас позову, - кивнула бдительная маленькая дроу и, велев младшенькому приглядывать за гостьей, исчезла в глубине сада.
   Парнишка серьёзностью ситуации не проникся. Некоторое время он с детской непосредственностью, безо всякого стеснения разглядывал меня, затем выдал:
   - А вы красивая!
   - Спасибо, - улыбнулась я неожиданному комплименту.
   - А у вас никура есть?
   - Есть, - призналась я. - Её Шилен зовут.
   - А почему вы её с собой не вязли?
   - Да вот, как-то не догадалась. Не ожидала, что так много ходить придётся.
   - А вы в другой раз её возьмите, ладно?
   - Хорошо, - пообещала я.
   - А мне отец, когда вырасту, тоже никуру подарит! - похвастался ребёнок.
   - Ничего себе! Здорово! - оценила я новость.
   В этот момент из-за домика появилась родительница малышей. Хрупкая эльфийка в простой рабочей одежде, обтирая испачканные землёй руки о передник, подошла и приветливо улыбнулась:
   - Здравствуйте, лера. Не утомил вас Лиратиэр?
   - Ой, нет, что вы! Мы приятно поболтали с этим юношей.
   - Проходите в дом, пожалуйста, и простите, что так долго у калитки вас держали.
   - Ничего страшного, всё в порядке, - заверила я, принимая приглашение.
   Хозяйка сразу засуетилась с чаем.
   - Магистр послал меня узнать, не требуется ли вам обновить охранное заклинание, или ещё какие слуги по магической части? - сообщила я ей.
   В это время девочка, которую звали Миринэ, накрывала на стол. Расставила чашки, вазочку с печеньем, масленицу и розетку с брусничным вареньем.
   - Охранное заклинание нам всего пару лун назад лерр Бримсолей подновлял. Что же касается вредителей, то на нашем участке их нет.
   Женщина помешивала горячий напиток и задумчиво глядела в окно. Видно, что она что-то хочет добавить, но не решается.
   - Ну, тогда может ещё чем помочь? - закинула я удочку, предчувствуя нестандартное задание.
   - Дети, сходите-ка ширлов покормите, - велела мать.
   Малышня недовольно заныла, но под строгим взглядом родительницы всё же удалилась кормить крупных грызунов похожих на шиншилл.
   - Не хотела при них начинать разговор, - тяжело вздохнула эльфийка. - Мой муж луну назад ушёл в лес. Он у меня охотник. Вам же уже известно, наверное, что звери, обитающие в наших краях, особенно за северной грядой, заражены скверной, проникающей из Мангровых Топей?
   - Угу, - кивнула я, мысленно потирая ладошки: "Так и есть! Квестик намечается! Жаль только неизвестно, что за приз он сулит". - Подозреваю что работа у вашего мужа опасная?
   - Это точно, - подтвердила хозяйка. - Уж сколько раз я просила его бросить это дело, но он ни в какую. Понятное дело, прибыль от охоты в несколько раз выше, чем от сбора трав и плодов. Однако самые ценные ингредиенты получают с тварей, которые водятся в самих болотах.
   - Не хотите ли сказать, что ваши охотники ходят вглубь Мангровых Топей? - округлила я удивлённые глаза. - Но как же слухи о том, что никто из ушедших туда не возвращался?
   - Молва, как всегда, немного преувеличивает, - невесело скривилась женщина. - Если заранее знать какие опасности могут поджидать и соответствующе подготовиться, то уцелеть там вполне реально.
   - Ясно. И ваш муж тоже туда наведывается? - задала я, по сути, риторический вопрос.
   - Иногда, - всхлипнула собеседница. - На этот раз они с братом и ещё двумя мужчинами пошли добывать ядовитую железу радужной ящерицы. Завтра уже луна будет как от них никаких вестей.
   - И вы хотите, чтобы я их поискала? - ответ на данный вопрос также очевиден, но по закону жанра, произносить его обязательно. Иначе программа не выдаст задание.
   Эльфийка еле сдерживала слёзы, поэтому просто медленно моргнула. Затем сняла с шеи серебряный кулон в виде сердца на простом кожаном шнурке и протянула мне:
   - Здесь я храню его локон, - доверительно сообщила она, раскрывая медальон.
   - Отлично! Как раз то, что требуется для поискового заклятья! - поспешила обнадёжить я совсем уже отчаявшуюся женщину, которая того и гляди разревётся.
   - Спасибо, что не отказываетесь. Я поговорю со старейшиной, чтобы выделил вам охрану. Одна в болото ни в коем случае не ходите! Сгинете.
  
  
   Глава 25
   Лиратиэр и Миринэ провожали нас до самой околицы. А потом ещё долго смотрели вслед глазами полными надежды.
   В спасательную экспедицию помимо меня входили трое охотников-следопытов, которые были не против идти на поиски, но категорически не желали тащить с собой балласт в виде неопытной девчонки-практикантки. Единственное, что заставило их изменить предвзятое мнение - моя феноменальная способность определять точное направление на пропавшую группу. Дело в том, что родственники исчезнувших эльфов снабдили меня личными вещами "потеряшек", и теперь даже если сгинувшие охотники разделятся, всё равно можно будет отслеживать перемещение каждого из членов бригады.
   Пока чары указывали приблизительно одно и то же направление. Однако из-за дальности расстояния погрешность указанных координат ещё была достаточно велика. Поэтому, несколько раз в день я повторяла ритуал и корректировала направление нашего движения.
   Стоило нам ступить под сень лесных великанов, как молочно-белые клубы сгустились, и видимость упала до пяти шагов. А я ещё сетовала, что на территории поселения туман слишком плотный. Концентрированная влага оседала не любой поверхности, срывалась с листьев и веток, норовила затечь за шиворот, и если бы не зачарованные плащи, то вскоре я и все мои спутники оказались насквозь промокшими.
   Не заблудиться в таком киселе позволяло лишь непревзойдённое эльфийское чувство направления да отличное знание местности провожатыми.
   Мы брели без устали три часа, прежде чем Мангровые Топи прислали свой первый привет. Кажется, раньше это было оленем. Только теперь животное отрастило себе острые волчьи клыки, копыта сменило на мягкие кошачьи лапы, а видоизмененные и ныне походящие на копья рога сочатся зелёным ядом. Лысая же, практически лишённая шерсти шкура, покрыта уродливыми гноящимися шрамами.
   А ещё тварь совершенно бесшумно передвигалась. Она не рычала и не ревела, а просто выскочила на впередиидущего дроу из тумана и попыталась растерзать его. И спасло охотника только то, что я, наученная горьким опытом путешествия в Туманную Долину, предварительно набросила на всю команду полную линейку своих баффов.
   Зато к самой атаке оказались готовыми все, кроме меня. Пока я сообразила, в чем дело, пока стянула и изготовила лук, всё уже закончилось. В то время пока монстр пытался вскрыть магический щит жертвы, два других следопыта умело подсекли сухожилия на длинных ногах, а затем отрубили завалившемуся набок мобу голову.
   - Скорее, уходим, - заторопил поднявшийся на ноги командир отряда, - сейчас начнётся!
   - Что начнётся? - взволнованно уточнила я.
   Но меня не удостоили ответом, а только схватили за руку и поволокли за собой.
   - Куда мы так спешим? - не прекращаю допытываться у спутников уже на бегу.
   - Тут неподалёку пещера, - наконец-то проинформировал охотник по кличке Тур. - В ней легче обороняться.
   - От кого?
   - От них, - кивнул мужчина себе за спину.
   Я оглянулась, испуганно взвизгнула и прибавила скорости. Да так прытко, что теперь не Тур тащит меня, а я его. Буквально в десятке метров позади нас, не издавая абсолютно никаких звуков, несётся целое стадо оленей-мутантов.
   Наверное, со стороны погоня выглядит весьма сюрреалистично. Четвёрка дроу стрелой летит по ночному лесу, ловко огибая выныривающие из тумана древесные стволы и кустарники, перепрыгивая корни, подныривая под разлапистые ветки. А следом несётся лавина взбешённых чудовищных созданий, сверкая налитыми кровью глазами, роняя из раскрытых в оскале пастей клочья пены и разбрызгивая шипящие капли яда с длинных рогов. И все это практически в полной тишине.
   Гонка продолжается уже минут десять. Всё это время я боюсь оглянуться за спину, копчиком чувствуя, неумолимо настигающую нас смерть.
   Да где эта долбаная пещера?! И только подумала, как парящий густой влагой воздух неожиданно расступился, и та возникла прямо перед нами.
   Я проскочила вглубь, а охотники, как по команде, дружно развернулись на сто восемьдесят градусов и, припав на одно колено, выставили перед собой копья.
   Оказывается, я не преувеличивала, - преследователи и в самом деле дышали нам в спины. Враг не заставил себя долго ждать, атаковал сходу. От входа послышался дикий рёв и грохот. Я оглянулась и... просто опешила от увиденного! Обезумевшие животные, кидались грудью на острия копий. Задние напирали на передних, волна мутантов вот-вот должна была погрести под собой жиденькую линию защитников.
   Бросаемые мною по откату щиты слетали раньше, чем я успевала обновить заклинания на следующем бойце. О том, чтобы подсобить своим стрельбой из лука, даже нет речи. Входящий урон просто ошеломляющий! Колдую, как проклятая, но здоровье моих подопечных неуклонно снижается. Блин! Блин! Блин!
   - Тур, хватай девчонку и бегите дальше вглубь пещеры! - приказал командир отряда, из последних сил сдерживая наседающих мобов.
   - Ягур, нет! Я не брошу вас! - попытался заартачиться тот.
   - Скорее, сын химеры! Скорее!
   Парень отчаянно махнул оружием, но всё же сорвался с места, ухватил меня за кисть и попытался утащить за собой.
   - Нет! - крикнула я, продолжая вкачивать килотонны магической энергии в щиты и исцеляющие заклинания.
   - Да бегите же вы! - закричал обернувшийся Ягур и тут же был погребён под грудой оленьих тел.
   Его напарник, имени которого я до сих пор так и не узнала, продержался не дольше секунды. А безумные животные, прорвав кордон, ринулись на оставшихся обидчиков.
   Далеко убежать нам не удалось. Буквально через пятнадцать метров пещера завершалась тупиком. Я стала сбавлять скорость, но спутник лишь сильнее дёрнул меня за руку и проревел:
   - За мно-о-ой!
   Не снижая скорости, он взмыл по отвесной стене чуть ли не до потолка и нырнул в оказавшуюся там нишу. Я, с безысходностью паровозного вагона, буквально взлетела следом. А вот наступавший нам нас пятки мутант со всего маха боднул лбом вертикальную плоскость. Победа осталась за последней. Минус один.
   Мы уже час сидели в каменном скворечнике, а проклятые твари не желали покидать пещеру. Не всё, конечно. Большая часть стада ещё несколько минут назад удалилась, но пять самых здоровых самцов упрямо продолжали караулить, то и дело, бросая злобные взгляды в сторону нашего убежища. А нам с Туром и одного на двоих будет много.
   Обхватив руками колени, я бездумно пялилась на бродящих внизу существ и размышляла о том, что совершенно не готова к роли мага поддержки группы. Значительная часть очков опыта моего персонажа потрачена на различные производственные умения. Я являюсь отличной швеёй, поваром и даже немножко инженером, однако при этом отвратительный хилер и никудышный баффер. И, как ни прискорбно признавать, это уже стоило жизни двум сородичам.
   Стратегия Монова с использованием малолетних чаров, сыграла со мной злую шутку. Изначально я задумывалась как маг, но меня довольно продолжительное время лишали возможности развивать основные способности. Плюс из-за попадания в высокоуровневую локацию, вынуждена была распыляться на изучение различных второстепенных умений, дабы окончательно не зачахнуть и хоть как-то развиваться.
   Конечно, в моём арсенале по прежнему имеется отличный бонус - открытый доступ ко всему спектру магических нитей. Но что толку, если мой нынешний максимум - зелёный спектр с редкими заходами в красный. Да и то, после подобных экзерсисов, пару дней прихожу в себя.
   Ещё один мой козырь - сказочная красота, от которой всё мужское население якобы должно обалдевать, тоже в основном приносит проблемы, нежели дивиденды. Или, может, это я такая неправильная - не умею пользоваться женскими чарами?
   Опять же, отсутствие стандартного игрового интерфейса. Практически девяносто процентов освоенных мною навыков - самопал, созданный на основе добытых из учебников крупиц, которые по идее никто кроме НПС не читает. Действительно, зачем геймеру забивать голову ненужной теорией, если достаточно заплатить тренеру, вытащить иконку заклинания на виртуальную панель и юзать её по откату? Совершенно не уверена, что механизм действия и параметры доступных игрокам чар, соответствуют тем, которые применяет Тинувиэль.
   За спиной послышался шорох. Отвлеклась от невесёлых дум и заметила, как Тур протискивается сквозь узкую щель в дальнем углу ниши.
   - Ну что там? Есть проход? - встрепенулась я.
   На совершенно чёрном от покрывающей его пыли лице блеснули ослепительно белые зубы:
   - А то! Всего десяток точных ударов, и мы пробились в карстовые пещеры.
   - А из них хоть выход есть? Мы сможем выбраться на поверхность?
   - Должен быть, - пожал плечами молодой воин. - В крайнем случае, опять воспользуемся твоим буллрорером.
   - Вернуть только не забудь, - буркнула я, - такой инструмент самой нужен...
   Подъёмы, спуски, сталактиты, сталагмиты, тоннели. Километры тоннелей. Лабиринт пещер. Бродим уже химеры знают сколько. Хотя мне, конечно, как химере, это доподлинно известно - ровно пять часов двенадцать минут и тридцать одну секунду. А намотали ровно семь километров.
   И, похоже на то, что данную локация, в своё время, не успели доделать. Почему так решила? Да просто здесь ни души.
   Мало того, что нет мобов, так ещё и залы с коридорами как под копирку. Поначалу даже подумала, что кругами ходим. Да только "эльфийский компас" утверждает обратное. Если верить внутреннему GPS, то сейчас мы уже перевалили середину горного хребта и приближаемся к его северному склону.
   Как ни странно, но пеленг на пропавшую группу охотников находится примерно в той же стороне. Ну, хоть тут подфартило.
   Или про везение пока рано говорить?
   Ладно. Сейчас главное - выбраться на поверхность, а там уже разберёмся.
   Залы и коридоры продолжали повторяться до мельчайшего камешка, и постепенно ходьба превратилась в простое механическое преставление конечностей. В то время как в голове опять роились невесёлые мысли. Мы даже препятствия преодолевали, практически не задумываясь. Тур тоже погрузился в себя, то и дело тяжело вздыхал. Наверное, переживает гибель товарищей.
   Когда шагающий впереди охотник резко вскрикнул и исчез из поля зрения, я сперва растерялась, и только через полминуты сообразила, что вместо ожидаемого небольшого зала, заполненного известковыми колоннами сталагнатов, я стояла у входа в огромную пещеру доселе неизвестной нам планировки, пол которой пересекала двухметровая трещина.
   Охнув, я бросилась к бездонному разлому и испуганно заглянула за край. В паре метрах внизу, отчаянно цепляясь одной рукой за выступ, болтался невезучий напарник.
   - Держись, Тор! Сейчас вытащу! - крикнула я ему, а сама лихорадочно соображала, что же делать.
   Верёвки у меня с собой нет. Помню, что-то подобное брали охотники, но все это осталось лежать у входа в пещеру, либо болталось сейчас вместе с Туром над пропастью. Остаётся только лезть вниз самой и вытаскивать несчастного.
   - Чёрт! Чёрт! Чёрт! - шепчу себе под нос и свешиваю ноги в бездну.
   Всегда боялась высоты. Страшно до тошноты, но нужно торопиться. Следопыт на одной руке долго не провисит.
   Левая нога коснулась опоры, но вот правой никак не удаётся зацепиться. Ага, вот вроде бы удалось нащупать маленький камешек, но только перенесла туда вес тела, как ступня соскользнула, увлекая за собой тело. Ногти молниеносно вонзаются в край разлома, удерживая мою сорвавшуюся тушку от незапланированного полёта, а я начинаю молиться богу Маникюра, чтобы не подвёл.
   - Ниже, Тинувиэль, карниз ниже, - хрипит Тор.
   Пришлось унять накатившую панику и последовать совету напарника. Он хотя и находится в более плачевном состоянии, но зато видит все возможные места, на которые могу опереться.
   Наконец, благодаря подсказкам, мне удалось нащупать небольшой уступ. И дальше пошло веселее. Я уже самостоятельно разглядела несколько удобных расщелин и ухватилась за них руками. Только потом смогла дотянуться правой лодыжкой до пострадавшего.
   - Хватайся!
   Просить дважды не пришлось. Дроу мгновенно цапнул меня за ногу, и я стала подтягиваться, таща его за собой наверх. Тут отдельное спасибо недюжинной физической силе остроухих, иначе мы бы оба сорвались. Впрочем, особо напрягаться не пришлось. Всего-то и требовалось подтянуть Тура к карнизу, на котором я до этого стояла, а дальше он уже взобрался без посторонней помощи.
   - Есть идеи, как попасть на ту сторону? - уставилась я на опасный провал, когда мы отдышались.
   - Перепрыгнем, - пожал плечами Тур.
   - Шутишь? - округлила я глаза.
   - Да тут всего пару метров, - фыркнул охотник.
   - Бр-р-р, - я передёрнула плечами и ткнула пальцем вниз. - Как ты можешь такое говорить, после того как чуть не свалился туда?
   - Но не свалился же, - беспечно ответил парень и, отойдя на несколько шагов назад, разогнался, и непринуждённо перенёсся на противоположную сторону.
   А мне что делать?
   - Давай сюда, Тинувиэль!
   Легко ему говорить. А я высоты боюсь.
   - Только разгонись, как следует.
   Хорошо, представлю, что это урок физкультуры, а подо мной просто неглубокая ямка с песком. Медленно отступила назад, гораздо дальше чем Тур, разбежалась, оттолкнулась, зажмурилась и-и-и.... тут же оказалась в крепких мужских руках.
   - Ну вот, трусишка, а ты боялась.
   - Что, уже все? - не поверила я.
   - А ты надеялась три часа лететь?
   - Да иди ты, - стукнула я следопыта кулачком и вывернулась из его объятий.
   Парень демонстративно потёр, якобы ушибленное плечо и поинтересовался:
   - Ну, что там твоя магия показывает, куда дальше?
   - М-м-м - заозиралась я.
   В принципе, особых вариантов и нет. Путь у нас только один - налево вдоль разлома.
   - Туда, - безнадёжно вздохнула я и указала рукой в нужном направлении.
   Дальнейший отрезок пути напоминал аркаду* "Принц Персии". Мы прыгали, лазали, бегали по стенам. Периодически приходилось перебираться то на одну, то на другую сторону расщелины, которая так и тянулась по центру пещеры. Через два часа таких упражнений я уже просто не обращала внимания на такие мелочи, как высота.
  
   (сноска##:
   Аркада (от англ. "arcade genre" - "аркадный жанр") -- разновидность компьютерных развлечений, характеризующихся коротким по продолжительность, но интенсивным игровым процессом.
   ##конец сноски).
  
   И, кстати (а может и некстати), напрасно я полагала, что данное подземелье необитаемо.
  
  
   Глава 26
   Один из первых булыжников, прилетевших откуда-то сверху, угодил мне под лопатку. И я чудом не сверзилась с карниза, на котором в тот момент балансировала.
   Хуже было другое. За часы блуждания по пустынным каменным норам, мой разум настолько свыкся с гипотезой о локации, которую разработчики не успели заселить, что совершенно перестал ждать нападения. А, соответственно, и защитные заклинания я не сочла нужным обновлять.
   Второй залп ненамного отстал от предыдущего. За ним последовали и третий, и четвёртый и пятый... Вскоре мы с Туром и вовсе очутились под настоящим каменным ливнем. От гибели нас спасало лишь то, что невидимые стрелки оказались не слишком меткими, особенно касательно подвижных целей. Так что если не торчать на месте, можно успешно избегать большую часть угрозы.
   Заметив нашу увёртливость, враг сменил тактику, решив взять не качеством, а количеством. В течение нескольких минут плотность огня возросла настолько, что игнорировать его стало попросту невозможно. Срочно пришлось искать укрытие.
   - Надо прятаться! - крикнул Тор.
   - Ас-с-с-волочи! - гневно прошипела я в адрес камнеметателей, потирая ушибленную коленку. Затем ответила эльфу: - Давно пора, но куда?
   Охотник махнул в сторону широкого уступа, нависающего над тропой.
   - Ага, сойдёт! - кивнула я и хромыми перебежками помчалась к убежищу.
   Действительно, скрывшись под естественным козырьком, мы оказались в мёртвой зоне.
   Воспользовавшись паузой в обстреле, я решила выглянуть осмотреться. И чуть не получила булыжником в лицо! Однако успела заметить стрелка. Невысокого роста, покрытый густой жёсткой чёрной шерстью. Ноги коротковаты, зато руки ниже колен. Морда вытянутая, зубастая, глазки маленькие, глубоко посаженные. На башку напялен, один в один, обычный казан. Даже ручки есть. Через них продет ремешок, при помощи которого головной убор и держится. В руках праща.
   - Кобольды, - уверенно заявил Тур, не очень удачно повторивший мой подвиг. Он тоже решил вычислить дислокацию врага, но схлопотал по ключице. Хорошо, что камень был уже на излёте и особого ущерба здоровью не нанёс. - Значит точно до северного склона недалеко. Они за перевалом водятся, но к нам в долину никогда не суются.
   - Я, конечно, рада, что с личностью противников мы разобрались, но как дальше быть?
   - Под козырьком они нас не достанут.
   - Спустятся и достанут, - возразила я.
   - Трусоваты они. Будут на расстоянии держаться, пока мы сил не лишимся, - объяснил более опытный напарник.
   - И долго нам здесь сидеть? - нервничала я.
   - Долго, - вздохнул Тур. - Вряд ли они просто так нас в покое оставят.
   - Тогда может их отпугнуть как-то? Чего они боятся?
   - Да, пожалуй, всего, - пожал плечами спутник.
   - Однако ж на нас напасть осмелились, - скептически заметила я.
   - Тут они на своей территории и имеют численный перевес, вот и осмелели.
   - Ладно. Тогда просто расскажи всё, что о них знаешь.
   - Хм. Ну, о том, что они трусливые, особенно когда поодиночке, я уже сказал. К тому же по сравнению с нами неважно видят. Зато имеют отменный нюх и слух. Так, что ещё? А! Перед пламенем жутко робеют.
   - Робеют, говоришь? - взметнула я бровь. - А если сделать так?
   Я быстро выглянула из укрытия, метнула в ближайшую фигурку своё единственное боевое заклятие - огненную стрелу первого уровня, и тут же спряталась обратно.
   Где-то над головой негромко бухнуло, а затем началась паника.
   - Бежим! - крикнула я и бросилась вперёд.
   Обстрел продолжился, но был уже на порядок слабее. Большая часть противников верещала и толкалась на каменных балкончиках и переходах под потолком пещеры, который в данный момент освещался живым костром. Кобольд, в которого я умудрилась попасть визжал и метался среди товарищей, как недорезанный поросёнок.
   Нас ещё некоторое время преследовали, изредка предпринимая хиленькие попытки закидать камнями, но, слава богу, безуспешные. Снайперской сноровки подслеповатым от природы стрелкам всё-таки не хватает. А на слух я и то лучше стреляю, что один раз и доказала, свалив особо настойчивого преследователя.
   Видимо, то был кто-то из начальства, потому как после моего меткого выстрела, коротышки погоню резко прекратили.
   - Тинувиэль, смотри, - одёрнул меня через несколько минут Тур.
   Оглянувшись, увидела, как он показывает куда-то ниже уровня разлома. Проследив в направлении, указываемом пальцем парня, я тоже заметила тёмный зев тоннеля.
   - Предлагаешь сменить маршрут?
   - Если ты не заметила, то мы уже итак довольно продолжительное время двигаемся не на север, а на запад. То есть вдоль хребта.
   - Не спорю. Только как мы туда, - я тоже решила не заморачиваться с политесами и некультурно ткнула пальцем в сторону провала, - попадём?
   - А точно так же, как ты меня вытаскивала прошлый раз, - засиял, словно лампочка эльф, - Ты спустишь меня на себе. Потом я помогу спуститься тебе.
   Нашёл лестнице! Спасибо хоть доской не обозвал.
   - А, может, поступим наоборот? - с сомнением произнесла я. Как-то не хотелось снова лезть в пропасть, да ещё и первой.
   - Не выйдет, - замотал головой Тур, - Ты легче, мне тебя поймать проще.
   Пришлось соглашаться с выводами охотника. Несмотря на свой мелкий рост, я хоть и цепкая, но инерцию никто не отменял. Обладая большей массой плюхнувшийся на меня Тур запросто сможет утянуть нас обоих в пропасть, если я, вдруг, пошатнусь и не найду точки опоры.
   Но на самом деле до спуска дело дошло не так скоро, как хотелось бы. Сначала пришлось поискать подходящее место. Такое, где можно безопасно перебраться на другую сторону каньона. Затем мне опять пришлось чуть-чуть побороться со своей, несколько уменьшившейся фобией, и повиснуть максимально близко к обнаруженному проходу в новый коридор. Следом полез Тур.
   - Осторожнее! - шипела я едва не наступившему мне на голову парню, - Смотри, куда ноги ставишь!
   - Я не вижу, - огрызнулся тот.
   - Э, ты что творишь, мерзавец?! А ну кончай меня за грудь лапать! Руки вырву!
   - А за что мне тут ещё держаться? - возмутился наглец.
   - Да за... А-а-ай! За задницу не щипайся, скотина!
   - Я нечаянно.
   - Убью! И скажу, что тоже нечаянно! - пообещала я.
   Этот гад общупал меня сверху донизу, наконец-то добрался до лодыжек. Затем я почувствовала, как висящий на ногах пассажир раскачался и резко отпустил мои многострадальные конечности.
   - Всё, я на месте! Прыгай!
   Я отлепилась от стены, в которую вжималась, как в родную, и посмотрела вниз.
   - А ты меня точно поймаешь? - В этот момент я была готова простить Туру все интимные домогания, лишь бы он не упустил мою драгоценную тушку.
   - Конечно. Да отпусти же уже руки!
   - Я боюсь!
   - Быстрее!
   - Не торопи меня!
   - Если не потороплю я, то поторопят другие.
   - Какие другие?
   Отвечать эльфу не потребовалось. Рядом со мной в стену врезался камень, затем ещё и ещё один. Похоже, кобольды, пришли в себя и решили возобновить погоню за дерзкими пришельцами.
   - Тур! Лови меня-а-а-а!!! - завизжала я, разжимая пальцы...
  
  
   Глава 27
   Вряд ли мой полёт длился более секунды, но перепугалась я чуть ли не до икоты. Даже не почувствовала, как меня схватили за талию и втащили в тоннель. В себя пришла лишь, уже волочащаяся "на буксире" за охотником вглубь коридора.
   Хозяева подземелий не пользовались этим путём уже довольно долго. Пылищи здесь просто тонны. Ну и отлично!
   Спустя несколько минут впереди послышались какие-то непонятные звуки.
   - Стой! Что это? - дёрнула я за вцепившегося в мою руку Тура.
   Охотник замер, прислушался и с сомнением сообщил:
   - Вроде как вода шумит. Идём!
   - Отпусти! - выдернула я из цепких пальцев свою конечность. - Я и сама идти могу!
   Парень ничего не ответил, только хмыкнул и двинулся на шум.
   Вскоре проход начал резко сужаться. И за относительно короткий промежуток времени деградировал чуть ли не до норы. Мне-то ещё ничего - рост небольшой, фигурка худенькая, а вот широкоплечему Туру пришлось несладко. Если поначалу ему приходилось только пригибаться, то затем эльф вынужден двигаться боком, потом и вовсе на карачках. Однако, несмотря на неудобную позу, делал он это по-эльфийски ловко, быстро и бесшумно.
   Наконец тоннель слился с высокой галереей, и мы оказались в очередной пещере. Гораздо большей, чем та, которую недавно покинули. Просто гигантской! В ширину она простирается не менее чем на триста метров, в длину же так вообще тянется, фиг поймёшь насколько. Километр уж точно, а дальше не разобрать.
   Карниз, куда мы выползли, оказался почти под самым потолком, тоже надо отметить довольно высоким. При этом плеск воды доносился откуда-то снизу.
   Кстати, темнота тут не такая кромешная, как раньше. То тут, то там на глаза попадались друзы тускло светящихся бледно-голубым цветом кристаллов. Пару раз засекла уже известные по Чёрному Гроту грибы, испускающие излучение в зелёном диапазоне. А вон по дальней стене и потолку разбросаны несколько десятков огромных цветных пятен. Синий, зелёный и красный завораживающе перемещаются, то смешиваясь, то разделяясь, то выстраиваясь в причудливые картины, то рассыпаясь на несвязные элементы. Настоящий волшебный калейдоскоп.
   - Что это? - указала я на волшебные светильники.
   - Эликсирная тля. Не видела никогда?
   - Видела. У нас в Чёрном Гроте водилась. Но сразу так много никогда. Пещеры у нас не такие огромные.
   Карниз, по которому мы пробирались, закончился за первым же поворотом стены, но в тупик не вёл. От него тянулся настоящий природный каменный мост. Шириной, правда, всего два метра и без перил. Страшно, но деваться некуда.
   Так мы и передвигались: то по карнизам, то по каменным мостикам. Иногда приходилось перепрыгивать с карниза на карниз, иногда перебираться, цепляясь за выступы и трещины в стенах.
   Шум воды, который уловили наши уши, как только попали в эту часть подземелья, усилился, но сверху ничего похожего на реку пока не просматривается. Гуляющее под сводами громкое эхо, не позволяет точно определить направление на звук.
   Пока имелась возможность не спускаться вниз, я и Тур ею пользовались. Нам казалось, что так безопаснее. Потом наступил момент, когда верхний путь оказался недоступен, и мы осторожно поползли вниз.
   Вместе с тем заметно громче стал проявляться и гул подземной реки. То, что это именно река, а не озеро или ещё какой водоём, сомнений нет. Уж слишком характерные всплески. Такие способен производить только очень быстро бегущий поток воды.
   - Похоже, нам туда, - кивнула я, указывая новое направление движения.
   - Надеюсь, река ведёт на поверхность, - пробурчал Тур.
   То, что вода обязательно выйдет на поверхность, бесспорно. Вот только можно ли будет воспользоваться руслом - другой вопрос. Ведь река вполне способна нырнуть под каменный свод, где без акваланга уже не обойтись.
   Эх, и, как назло, заклинаний позволяющих продлить пребывание под водой, я не учила. Просто как-то не задумывалась о том, что такое может пригодиться. Вот выберемся, обязательно заполню этот пробел!
   А ещё сейчас не помешают какие-нибудь маскирующие чары типа невидимости хамелеона или даже способности полиморфа. Нечто такое мне попадалось в закрытом разделе университетской библиотеки.
   Почему так затейливо мысль от заклятия подводного дыхания сместилась к маскировке и смене внешности? Потому что предчувствие какое-то нехорошее. Бросающее в холодный пот ощущение чужого взгляда между лопаток. Несколько раз я даже резко оглядывалась, однако тайный наблюдатель так и не выдал себя. Поделилась своими подозрениями с Туром, но бывалый охотник объяснил, что виной всему банальная усталость. И заверил, что если бы кто за нами и следил, то мой спутник уж наверняка бы его вычислил. Хм, не знаю, может он и прав.
   Ну, вот мы уже практически и у самого пола извивающегося громадным питоном зала. Осталось метра два с половиной. В принципе, если хорошенько сгруппироваться, можно и спрыгнуть.
   Воды по прежнему нет, но грохот булыжников, влекомых по дну бурной рекой, и повышенная влажность воздуха, более чем красноречиво намекают, что идём верною дорогой.
   Внезапно прямо под нами пробежал красный муравей. К счастью, размером не с крокодила, но тоже довольно крупный, - такса у соседки тёти Глаши ему ровня! Следом второй. Третий. Четвёртый. Пятый! Семенят цепочкой вдоль стены, угрожающе пощёлкивая мандибулами, но к нам агрессии не проявляют. Затем исчезают в узкой расщелине шагах в двадцати впереди.
   Тур тоже замечает насекомых и сообщает:
   - Племя рыжих бродяг. Это, похоже, разведчики. Если их не трогать, они не опасны. Однако стоит случайно наступить на одного, набросятся всем скопом.
   - Спасибо, успокоил! - отзываюсь я. - Теперь скажи ещё, как их не раздавить, если у тебя под ногами их миллион!
   Миллионы - не миллион, но колонну в шесть десятков рыжиков насчитала. А вон, кажется, ещё топает... несколько тысяч. Или же десятков тысяч! Ой, мамочки!
   - Похоже, у малышей час-пик.
   - Нет, не разведка. Скорее всего, миграция. Или на войну идут, - задумчиво промолвил ушастый энтомолог, после как-то странно на меня покосился. - Как ты говоришь: "час пик"?
   - Ну, период наибольшей активности, - поправилась я.
   - Чудно выражаешься. В вашем университете все такие умные?
   - Нет, блин, я выделяюсь!
   - Я так и подумал, - тихо засмеялся дроу.
   - Лучше бы придумал, как нам быть, - включила я вредину.
   - Предлагаю немного подождать. Бродяги скоро пройдут.
   Какое счастье, что виртуальное тело не затекает. Неподвижно, часами висеть на крутой каменной стене - ещё то удовольствие.
   Несмотря на свою компьютерную природу, Тур оказался очень любопытным персонажем. Вместо того, чтобы застыть истуканом и молча наблюдать за обстановкой, он то и дело ёрзал и засыпал меня десятками вопросов о столичной жизни:
   - Тинувиэль, а вот скажи, ты во дворце была?
   - Была.
   - И?
   - Что "и"?
   - Ну, как там?
   - Красиво.
   - Красиво и все?
   - Очень красиво.
   - А короля видела? - не отставал прилипала.
   - Видела.
   - Близко?
   - Как тебя.
   - Как меня?
   - Ага. Как тебя.
   - Мой отец тоже во дворце бывал. Давно. И тоже короля видел. Не так близко, как ты, конечно.
   Дальше парень пустился в воспоминания о родителях, погибших несколько зим назад. Я слушала краем уха, особо не акцентируя внимания на деталях, и размышляла, с чего это он вдруг стал таким словоохотливым.
   Ведь поначалу все охотники из спасательной экспедиции относились к пришлой магичке-практикантке не очень доброжелательно. И Тур не был исключением.
   Совместное преодоление трудностей сближает. конечно. Но только что-то слишком резво он пошёл на сближение. Не скажу, что я против. Наоборот, такой поворот событий радует. Но всё же, почему вдруг?
   Единственную объяснимую причину таких кардинальных перемен вижу лишь в способность моего персонажа очаровывать мужчин.
   Огорчает ли меня данное обстоятельство? Пожалуй, нет. Бродить по мрачным пещерам и галереям в компании с молчаливым букой - не предел моих мечтаний. А каким образом вышеупомянутый мрачный тип превратился в словоохотливого болтуна - уже не столь важно. Главное, чтобы это не отразилось отрицательным образом на его способностях. А то ведь влюблённые мужчины - те ещё придурки.
   Столпотворение рыжих муравьёв на прилегающем к реке пространстве схлынуло через пять часа.
   К этому времени, мы с Туром успели пересказать друг другу чуть ли не все свои похождения.
   Оказывается, эльф ни разу в жизни не покидал территорий, принадлежащих клану Туманной Долины. Однако приключений на его долю выпало столько, что мне и не снилось. В основном, конечно, все они связаны с Великими Мангровыми Топями или с изменёнными тварями, забредающими из тех мест.
   Сейчас мы висим перекидываясь, разве что, парой фраз в десять минут и в основном по делу.
   С каждой минутой поток "тётиных Глашиных такс" всё уменьшался и уменьшался, пока окончательно не сошёл на нет. Нет, одиночки или небольшие группки иногда встречаются, но проскочить уже вполне реально.
   - Ну что, пошли? - кивнула я Туру.
   - Да, уже можно, - согласился он.
   Мы проворно спустились на пол, и, стараясь держаться самых безнасекомных участков начали пробираться туда, откуда отчётливей всего тянуло сыростью.
   Это, действительно река! Честно признаться, я так и не поняла, из какой именно скальной расщелины она врывалась в эту грандиозную пещеру. Впрочем, неважно.
   В том месте, где мы подступили к берегу, русло сделало плавный изгиб и увлекло воду, а заодно и нас, под непривычно крохотную арку в коротенький коридорчик. За ним открывался вид на смежный зал, также уже не столь стадионных габаритов. Потом вода опять скрывалось за поворотом.
   Как только мы протиснулись под арку, над головой что-то загромыхало, и сверху рухнули две решётки, отрезая нам путь вперёд и назад. Проклятье!
   Растерявшись, я застыла на месте, а вот шедший позади меня эльф сориентировался быстрее. Он успел отпрыгнуть обратно и очутившись по ту сторону ловушки.
   - Тур! - успела выкрикнуть я, прежде почувствовала тяжёлый удар по затылку. Свет в глазах тут же погас, как, впрочем, и все остальное...
  
  
   Глава 28
   "Ели эльфы ежевику, элем запивали, о чём гоблин говорил, еле понимали..."
   Сознание вернулось резко, словно выключателем щёлкнули. Обнаружила себя прижимающейся к каменному... Полу? Потолку? Стене? Сориентироваться в пространстве никак не получается, так как по симптоматике не совсем ясно, как я в этом самом пространстве сейчас располагаюсь. Казалось бы, чего уж проще? Ан нет. Создаётся впечатление, будто обиженный вестибулярный аппарат решил покинуть нерадивую хозяйку, допускающую такое небрежное отношения к собственному черепу.
   Тело также объявило забастовку, и абсолютно не реагирует на команды мозга. Даже моргать не могу. Лежу (вишу, стою?) бесчувственным бревном и всё.
   Неожиданно картинка дёрнулась, и перед глазами поплыла покрытая впадинами и трещинками каменная поверхность. Сначала не могла взять в толк, что все это может означать, пока бедная головушка не запрыгала по грубо вытесанным каменным ступеням. Лишь тогда догадалась, что моё бесчувственное тело, куда-то волокут за ноги. Никаких других сигналов, кроме зрительных, сознание больше не регистрирует. Ни боли, ни прочих неприятных ощущений. Может оно и к лучшему.
   Тащили совершенно бесцеремонно, ни капли не заботясь о сохранности бренной тушки пленницы, пока не сбросили в какую-то яму. Темнота здесь такая, что даже эльфийское зрение не помогает. Либо просто шлёпнулась неудачно, и лицо оказалось чем-то прикрыто. Так и лежала там изломанной куклой, ничего не видя и не слыша.
   Несколько часов ничего не происходило. Однако в тот момент мне было так паршиво и настолько всё равно, что это ничуть не трогало душу. Ни страха, ни рефлексий. Ни-че-го. Даже мысли в голове и те отсутствовали. Полная пустота.
   Изменения начались неожиданно. Сперва, ни с того ни с сего включилось Ала-зрение. Правда, как-то странно, - вместо уже знакомых табличек с цифрами и графиков, перед глазами потянулась непрерывная вереница непонятных данных. Создалось стойкое впечатление, что грузится какой-то программный код. Сколько продолжалась цифро-буквенная свистопляска, сказать затрудняюсь, но довольно долго. Потом хаотичные символы сменились уже знакомым, хоть и не очень дружественным, но, на самом деле, весьма информативным мобо-интерфейсом. Сразу же в полной мере заработал осязательно-обонятельно-слуховой центр, вернулись все краски окружающего мира, и у меня, наконец, появилась возможность оценить положение, в котором я очутилась.
   А очутилась я на дне гранитного мешка, часть стены которого представляет собой каменную решётку. Каждый "прутик" с меня толщиной. Только вот расстояние между ними гораздо меньше, так что пролезть в виднеющийся за преградой коридор и думать нечего.
   В пяти метрах над головой виднеется небольшое круглое отверстие. Судя по всему, это и есть тот люк, через который меня сюда швырнули. Хорошо, что в тот момент Тинувиэль была овощем, а то, ведь, наверное, больно было бы спикировать с такой высоты на голый пол. В реальной жизни вообще разбилась бы насмерть, а тут даже и не саднит нигде.
   Помимо того, что оказалась запертой в тюрьме, обнаружился ещё один неприятный момент. Я совершенно не запомнила маршрута, по которому меня волокли. Такое впечатление, будто после удара по затылку у меня отрубились все игровые фуськи, включая присущий моей расе GPS, которые восстановились только после "перезапуска" Ала-интерфейса.
   Ладно, где наша не пропадала, прорвёмся! Надеюсь.
   Сквозь решётку пробивалось слабое бледно-голубое свечение, слышалась капель, несло сыростью и затхлостью.
   Закончив осмотр места заточения, я пришла к неутешительному выводу, что сама отсюда вряд ли выберусь.
   - Весело, блин, - буркнула под нос и уселась в дальний угол, поджав колени к груди и положив на них подбородок и уныло подбодрив себя: - Ну, скелетов по-соседству нет, уже хорошо...
   Прошёл час. Никаких изменений. Радует, что хоть тело не затекает, а то мерять шагами крошечную камеру желания никакого. Два. Три часа. По-прежнему сижу за решёткой в темнице сырой и скучаю. Ну, разве что проголодалась.
   Размышляю, каким образом кобольды вычислили нас, ведь даже намёков никаких не было. Пока пробирались по пещерам не наблюдали никакой суеты сопутствующей поисковым мероприятиям. Вот вам и полуслепые карлики, а подишь ты, выследили самих дроу. М-да, недооценили мы их.
   - Конспираторы хреновы! - громко, с чувством, с эхом выругалась я.
   Надеюсь, хотя бы Тура они не схватили? Хотя, если выход к реке - единственный путь на поверхность, то деваться ему некуда. Разве что назад возвращаться.
   Из коридора донёсся слабый металлический стук. Я насторожилась. Прислушалась.
   Нет. Тихо вроде. Показалось что ли?
   Опять упёрлась подбородком в коленки.
   - Тинусь, ты жива? - послышался рядом тихий шёпот.
   Вскинула голову и сквозь столбы ограды увидела взволнованную физиономию товарища.
   - Жива! - вскинулась я и подскочила к решётке.
   - Слава богам! А то я, когда увидел, как тебе в голову прилетел камень размером с арбуз, испугался, что насмерть зашибло, - облегчённо выдохнул Тур.
   - А я вот даже испугаться не успела. Сразу вырубилась так, что едва очухалась, -пожаловалась я.
   - Кстати, а как тебя сюда посадили-то? - поинтересовался дроу, внимательно оглядывая мою "гримёрку".
   - Сверху скинули, - указала в потолок узилища, - там люк есть.
   - Химеры! - зло выругался охотник. - Придётся возвращаться и искать альтернативный маршрут. В этих переходах тролль ногу сломит. Мерзкие твари роют свои норы без всякой видимой системы.
   - А как же вообще ты меня обнаружил? - изумилась я.
   - Да вот понимаю теперь, что совершенно случайно получилось. Следил издалека, за группой кобольдов, что тебя тащили. Старался на глаза не попадаться, отставал. Ну и слегка заблудился. Но это ерунда, главное, что потом нашёл. Потерпи ещё немного. Кажется, догадываюсь, где свернул не туда. Я сейчас, я скоро! Ты только не пропадай никуда, ладно?
   Выпалив все это, парень сорвался с места и умчал в одному ему известном направлении.
   - Да куда ж мне деться с подводной лодки? - грустно улыбнулась вслед спасителю. - Куда мне деться...
   Давно известный факт - когда чего-то ждёшь, время тянется, словно бесконечная резиновая лента. И чем дольше ожидание, тем она эластичнее. Особенно остро данный парадокс проявляется, если перед глазами постоянно маячит циферблат часов.
   И хоть ни ходиков, ни массивных кабинетных курантов, ни электронного табло пленители в камере разместить не удосужились, а Ала-интерфейс также не грешил наличием столь полезной вещи, как хронорегистратор, однако сейчас моё времявосприятие подпадало именно под последнюю ситуацию. Каким-то непостижимым образом, я совершенно точно знала, который сейчас час с точностью до секунды.
   Не могула объяснить как, но это происходит. Просто однажды в один прекрасный момент заметила за собой сию странную способность. Причина же её возникновения, до сих пор загадка. Может разработчики что накрутили? Учитывая общую необычную концепцию Ала-зрения, подобная ситуация вполне в духе программистов "Миров Бессмертных". И это в очередной раз наводит на печальные мысли о бесчеловечных экспериментах, проводимых над нами.
   Чувствовать себя подопытной морской свинкой, конечно, не очень приятно. Да и страшно. Но что поделаешь? Каким образом инфузория-туфелька может выразить свой протест? В какой форме объявить забастовку? Единственный способ, который приходит в голову, так это организовать для собственного персонажа ряд диверсий, пагубно влияющих на его дальнейшее существование в этой вселенной. Но, что-то подсказывает, что вряд ли это заставит большое начальство прислушаться к голосу микроба. Ибо максимальный ущерб, который я, таким образом, нанесу, так это заставлю искать нового подопытного. Не думаю, что это доставит корпорации великие неудобства.
   Ну не будет меня, плотнее возьмутся за Лёшку (если его уже не припахали). А ежели и с ним не выгорит, то отыскать ещё пару-тройку загнанных обстоятельствами в угол инвалидов, тоже не есть проблема.
   "Так, ладно, хватит страдать, а то что-то совсем сопли распустила!" - погнала я грустные мысли прочь. - "М-да, мать хреновый из тебя получится философ. Отшельничество совсем не идёт тебе на пользу, даже наоборот. Кстати, а где же Тур? Уж полчаса минуло, а "Германа все нет".
   Словно подслушав мысли, откуда-то сверху донёсся шум, который постепенно перерос во множество мелких шажков. Нет, это явно не мой тёмноэльфийский товарищ.
   В отверстии в потолке забрезжил неяркий свет, и через несколько минут в камеру заглянула толстоносая морда кобольда. Изучив состояние узницы, враг недовольно оскалился и пролаял куда-то в сторону:
   - Ушастая уже очнулась! Тащите дротики со снотворным! Нужно её успокоить, а то ещё брыкаться начнёт.
   Встроенный в мою цифровую память универсальный переводчик не подкачал, и я прекрасно поняла произнесённую фразу. Вот только знать тюремщикам об этом не обязательно.
   Когда над лазом появился второй стражник с длинной духовой трубкой в руках, я уже была начеку.
   Небольшая игла с красным оперением не долетела до цели нескольких сантиметров, встретившись с выставленным магическим щитом, и бессильно свалилась на пол.
   Стрелок раздувал щёки и попытался достать меня ещё дважды, но, естественно, оба раза безуспешно.
   - Прекрати, идиот! - рыкнул толстоносый. - Не видишь, что это же магичка!
   - Почему же тогда она по нам не стреляет? - парировал второй. - Просто, у неё какой-то амулет.
   - Сомневаюсь.
   - А я уверен!
   - Да какая разница? Усыпить-то её все равно не получится.
   - Это да. Тогда, может, опять камень на голову скинем? - предложил кобольд с плевательной трубкой.
   Носатый стимулируя интеллектуальную деятельность своей единственной извилины, почесал затылок, затем изрёк:
   - Не выйдет. Увернётся.
   Оба озадаченные проблемой замолчали. Действительно, не буду же я стоять под люком и ждать пока, мня снова зашибут. Затем щекастый кобольд, судя по всему, обладающий рангом пониже, нежели тот, у кого огромный шнобель, спросил:
   - Так что делать?
   - Искупаем её! - хохотнул осенённый идеей командир.
   Довольные найденным решением рожи исчезли. Как только их шаги удалились, раздался сильный скрежет, будто по полу волокли тяжеленую каменную глыбу. После опять наступила тишина, и некоторое время было совсем тихо. Однако минуты через три проскрежетало ещё раз, но на этот раз гораздо ближе. Затем послышался нарастающий шум, и на мою макушку хлынул настоящий водопад.
   Меня завертело, закрутило, забило о стены и принялось тягать рёбрами по решётке. Как говорится, аттракцион под названием: "Почувствуй себя бесформенным комком тряпья, выживаемого в центрифуге стиральной машинки!".
   Сволочные кобольды знали, что делали! Их адский душ быстро смыл все мои щиты и интерфейс запестрел красными надписями, вещающими о получаемом уроне и различных дебаффах. Дальше хуже. Едва моё внутреннее я с упрёком пробулькало: "Йошкина кошка, накаркала про подводную лодку!", как судорожно замигали сигналы о нехватке воздуха для дыхания...
  
  
   Глава 29
   Йошкина кошка, вместе со всем своим многочисленным семейством - Йошкиным котом, Йошкиными котятами и Йошкиной бабушкой в придачу, ещё долго маячили перед глазами. Подверженный кислородному голоданию мозг цеплялся за эти образы, как за некий якорь, не позволяющий сознанию покинуть меня...
   Когда поток, наконец, схлынул, я едва могла шевелиться. Как не захлебнулась, до сих пор поражаюсь!
   Головокружение, нарушенная координация движений, шум в ушах, "звёзды" в глазах и общая слабость - вот неполный букет навалившихся ощущений. Как в камеру спустились кобольды, естественно, пропустила. Только почувствовала, что меня связывают по рукам и ногам. Открыла было рот, чтобы возмутиться, но его тут же заткнули кляпом, на голову накинули мешок, а затем куда-то потащили, перевалив, как куль, через плечо.
   Постепенно вестибулярный аппарат приходил в норму. Слух также восстанавливался, так что теперь какофония, доносившаяся до моих ушей воспринималась не сплошным гулом, а сортировалась на вполне членораздельные звуки, подозрительно смахивающие на шум возбуждённой толпы. Хм, ритуальную казнь мне готовят что ли? Блин, час от часу, не легче!
   Хотя, чего это я вдруг, сразу о худшем? Может судить будут? Хотели бы прикончить, давно бы убили.
   Крики приближались.
   Я ничего не видела из-за мешка на голове, поэтому когда прилетел первый камень, это стало неожиданностью. Затем удары посыпались со всех сторон, а с ними и дикие вопли:
   - Сме-е-ерть!!!
   - Сме-е-ерть!!!
   - Смерть длинноухой!!!
   О ком идёт речь, догадаться несложно. О том, что уповать на цивилизованную деэскалацию конфликта не стоит, тоже ясно. Но я настолько устала, что уже практически рада, что мучения закончатся.
   Однако всё равно обидно. Ведь если разобраться, за какие такие прегрешения эти кривоногие идиоты так сильно меня невзлюбили? За то, что мимо проходила по их вонючей территории?
   Меня поставили в вертикальное положение и прислонили к чему-то. Похоже, как к какому-то столбу. К нему же и привязали. Потом с головы сорвали мешок, и я обнаружила себя прикрученной к высокой прямоугольной колонне.
   То, что "распятье" являлось каменным, а под ногами не наблюдалось пропитанной маслом дровяной кучи, чуточку успокаивало. По крайней мере, заживо сжигать меня на костре, аки средневековую ведьму, пока не намереваются. Но вот то, что столб возвышается посреди странного постамента, уступами спускающегося к шумной подземной реке, слегка настораживает.
   За спиной послышался металлический щелчок, путы резко ослабли и упали к ногам, и я, неожиданно, оказалась свободной. Фиг поймёшь их, то привязывают, то развязывают.
   Освободившись от остатков верёвки и кляпа, я смогла оглядеться повнимательнее.
   Трибуны амфитеатра под завязку заполнена ликующей публикой. Кобольды явно в предвкушении какого-то зрелища, и явно со мною в главной роли. Только мне это совсем не нравится.
   Пока я растерянно соображала, откуда ждать подлянки, "болельщики" сменили "кричалку". Если сначала они просто требовали меня умертвить, то теперь дружно скандировали:
   - Горт! Горт! Горт! Горт!..
   Будто зовут кого-то. И, наверняка, не Дедушку Мороза.
   "Голгофа" отделялась от трибун высокой металлической, мелкоячеистой решёткой. От реки её так же отгораживали металлические прутья, но я вполне могла проскользнуть между ними и нырнуть в воду. Собственно, это я и собиралась сделать, но едва совершила пару шагов в ту сторону, как в заборе образовался широкий проём, а толпа на трибунах предвкушающее взвыла.
   Понимая, что это ж-ж-ж-ж неспроста, я остановилась и даже отступила назад к столбику, предусмотрительно спрятавшись за него.
   Пару минут ничего не происходило. А потом вода у берега вдруг вскипела, и на арену начало выползать нечто серое, студенистое, похожее на клубок извивающихся змей.
   Трибуны прекратили скандировать и просто взревели.
   Что-то подсказывало, что почтивший меня визитом монстр и является тем самым Гортом, которого так самозабвенно накликало кобольдово племя.
   "Не нравится мне эта ваша заливная рыба"! - зло подумал я, очередной раз проклиная администрацию, лишившую меня нормального интерфейса. Данных для анализа характеристик противника до обидного мало. А возможностей его победить и того меньше.
   Оружия нет, боевая магия в моём арсенале, можно сказать, тоже отсутствует. Единственный положительный момент - это то, что я вовремя спряталась за колонной, а спрут, видимо, не особо сообразителен.
   Толпа бесновалась, периодически срываясь на скандирование имени супер-моба. Тот тоже ревел и метался по арене, бросаясь из одного угла в другой и безумно молотил щупальцами о толстые решётки.
   Не смотря на колоссальные габариты и явную схожесть с осьминогом, тварь оказалась на удивление проворной, а нахождение на суше не доставляет ей особых неудобств.
   Щупальца, толщиной с мою ногу, невероятно гибкие, снабжены десятками присосок и сотнями небольших костяных крючочков способных надёжно зафиксировать жертву. Серое, овальное тело размером с малолитражку украшают три пары черных, лишённые радужки глаз. Главным же отличием подземельного осьминога от морского собрата, пожалуй, является наличие зубастой крокодильей пасти.
   Наверное, злобным карликам было неинтересно, что бы монстр меня просто так жрал. Они явно жаждали зрелища. Потому и развязали мне руки.
   Игра в прятки публику сначала забавляла, но долго прятаться за колонной у меня не получилось. Как только кобольдам наскучила безнаказанность юркой жертвы, мне толсто намекнули, чтобы я прекращала прижиматься к столбу. Из недр оного выскочили выдвижные лезвия, приводимые в действие организаторами шоу, я так понимаю, дистанционно. Кстати, это мне ещё повезло что среагировала на посторонний шум и успела предусмотрительно отшатнуться от столба. Иначе, вполне могла бы оказаться разрубленной пополам.
   Резкий металлический лязг механизма и мой непроизвольный вскрик привлекли внимание спрута, и тот, довольно заурчав, направился в сторону нежданно обнаруженной жертвы.
   Пальнула пару раз в противника огненными стрелками, понимая, что особого эффекта ждать не стоит. Однако для накопления боевой статистики и для составления плана сражения не помешает. Пускай урон мизерный, но даже из таких, на первый взгляд, бесполезных действий можно извлечь полезную информацию.
   Например, мне известно, что урон от огненной стрелы состоит из двух частей. Первая часть - мгновенный магический дамаг, вторая - кратковременный урон пламенем в следствие горения. Дальше дело техники. Зная цифры и сделав несколько контрольных выстрелов, я вычислила, что монстр весьма уязвим к чисто-магическим повреждениям, но при этом отлично сопротивляется стихии огня. Влажная кожа гореть совершенно не желает. К сожалению, выяснить резист к физическому урону не представляется возможным в виду отсутствия холодного оружия.
   Тем временем тварь приблизилась на десять метров и неожиданно совершила настолько стремительный рывок, что очертания его мерзкой туши размазалась в пространстве.
   Удар щупальца просто чудовищный, но защита выдержала! А вот последовавшего за этим контактом столкновения с решёткой, ограждающей арену от трибун, тонкая плёнка волшебного щита уже не пережила.
   Меня слегка оглушило. Кое-как откатилась в сторону. И вовремя! Очередная атака, и спрут врезается в забор ровно в том месте, откуда только отлипла я.
   Химеры! А ведь этот Горт запросто и в блинчик раскатать может. Тушка-то у него не маленькая.
   Водоплавающий оклемался мгновенно, ногорук-то у него целых восемь штук, так что следующий выпад не заставила себя долго ждать. Зараза!
   Я даже полноценную защиту восстановить не успела. Всё, на что сподобилась - прямоугольное плетение в полный рост "привязанное" к левой руке. Такую элементарную конструкцию обычно используют маги-новички, только-только начавшие осваивать оборонительные чары. Сначала делают такой вот заслон, потом учатся окружать себя щитами с двух сторон, с трех... пяти, затем осваивают купола, а, уже достигнув определённого уровня мастерства, осваивают науку окружения себя, или союзников, тончайшей плёнкой, повторяющей контуры тела.
   В своё время я этих "дверей" наколдовала столько, что мутило от них. Причём в прямом смысле мутило. Колдовали-то до наступления магического отравления. А по сему, к окончанию учёбы, это заклинание было буквально вплавлено в подкорку.
   Вот и сейчас, в момент смертельной опасности я кастанула "первый защитный элемент" на полном автомате, совершенно не задумываясь о последствиях.
   Охранное плетение выдержало удар, вот только прикрывало оно лишь спереди, а спина была совершенно не защищена. Меня чуть не продавило свозь решётку словно кусок мяса, через сеточку мясорубки. В глазах заплясали черные точки, ноги моментально отказали, и я безвольным бифштексом сползла на камень арены. Блин!
  
  
   Сознание не потеряла чудом, но особо данному факту не радовалась, поскольку это позволяло наблюдать, как довольно урчащая тварь двинулась в мою сторону и, опять не доковыляв десяти метров, сиганула, намереваясь подмять меня под собой.
   Страшный удар должен был расплющить жертву о каменный пол арены, но почему-то не расплющил. Да, приложило, сильно, однако не смертельно. Придавило, конечно, тоже мощно, но, опять, гораздо слабее, чем ожидалось. И это странно. Словно за время краткого полета, осьминог существенно похудел, потеряв процентов восемьдесят первоначального веса.
   В дополнение к вышеуказанным непоняткам, прибавилась ещё одна - трибуны подозрительно затихли. Или это у меня снова со слухом проблемы?
   Да нет. Вода-то в реке по-прежнему шумит, отражаясь эхом от высоких сводов пещеры.
   Хм, в таком случае, почему монстр не разрывает меня на части? Вместо этого лежит себе тихонечко и даже не шевелится.
   Кстати, тот факт, что я оказалась с ног до головы испачкана чем-то мокрым и тёплым совершенно не удивил. Вопроса о том, что это такое может быть, даже не возникло. Кровь конечно. Я валяюсь в луже крови. В огромной луже. Лужище...
   Стоп! Неужели с меня столько натекло?
   Тут с трибун стали доноситься редкие выкрики, количество которых с каждым ударом сердца все увеличивалось. И не прошло десятка секунд, как снова поднялся нечленораздельный рёв. А потом, наконец-то шевельнулся монстр.
   - Эй! И долго ты будешь изображать дохлую лягушку? - раздался над ухом голос Тура.
   Осторожно приоткрыла один глаз, перед этим я их сильно зажмурила, ожидая, что оживший осьминог начнет меня жевать.
   Слуховые рецепторы не обманули. Надо мной действительно склонился охотник. При этом руками он тянул вверх крокодилью морду монстра.
   - Давай скорее, выбирайся! - нервно рявкнул дроу. - А то боюсь, кобольды быстро придут в себя, и тогда нам не поздоровится.
   Картина, представшая перед глазами, поражала своим сюрреализмом: мы с Туром стоим на арене, а за высоченной оградой беснуется толпа подземных жителей, пытающихся снести ими же воздвигнутый забор или хотя-бы преодолеть его. К счастью, давку они создали такую, что даже страшно представить, что там творится. Ну а Горт, он просто валяется бездыханной тушкой, разрубленный практически пополам. И именно с него и вытекло море крови.
   - Вау! Чем это ты его так? - обалдело уставилась я на парня-ваншотера. Подобное издевательство над зверушкой, да ещё и проделанное, явно, одним ударом, явно предусматривало наличие у скромного охотника с окраинных земель не слабой вундервафли в виде секретного убер-скила или мега-пушки.
   - Быстрее, Ти, уходим! - уклонился от ответа сородич и обеспокоенно посмотрел на не испытывающих к нам нежных чувств свидетелей казни.
   Решётка, под весом многочисленных, налегающих на неё телес, и в самом деле уже угрожающе раскачивалась и поскрипывала.
   Мы опрометью бросились к реке. Кто-то из обслуги наконец-то опомнился и попытался нас остановить, заперев ворота, сквозь которые на арену попал Горт. Но к сожалению, не нашему, эта преграда была рассчитана на организмы гораздо большего размера.
   Проскочив между огромными каменными колоннами, я нырнула в прохладную воду подземной реки. Течение тут же нежно подхватило и понесло в темноту. Эльф, не задерживаясь, последовал за мной.
  
