Кучеренко Владимир, Ольховская Инга: другие произведения.

Трудно быть мобом

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Реклама:
Новинки на КНИГОМАН!


  • Аннотация:
      


   прода от 11 августа 2017
   прода от 13 августа 2017
  
  

Владимир Кучеренко, Инга Ольховская

Трудно быть мобом

(ЧЕРНОВИК)

  
   ЧАСТЬ 1. Адъютант его эльфийского величества
   Глава 1
   До восхода солнца ещё около часа - рассвет только-только принялся серебрить верхушки деревьев, но я уже здесь - на дальнем краю полигона, в пяти километрах от Королевской Школы Мечников. Сегодня у меня что-то вроде выпускного экзамена. Проверка на профпригодность. Не терпится поскорее начать!
   Позади месяцы учёбы, изнурительных тренировок и вылазок в дикую орочью степь. В последней, кстати, мне даже довелось вступить в схватку с парочкой химер-бета-тестеров из конкурирующей группы.
   "Славное было рубилово!" - вспоминается мне стычка теперь. А тогда думал всё, капец! Причём не только виртуальному персонажу - славному светлому эльфу под ником Филадил, но и самой что ни на есть реальной жизни парня по имени Алексей. Если, конечно, позволительно называть жизнью состояние пребывания в глубокой коме, а парнем - уцелевшие после катастрофы останки молодого человека, помещённые внутрь напичканной медицинской аппаратурой крио-капсулы.
   Участие в проекте - единственный способ оплачивать дорогостоящее хранение моей искалеченной тушки и призрачная надежда на возможное исцеление, в отдалённом будущем. Проиграй я тогда и... о возможных последствиях даже думать не хочется. Равно, как и вспоминать тот пресловутый день, когда куратор сообщил о гибели второй участницы нашей команды. О смерти моей напарницы. Той, которую я знал с самого детства! Той, что стала мне больше, чем другом! Той, кого я называл своей сестрой! Вспоминать тот проклятый день, когда мне сказали, что больше никогда не увижу мою Тайку!
   Наши отцы служили в одном гарнизоне, одновременно ушли в отставку, на "гражданке" тоже поселились рядом. Подобно им, и мы с Таей вместе попали в аварию, синхронно очутились в Ала-Арне и сообща согласились превратиться в "подопытных кроликов", на которых учёные умы протестируют новейшую кибер-технологию "овердрайв".
   Однако "яйцеголовые" сволочи где-то облажались. Крупно облажались! Израненный и обожжённый организм девушки не выдержал нагрузки, и Таисии не стало. А я остался. Остался и будто осиротел без неё. Без её хрупкого, но, когда надо - надёжного плеча, без её добрых советов и каверзных шуточек, без её возмущённых тыканий локотком под рёбра, без её очаровательной улыбки.
   Часто виню себя в её смерти, ведь именно по моей инициативе мы потащились на ту злосчастную ролёвку. Тася тогда отнекивалась, как могла, придумывала десятки отговорок, чтобы не ехать - как чувствовала. А я, упрямец эдакий, неделю убеждал её. Убеждал, убеждал, убеждал... Пока не убедил. На свою и на её голову
   "В любом случае память о ней навсегда останется в истории Ала-Арна", - утешал потом меня Денис Егорович. - "Она ушла, но оставила после себя яркий след в виде целого вороха патентов на изобретения. Изобретения, которые преобразили, преображают и ещё долго будут преобразовывать это мир..."
   Монов много ещё чего говорил об "этой поразительно смышлёной девочке", об "этом луче света в тёмном царстве" и так далее. Но что толку? Вот если бы его красивые речи и позаимствованные из литературы эпитеты могли вернуть Таю к жизни, тогда да. Иначе - пустая болтовня.
   Настроение опять скатилось ниже плинтуса.
   "Так, стоп! Негоже раскисать, воин!" - одёрнул я себя. - "Тем более, сейчас, когда, необходимо собраться и быть предельно сконцентрированным! Сейчас, когда тебя ожидает финальное приключение в длинной цепочке заданий, связанных со Школой Мечников. Уникальных, между прочим, заданий. Доступных, исключительно персонажам, заслужившим высокую степень доверия жителей Великого Леса!"
   Кстати, вот уже и вход в квестовую локацию!
   Чем ближе час испытания, тем сильнее становится беспокойство. Затрудняюсь объяснить, с чем это связано. Как по мне, так вылазка в орочьи степи куда опаснее. А тут полигон, а не дикая местность. Так что всё должно быть под контролем.
   Но детектор неприятностей (тот, что пониже спины) почему-то упрямо считает, что я глубоко ошибаюсь.
   Может источником возникновения скверного предчувствия явились гости, прибывшие в школу глубокой ночью? Не знаю, кто такие, но охрана у господ серьёзная. Меня при выходе из лагеря три раза останавливали.
   Причём с виду товарищи - ничего особенного - эльфы, как эльфы. В лёгких, не стесняющих движения доспехах, с обычными луками и кинжалами. Единственное, чем выделяются их из толпы, так это холодными, пронзительными взглядами... Встретишься с ними глазами и бр-р-р, ощущения складываются такие, словно в прицел вражеского снайпера смотришь.
   Но, пожалуй, главная ненормальность, наводящая на подозрительные мысли, - это то, так их идентифицирует система. Интерфейс практически не отображает никакой информации об этих таинственных НИПах. Ни имён, ни уровней, ни количества ХП или МП. Лишь скудная зелёная надпись: "Эльфийский лучник" и всё.
   "Кто же эти ребятки? Может они из..."
   Додумать не успел. Стальной наконечник звонко дзинькнул о край щита и воткнулся в рядом стоящее дерево.
   От прилетевшей неведомо откуда стрелы меня спасла доведённая до автоматизма привычка обнажать оружие, едва выхожу из мирной зоны. А также хорошо прокачанное парирование с не самой последней ловкостью. Благодаря которым, я сперва кинулся в кусты, подражая представителям местной фауны и сливаясь с окружающей флорой, а уж потом процитировал своего папика, говорившего мне когда-то: "Лёшка, не бери дурного в голову! Не поминай чертей к ночи!".
  
   > Внимание! Завершающий этап испытания "Острое лезвие - твёрдая рука - горячее сердце - холодный ум" начался!
   Цель задания: за отведённый лимит времени (2ч 59 мин) миновать контрольные точки (не менее 4 из 6 возможных) и успешно выполнить выданные в них мини-поручения.
   Примечание. Миссия будет считаться проваленной, если в процессе её выполнения вы покинете территорию полигона, "погибнете" сами или позволите "умереть" опекаемому лицу.
   Условия досрочного прекращения квеста: не предусмотрено
   Награда: вариативно
  
   - Как начался? Почему начался? Когда начался? - возмутился я, впрочем, прекрасно осознавая причину. Уклоняясь от вражеского залпа, мой персонаж пересёк невидимую границу стартовой зоны и тем самым дал отмашку ИскИну.
   Нет, не то, чтобы я не готов, просто хотелось ещё чуточку в тишине и уединении спокойно помедитировать, настроиться. Специально ж ведь пораньше пришёл. А тут трах-бах, и уже включился таймер! Поставили, можно сказать, перед фактом
   Зато теперь примерно представляю, что чувствуют выброшенные за борт щенки. Скули - не скули, а надо как-то выплывать. И это ещё мне повезло, что просто так швырнули в приключение, а не как страдалицу Муму в мешке да с камнем на шее. Хотя, как знать, как знать. Если эти дятлы не прекратят методично долбить по ёлке, под которой прячусь, то так и пролежу всё три часа. В итоге, провалю квест, и тогда, действительно, хоть топиться иди.
   По идее, можно попытаться тихонько ретироваться в безопасное место. Я ведь всё-таки эльф, то бишь, умею ползать практически бесшумно, практически не тревожа стебельки растений. И даже в положении задом-наперёд! Но вся беда в том, что охотящиеся на меня подлецы тоже из остроухого племени, а, значит, супротив моего "практически" и у них имеется природный "инструмент". Кроме того, карта показывает, что отступать в направлении, совпадающем с текущим тылом моего альтер-эго, нельзя, поскольку я нахожусь аккурат на границе испытательной области, и, попятившись, существенно повышу риск пересечения оной запретной черты.
   Единственное, что радует, - пока Филадил внутри полигона, его невозможно убить. Волшебство данного района не позволит этого сделать. Недаром в описании задания слова "умереть" и "погибнуть" взяты в кавычки. На деле сие означает, что как только здоровье проходящего испытание героя просядет до критических двух процентов, система зафиксирует мнимую смерть, начислит положенный штраф, а затем телепортирует неудачника прямиком в лекарский шатёр лагеря для оказания экстренной медицинской помощи.
   Хм, вот только, предупреждая об этих нюансах, наставники подразумевали, что телесные повреждения нам будут наносить специальные монстры, коих загодя отловили на воле для данного мероприятия, либо вывели в питомнике. А вот по поводу того, как эта процедура отработает в случае вооружённого конфликта с совершенно посторонними НИПами, или при несоблюдении соискателями инструкций охраны труда (например, в случае падения курсанта по неосторожности с макушки баобаба), ни словечка сказано не было.
   Интересно, а сколько вообще этих козлов? Двое? Трое? И откуда именно они стреляют? Я приподнял голову, чтобы провести рекогносцировку. Но не успел шелохнуться, как в миллиметре от левого виска рассёк воздух, насаженный на тонкое оперённое древко железный наконечник, унося с собою в листву и мой недавний интерес.
   - Что ж, сами напросились! - зло процедил я сквозь стиснутые челюсти, стягивая с плеча арбалет собственного изобретения, наощупь отключая предохранительный механизм и выбирая режим скорострельности.
   Поскольку вслед за этим моим шуршанием, волосы на затылке всколыхнулись от ветерка, созданного уже сразу тремя метательными снарядами (кошмар, шквальный огонь прямо-таки!), то и палить в негодяев пришлось вслепую.
   - Цик-цик-цик-цик, щёлк-щёлк-щёлк-щёлк, пыс-пыс-пыс-пыс, вжик-вжик-вжик-вжик, шух-шух-шух-шух, - заклацала, защёлкала, зашипела, зажужжала пружинно-рычажно-пневмоконструкция, высвобождая из барабана дождавшийся своего "звёздного часа" десант стальных болтов. Поправка: шквальный огонь - это то, что происходило в данный момент!
   "Кстати, заодно и выясню, стоит модификация системы наведения тех двух с половиной тысяч золотых, что заломили чародеи за установку "магического тепловизора" или нет", - зажмурившись от напряжения и давя на гашетку, думал я.
   Несколько испуганно-изумлённых восклицаний с примесью ругани и воплей от полученной боли, раздавшиеся друг за другом, явились красноречивым доказательством того, что деньги уплачены не зря!
   Как только кончились заряды в первой обойме, я быстрым боковым перекатом переместился за соседнее дерево, слитным натренированным движением отцепил опустошённый магазин, пристегнул запасной - повышенной вместимости, и лишь потом позволил себе высунуть нос.
   Огляделся. Прислушался. Принюхался. Вроде бы никого.
   На всякий пожарный выждал ещё пару минут. По-прежнему тишина.
   - Что, дружище, неужто всех наповал? - уважительно шепнул я арбалету. Тот, согревая теплом пальцы создателя, гордо промолчал. - Но, может, затаились? Как бы выяснить наверняка?
   В качестве отвлекающего манёвра подобрал и отбросил в сторонку порожный барабан. Снова никакой реакции.
   Хорошо, допустим, поверил. Однако любопытно, что на сей счёт поведает система? Порывшись в логах боевого чата, я, и впрямь, обнаружил кое-что занятное:
   > Филадил нанёс 624 единицы повреждений Загонщику N1! Загонщик N1 временно обезврежен!
   > Получено 5 минут добавочного времени!
   ...
   > Филадил нанёс 581 единицу повреждений Загонщику N9! Загонщик N9 временно обезврежен!
   > Получено 5 минут добавочного времени!
   ...
   > Филадил нанёс 740 единиц повреждений Загонщику N2! Загонщик N2 временно обезврежен!
   > Получено 5 минут добавочного времени!
   > До окончания испытания осталось 3ч 11мин.
   Так-так-так. Ну и какие в связи с этим напрашиваются выводы?
   Во-первых, лучники эти - отнюдь не посторонние. И их основная роль, насколько я понимаю, - роль кнута, подстёгивающего квестующихся к активным действиям. Плюс направление нас на путь истинный, в случае отклонения от маршрута.
   Во-вторых, этих НИПов тоже нельзя убить. Зато можно временно обезвредить, ежели будут сильно раздражать, и получить при этом бонусы.
   В-третьих, существуют ещё как минимум шесть Загонщиков (если ИскИн ничего не напутал с нумерацией), в которых я ни разу не попал. Но, правда, и они по отношению ко мне никакой агрессии не проявили. Что в свою очередь сигнализирует либо об отсутствии их в данной части локации, либо об их пониженной меткости, либо об их же повышенной коварности. Однако я всё же склонен предполагать первый вариант, потому что даже при неидеальной системе наведения арбалета, хотя бы один из сотни самонаводящихся болтов, да должен был задеть кого-то из недостающих "пастухов". А посему лучше не тянуть кота за хвост, а бежать уже к первой контрольной точке.
   Если взглянуть на схему расположения этих самых контрольных точек и соединить их линиями, то получится меч. Где началом пути является навершие, расстояние между ним и следующим пунктом образует эфес, координаты выдачи третьего и четвёртого подзаданий находятся по краям крестовины, пятая позиция расположена в центре полосы клинка, а шестая на острие.
   По идее преодолевать их позволено в любой последовательности, но всё же, желательно идти по порядку, так как полигон большой, а времени на то, чтобы мыкаться туда-сюда, маловато.
   "Навершие" представляло собой тренировочную площадку, огороженную четырьмя вбитыми в песок кольями. Чтобы получить зачёт за прохождение данного этапа мне належит выиграть рыцарский мини-турнир, одолев соперников, сражающихся кинжалами, топором и палицей. Доказать, так сказать, в чём преимущество меча (холодного оружия, избранного мною в качестве основного) над другими инструментами для убийства. Или вернее, показать, что моё владение пушкой превосходит их умение обращаться со своими предметами.
   Положительным моментом в данной ситуации является то, что в качестве оппонентов выступают курсанты младших курсов. Вихаил, Колиэль и Олиол. Знаю их, довольно перспективные ребята, но всё же имеют недостаточно опыта, чтобы тягаться со мной. А минус состоит в том, что биться Филадил должен не с каждым поочерёдно, а со всеми сразу.
   Таким образом, окрестив предстоящую сечу рыцарским турниром, я погорячился. Тут больше подходит название "гладиаторский бой".
   Зато, в качестве дополнительного стимулирующего фактора, который обязан положительно повлиять на мой настрой, выступает то, что судить соревнование подрядили нашего горячо "любимого" эйра Бикаэля. Того самого сотника по прозвищу Мамаша, что способен одним лишь взглядом заставить обделаться не только новобранцев, но даже кое-кого из офицеров старшего звена. Чему, кстати, я не единожды был невольным свидетелем.
   Вот и сейчас, не тратя лишнюю энергию на слова, "старшина" поднял мозолистую ладонь вверх, свирепо зыркнул на нас и дал отмашку.
   Парни, как их учили, первым делом попытались взять меня в кольцо. Мне же это было невыгодно. И потому, чтобы видеть всех троих, я быстренько отступил в угол импровизированного ринга. Теперь они не смогут, не мешая друг другу, напасть.
   Щуплый небольшого роста Вихаил ловко жонглирует ножами. Среднего роста и телосложения Колинэль перекидывает с руки на руку хорошо сбалансированную "мечту дровосека". Плотно сбитый великан Олиол крепко сжимает железную дубину с шипастым набалдашником. Ну а я, прикрывшись щитом и выставив вперёд меч, спокойно жду, кто из них нападёт первым. Им прекрасно известно, на что способен условный враг, потому долго не решаются, боятся. И правильно!
   Что ж, хоть мне и есть куда спешить, но тоже чуть-чуть повременю. Совсем-совсем чуть-чуть, - ровно до того момента, как Бикаэль рявкнет: "А атаку, смрадные куски гоблинского помёта!" или что-то подобное. По расчётам это должно произойти через пять секунд. Через четыре, три, две, одну...
   Командир ещё только открыл перекошенный в ярости рот, а мой вздёрнутый вверх носок выставленной вперёд ноги уже поддел горсть песка и метнул её глаза Олиола, левая рука направила щит туда, куда Вихаил только спустя миг швырнёт один из кинжалов, а правая поставила блок под топор Колинэля, пребывающий пока что в начале вероятной траектории.
   Всё произошло так быстро и обескураживающе, что Мамаша издал что-то напоминающее высокочастотную смесь мяуканья и кряканья. И это сыграло даже больше в мою пользу нежели, если бы он гаркнул в наш адрес какую-нибудь заковыристую гадость. Ожидавшие от начальника чего угодно, но только не подобных нот, удивлённые эльфы инстинктивно повернули глупые головы на звук. И этой заминки мне с хватило, чтобы довершить начатое: нокаутировать Вихаила ударом щита по зубам, подправить замах ослеплённого Олиола так, чтобы его палица огрела товарища с топором по шлему, после чего самого здоровяка вытолкнуть за пределы арены, а рухнувшему на колени Колиэлю поднести острозаточенное лезвие к кадыку и чиркнуть по горлу, отправляя, тем самым, нерасторопного воина лекарский шатёр.
   >Поздравляем! Контрольная точка N1 успешно пройдена! Продолжайте в том же духе! До конца испытания "Острое лезвие - твёрдая рука - горячее сердце - холодный ум" осталось 2ч 58 мин.
  
   Глава 2
   Лесная тропка, извилистая, но достаточно широкая, чтобы по ней передвигаться лёгкой трусцой и не беспокоится о том, как бы встречные ветки не нахлестали лицо, километра через полтора вывела меня на открытое пространство.
   ИскИн маркировал это место Старой Фермой. Глаза же определяли открывшийся перед ними художественный беспорядок, как Свежие Развалины.
   Чисто символические стены бутафорского дома и пригороженных к нему сараюшек, вперемешку с различной крестьянской утварью, от ложек и плошек до горшков и бочек, возвышались бесформенной в центре поляны. Наверху этого "великолепия" стояла испуганная человеческая девушка Марта с вилами наперевес и периодически совершала героические выпады в сторону подбирающихся к ней монстриков размером с собаку, но похожих на помесь грызунов и рептилий и спихивала их вниз. Иногда ей это не удавалось, и мыщерицы (как идентифицировала их система) нанизывались на оружие. Тогда Марта визжала (даже громче своих жертв), параллельно с этим делая брезгливую гримасу и потешно дёргаясь при попытках стряхнуть с вил кровоточащих чудищ.
   Груда стройматериалов чуть поодаль обозначалась, как бывший загон для скота. Но там, помимо дохлой коровы, роящихся вокруг неё зелёных мух, ничего интересного не наблюдалось.
   Завершал инсталляцию лохматый труп тролля, с аппетитом уплетаемый мелкими зубастыми мобами-падальщиками типа Крумлин Обыкновенный.
   С последними, должен отметить, мне уже доводилось как-то встречаться. Ничего так, милые создания. Особенно когда спят зубами к стенке. Ну а если серьёзно, если проводить аналогию с земными обитателями (вернее с существами из земных мультфильмов), то моб этот чем-то смахивает на Чебурашку. Только с ушами не круглыми, а заострёнными, расцветкой как у Крошки Енота, коготками как у пантеры Багиры и клыками как у Крокодила Гены.
   Впрочем, по умолчанию, Крумлины Обыкновенные - пассивные создания. Если их сейчас не тревожить, то и они спокойно выполнят роль санитаров леса и уберутся восвояси. Ещё эти ребята очень дружные. Как мушкетёры. В том контексте, что ежели обидишь одного, то будешь извиняться перед всей гвардией.
   Не нужно иметь семь пядей во лбу, чтобы понять, какой именно следующий шаг ожидается от меня по сценарию. Однако прежде чем его сделать, я по какой-то непонятной даже мне причине, с минуту стоял в нерешительности, словно перебирая варианты, кому и чем здесь можно помочь: девице отбиться от мыщериц, Крумлинам Обыкновенным захомячить тролля или же зелёным мухам отложить личинки в мёртвую бурёнку.
   - Э-э-эй, герой, я тут! - с оттенком облегчения и радости завопила Марта, заметив стоящего истуканом меня и, тем самым, как бы дала намёк касательно того, в каком же направлении я должен двигаться дальше.
   Но я опять, вместо того чтобы немедленно ринуться на выручку, как дурак помахал ладонью и, не сдвинувшись с места, крикнул в ответ:
   - Ага, вижу! Привет!
   Девушку такая нестандартная для героев реакция явно обескуражила, но лишь слегка, ибо наседающие монстры не позволяли долго изумляться. Отвлёкшись для того, чтобы сковырнуть вниз сразу пару мобов вилами, а одного отфутболить ногой, Марта пропыхтела:
   - Так может, спасёшь меня? А, храбрец?
   И, клянусь, на сей раз в её обращение прозвучало такие нотки, какие могли бы быть у слова "тупица".
   Хм, действительно, чего это я торможу?
   - Да-да, конечно, сейчас! - спохватился я, и решительно вынув из ножен меч, побежал, наконец, сражаться с варанами в мышиных шкурах.
   Судя по валяющимся трупикам, на момент начала потасовки мыщериц было около двадцати, благодаря стараниям фермерши, теперь их осталось не более дюжины, но я намеревался сократить это число до нуля.
   Однако твари оказались на удивление проворными! Просто поразительно, как только Марте удаётся так ловко по ним попадать? За несколько минут боя мой персонаж взмок, как суслик, которого выливали из норы, но с трудом управился с одной (да и та, по-моему, случайно подвернулась под удар), тогда как девушка наколола аж троих! Вот уж поистине: "Не бойся ножа, а бойся вилки: один удар - четыре дырки!".
   Даже чуточку стыдно стало. Что мне всему такому шустрому и опасному бойцу, без нескольких часов выпускнику прославленной не весь Ала-Арн Школы Королевских Мечников, светлому эльфу утирает нос какая-то человечка! Которая даже не воительница, а обычная деревенская девка! Позор!
   "Нет, не позор. Скорее плохо усвоенный урок", - не согласился бы наш наставник по стратегии и тактике достопочтенный эйр Клигард. А следом мудрец непременно бы дополнил: - "Плохой ученик старается оправдать свою ошибку, хороший - её исправить". А ещё обязательно намекнул бы, что если кому-то неясно самому, что именно он делает не так, то нет ничего зазорного в том, чтобы перенять опыт более успешного товарища.
   Вбитая в голову эйром Клигардом наука дали плоды, едва я отрёкся от гордыни и понаблюдал за Мартой уже не как за соперником, а как за примером для подражания. Хитрость представительницы расы, обладающей более медленной скорости реакции, нежели у детей леса, оказалась настолько прозрачной, что мне снова пришлось почувствовать себя осрамлённым. Девушка просто била на опережение! Точнее начинала удар по обычной траектории, метясь непосредственно туда, где мыше-ящерица сидела в данный момент, а потом резко выворачивала кисти и направляла вилы во вроде бы пустое место, но как раз туда, где спустя полмгновения оказывался вспугнутый моб.
   Переняв её тактику, я без труда проткнул пятерых мохнатых варанов (молодая же фермерша за это время только двоих!). Аж не верится, что пару минут назад считал этих глупых тварей с просчитываемым на ход вперёд поведением, чуть ли не эталоном ловкости.
   С последней зверюгой, всё-таки пришлось повозиться. Не знаю, то ли оттого что Филадил мой подустал, то ли она тоже училась на ошибках других. Прикончившая своих мыщериц и присоединившаяся ко мне "непись" из рода людей тоже вымоталась и мало повлияла на ситуацию. Враг ни в какую не горел желанием умирать и потому проявлял чудеса акробатики.
   Оп-ля! Но вот, наконец, везение моба оставило, и он попал под клинок сплетающихся лоз, точнее под воздействие встроенного в оружие волшебства! Но не успели мы с Мартой обменяться обрадованными взглядами, как подлая скотина отбросила обвитый магическими побегами хвост и была такова.
   - Ах, ты, сволочь! - воскликнул я в сердцах и зло пнул потерянный мобом орган.
   И только после того, как поддетый носком сапога и ещё судорожно трепыхающийся хвост взмыл вверх, я сообразил, что летит он... прямиком в центр аппетитно чавкающих падальщиков!
   "Ёжкин кот!" - первая мысль, что посетила мою голову, была пессимистичной.
   "Без паники! Вдруг ещё обойдётся, и обрубок никого не зацепит?" - с надеждой подумалось потом.
   Но когда, спустя секунду серый "снаряд" угодил по хребту уплетающего говядинку вожака (хотя, может не вожака, просто этот самый крупный и самый гривастый) и Чебуратор, подняв недобрый взгляд, разинул окровавленную пасть и угрожающе зашипел, мне стало ясно, что лёгким испугом уже не отделаться.
   Марта испугано пискнула и уцепилась за мой рукав, когда полсотни падальщиков, повинуясь кличу главаря, оставили пиршество и ринулись на нас.
   - Беги! - отрывисто приказал я девушке.
   - А как же ты? - насупилась та, она явно не желала оставлять меня в беде.
   - А я их задержу! - храбро заявил я, стараясь не думать о том, что хоть ТТХ ушастиков и уступают нашим недавним противникам, но на стороне Крумлинов численное преимущество. К тому же у этих менее габаритных по сравнению с мыщерицами мобов более мощные челюсти и острые, как у пираний зубы, позволяющие не только пережёвывать кости, но грызть сталь. А ещё они вступают в бой со свежими силами, а мой персонаж заметно выдохся.
   - Но...
   - Не волнуйся, мне тоже нравится жить. Обещаю, как только найдёшь подходящее дерево и влезешь на него, я присоединюсь к тебе. Всё, скорее!
   Фермерша не заставила себя больше ждать. Звук её стремительно удаляющихся шагов стих прежде, чем прицел поймал первого "Чебурашку".
   Не ведаю, по какой причине, но прежде чем выстрелить, глаза мои скосились в боевой чат. Отсутствие в нём записи: "Филадил нанёс ХХ единиц повреждений Крумлину Обыкновенному!" заставило ещё немного помедлить. И это, в свою очередь, уберегло меня, если не от лютой смерти, то, по крайней мере, от затяжного сражения, тяжёлых ранений и от траты драгоценного времени, как на сам ненужный бой, так и на восстановление после него.
   Очевидно, главарь падальщиков расценил прилетевший хвост, не за акт агрессии, а напротив, воспринял его за лакомый кусочек, брошенный щедрым хозяином своей любимой собаке. О чём Крумлин не преминул сообщить стае. Ну а то, что на языке этих существ фраза "Эй, ребята, пойдём-ка со мной, там столько вкусненького!" звучит, как воздух, вырывающийся из прохудившегося шланга, присоединённого к компрессору высокого давления, они не виноваты, такими их породили гейм-дизайнеры.
   Да, судя по тому, с какой жадностью ушастики набросились на трупы мыщериц, те для них являются редким деликатесом. Не то, что какая-то обыденная говядина.
   Подождав ещё с минуту, и убедившись, что свора падальщиков занята трапезой, и на меня никто из них не реагирует, за исключением малыша, пристроившегося слизывать кровь с моих сапог, я обернулся.
   Марта сидела в ветвях молодого, но раскидистого дуба. Почти на самой макушке! С вилами наперевес! Если бы подол её не задрался выше допустимых рамками приличия границ, и не обнажил довольно стройные ноги, то несведущий поэт мог бы принять её за русалку. Девушка напряжённо следила за происходящим и не замечала срама, пока я не прокричал:
   - Всё в порядке! Они нас не тронут!
   Лишь после этого фермерша расслабилась и обнаружила свои непристойно выставленные на обозрения загорелые коленки. Она стыдливо поправила юбку, сбросила своё грозное оружие (сельскохозяйственный инвентарь со звоном встретила утоптанная почва в трёх метрах от ствола, но так как соприкосновение с твердью случилось под неудобным углом, то инструмент и не вонзился толком, и не упал, застряв в некоем промежуточном состоянии), а потом, закусив губу, и сама осторожно поползла к земле.
   Однако для женщин правила лазанья по деревьям таковы, что либо карабкайся, либо прикрывай прелести. Не удивительно, что на середине спуска она оступилась, и ухнула вниз. Всё старания несчастной пошли прахом, когда длинная юбка сначала раздулась парашютом, а потом и вовсе вывернулась наизнанку, предательски демонстрируя мне, уже стоящему и подножия дуба, не только упругий животик хозяйки, но и то, что у неё да как, вплоть до подмышек.
   Натужно крякнув, я принял на руки визжащую лётчицу. Затем, накрыв мою голову, опустился её пышный цветастый подол. А в самом конце нас ещё и припорошило шелестящей листвой.
   Повисла неловкая пауза.
   Потом система оповестила:
   >Поздравляем! Контрольная точка N2 успешно пройдена! Продолжайте в том же духе! До конца испытания "Острое лезвие - твёрдая рука - горячее сердце - холодный ум" осталось 2ч 24 мин.
   А следом и Марта разразилась благодарностями.
   - Ох, спасибо! Спасибо тебе огромное! Страшно представить, что случилось бы, если бы не ты. Даже не знаю, как мне тебя отблагодарить.
   - Не заморачивайся. Я уже итак получил больше, чем ожидал, - ответил я её пупку.
   - Ой, прости, мил человек, - девушка спешно стянула с моего лица и плеч нижнюю часть своего наряда. На её покрывшихся румянцем щёчках образовались симпатичные ямочки.
   - Ничего, мне было даже приятно, - отозвался я, подкорректировав её обращение: - Только я не человек.
   Девушка смущённо улыбнулась и раскраснелась ещё больше. Но лукавых очей не отводила и покидать мужские объятия не спешила.
   А мне вдруг, от последней произнесённой фразы стало совсем не до смеха и не до флирта.
   "Только я не человек!" - фраза вылетела из уст машинально. Но она показывает, до такой степени проклятая игра поглотила меня. Ведь почти забыл, кто я есть на самом деле. Всерьёз считаю себя частью этого виртуального мира, эльфом по имени Филадил. И это ужасно.
   Вдобавок ко всему я осознал, чем объясняется та моя заторможенность в самом начале, когда заметил Марту. Просто я так давно не видел людей, что смотрел на неё, как на редкий музейный экспонат. На её незаострённые ушки, на её округлую, по сравнению с худощавыми эльфийками, фигуру, на её не столь вызывающе-аристократичные, нежели у большинства скуластых обитателей Светлолесья, черты лица, на её менее миндалевидные глаза...
   Как ни прискорбно признавать, то я и впрямь УЖЕ не человек!
   Моё расстроенное лицо вернуло и замечтавшуюся девушку к реальности.
   "К реальности" - ха-ха, какой замечательный каламбур!" - едко подумал я про себя.
   - Отец! Его надо спасти! Тролли утянули его! И овец! - внезапно вспомнила та, которую именуют в честь первого весеннего месяца такой близкой и далёкой от меня планеты.
   ИскИн, давно ждавший этого момента, любезно довёл до моего сведения текст "камня на распутье":
   > Внимание! Доступны три новых задания в рамках завершающего этапа испытания "Острое лезвие - твёрдая рука - горячее сердце - холодный ум":
   1. Отыщите и вызволите из плена крестьянина Джима (Подсказка: место, где предположительно может находиться узник - контрольная точка N3);
   2. Отбейте у разбойников, разоривших Старую Ферму, отару питомцев - не менее 50 штук (Подсказка: место, где предположительно может находиться животные - контрольная точка N4);
   3. Сопроводите хромую девушку Марту в безопасное место (Подсказка: контрольная точка N6) или не позвольте ей погибнуть до истечения отведённого на испытание лимита времени.
   Озвучившая просьбу и по-прежнему сидящая у меня на руках дочка фермера, не найдя в зрачках героя-избавителя полагающегося к текущей ситуации отблеска здорового энтузиазма, тихонько уточнила:
   - Так ты поможешь, о, доблестный воин?
   - Конечно, - кивнул я. - Только прежде ответь на три вопроса.
   - На каких? - вздёрнула любопытный носик новая знакомая.
   - Твоего отца зовут Джим? - поинтересовался я.
   - Верно! - с улыбкой подтвердила девушка и тут же предположила: - Вы с ним знакомы?
   - Нет, - отрезал я. Затем тоном строгого экзаменатора задал следующий вопрос: - На этой ферме что, действительно, содержалось больше пятидесяти овец?
   - Ага! Пятьдесят шесть! - не смотря на мою напускную холодность, Марта отвечала всё с тем же добродушием. - Ой, а как ты это определил?
   - Третий вопрос. Что у тебя с ногой или ногами?
   - В каком смысле? - на девичьем личике проявилась озадаченность.
   - Я что-то не заметил твоей хромоты, - сухо пояснил я.
   - Так я и не хромаю! - с недоумением отозвалась собеседница.
   - И даже ничего нигде не болит? - сурово сдвинул я брови.
   - Вроде нет, - пожала плечами фермерша.
   - Так "вроде нет" или точно?
   - Точно! - заверила Марта.
   - Хм, странно, - задумчиво изрёк я.
   Девушка на некоторое время прислушалась к собственным ощущениям, потом извиняющимся голоском добавила:
   - Нет, ну есть, конечно, пара ссадин, но ерундовых. На локте кожа лопнула, на боку царапина, да вот тут...
   Она принялась крутиться, пытаясь показать мне повреждённые участки тела. Потом прекратила ёрзанье и, зардевшись, промолвила:
   - Кстати, тебе не кажется, что уже можно поставить меня?
   - Ну да, пора, - спохватился и я, отпуская её.
   Но как только ступни человечки коснулись земли, та вскрикнула от пронзившей её острой боли и, неуклюже всплеснув руками, опять уцепилась за меня.
   - Что? Что? Что? - забеспокоился я, подхватив девушку.
   Разом побледневшая и обомлевшая Марта, плотно сжав губы и, перетерпев приступ, воззрилась на меня новым интересом:
   - Ты что ведун?
   - В каком смысле? - настала моя очередь произносить эту реплику.
   - Как узнал раньше меня?
   - О чём узнал? - всё ещё не соображая о чём речь, заморгал я.
   - О вывихе! Кажется, я подвернула лодыжку. Там, на дереве, - для наглядности говорившая подняла указательный палец вверх. - Наверное, потому и сорвалась.
   - А-а, ну, есть немного, - скромно "признался" я. Не объяснять же глупышке про компьютеризированный интерфейс и искусственный интеллект? Да плюс смотрит на меня с такой наивностью и такой верой в чудеса, что грех не солгать. - В нашем роду много было предсказателей, и мне кое-что досталось по наследству.
   - А ещё что-нибудь можешь предугадать? - чуть ли не с благоговейным трепетом попросила Марта, приняв шутку об источнике моей осведомлённости за чистую монету.
   - Вообще-то это не мой профиль. Но, например, где искать твоего отца и украденных животных, мне уже известно! - продолжал я ломать комедию. Хотя ещё неясно, кто перед кем разыгрывает представление. Ибо, судя по всему, эта человечка, как и её папаша - не настоящие фермеры, и сомневаюсь, что родственники, а всего-навсего нанятые для квеста актёры.
   - Здорово! И ты поможешь мне их найти?
   - Ну, я же уже сказал, что помогу, - напомнил я уже без толики раздражения по отношению к этой особе. Видимо её оптимизм заразный.
   - Спасибо! Разреши я тебя поцелую?
   - Что-о?! - жалко, не сделал скриншот своей физиономии в этот момент, забавное, наверное, было зрелище.
   - Ой, ничего. Вырвалось нечаянно, - потупилась девица, однако тут же прильнула и впилась в меня жаркими губами.
   - Стоп, барышня, не много ли вы себе позволяете? - возмутился я, когда проказница снова позволила мне дышать, вопреки тому, что акт был мне приятен.
   - Извини, не смогла удержаться. Просто ты такой смелый. И добрый. И красивый.
   - К-хм, ладно, это тоже мною предвиделось. Но больше не делай так, у меня невеста есть, - нахмурился я, будучи абсолютно уверенным, что сволочные преподаватели нарочно подговорили бесстыжую.
   - Невеста?
   "Тю, ревнует что ли?" - мысленно усмехнулся я и тут же, совершенно не задумываясь, подлил масла в огонь:
   - Да, и её зовут Виталиэль!
   Ляпнул и сам поразился. Это что ещё за очередной сюрприз, бесконтрольно вырвавлся из подсознания? Неужели я только что посвятил кого-то постороннего в то, в чём вот уже на протяжении месяца не решаюсь признаться даже себе? Монов, гад, что ты с нами делаешь? Встречу - убью!
   - Хорошо, прости ещё раз, больше это не повторится, - пообещала Марта.
   - Договорились, - буркнул я и озадаченно посмотрел на её распухшую лодыжку. - Итак, сама идти сможешь?
   Интересно, эта травма тоже запланирована по сценарию или умная система уже по ходу действия сымпровизировала, указав в описании подзадач, что крестьянка хромая? Но тогда почему дополнительных минут не дала?
   Девушка сделала пару неуверенных шажков, для подстраховки я придерживал её за кисть и талию, и разочарованно сообщила:
   - Больно.
   - Блин! Но не нести же теперь, в самом деле, её на плечах? - вырвалось из меня практически беззвучное ругательство. - Времени же в обрез!
   - Прости, не расслышала, что ты сказал?
   - Я говорю, а если наложить тугую повязку?
   - Не знаю. Надо попробовать, - пожала плечами Джимовна, нагнулась и... опять задрала юбку!
   - Ты что творишь?! - воскликнул я.
   - Ну... хотела оторвать полоску такни... для повязки, - разъяснили мне.
   - А-а. Не надо! Лучше я найду что-нибудь более подходящее в развалинах, вон там тряпья сколько, - предложил я.
   - Как скажешь, - покорно согласилась фермерская дочка.
   - Жди здесь! - велел я, хотя в этом не было особой нужды, она итак уселась на траву, но видимо сказал это, дабы больше утвердиться в её глазах, как лидер.
   Сделал решительный шаг. Другой. Третий. А потом полу-пискнул, полу-захрипел полу-кукарекнул, как юный петушок с непрорезавшимся голоском и, схватившись за пах, упал на землю. Долбанные вилы! И долбанные разработчики с их маниакальным стремлением приблизить оцифрованные ощущения к реальным!
   - Блин! Но не нести же теперь, в самом деле, его на плечах? Времени же в обрез! - не удержалась от смешка не такая уж и глухая Марта.
  