  
   Глава 30
   - Выплывай к другому берегу! - пророкотал Тур, стараясь перекричать шум воды. - Если затянет в подводный грот, можем не выбраться!
   Киваю ему, мол, уяснила, и начинаю отчаянно барахтаться, борясь с течением. Преодолеть его удаётся не сразу, однако потом приноровилась и, гораздо медленней, чем хотелось бы, но всё же погребла к противоположной стороне пещеры.
   Разработчики не поскупились и наваяли реку шириной метров тридцать. И плевать, что та располагается внутри горного хребта. Поток неимоверно сильный! Благо нет ни торчащих из-под воды камней, ни порогов, ни даже резких поворотов. Прям скоростное шоссе какое-то!
   Когда я, наконец, форсировала реку и добралась до намеченной цели, оказалось, что зацепиться там за что-либо нет никакой возможности. Если поначалу у кромки воды маячило какое-то подобие узенького пляжа, то сейчас нас несло по настоящему тоннелю и глубина у его стен была приличной, - ногами до дна не достать.
   - Нет, тут нам не выбраться! - отплёвывая натёкшую в рот жидкость, сообщила я товарищу по несчастью.
   - Сам вижу! - донеслось в ответ.
   Что ж, остаётся одно - поддаться течению и плыть дальше. Вопрос в том, насколько наше купание затянется и хватит ли на это сил.
   Через несколько минут, чуткий слух зафиксировал изменение звукового фона. Шум воды стал немного громче, и в нем появились какие-то опасные, более басовитые нотки. Ещё спустя пару минут непонятный гул возрос до грохота, а потом нас вынесло в идеально круглую пещеру, озаряемую всё тем же вездесущим светящимся мхом.
   Но не успела я налюбоваться красотой и оглядеться, как наши с Туром тела закрутило-завертело стихией, словно в центрифуге.
   Никогда не задумывались, как чувствует себя дерьмо, спускаемое в унитаз? Мне как-то довелось прокатиться на одной замысловатой горке, имевшей в народе именно такое название. Суть развлечения сводилась к тому, что тебя сначала разгоняет по крутой темной трубе, а затем, на выходе из неё, ты попадаешь в цилиндрическую конструкцию с дыркой внизу. Счастья, помню, был полный купальник! Так вот. Нынешний аттракцион был куда круче, как по размерам, так и по ощущениям.
   Если в аквапарке продолжительность адреналин-раша не превышала нескольких секунд, то здесь меня крутило и мутило минут десять. Однако и после гигантской центрифуги "веселуха" не закончилась. Исполинский слив вёл в систему подводных пещер, по которым нас с Туром, словно щепки, утаскивало все глубже и глубже.
   Перед глазами возникло невиданное ранее сообщение:
   BUFF_ID=0x52FE3511
   BUFF_TIME=180
   BUFF_TIME=179
   BUFF_TIME=178
   Судя по всему, таким образом, отображается задержка дыхания. Аж три минуты без воздуха - это конечно круто, но в текущих обстоятельствах не вполне ясно, восторгаться сему факту или же горевать? Ведь протяжённость подводной части пещер неизвестна. Хорошо, если они простираются на десятки километров, а вдруг вот-вот закончатся? Тогда у меня всего сто восемьдесят секунд, плюс небольшой резерв времени, пока закончится ХП...
   Поток крутил, подбрасывал, ловил, прикладывал о каменные стены и вновь швырял. К счастью "труба" оказалась гладкой, иначе нас бы прикончило, ещё до того, как стали проявляться признаки удушья.
   BUFF_TIME=3
   BUFF_TIME=2
   BUFF_TIME=1
   Все. Конец. Вода, хлынула в лёгкие, чернота перед глазами подёрнулась красными вспышками, в ушах застучала кровь:
   SET D_BUFF_ID=0x53FE3612
   ...
   HP=1550
   HP=1540
   HP=1530
   ...
   Так, каждую секунду утекает по десять очков жизни. Значит, ещё побарахтаемся! Судьба дарит аж две с половиной минуты! А это - целых сто пятьдесят дополнительных секунд... агонии!
   Но неумолимый поток всё тащит, всё крутит, всё бьёт.
   ...
   HP=150
   HP=140
   HP=130
   ...
   Чёрт, но мне же нельзя умирать! Никак же нельзя! Нутром чую. Помнится, Монов просто не рекомендовал это делать, но сейчас я откуда-то ЗНАЮ, что лично для моего персонажа заигрывание со смертью чревато чем-то очень-преочень серьёзным. Проклятье, какая же я легкомысленная дура! Почему не прислушивалась к советам старших? Ради чего постоянно так рискую?
   Эх, прощай, Тур! Прощай, Тамир! Прощайте, Ири и остальные. Даже, вредный Денис Егорович, прощайте! И, конечно же ты, Лёшка, прощай и не поминай лихом! Завещаю тебе свою кошку Аську и диск Шакиры...
  
  
   Боже, какая только ерунда в голову не лезет!
   Неожиданно, по глазам резанул яркий солнечный свет, а полет по узкой трубе тоннеля превратился в свободный.
   UNSET D_BUFF_ID=0x53FE3612
   Как все просто в виртуальном мире - едва очутишься на открытом воздухе и уже не считаешься утопающим. А я, кстати, в данный момент пребываю на самом, что ни на есть открытом. Я ЛЕЧУ, МАТЬ ВАШУ! Лечу с двадцатиметровой высоты!
   - И-и-и-и-и!!!
   Мой визг был нагло прерван громким "бултых". Короткий авиаперелёт закончился очередным погружением в ненавистную H2O. Слава всем богам Ала-Арна, на сей раз ненадолго. Я вынырнула и, громко отфыркиваясь, быстро погребла к такому манящему твёрдому берегу.
   За спиной раздался скромный, по сравнению с моим, вопль, громкий всплеск, а за ним над озерцом понеслись громкие нецензурные выражения. Тур по-своему выражал восторг по поводу окончания тёмноэльфийской "Одиссеи Кусто".
   Выбравшись на сушу, я рухнула спиной на белоснежный песок, и невидяще уставилась в высокое голубое небо. М-да, хоть в привычной форме физическая усталость в игровом мире и отсутствует, но это затянувшееся приключение вымотало морально не хуже, чем разгрузка вагона с углём.
   Рядом свалился Тур. Некоторое время мы лежали и просто таращились в пространство. Говорить или делать что-либо совершенно не хотелось.
   - Держи! - наконец-то нарушил тишину приподнявшийся эльф, и мне на живот свалился, сперва мокрый рюкзак, после перевязь и последним деревянно стукнул о пряжку ремня лук.
   - Почему сразу не забрала? - ворчливо заметил он, - думаешь, легко было плыть с твоими шмотками?
   - Турчик, ты мой спаситель! - радостно взвизгнула я, вскочила и расцеловала обалдевшего парня. - А я уже думала, что все пропало! Спасибо! Спасибо тебе ОГРОМЕННОЕ!
   - Да, ладно, чего уж там, - смущённо пробасил он.
   А за то, что от монстра спас, отдельное спасибо! - подложила благодарить я.
   - Ну-у..
   - Колись давай, чем ты его все-таки отоварил? Я обомлела, когда увидала! Почти пополам перерубил!
   - Ти, вообще-то это ты его убила.
   - Я?!
   - Угу.
   - Шутишь? - недоверчиво прищурилась я. - Не хочешь секрет раскрывать, так и скажи.
   - Честное слово, Ти! Да у меня и ничего подобного и нет, чтобы вот так...
   Внимательно всмотревшись в глаза собеседнику, я не обнаружила там и следа лукавства.
   - Хм, допустим, - промолвила я, вызвала в сознании события недавней стычки с гигантским подземным осьминогом и в замедленном режиме несколько раз прокрутила последние моменты сражения.
   Загадка разрешилась достаточно быстро и до безобразия просто. У простейшего магического щита, которым я воспользовалась, кроме известных недостатков, есть ещё одна не очень удобная особенность, из-за которой маги стремятся, как можно быстрее изучить более совершенные плетения. Оно всегда сориентировано в той плоскости, в которой было сформировано. То есть, для того, чтобы изменить угол наклона отражающей поверхности, требуется перестраивать заклинание. Конечно, если долго практиковать подобный приём, то сделать это можно довольно быстро. Но, все равно, потребуется затратить какие-то мгновения на обдумывание и, собственно, само действие. А если, например, ты в это время немного недееспособен? Со мной тогда, как раз и приключилось последнее. Я ещё не успела отойти от встречи с металлическим забором и пребывала в шоковом состоянии. А о том, чтобы прикрыться от летящей сверху туши даже не помышляла. Собственно, даже отползти в сторону не могла. Руки, ноги практически не слушались. Первым ударом противник сбил меня наземь, но плетение не развеялось. Привязка к телу у защиты сохранилась, а вот положение в пространстве осталось вертикальным. Моб, решивший расплющить противника, подпрыгнул на несколько метров и... приземлился точнёхонько на кромку щита, толщиной в несколько молекул! Ни у одного меча нет такой идеальной заточки. Ну а уж сила удара тела весом в несколько сот кило, да помноженное на ускорение свободного падения... Финал очевиден.
   Нда-а-а-а. Вот так поворот. Страшнее баффера зверя нет. Хи-хи.
  
  
   Глава 31
   Замёрзнуть и заболеть после долгих водных процедур ИскИн нам не позволил (хвала очередной игровой условности!). За пару минут насквозь промокшая одежда высохла, а где надо отутюжилась, внутреннее напряжение исчезло, настроение улучшилось, и я, наконец-то, соизволила оглядеться.
   Собственно, смотреть особо было не на что. Густые клубы желтоватого тумана не только скрывали местность, но и скрадывали окружающие звуки. Даже шум водопада едва слышался.
   И всё же, несмотря на близость озерца, свежести не ощущалось. Воздух был густым, влажным, наполненным тяжёлым гнилостным запахом болот.
   - Топи рядом, - подтвердил мои подозрения Тур.
   Туман накатывал волнами. Иногда видимость составляла несколько десятков метров, а иногда и собственной вытянутой руки было не разглядеть. Прибрежный песок сменился мелкой галькой, ту постепенно вытеснил сочный ковёр зелени, а чуть позже под ногами и вовсе зачавкала насыщенная влагой почва.
   - Куда дальше? - обернулся и снова попросил скорректировать курс, шагающий первым следопыт.
   Я достала принадлежащие пропавшим охотникам вещи и сплела поисковое заклинание, наводящееся на главную цель нашего похода. В этот момент туман немного поредел, открывая заболоченную равнину. Черные, скукожившиеся деревца, поблёскивающие масляные лужи, густая осока по колено.
   - Туда, - указываю подбородком направление в самую топь.
   И без того кислое лицо спутника, стало ещё мрачнее.
   - Не могли они по доброй воле туда пойти, - со вздохом пробурчал он.
   - Потому что вы на тварей только вблизи гор охотитесь? - уточнила я.
   - Да. Так безопаснее. Сюда они наведываются, как правило, поодиночке. Тогда как там, - эльф вскинул руку в сторону равнины, - их уйма!
   - Ясненько. Так а сюда, как часто забредают?
   Тур пожал плечами:
   - Трудно сказать, но довольно часто. Удивительно, что мы с тобой ни одной ещё не увидели.
   С болот доносились всплески, взрыкивания, свист и шипение, но, на мой неискушённый взгляд, все это, действительно, было относительно далеко. О чем я и поспешила сообщить охотнику.
   - Так это же хорошо?
   Но собеседник не прекращал хмуриться.
   - В этом тумане со звуками химеры знают, что творится. Рядом может зареветь огромный монстр, а ты его едва услышишь, зато твои шаги будут разноситься на сотни метров вокруг, - сказал он.
   - Ну а как же эльфийская походка? - отмела я последнее утверждение.
   - Эти болота прокляты. Тут какая-то странная магия, - обломали меня, - даже самую лёгкую поступь отчётливо слышно.
   - И что? Дальше совсем никак не пройти?
   - Никто до сих пор не смог, - покачал головой Тур, - все, кто пробовал, сгинули в этом тумане.
   Я уселась на небольшой валун и, задумавшись, забарабанила по нему пальцами. Судя по заклинанию поиска, разыскиваемые находятся где-то в гиблых топях. При этом проводник утверждает, что по доброй воле местные туда не ходят, а если ходят - то однажды и потом уже не возвращаются. Это плохо.
   Живы ли те, кого мы ищем? Неизвестно. Поисковая магия сработает и на мёртвых. Главное - чтобы тела были целы. Так что тут пока неопределённость.
   Размышляем дальше. Если это квест, а я уверена, что это квест, то обнаружить потеряшек желательно в любом случае. Найти и принести личные вещи, а то и предсмертные записки, найденные в руках трупов, передать родным. Это классика.
   И опять возвращаемся к началу. Как пройти по территории, которая считается непроходимой?
   Впрочем, кто сказал, что совсем уж непроходимой? Дроу, которых мы выслеживаем, как-то же туда проникли. И довольно далеко зашли. Правда, вероятнее всего, померли при этом. Хотя, может они не сами, а их туда кто-то утащил? Кто-то большой и страшный, в гнездо, чтобы попозже сожрать. Возможно, уже бесчувственными.
   Думай, блондинка, думай! Голова у тебя не только, чтобы в неё есть. Ещё и причёски можно делать. И Серьги в ухи... Так, тпру-у! Чёт, меня не туда занесло.
   Итак, попробуем мыслить логически.
   Вводная один. Мой расчётный левел по сравнительным данным Ала-интерфейса и некогда прочитанной в игровом вики информации - приблизительно пятьдесят второй-пятьдесят третий.
   Вводная два. Если мне выдали данный квест, значит, как минимум по уровню, подхожу. Это, в свою очередь, означает, что мой персонаж должен обладать необходимыми для прохождения данного задания характеристиками и навыками.
   Вводная три. Что там Тур говорил? Со звуками тут бардак, и твари этим пользуются для выслеживания добычи и маскировки? Так почему-бы и нам не взять данный факт на вооружение? Помнится у дроу-бафферов 50+ открывается заклинание "Плащ тени", превращающий состоящих в группе игроков в стелсеров.
   Да, это всё хорошо, только в арсенале умений Тинувиэль ничего подобного нет. Более того, только теперь я осознала, что, будучи в столице совершенно не озаботилась поиском наставников по магии. Вместо этого сразу рванула в Академию, даже не подумав, что обычные игроки вряд ли пожелают терять кучу времени на подобную волокиту, они захотят всё и сразу.
   Охо-хо, слишком уж я вжилась в окружающий мир. Де ещё эксперименты с интерфейсом, химеры этих админов забери.
   Ладно, что сейчас делать-то?
   Снова побарабанила пальцами по камню, на котором сидела.
   Тур не мешал думать. Терпеливо ждал, пока созрею до чего-нибудь конкретного. Кажется, даже, придремал.
   - Так! - решительно заявила я встрепенувшемуся Туру (ну точно дрых!). - Маг я, в конце концов, или где?!
   - Маг, - осторожно поддакнул ничего не понимающий охотник.
   - Совершенно верно! Зря я, что ли в академии попу отсиживала? Зря, что ли все эти формулы и конструкты учила?
   - Нет, наверное, - не очень уверено проблеял парень.
   - Правильно! Не зря! - пафосно воскликнула я и припечатала: - Устроим штурм!
   - Чего? - отвесил челюсть Тур.
   - Не "чего", а "какой"!
   - Какой?
   - Мозговой!
   - А может не надо? - заморгал совсем сбитый с толку товарищ. - Мне мои мозги ещё понадобятся.
   - Надо, Турчик, надо! - категорично возразила я, но тут же успокоила: - Да ты не переживай, твои мозги мы штурмовать не будем. Моими обойдёмся.
   Обрадованный парень промолчал, но продолжил коситься на меня с подозрением.
   А я снова уселась на облюбованный камень, переплела конечности и погрузилась в умственную деятельность.
   Согласна, с точки зрения психической адекватности, моё поведение выглядит более, чем странным.
   Хорошо иметь абсолютную память. Переменные запоминаются в любых количествах. И сложные уравнения решаются на раз-два. Что в школе, что в универе - математика никогда не была моим любимым предметом, а тут щелкаю примеры, как орешки, видно какую-то вспомогательную область серого вещества "морской свинки" задействовали админы, когда подключали Ала-интерфейс. Случайно, или так надо было, поди разбери. Да и вряд признаются.
   Когда накидала общую концепцию будущего заклинания, перешла в конструктор. В нём сходу начала крутить-вертеть параметры, строить графики, моделировать условия. Вроде подогнала, но есть один неучтённый фактор - туман. Как он повлияет на окончательный результат не вполне ясно. Нужно экспериментировать.
   То, что вскоре склепала фактически на коленке, конечно, не являлось "Плащом тени" с его невидимостью, однако распространение звуковых волн в радиусе трёх метров должно гасить. Нам с Туром этого достаточно. А от посторонних глаз как раз скроет туман...
   Выхожу из режима конструирования и... шарахаюсь в сторону. Передо мной стоит Тур и с озабоченным лицом машет рукой перед глазами.
   - Ты ч-чего!? - вскрикиваю нервно.
   Парень тоже от неожиданности дёргается, краснеет и мямлит:
   - П-прости. Ты просто сидела совершенно неподвижно. Я уж подумал, штурм не удался.
   - Какой штурм?
   - Ну... мозговой.
   - Не мели чепуху. Это ж просто образное выражение.
   - Образное? - Чешет затылок эльф. - А что оно означает?
   - Оперативный метод решения проблемы на основе стимулирования творческой активности, при котором участникам обсуждения предлагают высказывать как можно большее количество вариантов решения, в том числе самых фантастичных, - без запинки выпалила я и сама испугалась.
   Бедолагу Тура вообще замкнуло.
   - Короче, это просто тщательное обдумывание и поиск решения какой-то проблемы. Понял?
   - Ага, - неуверенно кивнул парень.
   - Вот и ладушки. А теперь айда проверять результат!
  
  
   Глава 32
   Легко сказать, да непросто реализовать. Атмосферное явление, образованное мельчайшими частичками водяного пара, оказалось весьма коварным.
   Эксперимент с глушащим исходящие звуки куполом проистекал отлично, пока туман не сгустился и не обернул нас с Туром своим густым покрывалом. В результате звуковые колебания волшебным образом исказились, и вместо того, чтобы поглощаться заклинанием, шум наших шагов отражался от стенок купола, усиливался, снова отражались и так до бесконечности. Через считанные секунды нас оглушило так, будто мы попали под гигантский колокол в пасхальное воскресенье.
   Плетение было в экстренном порядке развеяно, а "лаборанты" срочно ретировались на исходную, пока порождённая в ходе их опытов какофония, не приманила болотных тварей со всей округи.
   И кстати, мы вовремя убрались! Монстров, в самом деле, набежало-наползло видимо-невидимо. Некоторые, кажется, даже устроили потасовку за право первыми попортить шкуру предполагаемый добычи. И может и от досады, виновников "торжества" ведь так и не обнаружили. Ревело, ухало, свистело и шипело больше часа. И только когда все "гости" разошлись мы приступили к следующей фазе испытаний. К тому моменту второй релиз "Болотной тишины", как я обозвала своё изобретение, был готов.
   - На этот раз не будет гудеть голова от твоей магии? - выказал надежду Тур.
   - Это все туман, - перевела я стрелки. - Однако, думаю, знаю, как исключить его влияние.
   - Так думаешь или знаешь? - нервно задёргал ушами эльф.
   - Думаю, что знаю! - заявила я. - Нужно просто не дать клубам волшебной взвеси проникнуть в зону действия моего колдовства. Чтобы исключить конфликт версий, понимаешь?
   - Э-э... - неуверенно проблеял Тур, но я восприняла это как "да" и принялась с энтузиазмом кастовать.
   Увы. Второй блин тоже вышел комом. Я не учла, что волшебный Туман (именно с большой буквы) по факту не является атмосферным явлением, а представляет собой настолько сложную и плотную магическую структуру, что материализовался в физическом мире. Эта субстанция по капле просачивалась сквозь защитные барьеры, проступала из-под влажной почвы, и, в конце концов, все-таки начала ломать контролируемые мной процессы. Хуже того, когда ситуация стала критической, выяснилось, что мы успели довольно далеко отойти от спасительных скал, и убегать пришлось очень быстро и очень долго.
   Однако унынию не удалось поселиться в моей душе. Едва мы отдышались, в голове созрел новый план.
   - Что ж, отрицательный результат - тоже результат! - заявила я и взглянула на товарища: - Продолжим веселье?
   - Что-то начинаю сильно недолюбливать магию, - отозвался тот, явно не разделяя моего оптимизма. Но перечить не стал.
   - Местные монстры с тобой солидарны, - улыбнулась я, кивнув в сторону топей.
   Последняя прогулка действительно сильно возмутила болотную фауну. Потому что даже спустя два часа некоторые её представители рыскали неподалеку, в поисках наглых нарушителей спокойствия. Наиболее сообразительные и вовсе подбирались под скалу, на которой мы прятались и пялились на нас.
   Помимо гигантских многоножек, жуков, личинок, пиявок и других насекомых, попадались крупные рептилии и земноводные, представленные опасными анакондами, зубастыми ящерами, бронированными тритонами, и покрытыми ядовитой слизью жабами. К счастью, лезть за нами никто не пытался, хотя многие бы смогли. Видимо по скале как раз проходила граница ответственности, пересекать которую мобам Топей не позволяла некие прошитые в их запрограммированный мозг директивы.
   Зато мы с Туров вполне могли раздавать тумаки. Сообща нам даже удалось подстрелить одну такую лягушку-попрыгушку размером со взрослого гризли. Когда, наконец-то, фауна успокоилась, и мы смогли безбоязненно спуститься на грешную землю, охотник первым делом извлёк из своего походного мешка набор забавных скребков и щёточек, и ловко начал набирать в небольшие баночки покрывающую кожу амфибии вязкую слизь.
   - Зачем тебе эти сопли? - брезгливо поинтересовалась я.
   - Пять золотых за одну алхимическую меру! - последовал мгновенный ответ знатока рынка редких магических ингредиентов.
   - Ого! - удивилась я, прикинув, что в одной такой баночке поместится десяток мер.
   С жабы удалось собрать две ёмкости слизи, что в общей сумме сулило принести сотню голды. Парень жадничать не стал, поделил добычу пополам.
   Кроме этого, в луте присутствовала какая-то непонятная железяка, по словам Тура тоже весьма недешёвая. И крупный, размером с виноградину жёлтый булыжник, увидев который, следопыт чуть ли не запрыгал:
   - Тинувиэль, смотри, это же жабий камень!
   - И? Чем он ценен? - не оценила я восторга напарника.
   - Ты что! Это же редчайшая вещь! С его помощью можно спастись в смертельной ситуации.
   - Каким образом? - уже более заинтересованно взглянула я на невзрачный камешек.
   - Ну, сам я правда никогда не видел, но старшие рассказывали, что с его помощью можно, мгновенно перенестись в другое место и таким образом избежать опасности.
   Оп-ля! Вот тут меня заел профессиональный интерес. Мои опыты с телепортацией пока ещё топтались на месте. Крохотный прогресс был, но пока я работала лишь с неживыми объектами и перемещая их в пределах столицы. А тут такая удача, природный артефакт!
   - И как далеко он перемещает? Других пассажиров с собой брать можно? А как задавать направление прыжка?.. - вопросы посыпались из меня как горох из худого мешка.
   Бедняга Тур только непонимающе хлопал ресницами. Единственное, что удалось из него выжать, это то, что направление и дальность телепортации случайны, а о возможности группового переноса он никогда не слыхал.
   Зато я узнала, что Великие Мангровые Топи - единственное известное место в Ала-Арне, где можно разжиться подобным итемом. А ещё то, что шанс выпадения жабьих камней настолько редок, что даже в академической библиотеке мне не попалось никаких упоминаний о них.
   Мельком взглянув на подарок судьбы в магическом зрении, я поняла, что с наскоку его плетение не распутать, и самым наглым образом конфисковала экспонат в личное пользование, с клятвенным заверением вернуть владельцу, как только разберусь в механизме действия артефакта.
   Впрочем, парень не особо сопротивлялся и без вопросов отдал находку. Он наскоро сплёл из кожаного шнурка для него крошечную авоську, поместил туда жёлтый шарик, завязал концы шнурка у меня на шее и проинструктировал:
   - В случае опасности просто сильно сожми его в ладони. А возвращать не надо.
   - Спасибо конечно, - смутилась я, - но ведь...
   - Это подарок!
   Судя по редкости и полезности камня, стоил он не меньше похожего по размерам бриллианта. Так что я решила всё равно вернуть вещицу, как только решу проблемы с телепортацией.
   Попытка номер три оказалась успешной и плавно переросла в старт экспедиции вглубь проклятой локации. Пришлось, конечно, прилично повозиться со структурой гасящего звук заклинания, прикручивая к ней дополнительный блок обратной связи, чтобы тот поглощал паразитные колебания воздуха внутри самого купола. Но, слава мне, такой умнице, получилось!
   И вот уже более часа мы топаем по унылой пропитанной водой плоской как стол поверхности. Пейзаж разбавляют изредка выступающие из густых клубов тумана чахлые стволы с густыми широколиственными макушками и причудливыми корнями-ходулями, приподнимающими деревья над поверхностью. Это и есть мангры. Движемся, естественно, не по прямой, а обходя глубокие и топкие места. Охотник приглядел пару растений поровнее и просто выдернул их из хлипкой почвы. Несколько взмахов топорика и вот уже готовы два довольно длинных и прочных шеста, которыми можно проверять дно или использовать как опору в случае попадания в трясину.
   Болотная живность на нас теперь совершенно не реагировала. Пару раз расплывчатые тени мелькали в нескольких десятках шагов, но не задерживались и пробегали дальше по своим мобьим делам.
   Неожиданно почва пошла вверх, хлюпающая грязь под ногами исчезла, и мы взобрались на довольно большой холм. Очень кстати.
   - Привал? - предложила я Туру, когда мы достигли вершины.
   Монотонная ходьба и однообразный пейзаж всё же утомили. К тому же надоело топать по колено в воде. Ощущение сырой обуви и холодных ног, программисты передали весьма точно. Растительности на этом "оазисе" хоть никакой и нет - поскольку почва здесь твёрдая, как камень - зато очень даже сухо.
   Возможно, более опытные путники обратили бы внимание на подобное несоответствие - пресыщенный влагой воздух и сухая, растрескавшаяся как в безводной пустыне, земля, но нас с Туром данный факт не насторожил.
   - Благодать, - блаженно протянул следопыт, вытянувшись во весь рост прямо на плоской вершине.
   Я прилегла рядышком, повторив позу напарника.
   - Далеко нам ещё идти? - лениво поинтересовался спутник.
   - Не знаю, - пожав плечами, так же неохотно ответила я. - В этом тумане заклинание поиска как-то криво работает. Указывает теперь только направление на цель, а расстояние - величина неизвестная.
   - Жаль.
   - Ну хорошо, хоть так. А то бы вообще наощупь искать пришлось.
   - Не, я хотел сказать, что ты летательных заклятий не знаешь. В раз бы донеслись до нужного места, а не плелись по этим проклятым топям.
   - Было бы не плохо, - мечтательно вздохнула я. - Но, к сожалению, ничего подобного в библиотеке академии, я не встречала. Да и затратное это, наверное, по расходу энергии дело. Если и получиться взлететь, то вряд ли надолго. Хотя, скорее всего наработки какие-то есть, просто они не получили дальнейшего развития из-за бесперспективности.
   - Да-да, что-то должно быть. Я вот, например, слышал, что некоторые маги могут с высоких скал летать. И довольно далеко, - помолчав несколько минут, выдал парень.
   - Да? Любопытно. Но всё равно левитация парения и левитация полёта не одно и то же. Те маги просто медленное планируют вниз. А нам бы вверх научиться. Хотя, умение быстро и без последствий спускаться с большой высоты, - бесспорно, тоже очень полезная вещь. Нужно будет обязательно выучить.
   Некоторое время мы просто лежали, наслаждаясь покоем.
   - А ты заметила, что этот холм тёплый? - неожиданно спросил Тур.
   - Угу, потому-то и сухой, - промычала я, не размыкая век, и провела ладошкой по шершавой поверхности островка, скорее даже горячей, но всё равно приятной, особенно после болота и ледяных вод подземной реки. Эх, просто сказка!
   - Хм, знаешь, что-то мне этот бугор разонравился, - внезапно объявил следопыт и решительно поднялся. - Пойдём-ка отсюда скорее!
   - Ты серьёзно? - опешила я и уселась глядя на собеседника снизу вверх.
   - Да. Что-то у меня плохие предчувствия.
   - Ну, ладно, идём, - нехотя выдохнула я и начала было подниматься, как холм под ногами вдруг вздрогнул. Да так сильно, что меня снова повалило на спину
   - Тур! - взвизгнула я. - Что это?!
   Толчки следовали один за другим, не давая принять вертикальное положение.
   - Это Туманник, Ти! Мы, взобрались на туманника, химеры его подери!
   - Что еще за "туманник"?! - беспомощно проскулила я, борясь с ходящей ходуном почвой.
   - Стражи Мангровых Топей! Истинные хозяева этих проклятых болот! Именно они укутывают здесь всё химеровым туманом. Я всегда считал, что это бабушкины сказки и страшилки для детей! - проорал охотник, пытаясь удержаться на ногах. - Попытайся добраться до края! Скорее, пока он не раскрыл пасть!
   Парень пытался обрести равновесие долго, но, в конце концов, тоже не устоял, упал и при этом придавил меня сверху. А потом земля разверзлась, и мы полетели в бездну.
   Точнее полетели бы, если бы не шест Тура, который он успел схватить. Двухметровая жердь упёрлась своими концами в противоположные края образовавшейся трещины. Дроу повис на ней, уцепившись одной рукой. Второй успел схватить визжащую меня.
   - Ту-у-ур, мы упадём! - с ужасом предрекла я, пялясь в утыканную каменными зубами глотку.
   Сначала в глубине стояла кромешная тьма, затем забрезжил слабый жемчужный свет, который накатывался, словно скорый поезд мчал из глубины тоннеля. Явление сопровождалось тихим рокотом, который нарастал по мере приближения непонятного марева.
   - Блин, а это ещё что?
   - Держись! - крикнул Тур и крепче вцепился в нашу малонадёжную "спасительную соломинку".
   Снизу ударил поток гнилостного воздуха и всё вокруг затопил непроглядный туман. Такой густой, что даже кончика собственного носа не видать.
   - Ту-у-ур, - тихонько проскулила я.
   - Спокойно, Ти, сейчас попробую нас вытащить.
   Чувствую, как жилы на руках парня вздулись. Он хочет подтянуть меня выше. Однако незакреплённая деревяшка постоянно норовит провернуться и заставляет следопыта все силы тратить на то, чтобы удержаться.
   - Жабий камень! Ти, используй жабий камень! - велел эльф.
   - Нет! Я не брошу тебя! - замотала головой.
   Мысль о том, что из-за меня погибнет ещё один житель Туманной Долины, невыносима.
   - Да, тише ты! - шикает он. - Не дёргайся! А то сорвёмся!
   - Тур, я тебя не оставлю! - повторяю я.
   - Нет! Я не удержу двоих! Спасайся!
   - Но как же ты?
   - Если у меня будут свободны обе руки, то сумею выбраться, - заверил эльф.
   Умом-то понимаю, что он прав, но всё равно бросить его тут одного кажется предательством. С другой стороны, если воспользуюсь телепортом, то у обоих появится шанс.
   - Уверен?
   - Да, Ти, только быстрее.
   - Хорошо, - сдалась я. - Но пообещай, что как только выберешься, сразу же возвратишься в посёлок. Не знаю, куда меня саму забросит, но тоже постараюсь как можно быстрее добраться туда.
   - Давай уже, - прохрипел Тур, который явно держался из последних сил.
   Я потянулась к шнурку на шее и извлекла из-за ворота трофейный камешек. Пальцы крепко прижали его к ладони. Кулак мягко осветился голубым. Резкий зуд пробежал от руки по всему телу. Свет разгорался. Зуд нарастал. Через несколько секунд от него заломило зубы, а кости черепа противно завибрировали, отдавая слабым жужжанием в ушах. Казалось прошла целая вечность, но в действительности не более трёх-четырёх секунд. Яркая вспышка ослепила, окатила, обожгла. В какое-то мгновение вдруг оказалось, что меня больше никто не держит, и я с воплем рухнула вниз...
   Полет оборвался так же внезапно, как и начался: Снизу раздался всплеск, ноги погрузились в жидкую грязь (опять!), я не удержалась и свалилась в воду, окунувшись с головой. Вынырнула, отплевалась, пофыркала. Поднялась. Огляделась.
   Взгляд привлёк замаячивший впереди огонёк. Спустя миг я узнала его. Видела когда-то на картинке. Это йу-эллин - маленький болотный дух. Крохотное создание кружит перед глазами, то отлетает на несколько метров вперёд, то, повисев десяток секунд в отдалении, возвращается назад и снова начинает выплясывать передо лицом. Такое впечатление, будто зовёт за собой.
  
  
   Глава 33
   Аномальная местность вокруг совершенно незнакома. Толстые, в несколько обхватов, древесные стволы, не в пример тем, что до этого попадались нам с Туром, теряются в плотном тумане. Но туман тоже не тот. Он не стелется по земле. Нижняя кромка его начинается в паре метров над головой. Однако от этой хляби то и дело отделяются огромные сырые куски и, плавно снижаясь к земле, растекаются по ней грязно-жёлтыми кляксами. Под ногами хлюпает болотная жижа, перемешанная с прелыми листьями.
   Кругом один и тот же безрадостный можно даже сказать мрачный пейзаж, глядя на который становится совершенно безразлично, куда идти. А если направление не важно, то почему-бы и не принять приглашение крошечного сгустка эктоплазмы?
   Зеленоватый огонёк танцует где-то впереди между стволами. Вокруг ни звука, кроме лёгкого шороха моих шагов - сырая хмарь над головой глушит звуки не хуже толстого ватного одеяла. Воздух жаркий, влажный, как в тропическом лесу. Где я?..
   Удивительно, столько часов бреду по заболоченному лесу, а ничего не меняется. Может злой дух водит меня кругами?
   Решаюсь отклониться от маршрута. Делаю шаг в сторону. И тут же, где-то вверху, возникает тревожащий подсознание и быстро нарастающий шум. Едва успеваю отскочить и прижаться к заросшему толстым слоем бурого мха дереву, как из туманной пелены вылетает огромное бревно. Со страшным чавканьем и фонтаном грязных брызг оно вонзается в податливую почву, всего в нескольких сантиметрах от того места, где только что топтались мои ноги. Однако!
   Следующие две попытки проигнорировать указания призрачного навигатора завершаются похожим образом. Тут уж и глупец поймёт, что сворачивать с проторённой тропы не стоит. Ладно, урок усвоен. Пойдём, куда велят...
   Время - странная субстанция. Стоит увлечься чем-то интересным, и оно несётся со скоростью сверхзвукового лайнера, словно в ускоренной съёмке, перематывая стрелки, перещёлкивая цифры и оставляя в душе недоумение о своей скоротечности. А вот сейчас, среди однообразных замшелых древесных великанов, время подобно противному слизню. Слизню, ужасно медленно перемещающемуся с одного края гнилого листочка на другой и оставляющему позади себя тягучий зловонный след. След, в котором я барахтаюсь, увязнув, кажется, навсегда...
   Чуждый, выбивающийся из общей картины звук прогремел в ватной тишине, как выстрел! Замерев и обратившись в слух, с облегчением понимаю, что это всего лишь песенка. Странно. Кто-то неподалёку то ли насвистывает, то ли напевает простенькую мелодию.
   Хм, и судя по всему, йу-эллин ведёт меня именно туда!
   Этот туман, как и тот, что в Мангровых Топях (хотя не исключено, что нахожусь на той же самой территории, просто телепорт забросил меня чуть дальше), каким-то непостижимым образом искажает распространение звуков. Он то глушит его, то наоборот усиливает до такой степени, что определить точное расстояние до таинственного источника музыки невозможно.
   Вскоре местность под ногами пошла чуть-чуть в гору. Ну, наконец-то! Хоть какое-то разнообразие! Чавкающая жижа сменяется мягким буро-коричневым ковром гниющих листьев. Деревья неожиданно расступаются, и моему взору открывается небольшая идеально круглая полянка-холмик. Ага, учёная, уже! Однако сильно включить своё подозрение насчёт её природы не успеваю, отвлёкшись на то, что находится в центре холма. Точнее кого!
   На тянущейся в бездну туманного неба цепи закреплена ржавая клетка. Внутри, сидя спиной ко мне и свесив ноги сквозь прутья, грустно насвистывает человек. Лица его ещё не видно. Однако этот особого покроя камзол из чёрного бархата с золотыми оборками, сейчас почему-то сильно изорванный и перепачканный грязью, мне хорошо знаком!
   Порхающий впереди болотный дух вдруг вспыхнул яркой искоркой и, с глухим хлопком, исчез. Наверное, существо посчитало свою миссию выполненной и перенеслось в иное, известное только бестелесным созданиям измерение.
   Находящиеся на грани восприятия колыхание воздуха не ускользнуло от внимания узника. Он резко подскочил, затравленно обернулся, а как только наши взгляды встретились, вновь вздрогнул. Паника в глазах человека сменилась приятным удивлением, которое, впрочем, тут же вытеснил первобытный страх.
   - Тая?! - практически беззвучно, шевеля одними губами, выдохнул он и отшатнулся. - Но ведь ты же...
   Недоговорив мужчина замолчал, продолжая пялиться на меня глазами-блюдцами.
   - Здра-а-асте, Денис Егорович! - тоже удивилась я неожиданной встрече с куратором в столь необычном месте. - А чего это вы здесь в клетке сидите?
   - Т-Тая? Это точно ты? - подозрительно поинтересовался архимаг.
   - А что? Нет уверенности? Забыли, как выгляжу? Так немудрено - столько времени не навещали, - набросилась я на несчастного сидельца, пытаясь выплеснуть на него весь тот негатив, что накопился в моей душе с момента нашей последней встречи.
   - Я-я-я я не мог... не знал... - проблеял мужчина и растерянно замолчал.
   - Ну конечно, то, что от меня такое продолжительное время не поступают отчёты - это же такая мелочь! Ну забила девушка на работу, да и химеры с ней! - продолжала я прессинг.
   - М...нэ...
   - А этот ваш жуткий новый интерфейс? Где вы откопали такое убожество? Вашим программистам руки оторвать нужно и в... в... засунуть в то самое место, из которых они и выросли. Вот! Скажите честно, эту чертовщину до меня хоть кто-нибудь проверял? Интересно, как вы собирались получать отзывы о работе тестируемого продукта, если даже чата ни хрена не предусмотрели, не говоря уже о возможности обращения в службу поддержки?
   - А-а-а...ч-чертовщину... д-да... И-и... п-ф, - промямлил что-то невнятное Монов, но я его снова невежливо перебила:
   - И вообще, что это за новые эксперименты без моего согласия?! Могли хотя бы предупредить. Что, блин, за антигуманные опыты? Да к вашему сведению, я же чуть от болевого шока не сдохла в том золотом шаре! Ну, чего вы молчите, как воды в рот набрали? Я вас спрашиваю!
   - Да потому, что ты мне слова вставить не даёшь! - наконец собрался с мыслями отмерший Гермилон и ринулся в ответную атаку: - Может, сначала поможешь мне выбраться из этой клетки?
   - Хм, - приложив указательный палец к губам, я критически осмотрела узника и узилище.
   Если заключённый, кроме потрёпанного внешнего вида, ничем не отличается от сохранившегося в памяти образа, то с клеткой всё гораздо интереснее. Она представляет собой абсолютно монолитную конструкцию без какой-либо дверцы или люка.
   - Кстати, а каким образом вас туда поместили? - полюбопытствовала я.
   Вместо адекватного ответа на меня обрушился поток слов и выражений, которые в приличных телепередачах принято заменять сигналом созвучным с названием математической константы, выражающей отношение длины окружности к её диаметру.
   - Ай-ай-ай, Де-нис Е-го-ро-вич, - с укоризной покачала я головой, - вы же приличный образованный человек!
   - Простите, Таисия, не сдержался, - пристыженно пробормотал заключённый ГМ, после чего несколько раз глубоко вдохнул, выдохнул и, чуть успокоившись, пояснил: - Дело в том, что в клетку я попал из-за одного п... плохого человека.
   - О как? Даже боюсь спрашивать, кто способен пленить представителя администрации. Хотя, пожалуй, догадываюсь. Один из ваших конкурентов?
   - Ты права, это дело рук моего коллеги, дьявол его раздери, - злобно проскрежетал архимаг, потом сменил мину на просительную и снова жалостливо пропел: - Таечка, помоги освободиться, пожалуйста.
   - Не поняла, вас что, админских полномочий лишили?
   - С чего ты вязла?
   - Тогда почему сами не выберетесь?
   Видимо вопрос был поставлен некорректно, так как из уст начальника вновь изрыгнулся поток лютых идиоматических проклятий (спасибо, хоть не в мой адрес, а на голову некоего господина Шаорова, но всё равно слушать не очень приятно), из которого я с трудом смогла вычленить основную мысль - способности архимага работали исключительно в пределах его крошечной решетчатой кутузки, а вот все внешние операции блокировались. Даже логаут не фурычил.
   - Ни о чем подобном я раньше не слышал, - почти всхлипнул Монов, - видимо этот гад Шаоров утаил часть документации.
   - Ну или просто прочитал её внимательно, а не с пятого на десятое, да наискосок, - пожурила я шефа, припомнив нашу первую ознакомительную беседу в этом мире.
   - Нет, я более чем уверен, что этот мошенник провернул какую-то аферу. Этот сволочной тип входил в группу сотрудников, принимавших продукт у представителей "Семантики", а значит, у него вполне могла появиться возможность выкинуть нечто подобное. Уж мне-то известны подлые приёмчики этого карьериста, от него любой гадости можно ожидать.
   - Ладно, - оборвала я излияния мужчины, - давайте лучше подумаем, как вас оттуда вытащить? Вы случайно не в курсе, как она открывается?
   - Нет.
   - Печально. Нет, погодите! А как вас туда засунули?
   Собеседник пожал своими бархатными плечами.
   - Неизвестно. Я пришёл на встречу с Шаором. Но только переступил порог таверны, как перед глазами сверкнула яркая вспышка. И дальше помню, что уже очутился здесь.
   - Шаор, если я правильно поняла, и есть этот ваш Шаоров?
   - Да, - подтвердил мою догадку Демонов, - это его игровой ник.
   - А просветите-ка, за каким лешим вы попёрлись на встречу с этим "подлым карьеристом, от которого можно ожидать любой гадости"? - взглянула я на собеседника скептически.
   - Ну...
   - Собирались создать альянсе против двух других кандидатов? - догадалась я.
   - Против одного, - уточнил Монов.
   - Ой, а чего так мелко-то? - напустив в голос презрения к ступившему на нечестный путь ГМ-у скривилась я.
   - Потому что второй кандидат, с лёгкой подачи твоего друга, уже выбыл из борьбы.
   - Ой! - Тут же выбросила я из головы весь сарказм. - Как там Фил? С ним все хорошо?
   - Отлично все у него, - недовольно пробурчал Денис Егорович, который ещё дулся на то, что я посмела упрекнуть его в нечестной игре и сговоре с конкурентом.
   - Вы давно его видели? - не унималась я. - Или забросили, как и меня?
   - Да никто никого не забрасывал, Тая! - возмущённо засопел куратор. - Мы виделись всего неделю назад, как раз незадолго до того, как я угодил сюда. И, бога ради, давайте вскрывайте уже эту треклятую клетку.
   - Дык, я же сказала, что пока не знаю как. У вас есть идеи?
   - Напиши в поддержку, пусть пришлют кого-то.
   - Ха! - издевательски усмехнулась я. - Кто-то, наверное, плохо меня слушал? Так вот, повторяю - никаких средств общения в навязанном мне А-интерфейсе нет.
   - Не понял, в каком-каком интерфейсе?
   - Ой, только не надо делать такое удивлённое лицо. Вам не идёт. Я имею ввиду режимы Ала-зрения и Арн-зрения, которые вы, или ваши помощники, подключили к аватару Тинувиэль в момент магической инициации.
   ГМ продолжил таращиться, как баран на новые ворота.
   - Скажите ещё, что ничего об этом не знаете, - недоверчиво прищурилась я, предчувствуя что-то нехорошее.
   - Тая, Богом клянусь, но я действительно не понимаю, о чем речь.
   - Так, это уже сосем не смешно, Денис Егорович.
   - А мне, думаешь весело?! - Неожиданно вспылил Монов. Что-то уж слишком нервным он стал в последнее время. - Я организую похороны, успокаиваю родню, пишу кучу объяснительных, потом ещё этот Шаоров, будь он неладен со своими кознями. А теперь вдруг появляешься ты и рассказываешь про какие-то "А-зрения". Кажется, я брежу. Нет, ну точно, у меня от этого места просто крышу сносит.
   Мужчина нездорово хохотнул, схватился за голову и начал раскачиваться взад-вперёд, то и дело, ударяясь лбом о прутья решётки.
   - У вас кто-то умер? - растерянно пробормотала я. - Простите, я не знала. Соболезную.
   - Соболезнуешь? Нет, вы слыхали?! ОНА соболезнует МНЕ! - безумно выкрикнул в пространство Демонов и громко рассмеялся.
   С изумлением воззрилась на сорвавшегося мужчину. Чего это его так переклинило? А ведь мне о нём ничего не известно. Кто он, как живёт вне проекта, есть ли у него семья? Никогда не задавалась подобными вопросами, хотя этот человек сыграл в моей судьбе немаловажную роль. Можно сказать, выцарапал из лап смерти. Дал второй шанс.
   - Простите, пожалуйста, может я что-то не то ляпнула. Просто мне показалось, что вы потеряли кого-то близкого, - участливо сказала я.
   К моему удивлению данная реплика вызвала у архимага ещё более гомерический приступ смеха.
   "Странный он какой-то" - отодвинулась я на всякий случай подальше от клетки, - "Может действительно умом тронулся?"
   Между тем отсмеявшись, Демонов как-то жутковато взглянул на меня и прохрипел:
   - Милочка, хочешь узнать, кто умер?
   Блин, сказано это было таким тоном, что даже возникни подобное желание, его сразу отбило бы.
   - Н-н-нет, - замотала я головой, отступая ещё на шаг.
   - Ну и зря. Думаю, ты, наоборот, должна быть в этом крайне заинтересована.
   В груди что-то ёкнуло. Неужели речь пойдёт не о близких Дениса Егоровича, а о... моих? Нет, только не это!
   - И почему я боюсь ей это сказать? Она же наверняка сон или галлюцинация, - меж тем бормотал себе под нос Монов. - Нет, надеюсь, что сон, в противном случае дела у меня совсем плохи.
   - Да что вы там бубните? - не выдержала я, подозревая самое плохое, - Говорите уже! Кто умер?
   - Ты! Ты умерла, поняла? - заорал окончательно свихнувшийся пленник. Затем он вскочил на ноги, ухватился за прутья клетки и начал их бешено трясти, крича при этом: - Шаоров, сука, я знаю - это все твоих рук дело! Твоя кукла не сработала, так и знай! Можешь забирать её! И запомни, скотина, когда я отсюда выберусь, тебе лучше сразу написать заявление по собственному желанию. Иначе своими руками задушу гада!
   О, господи! Не знаю, как он, а я сейчас точно с катушек съеду.
   Демонов ещё что-то орал, грозя неизвестному мне Шаору различными карами, как реальными, так и виртуальными, но я фиксировала происходящее лишь краем сознания, поскольку мне бело не до того. В голове вертелась только одна фраза: "Ты умерла! Ты умерла! Ты умерла..."
  
  
   Глава 34
   Так, стоп, это уже явный перебор. Какая может быть смерть, если я вот она я тут? Вполне себя отлично чувствую и даже не кашляю. Мужчину же нужно срочно вытаскивать, а то он уже бредит. Не хватало ещё дисквалификации по причине душевного нездоровья человека, от которого зависят наши с Филадилом жизни.
   Внимательно оглядела клетку ещё раз со всех сторон, переключилась на магическое зрение и... обозвала себя последними словами! Блин, если бы догадалась сделать это раньше, уже давно бы освободила пленника и вполне возможно, у него не приключился бы нервный срыв!
   Монов, к счастью, успокоился, снова уселся на металлическое дно и безразлично стал следить за моими манипуляциями.
   Клетка оказалась довольно сложным магическим конструктом, который в волшебном диапазоне выглядел, как большой красный кристалл. Изучив плетение, я поняла, что разрушить "рубин" будет не слишком трудно. Сотворивший его маг, отлично защитил свою поделку от атак изнутри, но при этом совершенно не озаботился о попытках освобождения пленника извне. Наверное, беспечно посчитал, что глухомань, в которую он поместил узилище, сама по себе является достаточной гарантией того, что конкурент не сможет освободиться с посторонней помощью.
   - Держитесь, Денис Егорович, сейчас я вас выпущу.
   Куратор даже бровью не повёл. Так и продолжал пялиться сквозь меня в туман.
   Я тоже решила лишний раз не раздражать несчастного, и принялась за дело. Работа предстояла, как я уже сказала, не каторжная, но нудная. Нагло рвать нити нельзя, ибо это чревато неконтролируемым выбросом энергии, большая часть которого направится внутрь и гарантированно прикончит Гермилона. Поэтому пришлось распускать заколдованный узор, как вязаный свитерок: медленно тянуть, распутывать узелки, постоянно контролировать сброс высвободившихся сил.
   Через четверть часа одна из стенок клетки начала блекнуть, а ещё через десяток минут путь на свободу был открыт.
   - Готово! Вы свободны, - громко объявила я.
   Денис Егорович медленно повернул голову и уставился на меня, словно увидел впервые.
   - Выходите, говорю. И успокойтесь. Теперь все будет хорошо, - ободряюще улыбнулась я. - Можете даже устроить вашему обидчику то, что успели в запале пообещать.
   - Ты права, - без эмоций, как обдолбанный Франкенштейн, промолвил он, вытягивая в мою сторону правую руку. - И начну я, пожалуй, немедленно.
   >Попытка получения административного доступа (OPERATOR#0003)
   >ACCESS LEVEL - #0022
   >Уровень доступа - ограниченный с согласованием.
   >Разрешить доступ?
   >YES/NO
   Выскочившее перед глазами окно заставило вздрогнуть и отшатнуться.
   - Воу-воу-воу, спокойно, Денис, Егорович! Это вы что такое творите? Зачем?
   Молчание. Однако расфокусированный взгляд и без всяких слов красноречиво извещал о том, что ГМ работает с интерфейсом.
   Я несколько раз отмахивалась от назойливого окна, но оно вновь и вновь выпрыгивало.
   - Прекратите! - не выдержав, заорала я, - Что на вас нашло?
   Глаза Монова приобрели осмысленное выражение. Странно, но на сей раз он смотрел на меня одновременно, как Ленин на буржуазию и как Папа Карло на говорящее полено.
   - Удивительно. Как это ему удалось?
   - Вы о ком? - опасливо поинтересовалась я, подозревая, что шиза все ещё косит ряды администрации сервера.
   - О твоём хозяине.
   - Ка-каком таком хозяине? Вы что, издеваетесь?! - возмущённо задохнулась я. И, чтобы совсем не разреветься, перешла в контрнаступление: - Так мне это надоело! Если продолжите меня оскорблять, то упакую вас обратно в клетку. Причём запечатаю так, что вообще никто никогда не распечатает. Запомните раз и навсегда: никаких хозяев у меня нет! Я не рабыня или вещь! Я - живой человек!
   - Поразительно! Где он откопал такой эмоциональный блок? Я всю базу шаблонов перерыл, но ничего подобного не видел, - продолжал бормотать безумец.
   - Ну всё, сами напросились, - рявкнула я и в одно мгновение восстановила плетение развеянной ранее решётки.
   - Счастливо оставаться! - отсалютовала ГМу и развернулась к клетке спиной.
   Конечно, сориться с куратором - не самое мудрое решение, но... Что он себе позволяет?!
   - Тая, подожди! - раздался позади отчаянный вскрик.
   Я, медленно повернулась, вопросительно приподняла бровь и язвительно спросила:
   - Ещё не все гадости сказали?
   - Подожди. Прости. Я... Я не знаю, что на меня нашло. Просто, все это, - он обвёл окружающий лес руками, - давит на психику. Особенно когда долго сидишь один и нет возможности покинуть игру. Извини. Это как-то глупо и... странно. Да. Странно.
   Монов сделал движение ладонью, будто вытер несуществующий пот со лба.
   - В последнее время столько всего произошло... Нервы не к черту. Выпусти меня пожалуйста.
   - Оскорблять и ерунду молоть больше не будете?
   - Обещаю.
   - А этот ваш... "Административный доступ"? Тоже не будете?
   При упоминании последнего мужчина как-то странно на меня покосился и вздрогнул.
   - Н-нет. Тоже не буду.
   - А что это вообще за фигня? - поинтересовалась я. - Это вы так любого игрока можете взять под контроль?
   - Нет, это инструмент чисто для НПС... - начал говорить Денис Егорович, но тут же осёкся.
   - Не поняла? Что значит "для НПС"? А почему тогда пытались применить по отношению ко мне?
   - Слушай, Тая, ты собираешься меня отсюда вытаскивать или нет? - проигнорировал вопрос ГМ.
   Не нужно было быть великим психологом, чтобы понять - мужчина пытается избежать неудобной темы.
   - Нет уже, - топнула я ногой, - проговорились, так колитесь.
   Упускать возможность выведать секреты админов, пользуясь затруднительным положением одного из них, я не собиралась. Тем более мне ещё не компенсировали нанесённых моральных и психических травм.
   - Давай договоримся так, - заюлил Демонов, - ты меня выпускаешь, и я тебе все расскажу.
   - А давайте без "давайте"? - фыркнула в ответ, - Знаю я вас. Сейчас сниму заклинание, вы сразу телепортируетесь куда-то или офлайн ушмыгнёте, и опять несколько месяцев, а то и лет не увидимся.
   Видя, что клиент практически дозрел, я демонстративно сложила руки на груди, типа: "мне спешить некуда".
   - О'кей, ты сама напросилась, - недобро прищурился куратор, - Но предупреждаю, то, что я сейчас скажу, тебе, скорее всего, очень не понравится. Сразу говорю - ты меня разозлила. Очень разозлила. Поэтому скрывать ничего не стану.
   - Попугать решили? - вздёрнув повыше подбородок, я показала, что ничего не боюсь.
   Архимаг оскалился:
   - Только не говори потом, что не предупрежд...
   - Хватит тянуть кота за хвост! - гаркнула я, как сержант на новобранца. - Рассказывайте уже!
   - Хм. Твоё решение. Слушай. Примерно за неделю до окончания тестового прогона системы "Овердрайв", да-да именно того в котором участвовали Таисия с Алексеем, в лаборатории, где находились их тела, произошло ЧП. Состояние одного из испытуемых начало резко ухудшаться.
   При этих словах в груди все похолодело, но выводов я пока делать не спешила.
   - Вы же нам доказывали, что система проверена и перепроверена на животных и в синтетических тестах, - не удержалась от упрёка.
   - Так и есть! - упрямо повторил Монов, - Однако причина трагедии таилась в другом. Похоже, мы слишком оптимистично оценивали выносливость организмов испытуемых.
   Ох, как мне не понравилось слово "трагедия". Тем не менее, я снова отогнала нехорошие мысли прочь и с сарказмом ухмыльнулась:
   - О да, ещё бы! Это же так тяжело предвидеть, как среагирует на нагрузки умирающий организм. И ещё, Денис Егорович, к чему это лицемерие? Называйте уже всё своими именами, не испытуемых, а подопытных.
   - Только ненужно язвить, - огрызнулся представитель администрации, - мозг у обоих пациентов был не повреждён, влияние остальных органов в медицинской капсуле сведено к такому минимуму, что данной величиной можно было пренебречь.
   - Ладно, проехали, - не стала накалять обстановку я. - Что же случилось дальше?
   - Было принято решение приостановить эксперимент, - мужчина горько вздохнул, - но мы всё равно не успели. Аппаратура саркофага не справилась, а из-за длительности процесса разморозки, реанимационные мероприятия запоздали.
   Зажав рот ладонями, я с ужасом смотрела на архимага.
   - Но... Как же так?.. Вы же сказали, что у него всё отлично. Вы же мне сказали, что с Лёшкой все хорошо...
   - Нет, - глядя на меня в упор выдавил Гермилон и грустно улыбнулся, - я сейчас не об Алексее речь веду.
   Кажется, мои глаза стали ещё больше, а ужас запустил корни в самые глубины души.
   - Мы потеряли Таю.
   - П-п-почему вы говорите обо мне в третьем лице? - верить в то, что только что услышала я просто не могла.
   - Потому что я не знаю, кто ты, - пожал плечами Монов, - Судя по показаниям интерфейса, передо мной какая-то непонятная химера - то ли моб, то ли неигровой персонаж. Имя и внешность, конечно, совпадают с теми, что были установлены Таисиной аватарке, но, сама понимаешь, сделать игровую куклу скопировав параметры - такая пустяковая операция.
   - Да нет же. Я и есть Тая. Я не могла... я жива. Это я!
   - Уверена!
   - Конечно! Абсолютно!
   - А я вот, увы, нет. Потому что лично присутствовал при вскрытии "саркофага", принимал участие в реанимационных мероприятиях, передавал тело девушки родителям, помогал с похоронами, и вместе с другими десятками свидетелей, бросил горсть земли на гроб...
   - Нет... Нет-нет-нет, - шептала я.
   Слова мужчины падали в душу неподъёмным грузом, словно тяжеленные булыжники. Ноги отказали, и я медленно осела на землю.
   - А знала бы ты, сколько объяснительных и отчётов мне пришлось заполнить...
   - Это не правда! Я же вот. Я живая. Я же живая! Вы что, не видите?! Это же я! Вы шутите? Скажите, что вы пошутили! Пожалуйста. Скажите. Ну не молчите же Вы!
   Мысли в голове ворочались тяжело и неохотно. Всё крутилось вокруг сказанного Гермилоном, но картинка никак не складывалась. Все это просто не укладывалось в простейшую логическую цепочку: "Если я мертва, то почему я жива?"
   Сам ГМ не собирался упрощать задачу застывшей сидя на коленях дроу, потерянно глядящей в землю. Он просто стоял, стоял и молча и смотрел на меня с высоты своего роста.
   - Если... если то что вы сказали - правда, то... то как вы объясните то, что я сейчас перед вами? - поняв, что сама разобраться с ошеломляющей информацией я не смогу, решила обратиться к единственному человеку, который имеет возможность помочь.
   - Хм. Ну, если, гипотетически, предположить, что ты действительно Таисия, - задумчиво потёр подбородок Монов, - то первое что мне приходит на ум - это "срыв".
   Я быстро кивнула головой и высказала свои сомнения:
   - Ага, знакомый термин, читала о подобном явлении в книгах. Фантастических. Ёлки-моталки, но это же просто выдумка. Не думаете же вы серьёзно, что такое возможно?
   - Честно? Не знаю. Другую гипотезу я уже тоже озвучивал: один из моих конкурентов создал неигрового персонажа, как две капли воды похожего на игровую куклу моей погибшей протеже и запрограммировал её таким образом, чтобы она копировала поведение настоящей Таисии. Даже более того, злоумышленнику каким-то непостижимым образом удалось внушить искусственному разуму марионетки то, что она живой геймер. И эта версия мне кажется наиболее правдоподобной.
  
  
   Глава 35
   - Опять несёте вздор! Я могу доказать! - вспылила я. - Могу дословно воспроизвести всё, о чем мы с вами говорили.
   - Самой не смешно? - улыбнулся Денис Егорович. - Твоя замечательная "эльфийская память" - не что иное, как база данных всего того, что видела и делала в игре настоящая Тинувиэль.
   Что ж, логика в его словах железная. У меня имеется лишь единственный довод против:
   - Но зачем?
   - Зачем это было сделано? Элементарно: Увидев чудесным образом ожившую в игре Таю я, не сочти за каламбур, "растаю", а Шаоров, через тебя, влияет на меня и узнает планы нашей команды. Гениальная, нужно признать, задумка. Понять бы ещё, как он это сделал, - пробурчал под нос Монов. - Гад! Сволочь! Откуда у него вообще осведомленность о таких тонкостях настройки? А сколько ещё ценной информации он утаил от компании? Эх, вот бы всё это доказать, да ещё обладая неопровержимыми уликами.
   - Денис Егорович, вы отклоняетесь от темы. Мечтать о возмездии будете позже. Сейчас давайте, всё-таки разберёмся со мной. Посудите сами, если Шаоров организовал ловушку и заточил вас здесь, то смысл ему посылать сюда и меня? Чтобы помочь вам выбраться?
   На мой взгляд в этой части рассуждений куратора был изъян. Однако собеседник почесал переносицу и нашёлся, что сказать:
   - А почему нет? Если это даст его марионетке шанс получше втереться в доверие.
   - Ну не знаю, - пожала с сомнением плечами, - как-то не убедительно. По-моему, гораздо практичнее запереть вас в этой локации до окончания состязании. Это обеспечило бы стопроцентную и безоговорочную победу. Не то что мутные интриги с подосланными двойниками. Неужели ваш оппонент не допускал бы варианта, когда вы мне не поверите? Зачем ему так подставляться? Тем более, вы ведь сами... ну, видели, что я... я... и были на похоронах.
   - Хм. Вот-вот. Тогда как объяснить то, что ты всё еще в игре, не смотря на смерть физического тела?
   Кажется, Демонов вконец запутался.
   - Вы сейчас у меня спрашиваете или у себя? Сами ведь утверждали, что возможности нашего мозга еще не до конца изучены.
   - Хорошо, допустим я поверю, что ты - действительно ты.
   - Допустим или поверите? - я критически вздернула бровь, - Это ведь две большие разницы. Чего вам не хватает, чтобы принять данный факт? О! - осенило меня. - А хотите перескажу наш разговор в электричке? Ведь тогда ещё не было моей "эльфийской базы данных". Так?
   - Ну-у-у. Для полного успокоения моей души, я бы хотел получить доступ к твоему управляющему интерфейсу.
   - Нет!
   - Просто посмотреть. Убедиться, так сказать, что ты, действительно, не запрограммирована, действовать против меня.
   - Я не запрограммирована! Я живой человек! И я не дам вам копаться где бы то ни было!
   - Насчет живого человека я бы поспорил - пробубнил под нос ГМ.
   - Я все слышу!
   Попытка получения административного доступа (OPERATOR#0003)
   ACCESS LEVEL - #0022
   Уровень доступа - ограниченный с согласованием.
   Разрешить доступ?
   YES/NO
   - Вы опять? Мы кажется договорились! - простонала я, превозмогая зудящую боль в висках и борясь с накатившей тошной.
   Попытка добавления в сценарий (OPERATOR#0003)
   ACCESS LEVEL - #01FE
   Уровень доступа - мастер сценариев.
   SCRIPT - #FFFE0099964F1CD
   MODE - TEST
   Или я начала сдавать позиции или вторая атака получилась на порядок сильнее.
   Сценарий - "фжаожфоафо"
   Описание - "олфыралифылас"
   PART - #0001
   Сцена - "йщцкнщйнк"
   Описание - "ьиябьич"
   Передача на анализ центральному ИИ.
   Название сценария "фжаожфоафо" не несет смысловой нагрузки.
   MODE - TEST (PASS)
   Описание сценария "олфыралифылас" не несет смысловой нагрузки.
   MODE - TEST (PASS)
   О боже, как же паршиво. Если не потеряю сознание от боли, то наизнанку меня сейчас вывернет уж точно.
   - Что вы задумали?! - вскричала я. - Немедленно прекратите!
   - Если ты не идешь мне на встречу, то почему бы мне не решить проблему самому? - ухмыльнулся мужчина. - Возможно, права гейм-мастера у меня и не самые высокие, зато я не плохо поднаторел в создании квестов. Благо уровень "Мастера сценариев" позволяет очень многое.
   Чтобы отвлечь внимание закипающего мозга, я до крови закусила нижнюю губу. Как ни странно, помогло. Едва стало возможно дышать, я угрожающе прошипела:
   - Опять в клетку захотели?
   - Ха-ха-ха! - гомерически захохотал злодей.
   Что ж, сам напросился, или я это сделаю сейчас или мне уже не позволят никогда!
   Применение заклинания #0D65C186 невозможно! Персонаж ожидает подключения к новому сценарию.
   О нет, блокировал магию? Вот же скотина! Я попыталась сделать шаг и врезать Монову, как следует, но вновь была остановлена надписью перед глазами:
   Действие невозможно! Персонаж ожидает подключения к новому сценарию.
   А-а-а-а! Ненавижу! Если до этого момента в глубине души я ещё надеялась, что всё сказанное Демоновым, лишь глупая шутка, то теперь ситуация в корне изменилась. Но даже если это всё-таки розыгрыш, то почему система пытается внедрить моего персонажа в какой-то глупый квест? И главное, чем это мне грозит? Запретом нахождения в какой-то области? Ограничением способностей? Или ещё как-то ограничит волю и заставит плясать под свою дудку? Что бы то ни было, я этого нехочу.
   Название сцены "йщцкнщйнк" не несет смысловой нагрузки.
   MODE - TEST (PASS)
   Описание сцены "ьиябьич" не несет смысловой нагрузки.
   MODE - TEST (PASS)
   Общая оценка влияния сценария на игровой мир:
   10%
   50%
   100%
   PASS
   Сценарий признан обоснованным.
   Вокруг фигуры моей Тинувиэль начало формироваться золотистое свечение, а в глазах админа зажглось торжество.
   - Нет!!! - не желая покоряться, вскипела яростью я.
   Вердикт центрального ИИ: Отклонено!
   - Как отклонено?! - медведем взревел Демонов, - Почему?!
   Мужчина бешено вращал глазами и размахивал руками.
   Попытка добавления в сценарий (OPERATOR#0003)
   - Хватит! - панически завизжала я, ощущая, что силы на исходе и понимая, что во второй раз может не повезти и капризный ИскИн Ала-Арна отвернется-таки от меня и поддастся врагу.
   ...
   Сценарий - "рплрлр"
   Угрожающие действия.
   Выбор возможной реакции.
   Выработка решения:
   10%
   50%
   100%
   Выбор оператора - OPERATOR#0003
   Выбор режима - управление сценариями
   SET ACCESS LEVEL - #0000
   Уровень доступа - нет доступа
   Создание сценария "рплрлр" отменено. Недостаточно прав.
   Со стороны архимага донесся громкий звук, как будто он только что испортил воздух.
   - Ты что творишь, чертова железяка! - потрясая кулаками заорал архимаг куда-то в небо, - Немедленно верни доступ!
   - А в ответ тишина, - криво усмехнулась я, вытирая алую солёную струйку с подбородка. Внутренне же ликовала! Неужели выстояла? Неужели изобрела способ ставить антихакерсий супер-блок?!
   - Ты вообще молчи! - вызверился на мне враждебно настроенный шеф.
   - Молчу-молчу, - продолжаю издеваться. И теперь я само спокойствие. Теперь он мне, действительно, ничего не сделает. Теперь мне НИКТО ничего не сделает.
   Удивительно, но как только я смирилась с фактом собственной смерти в реале, то словно прозрела, словно заново родилась. Нет принимать и осознавать, что тебя больше нет вне виртуального мира, по-прежнему дико и тяжело, но того первоначального ощущения безнадеги уже нет.
   Каким уж чудом продолжаю существовать тут, в Ала-Арне, по-прежнему загадка. Но загадка эта вторична. Главное не "как" и "почему", а то, что я не исчезла, не растворилась в "великом ничто".
   Монов злобно покосился в мою сторону.
   - Денис Егорович, может хватит заниматься ерундой? - предлагаю примирительно, - От того что будем собачиться, никому из нас хорошо не станет. Давайте лучше, как и прежде, сотрудничать?
   Тот в ответ нахохлился как индюк и даже смотреть в мою сторону не желал.
   - Зря дуетесь, - продолжила напирать я. - Вам ведь от дружбы со мной одни плюсы.
   - Интересно, голубушка, и какие же у меня плюсы? - соизволил снизойти до ответа кандидат в ГМ. - Назови хоть один.
   - Например, то, что у вас в строю снова две химеры. И другие об этом не догадываются. Хотите верьте, хотите нет, но к Шаору, я отношения не имею.
   - Ты можешь об этом и не знать, - угрюмо подметил Гермилон. Однако уже видно было, что делает он это исключительно из вредности и желания оставить последнее слово за собой.
   - Ну так что, мир? - улыбнулась я и протянула руку. - Поверьте, после того демарша, что вы устроили, у меня меньше поводов желать дальнейшего сотрудничества. Тем более, если вести о смерти моей физической оболочки - правда, то смысла мне вас любить, нет никакого, лечить-то нечего.
   - Тогда почему же? - удивился админ.
   - Есть Лёша, - пожала я плечами. - ему ещё можно помочь. А если вы отдадите ему мою часть денег, то произойдет всё гораздо быстрее. И еще родители...
   - Ага, видишь, Таисия, есть-таки у тебя мотивация! - подловил мужчина, который, впрочем, уже не являлся врагом, иначе не назвал бы по имени. Заметив же, что на глаза мои вновь навернулись слезы, он окончательно оттаял и обняв прижал к себе. - Ну, не реви. Знаешь, теперь я верю, что ты действительно, Тая. Бездушная программа не смогла бы предложить такое.
   - Откуда вы знаете? - всхлипнула я ему в сюртук, - Может, этот ваш, Шаоров, доктор социологии и психологии, вот и напихал в меня кучу всего такого?
   - Ну да, угадала, этот негодяй в самом деле имеет научную степень в сфере изучения человеческих взаимоотношений, - хохотнул Демонов. - Однако, что касается создания машинных алгоритмов, то программирование эмоциональных блоков у него всегда плохо получалось. Наверное, оттого, что сам сухарь бесчувственный.
   - Ладно, ну его к лешему, - отмахнулась я. - У нас сейчас есть более актуальные проблемы: где мы находимся, и как отсюда выбираться?
   - Ты забралась в самое сердце Мангровых Топей, в Сад Богов и даже не знаешь где находишься? - искренне удивился Денис Егорович.
   - Ну, я воспользовалась одним артефактом... Тур! Химеры! Я совсем забыла о нем.
   - Что за Тур?
   - Один... знакомый. Мы с ним попали в передрягу. Я ушла телепортом, а он... Надеюсь ему тоже удалось спастись.
   - Кстати, я тоже могу телепортироваться, но без пассажиров, - решил "порадовать" меня куратор. - В принципе, тебя можно было бы переместить через сценарий, но твой ИИ, черт бы его побрал, лишил меня доступа к конструктору квестов. Доступ, как я догадываюсь, несмотря на то, что мы уже помирились, у тебя просить смысла не имеет?
   Мой утвердительный кивок, подтвердил последнюю фразу.
   - Это сугубо личное. Затрудняюсь пока объяснить, но мобы меня поймут.
   - Угу, я так и думал. Хорошо, немножко провожу тебя, распугаю тварей.
   - А можно? Разве это не посчитают прямым вмешательством в игровой процесс?
   - Если догадаются запросить логи, то ИскИн сдаст, конечно, - посмурнел Монов.
   - Тогда не будем рисковать. Сама выберусь.
   - Но местные монстры очень опасны, - предупредил Гермилон.
   - Я в курсе и умею прятаться.
   - Ну и отлично, - неожиданно быстро согласился собеседник.
   Видимо он утомился сидеть в клетке и жаждал побыстрее покинуть место заточения, да и игру тоже. В отличии от меня, он больше не был здесь заперт.
   - Ладно, я выхожу в реал, - подтвердил мои догадки Денис Егорович. - Постараюсь кое-что прояснить по твоей ситуации. Пока.
   - До свидания, - слегка опешила от поспешности мужчины я. - Только вы там не особо обо мне распространяйтесь. Хорошо?
   - Я осторожно, без конкретной привязки к личностям, - заверил спасённый начальник отдела балансировки игровой механики. - Счастливо оставаться!
   - Спасибо, - произнесла я уже облачку осыпающихся на землю искр.
   Вот же фрукт!
  
  
   Глава 36
   Монов с его шокирующими известиями, конечно, выбил почву из под ног, но ненадолго. Сама удивляюсь. Может это потому, что подсознательно нечто подобное уже подозревала? Не могу толком объяснить, почему. Наверное, уж слишком сильное, в последнее время слияние с этим миром ощущалось.
   Ладно, как бы то ни было, а нужно выбираться из этих химеровых дебрей и квест, из-за которого отправилась в данное приключение, выполнить до конца. Иначе все было зря. Зря погибли охотники от зубов мутировавших оленей. Зря блуждала по пещерам и сражалась с кобольдами. Зря билась с подземным спрутом на безумной арене. Зря продиралась через болота. Зря оставила Тура в пасти туманника.
   Итак, судя по маркеру, мне туда. Определившись с направлением, я двинулась в нужную сторону. На сей раз болотные огоньки меня сопровождать не стали. Зато "веточки" размером со ствол обычного дерева на голову не сыплются.
   Локация гигантских деревьев тянется и тянется. Иду уже три часа, а конца и края не видно. Но настораживает другое - то, что такая огромная территория совершенно не заселена. Попадались только бестелесных духи йу-эллины, которых к категории живности можно отнести лишь условно, да и те теперь предпочитали сторониться меня. Зато и сказать, что бреду по смертельным топям тоже нельзя. Вода под ногами есть, иногда даже поднимается до пояса, но дно твёрдое, не засасывает. Вездесущий туман присутствовал, но тоже уже не такой густой. А вскоре и вовсе развиднелось, и я обнаружила себя на открытой местности.
   Одновременно с этим, почувствовала ещё одно изменение. Только уже не внешнее, а внутреннее. Неожиданно я поняла, что чувствую маячок поискового заклинания. Точнее и раньше его чувствовала, но то касалось лишь направления, сейчас же добавилось и расстояние. И оно указывало на то, что цель находится не далее, чем в километре отсюда.
   Когда я преодолела этот путь, сразу же прояснился вопрос о том, как охотники смогли забраться в такую даль. Метка указывала на гнездо какой-то твари, отнюдь не являющейся родственником колибри. Чья именно кладка пока не ясно, так как хозяева отсутствуют, но судя по размерам насеста, это, как минимум летающие страусы, птеродактили или ещё какие-то великаны.
   Ладно, думаю, это не тот случай, когда следует проявлять вежливость и, воспользовавшись тем, что дома никого нет, забраться внутрь.
   Жилища птиц обычно сделаны из стебельков травы и веточек. Данный шедевр тоже не являлся исключением. Только разница в том, что собирали стройматериал для него в той самой роще, где держали в заточении Монова, а потому размеры "прутиков" и гнезда в целом, были соответствующими.
   Карабкаться пришлось на пятиметровую высоту. Внутри обнаружилось всего одно яйцо, зато какое. Идеальный трёхметровый шар серого цвета в крупный чёрный горошек. Это какой же птенец из этого вылупится?
   Родители "птенчика" заранее озаботились о прокорме своего прожорливого чада, завалив всё свободное пространство гнезда тушами болотных зверюшек. Тут были и сколопендры, и лягушки, и ящеры, и ещё несколько видов тварей, коих до этого в моём бестиарии не встречалось. И над всем этим миниатюрным кладбищем роились тучи насекомых. Всё же хорошо, что действие происходит в игре. Иначе вонь от трупов стояла бы удушающая. А так вполне терпимо.
   Три пропавших без вести дроу, к сожалению, тоже нашлись, и далеко не в лучшем виде. Тела обезображены до неузнаваемости. Некоторые конечности отсутствуют. Каким образом опытные охотники попали в лапы болотным чудищам не ясно. Впрочем, это уже и не важно. Ладно, осталось добыть квестовые итемы и можно отправляться домой.
   Подавляя приступы тошноты и брезгливости (запах гниения мертвечины хоть и отсутствовал, но картинка была отменного качества), я обыскала карманы покойников и выудила: простенький серебряный медальон на цепочке, золотую серьгу и браслет из неустановленного сплава. Все предметы обладали магическими свойствами, однако сходу считать их не получалось, а на длительное изучение нет времени. Надо скорее убираться, пока не вернулись исполинские птахи.
   И я уже даже занесла ногу, чтобы перелезть через бревенчатую стену гнездилища, как вдруг снаружи послышался странный свистящий звук, источник которого неимоверно быстро приближался.
   Проклятье! Понимая, что ничего хорошего это не сулит, я даже не стала разглядывать, кто там такой шумный. Вместо этого поскорее нашла в переплетении "ветвей" щель побольше, постаралась забиться в неё как можно глубже и затихла.
   Птичка и в самом деле оказалось крупной. Правда об её истинных габаритах и внешнем виде, пока сложно судить; из моего укрытия просматривается только небольшой участок густого грязно-зелёного пуха.
   В очередной раз позавидовала обычным геймерам с их всемогущим интерфейсом, который даже по такому крохотному визуальному огрызку, выдал бы массу полезной инфы.
   Удивительно, но очередное напоминание о том, что я теперь как бы по другую сторону баррикад, никакого негатива не вызывает. Вероятно некий защитный блок в моём оцифрованном мозгу, отвечающий за сохранность психического здоровья, решил не акцентировать на этом особого внимания. Сделать ведь всё равно ничего нельзя, а душевные страдания не добавят жизни позитива. Пользы от истерик никакой, даже наоборот, - придайся я чёрной меланхолии, первая же неприятность может закончиться весьма плачевно.
   Нет! Не бывать этому! Несмотря ни на что, не сдамся, назло всем и вся буду продолжать барахтаться!
   Но как же, все-таки несправедливо. Почему у НПС такие урезанные возможности взаимодействия с игровой реальностью? Ы-ы, вот уже и права мобов начинаю качать.
   Неосознанно активировав Ала-зрение, я пыталась выжать из него любые капли дополнительных данных о шуршащем под боком монстре. Разных циферок много, однако большая часть из них, мало о чем говорит. Львиная доля действительно полезной информации проявится только после начала атаки, а полный отчёт и вовсе получу лишь в случае победы. Но вот как узнать, стоит ли вообще связываться с этим чудищем? Неужели ничего подобного не предусмотрено? Не может такого быть.
   От чрезмерного умственного напряжения до того заломило в висках, что визуализация мира засбоила - задёргалась, пару раз замерла, а потом через всё поле зрения побежали помехи, после в ушах тихо щёлкнуло, и картинка резко изменилась.
   Ничегошеньки себе поскрипела извилинами!
   Цветные силовые потоки, до того опутывавшие всё вокруг, вдруг поредели. Те магические нити, что просто пронизывали пространство, поблёкли до полной прозрачности; зато те, которые очерчивали контуры предметов, как бы проявились и стали значительно ярче. Вкупе это придало картинке вид трёхмерной схематической модели. При этом сама окружающая действительность заметно утратила цветовую интенсивность, (если не ошибаюсь, в фотографии подобный эффект называется "сепией"), позволяя видеть объекты, находящиеся за препятствиями.
   Таким образом, благодаря новым возможностям Ала-интерфейса я наконец-то смогла рассмотреть хозяина насеста. Болотно-зелёный меховой шар, десяти метров в диаметре, без лап, крыльев или хвоста, с ярко-жёлтыми глазами-колёсами и громадной зубастой пастью, занимающей пятьдесят процентов окружности, неизвестно на какой тяге парил над гнездом. При этом от монстра раздавался низкий басовитый гул, напоминающий шум пчелиного роя.
   Картинка перед глазами снова дрогнула и в правом уголке интерфейса закрутилась уменьшенная голограмма моба с табличкой информации под ней:
   L#06FD69_BOSS#F6654
   LVL #58
   HP # 197FA55
   MP # E4CC
   EXP #195F4E208
   FD #3E8
   MD #3E8
   AGR #1
   ...
   Хм. Это уже что-то. С маной, здоровьем, экспой и уровнем все ясно. Цифры, само собой, в шестнадцатеричном написании. То, что передо... хотя вернее надо мной - босс локации тоже ясно. А вот что такое загадочные FD, MD и всё остальное? Хотя, возможно это физическая, магическая защита и агрессивность?
   Да уж. Восемьдесят восьмой уровень и больше двадцати шести миллионов хелс-поинтов - это серьёзно (перевод из хекса в децимал давно не вызывал у меня ни малейших затруднений, и теперь я понимала почему). "Смайлику" достаточно просто пукнуть рядом и все - финита ля комедия.
   Кстати, как хоть кличут этого колобка-мутанта? А то погибну и даже не узнаю от чьих... рук, ног? Так нету их. Остаются только зубы. Даже не узнаю, от чьих зуб погибну. Циферки с названием привязаны к записи в базе, но туда не добраться.
   Словно подслушав мысли, ИскИн сжалился и надпись: "L#06FD69_BOSS#F6654" плавно изменилась на: "Бездонная глотка".
   Ну вот. Сбылась мечта идиотки. Развёрнутая информация по монстру получена, выводы сделаны. Мне здесь ничего не светит, поэтому нужно затаиться, как мышка, и ждать, пока скотинка не улетит на водопой или охоту. Учитывая, что оная только что явилась, сидеть мне здесь до-о-олго.
   Одновременно с последней мыслью, рядом с голограммой монстрика нарисовался таймер сытости животного. Ух-ты ж, что-то Его Виртуальное Величество Центральный ИскИн сегодня невероятно благосклонен к моей скромной персоне. Неужто таким образом пытается подбодрить? Ну вот, а говорят, что он железяка бездушная.
   - Спасибо - шепнула в пространство одними губами.
   Только, блин, если я правильно понимаю, куковать мне здесь ещё целых пять часов и пятьдесят минут. Ладно, поковыряюсь пока в обновлённом интерфейсе, может ещё на что любопытное наткнусь.
   Пока я разбиралась с функционалом и пыталась более комфортно устроиться в преддверии томительного ожидания, шаробосс тоже мостился, устраиваясь в гнезде. Поначалу, до меня доносилось только гудение и тихое похрюкивание.
   Начальный момент, когда он начал вываливать новую порцию "вкусняшек" для подрастающего поколения я пропустила, но была привлечена противным звуком и громкими шлепками. Выглядел процесс столь же непрезентабельно, как и представлялся на слух: Владеющий антигравитацией монстр завис пастью вниз, распахнул её во всю ширь и громко отрыгивал покрытые слизью туши. Самым мерзким оказалось то, что многие из жертв были ещё живы и медленно, словно сомнамбулы шевелились.
   - Пакость какая, - брезгливо прошептала я и уже собралась было отвернуться, когда бездонная глотка низвергла из себя очередной склизкий ком. Упавшее на кучу мобов нечто имело ярко выраженную антропоморфную форму и невольно приковало мой взгляд. Присмотревшись повнимательнее, я с ужасом опознала в несчастном Тура.
   Зажав ладонью рот, чтобы не вскрикнуть, я уставилась на неподвижное тело охотника. Парень сумел выбраться из ловушки туманника, но попался в зубы другому монстру. Бедняга. Надеюсь, смерть его была быстрой и безболезненной.
   В этот момент Тур вдруг тихо застонал и пошевелился.
   - Живой! - от неожиданности вскрикнула я и вновь зажала себе рот.
   Бездонная глотка, к счастью, ничего не услыхал. Жертвы в его зобу, похоже, закончились. Ещё несколько минут монстр понаблюдал огромными глазищами за шевелящейся и не очень кучей еды, удовлетворённо хрюкнул и отвернулся.
   Я тут же выбралась из своего убежища и начала спускаться вниз. Нужно поскорее вытаскивать охотника. В пещерах Тур помог мне выбраться с арены. В пасти туманника позволил сбежать, пожертвовав собой. Из-за меня, в сущности, он попал в эту передрягу. Теперь моя очередь его спасать.
   Добраться до пострадавшего и утащить его в безопасное место оказалось не так-то просто. Не то, чтобы он очень тяжёл, эльфы гораздо сильнее людей, так что я могу свободно поднять его на руки и, не запыхавшись, пронести хоть километр. А вот незаметно протащить бесчувственное тело среди завалов из других тел, а потом ещё и затолкнуть его в узкую щель между брёвнами на высоте трёх метров - задача не из простых.
   К тому же, если для меня одной здесь было довольно просторно, то раненый мужчина занял практически весь небольшой объём укрытия. Да и то, чтобы разместиться вдвоём пришлось вспомнить некоторые асаны из йоги (те самые, на которые даже смотреть больно, не то, что повторять) и крепко прижиматься к Туру.
   Устроившись насколько было возможно удобно и, смахнув со лба прядь левой пяткой, я решила заняться исцелением потерявшего сознание напарника. Судя по показаниям, ставшего более информативным интерфейса, уровень здоровья пациента находился на критически низком уровне, а солидная россыпь дебаффов, подкреплённых мощным отравлением, медленно, но уверенно приближали молодого дроу к гробовой доске.
   Первым делом следует как можно скорее избавиться от ядовитого дота. К счастью, способностей Тинувиэль хватило на то, чтобы перебороть чары, наложенные персонажем более высокого уровня. О вот то, что данный процесс сопровождается яркими спецэффектами, которые могут сыграть плохую службу, я дура, к сожалению, не учла.
   Да и разработчики тоже, как нарочно отлично поработали над визуальным и звуковым оформлением заклинаний, а о том, что в некоторых ситуациях подобный тарарам только навредит - не подумали. Короче, яркий столб зелёного света, пронизанного мириадами небольших пузырьков и громкий звук бурлящего в котелке зелья, не мог не привлечь внимания Бездонной глотки.
   Возможно, монстр и удивился тому, что нашёлся наглец, осмеливающийся колдовать прямо в его квартире, но виду не показал. Первым делом он начал внимательно осматривать сваленные в гнезде "консервы".
   Я почему-то думала, тупая зверюга и не заметит пропажи одной из жертв. Но не учла того момента, что монстр все-таки компьютерный, а не реальный и превосходно умеет считать, а также, наверняка, имеет фотографическую память. На то, чтобы обнаружить побег пленника злобному колобку потребовалось меньше десяти секунд.
   Выявив недостачу, чудище издало истошный вопль, совсем не ассоциирующийся с его мягкостью и пушистостью. Это больше походило на свист закипевшего чайника размером с пароход.
   SET DEBUFF - "Воля болотного хозяина"
   SET TIMER - #12C
   Тут бы мне опять порадоваться обновлённой информативности так не любимого мною ранее Ала-интерфейса, но случай оказался неподходящий. Пять минут полного паралича (ведь #12С в пересчёте из шестнадцатеричной системы в десятичную, как раз равняется трёмстам) не способствуют как внешнему проявлению каких-либо эмоций, так и подъёму настроения. Оставаться совершенно беспомощной, когда под боком лютует босс восемьдесят восьмого левела, не самое приятное времяпровождения.
   Зубастый шар действительно взбесился. Он даже пару раз врезал всем телом в стенку гнезда. Да так обиженно, что я даже испугалась, что нас сейчас привалит брёвнами. Но обошлось.
   Моб лютовал минут тридцать, то и дело, вопя словно у него не один из пленников сбежал, а всю кладовку обчистили. Практически все это время мы с уже пришедшим в себя Туром находились под воздействием целого сонма отрицательных эффектов. Казалось, что конца и края вакханалии разъярённого "смайлика" не будет, и всю оставшуюся жизнь мы так и проведём, забившись в щель, парализованные, и переплетённые в узел. Но, как говорится, не было бы счастья, да несчастье помогло. В закипевших электронных мозгах у разобиженной зверюги, видимо, что-то перемкнуло, и она решила броситься на поиски беглеца. Мы с Туром ещё около часа продолжали приходить в себя и вслушиваться в разносящиеся над болотами вопли Бездонной глотки. И только когда крики окончательно стихли в дали, а дебаффы улетучились, решились покинуть негостеприимное гнездо жителя трясин.
   Хотя я и подлечила охотника, но одна отрицательная пиктограмма над головой Тура всё-таки висела. Из-за неё парня неслабо штормило, и его то и дело приходилось поддерживать и практически тащить на себе. Брели наугад, лишь бы направление нашего движения было максимально противоположным тому, куда удалился монстр. Ещё раз встречаться с этой жутью на антигравитационной подушке я согласна, не раньше, чем прокачаюсь до его уровня. И то только в составе рейда.
   Кроме недомогания Тура, других неприятностей, к счастью, не случилось. Мой купол тишины работал отлично и населяющие болота твари внимания на нас не обращали. Как только мы ступили на твёрдую землю, тут же слетел надоедливый дебафф, следопыт наконец-то смог двигаться самостоятельно и стало совсем хорошо.
   Ещё день у нас ушёл на преодоление перевала. По сравнению с тем, что мы уже пережили, выдался он весьма скучным и скудным на приключения, но никто не жаловался. Повторять безумный подвиг и лезть в подземелья кобольдов ни я, ни Тур желанием не горели. Да и вообще, когда мы добрались до Туманной долины, у меня было только одно желание - свалить отсюда подальше и больше никогда не появляться в этих проклятых Мангровых Топях.
  
  
   Глава 37
   Прежде чем покинуть Туманную долину, нужно было получить от местного владетеля бумагу, подтверждающую прохождение практики. Документы Кимирэн мне выдать согласился только после того, как я поговорила с родственниками всех погибших охотников. Тех, которых мы искали, и тех, что сгинули, отправившись со мной на поиски. Ох и нелегко же мне это далось.
   Ещё час отговаривала Тура, вознамерившегося проводить меня чуть ли не до самой столицы. Не объяснять же ему, что если ещё и с ним вдруг что случится, то я себе этого просто не прощу? А не подкреплённые вескими аргументами хвалёные женские чары на него не действовали. Парень припирался долго, но всё-таки уступил, когда я позволила довести себя хотя бы до границы охотничьих угодий его родной локации.
   Дальнейший отрезок пути до Рондейла тоже прошёл на удивление тихо, спокойно и без особых происшествий. Ну не считать же таковыми пару нападений слабеньких мобов? После подгорных чертогов и заболоченных равнин, на такие мелочи внимания уже не обращаю.
   Когда моему взору конец предстали золотые крыши столицы дроу, солнце перевалило далеко за полдень. Дом, милый дом.
  
   - Ти-и-и! - радостно визжащая Ири возникла на пороге сразу, едва я показалась во внутреннем дворе. У окна караулила что ли?
   - Привет, подружка! - обняла я эльфийку. - Как вы тут?
   - Нормально всё, - отмахнулась та рукой, - дела процветают! - потом огромные глазки загорелись, и девушка таинственно сообщила: - Вчера его величество нарочного прислал. Велел, как только ты появишься, сообщить.
   - И откуда только узнал, что сегодня приеду? Ведь я и сама не имела понятия, когда вернусь.
   - Он же король, - неподдельно изумилась Иририэнэ, - ему по должности положено всё знать.
   - Ладно-ладно, - рассмеялась я, - тогда ванную и переодеваться, а то наше величество заявится сюда собственной персоной гораздо скорее, чем мы предполагаем.
   - Ага, он может, - согласно кивнула подруга и заторопилась в дом. - Распоряжусь, чтобы к его приезду всё было готово.
   Тем не менее Тамир прибыл аж к ужину, когда я уже заждалась. Соскучилась по нему, оказывается, до невозможности. Даже не ожидала.
   - Прости, - тихо рассмеялся на претензии король, усаживаясь в кресло и устраивая меня у себя на коленях, - прибыла очередная делегация из Великого Леса. Ведём со светлыми переговоры о расширении сотрудничества.
   - Боги, ну сколько можно? - простонала я. - Эти переговоры начались, когда я ещё не перебралась в столицу и до сих пор никаких особых подвижек, кроме небольшой приграничной торговли.
   - Ну пойми, любимая, это не простой процесс, который требует согласования по множеству моментов. Слишком долго между нашими народами длилась вражда, слишком много накопилось взаимных претензий. И слишком часто делегации наших белокурых собратьев приходится мыкаться туда-сюда для консультаций. То отбывают обратно в Лютиен, то снова прибывают. Увы, ничего с этим не поделаешь.
   - Хм, а не проще ли встретиться вам со светлым повелителем и обсудить все тет-а-тет, без посредников? - предложила я.
   - Смеёшься? - вскинул брови Тамир. - Ни он, ни я на такое не подпишемся.
   - Но почему? - пришёл мой час удивляться.
   - Да потому что ни за его, ни за мою безопасность никто и шляпки от жёлудя не даст.
   - Хм. Ладно, попробую что-нибудь придумать, - пообещала я.
   - Попробуй-попробуй, моя изобретательница, - настолько снисходительно и не надеясь на успех улыбнулся Тамир, что теперь костьми лягу, а решу проблему!
   На следующий же день я заявилась в альма-матер. Сначала заглянула в канцелярию - сдать документы об окончании практики и узнать, где находится лерра Эгера.
   Магэсса обнаружилась в своей лаборатории и весьма обрадовалась моему возвращению:
   - О, Тинувиэль, рада, что ты уже вернулась! У тебя есть какие-то вопросы?
   Догадаться об этом было несложно, учитывая, что до начала следующего семестра ещё неделя, а я уже тут, как тут.
   - Скажите, лерра Эгера, а существует ли какой-нибудь артефакт для дальней связи?
   Заметив, что преподавательница не совсем меня понимает, переформулировала:
   - Ну, это может быть, например, пара артефактов, позволяющая двум собеседникам общаться друг с другом на расстоянии.
   - А-а, поняла тебя, - закивала эльфийка. - Да, насколько мне известно, такие исследования когда-то велись, и не однажды, потому что сама по себе идея перспективная. Однако дальше разработки теоретической модели и построения пары опытных образцов дело не продвинулось по причине недолговечности дорогостоящих компонентов и не слишком большой дальности действия.
   - Насколько небольшой? - уцепилась я за последние слова.
   - Не более полулиги, - виновато развела руками дроу, будто сама учувствовала в упомянутых проектах, хотя не исключено, что так оно и есть.
   - А можно где-нибудь найти более подробную информацию? Мне бы хотелось попробовать разобраться и возможно улучшить что-то. Если всё получится, то предоставлю эту работу на годовой экзамен.
   - Конечно. Подойди к лерру Дорэну, главному смотрителю библиотеки, и скажи, что я распорядилась.
   - О, огромное спасибо! - раскланялась я и помчалась в книгохранилище.
   Там мне действительно выдали пухлую папку с заметками, формулами, и серый мешочек с чем-то тяжёлым в придачу. А благодаря протекции преподавательницы даже разрешили забрать всё домой.
   Изучив доступные материалы, я уселась за расчёты. Энтузиазма мне было не занимать, так как дело было не только в обеспечении прямых переговоров между двумя монархами, но и в решении вопроса личной коммуникации. Потому как мне - воспитаннице века Интернет-технологий отсутствие возможности общаться удалённо, доставляет массу неудобств.
   Естественно артефакт оказался сырой и заброшенной недоделкой программистов "Семантики". Взяв обнаруженное плетение за основу, я не сказать, что слёту, но довольно быстро довела его до логического финала.
   После оптимизации плетения пришлось заняться подбором носителя. Дело в том, что находящихся в мешочке амулетах-полуфабрикатах, на мой взгляд, за основу был взят неудачный материал. В процессе работы они подвергались довольно специфическим нагрузкам и весьма быстро разрушались. А все потому, что магический резонанс камней не совпадал с плетением. Это несоответствие мешало энергообмену, вследствие чего катастрофически падала и дальность связи. Мои расчёты показали, что лучше всего для "телефона" (давая имя изобретению, я сильно не заморачивалась) подходил полированный кусочек кварца. Слегка модифицировав волшебный узор, я идеально свела их резонансы.
   На следующем этапе я забраковала серые и голубые силовые нити и воспользовалась зелёным спектром магических потоков. Данное решение требовало магов определённой квалификации, зато, теоретически, позволяло обеспечивать активный контакт с любой точкой Ала-Арна.
   Ну и главным ноу-хау стал отказ от пары связанных друг с другом амулетов и введение третьего элемента конструкции - коммутатора. Коммутатор я выполнила из малахита с кварцевыми вставками. Для пилотного проекта, была выбрана ручная схема соединения. Абонент активировал амулет и связывался с оператором, которому фразой а ля: "Ало, барышня, соедините со Смольным", сообщал номер или иной позывной того, с кем желает поговорить. Оператор, при помощи провода сплетённого из серебряных, золотых и мифриловых проволок, соединял пару нужных кристаллов кварца на коммутаторе и второму абоненту шёл вызов, приняв который он мог активировать свой переговорный амулет и, собственно, начиналась болтовня.
   Первый коммутатор был рассчитан на полсотни абонентов, которыми, естественно, стали я любимая, монарх расы дроу, его министры, ректор академии, несколько преподавателей, мои бизнес-партнёры. Его установили в одной из башен академии, а несколько девушек были наняты на работу телефонистками. В мою задачу входило обучить их этой престижной профессии.
   Всё операцию удалось провернуть всего за восемь суток, не особо афишируя событие. Так что, когда я предложила Тамиру поучаствовать в открытии нового для мира Ала-Арна сервиса, то он очень удивился:
   - Что это за штука? - спросил он, крутя в руках мой презент, представлявший собой увитый золотыми рунами кварцевый брусок.
   - Помнишь, ты жаловался, что нет возможности поговорить с королём Великого Леса лично? Так вот, эта штука поможет решить данную проблему, - довольно промурлыкала я.
   - И каким же, любопытно, образом? - скептически спросил повелитель.
   - Сейчас продемонстрирую. Погоди минутку.
   Я активировала связь с оператором и попросила соединить меня с находившейся на третьем этаже особняка Ири. Потом передала королю "мобилу" и предложила побеседовать с ней.
   - Нравится? - довольная произведённым эффектом спросила я.
   - О да! Замечательная и незаменимая вещь! - воскликнул он. - Благодаря этой штуке я смогу чаще общаться с тобой!
   - Ну, это само собой. И, кстати, "эта штука" называется "телефон", - просветила я и предложила: - Могу подкинуть пару идей, где ещё можно использовать "телефоны" с большой пользой для державы.
   - И где же? - живо заинтересовался Тамир.
   - Тайная стража, армия, экстренный вызов лекарей, пожарных бригад.
   - Хм, действительно. - Величество с обожанием уставился на меня. - И откуда в твоей прекрасной головке столько удивительных идей?
   Я смущённо пожала плечами и улыбнулась в ответ.
   - Осталось только передать "трубку" пресветлому правителю и можете начинать нормальные переговоры.
   - Умница, ты и впрямь справилась! - снова похвалил меня Тамираэр Первый. - Нужно только согласовать визит нашей делегации в Великий лес и передать артефакт.
   - А как долго это продлится? - скептически глянула я на монарха.
   - Даже не знаю, - почесал он затылок, - полгода, может год.
   - Что-о?! Передать небольшой кусочек кварца займёт год? - опешила я.
   - Ну да. А что?
   - Да вы вообще обалдели все со своими церемониями?!
   - Дело не в церемониях, - попытался объяснить Тамир. - Наши народы враждуют много веков, и каждый визит на сопредельную территорию требует тщательной подготовки. Вот ты думаешь, почему так редко ходят караваны в твой родной Чёрный Грот?
   - И почему же?
   - Да потому, что накал отношений между жителями наших стран таков, что пересеки кто-либо из них границу противника без наличия специальных грамот с обеих сторон, и те сразу же подвергнутся нападению.
   - Дурдом, какой-то. Ну а я?
   - А что ты?
   - Если это сделаю я? У меня ведь довольно высокий уровень отношений со светлыми.
   Сама оценивать этот параметр я пока не научилась, так что пришлось ждать ответа короля.
   - Хм, - посмотрел тот на меня, словно только что прозрел. - А ведь, действительно, ты без вреда сможешь пересечь границу. Правда, к королю тебя всё равно не пропустят.
   - Ничего страшного! Зато я знакома с эйри Оравиэль, владетельницей Хрустального ручья. Она родственница Лирилейла Четырнадцатого и бабушка моего названного брата, Филадила. Я могу передать "Телефон" через них.
   - Хм. Идея конечно интересная, но я не хочу отпускать тебя в Великий Лес. Это опасно.
   - Поверь, Тамир, в Мангровых Топях, тоже было опасно. Однако же я выжила и благополучно вернулась. Не переживай. Поверь, светлые эльфы представляют для меня куда меньшую угрозу, нежели болотные монстры.
   - Даже не знаю, - всё ещё сомневался мой король. - Мы ведь не сможем отправить с тобой охрану дальше чем до границы земель дроу.
   - Не нужно никакой охраны. Я почти закончила работу над заклинанием персонального портала. Осталось только испытать. До границы доберусь в мгновение ока. А там, думаю, меня светлые сами с почётным конвоем сопроводят.
   - Химеры! - нервно воскликнул Тамир и зашагал по комнате. - Не хочу тебя отпускать, но понимаю, что это самый быстрый способ решения всех наших проблем.
   Представляю, как ему трудно сейчас. И мне приятно, что так печётся обо мне. Однако в первую очередь он являлся именно королём, долг обязывает его думать о благе страны, а все остальное отодвигать на второй план. И потому никуда не денется, согласится как миленький. Впрочем, почему собственно, как? Хи-хи.
   Глава 38
   Лирилейл и Тамираэр, светлые и дроу, примирение и сотрудничество - всё это, конечно, здорово, но именно предвкушение встречи с Лёхой послужило основным катализатором столь бурно развёрнутой мною политической и научной деятельностью. В общем жду - не дождусь.
   Несмотря на то, что теперь я научилась пользоваться порталами, совершать прыжки могу только в те места, которые ранее уже посещала. Так что "срезать" путь удастся только до моста через Эйне, а оттуда придётся топать ножками.
   Вторая проблема - что взять с собой? Сколько предстоит пробыть в дороге не знаю, какие трудности придётся перенести тоже неизвестно, однако желательно быть максимально подготовленной к любым неприятностям. В итоге, по мелочам всякого хлама набралось столько, что не влезало даже в огромный заплечный гномий тюк, не говоря уже о моем любимом рюкзачке.
   Еда, одежда, оружие, запас стрел и наконечников к ним, метательные ножи, зелья, ингредиенты для них, даже свитки с заклинаниями (вроде мне без надобности, но на всякий случай пригодится) ... Большую часть всего этого добра пришлось бы бросить, но снова помогло счастливое стечение обстоятельств.
   Незадолго до вышеупомянутых событий, во время работы с пространственной магией телепортов, мне случайно удалось пробить доступ в свой старый инвентарь - тот самый, который был у Тинувиэль ещё при стандартном игровом интерфейсе. Так и осталось непонятным, глюк ли то системы, не полностью подчистившей хвосты после моего "перерождения", или же у всех НИПов поголовно прописан в базе инвентарь (просто по умолчанию доступ к нему заблокирован): да по сути и неважно, главное, что если раньше личное хранилище моего персонажа жестко привязывалось к заплечному мешку, то теперь мне стало можно размещать или извлекать предметы, не ковыряясь в сумке, одним лишь мысленным усилием! Решив не шибко оригинальничать, я нарекла данное явление "пространственным карманом".
   Приготовления заняли почти неделю. Когда же, наконец-то я уже вознамерилась покинуть Чернолесье и отправиться в гости к светлым родственникам, провожать меня собралась целая делегация. Шилен, застоявшаяся в стойле прядала ушами, нервно переминалась с лапы на лапу и то и дело передавала мне нетерпеливые мыслеобразы, общий смысл которых сводился к: "Давай уже побыстрее хозяйка! Сколько можно прощаться? Нам пора!"
   - Дипломатические бумаги не потеряй! - уже в пятый раз повторял взволнованный король. - Без них тебя могут и задержать.
   - Не переживай ты так, - мягко улыбнулась я, приятно, когда о тебе волнуются, - они у меня в пространственном кармане. Не потеряются.
   Ири проревелась и затискала меня до совершенно плюшевого состояния. Ну чес слово, как будто на войну отправляет.
   Ну вот вроде и всё. Все прощальные слова сказаны, указания розданы, багаж проверен-перепроверен, крепкие объятия и долгий поцелуй от Тамира получен, можно отправляться.
   Кладу ладонь на мокрый нос никуры - для переноса дополнительного пассажира нужен физический контакт, затем сплетаю каркас заклинания и наполняю его силой. По телу прокатывается уже знакомая дрожь, заставляющая вибрировать каждую косточку в теле. Яркая вспышка разрывает пространство. Мы с Шилен словно проваливаемся в воздушную яму. Секундная дезориентация и вот уже сквозь ворох опадающих золотых искр проступают очертания провала Черного Грота. В качестве пункта прибытия я выбрала родную деревеньку. Граница рядом, так почему-бы не воспользоваться моментом и не навестить родных и знакомых?
   Ох, ну и наделало же шороху наше внезапное появление из "ниоткуда"! Телепортироваться прямо на главную площадь, конечно, не самая лучшая идея, но мудрые мысли, она зачастую задним умом сильны. Хорошо ещё, что местные жители узнали меня, иначе порубили бы к химеровой бабушке, пока я глазками хлопала, пытаясь проморгаться после яркой портальной вспышки.
   - Зато сразу видно, что стражники не зря свой хлеб едят - быстро среагировали! - тиская меня, посмеивался Амарисэй. - Наверное, дочка, забыла ты там о нас совсем в своей столице?
   - Ну что ты, как можно? - оправдываюсь я.
   - Знаю-знаю, - отмахивается он, - у тебя там и учёба, и в мастерской дела, времени свободного, поди, совсем не хватает? А ещё же, небось, и король покоя не даёт?
   - Угу, - бурчу в ответ, пряча взгляд в чашке с травяным чаем.
   - Так, какими судьбами к нам? Вряд ли просто так погостить?
   - Угадал. Не просто так. Вообще-то я к светлым еду. А у вас проездом.
   - К светлым? - удивдяется староста.
   - Угу, - отвечаю я. - Буду помогать их величествам договариваться меж собой, а то делегации туда-сюда катаются, а толку нету.
   - Одна? - взволнованно уточняет Амарисэй.
   - Ну да. Одну светлые меня сразу пропустят, сам знаешь. А если заморачиваться с посольской группой да все бумаги править, согласования там всякие, разрешения да перепроверки, то мы так и за сто лет не управимся.
   Староста Чёрного Грота качает головой:
   - Даже не знаю, дочка... Хотя, может и верно говоришь. Может ты как раз и справишься. Главное, по дороге в столицу и к Оравиэль загляни. Думаю, она поможет. Если не личным участием, так советом дельным.
   - Непременно. Так и хотела сделать, отец.
   - Ну да, кого учить пытаюсь, - улыбается собеседник.
   Немного пообщавшись со старыми знакомыми и даже выкроив несколько часов на сон, в сопровождении трёх пограничников, двинулась к мосту через Эйне. И так, как все мы были верхом на никурах, домчали довольно скоро - минут за двадцать. Потом быстренько попрощалась с провожатыми и, уже не спеша, дабы не нервировать служивых на противоположном берегу, переправилась на другую сторону.
   В душе проснулась нежданная ностальгия. Вспомнилось, как когда-то проходила здесь с Лёшей-Филадилом. Кажется, сто лет назад это было. В другой жизни. А ведь, действительно, в другой. Впрочем, если бы не встреча с Гермилоном, так бы и пребывала в неведении относительно собственной смерти...
   Череду неожиданно нахлынувших невесёлых мыслей прервал громкий окрик:
   - Остановись, тёмная!
   Ага, вот и погранцы!
   - Кто такая и куда собралась?!
   Хм, не очень вежливо, хотя то, что сразу не напали, уже нормально. Интерфейс оповестил о наличии у меня пусть и невеликой, но положительной стартовой кармы в возможных отношениях с данным конкретным представителем остроухого племени.
   - Моё имя Тинувиэль, а еду, в данный момент, в Хрустальный Ручей, повидаться с эйри Оравиэль, владетельницей тех мест.
   Блондин на несколько секунд подвис, раздумывая чего со мной такой дерзкой дальше делать, но потом все-таки выдал:
   - Дорожная грамота есть?
   - А как же, - предъявила я требуемый документ.
   Внимательно, вплоть до каждой буковки и завитка, чуть ли не понюхав, и не попробовав на зуб, служивый изучил свиток. Не нашёл к чему придраться, вздохнул, протянул бумаги обратно и согласился-таки меня пропустить.
   Но напрасно я думала, что потенциальной шпионке позволят самостоятельно шляться, где ни попадя. Стражи кордона, коих в ближайших кустах оказался целый взвод, выделили из своего состава двух конвоиров, задачей которых было доставить "посылку" до Хрустального Ручья и вручить лично в руки "получателю", то бишь, достопочтенной эйри Оравиэль. Ну да ладно, мне, собственно, только того и надо. Я ведь обещала Тамиру, что одна по дорогам потенциально враждебного государства, перемещаться не стану.
   Отпугивающей "буферной зоны", как в Чернолесье, в Великом Лесу нет. Вместо этого вся немаленькая территория светлых прячется под великолепной иллюзией. Снаружи поглядишь - обычная лиственная чаща, каких полно по всему Ала-Арну, но стоит пересечь невидимую границу, и вот он истинный эльфийский лес: светлый, с волшебным воздухом, наполненным необычными ароматами и звуками. Я ожидала, что флора и фауна будет один в один как у нас, но ошиблась. Деревья, кустарники, цветы и трава оказались совершенно незнакомы. То же самое касается и животного мира.
   - А у вас тут ничего, - сообщила я провожатым, - миленько.
   Суровые пограничники ничего не ответили, а продолжали изображать из себя неприветливых бук.
   Ну и ладно. Нам бы только до Оравиэль добраться, а там уже полегче пойдёт. Она дама авторитетная.
   Если центром моей родной деревушки являлась высокая скала с зевом темной пещеры, то данный населенный пункт расположился в тени огромного меллорна, из корней которого вытекал звонкий ручеек и давший название поселению.
   Светлые сопроводил меня к самой большой постройке, расположенной ближе всего к подножию древесного исполина.
   - Стой здесь! - впервые за весь путь подал голос один из стражей.
   - Стою. Куда же я денусь? - хмыкнула я.
   Не прореагировав на мой саркастический тон, воин подошел к двери и тихонько постучал.
   Из дому донеслись легкие шаги и на пороге возникла она - одна из самых величественных дам, когда-либо виденных мною.
   - Приветствую вас, владетельница, - начал первый конвоир, - нам было приказано...
   - Здравствуйте, эйри Оравиэль, - перебила я его. - А я к вам в гости!
   - Тинувиэль?! Вот так сюрприз! Проходи же скорее. Какая ты умница, что наконец-то решила навестить Великий Лес!
   Офигевший ушастик так и стоял с разинутым ртом и, хлопая глазами, наблюдал, как мы в обнимку прошли вовнутрь и захлопнули дверь перед его носом.
   - Ну давай, рассказывай, - усадив меня за стол нетерпеливо поторопила Филькина бабуля. Сама она продолжала метаться по комнате, доставая вазочки с фруктами и сладостями, заваривая ароматный чай.
   - Да, собственно, чего рассказывать? - смутилась я, - живу сейчас в столице, в университет поступила, практику недавно закончила.
   - Отец рассказывал, что ты фаворитка короля Тамира. Это правда?
   - Ну. Э-э-э. Вроде как да.
   - Ну вот, - эльфийка наконец-то закончила накрывать на стол и, се напротив, впилась в меня горящими от любопытства очами, - а говоришь нечего рассказывать.
   Честное слово, вроде как по сюжету пятьсот лет этой "древней старушке", а ведет себя, как девчонка малолетняя.
   - Ну а как дела у Филадила? - поинтересовалась я, как только закончился форменный допрос, устроенный "бабулей".
   - Давно его не видела, - вздохнула Оравиэль, - с тех пор, как мальчик отправился постигать ремесло мечника, даже весточки не прислал ни одной. Правда не так давно девицу одну из хумансов телепортом сюда занесло. От неё и узнала только, что это он её сюда направил. Мальчик, оказывается, в тот момент испытание выпускное проходил, а у него там неприятности какие-то случились.
   - И как, прошёл? - беспокойно нахмурилась я.
   - К сожалению, даже об этом не знаю. Но он у нас парень боевой, думаю, да. Вот только всё равно, плохо про родную бабушку забывать и вестей не посылать.
   - Встречу его, уши надеру, - пообещала я.
   - Да уж, скажи ему.
   - Скажу - скажу. Кстати, а как его подружка? Виталиэль, по-моему?
   - Да, хорошая девушка, - кивнула эльфийка, - лекарь талантливый. В Лютиене она сейчас. В магической академии обучается. Насколько мне известно, он и ей ничего не писал. А потом ещё человечка эта. Короче, Виточка очень обиделась на него. Не знаю, право, откуда у него такое воспитание?
   Лха, наверное, и не задумывался о том, чтобы черкануть хоть пару строчек. Сухарь бесчувственный. Для него Оравиэль и Вита просто НПС.
   Раньше я как-то не задумывалась, испытывают ли жители Ала-Арна настоящие эмоции или это все-таки имитация. Если последнее, то как же я? Да и вообще, кто я теперь? Призрак в компьютере или непонятным образом оцифровавшееся сознание девушки Таи? Реальны ли мои переживания или это всё какая-то высококачественная подделка? Хотя, если я не ощущаю разницу между тем, что было до, и тем что сейчас, значит это не фальшь. А остальные? Например, Оравиэль. Её чувства реальные или искусственные. Блин, может мне просто кажется, что разницы нет? Может моя память уже изменена и помнит неправильно? Ничего не понимаю. В голове полная каша.
   - Тинувиэль? Тинувиэль!
   - А? Что?
   - Просто ты застыла и не реагировала ни на что. С тобой все в порядке? - с весьма искренней участливостью поинтересовалась эльфийка.
   - Н-нет нет. Все хорошо. Я... Я просто за-задумалась.
   - А-а, ну ладно. Ты, наверное, устала с дороги, а я тебя расспросами замучила. Давай, прими ванну и ложись отдыхай, - с не менее правдоподобной заботливостью промолвила женщина, технически являющаяся просто нарисованной и запрограммированной куклой.
   - Спасибо, - поблагодарила я.
   - Кстати, так и не спросила, ты к нам надолго?
   - Мне в столицу нужно. С королём вашим повидаться.
   - Что ж, в столицу - это хорошо, - одобрительно кивнула Оравиэль. - Я и сама тебе хотела предложить туда съездить. Ох, даже не представляешь, как обрадуются наши модницы!
   - Угу, но мне бы сперва к королю.
   - Думаю, аудиенцию с Лирилейлом Четырнадцатым мы тоже организуем, - улыбнулась собеседница.
   На рассвете мы выехали из Хрустального ручья. Шилен поначалу недобро косилась на трусящую рядом серую в яблоках сильфу Оравиэль и периодически щелкала в ее сторону зубами. Но либо коняшка эльфийки оказалась не робкого десятка, либо просто по жизни флегматичной особой, и все агрессивные поползновения никуры игнорировала с совершенно постным выражением морды. В конце концов поняв, что эффекта нет, моя скакунья успокоилась и оставила спутницу в покое.
   Оравиэль делилась ближайшими планами по приезду в город. Программа у той, нужно сказать, намечалась обширная. Начиная от банальной экскурсии, и заканчивая посещением дамских салонов столичных аристократов, где по словам родственницы Фила, я заочно была весьма популярной особой.
   К полудню невзрачная грунтовка, ведшая из посёлка, превратилась в широкий тракт, мощённый жёлтым кирпичом. И я, прямо, почувствовала себя Элли, путешествующей в изумрудный город. Ещё через час мы обогнали первый попутный фургон с огромными колёсами. После этого народа, движущегося в сторону столицы, заметно прибавилось. На меня косились и откровенно разглядывали, словно неведомую зверушку, но оскорблять или, даже, просто заговаривать с дроу никто не решался.
   Ближе к вечеру, когда лес резко кончился, и нашим взорам открылся Лютиен, ощущение нахождения в стране Оз ещё больше усилилось. Немногие крыши зданий, выглядывавших из-за высоких городских стен, в лучах заходящего солнца сияли всеми оттенками зелёного. Сам "Изумрудный город" окружает высокая стена, выложенная из странного минерала, напоминающего золото. Он даже отбрасывает блики, словно настоящий металл. А над всем этим великолепием возвышается крона самого огромного меллорна, который я когда-либо видела в Ала-Арне (да и где-либо ещё). Оравиэль сообщила, что дерево накрывает листвой всю центральную часть города. А это не менее двух квадратных километров, между прочим.
   У ворот образовалась небольшая очередь из повозок, но мы обогнули их по обочине и совершенно беспрепятственно въехали в столицу.
   На мой взгляд, Лютиен не менее прекрасен, чем Рондейл! Широкие улицы, море зелени и цветов, множество фонтанов и фонтанчиков, бассейнов и каналов с чистейшей прозрачной водой.
   Вскоре выяснилось, что у эйри Оравиэль имеется большой особняк в столице. Да не где-нибудь, а неподалёку от королевского дворца. Дома в этом престижном районе существенно отличаются от построек в остальном городе не только размерами, но и архитектурой. Все они выполнены с большим изяществом, украшены статуями, лепниной и великолепной резьбой по камню и дереву. А ещё все здания в обязательном порядке окружали ухоженные садики, обнесённые высокими кованными заборами, увитыми цветущими вьюнами и виноградом.
   Скромная бабушкина "избушка" представляла собой изящный четырёхэтажный замок, глядя на который в первые минуты, кроме восхищённых охов, ахов и вздохов из моей груди ничего другого не вырывалось. Ну да - ну да, эльфа-то она то не из простых. В каких-то родственных связях со светлым монархом замечена. Я уже и забыла об этом.
   Хозяйка лично выделила мне покои. Комната-студия была в них всего одна, зато какая! Из коридора мы попали в просторную гостиную, из которой ещё две двери вели в спальню и кабинет.
   - Располагайся, - улыбнулась Оравиэль, - а мне нужно заняться приготовлениями к приёму.
   Пока я обживала предоставленный мне стадион, хозяйка развила бурную деятельность. Появившиеся откуда-то слуги приводили жилище в порядок. Шуршали веники, гремели ведра и кастрюли, мылись окна, натирался паркет, из кухни доносились неимоверные запахи. То и дело прибегали и убегали посыльные, разнося приглашения гостям и возвращаясь с ответами. Короче, в доме стоял типичный предпраздничный аврал, помноженный на генеральную уборку после длительного отсутствия жильцов.
   Про меня просто забыли. Я немного послонялась по дому, позаглядывала куда можно и куда нельзя. Но нигде мне особо не радовались. Очутившись на кухне попросила у вертящихся, словно белки в колесе, кухарок немного еды. Те, дабы я оставила их в покое, и не мешалась под ногами, быстренько выдали мне поднос, заваленный всякими вкусняшками и кувшин компота.
   Забившись в уголок, чтобы не затоптали, я плотно перекусила и задумалась, чем бы ещё заняться. Немного поразмышляв, отправилась к хозяйке. Обнаружила её, увлечённо командующей парой горничных и четвёркой лакеев, которые тягали по залу небольшие диванчики, стулья, столы, столики и выставляли их в ведомом одной только хозяйке "фэн-шуе".
   - Эйри Оравиэль! - окликнула я эльфийку.
   - О, Тинувиэль! Прости, с этими приготовлениями, совсем закрутилась. Тебе, наверное, скучно?
   - Есть такое дело, - призналась я. - Ничего, если я немного прогуляюсь по городу?
   - Уже совсем стемнело, мало что рассмотришь, - расстроенно заметила хозяйка. - Может быть, завтра с утра вместе полюбуемся местными достопримечательностями? Устроим, так сказать, экскурсию.
   - Завтра обязательно, - кивнула я. - Но и сейчас пройдусь. Просто так. Не забывай, я ведь дроу, у меня ночью период бодрствования. А в темноте я вижу не хуже, чем светлые эльфы днём.
   - О! Действительно! Я совсем старая стала, запамятовала, - прикрыв ладошкой рот засмеялась Оравиэль, - Хорошо, ступай, подыши свежим воздухом перед сном. Только не заблудись.
   - Отличная шутка, - улыбнулась я.
   Заблудиться, имея абсолютную память и встроенный навигатор - это нужно постараться. Да и про дырявую память с возрастом, она тоже юморит.
   Выйдя на улицу, я направилась в сторону дворцового парка. Попасть во дворец конечно не попаду, но хоть издали погляжу.
   Прохожих почти нет. Непривычно видеть пустые ночные улицы в это время суток. В Рондейле - это самый оживлённый период. А здесь наоборот, все готовятся ко сну.
   Тихо шумит огромное дерево над головой, журчит вода в канале, стрекочут цикады. Где-то за оградой ближайшего особняка завел трель соловей. В разрывах между листвой поблёскивают крупные, яркие звезды. Красота. Тишина.
   Я расслабилась, замечталась и не сразу обратила внимание на чуждый мирному столичному вечеру шум. Только через десяток секунд до меня дошло что где-то неподалёку звенит сталь клинков.
   Драка?! Практически в самом центре столицы?!
   Оставить без внимания такое я не могла и бросилась на шум битвы.
   Уже практически добежала до угла забора, за которым шёл бой, когда шум резко затих, а затем послышался гомерический хохот. Так обычно ржут классические антигерои, когда собираются провернуть очередное своё злодейство.
   Выскочив за поворот, быстро оценила представшую перед глазами картину. Посреди улицы стоит холёный воин двухсотого левела, в тяжёлой броне. Мерзко скалясь он медленно поднимает над головой руки с зажатым в них огромным цвайхендером. Неподалёку от него, у стены дома, лежит связанная по рукам и ногам с кляпом во рту юная эльфийка. Со слезами на глазах она смотрит на третье действующее лицо этой драмы - парня пятьдесят пятого уровня, валяющегося сейчас в ногах у злобно хохочущего противника. И это поверженное, практически уже мёртвое тело принадлежит не НИПу, а единственному присутствующему в данной локации игроку с ником "Филадил"!
   Оружие убийцы рванулось вниз.
   - Не-е-е-е-т!!! - заорала я, выбрасывая вперёд руку и посылая наперерез заклятие....
   Фила, что было бы логичнее ожидать от персонажа моей профы, не накрыло защитным куполом и не окатило волной исцеления. Противника брата тоже не поразило огненной стрелой и не размазало по стене ближайшего здания. Он просто... исчез. Замер на половине удара, стал каким-то двумерным, а потом просто схлопнулся в белую точку, которая ярко вспыхнула и погасла.
   Чуть позже я пыталась разобраться в своих действиях, но в голове совершенно ничего не отложилось. Часть сознания считала, что случившееся - целиком моя инициатива, а вторая осознавала, что действие пришло откуда-то извне. Двойственность путала и пугала, но понимания, что же произошло, так и появилось.
   Сейчас же мне было не до анализа. Я просто рухнула на колени и закрыла глаза, переводя дух. Спасла - это главное, а остальное потом.
   - Тая? - донёсся до меня удивлённый возглас Лёшки. Разлепив очи я уставилась в изумлённые гляделки братишки. - Но... но Демонов же сказал...Вот брехло!
   - Не дождётесь! - ухмыльнулась я, подскочила к обалдевшему другу и крепко стиснула его в объятиях.
  