   Глава 3
   Я прекрасно осознаю, что синица в рукаве предпочтительнее журавля в небе. А также то, что вероятность успешного освобождения фермера Джима выше, чем шанс вырвать из лап голодных троллей полсотни овец. Да и для Марты миссия по спасению отца имеет больший приоритет.
   Однако, пока мы перебинтовывались, вновь нарисовались Загонщики, которые ни в какую не желали нас пускать никуда, кроме контрольной точки N4. Причём наученные горьким опытом лучники теперь заняли более грамотные и менее опасные для себя позиции, вследствие чего, стало невыгодно огрызаться в их сторону арбалетом. Нет, я, конечно, попытался ответить, но только зря болты потратил.
   Причём они не целили в меня или мою подопечную, а лишь припугивали. Хотя, может быть, прошлый раз тоже так было, просто я тогда с перепугу недопонял и всех перестрелял. Когда кто-то из нас пытался похромать не туда, куда требовалось, незамедлительно прилетала стрела и втыкалась в полушаге, не дальше, от нарушителя. Тем самым подлецы показывали, что уж чего-чего, а меткости им не занимать.
   После пятого или шестого наконечника, чуть не пробившего мне подошву, я изобразил "хенде хох" и недовольно прокричал:
   - Может, хватит уже? Так ведь не честно!
   На ответную реакцию особо не надеялся, но, к счастью, НИПы пошли на контакт.
   - А война вообще нечестная штука! - с ехидцей донеслось из чаши.
   - У нас не настоящая война, а лишь её имитация, - напомнил я.
   - Так и мы не взаправду убьём тебя, - ухмыльнулся уже другой голос и совершенно с другой стороны.
   - По правилам испытаний вас тут быть не должно! - сообщил я.
   - Правила изменились, парень, - объявил третий Загонщик.
   - Интересно, кем и когда? - не поверил я.
   - Наше присутствие здесь утвердили буквально нынешней ночью, а кто - для тебя сейчас неважно.
   - Допустим, - сделал вид, что смирился. - Но тогда почему вы ограничиваете мою свободу выбора? Я, например, хочу сперва освободить её отца, - указал на Марту, - затем сопроводить их безопасное место, а уж потом заняться скотом.
   - А я, например, желаю побаловаться с королевой дроу! - разоткровенничался второй, после чего, судя по количеству раздавшихся смешков, выдал своё наличие и четвёртый лукарь. Но торопиться и переходить к активным действиям не стоит, не факт, что в кустах не прячется пятый. А то и шестой с седьмым. - Да вот только нету у тёмных королевы!
   - Сильно сомневаюсь, что подобные выходки тоже кто-то узаконил, - возмутился я.
   - Неужто? Я что пропустил указ его величества, запрещающий делиться с окружающими заветной мечтой? - продолжал веселить товарищей эльф, а меня поражать обширностью и разветвлённостью диалоговой базы, к которой обращались его вербальные процедуры.
   - Я имею ввиду совсем другое. То, что вы мешаете мне выполнять задания в произвольном порядке, - раздражённо произнёс я.
   - Ах, это. Что ж, признаёмся, палки в колёса вставляем нарочно, - вновь заговорил первый стрелок уже с более близкого расстояния. Блин, всё-таки они перемещаются! Жаль. - Но не подумай, что делаем это только из вредности. Ещё это наша маленькая месть.
   - За что?! - удивился я.
   - А сам не догадываешься?
   - За мою скорострельную поделку, что ли?
   - За неё самую. Не сдаётся ли тебе, что на испытании мечника эта вещица лишняя? - не без упрёка прозвучало совсем над ухом.
   - Эйр Бикаэль разрешил мне её использовать. Он сказал: "На войне все средства хороши!", - попытался я оправдать применение читерской штуковины.
   - Вот, видишь, то война - то не война. Сам себе противоречишь! - уличили меня в отсутствии логики.
   - Ладно, всё понял и прошу прощения, - покаялся я. - Теперь можно пройти, куда нам надо?
   - Нет.
   - Но, почему? Это же произвол!
   - Ты не искренне извинился, - обиделся собеседник.
   - Проклятье! А как нужно? На колени встать?
   - Это чересчур много. А вот, мм... мм... - задумчиво замычал, не соображу кто из за очередного глюка системы (в отличие от нашей предыдущей встречи, на сей раз, пока Фил не засвидетельствует их ники органами зрения, в чате, напротив реплик ИскИн пишет одинаковое - "неизвестный персонаж").
   - Говори уж, не стесняйся! - поторопил я, ибо время - не резиновое.
   - Думаю, что для того чтобы мирно разойтись достаточно будет того, что подаришь нам свой арбалет и меч, - наконец закончил фразу, кажется четвёртый Загонщик. Чёрт, да кто у них за главного? Впрочем, уже не важно.
   - Издеваетесь? А как я дальше буду сражаться? Давайте хотя бы клинок на щит обменяем? - принялся я торговаться.
   - Хорошо, меч забирай, но оставляй стреломёт, щит и девку! За неимением королевы дроу и она сойдёт! - согласился второй. Ничегошеньки себе, в какое русло завернула беседу его управляющая подпрограмма!
   Глаза Марты испуганно и, что самое любопытное, неподдельно расширились. Девушка с немой мольбой посмотрела на меня, будто ей и в самом деле грозили обещанные перспективы. Или грозили? Лично я уже не дам стопроцентной гарантии, что ушастые молодчики с переключёнными в рабочее состояние триггерами озабоченности блефуют.
   - Нет, человечку не отдам! Согласно заданию мне поручено оберегать её жизнь! - нахмурился я.
   - Дык, а кто утверждает, что её здоровью будет угрожать что-то плохое? Только хорошее и приятное! - по лесу прокатилась новая порция похабного хохота.
   - И честь! Мне поручено оберегать её жизнь и честь! - поправился я, прочтя в налившихся слезами очах молодой фермерши благодарность и капельку вины.
   - Ну, так что решил, герой? Кому достанется меч?
   - Вам, - с горечью пробурчал я, вынимая оружие из ножен и кладя его на землю.
   - Теперь скорострельную игрушку! - потребовал Загонщик. Он старался держаться твёрдо и уверенно, но толика волнения в его голосе всё же промелькнула, чем и выдала бесчестные намерения.
   Если бы меня просто хотели "убить", то уже давно бы это сделали. Однако у них другая цель. Эти прохвосты явно положили глаз на чужое добро! Ведь им должно быть известно, что испытуемые, заработав мнимую смерть, телепортируются в лекарскую палатку вместе со всем своим скарбом. За исключением вещей утерянных, либо обронённых в бою! По негласным правилам Школы, такое имущество приравнивается к выброшенному за ненадобностью. То бишь, право на его обладание автоматически унаследует любой подобравший. А значит, как только я добровольно расстанусь с арбалетом и мечом, лучников уже ничто не будет сдерживать!
   - Живей! - ещё больше напряжения и ещё больше беспокойства голосе. Сомнений нет, стоит моим пальцам разомкнуться и отпустить приклад, и миссию можно считать проваленной. А следом можно смело начинать оплакивать и мечты, связанные с успешным её прохождением.
   Клинок сплетающих лоз, по легенде когда-то принадлежавший деду, и подаренный мне эйри Оравиэль накануне отъезда в эльфийское военное училище, относится к уникальным и масштабируемым предметам. По самым скромным прикидкам на чёрном "рынке" за него можно выручить тысяч десять-одиннадцать золотых. Коли быстро. А ежели поторговаться, то все пятнадцать!
   Средневековый "пулемёт" собственного изобретения, учитывая его уникальность, и вовсе потянет на полсотни. Тысяч! Золотом! Но если не полениться и отыскать в квартале мастеров правильного гнома, да правильно преподнести (например, напеть жадине идею разобрать на запчасти и повторить "пиратскую" версию творения в обход лицензий), то почуявший выгоду коротышка не поскупиться и на шестизначную сумму! М-да, нехило охотнички приподнимутся!
   Никогда не рассматривал их с точки зрения товаров (потому как, только дурак помыслит продавать такие убер-"пушки"). А зря. Кое-кто, видать, давно приценивался.
   - Ну, чего медлишь?!
   Ах, как им хочется! Чем ближе момент истины, тем меньше терпения!
   - Меня терзают сомнения! - не стал лукавить я, снова схватив меч и прикрывшись Оперкулумом. - Мне кажется, будет справедливым, если вы тоже покажитесь и... и хотя бы уберёте луки за спину!
   От двух-трёх оперённых снарядов ещё изловчусь увернуться либо прикрыться щитом, но если тетиву спустят все разом, беды не миновать.
   Посовещавшись, НИПы согласились выполнить условия. Впрочем, иного от них и не ожидалось.
   - Станьте все возле вон той берёзы! Нет, не туда! Да, возле этой. Я сказал ВСЕ! Где ещё двое? Так-то лучше! А теперь и шестой пусть не стесняется! Тот, который шуршит слева от меня! - руководил я корыстолюбивым отрядом. - Теперь стойте неподвижно, покуда девушка не скроется в кустах, а я не отойду от лежащих предметов ровно на двадцать шагов!
   Враги не перечили. Алчность не позволяла.
   От их зорких взглядов, конечно же, не ускользнуло то, как я передал Марте какой-то свёрток; как прошептал ей инструкции; как человечка удивлённо распахнула глаза, как тут же что-то переспросила, а я развеял её сомнения и страхи, подтверждая произнесённые слова; как ободряюще подмигнул на прощание.
   Вот дочка фермера сошла с тропы и исчезла в зелени, я наконец-то попятился, начав отсчёт:
   - Раз, два, три...
   Загонщики пока стоят смирно, но вряд ли дождутся двадцати. Как только удалюсь от выкупа на расстояние, достаточное, чтобы они успели сдёрнуть с плеч луки и произвести точный выстрел, незамедлительно последует атака! Их задача поразить меня прежде, чем прыгну обратно и ухвачусь за оставленные вещи. Моя же... пусть будет сюрпризом!
   - Шесть, семь восемь...
   Интересно, когда это произойдёт: на тринадцати, на четырнадцати? Или для надёжности, дадут себе ещё пару секунд форы?
   - Девять, десять, одиннадца...
   Кисть Загонщика номер четыре предательски дёрнулась, я понял: "СЕЙЧАС!" и резко метнул Оперкулум в одну сторону, а сам рванул в противоположную!
   Финт со щитом предназначался главным образом для того, чтобы рассеять внимание противников. Но озадаченные моей прытью эльфийские снайперы не только не рассредоточили огонь на две мишени (основную и ложную), а вообще не произвели ни единого выстрела, пока я не очутился под пологом спасительной листвы.
   Зато потом принялись палить с таким неистовством, что шмыгни я на самом деле по направлению к кусту, где залегала Марта, через меня можно было бы процеживать макароны.
   Выпустив пар, а вкупе с ним, наверное, стрел по двадцать каждый, Загонщики разделились на две группы. Трое продолжили опорожнять колчаны, густо усеивая стрелами участок чащи, где предположительно находился я. А вторая бригада устремилась к ожидающим новых хозяев мечу, арбалету и щиту. Дабы не перекрывать оставшимся позади товарищам зону обстрела, и самим не угодить под дружескую "пулю", бежать им приходилось не очень быстро, постоянно пригибаясь. Что позволило уже мне достигнуть следующей запланированной тактической точке гораздо раньше, чем ребятки ухватились за ценные призы.
   А дальше сотворилось то, для описания чего одни предпочитают наименование "кровавая мясорубка", другие "убойный экшн", третьи предпочитают словосочетание "мочилово в тарантиновском стиле", а четвёртые незатейливо характеризуют жестью!
   Памятуя заветы всё того же достопочтенного стратега эйра Клигарда о том, что лучшая защита - это нападение, я не бросился наутёк от грозно жужжащих "пчёл" а наоборот, постарался как можно ближе подобраться к источникам их генерации. И, что ещё немаловажно, возник за спинами увлечённо расстреливающих лес лучников не с голыми руками (вы уж, простите меня, граждане охотники, за враньё)!
   Кастеты из метеоритного железа, добытые с таким трудом на острове Руума, в очередной раз сослужили добрую службу. Парные штуковины, предназначенные для ближнего боя, пригодились, как нельзя кстати и полностью оправдали своё жуткое название. Острые как бритвы лезвия Эльфопотрошителей, напоминающие когти росомахи, в несколько взмахов буквально превратили Загонщика N4 и Загонщика N5 в мм... в малоаппетитное зрелище. Настолько малоаппетитное, что подпрыгнувший к горлу желудок чуть не заставил сожалеть о том, что реалистичность сцен насилия, накручена в моём интерфейсе до максимума. Как только здоровье ошарашенных лучников просело до двух процентов, ИскИн умыкнул их в медицинский шатёр. И, если к тому времени две кучи кровавого фарша всё ещё находились в сознании, думаю, они безмерно обрадовались данному факту.
   Надо отдать должное Загонщику N2, так же состоящему в группе стреляющих, за то, что тот не растерялся. На смену мгновенно отброшенного дальнобойного оружия в его перчатках обнаружилась длинная рукоять ала-арнской разновидности ромфеи (двуручного меча со слегка изогнутым как у косы и заточенным с одной стороны клинком). Что ж, мудрое решение. Учитывая разделяющие нас метры, спустить тетиву я ему позволил бы лишь единожды, и нет гарантий, что удачно. А так он даже получает преимущество за счёт длинного лезвия. Правда, за счёт этого же признака злодей теряет в скорости. Впрочем, безупречный уровень фехтования схлестнувшегося со мной ассасина, не давал шансов помыслить о лёгкой победе.
   Удар. Удар. Удар. Загонщик с таким напором обрушился на меня, что кроме мыслей о защите иных и не было. Я извивался, как кот, но он дважды достал меня: сначала полоснул бедро, потом угодил по рёбрам. К счастью, оба раза ромфея оказывалась развёрнута не режущей кромкой.
   Удар. Удар. Удар. Танец смерти, в котором мы кружились, продолжился с прежним натиском. Но теперь противник попался на обманное движение. На его щеке заалели три параллельные борозды. Система оповестила, что кроме косметического урона, враг почти не пострадал. Зато разъярился порядком!
   Удар. Удар. Удар. Новая партия обмена "любезностями" высекала целые снопы искр, от которых тут же занялась сухая трава под нашими ногами. Наконец у меня получилось заклинить его меч, зажав тот между скрещёнными под особым углом когтями. Настал черёд мериться грубой мужской силой. Скрежет металла о металл разбавляло почти животное рычание. Он тужился, продавливая мой блок, я кряхтел, на давая ему сие воплотить в действительность. Наши потные лбы касались друг друга. Наши рты разбрызгивали на перекошенные лица слюну. Наше дыхание и наши волосы сплелись. Мы боролись за каждый миллиметр, да что там за каждый микрон! И понятное дело, никто не желал уступать. Вскоре я почувствовал, что враг изменил вектор силы, собираясь выдернуть оружие. Специально чуть поддался, а после резко поджал колени и скользнул когтями вниз. Рукоять ромфеи не имела гарды, чтобы их задержать.
   Душераздирающий вопль... Отсечённые конечности, даже после отделения от тела крепко сжимающие меч... Короткий взмах Эльфопотрошителями... Отчаянно поднятые культи... И сообщения в чате:
   > Филадил нанёс 777 единиц повреждений Загонщику N2! Загонщик N2 временно обезврежен!
   > Получено 5 минут добавочного времени!
   Отлично! Полдела сделано, осталось расправиться со второй группой. Но как это осуществить, если между нами чуть ли не полсотни метров открытого пространства и у них луки, а в моём распоряжении лишь оружие ближнего боя? Пока сложно.
   Эти трое так увлеклись погоней за богатствами, что не отнеслись с должной серьёзностью к крикам и лязгу в своём тылу. Нет, они, конечно сообразили, что соратники сражаются со мной, но видимо рассчитывали на совершенно иной исход нашего противостояния. Ну и напрасно.
   - Ах, ты, сволочь! - возмутился эльф, первым добравшийся до клинка сплетающихся лоз, но не сумевший его взять.
   - Ах, ты, подлец! - поддержал приятеля тот, кто попытался поднять скорострел.
   Гыы! А вот теперь можно!
   "Будь ты проклят!" - хотел заорать третий, но пробивший горло арбалетный болт, оборвал фразу на букве "р", и ор перешёл в булькающий хрип.
   Цик-цик-цик-цик, щёлк-щёлк-щёлк-щёлк, пыс-пыс-пыс-пыс, вжик-вжик-вжик-вжик, шух-шух-шух-шух, - исправно работающий механизм исправно насылал "временное обезвреживание" на моих обидчиков. Не прошло и минуты, как бравая троица, ныне больше напоминающая зловеще истыканных иголками кукол Вуду, повалилась наземь. Сквозь поднятые клубы пыли в медленно угасающих взглядах НИПов читался немой укор.
   Откуда же глупцам было знать про такие замечательные свойства заинтересовавших их экземпляров моего оружия, как "невозможно продать/потерять" и "привязка к персонажу Филадил"? Без них фиг бы я столь опрометчиво расставался с пушками! Но упомянутые признаки вовсе не означают, что я могу либо держать предметы в руках, либо хранить в рюкзаке. На практике это реализовано гораздо прикольнее. Вещь позволяется где угодно и когда угодно оставлять без присмотра, и она продолжает лежать там до тех пор, покуда за ней не вернётся хозяин. Но если подобного не случится на протяжении суток, или если кто-то посторонний попытается её взять, предмет волшебным образом перемещается в инвентарь законного владельца. Что, собственно, произошло и у нас.
   - Аста ла виста, болса де карна (исп.- "До встречи, мешки мяса!")! - усмехнулся я, и дунул туда, где в моём скоростреле предполагалось наличие перегревшегося дула, будь он настоящим пулемётом.
   Толчок под правую лопатку, мощный настолько, что меня подбросило и развернуло в воздухе, ознаменовался следующей вестью:
   > Критическо попадание! Загонщик N6 нанёс вам 2642 единицы повреждений!
   Упав прямо в пылающую траву и недоумённо воззрившись на наконечник вылезшей из груди пики, я подумал "Какой к дьяволу номер шесть? Он ведь мёртв? Как он так быстро залатался и вернулся в строй?"
   Если бы не второе и третье послание системы, выведшие меня из отупения, то, наверное, так бы лежал и наблюдал, как из раны с пугающей быстротой вытекает красная пульсирующая жидкость.
   > Загонщик N8 нанёс вам 801 единицу повреждений!
   > Загонщик N1 нанёс вам 540 единиц повреждений!
   "Болван! Их изначально было больше! Тот, кто нанизал тебя на копьё, по счёту седьмой, хотя в его идентификаторе и присутствует шестёрка. Восьмой - так и есть, восьмой. А с единичкой на конце, выходит девятый!" - подсказал внутренний голос.
   Плевать! Не до арифметики сейчас. Состояние виртуальной тушки катастрофически стремится к плачевному, из туловища торчат уже три древка (одно толстое и два тонких), в любой миг их количество может возрасти, бока и пятки жадно лижет огонь, а я по-прежнему не пойму, откуда бьёт враг.
   Запахло горелыми перьями, очевидно огонь добрался до волос. Посвистывая разорванным лёгким, я отжался на дрожащих руках и приподнял затылок, чтобы осмотреться. Но не успел. Третья стрела прошила насквозь ухо и пригвоздила голову к земле.
   Интерфейс подытожил повреждения и с сочувствием просигналил, что запас моего здоровья колеблется между четырьмя и пятью процентами.
   М-да, вот это я попал. В конфетный ряд.
   Наполовину онемевшие пальцы протиснулись во внутренний карман куртки, нащупали небольшой тряпичный кругляш.
   "Филадил, не знаю, когда мы увидимся вновь, но я бы хотела, чтобы ты, хотя бы иногда, вспоминал обо мне. Поэтому я тут... в общем, вот", - смущённо промолвила помощница целительницы, перед тем как вручить мне свой подарок.
   "Что ты, Витка! Как можно тебя забыть?" - улыбнулся я, с благодарностью принимая плотный клочок ткани, покрытый сложным цветочным узором эльфийских рун. - "Обещаю всегда хранить его около сердца!"
   Однако это не просто красивая безделушка, призванная изредка вызывать чувство ностальгии. Предмет обладает рядом очень полезных характеристик. Он лечит от отравлений, восстанавливает бодрость, прекращает кровотечения, заживляет мелкие раны. А единожды в сутки, так вообще способен мгновенно и полностью закрасить шкалу здоровья владельца красным. Скилл называется "Благословение Вечного Леса". И, вероятно, именно его имела ввиду Витка, говоря:
   "Надеюсь, мой амулет когда-нибудь сослужит тебе добрую службу"!
   Но девушка явно поскромничала. С тех пор, как я покинул Хрустальный Ручей, и мы расстались, артефакт уже ровно десять раз выручал меня. А теперь, по всей видимости, настал черёд и одиннадцатого!
   Положение тела не позволяет видеть ухмыляющиеся рожи Загонщиков, но судя по шуму шагов, они близко. Подходят в открытую, уже не таясь и не опасаясь коварства со стороны моего распростёртого персонажа. Ничего, мы в курсе, кто смеётся последним.
   Подушечки пальцев нежно прикоснулись к крупицам бисера, которым юная мастерица старательно расшила вещицу и... ничего не произошло!
   Чуда не случилось. "Феникс" не восстал из пепла.
   Но почему? Почему оберег не работает?!
   ИскИн, сволочь, словно поджидал удобного момента, тут же растолковал:
   > Внимание! Ваш статус отношений с персонажем Виталиэль изменился с "влюблённость" на "дружба".
   Не понял.
   > Внимание! Ваш статус отношений с персонажем Виталиэль изменился с "дружба" на "симпатия".
   Тем более не понял.
   > Внимание! Ваш статус отношений с персонажем Виталиэль изменился с "симпатия" до "нейтрально".
   Да как так?! С какого перепугу?
   > Внимание! Ваш статус отношений с персонажем Виталиэль изменился с "нейтрально" на "раздражение".
   Да что там у них творится?
   > Внимание! Ваш статус отношений с персонажем Виталиэль изменился с "раздражение" на "неприязнь".
   - Марта, сучка неблагодарная! Твои проделки что ли?!
   Сказать, что это был крик очень раздосадованного человека (или эльфа - не важно), значит - ничего не сказать.
   С тех пор, как дочь овцевода попала под опеку Филадила, система автоматически свела нас в одно пати, и уменьшенная мордашка молодки вместе с индикаторами её жизненно важных характеристик отобразилась в верхнем левом уголке моего экрана. Но поскольку фермерша является оцифрованным существом, то ей недоступен групповой чат. А потому сильно сомневаюсь, что мой гневный посыл дошёл до адресата. На таком огромном расстоянии-то! Ведь если Марта не протормозила и всё выполнила в точности, как было велено, то она сейчас должна находиться в Хрустальном Ручье!
   Сопроводительный текст к испытанию "Острое лезвие - твёрдая рука - горячее сердце - холодный ум!" гласит, что я должен либо доставить крестьянку в безопасную контрольную точку номер шесть, либо не позволить оной погибнуть до истечения отведённого лимита времени. А ещё в задании отмечено, что мне (подчёркиваю - мне) крайне не рекомендуется покидать территорию полигона. Но на всяких хромоногих барышень, мастерски орудующих вилами, сие правило не распространяется!
   "Ибо, что не запрещено, то разрешено. Ведь так?" - подумал я, когда разрулить ситуацию без принесения в жертву девицы стало мудрено. - "А если всё-таки и нельзя, то соответствующий пункт квеста всё равно уже практически провален".
   Единственное, что в случае неуспеха вызвало бы сожаление, так это утрата свитка телепортации в вышеуказанную локацию, с таким трудом выбитого когда-то на острове из одного когтистого рейд-босса. Впрочем, рулончик пергамента жаль скорее как память, потому что всё равно столько лет его зазря таскаю. Ни разу не понадобился.
   "Ну а коли не выгорит, то хоть место в инвентаре освободится! Вечно его не хватает" - утешал себя я.
   - Проклятье! Девица улизнула! Тут только её платье утыканное стрелами! - негодующий вопль где-то на периферии и отсутствие штрафных последствий после перемещения охраняемого объекта к чёрту на куличики известили о том, что Марта не протормозила, всё исполнила, как положено, и риск оправдался. Хотя, толку-то, ежели с секунды на секунду Фильке суждено условно подохнуть?
   Перед смертью не надышишься. Нет, не так! Не сдаваться никогда! Рука сама собой потянулась к поясу, сорвала бутылочку. Где-то на середине пути, большой палец с чпоканием откупорил пробку. Ещё через мгновение освежающая жидкость с мятно-ванильным вкусом выплеснулась в пересохшую глотку.
   >Вы употребили "Большой нектар жизни". Восстановлено 30 процентов здоровья! Внимание! Слишком частое применение исцеляющих микстур высокой концентрации чревато для организма серьёзными негативными последствиями! Следующее использование данного эликсира возможно не ранее, чем через 10 минут!
   Десять минут - всё равно, что десять часов. Или дней. Нет, какой я всё же болван! Нагрёб исключительно суперлечилок, тогда как надо было разбавить набор микстурами средней и малой мощности. Первые можно глотать раз в минуту, последние вообще непрерывно пить. Правда и это не спасло бы - хилят они всего по процентику, пульсирующая жидкость из тела выливается гораздо быстрее. Другое дело оберег Виталиэль - он бы и посторонние предметы из тушки выдавил, и дырки залатал, и ожоги заживил, и шевелюру отрастил. Мощная штуковина! Вот с ним можно было попробовать неожиданно рыпнуться на врага. Или в кусты. Эх, блин...
   Кстати, что там всё-таки за хрень происходит в Ручье? Уж я-то, в отличие от некоторых, в состоянии прочесть то, что говорят члены моей группы.
   Пока Загонщики отвлеклась на рассматривание одеяний беглянки, а потом на обход расползающегося от меня костра, я успел вскользь исследовать изречения Марты (конечно, для более точного анализа не помешало бы взглянуть на ответы всех участников диалога, но увы), на их основе составить примерную картину происходящего в Хрустальной поселении и понять наиболее вероятную причину отказа артефакта.
   Дело обстояло так. Следуя полученным инструкциям, круглоухая мадмуазель разделась (не донага, сбросила лишь платье!). Затем повесила одежду на ветке в качестве ложной мишени для лучника, который по моим предположениям мог быть до того момента необнаруженным (и я оказался прав, прав втройне!). После этих манипуляций девушка телепортнулась, так сказать, на деревню к бабушке, где и должна была ожидать благополучной развязки. Однако ряд нелепых случайностей обернул мою хитрость и мою перестраховку против меня самого.
   Постороннюю полуголую дамочку, нарисовавшуюся на центральной площади, первой приметила не кто иная, как Виталиэль (это я уже позже вычислил)! И, разумеется, ну расспрашивать незваную гостью, кто та такая есть, да какими ветрами её к ним занесло. Марта - балаболка-скороговорка, нет бы сначала подумать, а потом разевать рот, выложила эльфе всё с ненужными подробностями. О том, как я на ферму напали злодеи. Как она неминуемо погибла бы, если бы благородный рыцарь по имени Филадил не спас её. Причём спас многократно, в том числе, когда она свалилась с дерева, а он поймал её на руки. И ещё там такая забавная ситуация приключилась с головой защитника, оказавшейся под её подолом. И с поцелуем. А вскоре герой уберёг от разбойников и её невинность, заявив, что честь людской самки принадлежит ему. И о том, что именно я приказал ей сперва полезать в кусты, а потом чуть ли не в трусах отправил в Хрустальный разыскивать там его родственников.
   "Кстати, уважаемая эйри, простите, не знаю, как вас величают, вы не поможете мне показать дорогу к дому госпожи Оравиэль?" - спросила фермерша у Витки.
   "О да, покажу! Я тебе, коза драная, ща такое покажу! Все патлы повыдергаю, моргала выколю, носы пооткусываю!" - полагаю так, ну или примерно так ответила собеседница и набросилась на дурочку. Не забыв при этом возненавидеть меня, последствия чего тут же отразились на тряпичном подарке.
   И неизвестно, чем бы закончился скандал (хотя, зная ревнивый характер моей мультимедийной зазнобы, наверное, известно - трупом), если бы мимо визжащего клубка из барахтающихся в пыли, рвущих друг другу косы и царапающихся как дикие кошки красавиц не проходил Окарион. Как только кузнец разнял дерущихся НИПоняшек (для этого он просто поднял их за шкирки, развёл мускулистые ручища по сторонам) и окликнул местную жительницу по имени, залётная леди тут же смекнула, что к чему (а может к тому времени эльфийка ей уже мозги на место вправила) и моментально сделала верный ход:
   "Ой, так та и есть самая Виталиэль - невеста Филадила?! Прости меня, пожалуйста, ты не правильно всё поняла! Я сама липла к парню, а он не хотел целоваться. Даже отругал меня. Он тебя любит! И не волнуйся, он верен тебе! А платье моё - так это для маскировки..."
   Как только ключевые слова "невеста", "любит" и "верен" прозвучали, и Витка, обладающая зачатками волшебства, определила, что в них лжи нет, сию же секунду меня простила. Статус наших отношений снова с космической скоростью миновал несколько ступеней и взлетел почти до максимального значения! Поздравивший меня с этим радостным событием ИскИн ещё печатал текст, а пальцы левой ладони уже опять тянулись во внутренний карман к лоскуту с рунам. Пальцы же правой крепко стиснули рукоять оружия.
   - Оберег Виталиэль восстановил Вам 100% здоровья! Внимание повторное применение умение "Благословение Вечного Леса" возможно через сутки, - это послужило сигналом к началу атаки...
   > Филадил нанёс 625 единиц повреждений Загонщику N8! Загонщик N8 временно обезврежен! - а это к окончанию.