КОНЕЦ ВТОРОЙ ЧАСТИ

   ЧАСТЬ 3. Их Божественное Величие
   Глава 39
   - Если ты мне снишься, то, клянусь, это один из лучших снов в моей жизни! - признался парень, пожирая Таисию глазами. - С ума сойти! Нет, это действительно, ты?
   - Правда я, - сквозь слёзы радости улыбнулась девушка. - Хочешь, ущипну?
   - Хочу! Очень хочу! - на миг отстранившись от подруги прошептал Леха, вновь прильнул к ней и принялся тискать с удвоенной энергией, словно в самом деле не доверял тому что видит и боялся, что наваждение в любой момент растает. - Ущипни, укуси, ударь, только, пожалуйста, больше не исчезай!..
   - Не волнуйся, не исчезну.
   - Ох, мне так много всего нужно тебе рассказать!
   - А мне сколько, даже не представляешь.
   Идиллию прервало чьё-то возмущённое сопение. Обернувшись на шум, Тая напоролась на испепеляющий взгляд.
   - Кстати, Фил, - махнула она рукой на пучащую зенки связанную эльфийку. - Куда ты опять влип, неугомонный, и кто эта несчастная?
   - Ви! - вскрикнул опомнившийся Алексей и кинулся на помощь бывшей заложнице.
   Его ошибкой стало то, что сначала он принялся за верхние конечности пленницы. Как только у девчонки освободилась первая рука, бедолага-освободитель получил звонкую пощечину.
   - За что? - обиженно уставился на возлюбленную Филадил, прижав ладонь к пострадавшей половине лица.
   - Сволочь! - выпалила Виталиэль. - Ты же мне обещал!
   - Да, объясни, что случилось?!
   - Он ещё спрашивает! - попыталась упереть руки в боки эльфа, но верёвка, всё ещё удерживающая её не дала возможности принять живописную позу а-ля "разгневанная супруга встречает пьяненького мужа". - Сначала та грязная человечка, а теперь, вообще, дроу! "Ущипни, укуси, ударь..." Извращенец! Да я тебя сейчас так отхожу!!!
   - Милая, ты всё не так поняла... - завел стандартную пластинку обвиняемый.
   - Не так?! А как это еще можно понимать этот твой "лучший сон?"?! - продолжала буйствовать блондинка, одарив нарисовавшуюся вдруг соперницу драконьей дозой презрения.
   - Это моя сводная сестра Тинувиэль. Та, про которую я тебе рассказывал.
   - Это правда? - после пятисекундной паузы, обратилась ревнивица к представленной особе.
   - Честное темноэльфийское, - успокоила Тая девушку. - Я сестра этого оболтуса.
   - Ой, так неудобно получилось, - потупила взор светлая. - Извините.
   - Пустяки. Я ни капельки не сержусь, - заверила Ти.
   Фил облегчённо перевёл дух.
   - Ну, чего застыл? - тут же переключилась на него юная целительница. - Развяжи меня скорее!
   Подкатив глаза, как бы говоря: "О, женщины!", Лёха бросился освобождать любимую от пут.
   - Ну и кто был это муд... могучий мужчина? - поинтересовалась Тайка у брата, пока тот возился с тугими узлами.
   - Маршал Лизиэлер, - прокряхтел тот
   - О, целый маршал! - удивилась родственница. - Ты никак государственный переворот затеял?
   - Наоборот! Пытаюсь вывести на чистую воду его зачинщиков, - ответил светлый воин.
   - А-а, и как успехи?
   - Оставался последний квест, - скривился Филадил, - но, походу, своим вмешательством ты его запорола.
   - В смысле?
   - У меня не отобразилась отметка о победе над Лизиэлером.
   - Хм, так мне что же, надо было позволить этому лопоухому маршалу тебя слить? Ну простите великодушно, - огрызнулась Тайка.
   Фил замер и виновато посмотрел на подругу.
   - Прости, - выдавил он. - Ты ведь действительно вытащила нас из полной задницы.
   - Ты тоже прости, - виновато проговорила она. - Я не хотела испортить тебе задание. Но у меня просто не было времени тщательно спланировать спасение.
   - Понимаю, инстинктивно действовала. Ладно, проехали, - кивнул эльфийский юноша, закончив, наконец, распутывать свою пассию.
   Девушка поднялась и начала растирать затекшие конечности.
   - Химеры! - однако, уже спустя пару секунд Лёха продолжил сокрушаться. - Это ж теперь не собрать и сет легендарной брони!
   - А если попробовать сдать задание? - предложила Тайка, которая в свою очередь испытывала-таки чувство вины и всей душой желала хоть чем-то помочь брату, - формально-то оно выполнено.
   Неожиданно зрачки парня округлились, и он застыл с отвисшей челюстью.
   - Милый, что с тобой?! - бросилась к нему обеспокоенная Витка.
   - Фил, ты чего? - испугалась и Ти.
   - К-к-как т-ты это сделала? - уставился сводный родственник на ту, которая в прошлой жизни была человеком.
   - Что сделала? - не поняла она.
   - У меня только что квест с маршалом закрылся, а поножи из легендарного набора в инвентарь упали. И теперь пишут, что дальше нужно встретиться с королём.
   - Ничего я не делала, - запротестовала дроу. - Может так и задумано?
   - Не знаю, - растерянно пожал плечами Фил. Потом изумлённо посмотрел на подругу-землянку, затем на жительницу Ала-Арна и снова на землянку, нервно сглотнул и выдавил: - Т-ти?!
   - Аюшки?
   - А почему ты у меня отображаешься как... моб? Хотя, скорее, как неигровой персонаж. То есть нет, и как моб и как НИП одновременно.
   - Я? - тяжело вздохнула Таисия, подозревая, куда сейчас повернет разговор.
   - Стоп! А это ты вообще? - голос парня наполнился подозрением. - Монов же мне сказал, что ты умерла.
   - Мне он тоже это сказал, - буркнула Тая.
   - Зачем? Пошутил что ли? - совсем запутался Алексей.
   - Хорошенькие шутки.
   - Нет, погоди! А почему ты тогда в чате отвечать перестала? - продолжал наседать Филадил. - Я понимаю, что был не прав, - он опасливо бросил взгляд на навострившую любопытные ушки светлую эльфийку, - и ты обиделась, но я же извинялся. До тебя разве не доходили мои сообщения?
   - Нет, - коротко бросила Тая.
   - Почему? В игнор-лист меня внесла? - понимающе кивнул эльф.
   - Нет.
   - Но... что тогда? - озадаченно вперился в смурную физиономию собеседницы Фил.
   - Сам же сказал, что я полумоб-полунепись, - вызывающе глянула она ему в глаза.
   - Не обижайся, я просто сказал, что так показывает интерфейс, - попытался оправдаться остроухий родственничек.
   - Ну раз показывает, может так оно и сеть, - окрысилась оцифровавшаяся геймерша под ником Тинувиэль, которую весь этот бессмысленный разговор уже начал напрягать. Умом-то она понимала, что парень здесь не причём, говорит, что видит. Но и вдаваться в подробности ей сейчас совершенно не хотелось.
   Лёха хотел ещё что-то спросить, но тут вмешалась забытая друзьями хилерша:
   - Фил, - плаксивым голосом попросила она, - может уйдем уже отсюда? Я очень устала, проголодалась и хочу домой.
   - Прости, зайчонок, - сразу же прекратил допрос светлый эльф, - уже идём. Сестрёнка, ты же с нами? Посмотришь наше гнёздышко. Заодно посидим поговорим почеловеч... нормально.
   - Согласна. Улица, по которой бегают заговорщики с мечами наголо - не самое подходящее место для светского общения, - ответила Тая. - Только у меня есть предложение получше!
   - Таверна? - предположил Алексей.
   - Мимо.
   - Тогда, наверное, зовёшь к себе в гости? Кстати, в какой гостинице ты остановилась? - предложил новую версию он.
   - Уже ближе к истине, но всё равно не угадал.
   - Мм-м, сдаюсь - поднял руки Филадил.
   - Хорошо, даю подсказку. Ты почему бабуле не писал?
   - Эйри Оравиэль?
   - Ну а кому ещё? - усмехнулась Тая. - Не желаешь посетить "старушку"?
   - Она здесь?! В столице? - возбуждённо воскликнул Лёха.
   - Ага, - кивнула дроу. - Мы с ней сегодня вместе прибыли. Тут неподалёку домишко ей принадлежит, в нём она меня и приютила.
   - Надо же, не знал. Ви, ты как? - вопрошающе глянул на подружку Филадил.
   - Блестящая идея! - просияла та. - Мы обязательно должны навестить твою благодетельницу.
   - Ну тогда веди! - скомандовал Лёшка, поворачиваясь к Тае.
   Дроу взяла парня под левую руку, светлая уцепилась справой стороны, и через минуту дружно шагающая троица, состоящая из одного игрока, одной НПС, и странного создания, занимавшего промежуточное состояние, скрылась за поворотом.
   На душе у Таисии скребли кошки. С одной стороны, неприятной темы, собственной смерти, в разговоре удалось, более-менее, избежать, но с другой стороны Лёха обязательно к ней ещё вернётся. Так что все ещё впереди и это не слабо так действует на нервы.
   Первой кого они встретили, войдя во дом, была сама хозяйка. Она стояла спиной к двери о внимательно оглядывала дело трудов своих. Услыхав звук отворяемой двери, Оравиэль оглянулась и воскликнула:
   - Тинувиэль, ты уже верну... - и тут же осеклась, заметив вошедших следом Фила с Ви. - Филадил, Виталиэль! Внук, ты в столице? Почему мне не сообщил?
   Парень промычал в свое оправдание что-то неопределенное, чего, впрочем, "бабуле" хватило. Она тут же бросилась к родственнику и его подруге с обнимашками.
   - Где ты их отыскала посреди ночи? - закончив с приветствиями обратилась к приёмной родственнице старшая эльфийка.
   - Ну я же говорила, что мы дроу в темноте прекрасно ориентируемся.
   - Ну дроу понятное дело, а этим-то двоим чего не спалось?
   - Просто Фил связался с плохой компанией, вот и шатался со всякими сомнительными личностями по городу, и Виталиэль с собой втянул в неприятности, - не моргнув глазом сдала Тая братца, словно это было в порядке вещей и даже захрумкала яблоком, стащив то у слуги, проносящего мимо поднос с фруктами. Хотя своя подоплёка в том имелась. Квесты квестами, но политический заговор - это не шутки. А владетельница Хрустального Ручья - не последний персонаж в королевстве. Пусть помогает другу, если есть чем.
   - Филадил? - как и ожидалось, эйри Оравиэль не оценила юмора и грозно взглянула на внука.
   Леха отпирался недолго и выдал двум светлым и одной тёмной эльфийке всю подноготную назревавшего в столице предательства. Плюс кое-какой свет на это пролила и Виталиэль, ставшая невольной участницей вышеописанных событий.
   - Не думала, что в столице все настолько плохо, - сокрушенно покачала головой хозяйка дома. - Решено! Завтра сама с вами во дворец схожу и поговорю с королем. Нет, это же нужно было так все запустить!
   Что и требовалось доказать.
   Потом был поздний ужин. Оказалось, что Филадил и Виталиэль, со всеми выпавшими на их долю приключениями изрядно проголодались. Ну а потом Оравиэль всех отправила спать. И, что больше всего изумило, бабуля без всяких вопросов поселила Фильку и Ви в одних покоях, а тот воспринял это как должное.
   "Похоже у братишки все о-о-очень серьезно с этой подпрограммой. Ну-ну", - с улыбкой подумала Тая, прекрасно помнящая, как относительно недавно кто-то, не будем показывать пальцем, не очень лестно отзывался о НИПах в общем, и о её дружбе с виртуальными куклами в частности.
  
   Глава 40
   Наутро Тинувиэль покинула свою спальню значительно раньше брата и его возлюбленной. Хотя, поставить на то, что проснулась она раньше их, не решилась бы, поскольку заметила на комнате "голубков" полог тишины. Для чего это было сделано, даже гадать не нужно.
   Хмыкнув девушка направилась в столовую, где застала бодрствующую Оравиэль.
   - Светлого утра, Тинувиэль! - тепло приветствовала эльфийка гостью.
   - Светлого утра! - ответствовала та.
   - Присаживайся, сейчас принесут завтрак.
   Тая с радостью приняла предложение и поинтересовалась:
   - Какой у нас сегодня распорядок дня?
   - Изначально я планировала посетить портного и салон, чтобы на должном уровне подготовиться к вечернему балу, но произошедшее этой ночью слегка изменило приоритеты, - пожаловалась хозяйка особняка. - Первым делом придётся съездить во дворец. Посыльного с просьбой о срочной аудиенции у Его Величества я уже отправила.
   - У меня с собой есть несколько нарядов из новой коллекции, - сообщила законодательница новой моды. - могу поделиться.
   - О! - радостно воскликнула эйри, - Прекрасно! Обожаю твои творения. И согласна на любой фасон даже не глядя! Кроме того, это сэкономит нам массу времени.
   Тая поймала себя на мысли, что ей приятно, что Оравиэль настолько верит в неё, как в модельера и даже ни на секунду не сомневается в том, что теперь визит к местному кутюрье не потребуется.
   - Где там наши молодые? - поинтересовалась "бабуля".
   - Думаю, скоро появятся, - загадочно улыбнулась "внучка"
   И получила в ответ такую же понимающую улыбку.
   Пока они шушукались о предстоящей вечеринке, слуги накрыли на стол, а через пять минут в столовой появился Фил, громко втягивая носом аппетитные запахи.
   - О! Это я вовремя зашёл, - выдал он и плюхнулся на ближайшее свободное место.
   - Где ты там свою зайку потерял? - посмеиваясь, спросила сестра.
   - Сейчас явится, - прошамкал с полным ртом брат.
   Девушке на сборы понадобилось гораздо больше времени, и когда она появилась, растративший энергию парень уже умял свою порцию и усиленно работал над добавкой.
   - Светлого утра, всем! - радостно поздоровалась Виталиэль.
   Она просто лучилась от счастья, будоража в душе Ти лёгкое чувство зависти. На её вопрос о планах на день Оравиэль сообщила ровно то же самое, с одним только добавлением о том, что наряды к балу предоставит Тинувиэль.
   - Здорово! - захлопала в ладоши подруга Фильки, смекнувшая, что и ей перепадёт обновка. - Всегда мечтала примерять что-то из твоих творений Тинувиэль, но... было до-о-орого. Да и перед кем носить такую красоту в Хрустальном Ручье? Перед монстрами?
   В это время явился гонец, посланный во дворец и сообщил, что Лирилейл Четырнадцатый будут готовы принять их через два часа.
   Монарх ожидал компанию в одиночестве.
   - Тысячу лет не видел тебя при дворе, кузина! - вместо приветствия воскликнул он, поднимаясь из-за массивного белоснежного стола.
   "Забавно, но в кабинете Тамира стоит точно такой-же, но эбеново-чёрный", - машинально отметила Тая.
   "Ого, а бабуля у меня ещё круче, чем я думал! Надо же, двоюродная сестра самого повелителя светлых эльфов!" - восторженно подумал Лёха.
   - Здравствуй, дорогой кузен! - ответствовала главе государства Оривиэль. - Тысячу - не тысячу, но действительно, давненько не навещала это змеиное гнездо. И ещё бы, наверное, столько не появлялась, кабы не обстоятельства.
   - Почему в змеиное? - обиженно переспросил король. - И что ещё за обстоятельства?
   - А потому, что совсем ты распустил придворных, Лир! Боюсь, если бы не внук, у меня был бы более печальный повод посетить дворец, - сурово пояснила эйри из Хрустального Ручья.
   - Ха! Думаю ты преувеличиваешь, Ора, - неуверенно хохотнул король. Но кончики ушей у него покраснели. Чувствует, что родственница права, но признавать не желает.
   - Посмотрю, как будешь смеяться, когда узнаешь имена зачинщиков, - сузила глаза эльфийка.
   - Ты узнал что-то конкретное, Филадил? - тут же посерьёзнел владыка Великого Леса, переведя взгляд на стоящего в сторонке парню в гвардейском мундире.
   - Так точно, Ваше Величество! Вот этот документ я обнаружил в логове предателей, - отрапортовал молодой воин и сделал шаг вперёд, протягивая верховному главнокомандующему бумагу. После чего вкратце поведал хронику своих вчерашних похождений.
   На самом деле идея подсунуть королю список, выданный Моновым, и предложить слегка скорректированную версию событий принадлежала Таисии. Алексей долго сомневался, что данная афера будет иметь смысл, и что ИскИн согласится подключить "левые" записи к квесту. Но подруга, настояла. Она почему-то, была совершенно уверена, что сработает. И судя по выражению физиономии братика, оказалась права.
   - Маринэль! - громко заорал он, сверкая бешеным взглядом.
   В кабинет тут же ворвался секретарь и не успел даже рта раскрыть, как последовал приказ:
   - Изириндила ко мне! Срочно! И усиленный наряд стражи!
   Маринэль исчез с такой скоростью, что вполне можно было заподозрить его во владении заклинанием телепортации. Если бы Тая не знала, что таковое имеется только у неё, так бы и подумала.
   Пока ждали нового командира дворцовой гвардии, король нервно шагал по кабинету, потрясая списком заговорщиков. Но ничего не говорил, хотя видно ему очень хотелось. Просто напрашивающиеся на язык слова относились к тому разряду великого и могучего эльфийского языка, который при женщинах (а таковых в комнате было трое) произносить не рекомендуется.
   Наконец-то нарисовался Изириндил.
   Лирилейл подскочил к нему и сунул в руки "притянутый за уши" вещь-док:
   - Арестовать! Всех! Немедленно!
   - Кроме первой четверки, - рискнул подать голос Филадил и, увидев вопросительные взгляды, пояснил: - С ними я уже разобрался.
   Отрывисто кивнув, майтар козырнул монарху и скрылся за дверью, дабы приступить к выполнению приказа.
   Король устало сел за стол и, обхватив руками голову, сокрушённо произнёс:
   - Ничего не понимаю. Эти эльфы были из тех не многих кому я безраздельно доверял. Что произошло? Почему они предали?
   - Ты дал им слишком много свободы и совершенно не контролировал, - высказала своё мнение Оравиэль.
   Лёха поведал Тайке об истинной причине заговора. Однако не будешь же сообщать коренным обитателям виртуального мира, что виной всему - вмешательство сотрудников из команды одного из претендентов на пост главного гейм-мастера сервера в код программы? Да и вряд ли они способны воспринять подобную информацию.
   Впрочем, Лирилейл довольно быстро взял себя в руки, поднявшись он подошёл к своему адъютанту, взял того за плечи и проникновенно сказал:
   - Благодарю тебя, дружище. Снова ты спасаешь не только своего короля, но и весь Великий Лес.
   - Рад стараться Ваше Величество! - гаркнул Филадил, вытянувшись в струнку.
   Потом монарх обратился к эйри Оравиэль:
   - Я слыхал, что у тебя сегодня бал?
   - Должна же я придерживаться традиций - фыркнула эльфийка.
   - Тогда жди меня в гости, - и снова оглянувшись на Филадила добавил: - Думаю, к этому времени, успею подготовить для нашего героя достойную награду.
   - Лерра Тинувиэль, - наконец король соизволил обратить внимание и на дроу. - Прошу прощения, что в данный момент, не могу достойно принять посланницу повелителя дроу. Но сами видите, в какой тяжёлый момент для нашей державы вы прибыли. Однако я непременно выслушаю вас. Предлагаю провести данную беседу также на приёме у моей прекрасной кузины.
   После этих слов король покосился на сестру, изогнув дугой бровь.
   - Естественно, я смогу обеспечить вам такую возможность, - правильно поняла немой вопрос та и присела в реверансе.
   - Вот и славно! - улыбнулся Лирилейл. - Тогда, не смею вас больше задерживать.
  
  
  
   Глава 41
   - Уф, ну всё, теперь можно с чистой совестью гулять по городу! - торжественно объявила эйри Оравиэль, обращаясь, прежде всего к Тинувиэль, когда они покинули дворец.
   Филадил тоже вздохнул с облегчением:
   - Да, наше величество, как и любой другой король, порой бывает крайне доверчив и слеп, но думаю теперь, когда он предупреждён, операция по обезвреживанию недругов пройдёт с хирургическим изяществом.
   Лютиен Таисии понравился сразу и очень напоминал ей Рондейл. Только в отличие от столицы дроу, здесь преобладают зелёные оттенки с вкраплением белого и серебра. Центральные улицы города широкие, площади огромные, разноцветный плющ превращает стены и крыши домов в настоящие художественные галереи. Гостья также обратила внимание, что эти живые картины не статичны, и время от времени их сюжеты меняются. Иногда переплетения растений сгущаются настолько, что образуют настоящие цветочные тоннели.
   Прохожие изумлённо пялились на компанию, а точнее на Тинувиэль. Пару раз Тая даже замечала, как некоторые непроизвольно хватались за оружие, но до открытого конфликта дело не доходило. Таким она мило улыбалась, а одному чересчур воинственному эльфу, даже показала язык. Тот просто опешил от подобной выходки и ещё долго стоял неподвижным истуканом посреди улицы. Наверное, если бы мимо проехал крокодил на гироскутере, реакция была бы менее яркой.
   Сначала светлые спутники смущались откровенного внимания со стороны сородичей, но постепенно привыкли и даже стали посмеиваться, глядя на растерянные лица окружающих.
   - Представляю, какие слухи поползут по городу, - усмехнулась Оравиэль.
   - Ещё бы! Средь бела дня, дроу свободно расхаживает по столице светлого леса. - фыркнул Фил.
   - А что раньше прецедентов не было? - поинтересовалась я, - А как же наше посольство?
   - Ну, во-первых, оно находится на окраине, можно сказать почти за городом. А во-вторых, тёмные дипломаты сидят в нём тихо, лишний раз не высовываются, и если куда и ездят, то внутри закрытых карет, - просветила бабуля.
   - Жесть! У нас на это дело более толерантные, в хорошем смысле слова, взгляды, - шепнула Тайка Лёхе.
   - О, а может, перекусим? - решила уйти от неудобной темы Виталиэль и, не дожидаясь ответа, потянула Филадила в сторону ближайшего трактирчика. Остальным не оставалось ничего, как направиться следом.
   Точнее это был не трактирчик, а типичная летняя кафешка. На улице под навесами расставлены столики с вазочками, рассчитанные на четверых посетителей, территория огорожена невысокой живой изгородью из цветов и маленьких голубых кустиков, а в качестве ненавязчивой музыки - приятный птичий щебет.
   - Кому что заказать? - поинтересовался Алексей, когда все расселись за свободным столиком в уголке.
   - Что-нибудь на твой вкус, - скромно улыбнулась Таисия. - Я совершенно не ориентируюсь в светло-эльфийской кухне.
   В отличии от неё Оравиэль и Виталиэль в вышеназванном вопросе были компетентны и наперебой принялись нахваливать различные кулинарные шедевры, призывая гостью все их попробовать.
   - Смилуйтесь, эйри, я же лопну! Даже если притронусь хотя бы к половине этих блюд, - с улыбкой на устах запротестовала Тая. - Тем более не особо голодна. Давайте ограничимся только десертом и, так и быть, хотя бы пятью маленькими порциями.
   И снова между женщинами разгорелся жаркий спор, о том, что же именно обязательно должно попасть в оговорённые пять порций. Фил глядя на это, лишь тихонько посмеивался.
   Наконец-то компромисс был достигнут. Выбор остановился на травяном чае и горке разномастных пирожных, поглощая которые компания повела весёлую болтовню о всякой ерунде. Впрочем, долго им этого делать не позволили. Из-за столика напротив поднялся какой-то расфуфыренный эльф и подошёл к нашим героям.
   - Эйри, как вы можете общаться с этой... с этой особой? - обратился он к бабуле Фила, неприлично ткнув в Таю пальцем.
   - Эту, как вы выразились, особу зовут лерра Тинувиэль, - холодно процедила Оравиэль. - Она моя внучка. Кроме того, девочка оказала неоценимую помощь короне, как в деле улучшения отношений между темными и светлым народами, так и борьбе с мятежниками, помогая своему брату и моему внуку Филадилу.
   Затем, повысив голос, тоже указала пальцем, но уже на своего наглого собеседника, проговорила.
   - А где в это время находились вы, эйр Тустириин? Что-то я не слыхала, чтобы вас называли среди тех, кто грудью бросился на защиту нашего короля во время покушения на приёме. Или среди тех, кто осудил действия заговорщиков.
   - Я... у меня и без того хватает важных государственных дел. Пусть этим занимаются те, кому по должности положено! - заявил Тустириин.
   - Что ж, я сообщу об этом кузену, - презрительно прищурилась Оравиэль. - Чтобы он проверил, что у вас там за такие важные дела, что превыше долга перед родиной.
   Тустириин стушевался, и попытался ретироваться. Но на его беду Витка обратила внимание на элегантные ботинки со шнурками. Последние нежданно-негаданно завязались между собой и напыщенный болван с грохотом, поскольку задел пустой столик по соседству, растянулся на полу. Все сидящие рядом и слышавшие перебранку заржали. Не сумев развязать заколдованные шнурки, хам стянул ботинки, и босиком бросился по улице, выкрикивая грязные ругательства в адрес всех дроу.
   - Много из себя воображает, но душонка гнилая насквозь, - провожая взглядом беглеца, прокомментировала эйри Оравиэль, затем хищно улыбнулась. - Ну ничего, я позабочусь, чтобы ему преподали уроки вежливости.
   - Лерра Тинувиэль, - послышалось откуда-то сбоку.
   Таисия обернулась, там стояла эльфийка и смотрела на неё.
   - Меня зовут Мирминиэль, - представилась она. - Я бы хотела извиниться за недостойное поведение моего соотечественника.
   - Эйри Мирминиэль, уж вы тут точно ни при чём, и вам не стоит извиняться за действия этого идиота, - ответила бабуля, очевидно, хорошо знающая подошедшую светлую.
   - Я большая поклонница ваших товаров, и давно мечтала познакомиться, - продолжила меж тем девушка. Или женщина? Или тоже бабушка? У вечно молодых, красивых и стройных ушастиков - трудно сразу понять.
   - Кстати, Мирминиэль одна из тех, кто заставили своих мужей-министров принять закон о торговле с Чернолесьем, - сообщила Оравиэль.
   - Приятно познакомиться! Подсаживайтесь к нам, - предложила Тая неожиданной поклоннице, пододвигаясь поближе к брату, чтобы освободить место ещё для одного стула. - Отрадно встретить здесь ещё кого-то, кто не желает мне смерти.
   - К сожалению, мы закостенели в своих взглядах, - виновато кивнув, согласилась Мирминэль. - Думаю, потребуется немало времени и сил, чтобы их изменить. Однако, вы не правы, - она улыбнулась, - в Великом Лесу достаточно много эльфов... Точнее эльфиек, которые питают к вам очень тёплые чувства.
   - Польщена, - благодарно кивнула Тая. - Ну а насчёт времени и сил - трудностей мы не боимся, а время - это то, чего у светлых и у дроу в избытке.
   Дальше уже беседовали о своём, о женском: о моде, о косметике, о мужчинах, о том, чем дышат сейчас обе столицы в культурном плане. К диалогу с увлечением подключились и Оравиэль, и скромненько молчавшая до этого Виталиэль.
   Филадил же откровенно скучал, оживляясь только тогда, когда разговор заходил о войне и политике. Но понимал, дамы есть дамы, у них природа такая.
   Потом они продолжили прогулку по городу, не забыв посетить самый роскошный в столице салон красоты, и вернулись в особняк Оравиэль. Буквально перед самым балом! Времени осталось только на то, чтобы нарядиться.
   - Мне понравился Лютиен, - честно призналась друзьям Тинувиэль. - Весьма живописный город! Но и вам обязательно нужно побывать в Рондейле с ответным визитом. У нас тоже очень красиво.
   А потом был бал!
  
  
   Глава 42
   Золушка всего дважды посещала бал, но как же круто при этом изменилась её жизнь! Невзрачный передничек горничной проаппгрейдился до пышного платья выпускницы; замызганные педикулёзные патлы уложились в стильную шелковистую причёску, ступни из бесформенных деревянных чёботов переобулись в изящные хрустальные туфельки, а полового партнёра иже партнёра по танцам сменил на посту статный красавец-принц, который, во-первых, всяко лучше старой корявой метлы, а во-вторых, дальнейшая дружба с ним замаячила перспективой сменить пмж. Более того, в отличие от тесного и пыльного чулана - прежнего места прописки счастливицы, в роскошных царских хоромах, площадью в несколько сот квадратных километров, Золушке даже не придётся заниматься так опостылевшей ей уборкой. Ибо даже для протирки плинтусов во дворце имеются специально обученные люди. Знай себе только целый день валяйся на кровати, кушай груши, да плюй в балдахин. Сказка!
   Это мы всё к чему. А к тому, что про бал можно либо говорить бесконечно, либо просто пожать плечами и отделаться общими фразами. Все зависит от точки зрения на данное действо конкретного индивида. Для кого-то это лишь нудная светская обязаловка, а для кого-то предел мечтаний. Кто-то ждёт с нетерпением его начала, а кто-то наоборот - не может дотерпеть до финала. Ну и, конечно же, многое зависит от устроителей сего в номинале увеселительного, в апогее судьбоносного мероприятия: насколько хорошо организовано торжество, всего ли хватает гостям. Немаловажную роль, кстати, играют и сами гости. Факт присутствия какой-нибудь знаменитости способен превратить не самый богатый приём в статусную вечеринку. На балу, устроенном эйри Оравиэль, присутствовало всё: и высокий уровень организации, и статус самой хозяйки, и приглашённые звёзды не подкачали.
   Наиболее популярной личностью стал, разумеется Лирилейл Четырнадцатый - самодержец светлых эльфов. Второе место, как ни странно, заняла дроу Тинувиэль, поскольку сто процентов светлых эльфиек предпочитали именно её общество. Почётная третья ступенька пьедестала заслуженно досталась адъютанту их величества. Ещё бы! Ведь Филадил - настоящий герой, который, несмотря на юный возраст, умудрился уже трижды спасти монарха Великого Леса, распутать клубок заговора и победить могущественного предателя Лизиэлера. Каждый считал своим долгом подойти к отважному воину, пожать ему руку, повосторгаться мужеством и решительностью. Масла в огонь интереса к молодому стражу подлил и сам король, принародно ещё раз поблагодарил того за службу и пожаловал ценными призами.
   Таисия, чей урезанный интерфейс после похода в Мангровые Топи, внезапно расцвёл новыми красками, даже на расстоянии сумела считать характеристики презентованных брату предметов.
  
   Мифриловая кираса "Тень пантеры"
   Часть легендарного сета "Страж Луны"
   Уровень: 40-100 (динамический предмет)
   Броня: 130-400 (динамический предмет)
   Встроенные эффекты: "кошачья гибкость" -- 30 мин. (перезарядка - 30 мин.)
   Бонус от пяти надетых предметов комплекта "Страж Луны":
   +20% к скорости передвижения в светлое время суток
   +50% к скорости передвижения в тёмное время суток (+99% в полнолуние)
   +20% к скрытности в светлое время суток
   +50% к скрытности в тёмное время суток (+99% в полнолуние).
  
   Лёха, едва слезу не пустил, получив красивый узорчатый панцирь (с тем, что испытала Золушка, его эмоции, естественно, не сравнятся, но, тем не менее, парень так давно о нём мечтал). А когда увидел второй подарок, так же являющийся частью вожделенного набора брони, то всё-таки расчувствовался до мокрых глаз:
  
   Мифриловые поножи "Сумеречный волк"
   Часть легендарного сета "Страж Луны"
   Уровень: 40-100 (динамический предмет)
   Броня: 74-150 (динамический предмет)
   Встроенные эффекты: "звериный слух", "звериный нюх"...
  
   Тинувиэль же, наоборот, чуть не загоготала в голос, дойдя до описания эффектов, встроенных в покрытые чёрным лаком штаны. Вещь, надеваемая на пятую точку, обостряет... чутьё! Очередной прикол разработчиков - не иначе.
   Впрочем, для тёмной лерры бал тоже послужил хорошим подспорьем. Не столько, как повод блеснуть новыми нарядами (хотя и это тоже), сколько возможностью выполнить основную задачу, возложенную на неё дорогим и горячо любимым начальством. Ведь главная цель её визита в Великий Лес - налаживание международных связей на высшем политическом уровне. По крайней мере, организация технической части этого вопроса.
   В разгар вечеринки гостью пригласили на второй этаж, в кабинет эйри Оравиэль. Помимо короля там уже находились Филадил, не отлипающая от героя Виталиэль, сама хозяйка дома, ещё несколько высокопоставленных светлоухих, а также дипломат со стороны дроу.
   - Ещё раз, доброй ночи, лерра! - вежливо поприветствовал Таю Лирилейл. - Насколько я понял из объяснений моего адъютанта и кузины, вы горите желанием помочь нашим народам в общении. Но, по-моему, диалог и так идёт? Впервые за многие столетия мы с Тамираэром Первым дошли до создания в своих странах посольств.
   - Все так, Ваше Величество, - кивнула Таисия. - Однако процесс протекает чересчур медленно. Каждой встрече монарха с представителями министерств иностранных дел предшествует длительная процедура согласования, отнимающая непозволительно много времени. А ведь существуют целый ряд вопросов, решения по которым требуется принимать безотлагательно быстро. Прогресс, не стоит на месте. Возможные доходы предприятий наших стран, не могут ждать годами. Упущенная экономическая выгода - явление сиюминутное, а не какая-то отдалённая перспектива. Это вам любой купец скажет.
   Один из присутствующих на встрече эльфов одобрительно закивал головой. "Наверняка, кто-то из представителей местной торговой гильдии. Нужно обязательно переговорить с ним потом", - сразу же зафиксировала образ солидарного слушателя для себя Тая.
   - Не понимаю, к чему вы клоните, лерра? - нахмурился король.
   - Не так давно я изобрела один весьма полезный артефакт, - скромно потупилась Тинувиэль, - и назвала его "телефон".
   Услыхав название, Фил весело хрюкнул.
   - Он позволяет говорить на расстоянии с любым разумным существом, владеющим подобным приспособлением, вне зависимости от того, как далеко собеседник от вас он находится.
   - Любопытно, - заинтересовался монарх светлых. - То есть, вы хотите дать мне этот ваш те-ле-вон?
   - Телефон, - поправила его Тая и подтвердила, - Да, именно так, Ваше Величество. В надежде, что возможность напрямую общаться с Тамираэром Первым ускорит процесс мирного сотрудничества наших государств. Кроме того, Чернолесье готово поставить Великому Лесу ещё несколько подобных аппаратов, для обеспечения скорейшего сближения и лучшей координации действий между различными структурами наших стран.
   - Что ж, - заинтригованный король нетерпеливо заёрзал на импровизированном троне, роль которого в данный момент выполняло одно из библиотечных кресел эйри Оравиэль, - не терпится увидеть этот чудесный артефакт в действии.
   - Легко! - изобретательница достала из сумочки "трубку", вызвала оператора и попросила связать с абонентом номер один.
   Поначалу правителю светлых эльфов просто хотелось испытать диковинку. Но потом, когда, наконец, осознал преимущество передового способа общения, весёлая авантюра быстро приобрела серьёзные оттенки, и последующие несколько часов прошли в напряжённой деловой обстановке.
   Кабинет в особняке Оравиэль превратился в настоящий проходной двор. Король посылал за всё новыми и новыми чиновниками. Эльфы, а иногда гномы и даже люди, постоянно сновали туда-сюда, поднося какие-то бумаги. Посол дроу со стороны тёмных эльфов и Лирилейл от имени светлых подписывали документ за документом. Раскалившаяся трубка телефона непрестанно переходила из рук в руки.
   Тинувиэль подозревала, что у Тамира в кабинете творится нечто подобное. Она с Филькой и Ви, ещё какое-то время потусовалась в уголке, но осознав, что они уже никому не интересны, потихоньку свалили в туман. Бал к этому времени уже закончился, гости разъехались, слуги наводили порядок.
   - Что ж, по-моему, вечер удался, - сладко потянулся Лёха и, приобняв млеющую Витку, спросил: - Так какие планы на завтра, Тинусь?
   - В принципе, моя миссия здесь окончена, - пожала плечами Тая. - Наверное, буду собираться домой.
   - Уже? Так быстро? - опешил брат.
   - Уже, - кивнула дроу. - За Тамиром жуть как соскучилась.
   Виталиэль покосилась влюблённым взглядом на своего мужчину и понимающе покачала головой.
   - Слушай, сестрёнка, а может с тобой махнуть? - неожиданно выдал Лёха. - Надоело уже в этой локе париться. Пора на мир посмотреть, да себя показать.
   - Я с вами! - тут же встрепенулась хиллерша.
   - Да уж куда я без тебя? - улыбнулся парень, ещё крепче прижимая к себе верную спутницу, и вновь посмотрел на тёмную: - Что скажешь?
   - Скажу, что было бы супер! - обрадовалась Тая. - Только отпустит ли тебя король? Ты ведь теперь у него на службе, да ещё адъютантом.
   - Дык Лирилейл же сам меня внеочередным отпуском наградил! Я разве не говорил?
   - Правда? Ну, тогда здорово!
  
   Глава 43
   Его величество Тамираэр Первый ничуть не возражал против парочки светлых эльфов в столице дроу. Прямо так и сказал, когда поутру Таисия, выпросила на несколько минуточек телефонный артефакт и пропела ему в трубку торопливую тираду:
   - Привет, любимый! Я уже готова возвращаться обратно. Вот только дождусь брата с его подругой и выдвигаемся. Надеюсь, ты не против, если они у нас погостят?
   - Здравствуй, Тинувиэль! Конечно я не против. Наоборот, буду рад познакомиться с твоим родственником. Вы же, надеюсь, прилетите телепортом?
   Последние слова короля согрели девичью душу, но она вынуждена была расстроить своего мужчину:
   - Увы, милый.
   - Как это увы? Намекаешь, что мне придётся ждать тебя ещё несколько томительных дней?
   - Мне самой не терпится поскорей обнять тебя, но путешествовать придётся обычным порядком.
   - Жаль, - тут же приуныли то той стороне провода. - Но почему?
   - Понимаешь, - плаксиво заявила изобретательница, - возникли непредвиденные проблемы с транспортировкой э-э... транспорта. Глупые сильфы боятся никуру, как чёрт ладана, и ни в какую не желают приближаться к этой сатане ближе, чем на три метра. А это, сам понимаешь, далековато для группового переноса.
   - М-м, честно говоря, понимаю не очень, - признался монарх. - Особенно, что такое чёрт с ладаном и кто такая сатана.
   - Не "что такое" и "кто такая", а кто такой, что такое и кто такой, - машинально поправила его Тая.
   - Алло? Что-что? Кто, что и кто? - совсем запутался Тамир.
   - Не бери в голову.
   - Ладно. Но разве твои друзья не могут обойтись без сильф? - попытался ускорить процесс король. - В крайнем случае, пообещай им от меня новых скакунов.
   - Пыталась, но они отказались. И я их прекрасно понимаю. Сама тоже никогда не брошу Шилен.
   - Хм, хорошо. Тогда я вышлю навстречу гвардейцев. Они вас будут ждать на мосту через Эйне.
   - Поняла, спасибо, постараемся добраться туда как можно быстрее. - Тая шмыгнула носом: - С нетерпением жду нашей встречи.
   - И я.
   - Целую.
   - А я крепче...
   Больше им посюсюкать не дал Лилирейл, вежливо отжав у девушки "мобилу". Ибо, несмотря на то, что оба монарха провели бессонную ночь, обсудить им ещё предстояло немало вопросов.
  
   Светлоухие голубки появились только через три часа.
   - Сорьки, Ти, - с порога повинился брат. - Вещи Виткины паковали. Ты бы видела её шкаф! Только дверцу открыл, а оттуда как посыплется то, что "нечего надеть". Боялся, места в инвентаре не хватит.
   - И ничего не посыпалось, - надула губки обсуждаемая особа.
   - Не ссорьтесь, - рассмеялась Тая. - Свой гардероб я тебе показывать не буду.
   - Чур меня! - отмахнулся Филька.
   - А мне? - молитвенно сложила ручки зеленоглазая красавица. - Мне покажешь?
   - Тебе обязательно! - успокоила Тинувиэль страждущую модницу. - Ну что, по коням?
   Парочка синхронно тряхнула чёлками.
   Во дворе Шилен опять продемонстрировала сильфам свои не слабых размеров клыки, дабы те не расслаблялись. Мирные животины светлых эльфов, очередной раз до колик перепугались, и только после этого друзья двинулись по мостовой.
   Вместо мгновенной телепортации им предстояло путешествие длиною в пять суток. От Лютиена до границы два дня трусцой. Затем ещё три до Рондейла.
   Впрочем, за разговорами время пролетало незаметно. Алексей подробно описал Таисии своих злоключения, а та поведала о том, что приключилось с ней. Иногда к диалогу подключалась и Витка, но в основном внимательно слушала. Тайка готова была поклясться, что задумчивая остроухая няшка в эти моменты регистрировала в своей базе данных незнакомые словечки, вылетающие из уст игроков, и пыталась подыскать им смысловые аналоги.
   Из-за ретивых маунтов, поначалу было не очень удобно разговаривать. Приходилось практически орать. Но светлоэльфийские кобылки постепенно обвыкали.
   "Ещё немножко, и можно будет портануться", - однажды даже подумала дроу.
   Но Шилен тот ещё подарочек! Нет-нет, да и рыкнет в сторону одной из попутчиц. Безобразнице, похоже, просто нравится, как бедолаги шарахаются от неё.
   В результате: дистанция между сильфами и никурой вновь увеличилась, тёмная эльфийка опять в одиночестве, а её сводный брат с подругой рысят немного впереди.
   "Ай-ай-ай, как тебе не стыдно, морда ты зубастая?" - виноватит её хозяйка.
   В ответ приходит мыслеобраз пропитанный чувством раскаянья и надежды на прощение. Да ещё глазища зараза состроит такие честные-пречестные, и даже полчасика после внушения, всё идёт нормально. До следующего рецидива.
   Фил Виткой уже откровенно злятся, но шкодливая зверюга неисправима.
   До моста добрались на рассвете. Гвардейцы уже ждали их на противоположной стороне.
   - Ничего себе делегация, прям президентский эскорт! Выходит, ты у нас знатная дама? - ехидно хмыкнул Фил.
   - А то! Подползать только на коленях! - горделиво вздёрнула носик лерра-химера. Впрочем, её саму удивил столь многочисленный отряд.
   Кстати, слава богам, что под сёдлами сопровождающих были исключительно обычные лошади. Не то сильфы точно бы чокнулись.
   Странности продолжились, когда товарищи приблизилась к столице Чернолесья. Под стенами Рондейла раскинулся огромный военный лагерь.
   - Прикольно тут у вас, - оживился Филадил, внимательно разглядывая стройные ряды пехотинцев, выстроившихся неподалёку стен города.
   - Это случайно не в твою честь, Тинувиэль? - хихикнула Витка, указывая на ворота, из которых показалась ещё целая кавалькада дроу.
   - Не думаю, что Тамир настолько... соскучился, - озабочено ответила фаворитка короля. - Блин, не нравится мне все это. Поехали скорее, нужно разобраться!
   Таисия резко вырвалась вперёд, направив никуру к колонне кавалеристов, поскольку узнала среди них короля.
   Величество тоже заметил её, что-то отрывисто сказал окружающим и быстро помчал навстречу.
   - Что случилось?! - всполошено выкрикнула девушка.
   - Война, - угрюмо ответил монарх.
   - Война? Со светлыми? О нет! - Тинувиэль будто ушат холодной воды выплеснул на голову.
   "Неужели всё старания оказались напрасны?" - мысленно корила она себя. - "Проклятье! Стоило королей лишь на несколько дней оставить без присмотра. А чего я хотела, мужчины в любом возрасте, ведут себя, как мальчишки. Проклятье! Лучше бы мы всё-таки воспользовались телепортом".
   - Нет-нет, Великий Лес тут не причём, - поспешил заверить её Тамир.
   - Уф, ну слава богам, - с облегчением выдохнула Ти. И уже более спокойным тоном поинтересовалась: - Ну а кто тогда причём?
   - Зубукары, - ответил монарх.
   - Это ещё кто такие? Они вообще разумны? - нахмурилась собеседница, которая впервые услышала данное название.
   "Скорее всего, это одно из многочисленных племён социальных мобов? У них порой случаются приступы агрессии. Особенно после перевыборов вождя. Если это так, то особо волноваться нечего. Подобные войны - явление частое и быстротечное. Их-то и войнами назвать сложно. День-два, максимум три, пока тёмные не обломают рога ретивому недоумку. Потом разбежавшееся стадо определяет нового главаря, но уже с менее зашкаливающим борзометром и, как правило, заключается мир. До следующего раза".
   - Ти, зубукары это люди, - пояснил король. - Точнее одна из наиболее свирепых человеческих народностей.
   - Как?! Люди? Они что, совсем обалдели? - не поверила ушам фаворитка. - Какими бы ни были эти человечки свирепыми, но нападать на эльфов, тем более на дроу! На что надеются? Или я чего-то недопонимаю?
   Мысль о том, что по законам игровых вселенных все расы сервера обязаны иметь одинаковый потенциал, иначе случится дисбаланс, у Таи, как-то вылетела из головы. Просто одни сильны в магии, другие более развиты физически, третьи отличаются плодовитостью, величие четвёртых в чём-то ещё. Но как только она это вспомнила, тут же предположила:
   - Наверное, их очень много? Небось, целая орда?
   - К сожалению, точных разведданных у нас пока нет, - пожал плечами Тамираэр.
   - Ясно, значит численностью, решили задавить, - и без того уже всё поняла Тинувиэль.
   - Численностью - не численностью, но каким-то образом они смогли провести армию через перевал Семи ветров, - со вздохом признал король и продолжил скороговоркой: - Пограничные форты захвачены либо уничтожены. Рядом с Солидором и Империей Ож тоже непонятные шевеления. Стражи рощ стараются задержать захватчиков, но мелкими диверсиями их не остановить. Как только противник подтянет основные силы и сметёт последние заслоны, путь вглубь Чернолесья будет открыт. Спустя час наши войска выдвигаются в сторону западного хребта. Так что прости, вынужден тебя покинуть. Ещё нужно решить множество проблем перед походом.
   - Погоди! Я иду с тобой! - заявила Тая.
   - Мы тоже! - поддержал сестру подоспевший Филадил.
   Виталиэль упрямо сжала губы и тоже кивнула головой.
   - Хорошо, - заранее понимая, что никакими доводами убедить троицу отказаться от затеи поучаствовать в заварушке не получится, покорно согласился его величество.
  
  
   Глава 44
   Рубиновая заря, разгоревшаяся к исходу второго дня, словно предупреждала о грядущем, заранее отражая в небе те реки крови, которыми вот-вот напоят землю вечно враждующие между собой двуногие. То одно не поделят, то другое.
   Кстати, отличительная особенность эльфийской армии (как тёмных, так и светлых) заключается в исключительных боевых качествах каждого отдельного юнита. Однако и платить за это приходится соответственно. Остроухое воинство, по сравнению с теми же людьми, относительно немногочисленно. Зато чрезвычайно мобильно. Батальоны "детей природы" практически всегда передвигаются без обоза. Находясь в родном лесу, любой эльф без проблем найдёт пропитание и для себя, и для своего скакуна. Так что, не удивительно, что первые стычки с противником, как и пророчило закатное солнце, случились так скоро.
   Тем же вечером разведчики донесли, что обнаружили врага. А уже спустя пару часов - сразу после заката - ударные бригады дроу, в полной мере воспользовавшись своими расовыми особенностями и превосходным знанием местности, нанесли удар по остановившимся на ночлег вторженцам.
   - Химеры! - нервничал Филадил пристально вглядываясь в темноту. Бесился, что нельзя поучаствовать в бою. Пока там отчаянные герои зарабатывают славу, он, вместе с Витой и Тинувиэль вынужден находится в ставке короля. Монарх Темнолесья расположил свой командный пункт на небольшом пригорке, всего в полулиге от лагеря зубукаров, поэтому звуки сражения слышались очень даже отчётливо.
   - Куда ты рвешься, глупый? - увещевала его Виталиэль. - Не видно же ничего.
   Хилерша, конечно, одарила себя и любимого временным заклинанием "совиный глаз", но так как оно у неё было низшего ранга, то помогало слабо, - всё же баффы не Виткина специализация. В арсенале же Ти подобное заклинание и вовсе отсутствовало. Последняя, при оказии, может и изучила что-нибудь эдакое, да просто до настоящего времени такой потребности не испытывала.
   - Действительно, братец, угомонись. Там и без нас есть кому молодецкую удаль показать, - сказала она. - Вон даже ветер за нас, гляди - как нарочно тучек нагнал, чтобы свет звёзд заслонить и не единого шанса захватчикам не оставить.
   - Сударыни, вы забываете про эффект ночного зрения, встроенный в шлем "Стража луны", - назидательным тоном напомнил Лёха.
   - Прибереги свои секретные преимущества для более подходящего момента, воин, - вмешался в беседу оторвавшийся от изучения поля боя Тамир.
   - Но пока я буду ждать такого момента, ваши головорезы всех врагов перебьют, - обиженно пробурчал Филадил.
   - Не уверен, - нахмурился король, только что выслушавший последний доклад с передовой.
   До пригорка, на котором стояли друзья, всё громче и громче доносились отголоски мощных взрывов, а ночной лес освещался яркими вспышками, однако разглядеть, что же именно там происходит, никак не удавалось. Далековато всё-таки.
   - Мой повелитель! - вдруг выкрикнул один из связных. - Командир "древесных котов", сообщает, что их отряд сцепился с парой зубукарских колдунов небывалой силы. "Коты" несут большие потери и просят помощи.
   - Проклятье! Опять эти колдуны! Передайте "древесным", чтобы немедленно отходили назад! - зло рявкнул Тамир, и тут же обратился к другому офицеру. - Отправьте туда академиков, пусть прикроют отступление!
   "Академиками" называли группу магов-преподавателей из Тайкиной альма-матер, специализирующихся на боевой составляющей любимой науки, а также на заклинаниях поддержки. Несколько минут прошло в томительном ожидании. Все напряженно молчали. Наконец, король отогнал от "радиста" и сам сел принимать звонки. Телефон, будто ждал, затрезвонил, как сумасшедший. Тамир схватил трубку. С каждой минутой лицо его становилось мрачнее и мрачнее. А над местом основной схватки все сильнее и сильнее разгоралось магическое зарево. Виталиэль казалось, что оно уже ничем не уступает тому, которое она наблюдала на небосклоне несколькими часами ранее. Впрочем, не только ей одной. Впереди грохотало так, что под ногами подрагивала земля, а от всполохов, в самом деле стало светло, как ясным днём.
   - Всё! Хватит! - не выдержал напряжения Филадил. - Вы, как хотите, а я иду туда!
   - Погоди! - остановил его Тамираэр и совершенно неожиданно добавил. - Пойдём вместе. Не знаю, что у них творится, но я обязан быть там. Нужно срочно выяснить, почему наши лучшие чародеи терпят сокрушительное поражение всего от пары людишек.
   - Мы с вами! - практически синхронно заявили Ти и Ви.
   - А никто и не сомневался, - ухмыльнулся Лёха.
   Представшее перед ними зрелище, напоминало не то марсианский пейзаж, не то окрестности близ внезапно пробудившегося вулкана: трава выгорела абсолютно вся, обнажив красный суглинок; около сотни могучих деревьев вырваны с корнем и хаотично разбросаны по песку; оставшиеся от них воронки залиты жидким огнем; редкие исполины, всё-таки выстояли пред буйством стихии, но всё равно пылают жаркими кострами и добавляют сумасшедших красок в безумную картину происходящего.
   Плюс у Таисии сложилось стойкое впечатление, что в зоне боевых действий царит понижена гравитация. Иначе, как объяснить то, что останки, разорванных взрывами тел медленно кружат по воздуху в ареоле кровавых брызг и не особо торопятся опадать на землю.
   Силуэты выживших дроу панически метались в отблесках пламени. Эльфы кричали и пытались укрыться от потоков смертоносной лавы, но ни защитные амулеты, ни заклинания энергощитов не спасали их от чудовищных заклинаний. А посреди этого хаоса, накрывшись непробиваемым куполом, в совершенно расслабленных позах, стояли два скалящих зубы типа и обильно орошали округу напалмом.
   - Архимаги? - удивленно выдавила Тая, глядя на пронизывающие пространство красные нити.
   Её спутники тоже замерли, пораженные данным открытием. Услышанное не укладывалось в голове. Ведь это совершенно невозможно! Невозможно и всё тут! О Высших уже много-много лет никто ничего не слышал, они стали почти легендами, а тут бах и сразу два!
   Однако, странно другое - то, что интерфейс идентифицировал "огнемётчиков" как... игроков шестидесятого уровня! Таисия просто растерялась и не понимала, что же делать дальше. В самом деле, как реагировать на данную ситуацию? В её понимании архимаг - это гейм-мастер и только гейм-мастер.
   Лешка, надо ему отдать должное, "тормозить" не стал.
   - Ну, чего застыли?! - заорал он, глядя на впавших в ступор товарищей. - Бейте их!
   И, не дожидаясь, пока остальные отомрут, бросился в атаку.
   Братский клич, словно выдернул Тинувиэль из оцепенения. Сверившись с Ала-зрением, она за доли секунд оценила ситуацию и составила оптимальный план дальнейших действий. Первым делом навесила баффы вдогонку на рванувшего в пекло Фильку, затем кое-что кинула на Ви, дабы та не обуглилась раньше времени и дальше сумела сама приглядеть за своим воинственным возлюбленным. Более опытный и ответственный Тамир вёл себя рассудительнее и, прежде чем ринуться в бой, дождался, покуда фаворитка уделит ему внимание. А та, в свою очередь, наплевала на предосторожности и с самого начала тоже решила работать с красными нитями силы. А что ещё остаётся делать, если более слабые энергетические структуры против архимагов не катят. Предыдущая неудачная атака "академиков" - лишнее тому доказательство.
   Закончив проклинать (в хорошем смысле) соратников, Тинувиэль переключилась на защитный купол противника, но краем глаза всё равно наблюдала за своими.
   Первым до волшебного энергобарьера, естественно, домчал нетерпеливый светлый рыцарь.
   - Ыы, гля, Серый, кто к нам пришёл! - заметив Филадила, загыгыкал один из врагов. - Ты чё, дурилка картонная, забыл среди тёмных? Локации что ли попутал?
   - Оба-на! Так это же наш клиент! - изумлённо воскликнул игрок, названый Серым, хотя ник его гласил что он "Бурый". - Он не НИП, и это же про него вчера шеф говорил! Вали его!
   Игроки тотчас плюнули на все остальные мишени и сконцентрировали внимание на Фильке.
   Лёха поступил мудро и на месте стоять не стал. Он быстро и много двигался, благодаря чему уклонялся от большей части предназначенных ему нюков. Подоспевший Тамир тоже старался не ударить в грязь лицом.
   Тая же пока занялась взломом защитного экрана. Структура экранирующих заклинаний оказалась неожиданно сложной. К тому же девушка не могла зарыться в распутывание вражеских хитросплетений с головой, то и дело отвлекаясь на то, чтобы подстраховывать друзей.
   Довольно скоро выяснилось, что набор волшебных умений в арсенале у оппонентов всё же скуден. Это, безусловно, хорошо. Но вот то, что степень построения защитной полусферы совершенно не вписывается в круг их возможностей и явно намекает на стоящего за их спинами более сильного союзника, Таисии уже совершенно не нравилось.
   Несмотря на относительную примитивность и прямолинейность атак, принцип "шапками закидаем" никто не отменял. Супостаты просто завалили светлого рыцаря и тёмного короля простенькими, но от этого не менее смертоносными скиллами. Тучи файерболов, ледяных стрел, воздушных лопастей и прочей ерунды, выпущенных из рук зубоскарских колдунов (да рук непростых, а с гипертрофированными до архимагического уровня "мышцами") делали своё грязное дело. Даже под заковыристыми сестринскими баффами Лёшкино здоровье таяло с безумной скоростью. Броня его величества справлялась получше, но тоже сдавала позиции. Виталиэль конечно, лечила их, но не справлялась.
   - Вот же гады! Ну всё хана вам! - рассерженно прошипела Тинувиэль. Ей пришлось бросить ломать вражеский купол и вновь сконцентрироваться на помощи брату и любимому. Правда на сей раз, вместо того чтобы обновить эффекты поглощения урона, она рискнула применить (а иначе как?) экспериментальную версию плетения, которому даже и названия ещё не придумала (изобретательница колебалась между "зеркалом", "бумерангом" и "ветрянкой"). Оно, правда, считалось очень энергоёмким и не всегда срабатывало, зато если повезёт, было способно отражать всё входящее волшебство от дружественных объектов, в частности Филадила и Тамираэра, и долбить им в атакующих - в частности по куполу агрессивных воспитанников чужого ГМ-а.
   К счастью, сейчас им повезло (видимо белобрысая дроу и впрямь разозлилась не на шутку), "зеркало" навесилось на обоих и сразу! Ах да, ещё имелось небольшое побочное явление - на коже дружественных объектов появлялись странные изумрудные пятна, напоминавшие сыпь ветряной оспы, уже обработанную зелёнкой. Отсюда, собственно, и третий вариант названия. Ну да ничего, на мужчинах шлемы, перчатки и прочие латы, скрывающие тела - - не заметно. А после боя всего-то сутки продержится. В конце концов, победа важнее.
   "Любопытно", - возникла в голове Таи отстраненная мысль, - "какое событие наступит раньше: у меня наступит магическое истощение или до этих двух неудачников наконец-то дойдет, что они расколачивают собственную защиту?"
   Как ни странно, но не случилось ни того, ни другого. Тинувиэль не упала в изнеможении, а псевдо-архимаги так и не осознали пагубность своих действий. Скорее всего, они излишне понадеялись на мощь оборонительных чар, которые сами не контролировали. Финал оказался плачевным. Для них. Как только перегруженный авто-атаками купол развеялся, на магов-недоумков, словно вихрь налетел названный братец. Даже короля, опередил, наглец! Облаченные в робы кастеры упали чуть ли не со второго тычка.
   - У-у, так даже не интересно, - расстроенно пробормотал Лёха, настроившийся на более серьёзную рукопашную. В шутку, конечно, так-то он рад.
   - И не говори, - мило улыбнулась Тайка, а про себя подумала: "В принципе, на перепачканных лицах "ветрянку" почти и не видно".
   Нависшую над полем боя тишине вдруг нарушил негромкий хлопок. Друзья обернулись на звук.
   Ага, вот и он. Новое действующее лицо, соизволило явить себя на арену. Мужчина. Человеческой расы. Высокий. Хорошо сложенный. Красивый аристократичный анфас с бородкой-эспаньолкой, светлые волосы. Наряд чем-то смахивает на Моновский, только в ярко-красной цветовой гамме. Отблески от продолжавших пылать деревьев, зловещими тенями играют на фигуре незнакомца. В окружении кровавых ошметков, ещё несколько минут назад бывших живыми существами, выглядит он зловеще. В общем, настоящий такой киношный злодей - одновременно ангельски красивый и дьявольски ужасный.
   Неизвестный несколько раз лениво ударил в ладоши:
   - Браво, браво!
   Но не успели эльфы толком разглядеть визитера, как снова послышался характерный хлопок открывшегося портала.
   - Шаоров! Не смей вмешиваться! - послышался откуда-то сзади грозный голос. - Поединок между химерами завершился в пользу моего представителя! И, заметь, по всем, правилам. Что же касается твоих махинаций, будь уверен, о них я непременно доложу руководству,
   Гермилон! Таки да, драгоценный куратор, как всегда, пожаловал к шапочному разбору.
  