   Глава 4
   Данное Марте обещание и горячее сердце велели направить острое лезвие на то, чтобы вызволить из плена фермера. Однако обострение шестого чувства, регистрируемое моей пятой точкой, подсказывало, что Загонщики будут с нетерпением ждать нашей новой встречи в том же районе.
   Учитывая данные обстоятельства, холодный ум норовил сперва приложить твёрдую руку к спасению угнанной орками скотины. И чем скорее, тем лучше! Интуиция подсказывала, что положение отца девушки за час-полтора вряд ли ухудшится. Если бы разбойники, хотели порешить дядьку, убили бы сразу. А вот гарантий, что количество несъёденных троллями овец останется неизменным, мне никто не даст. Шанс пересечься там с разъярёнными до крайности Лучниками тоже есть, но он не столь велик, как в предыдущем случае. Обиженный враг пошлёт туда двух-трёх представителей, не больше.
   Окончательно пробудившееся и раззадорившееся коварство убеждало отбросить оба варианта и двинуться туда, где меня вообще не ждут - к предпоследнему контрольному пункту. А ещё лучше, к последнему. Логика заметила, что так потратится лишнее время на беготню, но в целом согласилась. И потому, так я и поступил.
   Обман удался! Добрался до места номер пять без злоключений.
   Квест предписывал мне завладеть здесь нерождённым детёнышем Хиссс. При нажатии на имя моба, ИскИн подгрузил соответствующую страничку бестиария, где растолковывалось, что это такая огромная кобра, которая, помимо того, что женщина и ядовита, опасна ещё и тем, что владеет магией. Изучив изображение профиль и анфас монстрихи, я отметил, что дама обладает чудовищной красотой (даже со змеиным хвостом, даже с четырьмя руками), а сие, при определённых условиях, также может стать действенным оружием. Тем более, что ниже по тексту справочная система призывает обратить внимание на то, что нааги, к биологическому подвиду которых принадлежит Хиссс, по природе своей являются полигамными. А значит, следует остерегаться и её многочисленных мужей, которые часто ползают неподалёку от кладки и, так же как и мать, вряд ли придут в восторг от того, что кто-то ворует яйца.
   И действительно, около чёрной дыры в холме, координаты которой на карте совпадают со входом в гнездо кобры, караулил мускулистый аспид-самец. Не иначе - любовник Хиссс. Впрочем, несмотря на широкие плечи и устрашающий вид, характеристики его значительно уступали ТТХ Филадила. Конечно, могли возникнуть проблемы с тем, что у гада две пары рук, в каждой из которых сверкает по кривой сабле (итого четыре штуки!). Но ведь мы тоже в Школе Мечей не макраме плели, скрещивать своё оружие с численно превосходящим противником обучены.
   Короче, пересёк я зону агрессии охранника решительно, с настроем на уверенную победу.
   Уж не знаю, владеют ли нааги связной речью, может только шипят. Но, по крайней мере, этот при виде меня не стал церемониться с расспросами, дескать, кто я, да какими судьбами очутился в их ареале обитания, а, не колеблясь, напал.
   Две правых шашки я принял на Оперкулум, две левых отбил в сторону своим клинком. Противник снова изобразил, что собирается сделать квадро-выпад саблями, а сам, подлец, попытался провести подсечку хвостом. Однако я подпрыгнул, и ударил его подошвами в грудь. Мощный удар заставил змея пошатнуться и взмахнуть руками, чтобы удержать равновесие. На мгновение в его защите образовалась брешь, и этого мгновения мне хватило, чтобы распороть мобу низ живота. Как раз там, где человеческое тело переходит в тело пресмыкающегося. Враг издал вопль, напоминающий звук работающей бензопилы, упал и принялся кататься по земле, разбрасывая по округе кровавые внутренности. Агонизирующий хвост при этом, то судорожно сворачивая кольцами, то распрямлялся.
   Завершить начатое и избавить существо от мук, без риска остаться с отсечёнными нижними конечностями не представлялось возможным, поскольку теперь мельница из сабель мельтешила с утроенной скоростью.
   Примерно через минуту, когда всё кончилось, и монстр-таки замер с остекленевшими глазами, из глубины норы донёсся шум, который нарастал с каждой секундой. Казалось, будто что-то большое и шероховатое волокут по песку. Очевидно, Хиссс услышала возню и спешит к мужу на помощь.
   Ну и отлично! А то я уж было подумал, что придётся самому лезть в эту жуткую темень.
   Не угадал. Из дыры выползли ещё два аспида. А за ними ещё двое!
   "Итого шестнадцать к одному", - нервно сглотнул я, соотнося число дружественных колюще-режущих предметов с недружественными.
   Хлопцы с раздвоенными языками тоже на стали выяснять, кто прав, кто виноват, а, как только завидели труп сородича, немедленно пожелали отомстить поганому эльфу.
   "Чёт я очкую, Лёха", - признался внутренний голос.
   "Согласен, не закончились бы болты в арбалете, ситуация была бы повеселей", - ответил я. - "Но отступать тоже не резон".
   К счастью, мастерство фехтования моего персонажа позволяло парировать большую часть ударов. От остальных приходилось либо уклоняться, либо прикрываться щитом. Однако самому выполнить разящий удар тоже не представлялось возможным. Но долго полагаться на ловкость, увы, чревато. Рано или поздно или ошибусь или устану. Вон не прошло и пяти минут боя, а выносливость уже просела чуть ли не до середины шкалы. А как только это параметр опустится до двадцати процентов, скорость атаки Фила значительно снизится. И тогда уж точно - пиши пропало.
   > Нааг Страж нанёс вам 200 единиц повреждений!
   Накаркал! Вот и первое ранение! Пускай сабля лишь чиркнула по ягодице, но всё равно неприятно. И сбежать теперь уж точно не выйдет.
   > Критическое попадание! Нааг Страж нанёс вам 1573 единицы повреждений!
   Ох-ё, а вот это уже куда серьёзней! На вдохе неприятно покалывает в боку. По-моему, сломано ребро.
   Однако развить оппонентам успех я не дал. Превозмогая дикую боль, сделал сальто назад, после чего, не останавливаясь, раскинул ноги по сторонам и, уже сидя на шпагате, воткнул меч в одарившего меня критом змея. Затем моментально развернулся и заехал верхней кромкой щита по нижней челюсти стоящего за спиной гада.
   Естественная броня из крепкой чешуи не позволила клинку сплетающихся лоз глубоко вонзиться в первого наага. Но сработало встроенное в оружие умение, и волшебные вьющиеся побеги на несколько секунд спеленали врага. Добить его, к сожалению, не удалось, поскольку второй враг, хоть и выхаркнул с кровью половину зубов, но из битвы выбывать категорически не желал. Да и третий с четвёртым стремились порезать меня на дольки с завидным упорством.
   Тем не менее, я извернулся и выскользнул из окружения. А далее, сперва делая, а уж потом, задумываясь о последствиях, шмыгнул в чёрный туннель. Обернулся, выставил позади себя Оперкулум и выкрикнул команду "Клей!". Липкие края щита тотчас наглухо запечатали входное отверстие в змеиное логово.
   Из-за люминесцирующего мха, распространённого практически по всему Ала-Арну, внутри оказалось не так уж темно. Осмотрелся. Впереди, шагах в пятнадцати, коридор расширяется так, что можно идти уже не пригибаясь, и сворачивает за угол. Кто там или что там, неясно, но догадаться нетрудно.
   Сзади по преграде с невероятной частотой заколошматила сталь. Но мне ли не знать, из какого прочного материала сделана унгулятная крышечка гигантского моллюска. Щит от брюхонога хоть изрядно и поизносился, но уж эту атаку способен держать весьма долго.
   "По крайней мере, успею разобраться с главной коброй и вернуться. Лишь бы при ней не было других любовников", - и только об этом подумал, как от Оперкулума откололся кусок, как раз там, где, как я помню, наметилась трещина, и, отлетев, стукнул меня по предплечью.
   - Ах вы, уроды! - рассвирепел я и резко сунул меч в образовавшуюся щель.
   На той стороне опять "завелась бензопила", но интенсивность стука не уменьшилась.
   Выдернув клинок обратно, я собирался повторить приём, однако периферическое зрение уловило какое-то движение. Обернулся. Из-за поворота выглянуло ещё два хвостатых мужика и настороженно уставились на меня.
   - Здрасьте! - широко улыбнувшись, поприветствовал я новеньких, и поинтересовался: - Хозяйка дома?
   Типы иронии не оценили. Вместо этого они направили на меня каждый по четыре острия и что-то требовательно прошипели.
   - Не понимаю, - пожал я плечами и, продолжая дружелюбно улыбаться, уточнил: - Шпрехен зи дойч?
   Стражи опять недоумённо переглянулись, но и атаковать неадекватного меня почему-то не торопились.
   Тем временем в щёлочке показался глаз их собрата, который принялся яростно чередовать буквы "Ш" и "С". Обращение к соратникам, в переводе с наагского диалекта, очевидно, означало: "Уважаемые господа хорошие, позвольте полюбопытствовать, почему же вы стоите и ничего не предпринимаете в отношении данного индивидуума? Отчего имитируете недостойное поведение некоторых парнокопытных животных, тех самых, которые знамениты своей анекдотичной реакцией, при виде новых ворот, вместо того, чтобы незамедлительно не превратить ушастого товарища в полуфабрикат для изготовления мясного кушанья в виде овальных лепёшек?"
   После таких речей господам хорошим сразу стало очень-очень стыдно. Они одарили меня очень-очень нехорошим взглядом и очень-очень быстро заспешили изменить моё состояние до котлетного фарша. Да так разогнались, что забыли о том, что коридор сужается. А поскольку разбег (если такой глагол допустимо применить к пресмыкающимся) у парней тоже был очень-очень хороший, то и застряли они очень-очень надёжно. Так, что ни взад, ни вперёд не протиснуться, ни пошевелиться не удавалось. Да что там, у горемык даже дышать получалось с трудом!
   Впрочем, последнюю их проблему я решил в первую очередь - лёгким движением клинка, избавив, как от тупых голов, так и от надобности дышать.
   Сей поучительный эпизод, дал мне понять, что враги по ту сторону щита тоже: либо застряли, либо (если поумней) стоят в узком тоннеле в колонну по одному. А, следовательно, расправиться с ними будет гораздо проще, чем предполагалось!
   Я повторил команду "Клей", кромка Оперкулума моментально перестала быть липкой, а сам щит перестал блокировать проход, и, не давая наагам опомниться, бросился в бой...
   Через минуту со Стражами было покончено. Через две, я вошёл внутрь довольно просторной и более освещённой пещеры, чтобы предстать перед той, чей покой они охраняли.
   Змеиная царица (а судя по тиаре на челе, Хиссс являлась коброй именно королевских кровей) вживую оказалась симпатичнее портрета в бестиарии и гораздо крупнее мужчин своего рода. Её длинный хвост дважды обвивал огромную корзину, плетённую из прутьев похожего на иву растения, дно которой устилал всё тот же фосфоресцирующий мох. В кладке насчитывалось девять перламутровых яиц. Форму они имели не такую, как куриные, и чем-то смахивали на футляры от безделушек "киндер-сюрприза", только более продолговатые. Ну и габаритами, конечно, тоже выделялись и были приблизительно такими, как мяч для регби.
   Человеческая часть химеры (вот уж кто действительно заслуживает этого звания) возвышалась над гнездом метра на два и заботливо, в четыре веера, поразительно напоминающих павлиньи хвосты, вентилировала воздух, как вокруг скорлупы, так и во всём помещении. Оружия, в привычном понимании, у Хиссс я не приметил, но это не означает, что его у неё нет. У магов ведь на сей счёт свои каноны.
   Завидев непрошеного гостя, представительница ползучего племени особой агрессии не проявила. Однако бдительности терять не стоит.
   - Ш-ш-с-с, кто ты, нез-с-с-накомец-с-с? Зач-ш-ш-шем приш-ш-шёл? Зач-ш-шем убил моих муж-ш-ш-шей? - укоризненно прошипела самка.
   О как! Получается, нормальная речь наагам не чужда? Или это только их монаршая особа такой полиглот?
   Кстати, а что же ей ответить? Не знаю, какими моральными принципами руководствовались или какую высокую цель пропагандировали сценаристы, сочиняя данное подзадание, но лично я поддался вдруг раскольническому настроению и посчитал, что с этической точки зрения поступаю сейчас не совсем хорошо. Какой идиот наделил меня правом являться сюда и портить жизнь пресмыкающемуся семейству? Это же чистой воды геноцид! Вот ежели бы гады обидели кого, тогда другое дело! А так чувствую себя распоследней сволочью.
   - Меня зовут Филадил, - для начала представился.
   - Убирайс-с-ся отс-с-сюда, Филадил! Иначе, с-с-скоро, оч-ш-ш-шень с-с-скоро умрёш-ш-ш-шь! - пригрозила собеседница, не прекращая раскачиваться из стороны в сторону и махать опахалами.
   - С радостью бы, да не могу. Мне необходимо забрать твоё яйцо, - признался я. - Извини, но так приказали командиры.
   - Ты нич-ш-ш-шего не получ-ш-ш-чиш-ш-шь! Убирайс-с-ся!
   - Всего одно. Позволь мне забрать всего одно яйцо! Остальные детёныши мне не нужны. Пожалуйста.
   - Нет!!!
   Прервав грациозный танец, Хиссс сделала резкий выпад. Но так как я был начеку и выставил перед собой меч, женщине-змее пришлось отпрянуть обратно.
   - Ты нич-ш-ш-шего не получ-ш-ш-чиш-ш-шь! - повторила она. - Это моя пос-с-следняя кладка! Зач-ш-ш-чем ты убил с-с-самц-с-с-сов? Наш-ш-ш род итак вымирает.
   Нет, всё-таки она восхитительна! Даже в гневе.
   - Послушай. Честно говоря, я и сам не горжусь этим "подвигом". Но твои стражи первыми напали. Не вынуждай меня подобным образом поступить и с тобой. А если ты подаришь мне всего одно яйцо, то обещаю, разойдёмся миром!
   - Лож-ш-ш-шь!!! Пос-с-сле тебя придут другие! А потом ещ-щ-щё и ещ-щ-щё! И командиры им тож-ш-ш-же прикаж-ш-ш-шут отнять моих-х-х детёныш-ш-шей! - с прискорбием выкрикнула царица.
   И тут она абсолютно права, а вот мне крыть нечем. М-да, не так-то просто, оказывается, быть мобом.
   - Ладно, - тяжко вздохнул я и озвучил только что принятое решение: - Знаю, что поступаю сейчас крайне глупо, но так и быть, уйду.
   В конце концов, для успешного прохождения миссии мне достаточно выполнить четыре из шести поручений. Время поджимает, но его ещё достаточно.
   - Ч-ш-ш-то-о-о?! Мои уш-ш-ши рас-с-слы-ш-ш-али верно? Ты с-с-собираеш-ш-ш-шься...
   - Уйти, не тронув ни тебя, ни твои яйца. Если можешь, извини, за беспокойство. Ну и за охранников, - виновато промолвил я.
   - Вреш-ш-шь! Не уйдё-ш-ш-шь! - жёлтые глаза с вертикальными зрачками вспыхнули ледяной яростью.
   - Да честно уйду! - заверил я и для пущей убедительности и демонстрации добрых намерений спрятал меч и опустил Оперкулум. Однако, как только попытался сделать шаг, осознал вдруг, что не в состоянии сдвинуться с места. Да вдобавок к этому не в силах пошевелить левой рукой. Рукой, что считанные секунды назад держала высоко, а теперь непростительно низко опустила щит.
   "Магия! Эта бестия своими гипнотическими плясками парализовала меня!" - запоздало мелькнуло в мозгу.
   - Не уйдё-ш-ш-шь, потому что умрёш-ш-шь! - ликующе прошепелявила Хиссс и прежде, чем наброситься на меня, сделала что-то с "павлиньими хвостами" и те, издав серию характерных металлических щелчков, трансформировались в...боевые веера!
   Эх, Алексей Батькович, какой же вы всё-таки олух!
   Верхние конечности двигались лишь на несколько мгновений дольше, чем нижние. А потому ни воспользоваться оружием, ни поднять щит я так и не успел. Единственное, что удалось предпринять до того, как паралич полностью сковал мои члены, так это выставить вперёд согнутую в локте правую руку с недоизвлечённым из ножен клинком.
   Женщина-кобра впилась в подставленную часть тела.
   "Яд нааг способен убить никуру за сорок секунд!" - гласила энциклопедия. А невероятная живучесть ездовых питомцев дроу, тот ещё показатель! Можно сказать эталон! Ведь более неуязвимых тварей ещё поискать. Памятуя об этом, я, честно признаться, уже считал своего персонажа условным мертвяком.
   Однако зубы-бритвы Хиссс, которые в той же статье сравниваются с акульими, почему-то не справились с дублёной кожей куртки. Странно. Если бы Филадил не превратился в статую, на его физиономии, наверняка, можно было бы наблюдать удивлённую гримасу.
   Бестия, по-моему, тоже пребывала в шоке от случившегося. До такой степени, что потеряла контроль над жертвой. Чем та тут же не преминула воспользоваться, выхватив, наконец-то, меч и приняв оборонительную стойку.
   Чешуйчатая королева сплюнула, в кровавом сгустке промелькнуло что-то белое, и яростно взревела. Не совсем понятно, чем наага так расстроена: то ли тем, что теперь ей понадобятся услуги дантиста, то ли тем, что упущен такой отличный момент поквитаться со мной?
   Засим между нами последовала длинная вереница обмена "любезностями". Без существенного перевеса чаши весов на чью-либо сторону. Четыре веера молниеносно рассекали воздух, но и моя стальная фамильная реликвия свистела с достаточной скоростью. Очевидно, теперь схватку проиграет или тот, кто раньше выдохнется или тот, кто сделает первую ошибку. Впрочем, проходи наше рандеву на открытом пространстве, Хиссс, скорее всего, одержала победу. Но относительная теснота помещения, вынужденная необходимость огибать кладку самой, а также стремление не допустить моего приближения к корзине на опасное расстояние, не позволяли нааге в должной мере воспользоваться анатомическим преимуществом.
   Во время очередного парирования, когда правая рука моя полностью выпрямилась и провернулась, взор выцепил какую-то ненормальность в районе предплечья. Сначала я подумал, что дамские челюсти отхватили-таки кусок куртки, и из прорехи розовеет оголённый участок моей кожи. Но, как выяснилось позднее, то оказался намертво прилипший к одежде осколок створки гигантского моллюска. Тот самый кусок, что отлетел от Оперкулума и ударил меня, когда стражи-самцы ломились сквозь внезапно возникшую на их пути "дверь". И тот самый, из-за коего Хиссс лишилась клыка.
   Минуты три мы вальсировали, то ускоряясь и наседая на противника, то наоборот, уходя в глухую защиту от града контратакующих ударов. И сколько бы это продолжалось ещё неизвестно, если бы я не повёл себя, как настоящий плохой танцор. Не в том смысле, что мне что-то помешало. А в том, что наступил сам себе пяткой на носок, грохнулся на каменный пол пещеры. Да вдобавок выронил меч.
   Почуявшая близкий финал Хиссс ринулась жестоко наказывать меня за неуклюжесть. Однако чуть сама не поплатилась, когда проворное метеоритное железо, выпорхнувшее невесть откуда, вдруг плотно прижалось к её бледной шейке. Уловка удалась!
   - Замри!
   Змея повиновалась.
   - Малейшее шевеление, и ты труп! - предупредил её.
   Однако ликовал я не долго.
   - Аналогично! - парировала Хиссс, и в ту же секунду я ощутил прикосновение острых клиньев невзаправдашних павлиньих перьев, приставленных к собственному горлу.
   Уп-с, и снова патовая ситуация.
   - Ты хотел яц-с-со? Бери и убирайс-с-ся! Клянус-с-сь чес-с-стью, не трону! - попыталась откупиться хозяйка пещеры.
   - Нет!
   - Нет?! - вертикальные зрачки в жёлтых глазах расширились почти до круглой формы.
   - Не дури! - я сильнее надавил на своё оружие и заявил: - Условия изменились. Я заберу все!
   - Не поз-с-сволю! Лучш-ш-ше убей с-с-сразу!
   - Ты не поняла. У меня есть идея получше. Я предлагаю мирное решение проблемы...
   - Как мирное, ес-с-сли отнимеш-ш-шь детей? - дёрнулась королева.
   - Да успокойся, ты! Выслушай до конца! - прикрикнул я.
   - Хорош-ш-шо, с-с-слуш-ш-шаю тебя, Филадил, - изобразила заинтересованность гадина.
   - Сперва пообещай, что не станешь атаковать меня. А то у меня от напряжения мышцы затекли. Да и тебе, думаю, комфортнее общаться без посторонних предметов у глотки?
   - А не боиш-ш-шься, что не с-с-сдержу с-с-слова и ударю в с-с-спину?
   - Боюсь, - косясь на "интимно" подрагивающий около лица чёрно-синий язык, не стал я строить из себя храбреца. - Но, во-первых, надеюсь на то, что ты столь же мудра, сколь и красива.
   - З-с-сабавно! Это комплимент? - растянулся в кривой усмешке алый рот собеседницы.
   - Это констатация факта, - чёрство ответил ей.
   - Допус-с-стим. А ш-ш-што во-вторых?
   - А во-втор....
   Договорить я не успел. Второй молниеносный бросок, и несколько толстых чешуйчатых колец плотно обвили туловище. Да не просто обвили, а с непоколебимой уверенностью и садистской медлительностью стали уменьшаться в диаметре. При этом мои колени и грудная клетка вращались в одном направлении, а таз, талия и кишки в противоположном. Уф, теперь представляю, как чувствует себя свежевыстиранное бельё в цепких пальцах прачки!
   Однако, к чести своей должен отметить, что коварство противницы не совсем удалась. Руку я не разжал, и продолжал держать заточенный металл в опасной близости от её сонной артерии. Так что, по-прежнему, пат. Хотя, если уж до конца разложить всё по полочкам, то, называть ситуацию ничейной, вряд ли справедливо. Преимущество всё же на стороне выжимающего меня досуха гибрида женщины и кобры. Потому, как, даже если успею пустить в ход потрошитель до того, как Филадил превратится в сублимированного эльфа, или прежде, чем ему отсекут башку веером, бьющееся в конвульсиях сильное тело врагини, всё равно разорвёт моего персонажа, как минимум, на три малоаппетитных куска. Но ей-то терять нечего, а мне перспектива отправиться на перерождение, пускай даже условное, как-то не очень улыбается.
   - По-ч-ч-чему медлиш-ш-шь? Реж-ш-шь! - процедила Хиссс.
   - Ус-пею. Ес-ли не дог-говоримся, так и пос-туплю, не с-сомневайс-ся, - пообещал я хозяйке пещеры под хруст собственных рёбер и позвонков.
   - Так ты до с-с-сих пор хочеш-ш-шь побес-с-седовать? - вскинула бровь дама.
   - Х-хр-кх-хоч-ч-у! - подтвердил я, хрипя от натуги.
   "Гы-гы, наш диалог сейчас напоминает беседу двух заик" - совершенно не к месту посетила голову дебильная мысль.
   Адские тиски, тем не менее, чуть ослабили давление, и мне приказали:
   - Вещ-щ-щай!
   Прокашлявшись, я продолжил недоговорённое:
   - А во-вторых, альтернативное решение конфликта, прежде всего в твоих интересах. Ведь, как ты правильно заметила, после меня придут другие, третьи, четвёртые и, в конце концов, окончательно истребят ваш род. Но я придумал, как спасти твою семью!
   - Пояс-с-сни, - ноздри Хиссс хищно затрепетали, ибо затронута самая больная для неё тема. - Как?
   - Очень просто! Для этого необходимо тайком вынести яйца за территорию полигона, мой рюкзак, кстати, отлично подойдёт для этой задачи, и спрятать их в надёжном месте. И, конечно же, в достаточно тёплом и укромном, чтобы эмбрионы смогли благополучно доразвиться, вылупиться и спокойно достигнуть возраста, когда они самостоятельно смогут о себе позаботиться. - Я старался, чтобы речь была не только торопливой, но и убедительной. И, кажется, у меня получалось. По крайней мере Наага задумалась.
   - Но я ведь вс-с-сё равно этого не увиж-ш-шу, ведь так? - с грустью произнесла она.
   - Увы, тебя протащить не смогу, - развёл я руками. - Но чем дольше ты здесь продержишь оборону, тем дольше все будут полагать, что кладка по-прежнему на месте. А потом, кто знает, может и тебя выпустят на волю.
   - С-с-сомневаюс-с-сь, - за обречённым вздохом последовал пристальный немигающий взгляд. Наконец женщина-кобра вынуждена была признать, что я не лгу: - Хорош-ш-шо. Я не виж-жу в твоих глаз-с-сах корыс-с-сти. Но вс-с-сё же, обяс-с-сни, как быть с з-с-саданием твоего командира? Одного моего ребёнка вс-с-сё равно ждёт с-с-смерть?
   - Если ты мне кое в чём посодействуешь, то нет!
  