  
   Глава 45
  -- Не сметь вмешиваться?! По всем правилам? - искренне удивился Шаоров. - И у тебя, плут, ещё хватает наглости такое предъявлять? Уж если о чьих проделках и следует знать начальству, то точно не о моих.
   Но Денис Егорович не поддался на провокацию мошенника и не позволил тому ускользнуть от ответственности, свалив вину на другого.
   - Ты превысил полномочия и вмешался в игровой процесс! - твёрдо проговорил он.
   - Да, каким же образом, позволь спросить? - похоже конкурирующий кандидат в ГМы в самом деле не понимал.
   - Тем, что наделил своих игроков умениями, не соответствующими уровню развития их персонажей.
   - Серьёзно? - с укоризной покачал головой наглец. - А мне показалось, что это твоя кукла оперирует нестандартными скиллами. Скажешь нет? Поэтому, если дойдёт вызова на ковёр к шефу, то объясняться придётся нам обоим. Причём тебе ещё и за подлог. Хорошенько подумай, надо ли оно тебе?
   - О чём это ты? - нахмурился Гермилон.
   - Правильно задаешь вопрос: не "о ком", а "о чём", - ухмыльнулся Шаоров и ткнул пальцем в Тинувиэль. - О ней! Да-да, Монов, я вижу, что она НИП. Думаешь, если потерял одного из представителей, то никто не заметит, что ты заменил его подконтрольной "неписью"? Кстати, где ты ее вообще откопал? Ты ж у нас вроде не такой искусный программист, сам не мог создать подделку такого качества. Признавайся, кто помог?
   Тайка возмущенно запыхтела:
   - Я не непи...
   Однако подошедший вплотную Денис Егорович по-отечески обхватил девушку за плечи и не дал договорить:
   - Ты глубоко заблуждаешься, дружище. Она всего лишь спутница моего парня, - кивок в сторону обалдело хлопающего глазами Лёхи. - И все её умения достигнуты игровыми методами. А то, что твои криворукие помощники не способны грамотно взаимодействовать с виртуальной вселенной и просчитывать элементарные боевые ситуации - не моя вина. Нужно уметь кадры подбирать. Для победы, знаешь ли, недостаточно подкрутить двум идиотам энергетический спектр заклинаний до уровня архимага.
   Белобрысый стиснул зубы и прошипел что-то нелицеприятное в адрес оппонента.
   Тая в этот момент огляделась, в поисках своих, её беспокоило то, как настоящие НИПа относятся к происходящему. Однако в пределах видимости находился лишь Филадил. Ни Тамира, ни Виталиэль нигде не было.
   - Эй, а где король дроу и светлая эльфийка? - удивленно спросила она.
   Лёха и Монов тоже заозирались в поисках указанных персон. А вот Шаоров ничего такого делать не стал. Его лицо медленно разгладилось, неприятная гримаса перетекла в наглую мерзкую улыбочку.
   - Твоя работа? - догадался Гермилон, - Куда дел двух персонажей? Или снова будешь утверждать, что не вмешивался в игровой процесс?
   - Естественно, - откровенно издевательски ощерился злодей. - Всё в рамках правил и механики этого мира. Просто мои ребятки, перед смертью, успели накинуть ловушку вот на него, - теперь указательный палец Шаорова прицелиллся в Филадила. - Но чей-то тупой бот умудрился влезть и всё испортил.
   - Что с Тамиром?! - гневно воскликнула Тая, пропустив мимо ушей оскорбление в свой адрес.
   - Что с Виталиэль?! - в унисон ей заорал светлый рыцарь.
   - А я почём знаю? - продолжал изображать из себя святую невинность отвратительный тип, хотя наглая мина прямо-таки кричала о том, что над нами откровенно издеваются. - Улетели куда-то.
   Шаоров неопределенно махнул руками, делая вид что поглядывает куда-то в небесную даль.
   - Немедленно верни НПСов на место! - грозно потребовал второй куратор.
   - Слушай, Монов, отстань, недоел. Тебе эти боты нужны, вот ты и ищи. Я тут каким боком?
   - Понимаю, почему ты бесишься: столько усилий, столько нарушений и все зря - вылетел из проекта, - участливо промолвил Демонов. - Но не усугубляй ситуацию.
   - А вот не угадал! - блеснули злорадством глаза Шаорова. - Наш последний претендент неожиданно решил выйти из борьбы и великодушно передал своих представителей мне.
   Похоже новость шокировала Гермилона настолько, что он даже не нашелся что ответить.
   - Не представляешь, как приятно видеть твою растерянную физиономию, - елейно пропел блондин, - смотрел бы и смотрел. Но, увы, вынужден покинуть вашу теплую компанию. Не поминайте лихом. Ещё увидимся!
   Недобрый прощальный взгляд, от которого так и веяло обещанием неприятностей, Шаор бросил в Тайкину сторону.
   Миг, хлопок и человек в малиновом бархате пропал, оставив после себя лишь ворох черных искр. На месте недавней жаркой битвы остались только трое.
   - Денис Егорович, - первым пришел в себя и встрепенулся Фил, - вы то хоть не исчезайте. Думаю, нам многое следует обсудит в свете всего произошедшего.
   - Конечно, - тяжело вздохнул ГМ, - Только давайте отойдем куда-нибудь в более удобное место?
   Тинувиэль с братом окинули взглядом окружающую разруху и согласились.
   Добравшись до края полянки, Гермилон устало уселся на поваленное дерево и постучав рядом рукой предложил подопечным последовать его примеру. Это простое действие всколыхнуло в памяти Таи картинку, когда они с Лёхой только-только попали в Ала-Арн и точно так же беседовали с недавним попутчиком по электричке. Как же давно это было. Друг, в точности, как и тогда, принял приглашение куратора, она же предпочла беседовать стоя.
   - Что происходит в этой химеровой игре?! - нервно выпалил Алексей, - Я думал, проблема с этим чёртовым Шаором давно разрешилась, ещё после его фокусов над поведенческими алгоритмами представителей светлоэльфийской верхушки.
   - Вот-вот, меня этот вопрос тоже очень беспокоит, - решила не отставать от названного брата и Таисия. - Изначально вы утверждали, что вмешательство возможно только опосредовано, через механизм квестов.
   - К сожалению мои подозрения не подтвердились, - мужчина достал из кармана белоснежный кружевной платок повертел его в руках и нервно сунул обратно. - Вывод технической экспертной комиссии однозначный - все изменения проходили в рамках игровых допущений.
   - То есть как? Что это значит? - не понял Фил.
   - Этот прохиндей умудрился-таки протащить всё через задания? - догадалась Тая.
   - Верно, Тинувиэль, - кивнул ГМ, - он запустил расовый сценарий.
   - Непонятно только к чему такие сложности? - опять вступил в разговор светлый эльф. - Геймеров то в игре раз, два и обчёлся, причём, в пострадавшей локации один я.
   - В механике подобных квестов и сокрыта уникальность Ала-Арна, - задумчиво потерев подбородок, принялся объяснять Демонов. - Здесь невозможна ситуация, когда на сайте пишут: "Завтра мы вводим новую локацию, в которой есть то-то и то-то". А после профилактики народ дружным стадом ломится на новые территории. Нет. Такого вы здесь никогда не увидите. Зато возможно другое - когда приключенец получает директиву, которая в итоге позволит ему стать первооткрывателем и, как следствие, повлиять на игровой процесс всего населения сервера.
   - А если он не сумеет выполнить или специально провалит миссию? - скептически усмехнулся Фил. - Все игроки останутся с носом?
   - Ну, скорее всего квест получит не один человек, а несколько, - улыбнулся в ответ Монов и подмигнул. - Даже, вполне возможно, отыщутся и такие, кому выдали прямо противоположное задание. Это только добавит интереса.
   - А какие последствия ожидались в случае успешного переворота? - вернула Тая мужчин в более конструктивное русло.
   - На текущем этапе ни у кого из кандидатов нет доступа к игровым логам, не относящимся непосредственно к его представителям, - пожал плечами Монов. - Но вряд ли что-то хорошее.
   - Ну хотя бы предположения есть?
   - Увы, - развел руками Гермилон. - Квест расовый, влияет на высшие чины светлых, что в перспективе позволяет кардинально перекроить все, что происходит в Великом Лесу. Вариантов масса.
   - Даже, к примеру, сделать светлых эльфов расой полностью враждебной игрокам? - угрюмо поинтересовалась Таисия.
   - Вполне, - кивнул Монов.
   - Та есть, как это? - опешил Филадил.
   - Представь, братик, спишь ты со своей любимой Виткой и вдруг бац, - Тинувиэль резко подняла на него взгляд и наклонилась вперед: - она становится "красной", и начинает тебя душить.
   - Ну у тебя и шуточки! - отшатнулся парень, чуть не сверзившись с бревна.
   - Она не шутит, - серьезно сказал обладатель бархатного берета. - Вероятность такого развития событий вполне могла иметь место, если бы ты не распутал заговор.
   - Не, - замотал головой Филадил. - Витка на меня никогда бы...
   Замолчав на полуслове он как-то по-детски растеряно глянул на собеседников.
   - Ведь правда?
   Тая ничего не сказала, только поджала губы и исподлобья поглядела на Монова. В этот момент ей вспомнилось, как Денис Егорович пытался, против воли, внедрить её в составленный на скорую руку квест. Интересно, а она... она бы смогла убить Филадила или Тамира, случись подобное?
   - Хм, - загадочно хмыкнул ГМ, покосился на девушку и снова сказал: - Хм.
   Видимо тоже припомнил тот случай.
   - Кстати о птичках! Давайте отбросим гипотетические предположения и поговорим о чем-то более насущном, - Таисия решила прояснить некоторые, давно волнующие её вопросы, на которые мог дать ответ только Монов. - Вы удалось что-нибудь выяснить по моей проблеме?
   - Что за проблема? - тут же навострил ушки Лёха.
   - Э-э-э, - растерялся с ответом Гермилон.
   - Проблема моей смерти! - выпалила Тая, не став ходить вокруг да около.
  
  
   Глава 46
   - Угу, точно-точно, Денис Егорович, что за ерунда с Тайкиной смертью? - выплеснул на мужчину праведный гнев юноша. - Вы что, таким образом, решили простимулировать меня на подвиги? Очередные ваши эксперименты? Проверяете стрессоустойчивость подопытных?
   - Подожди, Лёш, - одёрнула Таисия друга, - Не мешай, пожалуйста. Дай поговорить. Это... это очень важно.
   Парень задохнулся от неожиданности, но поток вопросов и обвинений иссяк.
   - Ну так что, есть новости? - вновь обратилась девушка к ГМу.
   Мужчина поджал губы, уперся ладонями в ствол дерева на котором сидел и нервно кивнул:
   - Да, удалось кое-что найти.
   - Не томите, - умоляюще сложила Тая руки, - рассказывайте уже.
   Монов тяжело вздохнул, поёрзал на месте, затем всё-таки встал и принялся прохаживаться перед слушателями вперёд-назад.
   Ребята не торопили, ждали затаив дыхание.
   - Присядьте, Тая, - наконец, глухо сказал "Архимаг", разговор будет долгий и... возможно, не очень приятный.
   На несколько секунд он остановился, устало растер ладонями лицо и, вновь зашагав словно маятник, заговорил:
   - В общем, мне удалось выйти на одного бывшего сотрудника "Семантик ГМбХ", который уволился сразу после завершения основного процесса разработки. То есть, незадолго до того, как все было отлажено и запустили первую бету. Этот человек работал непосредственно в команде профессора Крюгера.
   - Крюгера? - переспросила Тая. Не помнит где, но кажется она уже слышала эту фамилию.
   - Да, Эрика Крюгер. Я рассказывал вам о нем, - махнул Монов рукой, - раньше. Он основной идейный вдохновитель создания Ала-Арна. Ну, точнее, его пригласили поработать в компании над сотворением нового виртмира. Ходят слухи, что поначалу он отказывался. А вдруг потом сам пришёл в "Семантику" и согласился работать, причём даже на менее выгодных условиях.
   - Странный поворот, вам не кажется? - заметил Алексей.
   - Ещё как кажется! - хмыкнул Монов. - Но слушайте дальше и поймёте, в чем дело. Профессор Крюгер не просто выполнял возложенные на него обязанности, а буквально был одержим проектом. Будто от этого зависела его жизнь. Через очень короткий промежуток времени он полностью подгрёб под себя разработку, убедил руководство изменить концепцию прокачки и полностью перестроил игровую вселенную. Говорят, что генеральный директор был настолько впечатлён нарисованными профессором перспективами, что безоговорочно отдал своё детище на откуп ученому.
   - Хм, а вот это уже не очень правдоподобно звучит, - скептически прищурился Леха.
   - Да-да, на мой взгляд тоже, - согласился Денис Егорович. - Однако очевидцы утверждают, что обещания Крюгера не были пустым звуком, он всегда подкреплял своё слово зрелищными демонстрациями. При этом, если просил увеличить бюджет, то никогда не просил прибавки лично для себя. Постепенно уровень доверия возрос настолько, что Эрика просто перестали контролировать, предоставив полную свободу действий.
   - Ох, все страньше и страньше, - показательно покачала головой Тая.
   - Ага, - согласился мужчина. - В особенности происходящее казалось странным для тех, кто давно знал профессора. Они в один голос утверждают, будто Крюгер всегда считал компьютерные игры баловством, глупостью и напрасной тратой вычислительных мощностей.
   - Тогда я вообще ничего не понимаю! - высказал свою точку зрения Филадил.
   Тинувиэль согласно кивнула.
   - А, меж тем загадке есть простое объяснение, - странно улыбнулся Демонов, - профессор был серьёзно болен.
   - Насколько серьёзно? - сурово сдвинул брови Алексей.
   - Максимально. Смертельно, - пояснил Гермилон.
   - Эм-м-м, может я тупая, - протянула тоже нахмурившаяся Тая, - но что-то не могу проследить цепочку, связывающую болезнь с неожиданным желанием заняться игровой индустрией. И главное, каким боком вся эта история касается меня?
   - Вот! - радостно вскинул вверх указательный палец Денис Егорович, - Именно! И никто, видимо не смог увидеть этой связи. Кроме меня, конечно, - мужчина в бархате принял горделивую позу и уставился на собеседников горящим взором.
   - Ну, рожайте уже? - взвилась Таисия ибо нарциссизм представителя администрации был сейчас совсем не к месту.
   Самовлюблённый рассказчик перестал красоваться, сделал лицо попроще и, понизив голос до заговорщицкого шёпота, сообщил:
   - Между прочим, на эти выводы меня натолкнуло произошедшее с тобой, Тая.
   Девушка вопросительно сделала брови домиком:
   - Продолжайте.
   - Услышав от врачей малоутешительный диагноз, Крюгер решил сам спасти себя!
   - Эм? - Фил, по школьному поднял руку, прося слова.
   Монов кивком разрешил.
   - Насколько я понял, до-ала-арнская деятельность этого немца была связана с компьютерами?
   - Верно, - подтвердил куратор, - Он являлся профессором Берлинского технического университета в области информационных технологий.
   - Тогда как он собирался себя спасти? В смысле без медицинского образования.
   - Переместив собственное сознание в виртуальный мир, - догадалась Таисия. Потом она посмотрела в глаза лучшего друга и тихо прошептала: - Понимаешь, Лёшка, Монов не шутил и не проверял тебя на стрессоустойчивость. Я действительно умерла... Там. В реале.
   - То есть как, сестрёнка? - ахнул моментально побледневший парень, вперившись в Тайку своими огромными эльфийским глазищами. Даже пятна от "ветрянки" на его скорбной физиономии стали белее мела.
   - А вот так братик, - опустила взор девушка. - Всё не знала, как тебе признаться. Ты, наверное, думаешь, почему это я не реву и не катаюсь в истерике по траве? Сама хотела бы знать. Видимо издержки виртуального существования. Или привыкла уже.
   Юноша ничего не ответил. Над полянкой повисла тишина.
   Денис Егорович, дабы не затягивать трагическую паузу и как-то приободрить ребят, продолжил:
   - Я попросил одного из своих "головастиков" перерыть все, до чего он сможет дотянуться.
   - И как? - сдавленно спросил Лёха. - Нашли, что-то?
   - Это было далеко непросто, ведь к игровым логам доступ нам перекрыли. Но системные записи серверов, при большом желании просмотреть можно. А еще же есть саркофаги. Точнее - капсула, в которой раньше лежала Тая... - начал подробно растолковывать Монов.
   - Короче, нашли там что или нет? - первой решил нарушить неловкое молчания Алексей.
   - Ну да, - кивнул Гермилон, после чего, собираясь с мыслями, потёр подбородок и добавил: - Первое что обнаружили - резкое повышение исходящего трафика от капсулы глубокого погружения во время... скажем так, кризиса. Тогда на это никто внимания не обратил, всё были заняты реанимационными мероприятиями.
   - А после? Почему не провели расследование? - подключилась к разговору Тая.
   - Ну, так причина смерти казалась кристально ясна, - пожал плечами Монов, - И вскрытие всё подтвердило. Смысла не было. Да и кто мог предположить?
   - Действительно. И что же дальше?
   - А дальше отследили маршрут переданных данных, обнаружили незамеченный до этого всплеск пиковой нагрузки на центральный кластер. Незамеченный, кстати, потому, что твои родители как раз подняли волну. Проверок набежало, - Денис Егорович подкатил глаза и покачал головой. - Впрочем, наши юристы не зря едят свой хлеб. Бумаги были составлены так, что комар носа не подточит. Отбились. Но факт остаётся фактом, момент, когда система переваривала всё, что накачала из твоей капсулы, команда сисадминов дружно проворонила.
   - Накачала из капсулы? Думаете, это и была моя личность?
   - А что же еще? У меня даже сомнений нет!
   - Что ж, ясно. А не помните, когда примерно это случилось... по серверному времени?
   - Прекрасно помню! - ответил Монов. - У твоего персонажа как раз должны были открыться магические способности.
   - Вот оно значит как? - изумлённо прошептала Тая и, смежив веки, снова пережила тот миг или вечность, когда заживо горела в золотом огне над величественной башней.
   - Мне только одно непонятно, - влез уставший быть посторонним Лёха. - Почему этот ваш профессор не воспользовался свой спасалкой?
   - Неудачное стечение обстоятельств, помешало ему довести дело до конца. Эрик погиб в автокатастрофе, - ответил ГМ.
   - А-а. Тогда ещё вопрос, какого рожна система сработала на Тайке? Неужели гениальный Крюгер никакую защиту не поставил, и теперь сознание каждого, у кого остановится сердце в капсуле, затянет сюда?
   - По идее защита должна быть. Я даже уверен, что есть, - качнул головой Монов. - А почему так получилось с твоей подругой? Есть у нас одна гипотеза... Только сразу предупреждаю, это исключительно умозаключения моих головастиков! Сделаны конечно не просто так, а на основе собранных данных...
   - Да, говорите уже, - обречённо вздохнула девушка. - Мне всё равно.
   - Помните основную причину неудачи первого запуска сервера? - как всегда издалека начал ГМ.
   - Конечно! - хмыкнул Леха, - Игроки завалили какого-то моба, которого нельзя было валить.
   - И не просто моба, а Тэю - Верховную Богиню. - заметил Демонов.
   - Не важно, - отмахнулся эльф.
   - Наоборот, - не согласился гейм-мастер, - очень даже важно! Дело в том, что Тэя - это первичный поток ИскИна Ала-Арна. Как мне объяснил человек из "Семантики". - Она - эмоциональное, персонифицированное представление бездушной программы. Не знаю, как точнее объяснить.
   - То есть, она и НПС, и одновременно с этим глав-ИскИн, который рулит всем миром? - уточнил Леха.
   - Ну, на самом деле, всё гораздо сложнее, хотя если грубо, то можно сказать и так.
   - Прикольно.
   - Так вот, эти две части программы неразделимы. На Богиню была завязана львиная часть функционала Ала-Арна.
   - В том числе и механизм воскрешения? - предположила Тая, на основании того странного псевдосна, что её довелось увидеть.
   - В том числе, - подтвердил Монов. - Фактически сейчас искусственный интеллект сервера работает в аварийном режиме и едва способен поддерживать мир в хрупком равновесии.
   - Блин, но нафига Крюгер сделал эту богиню такой хилой? Как только игроки её завалили, сразу сервак рухнул! - негодующе выпалил Фил.
   - Согласна. И ладно, если бы Тэю убили случайно, так нет - вы утверждали, что по квесту! - выразила солидарность Тинувиэль. - Бессмыслица получается.
   - О, тут всё просто. После смерти профессора, у компании не оказалось полного контроля над системой. Они даже в серверную не сразу смогли попасть. Ни физически, ни юридически. У "Семаники" не оказалось никаких документов, позволяющих это сделать.
   - Ого! Похоже, профессор серьезно готовился к собственному уходу, - уважительно отозвался Лёха.
   - Впрочем, брешь в профессорской защите программисты "Семантики", всё равно отыскали - в механизме создания квестов и ещё кое-где - и под паролем суперпользователя на сервер-таки вошли. Да вот всё равно просчитались: взломанная вселенная оказалась не пригодной к массовой эксплуатации.
   - Хорошо, с этим разобрались, - кивнула Тая, - Но мы пока не услышали причины, из-за которой я сейчас не тихонько лежу в гробике, а бегаю по Ала-Арну.
   - Так как раз и подвожу к этому, чтобы было понятно, каким образом мы дошли до того... до чего дошли.
   - Де-нис Е-го-ро-вич, - не скрывая раздражения по слогам обратилась к админу девушка в облике дроу. - Ну сколько можно тянуть кота за хвост?
   - Уж простите за занудство, Таисия, - извинился тот, - но позвольте объяснить до конца?
   - Позволим, только покороче, пожалуйста, - гневно раздул ноздри Леха, тоже уже начавший беситься от Гермилоновских разглагольствований.
   - Постараюсь, - пообещал Монов. - Как вы уже поняли, система оказалась устойчивой, гибкой и с большим запасом прочности. И даже, потеряв большую часть своего функционала, продолжала работать и довольно адекватно реагировать на изменение ситуации, стремясь удержать мир от коллапса. Да не просто удержать, а вернуть в равновесное состояние.
   - Постойте, уж не хотите ли вы сказать, что произошедшее со мной - не случайность? - встрепенулась Тая.
   - Не просто не случайность, а намеренные действия ИскИна.
   - Ничего не понял, - затряс головой Леха.
   - А я, кажется поняла.
   - Чего ты поняла? Колись, давай! - нахмурился друг.
   - Какую основную идею преследовал профессор Крюгер, когда созидал все это? - Таисия обвела рукой окружающее пространство.
   - Ну, если учесть, что он собирался сюда перебраться, то, наверняка хотел, чтобы комфортно тут жилось. По крайней мере, ему.
   Девушка кивнула и продолжила:
   - Правильно! Вдобавок к этому, мир должен был существовать, даже в случае аварийного отказа большинства систем. Такое можно обеспечить лишь поставив во главе виртуальной вселенной надёжного хранителя. Хранителя с мощным разумом. Догадываешься, к чему клоню?
   - М-м-м, не совсем, - виновато пожал плечами эльф.
   - Ала-Арну требовался ИскИн с личностной матрицей, - подсказал Монов.
   - Простите за тупость, но всё равно не догоняю. Ну, взял бы любого НПС и притулил, - фыркнул Леха.
   - Думаю, он пытался, - сказала Тая, припомнив двоих дроу у подножия башни. - Но, видимо не сработало.
   - По словам моего контакта из "Семантики", искусственный интеллект Тэи отличался не только необычайными вычислительных возможностями, но и эмоциональной составляющей, она реагировала на раздражители, как живой человек, - снова подал голос Денис Егорович. - Именно такую "скромную" роль отводил себе Эрик.
   Алексей ещё больше насупился, явно не понимал всех эти заумных речей.
   - Да всё просто, Лёша! Как только разработанная злым гением система осознала, что погибает, она тут же нашла оптимальный алгоритм для своего спасения, - потерянно пробормотала Тая. - Сложила дважды-два. Объединила две задачи в одну, в решение которой затесалась я.
   - Что ты имеешь ввиду? Программа нарочно убила тебя? - Леха ошалело почесал затылок.
   - Формально да. Но вы должны понимать, что это всего лишь машина! - растерянно промолвил ГМ. - У неё была задача, и она решила её единственным доступным способом. Тем более ваше с Алексеем состояние здоровья соответствовало показателям смертельно больных людей.
   - Скажите ещё, что она меня спасла? - скривилась дроу.
   - Игра не знала, что ты в криостазисе. Подобной информации в базе нет, - продолжал оправдываться Денис Егорович.
   - Допустим, но почему именно я?
   - На сей счёт у меня две версии, - задумчиво прищурился Демонов, - либо потому, что Тэя - тоже женщина, либо банальный рандом.
   - Хотите сказать, что меня могло тоже... того? - испуганно пролепетал один из лучших храбрецов Великого Леса.
   Тинувиэль с админом синхронно кивнули.
   - Бли-и-ин! - простонал парень, вытирая виртуальный пот, - А может вся эта ваша теория неправильная?
   - Может и так, - в очередной раз пожал плечами Денис Егорович. - Только, друзья мои, я ещё кое о чём не рассказал.
   - И о чём же? - недобро прищурился светлый мечник.
   Тая обошлась без реплик, просто вопросительно поглядела на мужчину.
   - Моя команда обнаружила скрипты и базы данных, похожие на те, что имеют НИПы, датированные интересующим нас периодом. И хотя данные зашифрованы, а подобрать ключи и прочесть содержимое нам пока не удалось, но.... - указательный палец бархатного интригана указал в небо. - Но важно то, что эти файлы работают в первичном потоке ИскИна.
   - Фу, да говорите же нормальным языком! - взбесился Лёха. - Что всё это значит?
   - Какой же, Алексей, вы всё-таки тугодум, - оскорбился Архимаг, - Это значит, что перед вами, - движение рукой в направлении Тинувиэль, - стоит новая Богиня Ала-Арна!

   Глава 47
   Ноги сами собой подкосились, и Тая обессилено опустилась на землю. Мужчины подскочили к ней и озабоченно захлопотали над обмякшим телом.
   - Вы что совсем рехнулись с вашими "умниками"?! - рассержено прошипел Филадил, устраивая голову подруги у себя на коленях. - Выдумали же такое! Богиня!
   - Ничего мы не выдумывали, - огрызнулся ГМ, извлекая из инвентаря какие-то бутылочки. - Это Крюгер сначала нафантазировал, а потом воплотил свои странные мечты наяву. Я же только озвучил.
   Наконец Монов выбрал из десятка разноцветных пузырьков один, наполненный яркой переливающейся жидкостью, открыл пробку и поднёс ёмкость ко рту новоиспечённой богини:
   - Выпейте, Таисия, это отличный стимулятор.
   - А вы, таким образом, разве не вмешиваетесь в игровой процесс? - с сарказмом в голосе пролепетала девушка.
   - Она ещё и шутит! - всплеснул руками Фил. - Пей давай!
   - Вот если бы я попытался напоить этой микстурой игрока, например, Алексея, то, разумеется, нарушил бы, - признался Денис Егорович. - А так, всё по правилам.
   - Ладно, давайте своё чудо-снадобье, - послушно открыла рот Тинувиэль.
   По консистенции тягучее зелье напоминало кисель, а по вкусу клубничную жевательную резинку. Через несколько секунд в голове Таи слегка зашумело, а на душе стало легко и спокойно, будто под воздействием алкоголя. Но при этом сознание оставалось ясным, и девушка сама смогла подняться.
   - Ну? Как самочувствие, сестрёнка? - участливо поинтересовался Филадил.
   - Паршивое, - нахмурилась Ти.
   - Может, тогда ещё полежишь? - предложил брат.
   - Да не, я не в том смысле. Просто, как бы ты сам себя чувствовал на моём месте? Получается, что я - не душа, каким-то мистическим образом застрявшая между жизнью и смертью, а обычный набор "скриптов и баз данных", работающий под управлением компьютера?
   - Ну, не совсем обычный, - неловко попытался успокоить меня Монов. - Тэя входит в тройку самых мощных ИскИнов мира. И я сейчас не Ала-Арн имею ввиду.
   Эльфы угрюмо уставились на этого доморощенного психоаналитика.
   - Молчали бы уже, Денис Егорович, - укоризной посоветовал парень.
   - Э-э-э, простите, Таисия, - замялся админ, - не подумавши ляпнул.
   Действие зелья, похоже, с каждой минутой усиливалось. Если минуту назад слова Гермилона девушку пугали, раздражали и напрягали, то чем дальше, тем меньше её данный вопрос беспокоил. Даже как-то смешно стало, и она сначала тихонько, а потом громче захихикала.
   На сей раз две пары глаз удивленно воззрились уже в сторону дроу, а ту ещё сильнее пробивало на смех.
   - Вы чем её напоили? - догадался о причине неадекватного поведения подруги Алексей.
   - Не беспокойтесь, - заверил гейм-мастер, - это точно не смертельно.
   А Тая уже просто валялась по земле, безудержно гогоча.
   - Хм, что-то ваша настоечка чересчур крепкая. Вам не кажется, что это ненормальная реакция?
   - Не кажется. Так и должно быть, - улыбнулся Гермилон, - Покорежит её ещё минут двадцать-двадцать пять и отпустит.
   - Но если с ней что-то случится, - пригрозил светлый рыцарь, - я напою вас такой же дрянью!
   - Успокойтесь, молодой человек. Все с вашей подругой будет хорошо.
   После необузданного веселья, девушка вдруг впала в отчаяние и зарыдала горькими слезами, потом последовали снова несколько минут безудержного хохота, за ними опять полился неудержимый поток слез. Зато по окончании искусственной истерики эмоциональный фон пациентки полностью стабилизировался. Конечно же, она не была безумно счастлива от осознания своего нынешнего состояния, но и впадать в депрессию причин не видела.
   - Вряд ли ещё кому выпадал второй шанс, подобный моему. Главное, что, я осознаю себя прежней Таей, и особых изменений по сравнению с тем, что было до...ммм... виртуального преобразования, и тем, что сейчас, не ощущаю, - философски сообщила она Монову и Лёшке. - Что случилось, то случилось. Будем жить дальше.
   - Умница! Правильный настрой, - заулыбался Монов. - А кто прошлое помянет...
   - Боюсь, что поминать ещё не раз придётся, - надулся индюком Фил.
   Тая-Тэя удивленно уставилась на брата, который исподлобья смотрел на неё.
   - Лёш, ну ты чего? Надеюсь то, что я теперь не совсем настоящая, ничего не изменит в наших отношениях?
   - Как ты вообще могла подумать о таком?! - вспыхнул парень.
   - Ну не знаю, просто вспомнила, как ты раньше к "неписям" относился.
   - Дурак был! - выпалил тот, а потом внезапно воскликнул: - Ох! Аа как же Витка?! Что же с ней теперь?! Где она?!
   - И с Тамиром! - расширила глаза девушка и вопросительно посмотрела на куратора. - Их надо срочно спасать! Пока этот урод ничего с ними не сделал!
   - К сожалению, тут я вряд ли вам помогу, - развёл руками Монов. - Ибо сие уже будет слишком явным вмешательством в игровой процесс. Шаоров, мечтающий меня поставить, непременно воспользуется поводом.
   - Сестрёнка, а ты ведь теперь типа богиня? - резко развернулся Фил. - Круче всяких там ГМов. Может колдонёшь чего-нибудь?
   - Э-э-э, - Тая растерянно переводила взгляд с одного мужчины на другого. - Но я не знаю как.
   - Что и следовало доказать! - ткнул в Демонова прокурорским пальцем эльф. - Никакая она не супер-ИскИн, а все ваши теории - бред сумасшедшего.
   - Не спешите с выводами, Алексей, - странно спокойно воспринял критику админ. - Однако я по-прежнему уверен в своих предположениях. Вспомнить только нашу встречу на болотах. Правда, Тая? Ведь это же ты тогда отключила мне доступ к созданию квестов?
   - Увы, это не моя заслуга, - вздохнула девушка. - Хотя признаю, всем сердцем желала чего-то подобного. Но сделать, повторяю, ничего не могла.
   - И, тем не менее, ты это сделала!
   - Правда что ли, сестрёнка? - опять переменил точку зрения Фил, - Так чего же ты ждёшь? Давай, тяни своего любимого короля сюда. И Витку не забудь. Ну?!
   - Блин, я же сказала, что не могу, - раздражённо бросила Тая.
   - Не можешь или не умеешь? - загадочно улыбнулся Денис Егорович. Кажется, он догадался, в чем проблема.
   - Не... - Таисия застыла на полуслове. Это было как вспышка, озарение, шок! Неожиданно для себя она вдруг поняла, что способна узнать, где находятся друзья! И даже их сюда телепортировать! Нужно лишь только... эх нет, не выйдет. - Не могу, но умею.
   - Как такое может быть? - непонимающе уставился на подругу светлый рыцарь. - Почему?
   Тая, пристыженно потупилась:
   - Потому что это будет грубым вмешательством в игровой процесс.
   - Но как же так? - расстроенно промолвил Фил и умолк.
   - Мне запрещено действовать против правил. Извини, - богиня Ала-Арна еле сдерживала слёзы. Потом всё-таки не удержала.
   - Ну-ну-ну, - почувствовала она на своих плечах ладони Дениса Егоровича. - Ты же вроде уже решила не принимать это близко к сердцу.
   - Хорошо, постараюсь, - всхлипнула дроу.
   - Вот, умница. А теперь пошевели своими электронными мозгами и придумай иной способа спасения ваших возлюбленных, - то ли посоветовал, то ли дал команду Монов. При этом странно так улыбнулся.
   Тая удивлённо подняла глаза.
   Мужчина снова намекнул:
   - Ну же, Тэя? Ты ведь у нас один из самых мощных вычислительных комплексов в мире! Неужели не можешь решить такую простую задачку?
   Девушка дёрнулась, словно от пощёчины. Гермилон явно не оговорился сейчас, он намеренно обратился к ней под другим именем. Это скользкий тип знает больше, чем говорит, но почему-то тоже не может сказать напрямую.
   - Вы правы, - взяла себя в руки Тая. - Что-то я совсем расклеилась. Это из-за стресса.
   Лёха с надеждой посмотрел на подругу. Та размышляла ровно полсекунды. Потом бросила:
   - Посидите тут пока. Мне нужно кое-что проверить.
   И направилась к эпицентру минувшей битвы. Естественно ждать её никто не стал, оба собеседника припустили следом.
   "Где-то там, в мешанине обрывков использованных заклинаний должен остаться след! След от портала-ловушки в котором сгинули король дроу и светлая целительницы", - думала Таисия. Точнее, откуда-то она об этом знала наверняка.
   В магическом зрении на месте побоища творился натуральный бардак. Силовые нити всех цветов, разорванные и перекрученные, перемещались по хаотическим траекториям. Найти что-то в этой сумятице было нелегко. Тая закрыла глаза и постаралась сосредоточиться. Ей необходимо было выделить осмысленный фрагмент из общей массы и сравнить с шаблоном заклинания телепортации. Это напоминало паззл с огромным количеством лишних деталей. Мужчины терпеливо ждали.
   Наконец девушка устремила взгляд на идеально ровный круг зелёной травы, ярким пятном выделявшийся на фоне искорёженной взрывами и сильным жаром земли. Диаметр пятна не превышал пяти метров, но травка была высокой и густой. Тая опустилась на колени и стала внимательно прочёсывать местность.
   - Что ищешь? - склонился над ней Лёша.
   - Пока не знаю, - ответила Таисия и добавила: - Присоединяйся.
   - У вас что, сегодня всемирный день кроссвордов и шарад? Сплошными загадками говорите, - оскорбленно прогундосил эльф, - то знаете где искать, но не можете найти, то что-то ищите, но не знаете, что.
   - Фил, я действительно понятия не имею, что ищу, - подняла дроу на сводного родственника усталый взгляд. - Это должен быть какой-то предмет.
   - Какой предмет?
   - Просто ищи что-то необычное и всё.
   - Хм, ладно, - пожал плечами парень и тоже опустился на четвереньки.
   Прошло десять минут, а пока кроме листиков и веточек, да десятка мёртвых насекомых Тайке ничего не попалось. Судя по рассерженному бурчанию Лехи его успехи тоже были не велики.
   Уже начало светать, когда Филадил неожиданно вскочил и воскликнул:
   - Нашёл! Ты это имела ввиду?
   На раскрытой ладони лежала тонкая медная пластинка размером с кредитную карточку, густо покрытую выгравированными рунами. В металл была вплетена тонкая сеточка разряженного заклинания.
   - Да, это оно! - Тинувиэль схватила артефакт, разглядев знакомые узоры.
   Немного энергии, простенькое колдовство и невдалеке запульсировал рваный контур ловушки.
   - Ага! Нам туда! - подобралась Тая поближе к остаткам вредоносного заклинания.
   - Сможешь вычислить координаты? - подошёл сзади брат.
   - Слишком много помех, - неуверенно ответила девушка.
   - Постарайся, сестренка, - попросил парень, - от этого зависит жизнь наших ушастых.
   - Химеры! - через долгих двадцать минут, Ти решила прекратить бесполезные поиски и открыла глаза, выходя из режима Ала-зрения.
   - Обнаружила что-нибудь? - с надеждой поглядел Фил.
   - Только общее направление, - расстроено ответила она.
   - Ну это хотя бы уже что-то, - заметил все еще не покинувший их Монов.
   - Возможно оказавшись там, сумею подкорректировать курс, - предположила Тинувиэль.
   - Тогда вперед! Я, как пионер, всегда готов! - решительно выпрямился Алексей, - всё необходимое у меня всегда с собой.
   Тёмная эльфийка проверила содержимое своего пространственного кармана и тоже согласилась, что отправляться можно прямо сейчас.
   - Тэя, погоди, - остановил ребят окрик ГМа, снова назвавшего Таю Тэей, - есть кое-что, что ты должна сделать до того, как вы уйдете.
   - Что же это? - вопросительно уставилась девушка на Архимага.
   - Тебя не смущает, что мы здесь в полном одиночестве? - вопросом на вопрос ответил мужчина.
   Друзья непроизвольно огляделись. Действительно, ни души. Хотя во время боя народу была тьма.
   - А точно! Где все? - сдвинул брови Лёха.
   - Идём, - поманил Денис Егорович ребят за собой.
   И вскоре они испытали настоящее потрясение. На пригорке, где располагалась королевская ставка и вокруг него, в пугающей тишине стояли несколько сотен дроу - все, кто выжил в недавней битве. Не сказать, что воины были абсолютно неподвижны. Нет, они переминались с ноги на ногу, меняли позы, но это было и всё, что делало их похожими на живых существ. Однако НИПы никак не реагировали на внешние раздражители, их лица не выражали никаких эмоций, а в пустых глазах не было ни проблеска разума.
   - Ч-что это с ними? - запинаясь уточнила Таисия.
   - Вы же понимаете, что первый лорд Чернолесья - не простой персонаж? На него завязана вся эта локация, - сказал админ.
   - То есть такое по всему Чернолесью? - дрожащим голосом уточнила Тая, указав подбородком в сторону "зомби".
   В ответ молчаливый кивок.
   - Хотите сказать, что без Тамира все здесь перестало... работать? - недоверчиво прищурился Фил.
   - Именно. Если бы его величество Тамираэр Первый отошёл от дел естественным способом, предусмотренным игровыми алгоритмами, всё было бы иначе. Тогда произошла бы автоматическое перепривязка его обязанностей на какого-нибудь министра, наследника или регента, и подданные бы не зависли. Но когда короля изъяли из локации не по сценарию, - Гермилон развёл руками, - сами видите, что стряслось.
   - И что же теперь делать?
   - Эм, - как бы вам это объяснить... более нейтрально? - замялся Монов.
   - Да хоть как-нибудь объясните уже! - нервно вмешался эльф, а то мы только время зря теряем. Нам ещё товарищей спасть надо!
   - Эм, ну скажем так, темно-эльфийский монарх, он такой же как Тэя, только рангом пониже. А его советники - более мелкие побочные потоки.
   - Ага, кажется догадался, к чему вы клоните! - воскликнул светлый рыцарь. - Тайке просто нужно передать кому-то права по управлению страной до возвращения короля и всё?
   - И всё? Легко сказать, - буркнула девушка-ИскИн, - знать бы ещё как.
   - Ну это я уже не в курсе, как там у вас богов интерфейс устроен, - пожал плечами братец. - Сама разбирайся.
   - Думаю, тебе лишь стоит правильно оформить запрос... точнее сильно пожелать, - посоветовал админ. - Точно так же, как тогда на болотах.
   - И вы думаете Тэя меня послушается? - с сомнением спросила дроу.
   - Таисия, я понимаю, что это сложно принять, но фактически она - это ты. Просто некоторая часть тебя для тебя же самой пока недоступна. Либо доступна неявно.
   - Плюс одновременно с этим я ещё и Тинувиэль. Кошмар! Действительно, понять такое тяжело, - вздохнула девушка и недовольно пробурчала: - Неужели нельзя разобраться без моего непосредственного участия?
   - Думаю причина в том, что ты сейчас здесь, - ответил Монов.
   - Так может мы просто свалим из локации и все само собой разрулится? - предположил братец.
   - Не советовал поступать таким образом. Система вполне может решить, что следует все оставить, как есть, - Гермилон обвел рукой лишенную виртуальной жизни толпу.
   - Тогда хорошо, постараюсь, - прошептала Тая-Тэя-Тинувиэль. Сосредоточилась, подумала про себя: "Назначаю временно исполняющего обязанности короля Чернолесья премьер-министра лерра Дэлизара. Enter!" И для верности щёлкнула пальцами.
  
  
   Глава 48
   - Если бы мы сейчас были в средневековой Европе, тебя бы точно сожгли на костре! Как ведьму! - "обрадовал" Лёха.
   - Ну, спасибо на добром слове, - хмыкнула Тая. - Я же вроде не рыжая?
   - Не важно. Представь только, щёлкнула пальцами, и сотни зомби обрели разум! Да это колдовство почище всех магических скиллов вместе взятых.
   - Ой, ври, да не завирайся, - укоризненно покачала головой девушка.
   - Нет, правда, сестрёнка, со стороны смотрелось очень эффектно.
   - Да уймись, ты, наконец. Говорю же, сама не поняла, как получилось, - отмахнулась Тинувиэль. - И, кстати, дорогой братик, тебя бы тогда на костёр потащили.
   - Тю, меня-то за что? - удивился Фил.
   - А на всякий пожарный случай - хи-хи, классный каламбур. Рядом со мной, как родственника, даже к одному бы столбу привязали.
   Лёшка нахмурился, потом выдал:
   - Не, всё-таки я ошибся. Ты же благое дело сделала, так? Чудо явила! Значит, в ранг святых бы возвели. А там, глядишь, и меня бы апостолом каким за кампанию назначили.
   - Нафиг меня возводить, если я и так богиня? - усмехнулась Тая.
   - А вот об этом лучше никому. Не то за ересь загреметь можно. Короче, хорошо, что мы тут, а не там.
   - Короче, апостол, может, уже хватит? Пора сменить пластинку, - раздражённо прорычала девушка, которой данная тема порядком поднадоела.
   - Как скажете, Ваше э-э... слушай, а как к божествам обращаются? Не Величество ведь?
   - Ща вдарю! Больно! - пригрозила Тайка. - Хотя нет, лучше тебя в зомбоида обращу!
   - Ты же сказала, что не знаешь как?
   - Мало ли что я сказала.
   - Тогда ладно, молчу, - с наигранным испугом отозвался эльф. Он хотел было прикрыть рот ладонями, но в этот самый миг сильфа под его седлом взбрыкнула, и парень прикусил себе пальцы.
   - Ах-ха-ха, так-то! - захохотала Тая
   - Ведьма, - обиженно бросил светлый, но так чтобы подруга не услыхала.
   Монов давно покинул их, и теперь друзья двигались на юг, вслед за обнаруженным маркером портала. Сначала путь их пролегал вдоль хребта Белых гор, затем вдоль границы с Солидором до самых рубежей Чернолесья, граничащих с Империей Ож.
   Вышеупомянутая граница представляла собой полосу километровой ширины, покрытую лишь травой да мелким кустарником. На ней находился специальный пропускной пункт, через который следовало попадать в сопредельное государство, дабы не иметь в дальнейшем проблем. Особенно это касалось для тех, у кого был низкий уровень отношений с данной фракцией. В противном случае социальная характеристика падала на два десятка пунктов, и чужестранец приравнивался к опасному преступнику.
   На таможне несколько колоритных имперских вояк с синими пропитыми рожами потребовали плату за проезд в два золотых с каждого, да и отпустили с миром.
   Однако, как ребята не спешили, а густонаселённой части империи достигли только на следующий день. Деревни и деревушки там буквально переходили одна в другую, не было ни единого клочка земли, на котором не расположились бы посевные поля или пастбища. А ещё через несколько часов путешественники достигли первого имперского города под противоречивым названием Белая Чернь.
   - Не исключено, что Тамир и Вита где-то рядом, - прищурилась Тая, сверяясь с одной ей видимыми следами. - Ну, или были тут совсем недавно.
   - Отлично! Тогда поищем! - приободрился Филадил.
   - Угу, понять бы ещё, где конкретно.
   Город, несмотря на странное название, оказался довольно большим и густонаселённым. Причём, стена защищала лишь центральную часть Белой Черни, а остальное место занимали обширные кварталы окраины. До крепостных ворот добирались около часа.
   Следуя советам прохожих, они выбрали хороший постоялый двор. Не из дешёвых правда, но Тинувиэль, в отличие от светлого брата, была особой состоятельной и могла себе позволить некоторую роскошь.
   Определив скакунов в конюшню, приятели отправились на базарную площадь. Ведь где, как не на рынке, можно услышать свежие новости? Может кто-то что-то слышал или видел? Например, об Архимаге Шаоре, о тёмном короле или о светлой целительнице. И предчувствие их не обмануло!
   Время близилось к обеду, и город гудел как улей. Окружающие активно обсуждали недавнее загадочное происшествие. Из обрывков подслушанных мимоходом разговоров складывалась следующая картина: пару суток назад, средь бела дня над самым центром города довольно низко пролетела какая-то ужасная зверюга. Большинство сходилось во мнении, что наблюдали огромное чудище красного цвета с кожистыми крыльями, как у нетопыря, рогатой головой на длинной шее и длинным хвостом. Вопила тварь столь ужасно, что у всех, кто слыхал её ор, волосы вставали дыбом, а у особо впечатлительных даже приключился приступ медвежьей болезни. Помимо прочего, пролетая над Бело-Чернским районом, монстр пыхнул огнём и дотла сжёг одну из близлежащих деревушек. После полетел дальше на юг. В общем, судя по описанию - типичный представитель драконьего племени.
   - Что-то я не припомню никаких упоминаний о крылатых ящерах, - вопросительно посмотрел на спутницу светлый рыцарь.
   - В Вики точно ничего подобного тоже не читала, - подтвердила та.
   - А через "божественный интерфейс" можешь поискать?
   - Увы.
   - Что именно, увы: не можешь, или опять какие-то ограничения не позволяют?
   - Лёш, я не буду использовать сверхспособности в личных интересах, - отрезала Тая.
   - Ну и дура! - скривился парень, потом мечтательно прищурился: - Эх, мне бы твой функционал, вот бы я развернулся.
   - Фил, ну ты же геймер со стажем. И прекрасно знаешь, что существую правила, которых нужно придерживаться. Их обход считается читерством, и за такое наказывают.
   - Блин, Таська, да ладно тебе перегибать палку! Какой ущерб игровому миру будет оттого, что ты подсмотришь справку о драконе? Да и кто ТЕБЯ - накажет? Ты же, теперь тут самая главная! Как супергёрл! Даже круче!
   - Ущерба, может, и никакого, - неуверенно отозвалась Тая. - Но раз, по какой-то причине, информация об этом мобе недоступна обычным игрокам, то разглашать её я тоже не имею права.
   - Даже твоему лучшему другу и почти брату?
   - Даже тебе, - упрямо поджала губы девушка.
   - Хм. Никогда не замечал в тебе ярую ревнительницу законов.
   Таисия обиженно отвернулась. Ну как ему балде объяснить, что она уже не та девочка, которой была два дня назад до злополучной беседы на поле боя?
   Основные изменения начались сразу после того, как Тае удалось вызвать меню управления локацией. В тот раз действительно, несмотря на все опасения, отклик пришёл практически мгновенно. Дольше пришлось разбираться с ворохом данных, что на неё обрушились. Количество доступных опций просто поражало. Она была способна перекроить буквально любой момент жизни целого королевства дроу, но, естественно, делать ничего подобного не стала. Только назначила первого министра и.о. главы государства и всё.
   К сожалению, ей снова пришлось разыгрывать роль глупой блондинки-стажёрки, случайно занявшей кресло капитана космического линкора, дескать, нажала какаю-то кнопочку, а вражеская армада вдруг сама исчезла. В смысле просто захотела, и дроу как-то ожили. Перед Денисом Егоровичем потому, что тот сам им что-то недоговаривает. Так почему же она должна свои карты светить? Что же касается Лёхи, то в неведении братец крепче спать будет. И меньше ныть.
   Да, пусть это покамест останется её секретом, пока не разберётся. Как говорится, от греха подальше.
   Но это ещё не всё. Поступление данных теперь не прекращалось ни на секунду. Тоненький ручеек чуждой информации тёк и тёк. Это всё происходило странно. Фоном. Минуя основной поток сознания. Тая чувствовала, но не понимала, это беспокоило, но не мешало. Как комар, который пищит над ухом, но никак не решится сесть и укусить.
   Иногда она сосредотачивалась на протекающих сквозь сознание данных, и тогда её посещали обрывки видений или знаний, но ничего определенного или осмысленного. Опять фоном, не отвлекая от того, что творится с ней в данный момент. Наверное, это можно назвать мультизадачностью.
   Однако среди прочих выделялось знание-приказ, пришедшее к Тинувиэль извне одним из первых. Оно было чётким и ясным: "Нельзя нарушать равновесие мира! Необходимо неукоснительно следовать правилам и законам!". И новая богиня просто физически не могла ему сопротивляться. Именно поэтому она вынуждена сейчас тащиться по дорогам империи в поисках Тамира и Виталиэль, именно потому сейчас обижался на неё Филадил. В общем, не так-то просто живётся мобам, даже тем, которые с приставкой супер.
   В связи с тем, что люди, представляющие осноное население Империи Ож, бодрствуют в светлое время суток, а восстанавливают силы в тёмное, Таисии тоже пришлось перейти на дневной образ жизни. А потому, пока они с Лёхой вернулись с базара, да пока накормили "коней", наступило время ужинать и отходить ко сну.
   - Спокойной ночи, богиня, - подмигнул эльф, направляясь в свой номер.
   - Кончай прикалываться, - раздраженно рыкнула дроу. - Сам мог таким стать. У тебя был прекрасный шанс в пятьдесят процентов.
   - Ладно, ладно успокойся! Я же, любя, - примирительно поднял ладони Лёшка и, не дожидась ответа, шагнул за дверь.
   - Дурак ты, братик, - тоже любя буркнула Тая.
   А ночью её разбудил странный скребущий звук. Стараясь не шевелиться, она приподняла веки В этот момент единственное окно открылось, и в комнату бесшумно проскользнул одетый в чёрное тип. Даже не удосужившись осмотреться, сразу принялся шарить в комоде.
   Изумлённая такой бесцеремонностью, тёмная эльфийка, выдернула из пространственного кармана оружие и, тихонько кашлянув, поинтересовалась:
   - Извините, я могу вам чем-то помочь?
   Мужик от неожиданности подпрыгнул. Причём исхитрился развернуться на сто восемьдесят градусов прямо в воздухе. Маска, скрывающая лицо грабителя, оставила открытыми лишь перепуганные глаза, которые тот постоянно щурил в попытках определить источник предполагаемой опасности. Но так как непрошенный гость, в отличие от хозяйки апартаментов, не имел расовых бонусов ночного зрения, то никак не мог рассмотреть её в темноте.
   Пришлось кастовать магического "светляка". Зря она это сделала. Как только вор-неудачник разглядел перед собой всего лишь хрупкую блондинку, пускай даже дроу, то решился на отчаянный шаг и выхватил из-за спины короткий меч.
   К своему стыду, Тая успела и того меньше, потому как, дверь её комнаты внезапно распахнулась. В проёме нарисовался Фил в полном боевом облачении: в доспехах, с обнаженным клинком и щитом наперевес (разве что не верхом!) и, не снижая скорости, словон грозная машина смерти пронесся мимо обалдевшей подруги и впечатал злоумышленника в стену.
   Покончив с противником, светлый рыцарь медленно обернулся, оценивающе оглядел "родственницу" с ног до головы и ухмыльнулся:
   - Интересно, а откуда ты стрелы доставать собиралась?
   Только сейчас до Тайки дошло, что из одежды на ней был только... лук. Она и сама плохо понимала, почему вытащила именно его. Более уместным в данных обстоятельствах был бы кинжал. С невозмутимой миной Ти очередной раз запустила руку в пространственный карман, и вот уже на тетиве лежит стрела.
   - Так лучше? - вызывающе вскинула она подбородок.
   - Нормалёк. - хохотнул Филадил, - Но, может, всё-таки оденешься и не будешь дальше смущать своего спасителя?
   - А может мой спаситель сам покинет комнату и не будет смущать девушку? - вопросительно выгнула бровь Тинувиэль.
   - О'кей. Мавр сделал дело - мавр может уходить?
   - Иди уже, Отелло, - фыркнула Тайка и кивнула на бесчувственного воришку, - и тело "Дездемоны" забери!
   - Эх, женщины, женщины, никакой благодарности, - укоризненно покачал головой братец. - Кстати, кто это такой?
   - К сожалению, он не успел представиться, - передернула плечиками девушка. - Но вряд ли поклонник.
   - Ха-ха, а вдруг?
   Тая изучающе осмотрела тело.
   - Как бы то ни было, он не в моём вкусе.
   - Ну как хошь. Тогда отнесу его к нашему метрдотелю, пусть будит секьюрити, а те оформляют его в кутузку.
   - Ага, давай. И за моральный ущерб заодно там стребуй с них. А то цены взвинчивать они мастера, а как грамотную охрану постояльцев организовать, так ума не хватает!
   - Таськ, ты чего злюка такая? Они же всего лишь "неписи".
   - И что? Я, блин, тоже всего лишь "непись"!
   - Э-эм... ну хорошо, убедила. А сколько просить? Бесплатный завтрак нас устроит?
   - На первый раз устроит. Но чтоб двойные порции!
  
  
   Глава 49
   Рассвет они встретили уже в пути. Отдалившись от города на десяток лиг, очутились в небольшой деревушке. Точнее в месте, где она раньше находилась. Именно её уничтожил дракон. Картина была мрачная: никаких обгоревших срубов, одиноко торчащих печных труб, чудом уцелевших заборов или закопченных сажей колодцев. Просто жуткое серое пятно пепла на голой земле. Дерево, кости, камень - всё обратилось в прах.
   Ещё несколько дней Филадил и Тинувиэль двигались по дорогам империи, когда самостоятельно, когда прибивались к бредущим в нужную сторону караванам. Народ, встреченный ими, тоже вещал об огромном чудище (причём, одни называли монстра драконём, а другие дракотом), которое вот уже вторую луну сеет панику средь мирного населения. Насколько эльфы поняли, зверюга не только пугала народ ужасным рёвом и постоянными полётами над самыми крышами, но ещё и регулярно разоряла окрестности, разрушая строения и воруя скот.
   Бедолаги пытались жаловаться, да вот только проживал летающий-моб, судя по тем же слухам, на верхушке башни главного имперского магистра, который, естественно, на сетования несчастных плевал с той же самой башни.
   На третий день маячок намекнул Тае, что пора сходить с широкого тракта. Она уже хотела было продираться через лес, но тут удачно подвернулась узкая грунтовка, ведущая почти туда, куда требовалось.
   - Сворачиваем, - сказала она брату.
   Рыцарь беспрекословно направил свою сильфу вслед за её никурой, лишь полюбопытствовал:
   - Далеко еще?
   - Не знаю, - виновато глянула девушка на спутника, - сама хочу побыстрее добраться, но я вижу только направление.
   - Всё то ты знаешь, только по какой-то своей прихоти не говоришь, - насупился Фил.
   - Слушай, - разозлилась Тая, - по-моему мы это уже не один раз обсуждали!
   - Обсуждали, ну и что?! Витке твоя не к месту показательная прилежность ничуть не помогает! - вызверился в ответ брат и сокрушенно сплюнул. - Эх, столько времени впустую потратили.
   - Тамир, между прочим, тоже в опасности, - напомнила дроу.
   - Так тем более! Давай уже, прекращай прикидываться бездушным ботом и врубай свои супер-способности!
   - Дурак!
   - Сама такая!
   - Стоять, остроухие! Приехали, - неожиданно прервал их ссору грозный окрик. - Ну-ка слазьте с коне... э-э... со скотин своих, да давайте добро! Живо!
   Тропу преградил здоровенный детина со стволом небольшого деревца, очевидно, служащего лиходею дубиной, лежащим на могучем плече.
   - О! Ты кто, грабитель что ли? - удивлённо приподняла бровь Тинувиэль, натягивая поводья Шилен.
   - Он самый! - подбоченившись заявил бандит.
   - И не боишься на эльфов нападать? - выдвинулся вперёд Фил.
   - Не-а, у нас ведь в шайке лучников тьма, - гордо похвастал большой разбойник с маленькой дороги.
   То, что в придорожных кустах скрывается ещё с десяток человек, друзья и без него поняли. Если бы там спрятали стадо слонов, те, наверное, и то меньше шумели бы. Видимо, разбойники, устроившие засаду на Таю и Лёху были кошмарными дилетантами. К тому же злодеи момент для преступления выбрали не самый подходящий, ибо парочка товарищей находилась не в самом лучшем расположении духа. Плюс одна из потенциальных жертв являлась не только магиней, но и лучницей, а всем известно, как превосходно эльфы стреляют на слух. Зря что ли у них такие ушки-локаторы? Да вдобавок ко всему на вооружении светлого рыцаря числился арбалет собственного изобретения с характеристиками, весьма фантастическими даже по меркам данного мира.
   Короче, эпичной битвы не получилось. Предводитель работников ножа и топора умер первым, из всех вражеских "снайперов", выстрелить успели только двое, да и то их заряды ушли в "молоко", а весь бой длился не дольше пяти секунд.
   Вот, оказывается, как мало времени нужно, чтобы помирить старых друзей.
   - Оба мы тупицы, - возвращаясь к прерванному разговору, улыбнулась Тайка.
   - Угу, - кивнул Лёшка. - Но всё равно, я больший!
   - Согласна. Но всё равно прости.
   - Ладно, но с тем условием, что и ты меня простишь.
   - Договорились, красавчик!
   - Оба-на, это что ща было? - опешил парень.
   - Комплимент за яркое выступление на арене сражения, - уточнила девушка. - Ловко ты последнего собственными зубами накормил.
   - А-а, а ты про это, - протянул Фил. - А то я уж грешным делом подумал, что подкатываешь ко мне.
   - Больно нужен мне такой дурак! Ещё и лопоухий!
   - Ой-ой-ой, на себя посмотри!
   Ещё через час им всё-таки пришлось свернуть с утоптанной дороги и углубиться в заросли, а уже в сумерках путешественники вошли в новую локацию.
   - "Болота Лишхарры", - озвучил Филадил всплывающую подсказку и предложил: - Привал?
   - Ага, думаю не стоит лезть в трясину на ночь глядя, - согласилась Тинувиэль.
   Разбили лагерь прямо на берегу небольшого вялотекущего ручейка, питающего влагой эти болота. Кстати, а вот название микро-речушки система не удосужилась сообщить, видимо, как слишком незначительный географический объект. Хотя та же Переплюйка была ненамного шире. Развели костёр. Девушка принялась разделывать тушку подстреленного по пути кролика. Парень сидел и как-то задумчиво следил за её манипуляциями.
   - Ты чего? - оторвавшись от натирания мяса специями спросила Таисия.
   - Да... так, - вздрогнул Алексей. - Помнишь нашу первую ночёвку в Ала-Арне?
   - Ещё бы! - улыбнулась собеседница. - Ты мне ягод и орехов насобирал.
   - Ага, и весь такой гордый был, - хохотнул рыцарь. - думал позаботился, накормил, а ты бац и обалденного запечённого карася из углей достаёшь!
   - Какие у тебя тогда глазища удивлённые были! Уставился на меня и спрашиваешь: "Откуда рыба?"
   - Помню, помню, - продолжал смеяться брат. - А ты говоришь: "Вон речка, там рыба".
   Неожиданно смех оборвался, и он печально промолвил:
   - Будто вчера было, а сколько всего случилось, сколько всего изменилось, - он немного помолчал. - Иногда такой страх берёт, что вся это болтовня про "второй шанс" и "шоколадную" жизнь - всего лишь злая шутка Демонова. Вдруг, как только бета-тестирование закончится, админы помашут ручкой и отключат от виртуала. А там, в лучшем случае, жизнь овоща, прикованного к койке, в худшем - просто сразу сдохну. Впрочем, что здесь лучше, а что хуже - спорный вопрос.
   - Ну, кому-то даже это уже не грозит, - очень тихо прошептала Тая.
   Видимо настолько тихо, что Фил её не услышал, или сделал вид что не услышал, а продолжил:
   - Знаешь, всё чаще и чаще ловлю себя на том, что перестаю воспринимать этот мир, как игру. Сперва казалось, что его искусственность лезет из всех щелей. Глупые, заезженные до дыр квесты, НПС - тупые боты... Да много чего еще. А потом...
   - Потом ты встретил Виталиэль, - улыбнулась девушка.
   - Хм, - Филадил задумался. - Странно, но поначалу её я тоже воспринимал, как остальных местных. Да, симпатичная эльфиечка, так они всё тут красавицы и топ-модели. Потом всё резко изменилось. Даже не знаю, по какой причине. Может из-за того, что мы с ней в жуткую передрягу попали.
   Тая пожала плечами, брат продолжал отстранённо смотреть на огонь.
   - Почему-то мне кажется, - неожиданно продолжил он, - что дело тут не только во мне. Дружба со мной изменила и её, более очеловечила, одушевила, что ли. Мы с тобой как раз поссорились...
   - Между прочим, из-за Виталиэль и поссорились, - напомнила Таисия.
   - Да, точно, - кивнул парень. - Так вот, мы поссорились, а общение с Виткой помогло справиться с одиночеством. Странно, да? Вокруг куча эльфов, а я чувствовал себя одиноким. У тебя такое было?
   - Честно? Нет. Я, почему-то, сразу восприняла окружающее, как новую реальность. Ну, может не до конца, но жителей Чёрного грота считала живыми, разумными. Так что, от недостатка внимания, однозначно, не страдала.
   Филадил озадаченно потер подбородок.
   - Может... может поэтому... и выбрали тебя? Ну, я имею ввиду в божества.
   Тинувиэль снова передёрнула плечами.
  
  
   Глава 50
   - Ах, какая восхитительная была ночь, - сладко потянулся Лёха. - Давно так не высыпался! Дрых, как убитый.
   - Наверное, потому что выговорился наконец, - предположила Тая. - Поделился с близким человеком давно гложущими тебя мыслями.
   - С близкой мне тёмной эльфой, - поправил парень.
   - А чего так скромно? - вздёрнула бровь девушка. - Бери уж выше - с близкой тебе богиней!
   - Одно другому не мешает, - философски заметил, проснувшийся с радужным настроением братец.
   - Ладно, умник, пора топать дальше.
   - Тю, а чего это я умник?
   - Ну а как, дурак что ли?
   - Опять начинаешь, вредина?
   - Продолжаю, - хмыкнула Тинувиэль.
   - И всё равно я тебя люблю!
   - Я тебя тоже.
   Отыскивать твёрдый путь доверили Шилен, ведь топи - естественная среда обитания никур. Мощные лапы Тайкиной лошадки практически не вязли в иле, и та с легкостью находила проходы в трясине. Сильфа же Филадила поначалу застревала даже на, казалось бы, нормальных участках, её даже хотели оставить на берегу, но потом сообразили сплести из лозы болотоступы.
   Целый день отряд медленно тащился, иногда по пояс, а иногда по горло в грязной воде и вдыхал дурно пахнущие испарения. Время от времени на пути попадались крохотные островки, на которых можно было остановиться и передохнуть.
   - Чем-то мне всё это напоминает Мангровые Топи, только там ещё туман был, - поделилась наблюдениями Тая.
   - Тумана нам ещё хватало, - обтирая пот, размазал по лицу грязь Лёха, настроение у того уже давно сменило свой яркий окрас на цвет окружающей вонючей жижи.
   Они двигались в странном, для постороннего наблюдателя порядке. Впереди шествовала Шилен в роли Сусанина, за никурой шла Тая, передавая через ментальную связь направление на маркер, за ними, тихо матерясь, плёлся Фил таща за повод несчастную и перепуганную сильфу. Зато природа не унывала! Громко квакали лягушки, весело стрекотали жуки, озорно перекликались какие-то болотные птахи, время от времени, то слева, то справа от приключенцев вспухали чёрные пузыри, выбрасывающие облачка затхлого газа.
   На закате начал-таки сгущаться туман.
   - Накаркала, блин, - буркнул Фил.
   - Угу, мы богини такие. Слов на ветер не бросаем, - пошутила Ти, которой наоборот, ближе к вечеру, стало вдруг весело. - Кар-кар-каррр!
   Как бы то ни было, а с каждой секундой наклевывалась неприятная перспектива оказаться в темноте посреди глубокой трясины. Дроу-то с Шилен всё равно, а вот светлый эльф со своим транспортным средством, рисковали оступиться, потеряться, а то и вообще потонуть к химерам.
   - Надо искать какой-нибудь оазис, пока не сгинули тут! - озабоченно сказала Тайка.
   - Надо, - выдохнул брат.
   Когда до темноты оставались считанные минуты, из тумана вдруг выплыла какая-то мутная громада. Подойдя ближе, путешественники обнаружили, сравнительно большой остров, укрытый лесом.
   - Кар-кар! - хихикнула девушка.
   - Мерзкое болото! - выругался Филадил, выливая из сапог воду, вперемешку с грязью и пиявками. - А вообще, далеко ещё до твоего маркера?
   - Не знаю.
   - Поскорей бы, - с надеждой вздохнул эльф.
   Ночью Таисия проснулась от странного звука, - словно где-то совсем рядом кто-то пел. Оказалось, что братец-рыцарь тоже проснулся, только он тихо сидеть и слушать не пожелал, а зачем-то поднялся и двинулся на голос.
   - Эй, ты куда? - тихо окликнула Тая парня.
   Но тот никак не отреагировал, а, будто сомнамбула, продолжал шагать на звук. Тинувиэль ничего не оставалось, как последовать за ним.
   У самого берега на небольшой кочке сидела девушка с длинными зелеными волосами и рыбьим хвостом, которым она периодически взмахивала, пуская круги по черной воде. К ней-то и направлялся светло-эльфийский лунатик.
   - Красавица, - быстро обогнав заторможенного воина, Таисия выступила из-под сени деревьев на открытый берег, - мальчик уже занят!
   Русалка зашипела, обнажив острые как иглы зубы, затем вскинула руку, и в направлении Тинувиэль полетело пять ледяных стрел. Небрежным взмахом она отбила все пять в сторону и продолжила:
   - Может миром разойдёмся?
   Как только болотная жительница перестала петь, Фил пришёл в себя и стал нервно оглядываться, явно не понимая, как здесь очутился.
   Тая же схватила парня за руку и потянула назад, к лесу.
   Русалка опять зашипела и метнула пять сосулек. Но дроу поставила щит, те снова разлетелись на осколки.
   - В эту игру можно играть вдвоём! - сказала Тайка и заморозила воду вокруг хвоста русалки.
   Полурыба-полуженщина взвизгнула, задёргалась, но освободиться не сумела.
   - Тхы-ы-ы, - возмущённо прошипела она. - Кха-акх ты с-с-смогла-а? Никхто кромхе живущих-х здесь не спосхобен примх-хенятьх-х магхи-йхуу.
   - У тебя устаревшие данные, - сообщила тёмная эльфийка, рассматривая ногти на своей правой руке. - Как видишь, я могу.
   - Боюсь, что она права, - шепнул Лёха, - У меня все артефакты сдохли.
   - Странно, а у меня никаких проблем. Хотя я совершенно точно не живу в этом болоте, - стала оправдываться Тая и, в подтверждение своих слов, решила разморозить пленнице хвост. Получилось.
   - Вот! Очередное доказательство, - воскликнул Филька.
   - Чего? - не поняла Ти.
   - "Чего-чего?" - передразнил рыцарь, - твоего божественного статуса.
   - Опять двадцать пять? - тяжело вздохнула Тая.
   У русалки, почему-то не сбежавшей получив свободу, а продолжающей слушать их разговор, от удивления расширились глаза:
   - Тхы богхиня? - показала она на Тайку пальцем.
   Смутившаяся Тайка бросила обвиняющий взгляд на брата:
   - Некоторые так считают.
   Русалка ещё некоторое время задумчиво рассматривала девушку, а затем, кивнув каким-то своим мыслям, нырнула в воду.
   - И что это было? - обратился к сестре Фил.
   - Что-что? - теперь настал черед Тинувиэль издеваться над братом: - Схарчить тебя хотели.
   - Как схарчить?
   - Ну, знаю, с макаронами по-флотски, может быть, - пожала плечами собеседница.
   - Так это она меня сюда подманила, что ли?
   - Угу, спела сладким голоском, ты и повёлся.
   - Зато видала какие у нее, - Леха повернул к Тайке ладони и растопырил пальцы, - большие... хм... глаза.
   - А ещё зубы какие! - фыркнула та и пригрозила: - Вот расскажу все Виталиэль.
   - Да я вообще под гипнозом был, - сразу пошёл в отказ парень.
   - Ну-ну, заколдованный ты наш, ври больше. Вас, мужиков, хлебом не корма, дай только на... хм... глаза девичьи посмотреть.
   Они ещё некоторое время постояли на берегу, затем направились к лагерю. Остаток ночи прошёл спокойно, никто их не беспокоил.
   А утром, позавтракав и собравшись в путь, они выехали из-за деревьев опять к тому берегу и обнаружили, что дорога перекрыта. Весь остров окружён гологрудыми девами с рыбьими хвостами.
   - Оп-па, - присвистнул Фил и потянулся за оружием.
   Тая подняла правую ладонь вверх, призывая спутника обождать, обратилась к толпе:
   - С кем из вас можно поговорить?
   Одна из русалок подплыла ближе.
   - Со мной, - ответила она чистым голосом без характерного шипения, с которым говорила ночная гостья. - Я королева Лишхарра. Шхасса сказала, что ты богиня. Это правда?
   Таисия тяжело вздохнула.
   - Один мой знакомый Архимаг считает, что это так.
   - Тогда помоги нам! - молитвенно сложила руки на груди русалка.
   - Парня не отдам! Даже не просите, - отрезала Тинувиэль, кивнув за спину.
   - Нет, нет, он нам и не нужен вовсе, - усмехнулась Лишхарра.
   Лёха обиженно засопел.
   - Но тогда чем я ещё могу помочь? - спросила эльфийка.
   - Уже много лет, с тех пор как из мира пропали боги, наш род угасает, - печально промолвила королева русалок. - Все меньше и меньше рождается детей. За последние двести лет ни одна женщина из подводного народа не смогла принести потомство.
   - Ну, я ещё очень молода и мало, что умею, - виновато развела руками Тая, - Поэтому единственное, что могу пообещать - это то, что постараюсь решить вашу проблему.
   - Очень сильно постарайся, - попросила Лишхарра.
   - Хорошо, очень сильно постараюсь, - ответила Тинувиэль и, подозревая, что вряд ли процесс будет быстрым, уселась в позе лотоса на землю и переключилась в режим Ала-зрения.
   Сначала она внимательно рассмотрела предводительницу водного народа и её спутниц на предмет каких-либо аномалий. И буквально сразу выяснилось, что энергетические оболочки русалок связаны со сложной магической конструкцией опутывающей, кажется, всю местность. Изучив её структуру, Тая с удивлением поняла, что это что-то вроде ауры. Ауры данной конкретной территории. Она сильно отличается от ауры живых существ, но все обитающие в этой локации создания, в той или иной мере связаны с ней. И вот в этом самой конструкции имелись проблемы. Аура, если так можно выразиться, медленно угасала. Некоторые связи ещё просматривались, а от некоторых остался лишь слабый фантомный след. Ясно, что раньше эта энергосеть подпитывалась откуда-то извне, но откуда, проследить не удалось, слишком давно этого не происходило, и всё следы стёрлись.
   Короче работа предстояла титаническая. Однако, припомнив какими глазами смотрела королева Лишхарра, молодая богиня только тяжело вздохнула и начала восстанавливать магический фон над болотами. Причём, чисто интуитивно, - так, как она себе это представляла. Тая усиливала слабые связи, и делал новые, ориентируясь на обрывки следов. Процесс предстоял долгий и нудный, к тому же прерывать его никак нельзя, иначе незаконченная структура вновь расползётся и всё придётся начинать заново.
   Покончив с восстановлением плетения, Тинувиэль подключила внешнюю подпитку. Тот кто создавал здешнюю экосистему, безусловно, проделал гигантскую работу, но почему-то выделил на всё про всё лишь один энергоканал, затор в котором едва не привёл к катастрофе. Таисия решила перестраховаться и задействовала сразу два десятка сиреневых нитей силы, снабдив места подключения механизмами самовосстановления. Подождала, пока сеть не начнет наполняться энергией, затем еще раз проверила конструкцию на отсутствие порывов и утечек. Осталась удовлетворена. Вышла из транса, огляделась. Вокруг ужа царила глубокая ночь, на её плечи был накинут плед, рядом потрескивал костерок, по другую сторону от которого, прямо на земле спал Филадил. У самой кромки воды на берегу, сидела Лишхарра и внимательно смотрела на очнувшуюся.
   - Кажется, теперь полный порядок, - устало улыбнулась Тая и уточнила: - Сколько часов прошло?
   - Трое суток и ещё полдня, - ответила русалка.
   - Ого! - удивилась Тая, в очередной раз порадовавшись тому, что в игровом мире мышцы от долгого сидения не затекают.
   Фил проснулся, подскочил, разглядывая сестру.
   - Ну как?
   - Нормально. По-моему получилось.
   - Да, я уже чувствую изменения, - кивнула хвостатая королева, потом склонилась, прижав руки к груди, и с благоговейным трепетом произнесла: - От имени всего своего народа благодарю тебя, богиня. Мы всегда будем помнить то, что ты для нас сделала, и клянёмся вечно почитать тебя!
   - Да ладно, - смущённо отмахнулась Тая. - Не нужно меня почитать. Скажи ещё, что молиться на меня будете.
   - Конечно, - удивлённо подняла огромные глазищи Лишхарра. - Ты ведь богиня.
   - А богиням положено молится, - поддержал русалку братец. - Кстати, вот тебе уже и жертвоприношения принесли, - он протянул запечённую рыбину. В другой руке Леха держал чашку горячего травяного чая.
   - Можно сперва чай? - ослабшим голосом попросила эльфийка. - Продрогла что-то. Да и пить хочется.
   Тая отхлебнула ароматный напиток. Согревающее тепло разливалось по всему телу, и её начало клонить в сон. После, она встрепенулась, будто вспомнив что-то важное, и вытаращилась на Филадила:
   - Надеюсь, ты пошутил про жертвоприношения?
   - Нет, - помотал головой он. - Вполне серьёзно. Там, на кочке, где мы встретили Шхассу, целая куча рыбы лежит. Они, - кивок в сторону Лишхарры, - там что-то вроде алтаря организовали.
   - Там ты впервые явилась перед одной из нас, - решила проинформировать владычица болотная. - Это теперь священное место!
   - Блин. И что мне теперь делать? - жалобно посмотрела Тая на Лёху.
   - Если честно, то не знаю, - пожал он плечами.
   - Вот и я не знаю, - тяжело вздохнула неправильная тёмная эльфийка. - Трудно быть богиней. Особенно недоученой. Пойду-ка лучше посплю.
   - А рыбу?
   - Потом, все потом. Сейчас спа-а-ать, - зевнула Тэя, проваливаясь в забытие. И уже через пару секунд дыхание её стало ровным и безмятежным.
  
  
   Глава 51
   Дыхание, действительно, было медленным и умиротворённым, однако видения, посетившие в эту ночь Таисию, оказались отнюдь не спокойными. Она опять летела во сне.
   Внизу мелькали леса, поля, деревеньки и города империи. Затем потянулись знакомые дебри Чернолесья, промелькнули и пропали золотые башни Рондейла, потом начались смердящие ядовитыми испарениями топи. После них Тая погрузилась в уже знакомый вязкий мутный желтоватый кисель, потерявшись во времени и пространстве. Как и в прошлый раз из тумана вынырнула неожиданно. Только что беспорядочно кувыркалась в густом желто-белом вареве и вот уже неслась над загадочными пагодами, увенчанными разноцветными энергетическими сгустками.
   Центральная башня приближалась, скорость полета начала падать. Вот уже и подножие лестницы. Но теперь она не зависла в воздухе бесплотным духом, а приземлилась на ноги в своём теле. На ступенях никого не было.
   - Ну, и где все?! - громко выкрикнула новоприбывшая. - Ау-у-у!
   Никто не отозвался.
   - Ладно, - буркнула себе под нос девушка и начала подниматься по опоясывающей башню огромной спиральной лестнице.
   Здание имело столь циклопические размеры, что Тайка даже не видела, где закончится её восхождение. Однако упорно продолжала идти. Сначала она считала ступени, но примерно через час плюнула на это бесполезное занятие. Через каждую тысячу ступеней попадались небольшие площадки, на которых можно было посидеть на каменной лавке и отдохнуть, после чего восхождение продолжалось. Часа через четыре, по внутренним ощущениям спящей, наконец-то, показался вход.
   - Ничоси лесенка! - облегчённо выдохнула Тая, преодолевая последнюю ступеньку. - Сделать эскалатор или лифт видимо не судьба? Вот освою божественную силу, нафиг все здесь переделаю.
   Когда девушка посмотрела вниз, то у неё сразу же закружилась голова. Земля была где-то о-о-очень далеко. В нескольких же сотнях метров над головой - на крыше башни - бился, словно огромное сердце, золотой энергетический сгусток. Полюбовавшись им пару минут, Тинувиэль ещё раз вздохнула и двинулась через гигантскую арку внутрь башни.
   Проход вёл в титанических размеров зал с высоченным куполообразным потолком. Купол лежал на исполинских мраморных колоннах, диаметром метров по десять каждая. И что примечательно, колонны имели различный окрас. Цвета, естественно, стандартные для этого храмового комплекса - серый, голубой, зеленый, красный, фиолетовый.
   "Как у нитей силы", - почему-то подумалось Тае.
   Потолок густо расписан сценами из жизни различных разумных. Размер "полотна" был таким огромным, а сюжетов так много, что, казалось и за неделю всё не рассмотришь.
   Пол покрывали узоры из переплетающихся геометрических фигур пугающей сложности. Основные цвета мозаики те же - серый, голубой, зелёный, красный и фиолетовый. Центр великанской комнаты терялся вдали.
   "Тут, наверное, несколько километров до противоположного края" - с изумлением прикинула Тая. - "По-моему, снаружи башня хоть и казалась огромной, но все же была поменьше, чем изнутри. Чудеса!".
   Небольшая дорожка из плиток золотого цвета заметно выделялась на фоне остальных, поэтому девушка решила двигаться по ней. Даже пошутила на ту тему, но опять мысленно: "Иди по дороге из жёлтого кирпича, Элли!".
   Вскоре она убедилась, что расстояния тут, в самом деле, измеряются в километрах. Прошло порядка пятнадцати нут, прежде чем вдали замаячили очертания какого-то сооружения, от которого вверх тянулся столб слабого золотого свечения. Приблизившись ещё немного, Таисия разглядела, что строение напоминает каменную беседку, площадью с половину футбольного поля. Войдя туда, девушка увидела, что по центру строения расположен круглый бассейн, метров тридцать в диаметре, в который, через отверстие в потолке, и падала световая колонна.
   Вместо воды в бассейне плескался тот самый бледно-золотистый свет. Уровень "жидкости" был очень низким. Сидящим на бортике мужчине и женщине приходилось буквально ложиться, чтобы достать до "воды". Женщина тихонько смеялась и плескала правую руку в бассейне. От этого по золотому свету разбегались маленькие волны.
   - Правда здорово? - садясь ровно и повернув голову к гостье улыбнулась незнакомка. - Он уже не пустой!
   - Что это? - спросила Тая, обведя взглядом непонятное сооружение.
   - Это бассейн веры, - добродушно отозвался мужчина. - У богини, наконец, появились последователи, стали возносится первые молитвы, и источник начал наполнятся!
   - Видишь, цвет ещё бледный и воды совсем чуть-чуть? - сказала женщина, глядя на Тинувиэль своими удивительными светящимися глазами.
   Та кивнула.
   - Это потому что верующих пока слишком мало, - подхватил мужчина. - Но главное, что процесс уже запущен, и божественная сила растёт.
   - Теперь тебе необходимо научится слышать возносимые молитвы и просьбы, - сообщила женщина.
   - Э-э-э? - только и смогла выдавить Тая.
   - Войди в бассейн и встань в центре потока, - подсказал мужчина.
   - Погодите, - заупрямилась Таисия. - У меня есть к вам несколько вопросов. Вернее, даже не несколько, а много... Очень много вопросов!
   - Знаем. Но сейчас не время для ответов, - категорически заявила женщина, - Войди в столб света.
   - Но... - начала было спорить Тая.
   - Иди! - повелительно махнула рукой незнакомка.
   - Химеры! - тихо ругнулась та, которую назначили богиней, и переступила низкий бортик.
   Тело её вдруг перестало подчиняться командам, а она сама будто превратилась в безвольную куклу, следующую приказам неизвестных кукловодов.
   Поднимая тучу сияющих брызг, Тэя покорно прошлёпала в центр и подняла подбородок вверх. Высоко-высоко, в середине купола зияло огромное отверстие, через которое виднелось золотое пульсирующее... нечто.
   - И что дальше? - нахмурилась Таисия.
   Но ответа не последовало. Она опустила голову, чтобы посмотреть на таинственных собеседников и с ужасом обнаружила, что уже парит высоко над беседкой и продолжает возноситься вверх.
   - Нет, нет, нет, только не это! - нервно сглотнула Тая, вспомнив, как больно было в прошлый раз.
   Но поделать ничего не могла. Медленно она поднималась всё быстрее и быстрее, слепящее сердце было всё ближе и ближе.
   - Не-е-ет!!! - что было мочи, закричала девушка, перед тем, как нырнуть в бушующее пламя...
   Только что пережитая боль, все еще продолжала сотрясать тело. Тая обхватила колени руками, прижала их к груди и тихо скулила, то и дело подвывая от неприятных остаточных ощущений. Слёзы ручьём струились из зажмуренных глаз.
   - Боже, как больно, как же было больно.
   Наконец она сумела совладать с истерикой, выпрямилась, разлепила заплаканные веки и... встретилась с взволнованным взглядом Фила.
   - У-х-х, бли-и-ин!!! - ошарашенно выдохнул эльф.
   - Что? В чем дело? - всполошилась девушка.
   - Глаза... - нервно сглотнув, выдавил братец, - твои глаза.
   - Где моя сумка? - заозиралась Тая. - Дай!
   Филадил кинулся к сваленным в кучу вещам, и уже через минуту проснувшаяся внимательно разглядывала своё отражение в небольшое зеркальце.
   - Капец!
   Роговицы Таисии мягко светились фиолетовым, а если присмотреться, то можно было заметить таинственно мерцающие в глубине золотые искорки. Прямо как у женщины из храма! Ну и как это понимать?
   Повисшую паузу прервал неожиданно прозвучавший вдалеке голос. Слов не разобрать, просто какой-то речитатив.
   - Что там? - встрепенулась Тая, оглядываясь.
   - Где? - спросил Филька и тоже завертел головой.
   - Вот, слышишь? Бубнит кто-то, совсем рядом.
   Светлоухий помотал головой в знак отрицания.
   - Странно, мне что же, голоса уже мерещатся? - нахмурилась дроу.
   А неизвестный всё говорил и говорил, иногда срываясь на шепот. Вслушавшись в бессвязное бормотание, Тинувиэль пришла к выводу, что говорит женщина.
   - Что... - попытался вывести её из ступора брат, но тёмная эльфийка подняла руку, призывая к молчанию.
   - ... прими мою жертву... Мы с мужем уже давно мечтаем... Не оставь молитву без ответа... Тэя...
   -Та-ак, - поднялась Таисия с земли, - А ну-ка, пошли.
   Они быстро проследовали к берегу, где русалки устроили алтарь. Предмет культа представлял собой плоский камень, половина которого была выкрашена в чёрный цвет, а вторая в белый. Рядом в молитвенной позе сидела зеленовласая подводная жительница и молитвенно сложа руки и закрыв очи, она беззвучно что-то лепетала.
   - Привет! - сказала Таисия, подойдя к самой воде.
   Русалка вздрогнула, открыла свои огромные янтарные глазищи и взглянула на богиню.
   - Значит, ребёночка с мужем хотите? - деловито уперев руки в боки, уточнила тёмная эльфийка.
   Просительница горячо закивала.
   - Ну, я ваше болото уже подлечила, так что всё теперь должно наладиться, - сообщила Тая. - Будут у вас дети. И у всех остальных тоже.
   Но на всякий случай, она всё же решила изучить ауру данной конкретной представительницы болотного народа и переключилась на Ала-зрение.
   Последний магический сеанс, несмотря на негативные последствия, пошёл Тае на пользу. Она стала считывать ауры гораздо лучше, проникала в более глубокие её слои. Наверное, только благодаря этому удалось обнаружить, что просительница имеет явные нарушения в тонком теле. Нет, Таисия не считала себя большим знатоком энергетики русалок, но разорванные и гаснущие нити силы, как бы намекали.
   - Потерпи чуть-чуть милая, - буркнула дроу. - Сейчас будем лечить!
   Опустившись на колени и устроившись поудобнее она начала исправлять ауру, отсекая отмершие связи и внедряя новые слои взамен повреждённых. Некоторые идущие не туда плетения приходилось разбирать и плести заново, соединяя в нужных местах.
   "С этим вроде всё. Так, а это что в районе гортани? Она что, немая?! Ладно, починим, богиня я или погулять вышла?" - сказала самой себе Тая и продолжила работу.
   Наконец она открыла глаза и улыбнулась русалке:
   - Ну вот, всё готово. Плыви скорее к мужу. Пора вам завести маленького русалёнка!
   Хвостатая девушка застенчиво хихикнула и поклонилась. Затем, вдруг, схватилась за горло и оторопело посмотрела на Таю.
   - И смеяться можешь, и говорить, и петь - ответила та на незаданный вопрос.
   - С-с-спасибо - несмело проговорила русалка. А после уже смелее:- Спасибо, богиня.
   - Да, чего уж там, - смутилась Таисия. - Работа у меня теперь видимо такая.
   Не переставая благодарить, русалка отплывала от берега спиной вперед, а затем, удалившись на достаточное расстояние, ушла под воду.
   - Ну вот, - поддел подругу Филадил. - Список твоих божественных деяний растет.
   Спутница лишь тяжко вздохнула, понимая, что крыть нечем.
  
  
   Глава 52
   Наконец они отправились дальше.
   Лёха, периодически заводил старую пластинку про то, что они теряют время, и что если бы кто-то не упрямился, то они бы уже давно нашли Витку и Тамира. Но Тайка была непреклонна и максимум, что могла сделать - ускорить ход. Тогда ворчун внушал себе, что с пленниками ничего плохого не случится, так как для врага они всего лишь НИПы, которые нужны лишь в качестве заложников, что если бы их хотели убить, то давно бы это сделали. Но всё равно поторапливал.
   Впрочем, скорость передвижения и без того значительно возросла. Если раньше Шилен петляла по болоту в поисках проходов, то теперь никура просто двигалась по прямой. Потом почва под лапами и копытами скакунов и вовсе обрела былую твёрдой, так что снова можно было ехать верхом. Однако к краю болота приключенцы выбрались только во второй половине дня. И тотчас угодили в сплошной бурелом!
   Напитанная влагой почва и довольно теплый климат способствовали бурному росту разнообразной растительности. Перевитые узлами, замшелые стволы деревьев, торчащие из-под земли толстые корни и густой, нехоженый подлесок основательно замедлил продвижение. Тинувиэль и Филадил настолько увлеклись прокладыванием пути, что не сразу обратили внимания на странный шум. И лишь, проломившись сквозь густой кустарник практически на обочину широкого тракта, изумлённо замерли.
  
   По дороге, ведущей от столицы империи на юг, не смотря на достаточно позднее время, двигались сотни, если не тысячи людей. Они несли в руках тюки, катили тачки нагруженные домашним скарбом, некоторые ехали на повозках также груженых вещами. Плакали дети, ревели, мычали и блеяли животные, лаяли собаки, обеспокоенно квохтали куры и гомонили гуси, протискивая головы сквозь прутья плетёных корзин.
   - Сестрёнка, тебе не кажется, что они очень напоминают беженцев? - сурово сдвинул брови Филадил.
   - Что случилось? - поинтересовалась Тая у ближайших путников. - Откуда вы идёте?
   - Дракон, - ответила женщина, тянущая на верёвке козу и, не останавливаясь, прошествовала мимо.
   - А кто-нибудь поподробнее может рассказать? - спросил Фил.
   Рядом с ними остановился дремучий старик и, глядя на эльфа, промолвил:
   - То, что благородный эйр сейчас наблюдает, происходит на всех дорогах, ведущих из столицы. Несколько недель назад у нашего верховного мага появилось лютое чудище. Люди, из тех, кто служит во дворце, называют его дракон. Ходят слухи, будто маг призвал его из другого мира. Сначала огромный зверь просто летал над городом да пугал народ, но потом начал шалить. По первой только скотину таскал, а после затеялся людей жрать да деревни жечь.
   - А что же император? - возмущённо засопела Тая. - Неужели не может приказать, чтобы маг приструнил свою зверюгу?
   - А что император, - махнул рукой дед, - повелитель наш - пресветлый Артигон, колдуна того побаивается и слова ему поперек сказать не может. Селяне, когда стали толпами валить, жаловаться, он от них и жалобы принимать не стал даже. Но когда страшилище взялось кварталы городские разорять, тут уже и император не выдержал. Пошёл к магу, да только так и не вернулся. Поговаривают, что, дескать, взъярился на него колдун и убил сгоряча. После этого дракон ещё пуще злодействовать стал. Вот народ из столицы и бежит. Боится, что чудище и их сожрёт или спалит.
   Тут старик поднял голову, взглянул в лицо Тинувиэль и разинул беззубый рот.
   - Эт...это она... ОНА!!! - завопил он вдруг несвоим голосом, тыча в девушку узловатым пальцем. - Та, про которую слепой старец Грюнгмир говорил!
   - Что значит, "она"? - на лбу Филадила образовалась взволнованная складка. - И кто такой Грюнгмир?
   Люди на дороге стали останавливаться и пялиться на них. Потом по толпе пошёл ропот: "Спасительница! Спасительница!".
   - Грюнгмр Мудрый - великий предсказатель! - сообщил старик, после чего с кряхтением опустился на колени прямо в пыль и оттуда затараторил, видимо, пророчество вышеупомянутого провидца: - "И придут с юга двое. И будут они таковы, коих прежде не видывали - светлый муж эльфийский и тёмная дева о серебряном челе да с пылающим взором, но не будет меж ними вражды. И наречено той деве стать спасительницей мира. Ибо не устоит крылатый ужас против оной, ибо есмь она истинная богиня Ала-Арна!"
   Наверное, в наступающей темноте было особенно хорошо видно светящиеся глаза Тинувиэль, потому что люди на дороге тоже начали опускаться на колени.
   У Тайки в голове загудели десятки (если не сотни) голосов. От неожиданности она вздрогнула и зажала уши руками. Естественно это не помогло. Голосов становилось всё больше и больше.
   - М-м-м, - застонала девушка.
   - Что происходит? - не на шутку встревожился брат.
   - Они... они мне молятся, - пояснила Тая.
   - Думаю, для богини это нормально, - пожал плечами светлый рыцарь.
   - Да, но я их слышу. Всех одновременно! - пожаловалась "дева с пылающим взором". При этом она чувствовала себя так, будто её виски сжимают тисками.
   Однако стоило Таисии сконцентрироваться на каком-то одном голосе, как остальные мольбы затихали. Выбранный, конечно, выходил на первый план, однако уже не раздражал.
   Старик благоговейно смотрел на дроу, прижав сложенные щепотью пальцы правой руки к сердцу и чертя символ перевернутой набок восьмерки.
   - Хим-меры, неловко все это как-то, - глядя на него, тихонько выругалась Тая. Затем заметно громче обратилась к окружающим: - Так, народ, немедленно встаньте с колен! Достаточно молиться. Я вас услышала и сделаю всё, что в моих силах.
   Но подниматься никто не думал, и богиня безнадёжно махнула рукой.
  
   Оставшаяся до столицы дорога прошла без приключений, если, конечно, не считать таковым протискивание через толпы идущих навстречу людей. Это сильно замедляло продвижение. Даже с наступлением темноты поток беженцев не прервался. Перепуганные жители стремились побыстрее оказаться как можно дальше от бушующего в городе монстра. Тая накинула на голову глубокий капюшон, чтобы её светящиеся фиолетовым "фары" и "серебряное чело" не привлекали излишнего внимания. Но ротозеев и без того хватало. Так один раз из-за чересчур впечатлительного зеваки движение по тракту полностью застопоривалось. Засмотревшись на никуру и сильфу, плюгавенький мужичок не доглядел за своей повозкой, отчего две телеги сцепились колёсами, и практически наглухо перегородили дорогу.
   Пустеть тракт начал только после полуночи, и тогда Тая с Лёхой перешли на галоп. Однако всё равно, как не спешили, в главном населённм пункте крупнейшего человеческого государства очутились лишь на рассвете.
   Город Ож - столица одноименной империи был громаден. Впечатляюще громаден! И над этим огромным средневековым мегаполисом вздымались черные столбы дыма пожарищ, а в воздухе витал, разносимый ветром, запах гари. Защитных стен по периметру в Ож не имелось, и взгляду сразу бросались опустевшие улицы окраины. Поскольку ютились тут по большей части бедняки, то дома были деревянными, и просто чудо, что взбесившаяся огнедышащая зверюга, ещё не спалила их дотла.
   Сам виновник разыгравшейся трагедии периодически мелькал в густых клубах, носясь над крышами и шпилями многострадальной столицы. Иногда до ушей эльфов доносился громкий рёв, а один раз даже посчастливилось увидеть, как беснующийся дракон, очевидно, преследуя какую-то цель, выплюнул из пасти ярко-вишнёвый шар. Через секунду громко шарахнуло, а завопивший от радости монстр резко спикировал вниз и скрылся из виду.
   - Нам туда! - махнула Тинувиэль в сторону самой высокой башни.
   - Угу, двинули, - угрюмо кивнул Фладил, сжимая кулаки до хруста в костяшках.
  
   Как ни странно, но город покинули не все жители. Одни шастали по округе в поисках легкой добычи, а другие закрылись в своих домах и стерегли добро от мародеров.
   Ряд кварталов вообще не нёс никаких следов повреждений. Впрочем, участки с чёрными от сажи развалинами попадались гораздо чаще. Кое-где улицы завалены спёкшимися в монолит трудно поддающимися идентификации кучами, а кое-где дома просто повалены, без каких-либо следов пожара. А однажды на пути встретилась глубокая чёрная воронка с оплавленными краями - бывший колодец. Ближайшие к ней кучи камней носили следы воздействия высокой температуры, дома в радиусе пяти десятков метров сложились, словно карточные домики. В общем чудовище развлекаось, как могло.
   Друзья, спешились и осторожно обходя препятствия, пробирались в сторону башни мага. Благо виднелась она практически из любой точки города, плюс время от времени с той стороны ветер доносил рёв дракона. Хотя саму зверюгу больше не наблюдали. Наверное, тварь решила передохнуть от трудов неправедных.
  
  
   Глава 53
   Около полудня Тая и Лёха оказались посреди небольшой овальной площади, от которой, примерно в нужном им направлении вело сразу две улицы. Пока они решали, по какой именно пойти, из подворотен высыпала десяток разномастно одетых личностей бандитской наружности.
   - Оп-па! А кто это у нас тут прогуливается? - счастливо просиял один из вновь прибывших, вооружённый ножкой от стула. - Глядите-ка, ребята, ушастик нам свою девчонку привёл!
   - Разных баб пробовал, но такую красивую лапулю, а тем более тёмненькую, никогда, - слащаво причмокнул второй верзила, поигрывая ржавым тесаком.
   - Гы-гы, ага, аг-ха, эльфи-фи-хи-хи-ечка - третий самый щуплый малый с взъерошенной, как у едва вылупившегося птенца башкой, то ли захихикал, то радостно захрюкал. При этом из ноздри его вылезла сопля и вновь втянулась в нос, вызвав новый приступ веселья у товарищей.
   Светлый молча обнажил клинок сплетающихся лоз и встал в боевую стойку. Дроу вскинула лук.
   - У, какие мы грозн... - ехидно начал мордоворот с обломком мебели. И сразу же заткнулся, получив стрелу в глаз.
   - Не боитесь? - ухмыльнулась Тинувиэль, накладывая на тетиву новый заряд, - А зря.
   Следующим был выведен из строя несостоявшийся насильник. Причём, сказать, что он взвизгнуть не успел нельзя, всё было совсем наоборот. Ведь особа, на которую сладострастец так облизывавшийся и которую обозначил, как объект вожделения, не подарила ему быстрой смерти. Она заставила незадачливого поклонника помучиться, жестоко поразив прямо в орган "дегустации".
   А вот "цыплёнок", тот даже пикнуть не успел, столкнувшись с щитом Филадила. Так и полетели: "перья" в одну сторону, гнилые зубы в другую, сопли в третью.
   Никура тоже не дремала, ринулась в бой синхронно с хозяйкой. Хруст рёбер раздавленного её лапищами разбойника, красноречиво указывал на то, что лошадка под стать всаднице - церемониться не любит.
   Оставшиеся шестеро даже не сразу сообразили, что количество компаньонов резко уменьшилось.
   Наконец, они опомнились, ощерились мечами да топорами, и бросились в атаку. К слову, в отличии от первого покойника - с ножкой от стула в качестве дубинки, и оскоплённого ценителя экзотических женщин - с видавшем виды ножом, прочие члены ватаги имели довольно дорогое вооружение и качественные кольчуги. Видимо, уже успели где-то неплохо поживиться. Хотя им это мало помогло. Точнее никак. Бандиты надеялись лишь на численный перевес, но мастерством боя и слаженностью действий не блистали.
   Тая телекинезом отбросила двоих к противоположной стене, о которую те весьма звонко, однако крайне неудачно ударились, затем безвольными кулями съехали на мостовую.
   Ещё одного в блестящем позолоченном панцире Шилен перехватила поперёк туловища, но, немного пожевав, сочла невкусным и выплюнула. Получившийся железно-мясной фарш побулькал чуток кровавыми пузырями и затих. "Зачарованный" сим малоаппетитным зрелищем четвёртый тип оказался столь впечатлительным, что буквально превратился в меловой столб. А после того, как любопытная сильфа, тихонько подошла сзади и понюхала его ухо, скончался от разрыва сердца.
   Последние негодяи внезапно осознали, что такими темпами они скоро закончатся и приняли единственно-верное решение - "сделать ноги". Однако дроу уже перегородила дорогу с луком наизготовку.
   - Ах ты, тварь темноэльфи...ик... - расфуфыренный мародер, не успев договорить, судорожно задёргался, ибо кинжал, метко брошенный "тварью светлоэльфийской", рассёк ему глотку.
   Его сосед отчаянно замахнулся секирой и рванул на преграждавшую путь девушку. Тайка спустила тетиву. Лиходей пробежал-таки несколько шагов, но сделал это по инерции, уже будучи мёртвым. Направленная меткой рукой стрела попала точнёхонько в сочленение доспехов.
   - Цела? - коротко спросил Лёха.
   - Нормально, - так же односложно ответила Таисия.
   - Тогда, - переводя дыхание, сказал парень, - идём дальше.
   Спутница кивнула.
  
   Башня мага возвышалась посреди огромной площади, здания вокруг которой были сожжены или разрушены на несколько кварталов вглубь.
   - Заберемся на крышу вон того дома, - указала дроу на потенциальный наблюдательный пункт, - Он довольно высокий и крыша плоская.
   Постройка находилась в полулиге от подножия башни и являлась ближайшей из уцелевших после буйств съехавшего с катушек дракона.
   Однако скрытной разведки не получилось. Как только друзья очутились на крыше, их, каким-то образом, заметили из башни. Над верхушкой цитадели мага тотчас поднялась увенчанная рогами башка и выпустила в сторону незваных гостей струю огня.
   Лёха шустро выставил Оперекулум. Но, Тая, опередив его, накрыла магическим "пузырём" и себя, и друга, и всё здание. Верное решение. Не сделай она так, постройка вполне могла растечься оплавленной свечей прямо под их ногами.
   Дракон несколько секунд удивлённо таращился на продолжающий стоять, как ни в чем не бывало дом. Осознав, что результата действительно нет, решил повторить атаку. Правда, на сей раз, чудище попробовало поэкспериментировать, сменив режим огнемёта на фугас. и выплюнуло огромный плазменный шар, распухший в полете ещё больше. Грянул взрыв. И несмотря на то, что пламя не проникло сквозь установленный эльфийкой барьер, их чуть не сорвало с крыши взрывной волной, а затем едва не зашибло обломками разлетающихся во все стороны камней. Крыша заходила ходуном. К счастью, добротный, построенный в виде крепостного донжона особняк устоял, но следующего удара мог уже не выдержать. Пришлось дополнительно кастовать кинетический щит для отражения ударных колебаний воздуха.
   Разозлённый монстр взревел и взмыл в небо.
   - А вон, по-моему, и хозяин пета! - Фил ткнул пальцем на верхушку башни.
   По ней бегал человек в красном балахоне и что-то кричал, яростно потрясая зажатым в руках посохом. Из-за рёва пикирующего дракона услышать его словоизлияния не представлялось возможным, даже обладателям чудесного эльфийского слуха, но вряд ли то были комплименты.
   - Шаор! - узнала Тая неадекватного кандидата в гейм-мастера и, на всякий случай, проверила состояние купола защиты. Как оказалось, не зря. Несколько молний и нечто смахивающее на микро-солнце уже летело с башни в их с Лёхой сторону.
   Тем временем крылатый ящер ударил струёй огня, похожей на напалм. Жаркая жидкость бессильно стекла по защитному куполу и собралась вокруг дома в горящие лужи. Затем последовали удары искусственных гроз и раскалённого шара. Земля засверкала и задрожала пуще прежнего, но вреда эльфам данная атака по-прежнему не принесла.
   Впрочем, враг не сдавался. Дракон делал заход за заходом, то поливая из огнемета, то кидая огненные бомбы. Его дрессировщик тоже не унимался. Вокруг творился сущий ад: стены ближайших развалин раскалились добела и стали оплавляться, каменная мостовая сначала дымилась, потом обратилась в кипящую лаву, колышущийся воздух, казалось можно нарезать ломтями. Если бы не фирменная Тайкина защита, пришельцы давно уже сварились бы в собственном соку. А то и вовсе испарились.
   Тонкая, словно мыльный пузырь плёнка "противопожарной" защиты, на самом деле состояла из трёх слоёв: внешний, собственно, уберегал от воздействия высокотемпературной стихии. Средний работал неким преобразователем энергии. Когда заклинание было в дежурном режиме (не под атакой) его приходилось подпитывать, но как только оно подвергалось воздействию пламени, этот слой начинал преобразовывать поглощённую энергию и направлять её на подпитку первого слоя. В результате магическая конструкция получалось самодостаточной. То есть - чем больше дракон атаковал Тайкину защиту, тем крепче она становилась. Последний, внутренний слой работал как кондиционер. Питаясь от того же второго слоя, он поддерживал температуру воздух внутри купола на оптимальном уровне, не давая находящимся внутри заживо зажариться.
   Тинувиэль пыталась пострелять по дракону, целясь в глаза, но стрелы сгорали, едва покинув пределы защитного периметра. Прямое же воздействие заклинаниями оказалось малоэффективным - оказалось, что у драконова иммунитет к магии. Толстая, бронированная, укрытая чешуёй шкура поглощала любое заклинание.
   Стальные же болты, выпущенные из Филькиного суперарбалета, накаливались докрасна, но не плавились. И, казалось бы, наоборот, должны ранить моба сильнее, чем обычно. Однако они тоже погоды не делали. Снаряды столь малого калибра, воспринимались гигантским ящером, что саламандрой искры.
   В результате сложилась патовая ситуация. Дракон с Шаором не могли повредить эльфам, а те не могли достать их.
   - И сколько мы так сможем продержаться? - поинтересовался Филадил, имея в виду Тайкину защиту.
   - Пока еды хватит, - пошутила та. - Заклинание само подпитывается, пока нас атакуют.
   - Умно придумано, - хмыкнул светлый.
   - Главное не пропустить момент, когда нападать прекратят и перехватить контроль, а не то купол быстро потеряет энергию и развеется.
   В отличие от своего глупого питомца, Шаоров оказался умнее и прекратил швыряться заклинаниями. И теперь просто наблюдал с верхотуры за действиями зверя.
   - Не был бы этот дракон таким здоровым, я бы вышел и крылья ему пообломал, - зло процедил Лёха.
   - Братишка, ты гений! - радостно вскрикнула Тайка и бросилась его целовать.
   - Ты чего? - стал отмахиваться он. - Сбрендила?
   Девушка ничего не ответила, а дождавшись, когда дракон развернётся на новый заход, метнула в него с помощью волшебства кусок лежащей неподалёку стены.
   Монстр опешил, когда ему в морду присвистел здоровенный каменный булыжник.
   Второй и третий куски дроу метнула уже прицельнее и умудрилась попасть в левое крыло.
   Дракон дико заревел и резко начал терять высоту. Промчавшись над надоедливыми остроухими совсем низко, он едва не задел хвостом купол защиты, но всё-таки не упал, а жалобно подвывая, дискретными рывками устремился на восток. Со стороны это походило на хромоту, только в полёте.
   Шаор, медленно проводил взглядом улепётываюшего змея, громко выругался и, погрозив кулаком, с громким хлопком куда-то телепортировался.
   - Ну вот, - расстроенно протянул Филадил. - Теперь снова гоняться за этим подлецом по всему миру.
  
  
  
   Глава 54
   - Видимо, настала пора связаться с начальством, - промолвила Тая.
   - В каком смысле? - непонимающе заморгал Лёха.
   - В прямом. Пиши в чат, зови Монова!
   Явившийся на клич Гермилон помогать в поисках сбежавшего коллеги категорически отказался, заявив: "Пусть этот гад ведёт нечестную борьбу, но вы должны постараться обойти его исключительно игровыми методами". Единственное, что порекомендовал внимательнее осмотреть покинутую оппонентом собственность.
   И вот друзья уже пятый час бродили по тёмным коридорам и комнатам огромной башни конкурирующего архимага, в поисках кабинета хозяина.
   Сооружение - типичный данж, со всеми сопутствующими атрибутами: охрана, ловушки, разнообразные мутанты (жертвы магических экспериментов), ученики-маги.
   Хуже всего дела обстояли с ловушками. Их в башне было два вида: магические и механические. Первые Тая обнаруживала и обезвреживала без особого труда, а вот со вторыми приходилось посложнее. Скорее всего, для их обнаружения требовался какой-то специфический навык, так как даже при самом пристальном внимании никаких видимых следов друзья не видели, пока не влезали в западню.
   На первую бяку напоролся Фил. Его обдало облаком какой-то чересчур едкой кислоты, на которую практические не действовали лечебные микстуры. И даже магией Таисии пришлось потратить целых полчаса на исцеление ужасных ожогов на теле брата. Хуже того, прочность комплекта брони светлого рыцаря при этом упала на четверть. Непонятно - это была задумка разработчиков или уже Шаор постарался, но, на всякий случай, Лёха покрыл трёхэтажными словесными нагромождениями весь коллектив НИИ "Крионики", в надежде, что Бог сам рассортирует их на правых и виноватых.
   Далее спутники уже оба угодили в ловушку в центре небольшого зала. Туча стальных дротиков вылетела из окружающих стен и изрешетила Филадила до полусмерти (благо броня, хоть ослабленная, но основной удар выдюжила). А вообще, ему, можно сказать, повезло: полдюжины дротиков пробили мягкие ткани обеих ног, отчего он и свалился как мешок с металлоломом и пропустил над собой основную часть метательных снарядов.
   У Тинувиэль же в кожаном костюмчике шансов не было никаких, и потому острые железные жала её... убили. Ну, точнее немного не так. Дроу по идее должно было убить, но почему-то она этого не заметила, а бросилась спасать свалившегося на пол напарника.
   После приключений в болотах Лишхарр, лечение ей давалось куда легче. Она заращивала дыры не только на уровне физического тела, но и сразу латала разрывы в ауре. Преимуществом этого метода заключалось в том, что пациенту не требовалась реабилитация, и после процедур он сразу был абсолютно здоров и готов действовать.
   - Ну как ты себя чувствуешь? - обратилась Тая к лежащему на коленях братцу, как только он оправился от шока.
   - Я-то? - на миг Лешка прислушался к внутренним ощущениям, потом пожал плечами. - Вроде нормально. А ты?
   - Лучше всех, - сказала девушка улыбаясь. - Меня вообще не задело!
   - Хм. А это тогда что? - потрогал он пальцем что-то на её груди.
   Тая опустила взгляд и обалдела. Двадцатисантиметровый калёный штырь воткнулся ей в спину, прошёл через сердце и... И ничего. Она его потому не сразу и заметила, что вошёл он на всю глубину, и наружу торчало только небольшое красное остриё.
   - Э-э-э - только и сказала она.
   Боли Тая не чувствовала, даже когда выдёргивала железяку из тела. А когда стянула куртку, то обнаружила, что дырки остались лишь в одежде, а на её собственной коже и следов крови не было.
   - Лёшк, как это? - пялилась растерянная дроу то на дротик в своей руке, то на брата, ища у того ответа на происходящее.
   - Видимо богиню не так просто убить, - задумчиво почесал затылок эльф. - Осмелюсь предположить, что обычное оружие для тебя теперь не опасно. На таких монстров, как ты, нужно рейдом ходить и брать с собой что-то посущественней, чем простая сталь. Желательно артефактное.
   - Сам ты монстр, - надулась девушка.
   - Ладно-ладно, это я так, для красоты ляпнул. Не обижайся, пожалуйста.
   - На дураков не обижаются, - огрызнулась сестрёнка.
   - Хотя, в свете открывшихся обстоятельств, дальше, думаю, первой стоит идти тебе, - решил проявить практичность Филадил. - Ну, коль уж ловушки Шаора тебе не страшны.
   - Угу. С древних времён женщину пропускали в пещеру первой, - буркнула Тая, - на случай если там, вдруг, притаился хищник.
   - Правильно, чтобы женщина его убила и приготовила ужин? - поинтересовался Филадил.
   Оба дружно заржали.
   Но смех смехом, а идея Алексея выглядела здраво. Так что, не особо пререкаясь, Тая потопала первой.
   Но сказать - это одно, а идти в ожидании, что какая-нибудь пакость вот-вот свалится тебе на макушку - совсем другое.
   "Ну, вот, снова накаркала", - подумала дроу, когда в очередном коридоре из замаскированной ниши в её затылок врезалось огромное окованное медными полосами бревно. К величайшему облегчению, голова оказалась крепкой, и вместо того, чтобы весело пораскинуть мозгами по противоположной стеночке, божественное чело лишь выдавило в камнях живописный контррельеф.
   Тая не выдержала и, опустившись на пол, завыла:
   - Ы-ы-ы, я теперь точно мо-о-о-онстр!
   - Гм, интересно, как же смогли убить предыдущую богиню, если после такой "оплеухи" у тебя здоровье вообще не просело, - задумчиво промолвил Филадил, вместо того, чтобы пожалеть подругу, - нужно будет у Монова уточнить.
   - Сухарь! - Тинувиэль подняла заплаканное лицо на брата. - Очень, блин, приятно слушать твои рассуждения.
   - О, ты уже принимаешь на свой счет разговоры о богах? - хохотнул тот.
   - Попробуй тут не принять, - указала собеседница на вмятину.
   - Согласись - весомый аргумент, - сыпанул соли на рану Лёха и тут же прикрикнул: - Ладно, сестрёнка, хорош нюни распускать, идём дальше!
   А дальше им вырубили электричество! В смысле освещение. Хотя не факт, что оно вообще когда-либо тут было. По крайней мере, ни держателей под факелы, ни масляных фонарей, ни магических, ни биологических источников света или их следов заметно не было.
   Конечно, ощутимо помешать светлому эльфу, получившему в дар от принцессы наагов умение видеть в темноте и способность различать предметы в тепловом спектре, а тем более помешать дроу, такой пустк вряд ли бы смог. Но сам факт настораживал, ибо, следуя логике, нетрудно было предположить, что охрана данного отрезка пути поручена ночным тварям. Которые, в отличие от существ, ведущих преимущественно ночной образ жизни, как правило, гораздо опаснее и коварнее. За примером далеко ходить не надо - сами остроухие брат с сестрой яркое тому подтверждение.
   В общем, финишная прямая ведущая к кабинету мага далась друзьям не то чтобы нелегко, но повозиться пришлось. Они победили несколько десятков монстров, прорвались ещё через полдюжины ловушек, но наконец-таки добрались до заветной двери.
   Наученные опытом предыдущих этапов, они и тут не стали спешить, а постарались быть максимально осторожными и внимательными. Однако избежать действия отравляющего заклятия, вмонтированного в замочную скважину, и не провалиться в яму со скорпионами удалось не всем. Поскольку этим "везунчиком" стал Филадил, обошлось без потерь. Впрочем, если бы в западню угодила не сильная, а прекрасная половина приключенцев, вряд ли что-то изменилось, ввиду недавнего обретения неуязвимости последней.
   У братца как раз заиграла совесть, насчёт того, что прятаться за спиной дамы, пускай и бессмертной, для рыцаря есть моветон. Когда выяснилось, что дверь заперта, он гордо заявил:
   - Ладно, пусти, дальше я. Тут требуется крепкое мужское плечо!
   Тинувиэль посторонилась. Эльф разбежался и... вдохнув ядрёную дозу зеленоватой струи, внезапно ударившей ему в ноздри, ухнул на три метра вниз.
   - Вот что бывает, когда лезут поперёд мамки в пекло, - поучительно изрекла богиня.
   К счастью, достижение "почётный гад Ала-Арна", презентованное всё той же Белоссснежкой, давало несостоявшемуся "тарану" абсолютный иммунитет к ядам животного происхождения, так что укусы скорпионов были ему не страшны, и он быстро перетоптал негодников. А когда подпрыгнув и подтянувшись, взобрался обратно, его спутница уже поколдовала над дверью, распахнула её настежь и сделала первый шаг внутрь.
   Но едва тёмная эльфийка переступила порог, как два металлических копья с противным чавканьем прошли сквозь её тело крест-накрест и, войдя в скрытые за деревянными панелями специальные зажимы, пришпилили жертву, словно бабочку.
   - Чёрт, опять?! Как же меня это задолбало! - выругалась Таисия и обратилась к топчущемуся позади брату: - Лёш, сними меня отсюда.
   - Ты забыла сказать "пожалуйста", - ехидно усмехнулся эльф, протискиваясь между её ног в комнату, - х-ых, мамка.
   - Пожа-а-алуйста, - отозвалась Ти, уже заметно начавшая нервничать. - И, если можно, побыстрее!
   - Тебе больно?
   - Нет, - отрицательно мотнула блондинка перепачканными локонами.
   - Ну, тогда терпи. Ща попробую найти механизм и раздвинуть копья.
   К счастью, отключающий рычаг, задекорированный под бараний рог, обнаружился быстро. От Фила требовалось лишь вернуть его обратно, вытащить копья из зажимов, а затем и саму подругу.
   Если на самой "деве со горящим взором", спустя пару секунд никаких повреждений уже не было, то её доспехи испортились окончательно и бесповоротно. Тайкин любимый охотничий сет представлял из себя жалкое зрелище.
   - Убью этого Шаора, - ярилась тёмная эльфийка. - Это был мой любимый походный костюм! Ты посмотри, кругом одни дырки!
   - Раз переживаешь за шмот, значит все в порядке, - сделал заключение Алексей.
   - Ладно, хватит лясы точить! - окончательно психанула Тайка. - Давай, ищи сейф с документами.
   - Ох уж эти женщины никакой благодарности, - осуждающе покачал головой названый братец.
   - Спасибо, - виновато буркнула девушка, и они принялись обшаривать углы и простукивать стены, в поисках скрытого хранилища.
   Быстрее сориентировался Филадил. Используя опыт, почерпнутый из просмотра различных детективных фильмов и сериалов, он обнаружил искомое за портретом хозяина кабинета.
   Разумеется, бронированный огнеупорный ящик оказался заперт. Открыть его можно было тремя способами: собственно - ключом, отмычкой, или - вариант для таких неудачников как Тайка с Лёхой - выковырять из стены и раздолбать к чёртовой матери с помощью тяжелого предмета.
   Правда, если на отпирание задуманным изготовителем способом требовались считанные секунды, а на взлом уходило до двадцати минут (в зависимости от квалификации "медвежатников"), то долбить сейф, отобранными у охранников алебардой, секирой, двумя мечами и тремя кинжалами пришлось около полутора часов.
   И тем сильнее было разочарование друзей, когда, облившись семью потами, они вскрыли, наконец, железный короб и обнаружили лишь жалкий мешочек с золотом.
   - Убью Шаора! На шаурму пущу! - в который раз пообещала Тинувиэль. - И Монова заодно! Чтобы дурацкие советы впредь не давал.
   - Угу, полностью тебя поддерживаю, сестрёнка. Только Монова на монпасье лучше, - хмыкнул Фил.
   - Эх, столько времени потрачено впустую, - сокрушенно вздохнула Тая.
   А Лёха вдруг заинтересованно проговорил:
   - О! А это ещё что такое?
   Эльфийка проследила за направлением его взгляда. На внутренней стороне искорёженной дверцы была нанесена какая-то схема. Дроу присела на корточки и завертела подбородком, пытаясь разобрать, где у чертежа низ, а где верх.
   - Похоже на план эвакуации при пожаре, - сделал заключение братец, спустя полминуты после изучения рисунка.
   - Угу, - согласилась Тая. - Получается, что у этой башни есть подземная часть. Странно, что мы не заметили вход, когда поднимались.
   - Потому и не заметили, что он замаскирован, - сказал Алексей и указал на проект: - Вот, видишь, здесь под лестницей отодвигающаяся панель.
   - Угу, - снова изобразила совиный язык девушка и распрямилась. - Ну так что спускаемся туда?
   - А разве у нас есть другие варианты?
  