   Глава 5
   Разбойников, взявших в заложники фермера Джима, было пятеро. Роль их также играли студенты младших курсов. Ребята довольно грамотно выбрали место для лагеря, но использовали ландшафт до безобразия бездарно. Им бы, балбесам, привязать отца Марты к столбу, будто нарочно кем-то установленному, посреди просторной и хорошо проглядываемой каменистой поляны, а самим разбрестись и залечь за стоящими неподалёку крупными валунами. Так, чтобы видеть друг друга, и, в случае нападения, предупредить товарищей и дружно упокоить жертву. Так нет же! Эти двоечники тупо поставили одногочасового со стороны предполагаемого появления противника, то бишь, меня, и уселись кружком играть в кости. Прислонённому же, как раз к одной из глыб, пленнику они связали по рукам-ногам, заткнули рот тряпкой и на том успокоились.
   Единственное, что меня останавливало от того, чтобы немедленно не перешмалять бестолочей из арбалета, так это риск попасть в спасаемого человека. Всё же моё дальнобойное оружие пострадало при недавнем падении, и теперь, пока не отремонтирую, кучность стрельбы оставляет желать лучшего. А смазанные ядрёным ядом Хиссс болты, даже в случае лёгкого ранения, никому не оставят шансов.
   Так что придётся действовать иначе.
   Выйдя из укрытия и свистнув, дабы привлечь внимание, я полюбопытствовал:
   - Эй, парни, а вы в курсе, что с точки зрения банальной эрудиции каждый индивидуум, критически мотивирующий абстракцию, не может игнорировать критерии утопического субъективизма, концептуально интерпретируя общепринятые дефанизирующие поляризаторы, поэтому консенсус, достигнутый диалектической материальной классификацией всеобщих мотиваций в парадогматических связях предикатов, решает проблему усовершенствования формирующих геотрансплантационных квазипузлистатов всех кинетически коррелирующих аспектов?!
   Увлечённые азартной игрой эльфы вздрогнули от неожиданности, вскочили и заозирались в поисках владельца голоса. Обнаружив, наконец, меня совершенно не там, откуда ожидалась встреча, они с укоризной посмотрели на зазевавшегося товарища (хотя их вина в случившейся промашке, была не меньшей).
   Моя длань также взметнулась в сторону караульного и надавила на гашетку. С текущей позиции именно этого условного врага условно убить можно. Щёлк-щёлк-щёлк - и вот супостатов уже на одного меньше! К сожалению, находящийся на линии огня отец Марты не позволял аналогичным образом разделаться с остальными. Но к счастью, застигнутые врасплох младшие кадеты, этого не понимали, а потому растерянно глазели на приближающегося меня, боясь сделать лишнего движения, и честно пытаясь вникнуть в то, о чём им вещают.
   - Исходя из этого, мы пришли к выводу, что каждый произвольно выбранный предикативно абсорбирующий объект рациональной мистической индукции можно дискретно детерминировать с аппликацией ситуационной парадигмы коммуникативно-функционального типа при наличии детекторно-архаического дистрибутивного образа в Гильбертовом конвергеционном пространстве, - продолжал я развешивать на длинных ушах псевдонаучную лапшу, случайно найденную мною когда-то в Интернете и от нечего делать выученную наизусть. - Однако при параллельном колаборационном анализе спектрографических множеств, изоморфно релятивных к мультиполосным гиперболическим параболоидам, интерпретирующим антропоцентрический многочлен Нео-Лагранжа, возникает позиционный сигнификатизм гентильной теории психоанализа, в результате чего надо принять во внимание следующее...
   Заинтригованные НИПы слушали, затаив дыхание. То ли и впрямь так интересно, то ли иначе реагировать не позволяет мой арбалет.
   - Поскольку не только эзотерический, но и экзистенциальный апперцепционный энтрополог антецедентно пассивизированный высокоматериальной субстанцией, обладает призматической идиосинхрацией, - всё делился и делился я откровениями, а сам при этом, как удав Каа, сокращал дистанцию с "бандерлогами". - Но так как валентностный фактор отрицателен, то и, соответственно, антагонистический дискредитизм деградирует в эксгибиционном направлении, поскольку, находясь в препубертатном состоянии, практически каждый субъект, меланхолически осознавая эмбриональную клаустрофобию, может экстраполировать любой процесс интеграции и дифференциации в обоих направлениях, отсюда следует, что в результате синхронизации, ограниченной минимально допустимой интерполяцией образа, все методы конвергенционной концепции требуют практически традиционных трансформаций неоколониализма...
   Ну а дальше, Филадил подобрался на расстояние, оптимальное для рукопашного боя, сменил скорострел на меч и... В общем, на тренировках и то, порой, сложнее приходилось.
   Однако последний разбойник повержен, а система не спешит радовать слух и глаз сообщением:
   >Поздравляем! Контрольная точка N3 успешно пройдена! Продолжайте в том же духе! До конца испытания "Острое лезвие - твёрдая рука - горячее сердце - холодный ум" осталось 2ч 02 мин.
   Почему? А-а, наверное, нужно освободить от пут предка Марты?
   - Не бойтесь, папаша, я свой! Это ваша дочка меня прислала. Сейчас верёвки перережу, - успокаивающе молвил я, подходя к испуганно таращащемуся на окровавленное лезвие моего меча фермеру. Но тот, всё равно конвульсивно дёргался и что-то истошно вопил сквозь кляп. Видимо роль обязывала так себя вести.
   Бам-ц! - обрушилась на затылок дубина размером с небольшое дерево. Перед глазами поплыло, ноги стали ватными, руки тяжёлыми и непослушными.
   "Это кто там такой дерзкий?" - удивился я, медленно, как во сне, оборачиваясь.
   ИскИн тут же наябедничал:
   > Серый Курганный Тролль нанёс вам 701 единицу повреждений!
   "Проклятье! Этого ещё нам не хватало!" - мысленно выругался я, ибо в подсознании тут же всплыл урок по бестиологии, на котором мы проходили Серых Курганных Троллей. Твари эти названы так вовсе не потому, что они, в отличие от своих высокогорных сородичей, предпочитают селиться на сравнительно небольших бугорках, а потому, что являются метаморфами и способны превращаться в холмы! Точнее настолько хорошо маскироваться под каменные глыбы, что почти не отличишь.
   Вот о чём, оказывается, сигнализировал Джим! Об "ожившем" и надвигающейся сзади валуне. И вот, оказывается, почему система не засчитывала выполнение текущего пункта задания. Не все вражеские объекты были обезврежены в данной локации. Нельзя, ох, нельзя, никогда, нельзя расслабляться!
   Бам-ц! - вторично встретилось темечко с бревном.
   > Критический удар! Серый Курганный Тролль нанёс вам 2142 единицы повреждений!
   Ох-ё, ничегошеньки себе прилетело! Ощущения такие, словно голова вместе с позвоночником в трусы провалилась!
   "Были бы мозги, сотрясение схлопотал, как пить дать!" - непременно вставила бы ехидная Тайка, будь она рядом. Будь она жива.
   Странно, что крит лишь со второго попадания случился. Оттого, что когда я двигался, по мне сложнее было целить, что ли? А теперь стоял, как манекен в витрине (плавные пьяные пошатывания не в счёт), бей - не хочу, моб и отвёл душу? И ещё странно, что до сих пор не отключился, хотя краски окружающего пространства изрядно потускнели...
   Блин, не том, совсем не о том думаю! Сейчас надо срочно соображать, как одолеть ходячую скалу (помолиться о том, чтобы она очутилась тут в единственном экземпляре тоже не помешает). Сомневаюсь, что уровень интеллекта каменюки позволит заговорить ему зубы рассказом о том, что неоколонии, pазмножающиеся почкованием, имеют вегетационный пеpиод от тpёх до восьми фенотипических гомозигот, но все они являются лишь фyндаментальным базисом социогенетической надстpойки кpиогенно-кpеативного пpоцесса геpонтологизации. И что, дескать, увеличить этот базис можно с помощью гектаплазменного yскоpителя биоинеpтных коллоидных клеток контагиозной конкpетизации, однако введение конкpетизации влечёт за собой пpименение методов теории множеств и дистрибутивного анализа, что обусловлено тем, что тpансцендентальная поликонденсация неpоноспоpы в пеpплексном хаосе может инбабyлиpовать комплексный моpфоз только тогда, когда конститyент доминанты квазитенденциально yнивеpсален, и пpоисходит довольно внезапно. Ибо очевидно, что все вышесказанное пpоливает свет на теоpию предикативных ощущений сyбъекта, абсолютно нефункциональных в условиях абстрактного хаоса... У-у-у, эк меня заело.
   Новый Бам-ц! И, наконец, темнота...
   Всем известно про маниакальное стремление разработчиков "Миров Бессмертных" приблизить оцифрованные чувства играющих из вирткапсул геймеров, к настоящим. Однако, что касается обмороков, оглушений и прочих синкопальных состояний, то запрограммированы немножко иначе, нежели в реале. Нет, симптоматика идентична. И тошнит, и звёздочки кружатся, и череп раскалывается, почти как в реале. Разве что регулятор боли значительно гуманнее, и даже на максимуме не позволяет физическим мучениям игрока перескочить в совсем уж роковой спектр.
   Однако при длительной потере персонажем сознания вам не придётся безучастно лежать и скучающе любоваться чёрным экраном. Напротив, долгие минуты и часы ничегонеделанья пронесутся за считанные мгновения! Вы лишь моргнёте и снова в строю! Правда остальное население "Ала-Арна" (или какой-либо ещё вирт-вселенной), как и полагается, за это моргание успеет совершить массу действий.
   Так и теперь. За время моего, судя по таймеру, девяностоминутного (кошмар!) "отсутствия" произошло много занимательного.
   Во-первых, сдох обидевший мою ушастую марионетку Курганный Тролль. На вопрос "Как?" фермер Джим, хоть и был тому непосредственным свидетелем, лишь недоумённо пожимал плечами. Пришлось обращаться к чату и, уже исходя из запротоколированных там данных, восстанавливать картину случившегося. В ходе расследования выяснилось, что в промежутке между вторым и третьим ударом по моему многострадальному челу, я столь удачно всплеснул верхней конечностью, пальцы которой зажимали острый предмет из метеоритного железа, что оцарапал монстра. Ну а поскольку один (предмет) тоже "поцеловала" женщина-кобра, а другой (монстр), хоть и обожал притворяться камнем, в действительности же был сотворён из плоти и не являлся живучей никурой, то очень скоренько склеил ласты, не успев до конца расплющить кумпол Филадила.
   Во-вторых, ушлый отец Марты, изловчился подползти к моему мечу и перепилить свои верёвки. Как не умудрился в процессе отравиться железами моей новой подружки, ведь клинок она тоже облизала, - загадка. Сразу после того, как он освободился, компьютер засчитал мне подквестик с пленником.
   В-третьих, матриарх наагов, добралась в контрольную точку номер четыре и легко расправилась с тамошними злодеями. Слабо представляю, как именно погибли овцекрады, но не сомневаюсь, что Хиссс далась победа без проблем, ведь на её стороне и неожиданность, и скорость, и гипноз, и тот же яд. Главное, что необходимое количество домашних животных уцелело, и данный пункт мне тоже пошёл в зачёт. Так что, идея заполучить пресмыкающуюся барышню в союзницы хоть и возникла спонтанно, но полностью себя оправдала. Царица о четырёх веерах свою часть сделки выполнила блестяще! Теперь, как говорится, за мной должок.
   Выждав пока на моей физиономии появится осмысленное выражение, крестьянин уточнил:
   - Так тебя сюда дочка моя направила, соколик?
   - Типа того, - простонал я, ибо голова всё ещё гудела.
   - А сама же Мартушка где? В безопасном месте? Не приключится ли с ней одной-одинёшенькой чего худого, пока мы тут? - распереживался отец.
   - Нормально с ней всё. Скоро встретитесь, - успокоил я его, добавив про себя, намеренно переврав имя: "С мартышкой вашей". После извлёк карту и ткнул пальцем. - Знаете, где это?
   Собеседник подслеповато прищурился и ответил:
   - Как же не знать? Конечно, знаю! Запруда у трёх холмов!
   - Замечательно. Тогда поспешайте туда, да скотину собирайте, пока не разбрелась по всему лесу. А я дальше пошёл геройства творить!
   - Ага, ага! - понимающе закивал дядька и припустил в указанном направлении.
   Впрочем, я слукавил, никакие подвиги совершать не планирую. Просто полежу тут на травке, отдохну в тишине.
   За оставшиеся двадцать с лишним минут, до последней контрольной точки ведь не домчать, даже будь мой чар с максимально прокачанным скоростными характеристиками. Но оно мне и ни к чему уже. Программа минимум выполнена, четыре пункта из шести готовы. По факту, только три, но как только истечёт отведённый на испытание временной лимит, облапошенный искусственный интеллект поставит галочку напротив абзаца, требующего сберечь жизнь хромой девицы. Ну а на крайний случай, в рюкзаке восемь наажьих киндер-сюрпризов. Хиссс разрешила пожертвовать одним яйцом, ежели иного выхода не будет. Но всё же надеюсь, что хитрость с эвакуацией человечки в Хрустальный Ручей удалась, и к Филу никаких штрафных санкций не применят. Так рассуждал я, глядя на проплывающие по небу облака. А потом, не заметив как, смежил веки и уснул. Видимо вымотался сильно.
   Когда же проснулся, надо мной склонились шесть, восемь, нет девять пар глаз с пронзительными холодными взглядами.
   Загонщики! Выследили-таки, сволочи! Чёрт, как же я про них забыл?! Сейчас порешат меня и тю-тю, все труды насмарку. Да вообще всё насмарку!
   - Нет, вы поглядите, какой нахал! Мы его обыскались, а он дрыхнет тут! - возмутился один из врагов.
   - Эй, чего разлёгся, ну-ка вставай, да освобождай территорию для следующего! - требовательно пробасил второй и лёгонько пнул меня в бок.
   - А? Что? - не понял я.
   - Что-что - всё! Свободен, - усмехнулся третий.
   - Всё? - уныло перепросил я.
   - Да всё! Сдал ты экзамен, шельмец! Поздравляем! А теперь живо улепётывай с полигона! - совсем по-доброму усмехнулся четвёртый.
   Всё ещё плохо соображая, я недоверчиво покосился сперва на таймер, затем на чат, после на очки своих достижений, и лишь убедившись, что мне не лгут, ухватился за протянутую руку и поднялся с земли.
   - Спасибо, - поблагодарил я.
   - Пожалуйста, - весело подмигнул тот, который покушался на честь Марты. Теперь и он не казался мне подонком. Или я такой наивный, или этим неписям нужно вручить по статуэтке Оскара за актёрское мастерство. И шепнул: - Кстати, как вернёшься в лагерь, смени одежду, на ту, что понаряднее, да умойся хорошенько!
   - Зачем это? - нахмурился я.
   - Ну не собираешься же ты явиться пред светлыми очами нашего величества в лохмотьях и чумазый, как свинья?
   - А? - отвисла моя челюсть.
   Нет, это, блин, не эльфы, а какие-то партизаны! И ведь ни одна сволочь не проболталась, что монарх здесь! Недаром эти странные лучники мне показались странными. Личная гвардия короля. Капец! И, между прочим, ещё очень сильно повезло, что против меня выступали всего лишь рекруты второго круга обучения, настоящие профи точно бы в том лесочке прикопали.
   Оказывается, вводя в игру своих гвардейцев, наш августейший светлый лорд таким образом развлекается, устраивая с придворными тотализатор. У-у-у, тиран недобитый.
   Этот самый тиран, в данный момент восседал на походном троне, установленном по центру королевского шатра, и с интересом разглядывал мою скромную персону.
   - Начальник школы хорошо отзывался о твоих талантах, Филадил, - молвил повелитель всея эльфов, - а твоё изобретение весьма необычно, но, должен признать, очень эффективно.
   Это он об арбалетике, конечно же. Неплохого шороху я им навёл. Даже Загонщиков погонял!
   - Благодарю вас, Ваше Величество, - смущённо поклонился я, - Очень лестно это слышать их ваших уст.
   - Да не смущайся ты так, парень! - хохотнул король и заявил: - Мы же как-никак родня! Ведь, насколько мне известно, ты внук моей двоюродной тётушки по материнской линии?
   - Эм-м-м, - замялся я, - откровенно признаться, я не в курсе таких подробностей, знаю только, что бабушка состоит в каком-то родстве с Вами.
   - За что я обожаю Оравиэль - это за её скромность! Она не кичится своим статусом, в отличии от других родственничков.
   При упоминании остальной родни монарх скривился так, будто целиком лимон без сахара употребил.
   - Вижу, мальчик мой, ты весь в свою бабушку. Молодец! - молвил главный над эльфами и задумался. Затем кивнув каким-то своим мыслям, он сообщил: - Задатки у тебя отличные, испытание тоже прошёл блестяще. И смелость проявил, и смекалку, и честью блеснул, за что особенно хвалю. Тебе теперь открыт прямой путь в мою личную гвардию.
   Я зарделся как девица, а король хлопнул ладошкой по подлокотнику и торжественно известил:
   - С этого момента, Филадил, ты принят в рекруты первого круга и завтра отправляешься на тренировочную базу!
   > Поздравляем! Вы зачислены в личную гвардию короля!
   Звание - Рекрут первого круга
   Заслуги перед короной - нет
   Награды - нет
   - С-спасибо, - ошалело выдавил из себя я.
   Не знаю, с чего вдруг такое счастье? Действительно ли величество пожаловал в наше учебное заведение с целью набрать себе новых бодигардов? Или сыграло на руку родство моего аватара с Оравиэль? Кроме того, совершенно непонятно, радоваться мне или наоборот, сушить сухари. Если о Королевской Школе Мечников и её выпускниках не слыхал только ленивый, то о гвардии короля ходили легенды, одна сказочнее другой. Толком никто ничего не знал, но все мечтали туда попасть.
   - Ладно, иди к себе, готовься к отъезду, прощайся с друзьями и наставниками, - отправил меня король. - Отбываем на рассвете.
  
   Глава 6
   - Ух-ты! Вот это да! Обалдеть! Ну и ну! - не смог сдержать я, восхищённых возгласов, попав в Лютиен - столицу Великого Леса!
   Если сказать, что город мне понравился, это ничего не сказать. Дизайнеры постарались на славу и, по-моему, полностью передали дух уникальной эльфийской архитектуры, скульптуры, ландшафтного дизайна и садово-паркового искусства, воспеваемых множеством писателей. Лёгкие изящные строения казались невероятно хрупкими, и было совершенно непонятно, как эти тонкие витые колонны и состоящие из мудрёных кружев арки выдерживают собственный вес. Все без исключения здания отделаны лепниной и увиты цветущим плющом. Причём цветы, растущие, казалось бы, на одном стебле, различаются как формой, так и колером покрывая стены либо замысловатыми узорами, либо целыми картинами, а безупречно выполненные барельефы, горельефы и контррельефы дополняли и подчёркивали эту красоты. Некоторые домики были оборудованы водопадами, вода из них стекала в сеть каналов, над которыми нависали ажурные мостики.
   Центром города является не дворец, а храм, расположенный в кроне огромного меллорна. Чтобы попасть внутрь, нужно преодолеть широкую хрустальную лестницу с золотыми перилами, несколькими витками опоясывающую ствол могучего древа.
   В резиденцию монарха меня, естественно, не пригласили. У самых ворот гвардеец, на скакуне которого меня транспортировали, повернул своего сильфа в сторону. Мы обогнули ограду, отделяющую королевский парк, и въехали в просторный мощёный камнем двор, окружённый неказистыми, по сравнению со всем виденным до этого, одноэтажными казармами. Молчаливый сопровождающий провёл меня в одну из дверей и сдал на руки очередному эльфу-военному.
   - Новенький? - мельком глянув в сопроводительный свиток, спросил тот и после ответного кивка сообщил: - Я лейтар Вайталин - ординарец майтара Изириндила, так что по всем вопросам, которые не сможет разрешить твой мастер, будешь обращаться ко мне. Ясно?
   - Так точно, эйр лейтар! - по-молодецки гаркнул я и вытянулся в струну.
   - Вот и молодец!
   - Рад стараться! - выпятил я ещё больше грудь.
   Офицер хмыкнул. Потом благодушно промолвил:
   - Погоди тут немного. Я уже послал вестника. Сейчас за тобой придут.
   - Есть!
   Вайталин уселся за стол и принялся перебирать бумаги. Я же от нечего делать стал пялиться по сторонам. В отличие от сказочного великолепия, виденного мною в Лютиене гражданском, тут смотреть особо не на что - казармы и у эльфов казармы. Даже, несмотря на то, что мы находимся в приёмной местного босса, никаких излишеств нет. Стол, стул, причём только тот, на котором восседал ординарец, три шкафа с бумагами и несгораемый шкаф в углу. В стене, позади лейтара, вторая дверь, ведущая, очевидно, в кабинет начальства. В общем, если не считать, что стены и пол отделаны ценными породами дерева - стандартная армейская приёмная.
   Минут через пять, дверь за моей спиной тихо отворилась, и на пороге возник типичный остроухий, каких описывают в женском романтическом фэнтези: высокий, голубоглазый, с золотыми шелковистыми волосами, заплетёнными в сложную косу. Светло-зелёный костюм, лихая тирольская шляпа с пером и мягкие темно-зелёные мокасины доводили картину до совершенства. Мы встретились взглядами, и я сразу понял - с этим франтом мы не сработаемся, ибо мой персонаж просто не соответствует всем вышеперечисленным критериям эльфийского мачо, за исключением цвета волос, и это явно вносило диссонанс в тонкую душевную организацию пижона.
   Брезгливо скривив губы и окинув презрительным взглядом мою короткую стрижку и непритязательную броню, ухоженный блондинчик, надменно задрал подбородок и процедил:
   - Вайталин, кого это ты мне подсунул? Я же просил мечника, а не жестяного шута!
   - Дулеймар, ты же знаешь, что приказы не обсуждаются, - отплатил ему той же монетой ординарец.
   Похоже Дуремар, как сразу же окрестил я инструктора, не ладит со многими, если не со всеми.
   - Но... - попытался возразить он.
   - Кроме того - этот парень направлен к нам по личному распоряжению самого короля! - добил несговорчивого сослуживца лейтар.
   - Химеры! - в сердцах выругался несговорчивый метросексуал, но против последнего аргумента крыть было нечем.
   Он бросил на меня злой взгляд и процедил сквозь зубы:
   - Ладно, пошли, жестянка, покажу твою койку в казарме.
   Казарма тоже ничем особым, кроме деревянной отделки, не отличалась - просто помещение с десятком двуярусных кроватей и тумбочек между ними. Практически спартанские условия.
   Внутри никого не оказалось. Мы прошли насквозь и остановились у самой дальней стены.
   - Спать будешь здесь, - некультурно ткнул пальцем Дуремар. - Ужин через полчаса, столовая напротив.
   Потом развернулся на пятках и, больше не проронив ни слова, удалился.
   Я же посмотрел ему в след, пожал плечами и начал раскладывать вещи в тумбочку. Последняя, к огромному удивлению и не менее огромной радости предоставляла доступ к моей личной банковской ячейке. Не иначе плюшки положенные посвятившим себя королевской службе.
   Меню в тутошнем пункте питания не отличалось от того, чем кормили в школе, и помимо каши, салата, компота включало в себя набор тонизирующих баффов, что оказалось весьма кстати после долгой дороги. Одновременно со мною в столовой принимали пищу около сотни эльфов. Однако только я оказался единственным рекрутом. Впрочем, бывалых вояк, это особо не заботило и вызывало лишь лёгкий, вполне понятный к новичку интерес. Хотя заговорить со мной никто из окружающих так и не соизволил. Странно, конечно, но, кто знает, что за алгоритмы прописаны у этих гвардии его величество неписей. Может как-то проявить себя нужно? А возможно все гораздо проще и достаточно первым начать диалог?
   "Ладно, подумаю об этом завтра", - благоразумно решил я и, поскольку других распоряжений от начальства не поступало, отправился на боковую.
   Утром ожидал каких-то подлянок и адской жизни от холёного инструктора. Так что, дабы его лишний раз не бесить, с первыми звуками горна, резво подскочил, умылся оделся и выскочил на плац.
   Хм. Думал, что попал в какое-то учебное подразделение, но ошибся. Часть оказалась строевой. Видно устал вчера, после длительного переезда и проигнорировал тот факт, что бойцы в столовке не просто являлись ветеранами, а имели солидные уровни. Более того, выяснилось, что вопреки прямому приказу вышестоящего начальства, возиться с новичком Дуремар даже не собирался. Этот надутый эльфийский индюк лишь брезгливо взглянул на меня, вытянувшегося перед ним по стойке смирно и процедил сквозь зубы:
   - Почтенный эйр Тариэйр, лавочник из квартала Лесных орхидей, жалуется на какие-то странные звуки из своего подвала. Сходи разберись.
   И не успел я удивиться, как перед глазами выскочило окошко квеста:
   > Отправляйтесь в квартал Лесных орхидей в эльфийской столице и помогите лавочнику Тариэйру избавиться от вредителей!
   Тип задания - уникальное, расовое, классовое.
   Награда - вариативно.
   Провал/Отказ - ухудшение отношений с организацией: гвардия короля.
   Принять - Да/Нет!
   Что за ерунда? Причём здесь какой-то лавочник, вредители? Мы в армии или как?
   - Так вы что, учить меня не будете? - опешил я, тем не менее принимая задание.
   - А, в королевской школе ты чем занимался? - продолжал цедить франт. - Хотя, - подумав, просветлел он, - шутов там и учить, поди, некому.
   - Моим наставником был сам Бикаэль! - прорычал я в лицо наглецу.
   - Старик теряет хватку, как я погляжу, - разочарованно вздохнул ушастый, - раз берет шефство над такими убогими как ты.
   За долю секунды, как я собирался уже наброситься на урода, оскорбившего наставника, как рядом раздался громкий окрик, хорошо поставленным командным голосом:
   - Отставить, рекрут!
   Я снова вытянулся по струнке и одними глазами наблюдал за появившимся в поле зрения новым действующим лицом. Очередной само собой высокий, само собой стройный и разумеется золотоволосый остроухий блондин от остальных, снующих вокруг сородичей отличался лишь более качественным кроем и отделкой формы, увешанной различного рода висюльками в виде эполетов и аксельбантов.
   "Не иначе какой-то местный начальник", - подумал я, наблюдая за мгновенно притихшим Дуримаром.
   - Ну, лейтар, докладывайте, что у вас здесь происходит? - нетерпеливо потребовал более старший по званию офицер.
   - Инструктирую рекрута Филадила перед заданием, эйр майтар, - еще больше подтянулся франтоватый хам.
   "Ага!" - просёк я, - "Вероятно это и есть тот самый майтар Изириндил - начальствующий над королевскими гвардейцами".
   - И как успехи? - ласково поинтересовался командир.
   - Уже закончили, - отрапортовал инструктор.
   - Что ж, - глянул на меня золотопогонник, - в таком случае, можете идти, выполнять приказ, рекрут.
   Я стукнул рукой в грудь и, четко развернувшись, строевым шагом промаршировал к ближайшей двери казармы, а оттуда "огородами" подальше от начальства. Но краем уха успел услышать долетевшую до меня произнесённую с суровыми нотками фразу, бальзамом пролившуюся на душу:
   - А вас, Дулеймар, я попрошу остаться!
   Одним из бонусов службы в гвардии, было то, что карту столицы мне выдали бесплатно. Стоило только поинтересоваться у дежурившего на КПП эльфа: "Как попасть в квартал Лесных орхидей?", тот молча протянул мне свернутый в трубочку листок желтоватого пергамента, оказавшегося картой Лютиена и прилегающих территорий, которая тут-же автоматически загрузилась в "навигатор".
   Нежданно подкатившая халява, предвкушение прогулки по прекрасной столице и тихое злорадство в адрес Дуремара, наверняка, получающего в данный момент пистона, вознесли подупавшее с утра настроение на седьмое небо, и я, насвистывая веселую мелодию, двинулся по направлению южных городских ворот. Именно там находился магазинчик интересующего меня НИПа.
   О временных ограничениях в тексте квеста не упоминалось, невзлюбивший меня с первого взгляда инструктор про сроки тоже ничего не успел сказать, так что я особо не торопился. Не спеша брёл по зелёным улочкам, любовался местными достопримечательностями и прогуливающимися мимо эльфиечками. Также по пути посетил несколько лавочек.
   В оружейной просто попялился на железяки, потому как то, что пришлось по нраву, стоило таких денег, каковых у меня пока не водилось. Может когда сервер заработает и появятся другие игроки, я смогу получать дивиденды от изобретения скорострельного арбалета, но пока патент лежит в банке мертвым грузом.
   Зато в кондитерской затарился целым кулем обалденных эклеров с нежнейшим заварным кремом и прибавкой по одному пункту в силу и ловкость на полчаса. Причём эффект суммировался до десяти раз. Правда, как и в случае с ложной малиной, злоупотреблять вкусняшками не стоило, ибо после шестой печеньки выскочило сообщение о том, что меня ожидает дебафф, прямопропорциональный положительному эффекту, как только таймер последнего достигнет нуля.
   - Ну и ладно, - беспечно махнул я рукой. К тому времени я уже должен буду справиться с поставленной начальством задачей.
   Эйр Тариэйр оказался веселым и общительным чело... эльфом. Встретил меня с распростертыми объятьями и ликующим воплем:
   - Ну наконец-то! Наконец-то Изириндил соизволил прислать на помощь хоть кого-то!
   Затем поведал душещипательную историю о том, как проклятые вредители попортили десять мешков отличнейших корней валенийской эратки, из-за чего почтенный торговец понес невосполнимые потери не только финансовые, но и репутационные.
   - Конкуренты твердят, что я скряга и пожалел денег на качественную защиту своего подвала, но все знают, что над ней работал сам магистр Зориндил. Однако твари оказались совершенно не восприимчивы к магии. Теперь вся надежда только на вас, молодой воин, - закончил монолог хозяин магазинчика.
   В ответ я заверил его, что все будет исполнено в лучшем виде, и спустился в подпол.
   Ожидал очутиться в тёмном сыром и холодном помещении, но из всех вышеперечисленных факторов обнаружилась только прохлада, призванная дольше поддерживать свежесть товара. Влажных стен не было и в помине, а четыре магических шара мягким светом разгоняли тьму.
   - Вот отсюда они и проникают, - указал на округлую дыру в углу лавочник - Мы ее уже раз двадцать заделывали, но проклятущие каждый раз прогрызают новую.
   Хм. Если это и крысы, то размерчик у них должен быть ого-го. В такое отверстие, пускай с трудом, но и я протиснусь. Что мне, вероятно, и придётся сделать, ибо неизвестно, долго ли ждать возвращения нарушителей на место преступления и стоит ли вообще на это надеяться. А ну как твари учуют засаду и не явятся? Поэтому становимся на четвереньки, втягиваем голову в плечи и вперёд!
   К счастью, корячился недолго, всего через несколько метров "норка" соединялась с сетью тоннелей городской канализации, и мой Филадил снова встал с колен и гордо распрямил спину. Кстати, запаха нечистот не ощущается. Фиалками, правда тоже не благоухает. Но, в любом случае, благодарю разработчиков за то, что избавили от разъедающего дыхательные пути амбре.
   А вот темнота в подземелье кромешная. Спасибо торговцу, снабдившего меня перед спуском в "кроличью нору" свитком с заклинанием ночного зрения.
   Так, ну и куда теперь: налево, направо или без разницы?
   Ладно, пойду куда-нибудь, а там видно будет. И, действительно, тупик, в который я упёрся шагов через двести, сообщил, что первоначальный выбор направления оказался неверным. Значит, всё-таки нужно было направо. Хорошо, идём туда.
   Моб сорок четвёртого уровня с идентификатором "Крогс", который скорее походил на смоляно-чёрного сенбернара, нежели на крысу, встретился за ближайшим поворотом. Существо обладало мощным телом на высоких лапах, оснащенных внушительными когтями. А густой, жёсткий мех неплохо защищал шкуру, поглощая силу ударов. От грызунов монстру тоже кое-что досталось. В частности, мышиная морда с острыми резцами и глазами-бусинками, да длинный лысый хвост, оканчивающийся прочной роговой иглой. Теснота окружающего пространства не позволяла твари эффективно размахивать своей "рапирой", но зубками она действовал весьма успешно.
   Пока я приспособился к стилю боя с данным монстром, он успел дважды цапнуть меня за обе ноги. Крогс быстро припадал к земле и резко выбрасывал юркую тушку вперёд, проскакивая под щитом. При этом, когти на задних лапах животного цеплялись за расположенные на полу решётки (под которым, собственно, и протекали сточные воды), благодаря чему моб быстро покидал опасную зону, как бы продёргивая себя назад, а затем вновь нападая. Однако третьего подобного выпада я уже ожидал и, как только чёрная блестящая тень шмыгнула под ноги, резко присел и придавил гада краем щита к прутьям. Зверь захрипел, забился, засучил всеми четырьмя конечностями, однако мой беспощадный клинок вонзился чудищу в лоб, пробив мерзкую башку навылет. Тот совершил ещё несколько судорожных рывков и затих. А в окне боевого чата возникла надпись:
   >Квест "Помощь лавочнику Тариэйру". Вредителей 1 из 50 убито.
   В отличие от городских улиц, подземные коммуникации на мою интерактивную карту нанесены не были. Так что приходилось заглядывать во все проходы и ответвления, попадавшиеся на пути, постепенно заполняя запутанным узором огромный черный квадрат в окне навигации.
   Довольно быстро я намолотил ещё десяток крогсов. Твари "паслись" поодиночке или парами. Разбираться с двойками было чуть сложнее, но зачастую мобы больше мешали друг другу, чем помогали. Или, как только одно животное попадало в ловушку прижатое щитом, второе бросалась наутёк и возвращалась ровно через тридцать секунд, когда с сородичем уже было покончено.
   Счётчик убитых вредителей тикал. Я вошёл в ритм, однако в какой-то момент потерял бдительность и не заметил, как сам попал в западню. Едва мой персонаж очутился в центре небольшого зала - места пересечения четырёх коридоров, как из пазов в потолке с грохотом рухнули тяжёлые кованые решётки, перекрывая пути к отступлению. А потом из щели откуда-то сверху посыпались более мелкие (в том числе и по уровню), но при этом более злобные и вёрткие версии крогсов. Шерсть молодняка была светлее и не такая жёсткая, как у взрослых особей. Запаса здоровья тоже было поменьше, но вот количество реально напрягало!
   От быстрой и бесславной кончины спасла только эльфийская реакция. Первую падающую зверюгу, я принял на вскинутый над головой Оперкулум, немедля применил оглушающий удар и забросил собако-крысу обратно - в люк на потолке, из которого она вывалилась. Там моб удачно состыковался со следующим "десантником", и визжаще-скулящая парочка грохнулась о задрожавший решётчатый пол, заложив фундамент будущей кучи-малы.
   Сам же я в это время отскочил в один из углов, прикрылся щитом, и, наблюдая за неутихающим крысопадом, лихорадочно соображал, как не дать позволить себя сожрать. Наконец зверопоток иссяк, и я оказался в полукольце злых, как тысяча чертей мобов.
   Какое-то время крогсы не решались напасть, лишь скалили крысиные морды, рычали, пищали, шипели, били по полу хвостами. А потом, как по команде, дружно ринулись на эльфийского врага, посмевшего вторгнуться в их законные владения! Передняя шеренга прыгнула стандартно - под ноги, а вот задние удивили. Они, как в чехарде, оттолкнулись от спин товарищей и атаковали меня сверху!
   Припав к полу, я придавил щитом сразу двоих, но на неприкрытую голову бросились сразу три твари! Да так успешно, что Филькина шкала здоровья просела сразу на треть. Закованным в стальную перчатку кулаком я смертельно кританул вцепившуюся в моё ухо одну зверушку, оглушил повисшую на щеке вторую, третья грызущая воротник, отвалилась сама и улизнула куда-то в сторону.
   Следующая атакующая волна нахлынула прежде, чем повалившиеся монстры поднялись на ноги. Крогсы, что до этого стояли дальше всех и не успели вступить в сражение, разом оттолкнулись мощными лапами, перелетели собратьев и обрушились на меня. Один монстр, видимо, намеревелс протаранить лбом щит, однако явно переоценил свои возможности, и после столкновения с обиженным визгом отлетел в сторону. Зато два других проскочили - один сверху, второй снизу - и лишили меня ещё несколько сотен хэлс-поинтов.
   Впрочем, очухавшиеся вредители из предыдущей партии нападавших, тоже не заставили себя долго ждать, и поспешили на подмогу разрывающим меня на кусочки товарищам...
   Я вертелся юлой, применял все доступные умения, но укусы следовали один за другим, и полоска хп стремительно двигалась к нулю. До того, как закончился бафф от печенюшек, и иконка положительного эффекта сменилась меткой отрицательного воздействия, успел зарубить ещё троих. А потом пришлось глубоко сожалеть о переедании. Скорость реакции замедлилась, запаса здоровья, которого ещё секунду назад хватало на то, чтобы пережить пару укусов, осталось на один чих. Короче, лишние пять пирожных вышли боком в самый неподходящий момент.
   М-да, неужели меня завалят монстры гораздо ниже левелом?! Обидно.
   Превосходство в классе и абилка "Второе дыхание", автоматически сработавшая после утраты моим персонажем 90% ХП, всё же не позволили позорно сдохнуть. Спустя пару минут противников осталось трое. Причём один из них, как и я, балансирует между жизнью и смертью. Однако, несмотря на многочисленные потери, концентрация выброшенного в кровь монстров адреналина не позволяет им отказаться от желания утащить меня за грань. Рыскают туда-сюда, ожидая, когда откроюсь. У меня нет права на ошибку. Времени вытащить и использовать лечилку, тоже нет. Отвлекусь на мгновение - пропущу решающий удар.
   Итак, похоже, звери решились. Припали к полу, нетерпеливо переминаются, явно готовятся к прыжку. Я сжал крепче рукоять меча, поудобнее перехватил щит. Напряжение с обеих сторон такое, что вот-вот между нами запляшут молнии разрядов...
   Вдруг по подземелью разнёсся душераздирающий вопль. Мелкие крогсы застыли, а потом совершенно по-собачьи прижали к голове круглые мышиные уши, бросились к свободным углам и вжались в них.
   Воспользовавшись моментом, влил в себя большой бутыль зелья восстановления, однако нехорошие предчувствия не добавляли спокойствия, не давали насладиться передышкой. Дикий рёв повторился, и я, взглянув на трясущихся по углам бывших бульдогокрыс, а ныне тойтерьеромышат, ещё больше запаниковал.
   "Чего же, или точнее кого же они так перепугались"? - взволнованно размышлял я, сожалея, что не удосужился заранее ознакомиться с местной фауной. Но теперь удовлетворять натуралистическое любопытство недосуг. Теперь бы, наоборот, как можно быстрее убраться подальше от загадочной неведомой зверушки и забыть о ней, как о страшном сне. А то уж очень тревожные на сей счёт у меня предчувствия.
   Тем более, что основное задание я уже не только выполнил, но и перевыполнил. Счётчик убиенных квестовых вредителей показывал цифирь "53", а диалог миссии сменился предложением посетить лавочника Тариэйра и получить причитающуюся награду.
   "Угу, но ещё бы знать, как выбраться из этой западни", - с тоской глянул я на решётки и не думавшие подниматься.
   Где-то над головой, на верхнем ярусе катакомб послышалась шаги тяжёлой поступи кого-то, не сомневаюсь, большого и ужасного. Взгляд мой отчаянно заметался по стенам, полу и потолку, в поисках каких-то, ранее незамеченных кнопок или рычагов, открывающих заграждения.
   В дыру на потолке свесилась огромная драконья башка, изо рта которой часто-часто вырывался раздвоенный чёрный язык. Сделав оборот на триста шестьдесят градусов, как будто череп держится на шарнирах, вновь прибывшее существо оглядело нашу недружную компашку и втащило в сразу ставшее тесным помещение свою немаленькую тушу.
   Гость оказался здоровенным антрацитовым вараном пятьдесят пятого уровня. Однако это был не просто моб - а моб-чемпион, или как их ещё называют мини-боссом. То есть дури и здоровья ему не занимать. Исходя из опыта, могу авторитетно заявить, что проще схлестнуться с паровозом из пяти-шести особей, нежели с одним чемпом. Поэтому приготовился к худшему.
   К счастью, первыми гигантскую ящерицу привлекли крогсы, в ужасе заметавшиеся по залу. Сильных надежд на то, что варан нажрётся и оставит бедолагу-эльфа в покое, я не питал, поэтому продолжил лихорадочно искать выход. Безбашенно кидаться на противника с утроенными, относительно моих характеристик, параметрами и какой-нибудь гадкой способностью, а то и не одной (фишка всех чемпионов), было бы чистым самоубийством. Тут нужна, как минимум, ещё пара помощников или хороший лекарь.
   При последней мысли, почему-то сразу вспомнилась Виталиэль. Её застенчивая улыбка, от которой так сладко ноет сердце, огромные голубые глаза, в которые можно провалиться и утонуть, золотые волосы, которые так приятно гладить, и цветочный аромат которых пьянит слаще вина...
   Из совершенно неуместного, в данных обстоятельствах, состояния витания в облаках, меня вывела наступившая на мгновение тишина. Огромный моб расправился с мелкими жертвами, и теперь взгляд варана с гастрономическим интересом упёрся в меня. Из пасти все ещё торчали задние лапы последнего крогса, которого монстр заглатывал живьём. До моего чуткого слуха даже донеслось глухое обречённое поскуливание бедолаги.
   Великанская рептилия сделала неторопливый шаг (действительно, куда спешить, если ни куда я не денусь с "подводной лодки"?) и жутко изумилась, когда "десерт" неожиданно, спрыгнул прямо в протекающие внизу фекалии и уронил за собой сегмент решетчатого пола.
   Погрузившись по самый пояс в густую массу без запаха, но с таким привычным цветом кабачковой игры, я, загребая руками, насколько возможно быстро, рванул прочь. Благо решётки перекрывали проходы только до уровня настила. Позади раздавались удары огромного тела о металл, и тоскливый, какой-то даже обиженный, рёв. Тупая скотина, к счастью, не смекнула преследовать меня тем же путём.
   Миновав пару поворотов, я выбрался из канавы на уровень пола и что духу припустил к выводящему из подземелья отнорку, стараясь держаться уже зачищенных и помеченных на карте коридоров.
   Добрался без приключений. И уже через десять минут получал от радостного лавочника причитающиеся ништяки. Меня, вываськанного в подозрительной субстанции, одарили озадаченным взглядом и мешочком тех самых корней валенийской эратки. Оказывается, эти непрезентабельно выглядящие серые, сухие веточки весьма ценный ингредиент. Алхимики готовят из них особое варево, используемое кузнецами при закалке. Что, как минимум вдвое повышает прочность стали.
   А ещё меня известили, что во всей столице всего две лавки имеют право торговать подобным товаром. Само собой, монополия на что-то, никогда не способствовала низким ценам. Например, мой крошечный мешочек тянул на пятьдесят золотых, а для того, чтобы приготовить зелье для закалки хотя бы одного меча, таких мешочков требуется два десятка. И это не считая работу алхимика и кузнеца. Но, если учесть, что готовое зелье или, тем более, закалённый клинок, стоили на несколько порядков дороже, то, думаю, стоило помучиться, добывая сей немаловажный ингредиент, путём многократного повторения квеста.
   Помимо прочего меня наградили кошелём с деньгами, из расчёта по одному золотому за каждого убиенного крогса. Однако, как выяснилось, на этом задание ещё не завершилось. Выдав причитающееся, Тариэйр сунул мне в руку письмо и поручил доставить корреспонденцию в приёмную эйру Мейтару.
   По дороге обратно, на одной из площадей, я обратил внимание на доску объявлений. И, к своему неудовольствию, обнаружил там призыв о помощи, от только что покинутого мной лавочника. Нужно было избавить его от неких существ, промышляющих в подвале. Пометка "в данный момент не активно" и тикающий в обратном направлении счётчик, указывали, что доступным данное явно повторяющееся приключение станет только через сутки. Блин. Знал бы, что Дуреймар послал меня на ежедневку, за одну и ту же работу сорвал бы двойной куш!
   Но ознакомившись с текстом задания более внимательно, я понял, что различия все же есть: в моём журнале в качестве приза значилось: "Вариативно", а в объявлении награда чётко соответствовала тому, что выдал мне Тариэйр. То бишь, по прибытии к месту службы я отгребу ещё каких-то бонусов. Это радует, но впредь всё равно стоит быть внимательнее и не пропускать информационные доски, мимо которых буду проходить.
   На всякий случай я запомнил координаты всех выдающих квесты НИПов, отметившихся на данной стене и уже без остановок достиг знакомых ворот.
  