  
   Глава 55
   Рассчитывать на радушный приём подповерхностных этажей башни было бы крайне глупо. Особенно после того, с чем друзьям уже довелось столкнуться в надземной её части. Но особого выбора, как уже было сказано выше, судьба им не предоставила, а потому пришлось лезть к чёрту в... на рога.
   В отличие от страдающего гигантоманией верха, низы здания простором не отличались. Коридоры подземного лабиринта, порою узкие настолько, что в некоторых местах даже Тинувиэль вынуждена была пригибаться, дополнительно осложняли путь. Ибо в столь стеснённых условиях невозможно поставить мощный кинетический щит. По крайней мере, передвижной.
   В итоге ребята постоянно наступали не туда, куда следовало. И даже несмотря на то, что неуязвимая барышня первой шла на амбразуру, Филадилу тоже досталось на орехи. Помимо бесчисленного количества заработанных ссадин, ушибов и порезов, эльф чуть не сгорел заживо. И лишь чудом сохранил исходное число конечностей, когда, следуя за сестрой, угодил в ловушку отсроченного действия, заряженную уймой медвежьих капканов.
   Тайка, конечно, отгребла в разы сильнее. Ей дважды пришлось изображать из себя дикобраза, утыканного дротиками. Особенно страшно и неприятно было, когда стальные стрелки попадали в глаза. Когда это случилось впервые, девушка вообще чуть с ума н сошла от ужаса. К счастью зрение восстанавливалось мгновенно, как только дротик покидал глазницу. Помимо этого, за одним из поворотов дроу "привычно" насадило на спаренные колья. Да вдобавок кислотное облако окончательно уничтожило её одежды (не оставив, кстати, на теле богини ни ранки). Едва многострадальный костюмчик почил в бозе, Шаорову, наверняка, громко заикалось от "добрых" пожеланий в его адрес, ибо дальше Таисии пришлось носиться по коридорам и залам подземелья практически голой. Нет, запасная амуниция-то в пространственном кармане имелась, но смысла зазря портить хорошие вещи, Тинувиэль не видела.
   Так и топали: один, словно пожёванная великаном, но выплюнутая по причине плохой прожарки, консерва, другая - в трусах (даже не кольчужных) с кинжалом наперевес.
   Впрочем, надобности держать оружие наготове практически не было, так как препятствия, встававшие на пути, носили либо сугубо механический, либо магический характер. А те редкие чудовища, что испуганно шарахались по углам или сжимались в скулящие комки при виде странников, на поверку оказывались несчастными узниками и жертвами опытов свихнувшегося негодяя.
   - Вот же, урод! - мрачно повторял Лёха, каждый раз, добивая такого несчастного. Но обращался при этом, безусловно, к Шаорову.
   Тайка тоже злилась. И, прежде всего, на себя. Позволить выбраться наверх этим ещё не животными, но уже не людям (эльфам, гномам), она не могла. Исцелить, увы, тоже.
   - Извини, - всхлипывала она, вонзая лезвие в сердце очередного даже несопротивляющегося существа. И всё твердила мысленно: "Тяжело, но это самый гуманный выход. Так мы избавляем их от страданий. В конце концов, они ведь не по-настоящему живы, они неписи", - то ли утешая свою совесть, то ли оправдывая их с Лёхой действия. Впрочем, не помогало в любом случае.
   Как было отмечено на схеме, и как они убедились воочиюь, в сокрытой под фундаментом части сооружения располагались тюремные камеры, секретные лаборатории и пыточные комнаты.
   - Судя по размаху, мерзавец обосновался тут всерьёз и надолго. Поэтому вдвойне странно, что Шаоров шустро покинул это место, - выказал свои сомнения Лёха.
   - Ну, не так уж и шустро, как хотелось бы, - возразила Тая, разглядывая трупы, побитые посуду, поломанную мебель. - Перед бегством он все же успел уничтожить большую часть пленников и наиболее ценные образцы экспериментов. - Хотя, действительно, странно. Тут ты прав. На мой взгляд, мы ведь ему толком даже зубки не показали. Так, только слегка огрызнулись, покусав его дракона.
   - Ну, может он сообразил, что против богини не потянет, быстренько нажал кнопку "самоуничтожения"", и в кусты... Хотя погоди! Точно, дракон! - догадался Филадил. - Мне кажется, всё дело в нём! Он его спасать кинулся!
   - Согласна, зверюга знатная, - признала сестра. - И, как я понимаю, уникальная. Где только достал такую?
   - Важнее, не "где", а "как"! Каким образом протащил его в Ала-Арн? - задумчиво отозвался Алексей.
   - Полагаешь, тварь из другого мира? - усомнилась собеседница. - Но ведь это грубейшее нарушение правил, разве нет? Монов наш тоже порядочная скотина, но далеко не дурак. Наверняка, не пропустил бы такую "мелочь".
   - Не знаю, - пожал искорёженными наплечниками рыцарь. - Может и вывел. Сейчас нам главное понять единичный это экземпляр, или Шаор в состоянии наплодить ещё.
   Тинувиэль нахмуренно помолчала, потом ответила:
   - Думаю, всё-таки, единственный. Ну или по крайней мере, создание второго - процесс долгий и хлопотный. В противном случае злодей не бросил бы всё, ради того, чтобы оказать первую помощь своему суперпитомцу. Если, он конечно, за драконом ринулся.
   - Очень хочется верить, что ты права, - кивнул Лёха, затем тяжело вздохнул отслонил спину от стены и промолвил без явного энтузиазма. - Ладно, хватит прохлаждаться, го дальше. Если верить карте, за тем поворотом, должны быть ступеньки на последний этаж.
   Таисия прекрасно понимала, почему брат решил сделать привал перед финальным рывком. Почему так долго медлил, уже даже после того, как раны его полностью затянулись. Почему отвлекал и её и себя разговорами. Почему оттягивал страшный момент.
   Девушка внимательно посмотрела брату в глаза и тихо прошептала:
   - Ты тоже, надеешься, что их там нет?
   Она не назвала имён, но этого не требовалось. Как собственно и ответа.
   Как ни парадоксально, но впервые за всё время друзья многое бы отдали, чтобы не обнаружить за химеровым поворотом Виталиэль и Тамира. Чтобы не увидеть их мёртвыми. А ещё хуже обнаружить живыми, но с изуродованными телами и узувеченной психикой. Чтобы не пришлось освобождать от мучений их цифровые души.
   Там было всего один коридор и семь комнат. Три слева, три справа, одна прямо.
   Филадил и Тинувиэль снова обменялись безмолвными взглядами. Он посмотрел на неё, а она заглянула в его глаза. Их не испугало ни пламя, вырвавшееся вдруг из потаённых отверстий стены, ни страж с пёсьей мордой, встретивший у подножия лестницы (на то, чтобы облачиться в доспехи и принять бой у Таи ушло полмгновения, на ликвидацию монстра и того меньше). Но они до леденящего ужаса боялись шагнуть за порог одной из этих шести комнат и увидеть знакомое лицо.
   Начало было относительно обнадёживающим. За первой и второй дверьми, расположенными слева, оказалось пусто. Те даже не были заперты.
   Потом стало хуже. Общее убранство помещений невольно друзей на тягостные мысли, что перед ними зона для ВИП-узников. Труп человека средних лет в богатой одежде за следующей дверью (которую уже пришлось выбить) подтвердил дурные предчувствия. Корона, лежавшая на одном из столов, указывала на то, что тело висящего на цепях страдальца принадлежало главе империи Ож - пресветлому Артигону. А окровавленные хирургические инструменты вкупе со слесарными, разложенные на том же столе, без всяких слов кричали о том, какими были последние часы жизни императора.
   У Тайки ёкнуло сердце: "Тамираэр ведь тоже король!"
   - Осталась правая сторона, потом середина, - тихо промолвил Лёшка. - Хочешь, я пойду первым?
   Девушка отрицательно мотнула головой - то, что входы в первые три комнаты не защищались ловушками, вовсе не говорит о том, что так продолжится и дальше. Она сжала губы и решительно шагнула вперёд.
   Два коротких, но мощных удара заставили замок с протяжным скрежетом капитулировать. Тинувиэль напряжённо замерла перед резко распахнутой дверью (первой если считать справа). Филадил подумал, что она ждёт срабатывания возможной западни. Однако, как только взметнувшаяся пыль оседает, за плечом сестры он замечает причину её внезапного ступора.
   Узник. Эльф. Тёмный. Как и предыдущий мужчина, закован в кандалы и недвижим, подбородок безвольно покоится на груди. Как и на предыдущем столе, около приспособлений для пыток сияет символ высшей монаршей власти - в данном случае венец короля дроу...
   Прежде чем светлый рыцарь успел произнести фразу, дающую подруге пару секунд ложных надежд: "Таськ, успокойся, может он ещё жив?", Тамираэр Первый вскидывает голову, глядит единственным глазом (второй у него заплыл) на вошедших, изображает чуть виноватую улыбку и стонет:
   - Ти.
   Всего одно слово, но как же оно информативно: значит, узнал; значит, не потерял рассудок; и значит, всё будет хорошо!
   Тинувиэль бросилась к возлюбленному, а Фил, позабыв о возможной опасности, ринулся в следующую комнату. Западни и там, слава богам, нет. С запором он справляется всего за один удар. Внутри - о счастье! - молодая дама! Светлокожая, без сознания, но тоже дышит... Но не эльфийка?!
   Какая-то неизвестная человеческая девушка в столь изорванном платье, что про неё проще сказать обнажена, нежели одета. Обстановка в помещении отличается. Пленница тоже привязана иначе - к кровати, с широко раздвинутыми ногами. Похоже, её не только пытали. Но разбираться некогда. Образ несчастной, заставляет Лёшку поскорее ворваться в третью правую камеру. Если что-то подобное произошло с Виткой, он этого никогда не простит. Ни себе, ни тем более кому-либо другому!
   Бух! Щепки и каменная крошка брызнули в стороны, дверь слетела с петель и гулко грохается об пол.
   "Наконец-то! Наконец-то она! Жива, цела и вроде бы абсолютно невредима? Просто сидит на стуле, локти за спиной, кляп во рту. Похоже, повезло, и мразь не успела до неё добраться".
   - Витка! - восклицает он
   - Мф-ми-ил! - мычит она, и на глаза обоих наворачиваются слёзы радости.
   - Я люблю тебя!
   - Мму тмже тмумя млюмлю!
   "А закончилось всё даже намного лучше, чем начиналось!" - подумал парень.
   О, как же он жестоко ошибался. Как все они заблуждались.
   - Чёрт! - спустя всего две минуты воскликнула Тайка.
   Она услышала характерный для высоковольтного разряда звук и последовавший за ним душераздирающий женский вопль. Дроу выпустила из объятий уже освобождённого от кандалов Тамира и выскочила в коридор. Ноздри её инстинктивно расширились. В воздухе, где ещё секунду назад стоял лишь густой затхлый смрад, отчётливо отслеживался запах озона.
   То кричала Виталиэль, которую братец к этому моменту тоже успел избавить от пут, облобызать и даже послал помочь незнакомой человечке. Сам же светлый рыцарь, ведомый долгом героя, устремился к последней седьмой двери, дабы поскорее спасти того, кого, вероятно, заточил там подлый Шаор.
   Однако центральная комната оказалась коварной. Да и не комнатой вовсе (дверь-муляж просто приколотили к глухой стене). Отсутствие ловушек на этом этаже усыпило их бдительность. Лёха, всего лишь сделал шаг по направлению к цели, как его поразило молнией. Но не обычной, а, как подсказывало божественное зрение, магической с вплетённым в формулу заклинанием переноса.
   - Чёрт! - снова выругалась Тайка.
  

КОНЕЦ ТРЕТЬЕЙ ЧАСТИ

  
  
   ЧАСТЬ 4. Архиложь
   Глава 56
   Отчаянию его не было предела. Столько всего вытерпеть, столько пройти, столько пережить, чтобы добраться до заветной цели. Найти, наконец, тех, кого так долго искали, почти победить врага, а потом бац, и снова очутиться непонятно где, непонятно как, непонятно зачем, снова всех потерять.
   Впрочем, как он очутился в этом непонятно где, более-менее ясно. Седьмая дверь, очевидно, являлась ловушкой со встроенным телепортом. Хотя насчёт того, что это ловушка, а не эвакуационный выход, используемый Шаором в аварийных ситуациях, Лёха не до конца уверен. Ибо, как только прошла слепота от вспышки молнии, он обнаружил себя лежащим на очень даже мягком диване в хорошо освещённой комнате с большим окном без решёток, красивыми шторами, стильным обоями и дизайнерским интерьером, - короче, в помещении, ничем не напоминающем арестантские казематы. К тому же и ноги-руки его не связаны. Но, конечно, тюрьмы бывают разные.
   И всё же, несмотря на милую обстановочку и отсутствие кандалов, что-то всё равно напрягало. Филадил всё никак не мог понять, что конкретно ему не нравилось. Он даже потряс головой, в надежде избавиться от до сих пор гремящего в ушах эха громового раската. Удивительно, но после отвлекающий гул действительно утих. Одновременно с этим до слуха рыцаря донёсся новый звук. Приятный женский сопрано (а может и контральто - парень, в этом плохо разбирался) сквозь шум льющейся воды напевал задорную песенку. Причём мелодия показались Алексею подозрительно знакомой. Он прислушался внимательнее.
   - Lo ro lo le lo le, Lo ro lo le lo le At your feet... I'm at your feet! - самозабвенно выводила девица, весьма похоже (по крайней мере, для Лёхиного оттоптанного медведем уха) подражая оригинальному тембру популярной исполнительницы. Судя по плеску, она кажется, ещё и отплясывала в душе, как та известная латиноамериканка. - Whenever, Wherever We're meant to be together...
   Нет, уж чего-чего светлый эльф не ожидал встретить в Ала-Арне, так это столкнуться с английской речью и репертуаром Шакиры. Однако, это подействовало на него отрезвляюще. Он вдруг моментально осознал, что так смущало его око. ВСЁ!
   Эта комната. Этот диван. Это окно с дымным следом высоко летящего... самолёта?! Эти фотообои с видом на Дубайские небоскрёбы ночью, этот электрочайник на столе, этот LED-телевизор в углу, эти два мальчугана (один писающий в горшок, второй с мочалкой и в тазике) маячившие в коридоре на табличках дверей, очевидно, обозначавших ванную комнату и туалет. Как раз за той, где нарисованный пацан усердно тёр себе спинку и давали бесплатный концерт а-капелла и скорее всего нагишом.
   Кстати, незнакомка, тем веременем, допела печню до конца и затянула новую, причём, кумиру не изменив:
   - You're a good soldier
   Choosing your battles
   Pick yourself up
   And dust yourself off
   And back in the saddle
  
   You're on the frontline
   Everyone's watching
   You know it's serious
   We're getting closer
   This isn't over
  
   The pressure is on
   You feel it
   But you've got it all
   Believe it
  
   When you fall get up
   Oh oh...
   And if you fall get up
   Eh eh...
  
   Ха, как спецально, именно эту выбрала*.
  
   (сноска##:
   Начало песни "Waka Waka" популярной колумбийской певицы, автора слов и композитора, танцовщицы, музыкального продюсера, хореографа и модели Шаки?ры Изабе?ль Меба?рак Рипо?ль (исп. Shakira Isabel Mebarak Ripoll; род. 2 февраля 1977, Барранкилья), широко известнрй мононимно как Шакира или Shakira, первые строки которой переводятся так:
   "Ты отличный солдат,
   Ты сам выбираешь свои бои.
   Встань на ноги!
   Оправься от былых поражений!
   Ты снова на коне!
  
   Ты на передовой!
   На тебя смотрят все.
   Ты понимаешь, все серьезно...
   Мы приближаемся,
   Все еще впереди!
  
   Давление все выше...
   Ты чувствуешь...
   Но у тебя есть все шансы,
   Поверь...
  
   Когда падаешь, поднимайся!
   О, о...
   И если упадешь, поднимись!
   Эй, эй..."
   ##конец сноски).
  
   "Твою мать! Это что реал?! Да ну нафиг!" - такими были первые мысли, посетившие Лёхину ополоумевшую башку, когда тот вышел из очередного ступора.
   Не веря собственным глазам и ушам, он зачем-то бросился к окну и выглянул во двор. Там, примерно метрах в двадцати ниже подоконника, какой-то дед сидел на лавочке в тени раскидистого клёна и читал газету. Левее от него девочка лет пяти скрипела качелями. Ещё немного поодаль молодая мамаша одной рукой совершала возвратно-поступательные движения, убаюкивая младенца в коляске, другую - с мобильным телефоном приложила к уху и с кем-то болтала. Около них малыш неопределённого пола - издалека не разобрать - ковырялся в песочнице. У многоэтажки напротив припаркован автомобиль "Волга". - "Твою ж мать!"
   Последующие языковые обороты и нагромождения, возникшие в мозгу Алексея, литераторы в своих текстах обычно обозначают многоточиями, а на центральных ТВ-каналах или радио замещают звуком "Пип!".
  
  
   Глава 57
   - Щет*, - Тайка, как дочь военного, скорее причисляла себя к патриотам, нежели к полиглотам, тем не менее, следующим, после русского "чёрта", применила бранное словцо, принажлежащее к "фольклору" страны - "наиболее вероятного противника".
   (сноска##:
   От англ. "Shit" - дерьмо.
   ##конец сноски).
   Но так как стоящий рядом "земляк" был виртуальным, то перевода он не знал, а потому интерпритировал вылетевшее из её уст сочетание звуков по-своему и отреагировал соответствующе.
   - Ага, вижу, - кивнул Тамир. - И ещё арбалет. Но хорошо, хоть меч с ним остался.
   Тёмная эльфийка непонимающе заморгала, но потом сообразила-таки, о чём король речь держит. Оказыывется, ловушка сработала избирательно, утащив не всего Филадила, а частично. В смысле оставила щит и дальнобойное оружие братца по эту сторону. Интересно, почему? Хотя, может, причина проста, и Лёха эти предметы сам от неожиданности выронил.
   Светлая тоже подключилась к разговору.
   - Быстрее! Быстрее за ним! - бросила она призывный клич и первой бросилась к фальшивой двери. Однако, сделав пару шагов, заметила, что остальные не проявляют должного энтузиазма, обернулась и недоумённо спросила: - Чего же вы стоите?
   - К сожалению, это одноразовый телепорт, - пояснила Тинувиэль, которая уже успела просканировать волшебную западню.
   - О нет, - сникла остроухая целительница. - И что же теперь делать?
   - Впрочем, нет, многоразовый, - тут же исправилась дроу, более внимательно взглянув на плетение. Погрустневшая было Виталиэль вновь поспряла духом, но Тайка опять её разочаровала: - Правда, период перезарядки очень большой.
   - Насколько большой? - уточнил Тамираэр.
   Богиня прищурилась, что-то прикинула в уме, беззвучно щевеля губами, и спустя ещё несколько секунд выдала:
   - Примерно двое суток. Плюс-минус час-полтора.
   - Ничего ж себе! А ускорить процесс никак нельзя? - умоляюще сложила ладошки светлая эльфийка.
   - Наверное, как-то можно, - пожала плечами Ти. - Но узор заклинания слишком сложный, я такого ещё не встречала. Разбираться точно дольше двух дней придётся.
   - Плохо, - резюмировал монарх. - А, есть способ, как-то по-другому узнать, где наш парень сейчас и прийти ему на выручку?
   "Ну вот, начинается. Сейчас и эти начнут пенять на мои божественные способности", - нахмурилась про себя Тая. А потом вдруг поймала себя на том, что в её чудо-интерфейсе даже намёка нет на то, где находится друг. Нет, информация не то, чтобы отсутствует напочь - такой персонаж в этом мире вроде бы имеется и зарегистрирован, но в то же время его в Ала-Арне как бы и нет. Ну или есть, но значение координат его местанахождения лежат за допустимыми пределами, что ли. М-да, трудно объяснить, когда сам мало что понимаешь. Когда искали Тамира и Виту, ничего подобного не наблюдалось. - "Хм, странно. Такое впечатление, словно Лёшка отключился от игры".
   Две пары миндалевидных глаз с надеждой ждали её ответа.
   - Увы, - наконец произнесла Тая. - Если как-то и возможно это сделать, то сие мне неведомо.
   Виталиэль совсем потухла.
   - Что ж, придётся вернуться сюда через двое суток плюс-минус час, - изрёк король. Подойдя к светлой эльфийке сзади, он участливо обнял её за плечи и ободряюще шепнул: - Не волнуйся, всё образуется. Мы непременно спасём его.
   Вита еле заметно кивнула, затем громко хлюпнула носом.
   - Ладно, а теперь давайте выбираться наверх, - предложила Тая.
   - Меня не забудьте, пожалуйста! - вдруг напомнила о себе человечка. Несмотря на слоновью дозу целительной магии, вбуханной в неё Витой, девушка была ещё весьма слаба и едва удержалась на тонких истощённых ногах, когда спрыгнула с кушетки. А когда попыталась идти, вовсе потеряла сознание. И непременно упала бы, не подоспей вовремя Тамираэр и не подхвати бедняжку на полпути к полу.
   - Что? - нахмурилась Таисия. - Совсем плохо?
   - В принципе, ничего страшного. Просто ей сейчас необходимо хорошенько поесть да вдоволь поспать, - объяснила Виталиэль.
   - Увы, с едой-то тут как-то не очень, - вздохнула Тинувиэль, но на всякий случай обшарила подземелье взглядом. Однако даже завалящего сухарика не обнаружила.
   - Угу. Поэтому не будем лишний раз страдалицу тревожить, пускай пока спит, я понесу её на руках. Ну а там, - нос правителя дроу указал на потолок, - надеюсь, что-нибудь придумаем.
   - Кстати, да, - спохватилась Виталиэль. - Какие дальнейшие планы? Где будем пережидать эти двое с лишним суток?
   - Наверное, для начала посетим дворец, передадим родным тело покойного императора, в смысле расскажем, где оно находится, а достают пускай сами, и заодно сообщим, что дракон городу и окрестностям больше не угрожает, - немного поразмыслив, ответила Тая.
   - Верно! - одобрил идею монарх и грозно присовокупил от себя: - А также зададим кое-кому пару вопросов, относительно личности их подлеца-мага и того, что вообще за бардак в стране творится!
  
  
   Глава 58
   Если бы его спросили, почему он потупил так, а не иначе, Лёха вряд ли смог ответить что-то вразумительное. С другой стороны, у парня имелось по крайней мере четыре веские причины, оправдывающие неадекватность поведения: удивление, шок, паника и выброс в кровь огромной дозы адреналина. Да, именно в таком порядке.
   Сперва его изумили нетипичные для виртуала декорации. Чуть позже, одновременно с приходом осознания, что это уже никакая не игра, нахлынуло состояние крайней растерянности и подавленности. Потом, когда неизвестная певунья умолкла, выключила воду и щёлкнула задвижкой, намереваясь, по всей видимости, вытираться и одеваться за пределами ванной комнаты, паралич отпустил молодого человека и тот заметался по квартире. Хаотично и дискретно (подобно молекулам газа в запечатанной колбе или подобно перемещению наших футболистов по стадиону), потому как, никак не мог решить: то ли спрятаться за шторой, то ли под диваном, то ли в шкафу, то ли выпрыгнуть в окно (вариант объясниться с голой "Шакирой" Алексей вообще не рассматривал). Похожий "шухер" помнится, он испытал лет в девять у бабки в деревне. Мелкий и тогда ещё глупый Лёшка как-то остался один и тайком пытался подымить дедовой папиросой. Но неожиданно на пороге нарисовалась соседка (в селе принято ходить друг другу без стука), которая пришла коромысло одолжить - её давеча сломалось о спину мужа-алкаша. Тётка Марфа тогда пойма-таки сорванца и в воспитательных целях отходила пустым вёдром по горбу. Причём нашкодившему отроку ещё повезло, что наученная горьким опытом женщина, не рискнула применить коромысло. Впрочем, итак досталось крепко. Зато с курением было покончено раз и навсегда.
   Нынче же огромная скорость плюс теория вероятности всё-таки сослужили добрую службу, и на пути парня встала входная дверь. Особо не раздумывая, он рванул ручку на себя и покинул чужое жилище аккурат за долю секунды, до появления в поле зрения помытой девицы.
   Оказавшись в коридоре Лёха, не сбавляя скорости, ринулся к лифту, хлопнул по кнопке вызова. Тот, слава богу, оказался свободен, так как кнопка вдавилась и загорелась, а за переборками сразу же загудело. Однако пришедшая мгновением позже запоздала мысль шепнула, что хозяйка покинутой квартиры, всё-таки мельком могла заметить непрошенного гостя (читай вора, а то и хуже - несостоявшегося насильника!). А если даже и не успела, то поднятый им шум уж наверняка, не пропустила мимо ушей. Короче Алексей не стал дожидаться кабинки и пулей дунул вниз по ступенькам.
   Четырнадцать пролётов (ага, получается седьмой этаж?) он преодолел менее чем за сорок секунд. Но пока скакал и ставил рекорды, ему всё мерещилось, что тётка Марфа - призрак далёкого детства - бежит за ним, гремя пустыми жестяными вёдрами. Да не просто бежит, а нагоняет. И, наверное, поэтому, как только Лёха выпорхнул из подъезда, он, на манер зайца, улепётывающего от лисицы, совершил такой финт - обманное движение влево, затем резкий длинный прыжок в противоположном направлении.
   Вот только маленько неподрасчитал (а если честно, то совсем забыл про него) и налетел на того самого старичка с газеткой, коего минутой ранее наблюдал из окна.
   -Ёк... - только и успел прокричать парень.
   Сила столкновения оказалась настолько велика, что не выдержала лавка. Частично погасив энергию двух невольно обнявшихся тел, она лишилась спинки, поэтому дальше те покувыркались уже вместе с поломанными досками.
   Бум! Хрясь! Гугух!
   Приземлившись и выплюнув фрагменты кустарника, Алексей всё же договорил ругательство до конца. Затем, ощупав себя, прислушавшись к внутренним ощущениям и убедившись, что рёбра целы, облегчённо вздохнул. Потом, ему в голову пришла ужасная мысль, что, возможно, то хрустели кости лежащего под ним и совсем-совсем не стенающего от боли старца (читай трупа). Парень облился холодным потом, и, несмотря на то, что рядом находятся несовершеннолетние, употребил словцо позаковыристее. Последние, кстати, что-то подозрительно спокойно себя ведут, абсолютно никак не реагируя на происшествие. У них тут что, каждые полчаса из подъездов вылетают ополоумевшие вьюноши, ломают мирными пожилыми людьми лавки и матерятся на всю улицу?
   Девчушка, не обращая на аварию, скрипит качелями. Карапуз всё так же копается в песочнице. Даже мамаша с младенцем беспечно болтает по телефону, покатывая туда-сюда коляску. Но то ещё цветочки! Когда Лёха осторожно сполз с дедка и, боясь увидеть страшное, осмелился взглянуть на содеянное, выяснилось, что слегка помятый, но живой-таки хрыч, как ни в чём не бывало... читает! Точнее газета-то при падении порвалась, но чокнутый старик, зачем-то делает вид, что она цела и водит глазами по строчкам. Даже руки согнул так, будто держит невидимую газету. И ноги скрючил в коленях, словно продолжает сидеть на скамье!
   "А может это не он, а я сошёл с ума?", - неуверенно почесал Лёшка затылок. Он хотел было ещё раз выругаться, но тупой тяжёлым предмет, ухнувший по тому самому затылку, не дал осуществить задуманное...
  
  
   Глава 59
   Жена императора высокая худощавая дама неплохо сохранившаяся после своих тридцати пяти лет и рождения четырёх отпрысков, довольно сдержано отреагировала на информацию о гибели супруга. То ли оттого, что уже давно ожидала плохих вестей и успела морально к ним подготовиться, то ли потому, что прилюдно страдать и лить слёзы по статусу не положено, а может просто не очень сильно любила покойного мужа.
   "Или ещё проще: программисты не предвидели, что подобный вариант развития сюжета может иметь место и не снабдили алгоритмы данного НИПа вызовом слёзоточивых процедур", - подумала Тая, на короткий миг вспомнив, что находится в игре.
   Подданные же, коих в тронном зале насчитывалось порядка двадцати человек, и вовсе не потрудились натянуть на свои напудренные лица скорбные выражения или хотя бы проявить уважение к Тинувиэль и её спутникам и молча дослушать их рассказ до конца. Вместо этого вельможи, как только гибель правителя подтвердилась, предпочли незамедлительно перейти к делёжке должностей, и загалдели друг с дружкой, соверщенно не стесняясь императрицы, которая по идее офицально должна была принять власть до совершеннолетия старшего сына. Шум стоял такой, будто тут не двадцать, а все сто двадцать глоток, и обсуждают они не государственные проблемы, а ведут рыночные торги. Впрочем, отчасти так оно и было.
   Однако Таисия угадала лишь частично. Насчёт поддержания статуса. И ещё того, что её императорское величество действительно отчасти смирилась с потерей, ибо уже не чаяло увидеть супруга живым. Но зато она его очень любила, и едва зал опустел, женщина отбросила напускную холодность, закрыла лицо руками и зарыдала (а отсюда следовало, что разработчики тоже не оплошали).
   Тяжелодышащий грузный мужчина в военной форме и седыми бакенбардами, единственный, кто из местных остался подле трона, немедленно кинулся её утешать.
   - Ну-ну, Флори, милая, полно убиваться, тебе сейчас нужно быть сильной.
   Тинувиэль, в принципе давно привыкшую бесцеремонно общаться с королём дроу и с прочими великостветскими особами, почему-то перекосило от этой фразы. И дело тут, пожалуй, не в обращении на "ты", не в слове "милая" или в фамильярном сокращении имени императрицы Флорилены до простонародного Флори. Возможно министру обороны Жунану, на правах героя (если судить по перегруженному орденами зелёном одеянию, больше походившем на лакейскю ливрею, чем на генеральский мундир) и близкого родственника (он являлся родным дядей почившего главы государста) позволялось так себя вести. Однако пренебрежительный тон, в коем не отслеживалось и тени искренности или сочувствия сводил всё на нет. Злой колкий взгляд, которым толстяк периодически одаривал непошенных гостей, тоже настраивал зрителя против него. В общем, Тае, Виталиэль и Тамиру этот Жунан сразу не понравился.
   Императрица, тем не менее, послушалась совета. Она ещё несколько раз протяжно всхлипнула, но потом всё-таки совладала с нервами. Только влажные дорожки на щеках да слегка припухлые глаза выдавали то, что женщина недавно плакала.
   - Извините, не сдержалась, - смущенно опустила веки Флорилена. Затем, словно её подменили, быстренько приосанилась, высоко вскинула подбородок и прежним ледяным голосом потребовала: - Ну что ж, уважаемые лерры и эйри, а теперь поведайте нам то, что не посчитали нужнымм озвучивать при всех. Я готова слушать дальше.
   - Да-да, милсдари эльфы, ведь вы же нам не всё рассказали, - едко поддакнул Жунан, после чего бряцнув наградами, стал по правое плечо от своей повелительницы, - мы вас верно поняли?
   Милсдари эльфы недоумённо переглянулись, потому как у них и в мыслях ничего подобного не было.
   - Простите, Ваше Императорское Величество, но на что Вы намекаете? - уточнила Тинувиэль.
   - "И придут с юга двое. И будут они таковы, коих прежде не видывали - светлый муж эльфийский и тёмная дева о серебряном челе да с пылающим взором, но не будет меж ними вражды. И наречено той деве стать спасительницей мира. Ибо не устоит крылатый ужас против оной, ибо есмь она истинная богиня Ала-Арна!", - процитировала Флорилена уже знакомые Таисии слова пророчества, затем почему-то повернула голову не к Жунану, а в сторону противоположную от него и спросила: - Я правильно процитировала?
   В следующую секунду гости вздрогнули. Слева от трона, как раз туда, куда обратила взор императрица, из тени неожиданно выступил глава тайной канцелярии. Поразительно, но как этому низенькому невзрачному человечку в скромном мышиного цвета костюме до селе удавалось оставаться незаметным. Тайка была совершенно уверенна, что тот покинул помещение со всеми остальными. Впрочем, должность у него такая.
   - Совершенно верно Ваше Величество, - ответил "комитетчик". - Приметы полностью совпадают.
   Тут, конечно, Ти могла поспорить. Ведь, во-первых, их не двое, а трое. А если учитывать находящуюся в лазарете девушку, то и все четверо. Во-вторых, если быть досконально точным, пожаловали они не с юга, а с юго-востока. В-третьих, муж, который с ней сейчас, никакой не светлый, а самый что ни на есть тёмный. Но, во-первых, она сама только что рассказала про Филадила и про то, что основную часть пути она преодолела именно в паре с ним. Во-вторых, чело её действительно отливает серебром, а глаза за время беседы несколько раз, Тая это даже ощутила, неесствественно подсвечивались. В-последних, отрицать своё божественное происхождение не имеет никакого смысла, так как новые знакомые, кажется, не собираются обвинять её в самозванстве. Напротив, во взлядах императрицы и "Мыша" читается, э-э, как бы так пояснее выразиться, смесь торжественного ожидания, затаённой надежды, готового вырваться ликования и почитания. Один только генерал по-прежнему смотрит на пришельцев недружелюбно.
   - Ах, вы про это. Ну, как бы да, - скромно кивнула Тэя, но, чтобы потом не было претензий, поспешно предупредила: - Правда, я довольно молодой бог, совсем недавно инициировалась, и, соответственно, опыта на поприще спасительницы мира, у меня пока маловато.
  
  
   Глава 60
   Е2 на Е4, шах и...
   - Твою мать! - когда кружащие перед глазами коники-слоники и пешки-ферзешки окончили свою весёлую чехарду и сгинули, а чирикающие в ушах голоса утихли, Алексей выругался.
   Ибо бред ещё не закончился. Как оказалось, по темечку его стукнуло не что иное, как личное оружие! Оружие, с таким замечательным свойствами, как "невозможно продать/потерять" и "привязка к персонажу Филадил". М-да, когда-то это ему здоровски помогло, а нынче чуть не зашибло насмерть. Что конкретно гукнуло по башке: скорострел или клинок, по форме шишки понять сложно. Зато кое-что стало проясняться.
   "Главное, что я всё-таки в игре. Странно, кстати, что я сразу не обратил внимания на пиктограммы интерфейса, которые всегда маячат в уголках "экрана". Видимо настолько к ним привык, что уже воспринимаю как должное", - подумал Лёха. - "Правда, по-прежнему ли нахожусь в Ала-Арне, или где ещё - вопрос мутный". - Парень полазил по закладкам виртуального меню, затем озадаченно почесал затылок. - "Ну, на первый взгляд, интерфейс вроде бы точь такой. И хотя это не стопроцентный показатель, но вместе с тем, что мои пушки прилетели вслед за мной, выходит, что сервер всё-таки наш. А то, что в данной локации интерьер, мягко говоря, нетипичный, - ща будем разбираться".
   Лёшка на всякий случай пощупал уши - убедился в том, что кончики вытянутые и заострённые, и, облегчённо вздохнул, окончательно успокоился. Потом, поскрипывая доспехами, встал (вот, кстати, оказывается, что за звук преследовал его во время бегства по ступенькам!). Отряхнулся, Подобрал оружие, огляделся.
   К сожалению (а может и к счастью), окружающие существа не перестали корчить из себя ничего не замечающих ничего не чувствующих безмолвных идиотов.
   - Ладно, - повторил бета-тестер уже вслух, - разберёмся.
   Однако чем больше он изучал это непонятное где-то, тем меньше понимал, что происходит.
   Например, та же "Волга". Она оказалась машиной-недоделкой. Нет, не с точки зрения западных автомобильных экспертов, а в том смысле, что лишь с одной стороны сие выглядело "Волгой". Если же обойти сзади, то сразу и не определишь: то ли перед вами такой камень причудливой формы, то ли глыба из серого строительного полимера.
   С многоэтажкой напротив похожая песня. Просто обтянутая текстурами скала. Ни в окошко заглянуть, ни в дверь зайти. Дальние деревья также неполноценны. Даже дом, из которого Лёха выскочил, лишь частично настоящий. Похоже, в нём только один подъезд и только одна квартира (та, что с клоном Шакиры, и в которую войти снова парень отчего-то не набрался смелости). Остальное - обман. Дешёвые декорации к дешёвому фильму.
   "Итак, это явно не баг. Но и на квест-пасхалку тоже мало походит. Разве что секретный админский эксперимент", - продолжил мысленно рассуждать Лёха. Он снова спустился во двор и, отойдя в сторонку от пугающего зомбо-деда, зомбо-мамаши с роботизированными детьми, помассировал виски: - "Тогда на повестке дня два вопроса: кто соорудил эту аномалию, и на кой чёрт он это сделал? Хотя нет. Гораздо важнее сейчас, поскорее свалить отсюда".
   Основная проблема состоит в том, что компас и встроенная карта сошли с ума. Они показывают какую-то ерунду. Локации с текущими координатами существовать не может! Бежать же наобум, куда глаза глядят, чревато. Впрочем, если сильно прижмёт, придётся так и поступить.
   Наконец Лёхино любопытство пересилило и он таки решил вернуться в комнату с диваном, фотообоями, электрочайником и побеседовать. С певицей. Единственным более-менее адекватным из присутствующих персонажей.
   "Она, наверняка, уже оправилась от шока и оделась" - подбодрил себя эльф.
   "А ещё набрала на телефоне номер и позвала помощь", - то ли в шутку, то ли всерьёз присовокупил внутренний голос.
   "Просто вежливо постучу в дверь, извинюсь за недоразумение и задам несколько наводящих вопросов".
   "Ага, а что если нас там уже ждут? И постучат нам? По голове. А после свяжут и тоже зададут пару ласковых?" - отозвалась та часть сознания, что управляет осторожностью.
   "Трус!" - презрительно фыркнул Лёха предвестнику шизофрении и уверенно зашагал по ступенькам. Конечно, можно было проехаться на лифте, но он поздно спохватился, когда протопал уже три пролёта.
   "Ладно, на обратном пути покатаемся".
   Дзинь-дзинь, - сбоку от двери, обнаружился звонок.
   Тишина.
   Дзинь-дзинь-дзииинь!
   Ноль реакций.
   Дзиииииииииииинь!!!!
   - Хм.
   Тук-тук.
   Опять ничего.
   Тук-тук-тук! - уже на порядок настойчивее.
   Тихо.
   Бам-бам-бам!!! Бух-Бух!!!
   Но ни на удары кулаком, на пинки по дверь ногами "Шакира" не отзывалась.
   "Неужели так сильно напугана?", - нахмурился гость и его воображение быстро нарисовало забившуюся в угол и трясущуюся, как осиновый лист хозяйку квартиры.
   Тогда он вежливо прокричал:
   - Девушка, это я!
   Молчание.
   "Дурачина, что ещё за "Я"? Представься нормально".
   "Заткнись! Она поняла! Тем более моё имя ей ничего не скажет"
   - Девушка, извините за вторжение! Я не вор и не грабитель. а такая же как и вы жертва обстоятельств! Не бойтесь меня, пожалуйста! Давайте во всём разберёмся? Прошу вас.
   "Кстати, она НИП или юзер?"
   "Хороший вопрос!"
   Тишина.
   Алексей прильнул к замочной скважине, надеясь, что-нибудь рассмотреть через неё. Дверь от его прикосновения неожиданно поддалась, приоткрылась и из квартиры наконец-то донёслись хоть какие-то звуки. Но каково же было удивление, когда в этих звуках Филадил угадал уже знакомый шум льющейся воды и выводимые, согласно очередной команде цикла, слова:
   - Whenever, Wherever, We're meant to be together...
   "Получается она тоже программа? Хы, забавно".
   "А мне не очень. Кажется, я потихоньку схожу с ума".
   "Ой, я тебя умоляю, не драматизируй. Раз такое дело, давай лучше пройдём в ванную!"
   "Зачем?"
   олюбуемся!"
   звращенец!"
   "Не так выразился. Сравним, похожа или нет. На оригинал. Разве тебе самому не интересно?", - сменил тактику хитрый внутренний голос. Потом обиженно буркнул: - "И чё сразу оскорблять? Вот, если бы там был мужик, тогда согласен - хоть извращенцем обзывай, хоть гейропейцем".
   "Ждём тут!"
   "А если у неё плейлист на сотню песен?"
   "Всё равно нет!"
   "Ну, давай, ну хоть одним глазком", - заканючил шизоид.
   Лёха протяжно вздохнул и поддался на уговор.
   "Ну, если только одним глазком. И чисто в научных интересах!"
   "Разумеется! Всё только ради любимой науки".
   "Но там, скорее всего, заперто изнутри... Эй, стоп! Стоп. Кому сказано! Изыди, Сатана!" - юноша замер на полпути, сложил молитвенно ладони, воздел очи к потолку, и, изумляясь собственному поступку, зашептал:
   - Боже Всемилостивый, спаси раба своего Алексия, не дай поддаться лукавому, не дай превратиться в озабоченного долгим воздержанием психа!
   Однако ещё поразительнее было то, что Господь ему ответил. Но только ментально и женским голосом:
   "О, блин! Чат заработал! Лёшка, ты что ли?!"
   "Пресвятая Дева Мария, а это ты?"
   "Хи-хи, не совсем. Это пресвятая дева Таисия", - откликнулась богиня, затем пару секунд посомневалась и внесла пару поправок: - "Хотя не дева давно, да и не святая вовсе, хи-хи".
   "Тайка?!"
   "Ага, раб мой Алексий, она самая, азм есмь", - хихикнула в голове подруга. - "Привет, засранец! Ты куда пропал, мы тут волнуемся".
  
  
   Глава 61
   "Ну а вы там как?" - поинтересовался Филадил, после того, как сбивчиво, перескакивая с пятого на десятое, поведал Тайке о событиях последнего часа. Точнее, это для его восприятия невероятные приключения пронеслись быстро и заняли не более шестидесяти минут. На самом деле оказалось, что минуло гораздо больше времени. Почти сутки! То ли от того, что Лёшка так долго приходил в себе после телепортации, то ли виноваты преданные предметы, неожиданно ударившие хозяина по голове и приведшие оного ко второй отключке. То ли вообще в странной локации хронопоток течёт иначе. Впрочем, это вряд ли. - "Как сама? Как Тамираэр? Как Вита, сильно волнуется? Какие-нибудь продвижения в поисках Шаора или дракона наметились?"
   "Что касается архимага и его чудища, то, к сожалению, пока никаких зацепок. Однако мы активно работаем в этом направлении. Императрица Флорилена, которая к нам благосклонна, велела своим подданным разобрать башню до основания. Может её люди найдут что-то, что мы пропустили? Тамир, кстати, сейчас там, руководит процессом. Виталиэль твоя, конечно, жутко переживает. Прямо места себе не находит. Уже раз десять прибегала и уточняла, скоро ли перезарядится телепортационный амулет на той ловушке, что тебя унесла. Хотя ведь прекрасно знает, что ещё полтора дня ждать. Ну, а я тут, не поверишь", - перед тем, как продолжить, Таисия усмехнулась: "В данный момент принимаю горячую ванну, подогретую по технологии "Инвайт", потом мне предстоит нарядиться в модный туалет торговой марки "Тинувиэль продакш" и отправиться на комфортабельной карете конструкции той же фирмы..."
   "Ничего себе, а императрица-то следит за техническим прогрессом!" - воскликнул братец.
   "Это да! Но ты не дослушал. Главное - куда я поеду!"
   "И куда же, позволь полюбопытствовать?"
   "На торжественное заложение первого камня в фундамент храма в честь богини Тэи! То бишь, в честь самой себя!"
   "Храма? О, как?! А ты, я вижу, времени зря не теряла!" - ухмыльнулся Филадил.
   "Я тут совершенно ни при чём. Чес-слово! Флорилена сама так решила", - принялась оправдываться Ти.
   "Ладно-ладно, верю. И поздравляю!"
   Тайка хлюпнула ладошкой по воде, соорудила из мыльной пены себе ни то нимб, ни то корону, взглянула в зеркало, приосанилась и дурашливо изрекла:
   "Агась, обращайтесь, ежели чё".
   "Так и обращаюсь. Что скажешь насчёт того, где я есть, и как меня поскорее отсюда вытащить?"
   "Эх, в том-то и дело, что ничего определённого", - вынуждена была признать Таисия. - "Судя по координатам, что запеленговал мой интерфейс, ты висишь между небом и землёй.
   "То есть?"
   "То есть, на высоте примерно двух с половиной километров", - пояснила богиня.
   "Дык, может быть в горах?" - предположил Лёха.
   "Увы. У нас в Ала-Арне нет столь выдающихся вершин. К тому же, одновременно с этим ты находишься на дне океана, примерно на такой же глубине. Короче, так не бывает".
   "Или просто заколдованное место?"
   "Заколдованное или нет, но пока не решится данная загадка, ни прилететь к тебе, ни выдернуть тебя оттуда я не смогу, так как банально не пойму, какие цифры подставлять в формулу пространственного переноса".
   "А если методом "научного тыка", в смысле перебора?" - подал идею парень.
   "Слишком рискованно и энергозатратно. Оставим на крайний случай".
   "Ага, то есть, вмешательнство в игровой процесс тебя уже не останавливает?" - удивился Алексей.
   "Да какое к химерам вмешательство, когда админы сами нарушают правила направо и налево!", - в сердцах выпалила девушка.
   "Вот так бы сразу! Уже б давно победили!"
   "Опять за старое? Нельзя раньше было, понимаешь? Ты думаешь легко быть мобом?!"
   "Хорошо, Тай, извини. Ну, тогда что? Пока сам попробую разведать, что тут да как?".
   "Давай, только осторожнее", - предупредила Ти.
   "Постараюсь", - пообещал Фил.
   "И держи меня в курсе!"
   "Иначе говоря: молись почаще, и тебя услышат?"
   "Именно! Всё, конец сеанса".
   "До связи! Витке пламенный привет!"
   "Обязательно!"
   Сзади послышались шаги.
   - Ой, а мы только о тебе вспоминали! - улыбнулась Тинувиэль, и, не дожидаясь, когда светлая эльфийка поинтересуется с кем, по-прежнему, не оборачиваясь к вошедшей, указала мокрым пальчиком на вешалку: - Витусь, поможешь выбрать платье? А то я что-то разрываюсь между бирюзовым и голу-буль-буль-буль...
   Чьи-то жёсткие пальцы тисками сомкнулись на Тайкиных плечах и резко надавили. Мгновенно соскользнувшая под воду дроу даже не успела набрать в лёгкие воздух. Девушка забултыхала руками и ногами, пытаясь вынырнуть, но сильные руки не позволили этого сделать. Царапаться тоже не получилось. Тогда она попробовала позвать на помощь, но лишь усугубила ситуацию: крика не получилось, а вот вода хлынула в раскрытый рот. А тут ещё "тиски" перебрались с плеч на горло и стали душить, будто того, что жертва захлёбывается, им недостаточно.
  
  
   Глава 62
   "Есть многое на свете, друг Горацио, что и не снилось нашим мудрецам", - мысленно приободрил себя Алексей, словами из "Гамлета". Не то, чтобы он являлся большим поклонником английской драматургии рубежа пятнадцатого и шестнадцатого веков. По правде говоря, так совсем даже наоборот, - молодой человек в оболочке эльфийского рыцаря был полным профаном в данном вопросе. Собственно, кроме того, что цитирует Ульяма Петровича (ну или как там Шекспира по батюшке?), он понятия не имел, откуда именно взяты вышеупомянутые строки: то ли из "Прынца Гадского", то ли из "Ромки с Юлькой", то ли из "Ревнивого негра". Как, собственно, и то, что следующая фраза, сказанная уже в голос, вернее полушёпотом, тоже вырвана из контекста всё той же незабвенной трагедии всё того же автора:
   - Хоть это кажется безумием, но в нём следы системы замечаю. Пускай пока ещё суть не ясна, но здесь определённо есть она!
   Короче говоря, парень не отказался от идеи побеседовать с певицей из душа, однако, дабы решиться сделать, наконец, первый шаг в нужном направлении, ему требовался своего рода аутотренинг, толчок. А то, что таким толчком послужил Гамлет - чистое совпадение. По хорошему, конечно, тут больше к месту пришлись бы стихие Владимира Владимировича (который Маяковский) о том, что если звёзды зажигают, то это кому-то нужно. То бишь: у всякого явления имеются свои причины, его породившие. Но Маяковский не вспомнился.
   Впрочем, ладно, оставим лирику поэтам.
   Лёха сделал глубокий вдох. Выдох. Выждал небольшую паузу. Затем повторил ряд процедур по привлечению к себе внимания хозяйки квартиры. Сперва вежливо позвонил в звонок. Потом настойчиво постучал. Напоследок прокричал в щель между приоткрытой дверью и косяком:
   - Э-гэй, есть кто дома?!
   И на сей раз Шакира кажется его услыхала! По крайней мере, песня её оборвалась, шум воды стих, что-то слегка скрипнуло, грохнуло, грюкнуло, в прихожей раздались звуковые колебания весьма похожие на быстрые, но в то же время крадущиеся шаги.
   "Ага! Выскочила из ванной! Идёт сюда!" - догадался непрошеный гость. - "Подошла. Однако отворять не спешит - осторожничает. Даже на голосовой контакт не идёт"
   Алексей представил себя со стороны. Поморщился.
   "Нужно поскорее её успокоить".
   Он отступил на шаг назад, чтобы незнакомка могла получше разглядеть его через глазок. Стянул с башки нелепый для текущей локации шлем. Остальной варварский прикид, к сожалению, не сбросить, иначе будет только хуже. Зато можно поднять вверх безоружные руки. И улыбнуться.
   "В принципе-то дверь не заперта. Но не врываться же силой?"
   В квартире послышалась какая-то трудно идентифицируемая на слух возня.
   "Надеюсь, барышня там не ружьё заряжает", - усмехнулся про себя Алексей. Потом прикинул, какую долю правды может содержать его шутка, и поспешно произнёс:
   - Здравствуйте! Извините за вторжен...
   Договорить он не успел, так как дверь резко распахнулась и...у него пропал дар речи.
   Чего угодно Алексей мог ожидать, но только не этого.
   - Уф, - сдавленно выдохнул он, рассматривая даму. Затем икнул. Два раза.
   Во-первых, девушка мало чем походила на латиноамериканскую поп-звезду. Разве что небольшим ростом и длинной гривой осветлённых волос.
   Во-вторых, возня, предшествовавшая появлению сеньориты, связана была не с разглядыванием посетителя в глазок, а с приведением в порядок собственной внешности. Ну, если, конечно, так можно назвать процесс облачения в эротичный костюм - такой рыжий в черные пятнышки, обтягивающий ладную фигурку, плюс соответствующего окраса ободок с ушками и сапоги-ботфорты на высоченных каблуках. Потому как вряд ли леди в таком виде принимает душ.
   В-третьих, удивила реакция женщины-кошки. Уж неизвестно, для кого она так вырядилась, но её, казалось, ничуть не смутило то, что за порогом нарисовался совсем другой человек. Технически даже эльф. Она улыбалась ему, как родному.
   "Хм, или она, прости господи, всех при таком параде встречает?" - подумал Лёха, с трудом отводя взор от завораживающего декольте. А ещё он подумал, что перед ним редкая счастливица, которой действительно идут леопардовые лосины.
   "Куда я, блин попал?"
   В-четвёртых, она была программой. Хотя тут ничего удивительного, подобное предполагалось. Но, к счастью, персонажем не таким неигровым, как те ущербные, что остались во дворе. А очень даже игровой циферкой.
   - Привет, милый! - расцвела от счастья куколка и тут же, притворно надув губки, протянула: - Тебя так долго не было, я соску-училась.
   Лёха, на всякий случай оглянулся. Да нет, сзади никого нет. И со зрением у мамзель вроде бы всё в ажуре. Тогда где подвох? Он нахмурился. На что девушка обеспокоенно отреагировала:
   - Что такое?! Моему котику не нравится?! Тогда скажи, что мне сегодня лучше надеть: официантку, горничную, стюардессу ...
   "Ну уж нет, это слишком хорошо, даже для виртуала", - мелькнула в голове молодого половозрелого мужчины предательская мысль. - "Объяснение одно: я всё же умер по-настоящему и попал в рай!"
   - Гм, ну, как вам сказать? Вашему котику, возможно, и понравится, - смущённо пролепетал Алексей, с которого, наконец, спал дебафф безмолвия. И, уже заранее зная, что он об этом ещё пожалеет, заявил: - Только, я не ваш котик! Чужой. Чужой!
   "Чужой-чужой? Откуда это из меня вылезло? Ещё бы команду "Фу!" добавил, болван!"
   А собеседница будто оглохла:
   - ...учительницу, полицейскую, пиратку, зайку, водопроводчицу, сантехницу...
   - Нет-нет-нет, - запротестовал Лёха.
   - А-а-а, поняла! - кивнула гепардиха, леопардиха, ягуариха (или кто она там?), что-то для себя выяснив. Пообещала: - Я сейчас! Проходи в спальню и жди. Только чур не подглядывать!
   Заговорщицки подмигнула и ушмыгнула в большой встроенный шкаф, находящийся тут же в прихожей.
   Слегка ошарашенный и слегка заинтригованный Лёха послушно протопал в комнату с уже знакомым интерьером. Присел на край дивана.
   Нет, до интима светлый рыцарь доводить дело не собирался. Если только девица его силой не возьмёт. Но он будет сопротивляться! Причём, моментально возникший в голове образ Виталиэль со здоровущей скалкой неперевес, подсказал, что сопротивляться он будет изо всех сил!
   Спустя минуту женщина-кошка перевоплотилась в женщину медсестру.
   - Та-дам! - торжественно пропела она, появившись в дверном проёме и приняв эффектную позу. - Угадала?!
   - В точку! - оттопырил Лёха большой палец. Лишь бы она опять не убежала переодеваться.
   Красавица улыбнулась и поинтересовалась.
   - Итак. На что жалуетесь, больной?
   И, прежде чем парень успел озвучить симптомы, нимфа прошлась, грациозно покачивая бёдрами, и, что совсем не свойственно младшему медицинскому персоналу, влезла на колени пациента.
   - Стоп! - почти выкрикнул Алексей. - Сперва давай поговорим, о'кей?
   - Хорошо, дорогой, как скажешь, - послушно взмахнула длинными ресницами девушка, сняла с шеи бутафорский фонендоскоп, приладила, как полагается - одним концом уткнула в Лёхин нагрудник, другие два вставила себе в ушки. Шутливо произнесла: - Я вас внимательно слушаю, больной.
   Лёха, аккуратно держась за талию, снял с себя "тётю доктора", усадил рядом.
   - Для начала ответь, как я тут очутился, что это за место, кто ты такая, и откуда меня знаешь?
  
  
   Глава 63
   "У классиков, в смысле - в классической литературе, маньяк, тайно проникший в девичью комнату, как правило, расправляется с жертвой не при помощи удушения, а более кровавым, но зато и более действенным способом", - размышляла Таиссия. - "Например, при помощи остро заточенного металлического предмета с рукояткой. Как то: нож кухонный одна штука, кинжал, топор, бензопила, шуруповёрт (хотя нет, последняя пара, немного из другой оперы). Либо же злодей использует для заданной цели тупой предмет. Потяжелее, такой, коим сподручнее бить по затылку. И уже не обязательно металлический. То бишь, какие отсюда можно сделать выводы?"
   Их Тая видела несколько.
   Во-первых, нынешние брыкания под водой - не есть голая (ах, какой тут напрашивается каламбур!) импровизация, и её топит не маньяк. А сволочь, которая чётко знает, чего хочет добиться. А хочет она, к гадалке не ходи, чтобы смерть Тинувиэль выглядела естественной. Захлебнуться-то может каждый. Тут, правда, и вариант с тупым предметом подошёл бы, ведь поскользнуться на скользком полу и насмерть приложиться головой о каменные плиты - тоже вполне классический "несчастный" случай.
   Во-вторых, покушается на её божественную жизнь, наверняка, кто-то из своих. Нет, то, что это не дело рук Виталиэль, Ти поняла сразу. Подозрение здесь падает на кого-то из вхожих во дворец. К её двери хоть и не приставлена охрана, но по территории стражи бродит предостаточно, постороннего бы заметили. Хотя здесь, опять же, если не брать в расчёт ход с потайным ходом. Хи-хи, скаламбурилось-таки!
   В-третьих, так как Тайка тут новенькая и ещё толком никому не успела насолить, единственной причиной, по которой её пребывание в добром здравии кому-то мешает, может служить лишь причина, связанная с расследованием по делу архимага.
   "Точно! По любому это кто-то из приспешников Шаора! Значит сразу испепелять его не стоит. Сначала допросим", - решила девушка бета-тестер.
   В-четвёртых, подытоживая вышеизложенное, их сборная эльфийская команда очень-очень близка к разгадке какого-то супер-, и не будет ошибкой если даже сказалть архи- секрета! Ведь из-за банального императорского заговора связываться с самой богиней дерзнул бы только полный кретин.
   "Уф, никогда бы не подумала, что именно такие мысли посетят моё чело, в подобный момент. Да я вообще, никогда не подумала бы, что меня кто-то будет топить. В ванной! Во дворце! В виртуальной реальности!" - усмехнулась про себя Тайка.
   Итак, возвращаясь к небожителям и кретинам. Побулькав ртом и похлюпав конечностями секунд сорок, Тинувиэль неожиданно вспомнила, что она есть неуязвимое существо. Сразу же успокоилась и с любопытством стала ждать, что же будет дальше. Враг её, для надёжности, выдержал переставшее сопротивляться тело под водой ещё пару минут. Мало ли, вдруг притворяется? Затем осторожно разжал захват. А "утопленница" тут же... ХВАТЬ!
   - Что мистер министр не ожидали?! - злобно оскалилась Тайка, опознав в несостоявшемся киллере героя-орденоносца. "М-да, а этот индюк тупее и самонадеяннее, чем мне казалось. Хоть бы сообщников подключил", - попутно мелькнуло в её голове. - А вот я не удивлена, старый пердун, мне твоя рожа сразу не понравилась!
   Жунан выпучил зенки, несколько раз открыл и закрыл рот, издал какие-то нечленораздельные индюшиные звуки.
   "Любопытно он ошарашен моей откровенностью (с их сиятельством мало кто позволяет беседовать в таком тоне) или он так сильно испугался! Хоть не обгадился гад?"
   - Быстро отвечайте, по чьей указке действуете или сгниёте на каторге! - грозно сдвинула дроу брови. И тут же сменила гнев на милость, включив доброго полицейского: - Если раскаетесь, замолвлю Флорилене за вас словечко. По-тихому по-семейному решите вопрос и остаток вашей жалкой никчёмной жизни проведёте всего лишь в ссылке в дальней провинции.
   С подобными субчиками так и надо. Знакомая порода. Угрозой животу их не напугаешь. Они уверены, что суда им не избежать, и будут думать, что после признания, с ними всё едино расправятся. А посему наоборот, молчать будут, чтобы подольше протянуть. Но на смягчение наказания клюнуть могут.
   - Ну-с, господин Жунан, ваш ответ: сотрудничество или позор? - поторопила Тинувиэль министра обороны.
   Мужчина предпочёл молчание. Но, что самое удивительное он не собирался и вырываться. Размышляет? Взвешивает "за" и "против"?
   - Вы же прекрасно понимаете, что всё равно признаетесь? К тому же, если сэкономите нам время, то избежите пыток, шрамов и уродств, - подкинула Тайка ещё пару аргументов.
   Но дядя их императорского величества продолжил изображать глухонемого.
   - Кстати, а насчёт каторги мы не поторопились, может ваш проступок кажется, полагается смертная казнь?
   Может хоть это расшевелит его язык?
   - Вы меня слышите вообще?
   Вдруг мужчина резко схватил ртом воздух, подкатил глаза и осел на пол.
   - Эй-эй-эй, вы чего?! - бросилась Ти к упавшему, разорвала воротник. - Дышите, дышите, дышите же!
   Но было уже поздно. Старое сердце не справилось с испугом. И, кажется, ещё с самым первым, когда она вынырнула из воды и сцапала беднягу за лацканы.
   - Химеры!!! - выругалась Тайка, убирая пальцы с пульса на шее. Вернее с того места, где пульс прощупывается не у покойников.
   Внезапно дверь с лёгким скрипом приоткрылась. транно, почему я не слышала этого скрипа, когда подкрадывался Жунан? Скорее всего, негодяй владел секретом бесшумного проникновения в помещения? Эх, жаль что его больше нет с нами", - успела подумать Таисия. В образовавшуюся щель просунулись длинный нос с вихрастым чубом и громким шёпотом предупредили:
   - Господин, кто-то идёт по коридору прямо сюда!
   "Сообщник? Всё-таки есть!" - обрадовалась девушка и в два прыжка оказалась подле стоящего на стрёме. Ухватила того за кудри. - "Этот, конечно, знает гораздо меньше министра, но сейчас не до жиру, любая крупица информации ценна".
   - Ой, - испуганно пискнул обладатель длинного органа обоняния.
   "Блин, но ты-то хоть не сдохни от инфаркта!" - мысленно помолилась Тэя сама себе и следом тоже ойкнула, на долю секунды подумав, что лёгким движение ногтей сняла с придурка скальп.
   Ан нет, всего лишь парик. Он-то и позволил Носу оставить меня с носом. Подельник Жунана, нужно отдать ему должное, мгновенно сориентировался в ситуации и рванул наутёк! Она за ним!
   Бежит, аж пятки сверкают. Но у Тайки три преимущества: ноги длиннее, она злее и наше дело правое!
   "Настигну ещё до первого поворота!"
   И догнала бы. Кабы бы из-за того самого треклятого поворота не показались два стражника.
   - Держите вора! - заорала Тинувиэль. Почему "вора"? Наверное, потому что это короче. Объяснять-то некогда.
   Увы, не сработало. По целому ряду причин. Причём то, что служивые стали жертвами эффекта неожиданности или то, что у них алебарды - не очень подходящее оружие для боя в тесном пространстве, не главные. Просто пустившись в погоню, дроу совсем упустила из виду одну немаловажную деталь, - ту, что она пребывает в чём мать-программа родила. Иначе, глядишь, не привлекла бы к себе внимание, и ребята бы не оплошали, смекнули бы задержать беглеца. А так, только хуже сделала. Стражники, загипнотизированные её небесной красотой, тупо замерли, а Нос проскочил мимо них.
   "Врёшь, не уйдёшь! Всё равно догоню!"
   И догнала бы. Примерно у лестницы. Кабы навстречу по ней не подымалась Витка. Малый оказался ещё сообразительнее, чем предполагала Тайка, быстро вытащил тесак (заказывали?), приставил к горлу эльфы и заорал:
   - Стой! Или я перережу ей глотку!
   Естественно пришлось повиноваться. Но поскольку из одежды на тёмной была только мыльная пена, резко затормозить не получилось. Всё трое кубарем скатились по ступенькам на этаж ниже. А вот поднялись на ноги только двое. Неуклюжая носатая скотина, в момент полёта умудрилась выпустить себе кишки.
   - Х...х.. х.. х.. - сжимая от ярости кулаки захэкала Тая.
   - Химеры? - подсказала Виталиэль.
   - Нет, харакири! - раздосадовано сплюнула она. - Мало того, что снова купаться придётся, так ещё и опять некого допрашивать.
  