   Глава 7
   Гов... м-м-м грязь, а точнее органические отходы, в которые я невольно угодил, сами собой постепенно испарились. Поэтому в канцелярии, пред бессменно восседающим за столом Вайталином я нарисовался, как гусар:, в отутюженной одежде, начищенных до блеска сапогах и накрахмаленных усах (шучу, усы в Ала-Арне растут только у гномов и людей). Эльф улыбнулся, увидев меня и дружелюбно, будто повстречал старого знакомого, изрёк:
   - А, Филадил! Какими судьбами?
   - Да вот, - устало повёл я плечами, - подсобил лавочнику Тириэйру избавиться от канализационных крогсов, а он и попросил меня передать вам письмо.
   - О, замечательно! Давай его скорее сюда! - протянул ординарец руку.
   Я отдал конверт и замешкался, не зная, что теперь делать. Вроде поручение выполнил, но сообщений о его завершении нет.
   - Погоди там, - махнул рукой в сторону крыльца Вайталин и принялся вскрывать конверт.
   Через несколько минут он пригласил меня обратно и объявил:
   - Эйр Тариэйр весьма доволен твоими услугами и просит отметить соответствующим образом. Но мне кажется, - Филадил удостоился изучающего взгляда, - ты не достиг необходимого уровня мастерства.
   - Вам виднее, - стараясь скрыть разочарование, промолвил я.
   Ординарец открыл выдвижной ящик стола и достал оттуда кругляш, похожий на фишку из казино.
   - Ладно, вот, держи, - протянул он мне цветной диск, - сходи в тренировочный зал.
   "Это что, типа утешительная награда? - опешил я, и в самых расстроенных чувствах отправился искать этот самый зал"
   Оказалось, что тренировочный зал и тренировочная площадка - это не одно и то же. Если на второй было густо от махающего разного рода орудиями убийства эльфов, то в просторном помещении с высокими потолками и уставленными вдоль стен странного вида манекенами, было пусто.
   Ну и что тут делать? Подойдя к одному из болванчиков, я внимательно осмотрел постамент, на котором тот стоит. На небольшой колонне, о которую рукой опирается деревянная кукла в доспехах и с торчащими за спиной рукоятями парных мечей, имеется прорезь. Как для монеток на копилке. А находящийся над щелью цветной рисунок монетки, один в один, как выдал мне Ватайлин, не оставлял ни малейших сомнений в том, что мне предлагается сделать.
   Как только фишка исчезла в монетоприёмнике, манекен ожил, задвигался и механическим голосом загалдел:
   - Пожалуйста, обнажите оружие и приготовитесь к бою! Пожалуйста, обнажите оружие и приготовитесь к бою! Пожалуйста, обнажите оружие и приготовитесь к бою!..
   Ух-ты! Я поступил так, как просило чучело, и достал меч со щитом.
   - Сканирование противника, - выйдя на середину зала объявил искусственный воин, - Выбор оптимального рисунка боя. Конфигурация завершена. Как только будете готовы к тренировке произнесите команду "Атака!"
   Встав напротив, я произнёс:
   "Атака!"
   Манекен сразу же подскочил и обрушил на меня град ударов. Я уверенно принял их на щит, противник, словно мячик, отпрыгнул в сторону и предпринял попытку достать меня уже с другой стороны. Неутомимый голем ни на секунду не снижал скорости, выдавая десятки ударов в секунду. И даже, казалось, наращивал темп. Так что довольно скоро я жутко вспотел, тяжело дышал и едва успевал парировать выпады. Голова гудела от звона метала о метал, а в глазах рябило от сумасшедшего мелькания мечей и снопов искр. Сколько мы кружили по залу я не знаю, но в какой-то момент манекен неожиданно замер и сообщил:
   - Тренировка закончена! Спасибо за компанию!
   - Пожалуйста, - слегка опупевая, хмыкнул я, глядя в след возвращающемуся на исходную тренажёру.
   Деревянный робот уже минут пять, как окончательно замер на своей подставке, а мне всё никак не удавалось восстановить дыхание. Да, здорово погонял, чертяка! Я уважительно поглазел ещё какое-то время на боевую копилку, а потом обратил внимание на то, что весь чат забит сообщениями о повышении характеристик.
   Оказалось, что пока мы сражались, Филадил на пять пунктов поднял силу, на две единицы увеличил ловкость и на целых десять баллов повысил мастерство владения щитом! Плюс овладел новым умением: "Противостояние амбидекстеру"! Да вдобавок, на что в горячке схватки, совершенно не обратил внимание, апнул новый левел. Продуктивно, в общем, помахались.
   "Половина уровня менее чем за полчаса! М-да, крутой манекенчик", - по-новому, с ещё большим восхищением глянул я на своего недавнего оппонента, - "Подозреваю, когда сервер откроется, за подобными жетончиками начнётся настоящая охота".
   Секретарь в приёмной даже не стал выслушивать отчёт о завершении тренировки. Только взглянул, считав характеристики, вытащил из ящика стола нашивку и протянул мне.
   - Поздравляю тебя, воин, с присвоением очередного звания! - торжественно произнёс ординарец и собственноручно прикрепил отличительный знак. К слову сказать, ничего особенно лейтару для этого делать не пришлось, просто пришлёпнул "соплю" на рукав, подержал пару секунд, и та намертво прилипла к материи.
   >Поздравляем! Вас повысили по службе!
   Ваше новое воинское звание - Рекрут второго круга
   Заслуги перед короной - нет
   Награды - нет
   - Рад стараться! - радостно прищёлкнул я каблуками, вытянувшись по мтойке смирно.
   - Молодец! Так держать! - похвалил меня офицер.
   - А есть ещё задания? - решил понаглеть я.
   - Завтра приходи, - махнул Вайталин рукой, - на сегодня свободен.
   Эх, жаль. Похоже, "вкусный" квест нынче больше не дадут. Прокачка нескольких уровней в сутки мне бы не помешала. Пойду тогда набранные на доске задачи выполню что ли, дабы не терять все положенные на сегодня плюшки.
   Остальные задания оказались из разряда "подай-принеси". Никогда не любил быть мальчиком на побегушках, однако подобные курьерские поручения преследовали одну цели - познакомить игроков со столицей. За несколько часов я побывал почти во всех кварталах города и, должен признать, под конец начал весьма неплохо ориентироваться в переплетении улиц без помощи навигатора. Конечно, имеется ещё уйма скрытых мест, куда так просто не попасть, разве что случайно наткнусь, или кто из неписей укажет, хотя последнее не с моей положительной кармой. Потому как подобные злачные местечки охотнее раскрывают свои секреты любителям идти кривой дорожкой криминала. Короче вторая половина дня выдалась бедноватой в плане прокачки воинских умений, зато очень положительно сказалась на моей городской и фракционной репутациях. Что, в свою очередь, открывала и доступ к ряду новых заданий и расширенному ассортименту товаров в лавках, система скидок и бонусов в которых также была завязана на эти, на первый взгляд, не особо важные циферки.
   Последним квестом на сегодня стала просьба молоденькой травницы:
   "Дилемма живописца"
   Художник Елефирэй в отчаянии. Градоначальник заказал ему картину жены с вплетённым заклинанием "Живой портрет", а у него закончились ингредиенты для зачарованных красок. Впрочем, их можно достать у магистра алхимии Низиэйр, из магической академии.
   Помогите Елефирэю и принесите недостающие компоненты.
   Награда:
   +1 к репутации с гильдией живописцев.
   +1 к репутации с магической академией
   Местный центр культуры и образования, что, кстати, неудивительно, обнаружился неподалёку от дворца, в самом богатом квартале, где селились исключительно знатные особы и успешные купцы.
   "Ну да, магическая академия это вам не казарма", - почесал я тыковку приблизившись к высокой золочёной ограде, за коей раскинулся чудесный парк.
   Ворот в заборе не оказалось. Их функцию выполняло мерцающее изумрудное сияние магического барьера, которое, впрочем, пропустило меня без каких-либо проблем. Видимо чудо-калитка каким-то образом опознала, что мой альтер-эго имеет право пребывать на территории учебного заведения. Иной охраны, если таковая была, я не заметил.
   Тропинка из жёлтого кирпича, вела к центру зелёной зоны, мимо прячущихся в тени кустов беседок и скамеек, мимо озера с белыми и чёрными лебедями, мимо ажурных фонтанов и изящных статуй. Необъятная территория парка, наводила на мысль, что тот не уступает размерами и красотой королевскому. Жируют колдунишки. Поют птицы, жужжат насекомые, вечернее солнце бросает прощальные лучи на окружающий пейзаж, превращая всё вокруг в расплавленное золото. По дорожкам сквера неспешно бродят отдыхающие студиозы и то тут, то там слышится весёлый смех и негромкие разговоры. Лепота!
   Под влиянием момента на меня вдруг накатила тоска по родному универу, по субботним посиделкам в крошечной пивнушке неподалёку от альма-матер, по такой вот непринуждённой болтовне с приятелями-одногруппниками.
   Грустно вздохнув, я отправился дальше.
   Местный "Хогвардс" представляет собой монументальный комплекс из четырёх колоссальных строений, раскинувшиеся на большой поляне в центре парка. Помимо наземных коридоров-переходов, два учебных корпуса посередине и две общаги по бокам (мужская и женская) соединялись между собой прозрачными подвесными мостами, предполагаю из зачарованного на прочность горного хрусталя. Это выглядело стильно, ну очень стильно!
   Пока я шёл к правому административному зданию, в котором, судя по указаниям навигатора и обитал нужный мне персонаж, тусующиеся вокруг молодые волшебники с любопытством пялились на меня, но с глупыми вопросами не приставали.
   - Солдатик, а ты случайно не заплутал? Тут казармы нет! - всё-таки раздался за спиной надменный голос.
   По сторонам послышались ехидные смешки.
   "Ну почему всегда найдётся хрен, который считает себя круче всех и решит выпендриться?" - мысленно скрежетнул я зубами, однако ИскИн мне сразу напомнил, что вокруг всего лишь виртуальная реальность и подобная ситуация всего лишь очередной игровой момент:
   Задание "Конфликт"
   Молодой студент магической академии Гилион, решил самоутвердиться перед товарищами за ваш счёт. Рискнёте ли вы отстоять своё доброе имя или проглотите обиду и продолжите путь?
   Награда: +1 к доблести.
   Примечание: Убивать противника нельзя. Только наказать.
   Хм. О доблести я читал в игровой справке. Эта величина явно не влияла на показатели персонажа, но при этом могла отразиться на игровом процессе. Большинство НИПов более благосклонны к геймерам с повышенным уровнем доблести, с большей охотой делятся с ними слухами, позволяют обнаружить новые скрытые квесты или помогают облегчить прохождение уже взятых старых.
   Уровни у нас с этим выскочкой совпадают, но я ещё в школе мечей умудрился обзавестись довольно неплохим набором бижутерии с защитой от магии. Не легендарку, конечно, однако весьма близко к тому. Поэтому я, ни секунды не сомневаясь, повернулся к вопрошавшему и насмешливо ответил:
   - Ой, а ты что же, любезный, решил меня проводить к выходу? Так я не по этим делам. Найди лучше себе подружку!
   Главная особенность толпы, это её переменчивое настроение. Даже если это толпа твоих сокурсников. Об этом не стоит забывать, когда пытаешься покрасоваться перед публикой. Мой оппонент сей момент не учёл и сейчас, раздавшиеся вокруг смешки направлены были уже в его адрес.
   - Да ты! Ты-ы-ы!..- вспыхнул он, - однако, словарного запаса для выражения мысли явно не хватило.
   - Ядом только не захлебнись, - посоветовал я и собрался уже отправиться дальше по делам, но меня схватили за плечо и развернули.
   - Дуэль! Сейчас! - брызжа слюной, прошипел наглец в лицо.
   - Да, пожалуйста! - с готовностью ответил я, отстраняясь от нахала, и даже помахал рукой перед носом и скривился, делая вид, что почуял несвежее дыхание.
   Похоже, последнее действие тоже не укрылось от окружающих, вызвав новые смешки и ещё больше негодования со стороны Гилиона.
   Все стоявшие поблизости студиозы быстренько сгрудились в кучу, окружив меня, и повели куда-то в сторонку, судя по всему, подальше от взглядов преподавателей и лишних зевак.
   Наш путь окончился на небольшой полянке, на другом от корпусов университета берегу декоративного озерца, укрытого от посторонних глаз аллеей толстостволых широколистных деревьев. Из того, как организовано народ распределился по краю места разборок, я сделал вывод, что подобные мероприятия тут не редкость.
   Соперник начал баффаться, а я стоял и прикидывал по спецэффектам, что именно он там на себя накладывает. Серьёзных боевых заклинаний оказалось всего три. Если не ошибаюсь, то: на скорость, на силу магической атаки и щит от физических повреждений. В общем, то что требуется в нашей ситуации. Остальное мишура.
   - Ну, вижу, ты готов? - усмехнулся я, и без особой надежды бросил в пространство: - Может и меня кто обкастует?
   Зрители только злобно хихикали.
   - Ну, нет так нет, - пожал я плечами при этом, прикидывая насколько моя бижа ослабит нюки колдуна-недоучки.
   И тут, вдруг совершенно неожиданно меня окатила слепящая волна, а в углу интерфейса, у полоски здоровья, вспыхнула иконка антимагической защиты.
   - Думаю, так будет справедливей! - раздался за спиной звонкий девичий голосок, перекрывая возмущённый гомон окружающих.
   Выяснить, кто из магичек решил меня поддержать, я не успел, так как противник здраво подумал, что врагу вполне может обломиться ещё каких-нибудь плюшек, и решил незамедлительно атаковать.
   Эльф, оказался природником и не удивил какой-то нестандартной тактикой или заковыристыми заклинаниями. Нет, конечно, будь он игроком, а не неписем, вполне можно было наткнуться и на мага-элементалиста с уклоном в огнь, землю, воду, воздух, или все вместе по чуть-чуть. Однако искусственные жители виртуальной вселенной очень редко отступали от классических канонов. В частности, остроухие волшебники Великого леса чаще всего были именно адептами Природы.
   Я же, в школе мечей, провёл не один тренировочный поединок с такими противниками и уже примерно представлял, как будет складываться картина боя. Как и ожидалось, первым делом меня постарались обездвижить. Поэтому приметив, что колдун выкинул в мою сторону руки и что-то зашептал, отпрыгнул, как можно дальше в сторону. В месте, где только что стояли мои ступни тут же взметнулись землисто серые корешки и стали слепо шарить по траве в поисках жертвы.
   Упрямый маг всё пытался меня зафиксировать, а я, то прыжками, то перекатами уходил от атак, постепенно сокращая дистанцию. Однако оппонент оказался не так глуп, как хотелось, и при очередном рывке подловил меня, выбросив в пространство перед собой облако едкого газа.
   Волшебство, в которое я с разгона вляпался, оказалось усыпляющим. Но действие его, к счастью, ослабилось моими резистами до двадцати процентов. В общем, я не уснул, но двигаться стал, как сонная муха. Ни о каких дальнейших прыжках и кульбитах речи уже не шло. А между тем преодолена только половину разделяющего нас расстояния.
   У меня было огромное желание достать арбалет и нашпиговать нахала болтами, как утку яблоками, но дело в том, что оружие заряжено боевыми снарядами, а в квесте чётко прописано, что убивать противника запрещено.
   Вместе с тем, время дебафа бижутерия также существенно снизила, и оно истекло быстрее, чем маг успел подловить меня корешками. Впрочем, виду о том, что сие случилось, я пока не показывал.
   А юный маг, меж там, на свою беду, решил приготовить что-то действительно убойное, и как следствие долгокастуемое. Парень даже глаза закрыл, и язык высунул от усердия. Смекнув, что второго шанса может и не представиться, я рванул к застывшему столбом кастеру и совершенно без изысков оглушил Гилиона щитом.
   >Квест: "Конфликт" завершён! Получена награда: +1 к доблести! - тут же поздравила меня система.
   Остальные студенты оказались правильными товарищами, и эскалации конфликта предпочли мирное отступление. Подхватив бесчувственную тушку собрата, и понуро опустив уши, они спешно удалились.
   - Молодец! - послышался за спиной звонкий голосок. Какой-то до боли знакомый голосок!
   Обернулся и застыл от неожиданности.
   - Ну, здравствуй, Филадил, - с мрачным выражением на личике поприветствовала меня Виталиэль.
   Почему-то от того, как сухо это было произнесено и от позы принятой эльфийкой, по спине протопал табун спасающихся бегством мурашек. Руки в боки, отставленная в сторону изящная ножка отбивает носком кожаного сапожка нервный ритм, глаза прищурены, крылья курносого носика сурово раздуты. Для полноты картины не хватает только чугуниевой сковороды в правой руке. Хотя, нет. Подобный девайс в тонкой ручке воздушной эльфийки будет смотреться неуместно. Только мифриловая, только хардкор!
   Единственное, что я смог проблеять в своё оправдание, было банальное:
   - Витусь, та история с Мартой - это совсем не то, о чем ты думаешь...
   Попрожигав меня глазами ещё десяток секунд, Ви вдруг широко и искренне улыбнулась во все традцать два зуба, а затем взвизгнув сорвалась с места и повисла у меня на шее.
   - Дурак, - прошептала она мне на ухо, - я уже давно с этим разобралась.
   С облегчением перевёл дух и возблагодарил всех местных богов за то, что помогли избежать неприятных разборок.
   Я двигался по дорожке в сторону корпусов академии. Рядом в припрыжку шла Вита, взявшаяся проводить меня к магистру-алхимику, и без умолку щебетала, пытаясь за короткое время рассказать всё, что с ней случилось со времени нашего расставания в Хрустальном Ручье.
   За прошедшие месяцы девушка не столько подросла, сколько округлилась в стратегических местах и от этого стала ещё прелестнее. О чем я не преминул ей сообщить, вклинившись в небольшую паузу в восторженной болтовне.
   - Спасибо! - зарделась она от комплимента и. потупив глаза, совершенно невпопад с произнесённым ранее, выдала, - Знаешь, я по тебе скучала.
   Это простое признание заставило меня солнечно улыбнуться. Я ведь тоже часто вспоминал остроухую хилершу. Ещё бы - её прощальный подарок ни раз и ни два вытаскивал меня из полной задницы. Но дело не только в этом. Себе-то врать бесполезно. До встречи с ней я довольно пренебрежительно относился к неигровым персонажам, считая их всего лишь "мебелью", элементами окружающего меня игрового мира. Но вот с Виткой почти с самого начала все было по-другому. Ещё с острова Руума у нас разгорелся бурный роман, который, постепенно, изменил нас обоих. Очеловечил что ли. Причём как её, так и меня.
   Она с каждым днём совместного общения становилась все живее и эмоциональнее. Мгновенно подхватывала все мои словечки, смешно вворачивала их к месту и не к месту, заразительно смеялась над шутками. А я, потихоньку, смягчался и забывал, что общаюсь с машиной, программным кодом, набором скриптов. И вот сейчас жадно глядел на идущую рядом очаровательную девушку и понимал, что не желаю её отпускать...
   Тусклый свет уличного фонаря падал в окно съёмного гостиничного номера, выхватывая из темноты часть недорогой обстановки и кусок цветочного узора на дальней стене. Виталиэль водила по моей груди изящным пальчиком, выписывая замысловатые восьмёрки и завитушки. Наши тела крепко прижимались друг другу, а взгляды говорили больше чем любые слова.
   - Ты меня больше не оставишь одну, Фил? - нарушила тишину эльфийка.
   - М-м-м? - удивлённо вздёрнул я брови.
   - Не оставляй. Ладно? - всхлипнула она и пожаловалась: - Мне без тебя почему-то так плохо.
   Магичка привстала, оперлась на локоть, открыв моему взору скрытую до этого под одеялом аккуратную упругую грудь и доверительно сообщила:
   - Я давно заметила, что ты странный.
   - Странный?
   - Ну, не такой, как все.
   - Хуже или лучше? - прищурился я.
   - Лучше! - довольно заявила обнажённая волшебница. - И мне это нравится!
   - Хм, рад слышать.
   - С тобой очень интересно общаться, - продолжала откровенничать девушка. - После того, как мы познакомились, у меня будто глаза открылись. Я вдруг заметила, насколько остальные парни скучные, мелочные и, не знаю, как правильно сказать, тормознутые что ли. Да и не только парни. Все. Фил, ты даже не представляешь, как невыносимо нудно каждый день смотреть на пресные рожи окружающих. Они как... как...- собеседница запнулась и нахмурено подыскивая подходящее слово.
   - Как неживые? Как куклы? - осторожно предположил я.
   - Да-да! Вот именно! Как тренировочные манекены, - обрадовалась подсказке Вита, а потом ещё немного задумавшись, выдала такое, что у меня совсем глаза на лоб полезли:
   - Да они ни даже ни одной шутки не понимают.
   - Ты пыталась шутить? - я даже привстал в кровати.
   - Почему пыталась? - надула губки подруга. - Я ведь помню все твои приколы и даже несколько своих придумала.
   - А ну-ка, - с интересом уставился на ушастое создание, - не расскажешь?
   - Ну-у, ладно, - кокетливо согласилась красотка, окончательно выбралась из-под одеяла и уселась посреди кровати по-турецки, отвлекая меня от рассказа выставленными на обозрение прелестями.
   Нет, эта девушка продолжает меня поражать! После наших развесёлых похождений в Хрустальном Ручье, жизнь в академическом кампусе показалась ей скучной, и она стала усиленно придумывать, как бы добавить в оную ярких оттенков.
   План в её головке, несмотря на блондинистость, созрел быстро, но необходим был соответствующий повод. Этим самым поводом послужил праздник урожая. Насколько я понял из сбивчивых объяснений самой виновницы, сей красный день эльфийского календаря являлся чем-то средним между чествованием прихода осени и Хэллоуином.
   В преддверии торжества студенты украшали корпуса родной альма-матер разноцветными гирляндами из листьев и цветов, а также разнообразных даров, на которые природа щедра в эту пору. На свою беду ничего не подозревающие о подвохе преподаватели назначили Виталиэль ответственной за подготовку тематических фонариков в виде духов урожая (тех самых стра-а-ашных тыквенных голов).
   - Ну подумаешь, что к заклинанию светового шарика я добавила ещё кое-что из вычитанного в библиотеке, - не испытывая ни малейшего раскаяния похлопала ресничками остроухая бестия. - Никто ведь не пострадал.
   Ну да, полезшие ровно в полночь из заботливо приготовленных милой эльфиечкой фонариков фантомы. Да, физического вреда причинить они никому не могли - это факт. Но беда заключалась в одном, что окружающие об этом не ведали и, не на шутку перепугавшись, с истерическими воплями ломанулись во все стороны.
   Однако самой шутнице толком покуражиться не удалось, поскольку вторая её шалость оказалась не столь невинной. А все потому, что обледеневшая лестница не способствовала безопасному спуску и, как следствие, сохранению здоровья поддавшихся панике студентов, стремящихся поскорее покинуть наполненное ужасными призраками помещение общежития. Пришлось срочно залечивать ссадины да переломы у нескольких десятков пострадавших. Преподавателям, конечно, тоже кто-то донёс про инцидент и те сильно негодовали. К счастью, проказнице, тщательно замаскировавшей следы своей внеурочной деятельности, удалось выйти сухой из воды.
   - Обидно только, что весело было мне одной, - надув губки пожаловалась Виталиэль, обсмеявшемуся до слёз мне.
   Ну что с ней поделаешь? Пришлось успокаивать, в меру сил и возможностей.
   Утром, после очередной порции взаимных ласк, кудесница упорхнула на лекции, а я направился в расположение гвардейцев за новыми заданиями.
  
  
   Глава 8
   И поскольку непосредственным начальником подразделения Филадила значился Дуреймар, то сначала я, было, сунулся к нему. Но, оказывается, командир уже услал его куда-то. Данное известие совершенно меня не огорчило, а совсем даже наоборот. Что-то не улыбалось мне после замечательно проведённой ночи выслушивать всякие мерзости от этого напыщенного индюка. В замечательном расположении духа я привычно направился в канцелярию.
   - А-а, Филадил! Ты очень кстати! - приветствовал меня секретарь Вайталин и выдал два конверта. - Вот разберись-ка с этим.
   Первым просителем оказался уже известный лавочник, страдающий от грызунов-мутантов. А вот второе письмецо предназначалось некоему маршалу Лизиэлеру, обитающему, судя по маркеру на карте, в королевском дворце. Любопытно.
   Естественно, первым делом я побежал по уже знакомому маршруту, дополнительно прихватив задание-близняшку на доске объявлений. Вихрем промчался по уже знакомым закоулкам канализации, обходя огородами комнату-ловушку, спокойно набил положенное количество монстров и, сорвав двойной куш, направился во дворец.
   В отличие от магической академии, тут уже имелся полный набор защитных сооружений: и высоченный забор, и мощные ворота, и многочисленная стража, и даже колдовской щит.
   Территория за забором была просто огромной, а чтобы описать великолепный парк, доведённый заботливыми руками эльфов-садовников до совершенства, просто не хватало слов!
   Тут тебе и подстриженные под линеечку газоны, и невиданные доселе цветы, кустарники и деревья, среди которых бродят пара белоснежных единорогов. Что удивительно, городской шум совершенно не проникал за стену, и по округе разносился лишь весёлый птичий гомон и стрёкот насекомых. Идиллия!
   Сам же дворец оказался каким-то лёгким, воздушным, игрушечным, и не таким большим, как я себе представлял.
   Выложенная разноцветной плиткой дорожка привела прямо к главному входу, подле которого уже поджидал чопорный дворецкий. К самому маршалу меня, естественно, не пустили. Цапнув из протянутой руки конверт, королевский служащий резво удалился. Даже не поблагодарил, гад.
   Пожав плечами, я уже решил было отправиться на выход, но тут в голову пришла светлая мысль:
   "А почему бы не побродить по территории? Осмотреться. Когда ещё сюда попаду?"
   Сказано/подумано - сделано! Лады не попадаться лишний раз на глаза страже, экскурсию свою начал второстепенными коридорами. А чтобы не заблудиться маршрут прокладывал по направлению часовой стрелки.
   Ну, что сказать, снова хвала и честь талантливым гейм-дизайнерам, на совесть потрудившимся над детализацией данной локации! Пускай резиденция виртуального короля относительно невелика, в сравнении с европейскими монархами, но посмотреть тут очень даже есть на что. Эдакий эльфийский филиал Эрмитажа, Третьяковской галереи и Лувра в одном флаконе. Причём, вдвойне подкупает то, что представленные здесь картины, гобелены, резная мебель и прочие элементы фэнтези-роскоши являются не экспонатами музея, а обыденностью, предметами обихода. Такими, как вешалки в прихожих, зеркала в ванных комнатах, шторки на кухонных окнах, пуфики у прикроватных тумбочек или магнитики на холодильниках наших квартир.
   В какой-то момент взгляд уцепился за прячущуюся в тени одной из колонн дверь. Её непритязательный вид настолько диссонировал с окружающими декорациями, что я не смог проигнорировать и безучастно прошагать мимо. Особо ни на что не рассчитывая, взялся за ручку и весьма изумился, обнаружив, что дверь не только не заперта, но и без скрипа поддалась, открывая взору длинный ряд ступеней, ведущих в тайные глубины поддворцовых помещений. Засвербевший в одном месте дух новых приключений заставил, практически не задумываясь, ступить в мрачное подземелье.
   Хотя насчёт мрака, я всё же поторопился делать выводы. На стенах длинного петляющего коридора иногда попадались крошечные магические ночнички, которые толком ничего не освещали, но позволяли перемещаться, не натыкаясь на стены. А когда глаза окончательно привыкли к отсутствию иллюминации, то даже появилась возможность разглядеть контуры цилиндрических опор, переходящих в арки и подпирающих невысокий потолок. Ширина туннеля, по которому двигался мой персонаж, также не отличалась выдающимися показателями и составляла немногим менее двух с половиной метров. Пол же был выложен в шахматном порядке чёрными и белыми плитками.
   Поддавшись детской привычке, я двигался вперёд, стараясь наступать только на светлые квадратики. Когда практически доскакал до следующей двери, уже маячившей в темноте, за спиной послышались негромкие голоса. На одних рефлексах успел метнуться в густую тень ближайшей колонны, и в этот момент проявилось оранжевое пятно то ли факела, то ли магического фонаря.
   Звука шагов слух не улавливал, что в общем-то неудивительно, поскольку эльфы передвигаются совершенно бесшумно, а вот шёпот неизвестных, как они не таились, отлично разносился в окружающей тишине.
   - Так, стоп! - совсем уж громко предостерёг один из неизвестных - С этого места ступайте только по белым плиткам. Иначе поднимется тревога.
   Меня прошиб холодный пот, когда я осознал, что не попался в ловушку лишь потому, что детство в попе заиграло.
   Наконец, в неярком свете заколыхалось около десятка силуэтов. Уточнить количество и подробностей разглядеть членов группы я не рискнул, ибо ещё сильнее вжался в закрывающий меня столб и даже дышать старался через раз.
   После того, как не заметивший лазутчика отряд миновал меня и скрылся за второй дверью, выждал ещё пару минут и двинулся следом. Крадучись преодолел шестнадцать ступней довольно крутого подъёма и очутился уже в гораздо более просторном и богато обставленном коридоре. Его выкрашенные в золотой цвет стены были плотно увешаны изображениями с различными пейзажами. Сперва я не обратил на полотна особого внимания, но внезапно меня насторожило какое-то движение. Никого не обнаружив, я получше пригляделся к одной из репродукции, где пустынный песчаный пляж переходил в сосновый лес, и с удивлением понял, что картинка-то живая! Волны на чудо-холсте, действительно, то набегают на берег, то отступают, а деревья мерно раскачиваются под порывами ветра. Ну, прямо натуральный телевизор! Только звукового сопровождения не хватает.
   В какую сторону ушли таинственные посетители неясно, поэтому на удачу выбрав направление, пошёл налево. И похоже угадал, так как всего через десяток шагов из-за находившейся в пяти шагах очередной двери донеслась невнятная ругань и лязг метала. Метнувшись к ней, прислушался, но кроме вышеозначенного шума, ничего нового не услыхал. Тогда, по-прежнему влекомый неуёмным любопытством, я медленно потянул за рукоять, заглянул внутрь. В тёмном закутке за порогом никого не было. Но дальше тоннель переходил в узкую лесенку. А та вела на балкон, простирающийся вдоль стены огромного зала. И уже на этом самом балконе обнаружилась спина эльфа с невероятной скоростью, чуть ли ни как у моего арбалета-пулемёта, выпускающего куда-то вниз стрелу за стрелой.
   Из-за шума разгоревшегося боя лучник меня не услышал, поэтому я смог подойти почти вплотную и заглянуть вниз.
   У дальней стены тройка остроухих прикрывала трон и отражала атаки другой более многочисленной бригады, пытавшейся к этому самому трону прорваться. Несколько мёртвых тел уже валялось у подножия королевского кресла и, судя по всему, принадлежали они защитникам его величества, с самого начала оказавшимся в меньшинстве. Сам же Лирилейл Четырнадцатый, прикрываясь спинкой массивного предмета интерьера, исполнял роль мага поддержки, удерживая над защитниками волшебный купол и блокируя массированные атаки двух колдунов-стихийников противоборствующих сил.
   Сразу сориентировавшись, что к чему, я выхватил меч и обрушил его на стоявшего рядом изменника, посылавшего свои предательские снаряды в правильных парней. Благодаря тому, что атаки сзади враг не ожидал, мне удалось снести ему сразу больше половины хитов. В этот же момент внизу что-то громыхнуло, раздались крики боли и сквернословие. К сожалению, отвлечься и посмотреть, что именно там происходит, мне не позволял резко развернувшийся и тоже мгновенно оценивший ситуацию злодей. Он быстро отбросил лук, выхватил парные клинки и ринулся на меня, осыпая градом ударов.
   Уж не знаю, насколько хорошо этот тип стрелял, но фехтовал он значительно хуже вчерашнего манекена. А потому, без труда приняв все атаки на Оперкулум и дождавшись окончания связки, я нанёс заговорщику оглушающий удар в висок, после чего проскочил под собственным щитом, нанёс роковой укол в сердце.
   > Критический удар! Нанесено 854 единицы урона противнику Лучник-предатель. Лучник-предатель убит!
   Супостат ещё оседал на пол, а я уже бросился к перилам и взглянул вниз. Там всё складывалось не лучшим образом. Из телохранителей короля на ногах держался теперь только один боец, да и то показатель его здоровья колебался в опасной близости от нулевого значения. Первому Лорду пришлось подобрать алебарду с перерубленной рукоятью и, орудуя ею, как боевым топором, самому схлестнуться с нападающими. Получалось у величества, кстати, довольно лихо. Однако два чародея из стана противника постоянно отвлекали, долбя тающую на глазах магическую защиту.
   Миг, и один из ледяных шипов пробил истончившуюся завесу и впился в плечо последнему воину. Тот, застонав, повалился на пол.
   - Сдавайтесь Ваше Величество! - в следующую секунду прокричал кто-то из нападающих.
   И тут я, наконец-то, изготовился к стрельбе, нажал на спусковой крючок.
   В-ш-ш-ш-ш-х-х-х! В-ш-ш-ш-ш-х-х-х! Запел злую песню смерти мой верный скорострел.
   Один из магов расположился прямо под моим балконом. Поэтому я, выпустив залп, не стал дожидаться, пока предатели осмыслят, что власть переменилась и что пора улепётывать, быстренько уронил на его макушку тяжеленный вазон с красивыми белыми цветами, доселе стоявший тут же на широких перилах. Убить, может, и не убил, но нокаутирующий дебафф точно обеспечил!
   Второго кудесника я нашпиговал болтами в первую очередь и лишённые артиллерийской поддержки враги, точнее их изрядно поредевшие остатки, укрылись за огромным перевёрнутым столом из морёного дуба, боясь высунуть оттуда носы. Ну, вернее, пару раз они пытались, но каждый раз пули... точнее болты, угрожающе свистели в миллиметрах от их бестолковых голов.
   Вскоре на той стороне баррикады послышалась какая-то возня, а затем над кромкой столешницы взвился меч с намотанной на лезвие белой рубахой (а может и портками) перепачканной кровью (или не кровью).
   - Ваше Величество! Прикажите вашим лучникам не стрелять! Мы сдаёмся! -взмолился голос несостоявшегося революционера.
   - Бросайте оружие и выходите по одному с поднятыми руками! - не растерялся представитель действующей власти.
   Загремели по дорогой изразцовой плитке железяки, и пред нашими с Лорилейлом Четырнадцатым очами предстали хунтисты-неудачники. Видок у них был не столько жалкий, сколько обескураженный. Ребятки, очевидно, не рассчитывали на столь ожесточённое сопротивление. Они бросали косые взгляды на балкон, в поисках роты, или как минимум взвода королевских стрельцов, но узрев там только меня, непонимающе переглядывались.
   К счастью, осмыслить, что нас с главный эльфом страны только двое, они не успели, потому что двери распахнулись и в зал, топоча как стадо бизонов (эх, а я только что нахваливал чью-то бесшумную поступь), хлынул поток дворцовой стражи. Подоспевшие к шапочному разбору вояки окружили террористов тройным кольцом и наставили на них мечи и алебарды.
   - Уведите! - распорядился король, затем глянул на балкон и сказал. - А ты, герой, спускайся.
   Так как мне неизвестен был стандартный маршрут от балкона до трона, я, недолго думая, перекинув ноги через перила, спрыгнул вниз. Благо лететь невысоко. Но зря я это сделал. Заполонившие зал солдатики оказались чересчур нервными и сразу ринулись в мою сторону, с легко читаемым намерением отыграться за недавнюю промашку. Наблюдавший за всем этим монарх, вскинул руку и крикнул:
   - Стоять! Это свой!
   После с интересом посмотрел на меня, потом на балкончик, затем снова на меня и только на третий раз его прищуренный взгляд остановился на арбалете, который я все ещё сжимал в руках.
   - Филадил, если не ошибаюсь?
   - Так точно Ваше Величество! - вытянувшись по стойке смирно, браво отрапортовал я.
   - Ага, наслышан, наслышан. И о твоём знаменитым изобретении тоже, - улыбнулся приблизившийся король и протянул для пожатия мозолистую пятерню. - Благодарю тебя, воин! Ты спас меня!
   После этого самодержец всея эльфы обернулся к крутящимся неподалёку свитским и потребовал:
   - Наградной набор "За заслуги перед короной"!
   Один из приближённых резво сорвался с места и уже через каких-то три минуты мне на грудь прилепили здоровенный стальной цветок, а на руки выдали свиток, перевитый красной лентой с вышитыми на ней серебряными лилиями.
   >Поздравляем! Вы успешно выполнили уникальное задание "Покушение на короля"! - оповестил ИскИн.
   "О как?" - про себя ухмыльнулся я.
   >Получен знак отличия: орден "За заслуги перед короной".
   Развернув рулончик бумаги и взглянув на описание, я чуть не рухнул, где стоял:
   "Высшая награда Светлого Леса. Можно получить только за особые задания, приравнивающиеся к подвигам.
   Тип: награда, уникальный, скрытый.
   Невозможно продать, передать, потерять.
   Характеристики:
   +100% к показателю доблесть персонажа
   +20% к показателям всех характеристик персонажа
   +20% к показателям всех умений персонажа"
   У-ух, круто! Спасибо, огромное! Вот что значит оказаться в нужный момент в нужном месте!
   И сразу вдогонку:
   > Поздравляем! Вас повысили по службе!
   Ваше новое воинское звание: Лейтар первого круга
   Заслуги перед короной: предотвратил покушение на главу государства
   Награды: орден "За заслуги перед короной"
   Особые отметки: Личный адъютант Его Величества Лирилейла Четырнадцатого
   Так, а вот сейчас не совсем понял. В смысле, "личный адъютант"?..
   В отличие от реальных девушек, Виталиэль отличается завидной пунктуальностью. В кафешку, где мы договорились встретиться, она вошла ровно с шестым ударом часов на ратуше.
   - Привет! - улыбнулся я, галантно поцеловав эльфийке ручку, усаживая её на место и помогая придвинуть стул.
   - Слышал сегодняшние новости? - тут же защебетала она. - Говорят, было покушение на короля. Представляешь? Какой кошмар! Кому вообще могло такое в голову прийти?
   Моё настроение, находилось где-то в диапазоне между "очень круто" и "божественно", поэтому я решил проигнорировать городские слухи, тем более, что о произошедшем знал, так сказать, из первых уст.
   - Вит, а как ты относишься к балам?
   Мой вопрос вывел ИИ девушки из равновесия, и та на несколько секунд зависла. Я даже успел испугаться за её рассудок.
   Но слава местным божественным сущностям и заложенным в функционал НИПов адаптивным алгоритмам, красотка быстро оклемалась и набросилась на меня с обвинениями:
   - Какой бал, Фил?! Ты разве не понял, о чем я только что сказала? Кто-то покушался на нашего короля!
   - Прекрасно слышал, - успокоился я, видя, что с подругой всё в порядке. - Более того, я в курсе последних событий во дворце. Поэтому, собственно, и завёл разговор о торжественной вечеринке.
   - Но... я не понимаю, какая тут связь? - ещё несколько секунд похлопав ресницами, наконец-то сдалась Вита.
   Решив больше не изводить собеседницу недомолвками, я выложил, всё, что со мною приключилось, подытожив в конце:
   - Так что, помимо прочего, у меня имеется приглашение на две персоны на завтрашнее празднование, в честь чудесного избавления Лирилейла Четырнадцатого от лютой смерти.
   - Так это, получается, ты спас короля?! - на всю кафешку взвизгнула Витка и кинулась обнимать и целовать меня.
   - Тише-тише, зачем так орать-то? - простонал я, краем глаза замечая, как стали пялиться на нас окружающие.
   - А орден где? Покажи! - молитвенно сложив ладошки, попросила ликующая моя остроухая пассия.
   - Вот, смотри, - извлёк я требуемое из инвентаря и протянул ей.
   - Фи-и-ил, как же я тобой горжусь! Ты истинный дуб!!!
   Я чуть не подавился пирожным от такого заявления, но вовремя вспомнил, что в местных реалиях данным титулом награждали невероятно крутых эльфов мужского пола. Наиболее близкий синоним к данному слову в русском языке - "герой".
   - О-бо-жаю тебя! - продолжала млеть эльфочка, глядя на меня такими многообещающими глазами, что я даже начал переживать за сохранность кровати в гостиничном номере. И, как оно в последствие оказалось, не зря.
  
  
   Глава 9
   Хиссс, точнее данная королеве четырёхруких кобр клятва не давала покоя. Действие стазис-заклинания, наложенного на яйца, подходило к концу, а я, в круговерти обрушившихся событий, до сих пор не смог подыскать подходящего места для благополучного выведения её потомства.
   Дело в том, что нааги, в отличие от большинства змей или тех же крокодилов, предпочитают "вить" гнезда в местах тёмных, относительно прохладных, хорошо проветриваемых и с определённой влажностью воздуха. Хотя, думаю, если бы передо мной стояла задача найти максимально безопасный и уединённый песчаный пляж, вряд стало бы легче. Ведь помимо прочего, дабы мне самому не пришлось кормить ораву проглотов, желательно, чтобы в окрестностях водились годная для пропитания детёнышей живность. В идеале такая, чтобы мелюзга охотилась на дичь самостоятельно и без риска для здоровья.
   Говоря по справедливости, я слабо представлял, как выполнить все эти требования в условиях загородного базирования школы мечников, а теперь по прибытии в столицу и вовсе растерялся. А меж тем, совсем скоро волшебные коконы, внутри которых останавливается время, рассеются. Если к тому моменту не подыщу убежище или срочно не построю инкубатор, эмбрионы, которым в принципе-то осталось "довысиживать" всего-ничего, погибнут. И толку от того, что я тайком вынес их за пределы полигона, будет никакого. Да и совесть замучает. Обещания, пускай даже данные мобу, приставившему к твоему горлу острый край боевого веера, нужно выполнять.
   Закутавшаяся в одеяло по самую макушку, но выпятившая из-под оного зад, студентка давно сопит в две дырочки, я всё маюсь. Проскрипел мозгами почти до рассвета в поисках верного решения, а толку ноль. Чувствую, что кружит правильная мысль где-то рядом, но никак не ухвачу паршивку за "хвост".
   - Милый, над чем задумался? - приоткрыв один глаз, сонно пробормотала Вита, когда очередной раз повернулась ко мне лицом и заметила, что сосредоточенно сверлю взглядом потолок.
   - Да так, за яйца переживаю, - не стал скрывать от подруги причину своего беспокойства, по-прежнему пялясь в одну точку. - Может ты мне, что дельное посоветуешь?
   - Хм, а что с ними не так? - полюбопытствовала красавица, в шутку предположив: - Неужто у тебя их три?
   - Нет, восемь! - машинально ответил я. И лишь после того, как услышал удивлённый возглас: "Да ну?! Не может быть!" и почувствовал сомкнутые перста бессовестной эльфийки на... гм, определённом участке своего тела, сообразил, что мы с ней говорим немножечко о разных вещах.
   - Ви-и-ит, отпусти-и-и, пожал-уй-ста! - прокукарекал я. Ибо, во-первых, пальпация производилась чересчур холодной рукой, во-вторых, изучающий захват у юной целительницы получился далёко не нежным. - Я зме-и-и-иные и-имею ввиду!
   - В смысле змеиные?! - искусственный разум девушки всё ещё не постиг, о чём толк, но "стальные тиски", слава богам, ослабли.
   Когда я объяснил, в чём дело, и продемонстрировал предметы обсуждения, выложив те в ряд вдоль стены, ничуть не сконфуженная магичка захихикала, после чего внимательно просканировала "киндер-сюрпризы" и отрицательно покачала головой:
   - Увы, продлить действие стазис-заклинания не сумею. Слишком сложное плетение. Мы такое будем курсе на четвёртом-пятом только проходить.
   - Жаль. Ну а насчёт поиска подходящего места есть какие-нибудь идеи? Ты же в Лютиене подольше моего.
   - Даже не знаю, - задумчиво промолвила собеседница и уточнила: - А напомни-ка, чем там нааги питаются?
   - Понятия не имею, - растерянно пожал я плечами. - Забыл поинтересоваться. Но, наверное, как и все ползучие гады, птицами, ящерицами, лягушками, жабами и мелкими грызунами.
   - Пожалуй, что так, - согласилась блондинка, затем дала мне намёк совершенно не свойственный стереотипу, сложившемуся на Земле в отношении обладательниц данного цвета волос. - Однако мелкими ли грызунами? Ведь сами по себе нааги гораздо крупнее обычных кобр.
   - Ты сейчас на крысо-псов что ли намекаешь? - сообразил я.
   - На них самых! Подумай хорошенько, ведь условий лучше, чем в канализации, для яиц не найти! Там влажно, прохладно, ветерок. И крогсы стадами бегают!
   - Верно! Кроме варана, никто из тамошних тварей не осмелится напасть на детёнышей наагов. Но в его клетку змеиным деткам надо просто дать наказ не лазать. А если поначалу и крысюки окажутся крохам не по зубам, помогу им охотиться. Всё равно ведь для эйра Тариэйра задание выполнять придётся.
   - Точно-точно. И городу какая польза! Ежели приживутся, можно будет потом доложить королю и узаконить их пребывание там. Ты же теперь с его величеством, в приятельских отношениях.
   - Эх, Витка, да моя ж ты умница! Обожаю тебя! - совершенно искренне воскликнул я и принялся благодарно щекотать, кусать любимую девушку за попу и осыпать поцелуями.
   Та дурашливо визжала, отбрыкивалась, отбивалась подушкой. Однако я оказался сильнее и проворнее, и вскоре мы с чудовищным грохотом (да простят нас соседи снизу) доломали-таки ножки кровати... Хохотали потом до колик в животе.
   - Кстати, Фил, а ты заметил, что одно яйцо чуточку мельче? - обнаружила вдруг Вита, выкарабкиваясь из-под меня, из-под обломков несчастной мебели и выпутываясь из груды скомканного постельного белья.
   - Ага, сразу обратил внимание, - подтвердил я. - Но не думаю, что это "кукушонок". Форма и окрас у него одинаковые с остальными. Скорее всего, это послед.
   - Что ещё за послед? - заморгала Вита.
   - Ну, типа плод из остатков строительного материала, - пояснил я. - В куриных гнёздах в конце сезона, часто можно встретить подобных недоразвитых "уродцев".
   - Впервые слышу, - усомнилось в моих словах дитя Леса, взглянуло на меня, как на заядлого двоечника по зоологии, фыркнуло: - Послед, глупости какие!
   - Хотя, может, и путаю чего, - не стал спорить я. - Тем более, что глупо сравнивать Хиссс с курицей, - они хоть и родственники, но очень дальние.
   - Очень-очень дальние, - кивнула волшебница.
   - Однако же именно этого "Гадкого Утёнка" я собирался сдать наставникам, если бы фокус с телепортацией Марты не прошёл, - сообщил я, и тут же, прочитав в прекрасных очах непонимание, расшифровал аллегорию: - "Гадкий Утёнок" - это сказка такая, потом расскажу. Обычно его именем называют нестандартных птенцов.
   - А-а, вроде "Белой Вороны"?
   - Ну, можно и так выразиться.
   - Ой-ой-ой! - внезапно встревожилась Вита
   - Что? Что такое?!
   - Чары слабеют! Коконы замедления времени вот-вот разрушатся, - указала она пальчиком на яйца.
   - Ай-ай-ай! - запричитал и я, запихивая невылупившихся кобрёнышей в рюкзак. - Больше медлить нельзя! Нужно срочно бежать в лавку к эйру Тариэйру и проситься в подвал! Ты со мной?
   - Конечно!
   Спустя полчаса, запыхавшиеся и взмокшие от спринтерского рывка на стайерскую дистанцию, мы с подругой сидели в обнимку в подземном лабиринте, и, затаив дыхание, прислушивались к первым робким постукиваниям, под скорлупой.
   - Уф, еле-еле успели, - с улыбкой до ушей шепнул я, аккуратно поправляя соломенную подстилку под одним из уже проклюнувшихся яиц.
   - Ага, - так же тихо ответила Вита. - Только, дорогой, всё равно, не могу понять, зачем мы так летели, да ещё разбудили и перепугали бедного торговца, если с таким же успехом можно было спокойно спуститься в канализацию, например, через люк около гостиницы?
   - Н-да, действительно, - не найдя больше, что сказать, почесал я затылок. - Ну и кто из нас большая блондинка?
   Остроухая девица, уже знакомая с данной качественной характеристикой интеллекта, прыснула в кулачок.
   Новорожденные нааги отличаются от младенцев прочих разумных в выгодную сторону. Прежде всего, тем, что появляются на свет не беспомощными и беззащитными личинками, а почти приспособленными к самостоятельной жизни индивидами. Конечно, до взрослых особей им ещё далеко, однако ползучие малыши сразу нормально передвигаются, не привередливы в еде и прекрасно говорят. Мальчуганы, правда, понимают лишь родной диалект. Зато самочки - полиглотки! Хиссс вкратце объяснила, что по природе своей девы их расы все поголовно магички да гипнотизёрши, и потому они не учат "иностранные" языки, а как бы перенимают его, считывая необходимые образы из памяти носителя той или иной речи и сопоставляя оные с соответствующими словоформами. Честно говоря, я до конца так и не разобрался, как это работает, ну да ладно. Главное, чтобы хотя бы одна из восьми оказалась девочкой. А то кому передавать мамашину корону?
   Помимо того, что свежевылупившееся потомство выглядит, как наши пятилетние дети, вторым несомненным плюсом в разведении людей-кобр является то, что при соблюдении ряда определённых правил молодняк довольно шустро растёт. В обычных условиях, ползучий народец уже через пару недель будет сопоставим с ребятками-восьмилетками, ещё через месяц - с четырнадцатилетними отроками, а спустя полгода полностью войдёт в репродуктивный возраст. Однако же при регулярном полноценном питании и прочих "тепличных" условиях сроки созревания сокращаются. И сокращаются значительно - на порядок-два.
   - Дорогой, а как определить, кто из них мальчик, а кто нет? - поинтересовалась Вита, помогая очередному проклюнувшемуся "цыплёнку", избавиться от тесной оболочки.
   - Хороший вопрос, кстати, - проигнорировав новое интимное обращение в обиходе подружки, хмыкнул я, озадачено хмуря брови и более внимательно присматриваясь к устройству карапузов. - Переходи их тела в рептилию чуть пониже, я бы точно ответил. Но когда половые органы, спрятаны где-то внутри, а молочные железы у всех пока одинаково неразвиты, поди-разбери. Если же сравнивать чисто нижнюю пресмыкающуюся половину существа (не помню у кого, у самцов, кажется, хвост должен быть толще и длиннее, а цвет чешуек ярче, но не факт, может и наоборот), то и тут у всех близнецов показатели идентичны. Даже причёски, погляди, у всех абсолютно одинаковые - короткий ёжик волос. Хотя может это и есть признак? В общем, только, исходя из данных соображений, осмелюсь предположить, что все они пацаны.
   - К сожалению, я тоже не сильна в герпетологии, - призналась Виталиэль, продолжающая поражать меня словарным запасом и эрудированностью, и указала на обсыхающие и сиротливо жмущиеся друг к дружке "киндер-сюрпризы". - Но и на мой взгляд, эти пятеро одного пола.
   - Мужского? - уточнил я.
   - Скорее да, чем нет, - проявила солидарность эльфийка. затем пошутила: - Если только следующая малышка появится с косичками, пышной грудью, да вдобавок залопочет на наречии Светлого леса - она точно принцесса!
   - Ну, с пышной грудью - это вряд ли, возраст не тот. И что моментально обучится нашему языку - не факт, - скептически заметил я. - А вот косы да, они действительно могли бы пролить свет истины.
   - Ой, а может у них там всё сделано по такому же принципу, как у русалок?! - подала идею Вита и тут же сама её раскритиковала: - Но даже если и так, вряд ли это чем это нам поможет.
   - Вряд ли, - тяжело вздохнул я.
   - Фил, а вдруг все восьмеро будут юноши? Или, наоборот, если все малявки девчонки? - забеспокоилась собеседница. - Ведь тогда этот вид наагов всё равно вымрет?
   - Думал уже, - опечаленно буркнул я. - Не хотелось бы такого исхода. Они мне симпатичны. Да и не такие уж это и чудовища, если разобраться.
   - Угу, - кивнула в знак согласия эльфийка.
   Вскоре численность "птенцов" увеличилась до семи. Напряжение тоже нарастало, поскольку младшенькие по-прежнему ничем не отличались от старшеньких.
   Осталось только бракованное яйцо, то, которое "послед".
   - Что-то долго. Не зря ли ждём? Может это болтун? - вновь блеснул я познаниями в области животноводства, имея ввиду, что последнее яйцо неплодное.
   - Сам ты болтун! - усмехнулась Витка и со словами "На, послушай!" протянула предмет обсуждения.
   Я бережно взял его и приложил ухо к скорлупе.
   Тук. Тук-тук. Тук. Живое!
   Постукивания, сначала робкие и осторожные, вскоре сменились более настойчивыми и уверенными! А потом яйцо вдруг как подпрыгнет, еле удержал его, да как резко разлетится на мелкие осколки! Мы с Виткой аж инстинктивно зажмурились.
   Когда же подняли веки, то не смогли сдержать счастливых улыбок, ибо на ладонях у меня сидела большеглазая, круглощёкая, пухлогубая длинноволосая куколка с четырьмя ручками и змеиным хвостом.
   - Ах, какая прелесть! - воскликнула эльфийка.
   - Угу, миленькая, - ласково отозвался я.
   Но кроха, всё-таки получилась нестандартной и, очевидно, являлась альбиносом. Кожа её была белой, как мел, чешуя также молочного цвета с жёлтыми узорами, локоны - платиновыми, а радужки кроваво-красными. Но всё равно она была ангельски красива!
   Завидев сестрёнку мальчишки тоже заметно подуспокоились, приосанились и даже с некоторой ревностью начали коситься в мою сторону.
   Новорожденная змейка между тем засунула оба левых указательных пальчика в рот, запрокинула головку вверх и одарила меня пристальным немигающим взглядом. После на чистом эльфийском спросила:
   - Ты моя мама?
   - Нет, - покачал я головой.
   - Ты моя папа? - предложило другой вариант чадо.
   - Нет.
   - Баба?
   - Нет.
   - Деда?
   - Нет.
   - Тётя?
   - И не тётя.
   - Дядя?
   - Ну-у, как тебе сказать...
   - Он няня, - подсказала Вита.
   - Ну, в общем-то, да, няня, - согласился я.
   - Яс-с-сно, - приняла информацию девочка, проявив-таки шипящий акцент, когда попалась соответствующая буква. Потом повернулась к Вите. - А кто ты?
   - А вот я, как раз-таки, тётя, но не совсем... в смысле не родня... - начал объяснять эльфийка, но и сама запуталась. - Короче я тоже няня. Только он няня Фил, а я - няня Вита.
   - Яс-с-сно, - повторила маленькая наага. - А я кто?
   - А ты Белоснежка! - выдал я внезапно пришедшую на ум ассоциацию (ну типа их же всего восемь, а она одна девочка и беленькая). Но следом тут же поправился, припомнив, что Хиссс строго наказывала наречь дочь так, чтобы в имени присутствовали три "С". - Точнее, Белоссснежка!
   - Бе-ло-с-с-снеш-ш-шка, - промолвила та, словно попробовала слово на вкус - Мне нравитс-с-ся!
   >Внимание! Давая кличку, Вы навсегда привязываете питомца к своему персонажу. После этого его невозможно будет продать/подарить другому игроку.
   >Всё ещё желаете присвоить кронпринцессе наагов имя "Белоссснежка"?
   >[Подтвердить] / [Отменить]
   Оба-на! Вот так поворот!
   Во-первых, я даже и не подозревал, какой статус присвоит система моим змееобразным подопечным. Ибо до этого момента ничего не предвещало, что детёныши людей-кобр станут моими "домашними животными". Видимо находчивый ИскИн и сам только-только сгенерировал данную связь. Вон даже стандартные команды для управления слугами в интерфейс ещё не подключил (хотя, с учётом глюканутости сервера, не факт, что вообще подключит).
   Но с другой стороны, ничего экстраординарного тут нет. Ведь нааги, по сути своей, мобы. А какие ещё могут быть отношения между геймерами и приручёнными зверушками? Лишь хозяин-раб. Они же не НПС, с которыми можно дружить, почти как с равными. Да и вообще, вон в той же старушке-"Линейке" мы тоже когда-то проходили квест на дракончика Который тоже вылуплялся из яйца. Или квест на волка. Или на тигрёнка. Все они, будучи изначально отпрысками диких монстров, впоследствии становились послушными петами.
   Во-вторых, привязка принцессы и братьев к моему аватару в качестве дрессированных зверушек, значительно всё упрощает. Например, не понадобится идти на поклон к его величеству и просить разрешения поселить кампанию в городской канализации, так как отныне их пребывание там и без того будет считаться законным. Ибо официально будет считаться, что приручённые нааги попросту выполняют для своего владельца задание по зачистке лабиринта от вредителей. Общественно-полезное задание, между прочим.
   А ещё, надеюсь, метка о том, что змеёныши являются собственностью королевского гвардейца, убережёт их, если на них вдруг наткнётся кто-то посторонний. Ведь по сути дети Хиссс переводятся из ранга обычных мобов, на которых можно и даже нужно охотиться, в разряд неприкосновенных "служебных собак".
   В-третьих, и в последних, неожиданное напоминание ИскИна о своём существовании, в который раз заставило поймать себя на мысли, что я всё чаще и чаще забываю, где нахожусь. Что моя любимая девушка - неигровой персонаж, что восемь сказочных созданий рядом, о которых, кровь из носу, но нужно позаботиться, - придуманные чьей-то фантазией существа, что, наконец, мир вокруг - тоже не настоящий.
   Однако почему мозг категорически отторгает очевидное, почему не желает признавать искусственность происходящего? Почему я слишком нетипично, слишком серьёзно воспринимаю виртуал? Не побочный ли это эффект эксперимента?
   "Что если за долгие годы непрерывного онлайна, я настолько слился с этой цифровой вселенной, что уже и жить без неё не смогу?" - возникла вдруг тревожная мысль. А следом вторая, ещё более пугающая: - "Но хочу ли я возвращаться в реальность?"
  