  
   Глава 64
   Тщетно надеялся Лёха пролить свет истины на тьму царящего вокруг непонимания. Хотя бы робким лучиком, хотя бы искрой малой осветить свой путь. Хуже того, спустя пять минут число загадок только прибавилось! И дело тут не в силиконовых мозгах оцифрованной собеседницы. Или правильнее: в оцифрованных мозгах силиконовой собеседницы? Впрочем, неважно, ведь разговора вовсе не состоялось.
   Едва куколка открыла свой напомаженный ротик, в дверь позвонили. Дзинь-дзинь-дзииинь. Более-менее разумный взгляд девицы тут же остекленел и, напрочь позабыв о госте, та, как заколдованная, потопала в прихожую. Отворила. А дальше слово в слово воспроизвела фразу, которой недавно встречала его:
   - Привет, милый! Тебя так долго не было, я соску-училась.
   - Оу, медсестра! А чё это вдруг? - удивился хрипловатый голос.
   - Моему котику не нравится?! - стерва даже интонацию повторила точь-в-точь. - Тогда скажи, что мне сегодня лучше надеть: официантку, горничную, стюардессу ...
   - Не, котик устал, как собака, потом, - отмахнулся незнакомец. - Режим "ноль".
   - Поняла, - огорчённо вздохнула блондинка. - Как скажешь.
   "Ага, похоже, на сей раз настоящий Мурзик вернулся!" - смекнул Алексей.
   Однако знакомиться не вышёл. Здесь хоть и виртуал, но вряд ли Хриплому понравится, что его баба находилась наедине с чужим мужиком в таком нескромном виде. Лёха даже сперва хотел с балкона сигануть. Инстинктивно. Но потом вспомнил, что вообще-то ни в чём не виноват. Другое дело, попробуй это докажи. Ну, в крайнем случае, хозяин его сам из окна выбросит. А пока лучше спрятаться за шторой и понаблюдать.
   "Или дать себя обнаружить?" - засомневался Лёха. - "Или не стоит?"
   Да, его решение спрятаться за занавеской тоже было несколько спонтанным. Но парень чётко осознавал, что скрывшись сейчас, потом ему будет гораздо сложнее убедить ревнивого мавра в своей непричастности.
   "А, кстати, в непричастности к чему?" - задал себе вопрос Алексей, и тут же на него ответил: - "Ну, хотя бы к облачению легкодоступной Дездемоны в белую униформу с красными крестами (на левом полушарии груди и на обоих чулках в сеточку)".
   Пока секунды тикали, разум лихорадочно соображал:
   "Или всё-таки да? Или нет? А если эта курица меня сама сдаст? Но разве это в её интересах? Блин, что делать-то?"
   В общем, в воздухе опять запахло жареным, точнее Шекспиром.
   "Всё, поздняк метаться".
   В комнату вошли двое. Филадил превратился в слух и, насколько позволяла прозрачность плотной ткани, в зрение.
   Первой появилась уже знакомая незнакомка. Перемены в её поведении были разительные. Всё кокетство и игривость куда улетучились, вместо них Алесей наблюдал теперь опущенную голову, ссутулившиеся плечи, испуг и подавленность во взгляде. Впрочем, нет, не страх, а скорее безмолвную покорность прислуги.
   За дамой шествовал мужчина среднего роста и плотного телосложения. Не негр. Уже легче (шутка!). Морды с Лёхиной позиции пока не разглядеть, он то, что это не НПС, а живой игрок - система обозначила.
   "Фигасе! Конкурирующая фирма? Интересно, кто такой? Оо, а уровень-то поболе моего. Хорошо, что я спрятался!" - мысленно похвалил себя Лёха, потом прикинул: - "В принципе, если внезапно напасть, одолею".
   Тем временем девушка заученными механическими движениями разложила диван, постелила бельё, стянула с ног милого сапоги, помогла снять куртку и брюки. Аккуратно сложила одежду на кресле, отошла к стене, замерла там безмолвным манекеном.
   "Пипец, что это за "режим ноль" такой? Она же, словно бесполый робот, куда подевались былая грация и сексуальность?" - возмутился эльфийский рыцарь.
   Бледнолицый Отелло выудил откуда-то глиняную бутыль, вероятно с вином. Приложился к горлышку, побулькал, осушая сосуд. Громко отрыгнул, затем ещё громче испортил воздух и заржал. Девица на то ноль внимания.
   - Подрыхну пару часиков, - сквозь зевок сообщил хриплоголосый муж.
   - Приятных снов, - нарисовала на устах улыбку длинноволосая дева.
   аль, что через эти чёртовы шторы не разобрать ник. Последние две буквы "ор", - мозг Алексея автоматически начал подбирать варианты наиболее распространённых игровых псевдонимов: - "Прапор, Вор, Забор, Матадор, Предатор, Терминатор, Аннигилятор, Культиватор, Хамлопердорыгатор...".
   - Потом яичницы с беконом пожарь! - велел хозяин.
   - Хорошо, как скажешь, - кивнула леди-робот, повернулась и двинулась в сторону кухни.
   - Стой! - рявкнул мужик. - Шторы сперва задёрни!
   "Твою мать!" - ужаснулся Лёха, а потом ужаснулся повтороно, прочитав, наконец, ник Хриплого. - "Шаор!"
   В который раз уже за сегодняшний день Алексей поймал себя на мысли, что руки его опережают голову. Машинально, даже не задумавшись о том, что гейм-мастер вообще-то персонаж бессмертный, светлый эльфийский рыцарь совсем не по-рыцарски напал. Исподтишка, со спины. Нет, он понимал, что эта атака есть не что иное, как жест отчаяния, и что удар с его стороны, скорее всего, будет один единственный, и он вряд ли принесёт много вреда-то ничего не подозревающему архимагу. Тем не менее, Лёха вложил в остриё клинка всё своё умение, всю свою силу, всю свою злость и весь свой страх...
   Критический удар?! Ещё один?! Продолжая идти на поводу у первоначального порыва, Филадил безостановочно рубил, колол, протыкал, резал и кромсал. Застигнутый же врасплох враг был настолько обескуражен, что даже не пытался сопротивляться.
   Лишь когда система выдала сообщение "Нанесено 10703 единицы урона противнику Шаор. Шаор убит!", пыл напавшего немного угас, и разум снова взял контроль над его телом.
   - Не понял, это как? - растерянно заморгал победитель, глядя на труп. Ответить, естественно, тот не соизволил.
   Тем временем, красотка, имени которой Лёха так до сих пор и не выяснил (странное дело, у неё, как и у НИПов во дворе, ники напрочь отсутствовали), как ни в чём не бывало, продолжала возиться на кухне. Напевала в унисон со скворчащей сковородкой очередную песенку и, кажется, беззаботно пританцовывала.
   "Хм, может, она ничего не слышала? Ну, или ей тупо пофиг, у неё ведь другое задание. Да и вообще совсем другой программный функционал, хе-хе. А поведенческие алгоритмы гвардейца-охранника в маковку этой куколки никто не загружал", - рассуждал Лёха, параллельно с этим выпутываясь из сорванной-таки с гардины занавески.
   Однако над тем, что делать дальше, он подумать не успел. Потому как чуткий эльфийский слух его вдруг уловил так хорошо знакомый по прошлой жизни шум разъезжающихся в стороны половинок дверей лифта. Далее навострённые уши Филадила определили, что кто-то сделал несколько шагов по направлению к их (с Шакирой и жмуриком) квартире, позвонил.
   Дзинь. Дзинь. Дзиииинь!
   "Итак, антракт закончен. Добро пожаловать на новый акт фантасмагории!" - ехидно помыслил Алексей. И, так как прятаться уже было негде, опережая хозяйку, сам пошёл встречать гостя. Для начала, конечно, прильнул к глазку и... сарказм его куда-то сразу улетучился. Ибо бредовый сон, действительно, набирал обороты. В коридоре стояли двое: Шаор и... Шаор.
  
  
   Глава 65
   Обыск в покоях ныне покойного Жунана превзошёл самые смелые Тайкины ожидания! Она-то лелеяла надежду найти в жилище заговорщика и, теперь уже без всяких сомнений, главного сообщника покинувшего империю архимага хоть какую-нибудь ниточку, ухватившись и потянув за которую можно будет напасть на след Шаора. Но всё оказалось гораздо интереснее.
   Со слов Гермилона его конкурент вёл подробную виртуальную летопись своих мутных делишек. Однако, несмотря на старательные ковыряния Тамираэра в нутре башни, дневника вышеупомянутого господина до сих пор не обнаружили. Зато старый дуралей, при жизни занимавший пост министра обороны, тщательно протоколировал все свои трудовые "подвиги" на благо родины. Что забавно, прятал листки между книг по военной тактике в личной библиотеке. Зачем он этим занимался не вполне ясно. Ради будущих мемуаров? Сомнительно. Ибо вряд ли потомки станут гордиться подобными поступками. Вероятнее всего, после государственного переворота и восхождения на престол, хитрый лис собирался разделаться с сообщниками (компромата на которых, кстати, выявилось столько, что императрица немедленно приговорила к казни ещё троих чиновников и более десятка упекла за решётку). Но прежде всего, конечно же, предатель-орденоносец жаждал избавиться от своего хозяина, которого боялся до чёртиков. Настолько, что Жунан предпочёл напасть на богиню. Ну и, как следствие, власть над драконом, а заодно и всем остальным миром. Амбициозный любитель мундиров так прямо и написал: "Уж чего греха таить, мечта есть - править всем Ала-Арном, а гад летучий, чтобы на побегушках у меня был, да припугивал али наказывал тех, кто супротив моей воли замышлять чего станет или ежели поперёк промолвит что-то".
   Кстати, записи лишний раз подтвердили предположения Таисии о том, что пресловутый гад летучий не по своей воле разрушал столицу, а творил сие по велению Шаора, но с подачи Жуана. Министр собирался выманить императорскую семью из дворца, убедив их укрыться от "ужасного монстра" в одной из загородных резиденций. Естественно, дальше по сценарию, дракон должен был настигнуть кортеж ещё в пути и сжечь Флорилену с малолетним наследником. Таким незамысловатым образом, следующим на трон автоматически уселся бы зад Жунана. Так как именно его имя указано в третьей строке в официальном списке престолонаследования.
   Что касается архимага, то его планы не столь прозаичны и просты. Впрочем, кое-что прояснить удалось. Опять же, всё сводится к крылатому ящеру. Где Шаор откопал это чудовище, по-прежнему остаётся загадкой. Но с какой целью держал в подвалах узников, и что за эксперименты с ними проводил, в записях Жунана вскользь упоминалось.
   Во-первых, в плен попадал не абы кто, а исключительно особы "голубых" кровей. И, действительно, великомученик император, монарх тёмных эльфов, спасённая человеческая девушка (дочка князька одного из карликовых государств) и даже до недавнего времени без вести сгинувший Филадил, принадлежат к правящим династиям Ала-Арна. Более того, кости на полу незаселённых клеток, ранее тоже, в той или иной мере были всякого рода царьками и королями. Причём, когда Тая узнала, что под пресс попал вождь крупнейшего племени кобольдов, то окончательно поняла, причину невероятной озлобленности этого народца. Подземные жители не просто так долго и упорно гоняли их с Туром по катакомбам. Они мстили.
   Во-вторых, Шаор не столько пытал заключённых, сколько сцеживал с них кровь. Но вампирские наклонности тут совершенно ни при чём. Этот админ недоделанный тупо поил кровью своего огнедышащего пета. Хотя нет, не тупо. В чистом виде не давал, а бодяжил некий волшебный эликсир.
   В-третьих, любопытна конечная цель, ради которой затеял всю эту аферу кандидат в гейм-мастера. Этот псих хочет пробудить ото сна и выпустить на свободу некое сверхмогущественное существо, якобы усмирённое и помещённое когда-то усилиями сотней магов в тело дракона. Ниже Жунан кратенько пересказывал ритуал поения и древнюю легенду, коей они руководствовались. Но что особенно забавно, так это имя дремлющей в том чудище суперсущности. Её зовут... ТЭЯ!
   - Ха! Ещё одна? - издала нервный смешок Тинувиэль, потом глубоко задумалась: -"Или настоящая? Хм. Ах вот, получается, что за последние звуки сорвались с уст дядюшки Жунана. Перед смертью он пробулькал что-то кровавыми пузырями. Тогда я не разобрала, но показалось какое-то ругательство в мой адрес. А то было слово "самозванка". Этим же объясняется и его неприязнь, и показательное недоверие ко мне. Он с самого начала ЗНАЛ, что я ложное божество!"
  
  
   Глава 66
   - Милый, слышу-слышу! Погоди минуточку, только руки ополосну! - откликнулась с кухни непись в белом медицинском халатике.
   "Интересно, это она которому из них?" - мелькнула в голове Алексея ехидная мыслишка.
   Раздвоившийся Шаор услышал крик, переглянулся сам с собой и кивнул, мол, хорошо, подождём.
   "Может теперь пора?" - подумал Лёха, имея ввиду прыжок в окно. - "Сразу с двумя уже вряд ли справлюсь".
   В любой другой ситуации он, наверное, так бы и сделал. Но седьмой этаж, высоковато. Даже если каким-то чудом удастся уцелеть, с переломанными ногами (а без этого уж точно не обойтись) за минуту форы, что неосознанно выторговала для него глупая кукла, далеко не убежать.
   "Тогда что? Прятаться?" - рассуждал парень. - "А смысл? Архимаг ведь знает, что я тут. Вон, какие рожи недовольные скорчил. Ради первого неожиданного удара? Ну, допустим. Только куда здесь спрячешься?"
   Он вернулся в комнату и пошарил. Шторы сорваны, к тому же про эту засаду врагу теперь известно. Под столом слишком заметно, плюс неудобно оттуда выскакивать. Точнее это тоже минус. Под диван не залезть, да и глупо. Наткнулся на труп убиенного админа, изумился тому, что тот воскрес, а растерзанное тело осталось тут лежать. Пожал плечами. С учётом остальной ерундистики, происходящей в данной локации, удивляться тут особо нечему. Возобновил поиски.
   "Балкон? Ванная? Кухня? Хм, один против двоих в замкнутом пространстве? Нет, не то".
   В дверь снова позвонили.
   "Ишь, нетерпеливые какие!" - обернулся светлый воин.
   - Бегу-бегу, - перед глазами возникла цыпочка в униформе. Цокоча каблучками и, на ходу вытирая руки полотенцем, она устремилась к двери.
   Лёха двинулся следом, хотел было перевести её в "режим ноль", но остановился.
   "А зачем?" - опять засомневался он. - "Чисто из вредности? Чтобы Шаор потратил ещё минуту на взлом? Но ведь, так или иначе, он всё равно войдёт".
   И тут, в мозгу Алексея, продолжавшего пялиться на нарядную блондинку, неожиданно родился более дерзкой идеей! За секунду до того, как девушка щёлкнула замком, он шмыгнул во встроенный шкаф, щедро набитый костюмами для ролевых игр. Без преувеличения, еле-еле втиснулся! Притаился и, сквозь специально оставленную крохотную щель, стал наблюдать.
   Вот "медсестра" впустила гостей. Причём, даму нисколько не смутило ни то, что милок явился в количестве двух штук, ни то, что оба гневно раздувают ноздри и стоят с топорами наперевес. Чмокнула по очереди обоих, считала выражения с недовольных гримас и задала дежурный вопрос:
   - Что такое?! Моему котику не нравится?! Тогда скажи, что сегодня лучше надеть...
   Ну и так далее. В общем, завела знакомую пластинку с перечислением фетиш-вариантов для соблазнения.
   Хамы, однако, не соизволили дослушать до конца, хмуро оттолкнули дурочку в сторону и направились в комнату, как бы это дико не звучало, с собственным трупом.
   Лёха тоже решил не церемониться, позволил близнецам сделать ровно по два шага, затем, словно чёртик из табакерки, выпрыгнул из своего укрытия! Ободок с кривыми чёрными рогами то ли демона-искусителя, то ли ещё какой Малифисенты, как нельзя кстати, наползший на шлем рыцаря, в момент, когда на того свалилось тряпьё с верхней полки гардероба, весьма удачно довершал живописную картину.
   Вопреки тому, что персонажи находились в виртуальной реальности, и в Ала-Арне действовала иная религия, славянские духи счастливого случая Авось, Небось да Как-нибудь не оставили своего почитателя в роковой час! Впрочем, кабы не предварительный залп из знаменитого скорострела, да если бы при Филадиле не было с собой трофейных "когтей росомахи", позволяющих бить сильно, больно и в тесных помещениях, счастья ему не видать.
   Шаор, которого эльф условно нарёк номером Вторым, пал замертво, даже не поняв, что происходит. Шаору номер три повезло чуть больше. Схлопотав критов почти на половину хит-поинтов, он споро сориентировался и укатился в соседнюю комнату. Лёха ринулся добивать, но внезапно получил столь яростный отпор, что запас жизни обоих сражающихся практически сравнялся. Однако, как только Фил сменил оружие на клинок сплетающийся лоз, благо условия уже позволяли, фортуна вновь повернулась к нему лицом!
   Пускай враг был на несколько уровней старше, но звание лучшего мечника королевства давало Лёшке весомое преимущество. Десяток-другой ударов, и вот уже "истребитель админов" припечатал врага к полу и буквально в дюйме от того, чтобы рисовать на своём борту третью звёздочку.
   Увы, Алексей не успел добить. Звук открывающихся дверей лифта и шум спешащих ног на заднем плане, отвлекли его. На какую-то долю мгновенья. Но, как пишут в книжках, важный момент был упущен, сопернику хватило времени на то, чтобы пригубить пузырёк с исцеляющей жидкостью. Правда, только пригубить. Мощный тычок по зубам выбил сосуд из рук злодея. Склянка взорвалась, окропив окружающее пространство осколками стекла и красными каплями.
   Глоток, который успел сделать Шаор Третий, подарил ему около пятнадцати процентов дополнительного здоровья. Но последовавшая за этим кинжальная серия со стороны эльфа, вернула всё на круги своя.
   Удар. Удар. Удар.
   "Ещё разок, и этому тоже капец!" - Алексей надеялся, что сумеет добить и перегруппироваться для новой атаки прежде, чем примчится Четвёртый. Уверенность в том, что где-то там за кадром топочут ботинки именно Шаора, почему-то была абсолютной. А ещё Лёха молился, чтобы Шаор не уподоблялся сказочной Гидре, что выращивала вместо отрубленной головы две новые, и прибежал только Номер Четыре. Без Пятого. А то, и вовсе Шестого с Седьмым. Ибо это уже перебор.
   Надежды оправдались лишь частично. Подмога к супостату подоспела быстрее ожидаемого. Но, слава богам, помощник примчался всего в единственном экземпляре. Только этот был магом. Заскочил в так и оставшуюся распахнутой входную дверь и опрометью ввязался в драку. Перво-наперво бросил исцеляющее заклинание в подыхающего подельника, потом принялся шмалять "воздушными кулаками" и "замораживающими сферами" по Лёхе. Ну а чем ещё? С файерболами-то пожар немудрено устроить. Хотя, и без них люстре, посуде и мебели хана.
   Охотник превратился в дичь. Сам не знает как, вероятно, не обошлось без природной эльфийской ловкости, но Лёха, прядая как сайгак, и, извиваясь, как уж на сковороде, умудрился уклониться аж от пятнадцати нюков! Пока шестнадцатый "ветерок" подбросил и развернул его прямо в полёте, а семнадцатый "снежок" попал в ногу. Та сразу же одеревенела. Зато это волшебство стало последним! Потому что кое-кто тоже не пальцем программиста деланный, и со всего размаху достал-таки колдуна "рассекающей волной"! Балбес попытался поставить блок, но удар вышел настолько мощным, что Филькин меч перерубил посох пополам. У Шаора Четвёртого аж глаз задёргался, не ожидал, видать, такой подлости.
   Пока длилась немая сцена, в комнату вошла девица и поинтересовалась:
   - Что такое?! Моему котику не нравится?!
   Лёха, не выдержал и заржал. Тик у мага участился. А вот очухавшийся недобиток не сплоховал и завопил:
   - Режим "Три"!!!
   Алексей, разумеется, догадался, что "режим три" - это не "режим ноль", и красотка сейчас отнюдь не в овощ ходячий переключится. Но чтобы она вдруг перевоплотилась в смертоносную фурию, честно признаться, не ожидал.
   Боевой робот в ажурных чулках напал молниеносно. Быстрее, чем Лёха успел моргнуть, засветила ему пяткой в нос! Шлем вместе с рогами (благо без головы) грохнулся о стену, будто пустая кастрюля и куда-то укатился. А обалдевший от такого напора парень, оступился на окоченевшей ноге, потерял равновесие и упал навзничь. Девица шустро запрыгнула молодцу на грудь и, без лишних прелюдий, принялась душить его фонендоскопом. Филадил попытался её сбросить, но это не так-то просто, когда ты осёдлан опытной наездницей.
   - Ссу...ччч... ка... кра... шен... ная, - лишь просипел он, пытаясь глотнуть кислород, безуспешно впившись в удавку слабеющими пальцами, и осознавая, что темнеет вокруг вовсе не от того, что наступает ночь.
  
  
   Глава 67
   "И не было никого могущёственней её во всём Ала-Арне: ни на суше, ни в воздухе, ни в воде.
   Но явились однажды те, кто сумел одолеть бессмертную богиню и низвергнуть оную с трона небесного.
   Сто смельчаков, сто воителей хоробрых и магиков сильнейших из ста городов да весей объединилсь для оного дела непростого.
   Только не ведали презренные, что задумав погубить Великую, тем самым они не славы себе взыскивают неслыханной, а обрекают весь мир на злополучие страшное, непростительное.
   Роженицы, кои были на тот момент плодными, мёртвые чада принесли, а прочие девы да бабы отныне и вовсе понести не могли, как ни старалися.
   Утешение одно, одна надежда, одна вера осталась ноне, что не покинула Мудрейшая Мать наш мир навеки вечные.
   Кровь ста царей ста королей, коей напоено будет чудище огнедыщащее, чьё нутро есть темница для души божественной, сумеет залить-замолить обиду, чары удерживающие разрушит и вызволит пленицу на свет белый.
   Целительный эликсир же сей, кто добудет и применит, как предписано, власть обретёт доселе неслыханную, ибо сам обернётся богом, место Тэи займёт и священное ремесло её продолжит.
   Источник жизни с поры той благодатной лишь наполняться станет, дабы поскорее восстановить и приумножить утраченное.
   Явится снова смех детский в семьи людские, эльфийские, гномские и иже с ними, зазвенит на радость любящим отцам-матерям, зацветут дерева иссохшие, наполнятся соками ручьи обмелевшие, восстанут из праха храмы блоголепные.
   Предсказанием сия рукопись послужит, перстом указующим путь для героев правых, али ей суждено кануть в веках грезой несбыточной, никому не ведомо.
   Однакося..."
   На этом легенда обрывалась. Точнее, рассыпалась в пыль. Потому что пергамент, на который её нанёс неизвестный летописец, чрезвычайно обветщал, а работники, занимающиеся разборкой башни архимага и случайно обнаружившие ценный исторический документ, были нерадивыми.
   - Что?! Что, блин, однакося?! Вот как всегда на самом интересном месте! - пылала от негодования Тайка.
   Впрочем, это она зря. Суть пророческого документа, которым, судя по всему, руководствуется Шаор, и из того, что удалось прочесть, более-менее ясна.
   "Не иначе, там напоследок говорилось что-нибудь ободряющее" - подуспокоившись решила Таиссия. Но тут глаза богини-самозванки пробежались по зачем-то выделенным жирным цветом заглавным буквам в начале каждого предложения.
   - Это же код! - девушка небезосновательно заподозрившая, что, по, всей видимости, утрачена далеко не она строка текста, вновь выругалась в адрес безалаберных мужиков с их грубыми рукавицами. - Химеры вас всех задери!
   Но химеры, одной из которых, кстати, технически являлась сама Тинувиэль, никого не задрали. Даже наоборот, чуть поостыв, извинились, за свой гнев. Разве виноваты тюлени в своей неуклюжести? Их такими создала природа. Профессиональные археологи и те вон, бывает, допускают грубейшие ошибки при раскопках.
   "Судя по всему, Шаор делает ставку на возрождение богини. Вот почему он бросил всё и умчался вслед за раненым драконом, - анализировала сложившуюся ситуацию Таисия, уединившись в отдельную комнату. - "Не важно, где он раздобыл текст предания (вполне может статься, что прохвост внедрил отсебятины в глобальный сценарий), главное, оно более гармонично вяжется с сюжетом, нежели моя божественная реинкарнация. И, если у него получится, то архимаг достигнет заветной цели любым из двух способов. Либо, кто-то из его ставленников обретёт небывалую силу и власть, после чего легко расправится с оставшимися в игре геймерами. То есть, со мной и Лёхой. Ну, или просто с Лёхой, коль я уже моб, который не в счёт. Либо Шаор обойдёт конкурентов-админов мирным способом, если с возвращением в строй настоящей Тэи (или, как сказано в легенде, её души), в Ала-Арне корректно заработает система респауна. И ведь негодяй уже близко к осуществлению задуманного. У Жунана написано, что девяносто девять образцов крови уже собрано, остался найти одного "донора". Плохо".
   Несмотря на то, что у Таисии появился суперинтерфейс, на её неуязвимость, на возможность слышать молящихся существ и другие сверхспособности, истинной богиней, она себя всерьёз не ощущала. До сих пор считала происходящее каким-то недоразумением. Словно почтальон по ошибке вручил ей чужой подарок, но вот-вот придёт настоящий хозяин, отберёт волшебную посылку и даже накажет её. Странные сны - тоже не показатель. Кто знает, может тут каждому десятому нищему грезится, что он властелин мира.
   - Ладно, - подытожила тёмная дева с пылающим взором, - опускать руки, в любом случае не стоит. Будем уповать на чудо. Например на то, что Денису Егоровичу удастся доказать вышестоящему начальству, что Шаор нарушил правила. Или, что мошенник ещё очень-очень долго не отыщет последний образец. Или... - тут в памяти Тайки возник образ названного брата, и ноги её внезапно стали ватными. К счастью, стена уберегла от падения. Прижавшись к ней спиной и сползая вниз, Тая, почти беззвучно, прошептала: - Филадил... тоже... королевских кровей. И сейчас он как раз в логове врага...
  
  
   Глава 68
   - Малышка, не задуши нашего дорого гостя. Он нам ещё живым пригодится, - властный голос, предвещавший включение изображения, на погасшем было "экране", принадлежал кому-то постороннему. В том смысле, что звучал он, вовсе не с той стороны, где находились Третий и Четвёртый Шаоры.
   "Пятый?" - предположил Алексей. А когда девица ослабила хватку и он снова смог вертеть головой, убедился в этом наверняка. Только было что-то в этом субъекте особенное, отличавшее его от других двойников. Ах да, его ник! Он не жёлтый, как у остальных "близнецов", чей левел немного превосходит уровень прокачки Лёхиного персонажа, а золотой! Точно также система отображала имя Гермилона. Выходит это настоящий гейм-мастер? Скверно. Такого голыми руками уже не возьмёшь. Впрочем, с оружием тоже.
   Ну и, конечно же, неизменный бархатный камзол и админский берет. Кто по доброй воле такое станет носить? Дурацкая униформа, если честно. Вот у блондинки - другое дело! Парень, на мгновенье представил кривоногого Шаора на каблуках, в чулках, с торчащими из декольте курчавыми волосками, и его передёрнуло от отвращения.
   - Ты верно сообразил: я - ОН самый и есть, - по-своему истолковал замешательство эльфа говоривший.
   Тут уж у Алексея совсем не осталось сомнений.
   - Господин Шаоров?
   - Угу, - кивнул приветливо улыбающийся мужчина. - Коллега и, так сказать, оппонент вашего господина Монова.
   - А эти? - указал Лёха бровью на Третьего и Четвёртого.
   - А они твои коллеги.
   - В каком смысле?
   - В том самом, что ребята - такие же, как ты, бета-тестеры. Но только играют на моей стороне, - пояснил кандидат в ГМ-ы, глядя на распластанного на полу рыцаря. Затем спохватился, всплеснул руками и воскликнул, обращаясь к подчинённым: - Ой, да что же это мы, друзья?! Человек, невесть что о нас подумать может! Ну-ка, поднимите-ка его, да в кресло усадите! Только связать не забудьте!
   - Хе-х, - усмехнулся Лёха, - по-вашему, если свяжете, я о вас невесть что не подумаю?
   - Прости, но банальные меры предосторожности, - извинился архимаг.
   - Понимаю.
   Шесть сильных рук подхватили Филадила, на весу перевернули в сидячее положение, затем водрузили, куда велено и, на уровне плеч, крепко примотали несчастного, пригодившимися к случаю, занавесками. Третий и Четвёртый остались сторожить по бокам, а певица-медсестрица, вероятно, получив приказ по внутренней связи, переквалифицировалась из убивицы в уборщицу и принялась наводить в комнате порядок. Трупы Первого и Второго к этому времени уже исчезли, однако без этого бардака хватало.
   Сам Шаоров чинно прошёлся ко второму креслу и уселся напротив Фила. Немного понаблюдал за склонившейся куклой, точнее, полюбовался видом горничной сзади, после обвёл глазами царящий в квартире хаос, на несколько секунд остановился на стоящих позади Лёхи помятых сообщниках, наконец, воззрился на виновника торжества и уважительно промолвил:
   - Да, лихой ты парень! Двоих убил, двоих чуть не убил. Не подоспей я вовремя, быть большой беде.
   Алексей не стал заострять внимание на том, что в его поражении нет заслуги главного злодея. Что вообще-то Третий дал команду блондинке стать терминатором. Вместо этого, он дерзко заявил:
   - Если бы кое-кто играл честно, мы бы сейчас вели иной разговор!
   И сплюнул на пол. Туда, где девица только что протёрла. Оцифрованная прислуга обернулась, безропотно вытерла его плевок. Потом также молча разогнулась, влепила Лехе звонкую пощёчину и продолжила работу.
   Шаоров запрокинул затылок и раскатисто загоготал. Его клоны тоже захихикали. Но, как шакалы, заискивающе. Пристыженный же Лёшка вспыхнул до самых кончиков длинных эльфийским ушей.
   Отсмеявшись, Шаор обиженно произнёс:
   - Позвольте, юноша, но разве кто-то здесь ведёт нечестную партию?
   - А разве нет? - вопросом на вопрос ответил пленник.
   - Но с чего вы это взяли?
   - А вы считаете, что всё это, - Лёха повращал головой, - все эти декорации, весь происходящее тут абсурд, нормой для Ала-Арна? Что это вообще за локация? Почему у этой мисс и у манекенов во дворе нет имён? Зачем вы наделали себе копий? И, кстати, почему в вашей команде аж четыре игрока, когда разрешено только двое?
   - Ишь, шустрый какой! Так я тебе всё и рассказал, - с издёвкой изрёк Шаоров.
   - Да я, собственно, и не надеялся, - фыркнул Алексей. - Но факт есть факт!
   - Поверь мне, дружище...
   - Я вам не дружище! - огрызнулся Лёха.
   - Поверь мне, мой мальчик..., - попытался перефразировать архимаг.
   Но Алексею и такое начало категорически не понравилось.
   - И не ваш мальчик!
   - Поверь мне, милый...
   - И уж тем более не милый!
   - Хорошо. Как тогда к тебе обращаться? Вредный? Голубчик?
   - О, нет!!! Тогда уж дружище.
   - Так-то лучше, - ухмыльнулся Шаор. - Так вот, дружище, по сравнению с вашим куратором, я просто агнец божий. Вы даже не представляете, какой Гермилон мерзавец.
   - Забавно. Он отзывался о вас точно так же!
   - Не удивлён. Только разница в том, что я искренен, а он кривит душой.
   - Ой, да что вы говорите?! - наигранно ахнул Лёха.
   - Я не клеветник! - Шаора, похоже, задело за живое. - Ваши обвинения в обмане беспочвенны!
   "Лжец или не очень, ещё посмотрим. Но то, что придурок, постоянно перескакивает с "ты" на "вы", это его роднит с Моновым", - отметил про себя Алесей.
   - Ой, ли? И доказательства предоставить можете?
   - Могу. И даже собирался. А теперь не буду, - надулся бархатный.
   - Отчего же?
   - Пропало желание. Вы испортили мне настроение.
   - А по-дружески? - продолжал ехидствовать Филадил, единственное, на что был сейчас способен.
   - Нет!
   - Тогда к чему вообще наш диалог? Прикончите меня, и вы чемпион!
   - Заманчивое предложение. Но тоже не хочу. Пока.
   - Пока? - разумеется, Алексей давно догадался, что красотке не позволили его удавить не из побуждений гуманизма. Поэтому всяческим образом провоцировал врага на откровенность.
   - Верно. Это всегда успеется.
   - Тогда чего же вы хотите? Полагаю, поиздеваться? Вы маньяк?
   - Хочу более громкой и убедительной победы! - проигнорировал очередную инкрементацию Шаоров
   - А-а-а, ясно. Вы просто тщеславны, дру-жи-ще, - последнее слово Алексей процедил с максимальным цинизмом.
   На самом деле эльф заговаривал зубы. Не столько в надежде, что кто-то явится и спасёт его, сколько для того, чтобы связаться с Тайкой. Только в связанном виде у него почему-то не получалось. Но он и в прошлый раз не складывал в молитве ладони и не ползал не коленях. Что-то мешало сконцентрироваться. Хотя, может дело в подруге? Может это её в данный момент что-то или кто-то отвлекает?
   - Нет, скорее, я азартен, - признался Шаор. - Но, как тебе известно, кто не рискует, тот не пьёт шампанского.
   - Да уж, известно, - утвердительно мотнул головой Лёха. - Ладно, допустим. Тогда, позвольте полюбопытствовать, какая роль в вашем потенциальном успехе отведена мне?
   - О, значительная, мой мальчик, весьма значительная!
   - Заинтриговали прямо-таки.
   - Только роль отведена не совсем тебе, а твоей крови.
   - Не понимаю.
   - Эйри Оравиэль ведь твоя бабушка, верно?
  
  
   Глава 69
   - Погодите-ка, Денис Егорович, что-то я опять запуталась, - нахмурено выдохнула Тайка, в адрес объявившегося, наконец, куратора. - Можете вернуться на несколько предложений назад?
   Гермилон, тараторивший без умолку на протяжении последних пятнадцати минут, повинуясь её просьбе, прервал монолог.
   - Да-да, Таисия, конечно-конечно, - затряс разрумянившимися от перевозбуждения щеками (админ сильно засуетился после того, как ознакомился с содержимым свитка, принадлежавшего оппоненту), уточнил: - С какого места мой рассказ внёс сумятицу в вашу голову?
   - Э-э-э, - девушка пожала плечами. Она чувствовала себя неловко за своё тугодумство. Ведь пока ей тут по три раза разжёвывают одно и то же, братец Филадил где-то там в беде. Но с другой стороны, Монов же сам признался, что затрудняется сказать, где сейчас её друг, и как ему помочь. Так, может быть, если она сейчас полностью вникнет в суть проблемы, то подаст умную идею?
   Видя, что подопечная затрудняется с ответом, Денис Егорович, предложил:
   - Хорошо, давай поступим следующим образом: вы кратенько перескажите, что поняли, а я дополню или поправлю, если в чём-то заблуждаетесь?
   - Ну, ладно, - согласилась Тая. И начала: - Итак. Два независимых расследования, проведённые вами и господином Шаоровым, привели к единому результату. По вашему единодушному мнению главной причиной свалившихся на Ала-Арн бед во время первого запуска игры, стало, извините за тавтологию, выполнение невыполнимой миссии. Да?
   - Совершенно верно, - подтвердил Монов. - Изначально предполагалось, что Тэю невозможно победить.
   - Хм. Но тогда зачем вообще такой квест? Геймеры ведь не совсем идиоты. Какой дурак возьмётся за заведомо провальное дело?
   - Точнее, убить богиню теоретически можно, но практически нет. Смельчакам дропались бы трофеи в любом случае, - соизмеримо нанесённому в процессе операции урону, - высказался в оправдание программистов представитель администрации сервера.
   - А-ага, политика ясна. Встречалась с аналогичными заданиями в других вирт-вселенных.
   - Однако, - поспешил закончить мысль Денис Егорович, - разработчик допустил ошибку в расчётах. Пронырливые игроки быстро нашли лазейку и выполнили требования, необходимые для прохождения квеста. А на Ала-Арн свалились проблемы, которые мы расхлёбываем по сей день.
   - И теперь, - продолжила излагать свои соображения собеседница, - чтобы в этом мире снова все были счастливы, нужно просто Тэю вернуть в строй! Правильно?
   - Сделать далеко не просто, но в целом да, задача формулируется примерно так, - тряхнул бархатным беретом кандидат в ГМ-ы.
   - Вот! А дальше я что-то ни фига не разберусь. То вы утверждаете, что "явление Христа народу" должно проистекать исключительно по ныне действующим законам.
   - Истинно так. Поскольку глобальный сценарий... - подхватился было объяснять Денис Егорович, но Тая остановила его воздетым вверх указательным пальцем и закончила фразу:
   - То заявляете, что держатели контрольного пакета акций "Миров Бессмертных" предоставили вам карт-бланш на внесение изменений в существующие правила. Растолкуйте, пожалуйста.
   - Охотно. Поскольку, вижу, вы действительно, тут запутались.
   - Только попроще, без заумных фраз, будьте любезны, - попросила Тайка.
   - Ну если, попроще, то совет директоров, изучил наши с Шаоровым отчёты и одобрил оба, предоставленных нами спасительных плана.
   - Как это? Сразу оба?
   - Понимаю, ваш скептицизм. В самом деле, наверное, рациональней было бы объединить наши усилия, - признал Гермилон. - Но поскольку мы с Шаоровым остались единственным претендентам, не выбывшим из гонки на пост гейм-мастера Ала-Арна, а планы наших действий не противоречили друг другу, решено было продолжить конкурентную борьбу. Только уже в немного расширенном, так, сказать, диапазоне.
   - И насколько расширенном? - тут же уцепилась Тайка.
   - Совсем на чуть-чуть. За рамки игровой механики нам по-прежнему строго-настрого выходить запретили. По сему выражение "карт-бланшем" всё-таки здесь неуместно, та как полномочия у нас очень даже ограничены. Но всё-таки нам позволили аккуратно перекроить какую-нибудь местную легенду, и даже, если требуется, взять любую незаселённую или малозаселённую локацию, перекроить там декорации на своё усмотрение. Ну и связать всё соответствующими алгоритмами, разумеется. А дальше, каждый должен подтолкнуть своих химер к тому, чтобы они воплотили задумку в жизнь. Чьи подопечные справятся быстрее, тот из нас и выиграет!
   - Угу. В итоге вы пересочинили сказку про Мангровые Топи и деву с пылающим взором, а Шаор намутил что-то с драконом? - прищурилась девушка.
   - Та-ак, - осторожно протянул архимаг, ёжась под её пристальным взглядом.
   - Допустим, - Тая скрестила руки на груди. - Тогда у меня всего два вопроса.
   - Задавайте.
   - Первый: я в теле Тинувиэль - и есть та самая Тэя?
   - Да.
   - Замечательно! Тогда какого хрена происходит?! - вдруг негодующе закричала Таисия. - Где стоп-игра? Почему не гремят фанфары в честь вашего триумфа? Почему Шаор продолжает строить козни? И где мой друг?!
   И хотя вопросов получилось целых шесть, Денис Егорович, не стал заострять на этом внимание. Он впервые не нашёлся, что сказать.
   Впрочем, иного Тая от него и не ожидала. Она убеждена, что куратор уже на раз задавался подобным вопросом. Ответ очевиден. Бархатный предводитель не желает признаться самому себе, что заблуждается. Не хочет верить в то, что оказался неудачником, а не героем. Просто им с Лёхой не повезло.
   "А может ты ещё не вошла в полную силу? Может нужно каким-то образом допробудиться?" - не терял надежды внутренний голос. Правда, тоже как-то малоубедительно.
  
  
   Глава 70
   - Если вы надеетесь, через меня, каким-то образом повлиять на старушку, например, чтобы она переписала на вас своё завещание, то учтите, что у Эйри Оравиэль нет ко мне такой крепкой привязанности. Ведь познакомился я с бабулей уже будучи взрослым, - тут Филадил, конечно, лукавил, эльфийка искренно любила внука, но врагам это знать незачем, - Да и замок у неё, относительно скромный. Кроме мороки с переоформлением документов, никакой выгоды, - продолжал городить Алексей околесицу. Впрочем, не большую, чем всё происходящее вокруг. Но делал он это опять же, ради того, чтобы потянуть время. Да и что в его положении ещё оставалось, когда только языком и способен двигать.
   - Не стоит казаться большим глупцом, чем ты есть. Мне просто нужна твоя кровь, - раздражительно бросил Шаор и обратился уже к девице: - Ну-ка, голубушка, доставай шприц!
   "Что?!!" - ужаснулся Лёха. Почти двухметровый парень не единожды подвергавший свою жизнь опасности и получал серьёзные раны, и в реале, и в цифровом мире, спокойно переносил вид крови (как своей, так и чужой), резаной плоти или оголённых костей. А легиона мерзких чудовищ, с которыми ему довелось сражаться, вовсе не счесть. Но он до чёртиков боялся врачей, а более того слова "шприц"! Помнится, в десятилетнем возрасте, чтобы сделать укол, процедурной медсестре приходилось призывать на помощь двух санитаров. И хоть в данный момент Лёшка осознавал, что находится в виртуале, а девушка связана с медициной только тем, что её одежда белого цвета, его снова, как в детстве, охватил первобытный ужас.
   - З-з-зачем в-в-вам к-к-кро-кровь? - вымолвил он заикаясь. Однако удовлетворить любопытство вопрошающего никто не удосужился.
   Та, которую хозяин назвал голубушкой, подошла, грациозно покачивая бёдрами. Ну, наверное, грациозно, потому что пленнику было не до того. Оторопелый взгляд его был прикован к ширятельному предмету с огромной иглой и поршневым механизмом. Шриц, выуженный поддельной докторицей из бутафорской униформы, вопреки логике, выглядел очень даже настоящим. И размеры имел далеко не игрушечные, как минимум двадцать кубиков!
   Чтобы не потерять сознание бедный бледный светлый эльф отвёл глаза в сторону (ибо зажмуриваться их от страха - совсем позор) и, насколько это возможно, дрожащими губами, постарался изобразить равнодушие.
   - Хотел бы я тебя успокоить, сказав, что будет не больнее укуса комарика, - издевательски усмехнулся главный упырь, от внимания которого всё же не ускользнули перемены в поведении вражеского лазутчика, - да сомневаюсь, что эта куколка должным образом квалифицирована.
   "Козёл!" - зло подумал Лёха, с удовлетворением отмечая тот факт, что ему более не нужно прилагать усилий, чтобы демонстрировать безразличие и презрение. Как говорится, нас бьют - мы крепчаем!
   Красотка и впрямь оказалась неопытной. Словно раньше никогда шприц не держала. По крайней мере, по прямому назначению уж точно применяла впервые. Она раз пять протыкала руку рыцаря, всё никак не могла в вену поспасть. А когда, наконец, попала, то умудрилась под таким неудачным углом вставить иглу, что красная жидкость не в цилиндр полилась, а бурным ручьём потекла по Лёхиному предплечью. Слава богу, он не видел, а только чувствовал. Однако ему и этого хватило. Голова вдруг закружилась, в ушах запульсировало, подкатила тошнота... Алексей всё-таки сомкнул веки, не выдюжил. Увы, стало только хуже, потому что начались звуковые галлюцинации. Ему почудилось, как ударил гром, как подул ветер, как что-то лязгнуло, как что-то грюкнуло, как кто-то закричал, как что-то свистело, зашипело, загудело, как кто-то панически завизжал, как кто-то истерически заржал, как всё вокруг затарахтело, а мир внезапно зашатался...
   Парень распахнул глаза и первое, что он увидел, было... лицо беспокойно смотрящей на него женщины-кобры.
   - Белоссснежка?! - удивился он. - Привет! Ты-то тут какими судьбами?!
   В следующий миг периферийное зрение Лёхи зафиксировала семь братьев наагов, приставивших лезвия сабель к шеям недавних обидчиков, и губы его растянулись в довольной улыбке:
   - О, ребята, вы тоже тут? Хисссовы дети! Как же я рад вас видеть!
  
  

--------------- прода от 9 декабря 2018 --------------

   Глава 71
   - Видите ли, Таисия, тут такое дело, - Денис Егорович замялся, и она поняла, что попала в точку. - Эм-м, как бы поточнее выразиться? В общем, произошло досадное недоразумение, следствием которого, вероятно, и стала накладка, внёсшая вышеупомянутую сумятицу в ...
   - Да, говорите уже по существу! - взбесилась Тая-Тэя. - Честное слово, достало ваше словоблудие! Хоть бы раз объяснили чётко и ясно! Что ещё за накладка?
   - Хорошо, скажу прямо, - кивнул Гермилон. - Ты, бесспорно, нынешнее воплощение богини Тэи. Однако стала ею лишь потому, что умерла.
   - Ну, извините, я не специально, - буркнула собеседница.
   - Это ты прости, что лишний раз напомнил, - покаялся Монов, опять перешедший на "ты".
   - Ничего, привыкла уже, - отмахнулась Тайка. - Расскажите лучше, как и чем моя смерть помешала? Только прошу вас....
   - Да-да, я понял. Кратко и ёмко! - пообещал кандидат в ГМ-ы и начал: - Вы с Алексеем должны были помочь вернуть Тэю в Ала-Арн. Явной кандидатуры в алгоритмах прописано не было. Божественный дух волен был выбрать тело любой достойной особи. Предполагалось, что это будет неигровой персонаж женского пола.
   - Предполагалось? - недоумённо вздёрнула бровь слушательница.
   - Верно подмечено! - похвалил Денис Егорович. - В том то вся и загвоздка! Однозначно прописать в программе сей щекотливый момент разработчик почему-то не удосужился.
   - Но разве не вы этот квест сочинили?
   - Я, скажем так, собрал историю воедино из готовых кирпичиков.
   - Схалтурили? Как не стыдно?
   - Признаюсь. Стыдно.
   - Эх, а я теперь мучайся, - печально вздохнула тёмная эльфийка, человек, богиня, юзер, "непись" или моб - она и сама запуталась, кто же теперь есть.
   - В идеале Тэей должна была стать влиятельная дама благородных кровей, имеющая авторитет в обществе и находящаяся в самом конце своего жизненного пути.
   - Понятно. Типа, зачлись бы таким хитрым способом её благие поступки? В назидание другим праведникам?
   - В общих чертах, как-то так, - подтвердил мужчина. - Ну а что, ведь неплохо задумано?
   Тая пожала плечами.
   - Взять хотя бы императрицу Флорилену. Чем не подходящая кандидатура?
   - Так она же вроде не в конце своего жизненного пути? - возразила Тая.
   - Ай, это формальности, - отмахнулся куратор. - Можно организовать покушение или наслать неизлечимую болезнь. Да и не о ней речь сейчас.
   - Угу. Речь обо мне. По нелепому стечению обстоятельств, оказавшейся благородной особью женского пола, к тому же широко известной и весьма влиятельной в обществе, благодаря своим патентам. Блин, дура, на фига я это всё изобретала? А потом ещё и помереть угораздило очень кстати, - сокрушённо промолвила Тинувиэль. - Все критерии совпали!
   - Не стоит так убиваться, Таисия, - сочувственно сказал Денис Егорович. - Ой, простите за слово "убиваться". Наоборот, вы радоваться должны тому, что система выбрала вас. Только благодаря этому вы остались жив... - он осёкся, - ну остались... хотя бы тут... в данной реальности...
   - Может ещё и гордиться надо, что меня сочли достойной? - с сарказмом произнесла девушка. - Разрешите представиться: Пресвятая Лгунья!
   - Нет, Тая! Я повторяю, вы не самозванка. Судите сами: расширенный божественный интерфейс у вас появился, и неуязвимость, и прочие сверхспособности, - принялся загибать пальцы Монов.
   - Тогда почему?
   - Что "почему"?
   - Сами знаете!
   - Ах, ты опять про это? Тут, я, конечно, могу заблуждаться, но если отбросить проблемы совместимости "мозга" искусственных персонажей с той базой данных, в виде которой ИскИн оцифровал вас, то есть предположение, для полной инаугурации и последующей победы, новой Тэе недостаёт очков веры.
   - Имеете ввиду, нескольких десятков верующих в меня душ?
   - Нескольких десятков, либо сотен. А может всего лишь штук.
   - Хм, в таком случае воздвижение Храма в мою честь должно решить этот вопрос, - задумчиво проговорила Тая. - Флорилена обещала уложиться в кратчайшие сроки.
   - Превосходно! Значит, осталось чуточку подождать, - обрадовался Гермилон. - В виртуале, сама знаешь, строители работают быстро!
   - А Лёха как же? - напомнила девушка.
   - Лёха? Ах-да, - тут же огорчился Денис Егорович. - Если Филадил - персонаж Алексея, погибнет, я проиграю ещё раньше.
  

--------------- прода от 11 декабря 2018 --------------

   Глава 72
   - У тебя фс-с-сё в порядке братетс-с-с? - поинтересовалась Белоссснежка.
   - В относительном, - кивнул Лёха, разминая затёкшие кисти и ехидно бросил Шаору: - Что, сволочь, съел?
   Тот пролепетал, ни к кому конкретно не обращаясь:
   - Ничего не понимаю. Что это за твари и как они сюда попали? Этого не может быть! Тут закрытая локация!
   - Ну, значит, не такая уж и закрытая, - усмехнулся Алексей и вновь посмотрел на даму с раздвоенным язычком: - Кстати, да, Бэль, может, всё-таки, объяснишь, как вы здесь очутились?
   Королева наагов указала на его предплечье, вернее на татуировку в виде кобры обвивающей чашу, и эльф сразу всё вспомнил.
   "Нет, дорогой Филадил, так просто ты от нас не отделаешься! Ты нас вон скольких сразу из беды выручил, а мы только разок пригодились. Поэтому, как минимум семикратно можешь требовать от нас возврата долга. Но и после в горе не оставим", - пообещала когда-то ему девушка-змея. - "Ведь ты часть нашей семьи. А мы своих не бросаем!"
   "Но как же теперь призывать вас, в случае надобности?", - спросил он тогда.
   И услышал в ответ:
   "Нет ничего проще! Мы явимся, как только капля твоей крови попадёт в этот кубок".
   И вот звёзды сошлись! Неумелая медсестра расковыряла дыру в руке пациента, кровь попала на "наколку", и бам. Сам того не подозревая, конкурирующий архимаг спровоцировал вызов подмоги для врага. ИскИну Ала-Арна, выходит, начхать на секреты-запреты, установленные какими-то программистишками? Любопытно. Коль он сгенерировал такую процедуру, значит, обязан держать своё цифровое слово. И сдержал!
   "Мужик! Уважаю!" - мысленно воздел большой палец в адрес ИИ светлый рыцарь.
   - Ха-ха-ха, - расхохотался рыцарь, обнимая спасительницу. - Да-да, крошка, я уже понял! Ещё раз спасибо огромное! Вы даже не представляете, как вовремя появились.
   - Что прикажеш-ш-шь нам с-с-с ними с-с-сделать? - прошипела Лёхиныха питомица, воспитанная им, можно сказать, с самого яичного возраста.
   Лёха с презрением оглядел подневольных. Те представляли жалкое зрелище. Девица-НПС валялась в обмороке. Шаор Третий сознание не потерял, но судя по луже под ним, кажется, напрудил в штаны от страха. "Забавно. Не знал, что такое возможно в игре", - сделал Лёха для себя очередное открытие. - "Хотя, будь я на его месте, не факт, что тоже бы не запачкал портки при виде сразу стольких коброобразных четырёхруких чудищ. А тем более с непривычки, да появившихся неожиданно". Шаор Четвёртый держался мужественнее. А Шаор Настоящий, судя по идиотской улыбке на лице, до сих пор пребывал в обескураженно-подавленном состоянии от резкой смены власти.
   - Полагаю, сперва их надо допросить, - чуть подумав, заключил светлый эльф.
   - П-ф, наивный. Держи карман шире! Так тебе всё и рассказали, - по-хамски хмыкнул маг-халдей.
   - Ну, на нет и суда нет, - пожал плечами Лёха, и, не особо церемонясь (а нечего ерепениться!), распорядился: - Этих троих кончать, а главаря всё же попробуем попытать.
   Ну а что? Всё равно Шаоровы шестёрки знают меньше хозяина. Девица-непись и подавно. Зато взбрыкнуть исподтишка способны все (тем более в такой тесноте): и зассанец, и маг, и кукла-терминатор, которая, вполне может статься, нарочно прикинулась шлангом. Хотя, что касается последней кандидатуры, то такую красоту портить немного жаль. Но ведь убийство будет понарошку - виртуальное. Поэтому и никаких угрызений совести.
   - Не-е-ет! - не своим голосом заорал внезапно очнувшийся архимаг. И застрочил, как из пулёмёта: - Остановитесь! Умоляю! Я архимаг Шаор! Клянусь, что никогда не причиню вреда Филадилу! И никому из вас! Лёша, пожалуйста, скажи им! Я всё расскажу! Раскрою секрет, касающийся твоей сестры Тинувиэль! Честно! Только пощадите их!!!
   В чём трудно упрекнуть змеиный народ, так это в замедленной реакции и излишней сентиментальности. Не успели из уст Филадила вырваться слова, как отсечённые головы покатились по полу.
   -Уп-с, - виновато промолвил Алексей, незаметно отфутболивая под стол чело мага и певицы.
   Но, как уже было сказано, реакция у наагов отменная. А потому последнему приспешнику злодея ужасно повезло. Расценив, что сведения, предоставленные архимагом могут быть полезны их общему другу, один из братьев Белоссснежки чуть помедлил и остановил свой кривой ятаган в миллиметре от шеи Шаора Третьего. Если бы оставалось чем, тот бы, наверняка, описался вторично.
   Шаор всё же заметил потери в своих рядах. Но, к удивлению Филадила, не особо расстроился.
   - Ничего страшного, - облегчённо вздохнул он. - Главное, хотя бы один жив остался.
   - Правда? - обрадовался и эльф. - Ну, тогда, внимательно вас слушаю. Выкладывайте ваш секрет.
   - Монов солгал! Тая не умерла от ожогов!
  
  

продолжение следует...

Яндекс-кошелёк для желающих угостить Музу шоколадкой410011384135865

  
  
  
  


РЕКЛАМА: популярное на LitNet.com  
  П.Працкевич "Кровь на погонах истории" (Антиутопия) | | Н.Самсонова "Запечатанное счастье" (Любовное фэнтези) | | А.Демьянов "Горизонты развития. Траппер" (ЛитРПГ) | | М.Эльденберт "Танцующая для дракона. Книга 3" (Любовное фэнтези) | | Р.Цуканов "Серый кукловод. Часть 2" (Антиутопия) | | М.Боталова "Беглянка в империи демонов" (Любовное фэнтези) | | В.Соколов "Мажор 4: Спецназ навсегда" (Боевик) | | К.Вэй "Мечты "сбываются"..." (Боевая фантастика) | | У.Михаил "Ездовой гном 4. Сила. Росланд Хай-Тэк" (ЛитРПГ) | | Р.Цуканов "Серый кукловод. Часть 1" (Киберпанк) | |

Хиты на
ProdaMan.ru Слепой Страж (книга 3). Нидейла НэльтеСуккуб в квадрате. Чередий ГалинаМои двенадцать увольнений. K A AАромат страсти. Кароль Елена / Эль СаннаТитул не помеха. Сезон 1. Olie-ИЗГНАННЫЕ. Сезон 1. Ульяна СоболеваВедьма и ее мужчины. Лариса ЧайкаПодари мне чешуйку. Гаврилова АннаВолчий лог. Сезон 1. Две судьбы. Делия РоссиБез чувств. Наталья ( Zzika)
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
И.Мартин "То,что делает меня" И.Шевченко "Осторожно,женское фэнтези!" С.Лысак "Характерник" Д.Смекалин "Лишний на Земле лишних" С.Давыдов "Один из Рода" В.Неклюдов "Дорогами миров" С.Бакшеев "Формула убийства" Т.Сотер "Птица в клетке" Б.Кригер "В бездне"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"