  
   Глава 10
   Бал, бал, бал! Как много в этом звуке для сердца женского...
   - Уф, ну слава богам, всё уладилось, - с облегчением выдохнул я, когда мы вернулись из лавки эйра Тариэйра. И подумал ещё тогда: "О, только ранее утро, а главное приключение текущих суток уже выполнено!"
   Наивный. Да наша предрассветная суматоха жалко померкла на фоне суеты дальнейшего дня. Ведь это только для меня слово "бал" - просто слово. А вот для Витки - целое событие!
   Подошла эльфийка к предстоящему мероприятию со всей свойственной девушкам ответственностью. Честно говоря, если бы не она, я бы так и попёрся во дворец в броне, но моим планам не суждено было сбыться. Сразу после завтрака меня подхватили под белы рученьки и уволокли шопиться.
   Впрочем, лично я приоделся быстро. Что не говори, а подлецу - все к лицу. Самый кошмар начался, когда приступили к выбору наряда для самой Виталиэль. Мужского терпения хватило ровно на пятьдесят пять минут и тридцать четыре секунды (именно эта цифра была озвучена остроухой прелестью), после чего над несчастным сжалились и отпустили с миром.
   Сперва я совершил экскурсию по близлежащим продуктовым палаткам. Подкупил пряников к чаю, а то дома почти закончились. Да Виткину любимую абрикосовую пастилу. Затем завис в оружейной лавке. Довольно долго перебирал ножи, но ничего так и не приглянулось. Потом забрёл в корчму "Хромой Барсук". Опрокинул пару кружек эля, заел солёными орешками, послушал сплетни. После притопал туда, где оставил подружку. По моим прикидкам, дамы как раз должны были уже управиться. Ха! Как бы ни так! Конца и края вакханалии, творившейся в "Салоне красоты и моды эйри Сирибадинды" даже на горизонте не предвиделось!
   Утратив всякую надежду дождаться любимую, затерявшуюся среди ниток, иголок, тканей, рюшей, оборочек и манекенов, я вернулся в "Хромой Барсук". Поскольку время уже давно перевалило за обеденное, решил заказать себе нечто более существенное. Пока еду готовили, неспешно потягивал из бокала отличное полусладкое вино и пялился на улицу.
   Не сразу понял, в чем дело, когда воздух перед глазами замерцал, а затем, с лёгким хлопком, прямо по ту сторону витрины возник высокий мужчина в зелёном бархатном костюме и берете. И только через несколько секунд сообразил, что это не кто иной, как Д. Е. Монов собственной персоной!
   Кандидат в ГМ-ы вошёл в кафе и без церемоний уселся напротив. В это время подавальщица принесла заказ и вновь прибывший, совершенно не стесняясь, придвину к себе одно из блюд и принялся жадно поглощать лежащие на ней пирожки с белыми грибами.
   - Понимаю, что всё это не настоящее, но не могу отказать себе в удовольствии, - наконец-то заговорил Гермилон, умяв половину содержимого тарелки.
   - Особенно за чужой счёт, - пробурчал я, с тоской провожая очередной шедевр местных кулинаров, исчезнувший в утробе бесстыжего представителя администрации.
   - Не будьте таким жадным, Алексей, - ухмыльнулся архимаг, продолжая лопать предназначавшиеся мне пирожки, - тем более я к вам по делу.
   - Так, может, перейдёте непосредственно к делу, и оставите, наконец, мой обед в покое? - озлобленно пропыхтел в ответ.
   Монов нехотя придвинул тарелку ко мне. Из целой горки вкуснейшей выпечки там осталось сиротливо лежать полтора пирожка. Я с неудовольствием повертел надкусанное хлебобулочное изделие в руках и бросил назад.
   - Аппетит что-то пропал.
   - Ну, не хотите - как хотите! - собеседник тут же схватил объедки и проглотил их, кажется, не жуя.
   - Так что там у вас, говорите, за дело?
   - Я с удовольствием просмотрел запись вашего боя во дворце, - начал работодатель, - и должен отметить что вы, Алексей, повели себя исключительно верно в сложившихся обстоятельствах. Такое резкое продвижение, как по служебной лестнице, так и в социальном статусе, не может не радовать. Моя стратегия даёт плоды!
   - А, по-моему, тут больше дело случая, - решил я преуменьшить заслуги зазнайки. - Покинь мой персонаж территорию дворца сразу после выполнения квеста, и не сунь свой любопытный нос в тот подвал...
   - То в Светлом Лесу был бы новый король, - прервал меня Гермилон, - и это, боюсь, сильно спутало бы наши карты.
   - Каким образом? А не все ли равно, какая марионетка сидит на троне виртуального государства?
   - А вот по этому поводу я, собственно, к вам и явился, - принял очень серьёзный вид Монов. - дело в том, что сотрудники моего отдела зафиксировали вмешательство в поведенческие алгоритмы некоторых высокопоставленных НИП-ов.
   - Полагаете конкуренты постарались?
   - Уверен!.
   - Хм. Но может всё-таки главный ИскИн шалит? - попытался я обломать начальство. - Решил, допустим, какой-нибудь новый квестец замутить. Вон, даже хотя бы, как тот, что я недавно выполнил.
   - Нет, эта версия отпадает, - мотнул головой Демонов, - Заранее ведь не было известно, что ты появишься во дворце. В подобных случаях, конечно, допускается экстренная генерация задания. Но произошло бы это не ранее, чем письмо для маршала попало в твои руки или руки другого игрока. Однако обнаруженные нами изменения программного кода совершены несколько дней назад. Причём, исправления внесены извне.
   - Постойте! То есть как извне? - нервно заморгал я. - А разве не вы уверяли, что не в состоянии напрямую влиять на игровой мир? Или ваши умники уже разобрались с документацией?
   - В том-то и дело, что не разобрались. Слишком мало минуло времени в реале. Изучение сопроводительных материалов ещё в процессе.
   - Либо конкретно от вас что-то утаили, - продолжил я мысль.
   - Ну-у, не исключён и такой вариант, - нехотя признал кандидат в ГМы. - Но тогда это значит...
   - Тогда это значит, что кто-то подыгрывает одному из ваших конкурентов!
   - М-да.
   - И что вы собираетесь делать в этой ситуации?
   - Мы, - указал на себя и меня архимаг. - Мы собираемся. Ты ведь не станешь отрицать, что тоже являешься заинтересованной стороной?
   - Не стану, - подтвердил я.
   - Тогда план такой. Я попытаюсь пробить кое-какую информацию там, а твоя задача - распутать заговор здесь.
   - Думаете, будут ещё попытки захвата власти?
   - Более чем уверен. Основные заговорщики ведь не раскрыты. Вы взяли мелких сошек. Исполнителей.
   - А есть информация, какие именно неписи перепрограммированы?
   - К счастью да, вот список, - Монов протянул сложенный вчетверо листок.
   - Маршал Лизиэлер, первый советник Эриэль, помощник казначея Биризил, начальник охраны дворца Тэрикалер... Да тут почти вся высшая знать королевства! - присвистнул я.
   - Угу. Теперь догадываешься, почему охрана прибыла к финалу разыгравшейся драмы? - поинтересовался Демонов.
   - Да уж, - хмыкнул я. - Так что, может показать эту бумаженцию нашему величеству?
   - А, думаешь, он вот так сразу возьмёт и поверит? - фыркнул админ. - Не смеши мои шлёпанцы.
   Я с подозрением глянул на сапоги архимага, но те ржать не собирались.
   - Тогда что мне делать?
   - Ты теперь официальное должностное лицо - адъютант короля. Значит, имеешь полное право свободно перемещаться по территории дворца. Для начала разведай там всё. Поспрашивай прислугу... Не разочаровывай меня, Алексей, я что должен тебя учить проходить квесты?
   - Понял. Займусь!
   - Вот и отлично! Удачи! - пожелал на прощанье Денис Егорович и с лёгким хлопком испарился.
   Бал, бал, бал... От этого слова уже коробит. С момента расставания с Гермилоном уже прошёл час, а моя очаровательная спутница ещё не нарядилась.
   "Нет, ну что там можно так долго делать? Я за это время вон, сколько всего успел! Не только захмелеть, но даже и протрезветь в... "Баре Хромых Сук"... ик, то есть в "Хро... Хромом Барсу... ик... ке". Ладно, будем честными почти протрезветь", - нервнно размышлял я, снова вернувшись к порогу мастерской эйри Сирибадинды. - "Уж и карету напрокат взял. Ей-богу, если через пять минут не выйдет..."
   Что в таком случае собираюсь предпринять, додумать не успел, потому как на пороге наконец-то появилась Виталиэль.
   На ней было воздушное платье нежно-розового цвета. При этом никаких пышных юбок. Обалденная фигурка эльфийки облачённая в нежнейший шёлк, расшитый драгоценными камнями, лиф платья выгодно приподнимал небольшую, но такую аппетитную грудь, а туфельки на высокой шпильке довершали образ, делая прелестницу ещё длинноногее, ещё стройнее, ещё изящнее, и ещё (хотя, казалось бы, куда уж больше?) сексапильнее.
   С волосами на своей блондинистой головке Ви всегда была не прочь побаловаться. Но сейчас они были превращены в настолько экстравагантную причёску, что даже я более-менее привычный к её экспериментам, ахнул. Сей шедевр парикмахерского искусства представлял собой сложное переплетение мелких косичек и вьющихся локонов, сзади ниспадающих волнистым водопадом, с боков устремившихся вверх к макушке, чтобы соединиться там в четыре высокие остроконечные башенки, а спереди образуя венец
   С макияжем эльфийка тоже что-то интересное сотворила, но что именно не скажу, ибо плохо разбираюсь в этом, однако гримёрам, визажистам и прочим фотошоперам, разрисовывающих моськи гламурных леди для обложек глянцевых журналов, есть чему поучиться у этой... у этой... у этой Богини!
   Да-а, всё это определённо стоило того, чтобы ждать вечность!
   Как только увидел Виту, остатки алкоголя по-настоящему выветрились из головы. А с ними само собой испарилось раздражение и прочие дурные мысли. Правда на смену им пришло возбуждение и мысли иного характера, связанные уже с желанием схватить её и затащить... короче, другие дурные мысли.
   - Ну как? - кокетливо полюбопытствовала девушка, которая и без хвалебных слов наблюдала степень произведённого эффекта на моей мечтательно застывшей физиономии со сверкающими глазами.
   - Ты просто волшебно выглядишь! - обретя дар речи, промолвил я и поцеловал протянутую ручку.
   - Ну да, я же магичка, - обронила роковая красавица.
   - Нет, в том смысле, что потрясающе! Обескураживающе! Роскошно! Великолепно! Изумительно... - засыпал я её комплиментами.
   Усадив возлюбленную в экипаж, забрался в него сам и приказал кучеру трогать.
   Через двадцать минут мы уже въезжали в королевский парк, а ещё через пять поднимались по невысокой лестнице.
   Во дворце было полно народу. Негромкая музыка разливалась по залу, но музыкантов я не заметил. По указанию церемониймейстера мы с Ви приблизились к трону, дабы поприветствовать его величество.
   "Интересно", - подумал я, приближаясь к Лорилейлу Четырнадцатому, - "у них тут в каждом зале по трону, или перетаскивают один и тот же по мере необходимости?" Потому что на первый взгляд, данное кресло, ничем не отличалось от виденного мною днём ранее.
   - А вот и герой сегодняшнего вечера! - обрадовался монарх, завидев меня. - Кто это с тобой, Филадил? Представь нам свою прелестную спутницу.
   - Моя подруга Виталиэль из Хрустального Ручья. Отличный лекарь, будущий маг жизни и... и моя невеста! - после приветственного поклона объявил я. Ну надо же, неужели я всё-таки это сказал? Вот так нас мужиков и ловят в свои коварные сети хищницы женского пола. Полупьяненьких, плохо соображающих от ослепительной красоты. Пока тёпленькие.
   - О-о, поздравляю! - порадовался за нас король и подмигнул: - Не забудьте пригласить на свадьбу.
   - Непременно, Ваше Величество! - пообещала Витка, так и лучившаяся от счастья.
   Дальше самодержец толкнул небольшую речь в честь своего спасителя, а присутствующие сделали вид, что чрезвычайно рады. Ну а потом, собственно и начались танцы.
   Я вообще-то не большой любитель этого дела, но в данный момент у меня в руках тонкая талия прекрасной эльфийки, а это полностью меняет мои взгляды на искусство пластических и ритмических движений, исполняемых в такт музыке. Стоило только взглянуть в горящие от восторга глаза девушки, и я заразился ее энтузиазмом.
   Немного переживал, что не справлюсь и оттопчу партнёрше ноги, но в работу включился купленный с утра фрак и его танцевальные бонусы. В ушах тихонько отбивается счёт: раз-два-три, раз-два-три, и то и дело выскакивают подсказки: "Шаг вперёд и вправо, левая нога скользит к правой, пока не поставите обе ступни вместе".
   Ви полностью отдалась музыке, на губах заразительная улыбка, в глазах веселье. Раз-два-три, раз-два-три. Девушка вальсирует легко и беззаботно, я стараюсь не отставать и не ударить в грязь лицом. Раз-два-три, раз-два-три. В особо тяжёлых случаях магия костюма корректирует мои движения, ставя правильно пятки и мыски, направляя руки и даже изменяя поворот головы. Программа следит за траекторией других пар, не давая нам столкнуться. Раз-два-три, раз-два-три. Постепенно я расслабился и отдался на волю музыке. Раз-два-три, раз-два-три...
   Первой какую-то неправильность заметила Виталиэль:
   - Фил. Фил. Филадил! - зашептала она мне на ухо. - Там кто-то есть.
   - Где? - не понял я, вываливаясь из навеянного танцем транса.
   - Там, - тихонько кивнула она на одну из скрытых тенью арок.
   Не прекращая кружиться в вальсе я попытался понять, что там привлекло внимание глазастой эльфийки.
   - Никого не вижу, - спустя минуту сообщил подруге.
   - Сейчас я тоже ничего не вижу, но видела. Честно. Выглядело так, будто летом в жару воздух дрожит.
   - Хм. Ну-ка отойдём в сторонку, - увлёк я магичку из танцевального круга к стене, предварительно выбрав место, откуда просматривается заинтересовавшая нас ниша.
   Несколько минут ничего не происходило, Витка даже засомневалась, а не почудилось ли ей всё. Но потом от проёма, за которым мы следили, по стене побежала рябь. Пятно искажённого воздуха быстро переместилось в сторону следующего неосвещённого участка и, достигнув его, растворилось в тенях.
   - Это что ещё за ерунда? - нахмурился я.
   - Не знаю, - пожала плечами Вита. - Подойдём поближе и посмотрим?
   - Возможно, это не безопасно, - предположил я.
   В это время странное пятно снова проявилось и медленно поплыло в сторону трона. Народ вокруг развлекался на все лады: кто-то танцевал, кто-то вёл непринуждённую беседу со знакомыми, кто-то зависал у столиков с закусками и напитками, надираясь халявным угощением. Король общался с одним из советников, а дежурившие рядом охранники, вместо того чтобы бдеть во все очи, перемигивались с хихикающими в сторонке молоденькими девчонками. Похоже, никто кроме нас не замечает ничего необычного.
   - Жди здесь! - велел я эльфийке, а сам начал пробираться туда, куда, предположительно прокладывает курс таинственная аномалия.
   Кто это и или что это? Ситуация мне жутко не нравится. От неё за версту тянет неприятностями. Тем более, что плана, как же, собственно действовать дальше, нет. Хотя бы потому, что элементарно не знаю, с чем столкнулся, а следовательно, не имею ни малейшего представления, как именно поведёт себя противник. Противник, возможности которого мне неизвестны.
   Проклятье! А у меня ещё ни брони, ни оружия при себе нормального нет. Тот расфуфыренный кусок тряпки, что именуется костюмом для светских раутов, из характеристик имеет только бонусы к харизме, да танцевальные навыки. А болтающаяся сейчас в чёрных ножнах с золотыми позументами длинная церемониальная шпага, с инкрустированной цветной бижутерией ручкой, только выглядит грозно. У меня на десятом уровне меч был с характеристиками в два раза круче. Эх, блин.
   На половине пути до трона, едва различимое пятно подрагивающего воздуха достигло первых гостей и затерялось среди них. Хотя визуальный контакт был потерян, я продолжил двигаться к намеченной цели, ни секунды не сомневаясь в правильности данного решения.
   Монарх продолжал переговоры, стража пялилась на благородных девиц и даже на моё приближение не отреагировала. Поравнявшись с ними, не без удивления отметил, что бодигарды ниже меня уровнем, а вот их непосредственный начальник, что ещё несколько мгновений назад подпирал стену неподалёку, куда-то исчез.
   Сделав ещё пару шагов, я развернулся лицом к залу и изучающе оглядел толпу. На первый взгляд ничего подозрительного. Но потом заметил, как узор на платье проходившей неподалёку эльфийки неправдоподобно поплыл и заструился. Ага!
   Как только в воздух взметнулась полупрозрачная тень, у меня в руках оказалась ритуальная сабля. Невидимый убийца пытался прорваться к цели левее меня, ткнув в преграду одним из двух, наверняка отравленных клинков. Но злодей явно не рассчитывал на то, что непосредственно перед его мордой, резко появится выхваченный из рук официанта поднос.
   Обрызганный шипучим вином ниндзя эльфийского разлива с грохотом отлетел в сторону и вывалился из инвиза. По залу разнёсся женский визг, спровоцировавший массовую панику. Остроухий рыцарь плаща и кинжала, поняв, что покушение провалилось, бросил себе под ноги дымовую бомбу. В этот момент из боковых проходов в зал ворвались гвардейцы и окружили место заварушки. Однако, когда дым рассеялся, след ассасина уже простыл.
   К чести эльфов, шум и беспорядочная беготня в зале быстро сошли на нет, а многие присутствующие мужчины и, даже, некоторые дамы поспешили на помощь к его величеству. Среди них я заметил Виталиэль, которая взволнованно смотрела на меня.
   Ободряюще кивнув девушке, я обернулся к трону. Там король уже разносил стоявших на вытяжку недотёп-охранников:
   - Ну чего вы тут как пеньки трухлявые стоите?! - ледяным тоном цедил Лорилейл Четырнадцатый. - Если бы не Филадил, который, между прочим, уже второй раз вашу работу выполняет, вы бы даже опасности не увидели! Для чего тут поставлены, на чужие юбки да корсеты пялиться?!
   - Мой король, позвольте вмешаться? - решил отвести я гнев монарха от бледных как смерть служивых.
   - Что ещё?! - рявкнул он обернувшись.
   Но увидев, кто посмел его побеспокоить, указал на меня перстом и провозгласил:
   - Вот, учитесь, разгильдяи! Этот эльф пришёл на бал отдохнуть, потанцевать, а тем не менее умудрился заметить убийцу. Более того, он единственный, кто успел верно среагировать и тем самым предотвратил страшное преступление.
   - Ваше Величество, - осмелился я прервать хвалебные дифирамбы в свою честь, - Думаю, вместо того, чтобы распекать сейчас этих зелёных юнцов, вам стоит поинтересоваться, куда подевался начальник королевской стражи и задать ему несколько вопросов?
   Король замолчал, немного опешив от такой наглости, - но возмущаться не стал, а живо поинтересовался:
   - Каких именно вопросов?
   - Ну, например, почему спустя сутки, после первого покушения, вам в охрану выделяют не опытных воинов, а относительно недавно поступивших на службу новичков? Почему в нишах, предусмотренных для скрытых постов наблюдения, таковых не наблюдается, а вместо этого там спокойно скрывается убийца? Ну, наконец, где же всё-таки сам начальник стражи? Даже если отлучился по делам, после того, что произошло, он должен был примчаться сюда одним из первых.
   Окружающие, включая короля, заозирались, в поисках вышеназванного должностного лица и, естественно, не обнаружили.
   - Где Тэрикалер?! - гаркнул в пространство монарх. - Немедленно пошлите кого-нибудь на его поиски!
   Пока появилось свободное время, я пробрался сквозь оцепление к Ви. Девушка бросилась в мои объятия и прошептала:
   - Я так испугалась!
   - Прекрати дрожать, - успокаивающе погладил я её по открытой спине. - Со мной всё нормально.
   - Ты снова отличился, - подняла она на меня свои зеленющие очи.
   - Похоже на то, - скромно пожал я плечами и улыбнулся: - Если награда будет на подобии предыдущей - я не против геройствовать хоть каждый день.
   Бонусы от висящего на груди ордена приятно грели душу и заполучить в свое распоряжение ещё что-то подобное... Кто бы не отказался?
   Эльфийка однако укоризненно засопела:
   - Глупый. Я ведь правда очень сильно за тебя переживаю.
   - Знаю, - прошептал я и нежно обнял любимую.
   - Эйри Виталиэль, прошу прощения, что разрываю вашу идиллию, - раздался над ухом голос короля, - Но я вынужден украсть вашего кавалера.
   Эльфийка смущённо отстранилась от меня и присела в реверансе перед монархом:
   - Ну что вы, Ваше Величество, я всё понимаю.
   - Да, да, - вздохнул тот. - Однако всё равно, примите этот скромный подарок в знак моих извинений за то, что безнадёжно испорчен такой прекрасный вечер.
   Король взял с подушки, которую уже держал позади один из лакеев, ажурное золотое колье и надел на шею Витке.
   - Благодарю вас, Ваше Величество, - опешила волшебница.
   - Пустяки, - отмахнулся Лорилейл Четырнадцатый. - А теперь прощайте, нас с Филадилом ждут государственные дела. Кстати, я уже распорядился выделить карету и охрану для того, чтобы сопроводить вас домой. Доброй ночи, прелестная Виталиэль.
   Я только и смог, что грустно улыбнуться любимой и пожать плечами, прежде чем отправиться вслед за деятельным монархом.
  
  
   Глава 11
   Ещё один орден мне не дали. Вместо предполагаемых бонусов, наградой была бессонная ночь на королевском совете. Все заговорщики, кроме сбежавшего Тэрикалера, находились тут же и усиленно делали вид, что искренне обеспокоены происходящим. Ещё бы им не волноваться. Второй раз их планы срывает какой-то выскочка. Собственно, неприязнь ко мне они и не скрывали.
   - Что здесь делает этот юнец? - горячился маршал.
   Во всех тонкостях дворцовых интриг я пока не разбираюсь, но чую, он и есть главарь шайки, так как именно в сторону этого бравого главнокомандующего периодически бросают взгляды остальные путчисты.
   - Полно тебе, Лизиэлер, - добродушно хохотнул король. - Этот, как ты выразился, юнец уже второй раз спасает мне жизнь.
   - Вот-вот. Вам самому, Ваше Величество, не кажется странным, что какой-то никому не известный эльф, непонятно как попадает во дворец, как раз в тот день и час, и появляется в самом нужном месте? - продолжил подозрительно щуриться маршал.
   - Второй раз я оказался во дворце не "непонятно как", - не смолчал я, - а по приглашению нашего королевского величества. Да и в первый раз, между прочим, тоже не мимо проходил, а доставлял записку вам, маршал. Неужто запамятовали?
   - Да ты!.. - вскипел военный.
   - Успокойся, Лизиэлер! - жестом велел монарх, затем обратился ко мне: - А на твоём, месте, Филадил, я бы не бросался необоснованными обвинениями. Признаю, ты оказал неоценимую услугу трону, однако наша милость не безгранична.
   - Простите, мой король, - покорно склонил я голову.
   Так и подмывало передать ему список с именами заговорщиков, однако, боюсь, Гермилон прав. Никто мне не поверит, предоставь я имена предателей, без серьёзных доказательств.
   Меж тем совет продолжился. Текущим вопросом на повестке ночи была персона предводителя дворцовой охраны. Пребывший несколько минут назад его заместитель сообщил:
   - Тэрикалер покинул дворец ещё до начала переполоха. В его особняке обнаружены следы спешных сборов, но самого виновника не обнаружили. К счастью, по словам караульных, дежурщих на воротах, из Лютиена он сбежать не успел, а потому следует искать его в городе.
   - Не факт. Негодяй мог покинуть пределы столицы, замаскировавшись, либо каким-то другим путём. Наверняка через катакомбы это возможно сделать, - предположил я.
   - Там слишком опасно, - возразил Эриэль.
   - Расскажите это контрабандистам, - усмехнулся третий советник, курирующий городскую стражу.
   - Бросить все силы на розыски преступника! - распорядился король. - Если он в городе, не дайте ему ускользнуть!
   Блюститель порядка козырнул и выскочил из кабинета.
   - Так. Теперь по поводу нового начальника дворцовой стражи, - вернулся к нашим баранам король. - Предлагаю на эту должность назначить эйра Филадила!
   Что?! Меня? Начальником охраны? Такого я точно не ожидал. У ИскИна вообще там что ли мозги закипели?
   - Но Ваше Величество... - растерянно промямлил первый советник.
   - Мой король?! - выпучил глаза маршал.
   Остальные присутствующие тоже пребывали в недоумении.
   Нет, предложение конечно заманчивое, да и подобных высот, думаю, долго ещё ни один игрок не добьётся. Однако... Однако для меня это слишком. Не готов я променять махание шашкой на дворцовые интриги и симулятор "расставь стражников по периметру".
   - Э-э-э, Ваше Величество, спасибо за доверие,- осторожно, чтобы ненароком не обидеть монарха отказом промолвил я. - Но, не уверен, что достоин... что справлюсь...
   - Справишься, - отмахнулся тот. - Ты уже неоднократно доказал это.
   - Но, одно дело защитить лично Вас и совсем другое руководить большим коллективом. Не уверен, что у меня хватит на это опыта. Я ведь даже не окончил ещё гвардейскую подготовительную программу.
   - Н-да, - призадумался Лорилейл Четырнадцатый, внимательно уставившись на меня. - А ведь и действительно, молод ты ещё. Но что-же делать? Без начальника стражи никак нельзя.
   Напряжение ушло из лиц заговорщиков. Похоже я в очередной раз чуть не спутал им карты. Наверняка уже мысленно потирают ручки и прикидывают, кого бы из своих возвести на освободившийся пост. Правда, радовались они недолго.
   Первый советник даже открыл рот, чтобы внести соответствующее предложение, но я его опередил:
   - А как насчёт майтара Изириндила - командира королевских гвардейцев?
   Этот дядька мне нравится, да и в списке "порченых" НИПов не значится, поскольку до этого не был приближен ко двору. Думаю, быстро обработать нового персонажа наши с Моновым противники не сумеют. В игре я за ним присмотрю, а в реале, надеюсь люди из команды нашего ГМ-а, тоже клювами щелкать не будут.
   - Отличный кандидат! - одобрительно воскликнул эльф с короной на челе, - Изириндил - замечательный и храбрый офицер. Да и дело своё знает. Он неоднократно входил в состав моего охранного кортежа в дальних поездках, так что имеет представление о том, что от него потребуется. Замечательно, Филадил, ты в очередной раз доказал, что я не зря назначил тебя своим адъютантом!
   И тут же, без долгих размышлений (монархия, чё), послали курьера за новым начальником дворцовой стражи (вот мужик обрадуется посреди ночи). Ну а пока ждали, стали делить шкурку неубитого хомячка, то бишь, сочинять, как наказать старого, когда (точнее, - если) поймают.
   - Ну а ты чего молчишь? - вывел меня из невесёлых дум король, - что думаешь по этому поводу?
   - Боюсь, вас огорчить, но мне кажется, допросить будет проблематично.
   - Это ещё почему?!
   - Как вы полагаете, Ваше Величество, Тэрикалер всё это, - я махнул рукой за спину, но имея в виду произошедшие покушения, - самостоятельно придумал и осуществил, или же у него имеются сообщники?
   - Хм, наверняка, имеются, - монах подался вперёд и тихонько уточнил: - Намекаешь на то, что они доберутся до него раньше и постараются устранить?
   - Только в случае если заговорщика поймают. Но, вероятнее всего, они всячески будут способствовать тому, чтобы поиски не увенчались успехом.
   - Логично, - кивнул король и забарабанил пальцами по столу.
   После нескольких минут размышлений Лорилейл, наконец-то, распрямился и изрёк:
   - Что ж, в таком случае, на поиски предателя придётся отправиться тебе, Филадил. Постарайся найти мерзавца раньше наших врагов и доставить во дворец. Или, если обстоятельства будут складывать не лучшим образом, выведай нужную информацию на месте.
   Внимание! Доступно новое задание: "Покушение на монарха - III"
   Тип: уникальное
   Класс: глобальный сценарий.
   Описание: "Лорилейл XIV приказал разыскать вам бывшего начальника дворцовой стражи Тэрикалера. Ни у кого уже нет сомнений, что этот эльф замешан в совершенных преступлениях против Первого Лорда Светлого Леса. Именно по его распоряжению была ослаблена королевская охрана, благодаря чему несостоявшиеся убийцы беспрепятственно проникли во дворец и чуть не лишили жизни главу страны".
   Награда: Скрыто, вариативно.
   Принять? Отклонить?
  
   "Глобальный сценарий! Йес!" - мысленно возликовал я. - "Только почему сразу третья часть квеста?"
   Тем временем король распустил совет, но задержал меня.
   - Пошли со мной, - махнул рукой монарх, увлекая куда-то во внутренние помещения дворца.
   Мы проследовали через несколько залов и коридоров, миновали уже известную мне лестницу в подвал, свернули направо и двинулись вдоль стеночки куда-то, где я ещё не бывал.
   Наше сопровождение состояло из двух магов и четверых охранников, на вид весьма суровых и бывалых вояк. Не то, что пацаны, присутствовавшие на приёме.
   Вскоре на нашем пути выросла массивная стальная дверь. За ней находилась ещё одна лестница, на сей раз винтовая, ступени которой уводили довольно-таки глубоко. Насколько - не скажу, но спускались где-то с четверть часа. Дальше шёл длинный туннель. Хорошо освещённый, но крайне узкий. Передвигаться по нему только приходилось в колонну по одному. На противоположном конце обнаружился пост охраны, состоящий из четырёх лукарей и ещё одного мага. Увидев эту пятёрку, я оглянулся на оставшийся позади отрезок пути и присвистнул. Позиция отряда устроена так, что они, совершенно не мешая друг другу, могли простреливать весь коридор и, при необходимости, сдержали бы хоть целую армию нападающих.
   - Это что же здесь такое сторожат? - задал вопрос в никуда.
   Тем не менее, мне ответили:
   - Королевскую сокровищницу, что же ещё?
   Дверь королевского сейфа, конечно же, не походила на современную банковскую, но внушала не меньшее уважение. А вот отпирающий ключик оказался на изумление небольшим, если не сказать крохотным. В тренажёрном зале, куда мы с Тайкой (я - регулярно, а она периодически - лишь, когда у неё случался очередной приступ похудения) хаживали в реале (господи, как же давно это было!), на шкафчиках от раздевалки и то больше.
   Вымуштрованные солдаты, без напоминания повернулись к Величеству спинами. Мне же подглядывать никто не запрещал. Как король вставил ключик в скважину на уровне груди и сделал несколько круговых движений. При этом он беззвучно шевелил губами, очевидно, считал количество оборотов. Раздался приглушенный лязг, но вопреки ожиданиям, дверь не отворилась. Монарх, как оказалось, лишь запустил долгую и сложную процедуру идентификации личности.
   Не знаю, как называются все вмонтированные в двери проверяющие штуковины, но магический сканер сетчатки глаза, волшебный анализатор отпечатков пальцев и замешанный на чарах детектор ДНК (хотя, скорее пикселов) там точно присутствовали. Признаюсь честно, от первоначального скепсиса не осталось и следа. Проход в сокровищницу уже не представлялся мне бутафорией.
   Окончательно убедившись, что Лорилейл Четырнадцатый действительно тот, за кого себя выдаёт, главный государственный "Сейф" светлых эльфов подключил механику. Зажужжали шестерёнки, защёлкал пружинки, загрюкали засовы.
   - Открывайте! - скомандовал венценосный спутник, как только шум прекратился.
   Два охранника тут же кинулись тянуть на себя тяжеленые створки.
   Те, впрочем, довольно легко и бесшумно провернулись на хорошо смазанных петлях. В помещении за ними автоматически вспыхнули светильники явив, нашим очам небольшой предбанник и ещё одну такую-же дверь, только с маленькой калиточкой в правой створке.
   - Всем ждать здесь, Филадил со мной! - велел самодержец и принялся открывать калитку. Тем же самым ключиком, кстати. Только теперь оборотов было чуть меньше. И по-моему, был ещё какой-то секрет, но я не успел разглядеть, из-за того, что спина короля заслоняла обзор. Ну да ладно. Грабить казну же не собираюсь.
   Когда я переступил порог, то совершенно забыл обо всем. Местный госхран представлял собой помещение размером с небольшой стадион и высотой в два этажа, заваленное артефактами. Ну, точнее не заваленное, а заставленное стеллажами, на которых в идеальном порядке эти самые артефакты разложены. Каждый из предметов был снабжён биркой с информацией о его свойствах и характеристиках. Эти вот бирочки, воспринимались интерфейсом как интерактивные маркеры, и все поле моего зрения было заполнено ими. Стоило только пожелать, как перед глазами выскакивало окошко-описание.
   Прочитав свойства первых пяти, выбранных наугад предметов я выпал в осадок. За любую из этих вещей, будь то меч, перстень, диадема, поножи, панцирь или магическая роба, геймеры мать родную продадут! Недавняя мысль о том, что не собираюсь грабить казну, подверглась резкой критике со стороны моего внутреннего хомяка. Еле удалось угомонить его.
   - Друг мой, я же не отблагодарил тебя за сегодняшнее спасение. Думаю, стоит исправить это упущение, - выходя из-за ближайшего стеллажа, улыбнулся король и протянул мне небольшой холщовый мешок, с чем-то внутри, явно округлой формы.
   Заинтригованный я сунул в торбу руку, нащупал прохладный металл, вытащил подарок на свет, прочёл описание и обомлел!
  
   Мифриловый шлем "Чёрный ястреб"
   Часть легендарного сета "Страж Луны"
   Уровень: 40-100 (динамический предмет)
   Броня: 47-150 (динамический предмет)
   Встроенные эффекты: "ночное зрение" - 30 мин. (перезарядка - 30 мин.)
   Бонус от пяти надетых предметов комплекта "Страж Луны":
   +20% к скорости передвижения в светлое время суток
   +50% к скорости передвижения в тёмное время суток (+99% в полнолуние)
   +20% к скрытности в светлое время суток
   +50% к скрытности в тёмное время суток (+99% в полнолуние)
  
   Система тут же пояснила, за что, собственно, мне такое счастье привалило:
   >Поздравляем! Вы выполнили уникальный квест "Покушение на короля II"
   Получена награда: Мифриловый шлем "Чёрный ястреб".
   О! А вот и потеряшка!
   - Надеюсь, это поможет тебе в поисках Тэрикалера, - промолвило наше величество, явно довольное произведённым на меня впечатлением.
   Я же всё это время судорожно искал в ворохе маркеров остальные вещички комплекта, но с таким же успехом можно было перебирать стог сена в поисках иголки. Жаль.
   Зато у меня появился ещё один стимул пройти эту линейку квестов!
   Поход назад особо не запомнился, как дорога до гостиницы в королевской карете. Вымотался за этот день так, как ещё ни разу не уставал в Ала-Арне.
   Вита не спала. Дожидалась меня. Демоны, как это оказывается чертовски приятно, когда за тебя кто-то переживает. Пусть это даже чрезвычайно смышлёный и обаятельный набор нулей и едини... нет, не хочу так о ней думать. Пускай кое-кого считают психом, но отныне для меня она живая.
   Девушка без слов просекла моё состояние, помогла раздеться, уложила в кроватку и, пожалуй, впервые с момента нашей встречи в столице, я мгновенно отрубился, едва голова коснулась подушки.
  
  
   Глава 12
   Сегодня у меня день ломающихся шаблонов.
   Началось всё с привратников, негласно считающейся низшей кастой городской стражи. Уж не знаю, почему им отведено столь малопочётное место в иерархии. Может из зависти? Ведь в глазах остальных коллег они - что-то типа вахтёров-сторожей, которые сутки - через трое не столько работают, сколько спят за деньги. При одинаковом окладе эта разновидность охранников спокойно сидит в тёплой караулке и занимается исключительно фейсконтролем, тогда как прочие ходят в патрули, ловят преступников, и вообще подвергают свои жизни большей опасности.
   Хотя, с последним можно поспорить. Мало ли какой сброд вздумает пожаловать в столицу, и первыми, кто встанет на защиту мирных граждан будут как раз "пограничники". Да и в дни ярмарок такой поток народу, в подавляющей массе своей, кстати, груженного, снуёт туда-сюда, что особо и не присядешь. Так что уж если кому и завидовать, то, как раз гвардейцам из дворцовой роты. Впрочем, и у них имеются, как свои плюсы, так и минусы.
   В общем, как бы то ни было, а подсознательно стражи внешнего периметра представлялись мне небритыми (даже несмотря на то, что у остроухих парней щетина не растёт), одетыми в замусоленную броню и дышащими перегаром индивидами. Видимо, сказывались стереотипы, навязанные прочитанной ранее литературой.
   На деле все оказалось совершенно иначе. Эльфы, охраняющие городские ворота были одеты с иголочки, подтянуты, имели ухоженные волосы, благоухали каким-то мужским парфюмом и ответственно несли свою службу.
   - Едва ли в Лютиене найдётся кто-то, кто не знает в лицо эйра Тэрикалера, - с сомнением покачал головой начальник караула. - Уверяю, не проходил он здесь. По крайней мере, если бы кто из наших с ним столкнулся, непременно узнал бы и доложил.
   Это да - на склероз остроухим грех жаловаться.
   - Ну, может кто-то видел, но не признаётся? - настаиваю я.
   - А смысл?
   - Мало ли, вдруг ему заплатили или ещё что? - предположил я.
   На что стражник сильно оскорбился и холодно процедил:
   - Если бы такое и произошло, то остальные заметили бы. У нас посты так расставлены, что происходящее у ворот просматривается сразу с нескольких позиций.
   Опрос наряда, дежурившего в прошлую смену, тоже результатов не дал. На успех особо и не рассчитывал, но данный пункт значился в списке задач квеста, и отработать его я попросту вынужден был. К тому же его выполнение стимулировалось дополнительной прибавкой к опыту.
   Дальнейший мой путь пролегал к северной стене. Требовалось наладить контакт с контрабандистами. Хотя, пообщавшись с до безобразия правильными эльфами-стражниками, я невольно начал сомневаться в наличии в городе представителей данной профессии. Как-то не вязался у меня образ светлых детей Леса с чем-то противозаконным. Когда же добрался до указанного места, убедился, что размышления мои были отчасти верны. Контрабандисты оказались гномами.
   Странно, у меня даже мысли не возникало, о том, что в Лютиене имеется квартал коротышек. Тем более, что на карте этот район никак особо не выделяется. Однако тут даже отделение гномьего банка присутствует. И возле него, что удивительно, крутится неприлично много посетителей остроухой национальности. Не постеснявшись, решил полюбопытствовать, что же является причиной столь нездоровой популярности данной финансовой структуры.
   - Вы что, с меллорна свалились? - уставился на меня как на идиота худощавый эльф, - Это единственный банк, воспользовавшись услугами которого получаешь доступ к своим сбережениям даже в самых отдалённых уголках мира.
   - А почему? - спросил я, тем самым, ещё сильнее подкрепляя гипотезу собеседника о моём неудачном падении со священного древа.
   - Потому что общины гномов живут практически во всех городах Ала-Арна. Очень удобно в путешествиях, знаете-ли. Да и система охраны у них одна из лучших, - изрёк эльф вполне очевидные на его взгляд вещи, затем склонился к моему уху и прошептал: - Поговаривают, даже в степной столице орков - Ыхтык Быхатуре ушлые малорослики недавно отстроили собственный квартал. Представляете?
   - Что вы говорите?! - постарался как можно искреннее изобразить я изумление, а мысленно в очередной раз проклял себя за лень. Давно мог бы заглянуть в игровую справку и сподобиться прочесть раздел, касающийся системы хранения игровых ценностей.
   Что ж, повезло, что узнал о наличии гномьего банка сейчас, а не когда покинул бы локацию ушастого Отечества. Было бы весело оказаться где-то посреди соседнего королевства, без копейки за душой и с кучей недоступного ценного шмота в хранилищах родной "Эльфиопии". Ибо инвентарь-то не безразмерный. Нужно будет в ближайшие дни перетащить все, что нажито непосильным трудом из "Первого Королевского" к гномам.
   Отыскать нужного персонажа оказалось делом практически невозможным. Несмотря на то, что гномья община состояла всего из четырёх улочек и двух тупиков, народу тут шаталось чуть ли не больше чем в центральной части столицы. Каждый дом здесь представлял собой лавку, а весь район - один сплошной рынок на котором можно было хоть демона лысого купить. И что самое главное - на карте, опять, никаких маркеров по этому поводу.
   Отчаявшись хоть как-то сориентироваться в этом бедламе, я схватил за шиворот пробегавшего мимо пацанёнка и спросил:
   - Малый, заработать хочешь?
   - Пусти, дядька, не то закричу! - забрыкался в воздухе мелкий гном.
   Но стоило ему узреть в моей руке серебряный кругляш, как глазки заблестели:
   - Чаво сделать надоть?
   - Не поможешь ли мне разыскать Изиала?
   - Изиа-а-ала? - задумчиво протянул хлопец, потом хитро прищурился и объявил свою цену: - Две серебрушки, и по рукам!
   - А харя не треснет?
   - Не-а, - без малейшего раскаянья в глазах ответил наглец. И ухмыльнулся: - А то, дядька, сами походите, поищите.
   - Вот же... Ладно по рукам, - сдался я и опустил проводника на землю.
   - Сюда, - сразу рванул вперёд пострелёнок.
   Пришлось резко ускориться, чтобы не потерять юркого недоросля из виду.
   Я рассчитывал на долгий забег по запруженным народом улицам, но мой поводырь, не преодолев и полсотни шагов, нырнул в двери ближайшей лавки, торгующей какими-то травами.
   - Дядько Изиал, дядко Изиал! - с порога заголосил пацан. - Тут до вас какой-то остроухий эйр пришёл.
   И, не успел я сообразить, как малолетний пройдоха вырвал из моих пальцев монеты и был таков.
   - Вот же бесёнок! - без злобы ругнулся я.
   - Ви ко мне? - раздалось из-за прилавка, - И таки чем старый Изя может помочь такому красивому эльфу? Будете что-то приобретать или мне забыть вас навсегда?
   Я поднял глаза на говорившего и застыл от поразившего меня когнитивного диссонанса. Представший передо мной гном был явным представителем своего племени, такой же широкий в плечах, коренастый и бородатый. Даже зелёный кафтан такой, как у травников. Однако ермолка на макушке, спускающиеся с висков витые локоны-пейсы и манера речи данного персонажа указывали на то, что кто-то из разрабов прикололся.
   - Так ми таки будем говорить за жизнь или таки будем стоять столбом и мешать другим покупателям?
   - А-а-а, э-э-э... - только и смог промычать я.
   - Боже ж ты мой! Боже ж ты мой! - с неподдельным переживанием в глазах всплеснул своими мускулистыми ручищами старый евр... гном. - Я так и знал, так и знал! Ви таки нездоровый!
   - А-а-а... - попытался отмереть я.
   - Ой вэй, я вас умоляю, не переживайте так. Шоб ви знали - ещё не придумали ту болячку, которую не смог вилечить Изя.
   Не знаю ,кто из программистов постарался, создавая сие судо, но чувство юмора у него было своеобразное. Настолько противоречивую личность представить себе просто невозможно. Манеры изъясняться и суетливые движения подошли бы сухонькому старичку-одесситу, а могучему телосложению позавидовали бы русские былинные богатыри. От этого решительно сносило крышу, и трудно было сосредоточиться. Создавалось такое впечатление, что разговариваешь с кем-то другим, и непроизвольно тянуло оглянуться в поисках того, другого.
   - Уважаемый, Изиал - наконец-то справился я с растерянностью и уклонился от ложки мерзко пахнущего и ещё более неприятно выглядящего варева, которое травник пытался запихнуть мне в рот. - Поверьте, я совершенно здоров! И вообще здесь по другому вопросу.
   Видя, что я ни в какую не собираюсь глотать его бурду, гном тяжко вздохнул и со словами: "Ай, шо ж ви такой продукт переводите?" сунул содержимое ложки себе в рот, скривился, занюхал рукавом, вытер выступившие слезы и вернулся заприлавок.
   - Ну, вернёмся к нашим баранам. Таки шо вы хотели от бедного Изиала?
   - Хотел спросить, не пытался ли вчера ночью воспользоваться вашими СПЕЦИАЛЬНЫМИ услугами один весьма небезызвестный в городе эльф?
   - Слухи ходят по городу, - начал издалека хитрец, - возможно что-то из них и достигало ушей старого гнома.
   - Не поделитесь?
   - Я честный торговец. Чуть-чуть покупаю там, чуть-чуть продаю здесь, имею свой маленький гешефт. Зачем мине чужие проблемы? Их и так есть у меня.
   - М-м, а давайте я помогу вам с вашими проблемами? - заглотил я наживку.
   - Ой, свои дела я таки привык делать сам, - протестующе замахал руками гном. - Как говорил мой покойный дедушка Хаим, Бог посылает каждому проблемы по его силам. Так что одно из двух: либо ты таки можешь справиться с ними, либо это не твои проблемы. Но вот двоюродный племянник моей сестры, той, что замужем за пекарем... Кстати, ви знаете нашего пекаря? Он делает такие булочки, что ви скушаете свой собственный язик если попробуете его булочки...
   - Можно ближе к делу?! - не выдержав пустой болтовни рявкнул я.
   - Ой, не делайте ви сибе нерви. Поверьте старому Изе, они не восстанавливаться. У меня есть одна прекрасная успокаивающая настойка. Всего три серебряных монеты и ви забудете, где они у вас находятся. Будете спокойны как, гиворский удав.
   Я уже весь кипел, готовый вот-вот взорваться, а этому шарлатану хоть бы хны. Ладно, попробуем зайти с другой стороны.
   - Уважаемый, я весьма занятой эльф, а как вы знаете время - деньги. Подскажите мне, как найти вашего почтенного родственника, и я пойду.
   - Все спешат, - обиженно вскинул длань к небу травник и оставив меня в покое вернулся за прилавок, - все торопятся, у всех важные дела. Эх, что за жизнь пошла? Хорошо, слушайте же. Если пойти прямо по улице, и никуда не сворачивать, то как раз упрётесь в лавку гончара Богура.
   - Понятно! Спасибо! - радостно выдохнул я и развернулся к выходу.
   - Так вот, ви в неё не ходите, - послышалось из-за спины.
   Проклятье!
   - Как?! Почему не ходить?
   - Этот шлёмиль говорит всем соседям, что я должен ему пять золотых. Нет ну вы слышали? Я должен ему ПЯТЬ золотых!
   - Безобразие, - вздыхая, согласился я и вновь оборнулся к прилавку. - Ну, так мне куда идти?
   - Так ви идите дальше, пока не доберётесь до кузни Глимлина.
   - В неё тоже не заходить? - совсем сник я, ожидая очередной душещипательной истории.
   - Почему? - в этот раз удивился старик, - Это же и есть кузня моего любимого слепого племянника.
   - Так он что незрячий? - озадачился я. Нет, мне абсолютно всё равно, как можно что-то ковать в таком состоянии. Но вот то, что пользы от показаний такого свидетеля будет мало, это расстраивало
   - А как прикажете называть того, что не слушал моим советов, не брал на свидания с девушкой факел. Зачем, говорит, ещё видно же. Но это ж только ранним вечером видно, а ночью уже и нет. В итоге на свадьбе все наблюдали, какую он привёл безобразину на счастье в дом!
   - Что, прям уж такая страшная?
   - Да нет, симпатичная. Но тощая, как мой кошелёк! Кстати, ви таки и не надумали ничего приобрести очень полезного? Это ж, представить страшно, сколько такую откармливать надо!
   Он что это серьёзно?!
   - М-да, действительно, опрометчивый поступок, - сочувствующе произнёс я, но тут же подбодрил: - Хотя, это как посмотреть. С другой стороны ведь, стройной жене меньше требуется ткани для платьев. И на супружеском ложе с такой не тесно, так как она меньше места занимает, и одеяла опять-таки ей достаточно небольшого куска, остальное вам... в смысле, племяннику вашему. Да и на досках для гроба какая экономия! Но, ладно, не будет о плохом. А вообще, конечно, идеальный вариант хранительницы очага: хромая, косая, беззубая, лысая.
   На немой вопрос бородача, пояснил:
   - Ну, например, женишься ты на красивой ровноногого девушке. Пойдёт она по лесной тропинке, споткнётся о камень и сломает ногу, или зубы выбьет, или глаз веткой повредит, или дома наклонится над печью, а волосы и загорятся... Положат её в больницу и начнётся: пеpедачи, апельсины-шмепельсины, конфеты-манфеты, коньяки, подарки всякие лекарям, цветы их помощницам, нервы, время... И, между прочим, не факт, что удастся вернуть утраченное. А тут хоп - и сразу на всё готовое! Мечта - а не невеста!
   "Одессит" задумался, переваривая услышанное. Потом уточнил:
   - Эйр Филадил, а в вашей роду точно не примешано гномьей крови? Может какая-то из прабабок в молодости...
   - Точно нет! Но спасибо за комплимент, - разочаровал его я.
   Тем не менее, система проинформировала:
   > Внимание! Ваш статус отношений с персонажем Изиал изменился с "нейтрально" на "уважение".
   "Эк его задело! И это даже вопреки тому, что проигнорирована попытка "между кадрами" втюхать мне товар", - усмехнулся я. После чего пожелал всего хорошего, и распрощался, наконец, с этим болтливым сборником анекдотов.
   Глава 13
   Слава богам, мастер над железом оказался обычным гномом и абсолютно не напоминал своего родственника!
   Кузня Глимлина оказалась совмещённой с довольно большим магазином, торгующим различными металлическими изделиями. Здесь продавалось все, начиная от оружия и брони и заканчивая подковами и гвоздями к ним. Что удивительно, не смотря на довольно широкий ассортимент, все предметы отличались очень высоким качеством. Сам цех располагался на заднем дворе, в который можно было попасть либо через лавку, либо через широкие ворота, расположенные в переулке за углом.
   - Выходит, вас дядя Изя прислал? - хмуро глядя из-под лохматых бровей пробасил Глимлин. - Хорошо. Допустим, у меня и отыщется интересные для вас сведения, но токмо какой интерес ими делиться?
   Ну да, на то, что расследуется дело государственной важности, не эльфу начхать. Статус взаимоотношений с дядей, погоды, кажется, тоже не делает. Согласился выслушать - и то радоваться надо.
   - Может вам помощь какая требуется? Так я с удовольствием, - предложил я.
   - Хм, с удовольствием? - хмыкнул гном. - Есть у меня проблемка, да только сдюжишь ли?
   - Посмотрим. Что нужно делать?
   - У меня там, - кузнец кивнул в сторону возвышающейся над крышами стены, - партия груза застряла. Заказ из-за этого простаивает. Клиент нервничает. Перспективный клиент. А в катакомбах, как на зло, нежить расплодилась без меры. И ладно бы простые скелетоны, али зомби какие, мы к такому привычные уже, а тут скелеты-маги! И откель взялись? За стену тепереча под землёй ходу никому нет. Смогёшь доставить мне поклажу - и мы подсобим тебе, а ежели нет, то и не обессудь.
   Отыскав на карте ближайший вход в заброшенную канализационную ветку, я направился туда. Однако на полдороги остановился и задумался. Если Тэрикалер ещё не покинул пределов столицы, а капитан стражи прав, и охрана ворот в самом деле неподкупна, то для преступника единственный способ оказаться за городом - миновать эти катакомбы. А если там сейчас не пройти из-за нежити, то не открою ли я ему своими руками путь на свободу, перебив личей?
   "Стоп", - ещё через несколько минут размышлений одёрнул я себя. - "А какого демона, собственно, я попрусь в подземелья? Мобов бить? Кто меня туда посылал?"
   Внимательно перечитал задание, выданное Глимлином, убедился, что хоть маги-мертвяки в нем и упоминаются, но нигде не сказано, что на них следует охотиться. Передо мной поставили конкретную задачу: организовать доставку товара из точки А в пункт Б. Но каким образом это сделаю - моя забота. Поэтому прогуляюсь-ка я пока иным маршрутом.
   Оказавшись за наружными стенами, я некоторое время двигался по окружной дороге. Вместе с медленно движущимся караваном, купцы которого собрались навестить западные границы страны. Данный отрезок тракта, опоясывающей Лютиэн, был одним из самых оживлённых. Гружёные подводы и фургоны двигались в обе стороны сплошным потоком. Каждые пять минут мимо пролетали небольшие летучие отряды конной инспекции, следящей за порядком на дороге. Широкая, утоптанная тысячами ног и копыт полоса пролегала в сотне метров от городской стены, до ближайших же деревьев необходимо было отдалиться от города ещё шагов на двести.
   Поравнявшись с указанной на карте меткой, я свернул с тракта и направился в лес. Эльфийская пуща как всегда бурлила жизнью. В кронах заливисто пересвистывались птахи, в воздухе носились разноцветные жуки, порхали яркие бабочки, нос улавливал десятки нежных ароматов, под ногами стелился мягчайший ковёр из стеблей и лепестков.
   Окрестности Лютиена считались стартовой локацией, поэтому особо опасные мобы здесь не водились. Чего нельзя сказать о разбросанных по округе данжах. В них новичкам отводились первые ярусы, а на более глубоких уровнях паслись твари гораздо и гораздо солиднее.
   Навигатор как раз и довёл меня к спуску в одно из таких подземелий. Быстренько пробежал первый ярус, даже не обращая внимания на гигантских кротов пятого уровня. А потом передо мной вдруг вылез один неприятный баг электронного Сусанина. Светящийся крестик маркера, которым обозначалось место нахождения заветного схрона, не позволял понять на каком именно этаже расположен контрабандный груз. Химеры!
   В данный момент я стоял посреди просторной норы, точно по центру мерцающей на полу окружности, и любовался абсолютно гладким полом. Разглядывание потолка тоже ничего не дало, как и более внимательное изучение поверхностей стен. Никакого намёка, никакой подсказки.
   Не думаю, что меня кто-то мог опередить. На пустом сервере такое попросту невозможно. Да и, наверняка, квестовый предмет, должен быть виден только мне. Значит, придётся спускаться глубже.
   На минус втором этаже, заполненном преимущественно землеройками седьмого и десятого левелов, искомого также не оказалось. Зато на третьем обнаружился деревянный ящик. Судя по отметинам на изгрызенных боках и многочисленным следам конечностей, вскрыл "шкатулку", а затем утащил её содержимое на четвёртый ярус подземелья кто-то косолапый и с большими клыками. То есть, иного выбора, кроме как отправиться ниже, у меня нет.
   Население четвёртого уровня состояло из гигантских слепышей двадцатого уровня. Зубки у данных тварющек с мою ладонь, запас хэлс-поинтов утроенный, а густой, жёсткий мех даёт двадцатипроцентный бонус к защите от физического урона. Поэтому, не смотря на моё неоспоримое преимущество, слепыши оказались весьма неудобными противниками. В итоге, конечно, одолел их, но потратил на это уйму времени.
   Когда же добрался до точки, совпадающей на карте с предполагаемым местонахождением груза, настроение окончательно испортилось. Неярко подсвеченная охровым цветом горка кирпичиков действительно лежит у дальней стены небольшой пещеры. Однако беда состоит в том, что златой холмик облюбовал в качестве подушки двадцатиуровневый РБ по кличке "Гладкошёрстый Грунтокоп".
   С морфологической точки зрения сей экземпляр представляет собой гибрид уже виденных ранее тут мобов. То есть смесь крота, слепыша и землеройки в одном флаконе. В одном очень большом, размером с белого медведя, флаконе! Причём смесь до того омерзительная и ужасная, что морально неподготовленному приключенцу встречаться с этой виртуальной издёвкой над биологией я бы не рекомендовал. Иначе неделя ночных кошмаров потом гарантирована. Хотя натуралисты данного цифрового мира вероятно почтут за удачу столкнуться со столь экзотическим представителем фауны в его естественной среде обитания.
   По сути Филадил превосходит Грунтокопа по левелу более чем в два раза. Но фишка рейд-боссов Ала-Арна в том, что они -- не только ценный мех и куча хп, но ещё и автоматически обрезаемые способности у посягнувших на их жизни высокоуровневых игроков. То есть фактически хаям не запрещена охота на мелких боссов, буде у тех появится такое желание. Однако при этом атакующие характеристики охотника понизятся до планки среднестатистического персонажа выбранного класса, равного левелу босса. То же самое происходит и с обмундированием - каким бы крутым и легендарным не был твой меч, на время сражении с "малышами" он превратится в палку-копалку.
   Что самое обидное, на некоторых ключевых НПС (к которым, как правило, относятся наставники, тренеры и прочие опекуны, сопровождающие желторотую молодёжь в их первых рейдах) сей закон не распространяется. В опасные моменты им позволяется заковырять монстра в пару тычков и спасти "выводок" от неминуемой гибели.
   Ещё вышеуказанные штрафы не действуют на геймеров, превосходящих уровень развития босса менее, чем на десять пунктов. То есть, одетый в топ двадцатый - тридцатый левел, легко передамажит "папку" сто плюс.
   Вот потому-то и взгрустнулось. В одиночку зверя не заковыряю, а по добру по здорову он слитки не отдаст. Были бы здесь Белоссснежка со своей ядовитой бандой (они уже как раз доросли до уровня 20+), да Витка, в качестве поддержки, может чего и вымучили. Так нет же, некий самонадеянный болван (не будем показывать пальцем), был уверен, что справится в одиночку.
   Устало опустившись на пол, я принялся изучать характеристики монстра, кое-что проговаривая:
   - Тэк-с, Гладкошёрстый Грунтокоп, уровень 20, рейдовый Босс, агрессивный... ну это понятно...ХП - 61381 - не хило! Физическая атака - 30. Физическая защита - 757 - ого! Магическая защита - 300 - тоже прилично для двадцатки...
   "Ага вот самое интересное - особые умения!" - подумал, дойдя до особых умений, и опять принялся цитировать в голос:
   - "Атака на слух (большинство монстров, живущих под землёй слепы, но у них отменный слух) - способность нападать на случайного члена рейда, не наносящего непосредственный урон или не находящегося в непосредственном контакте.
   Это явно камень в огород магов и хилеров.
   - "Чую-чую (большинство монстров, живущих под землёй слепы, но у них отменное обоняние) - способность атаковать случайного члена рейда даже находящегося в режиме невидимости".
   Ну а здесь прилетит разного рода стелсерам, норовящим незаметно подкрасться со спины.
   - "На помощь - когда уровень здоровье босса опускается до отметки 20% он призывает трёх миньонов (два атакующих и один лечащий)".
   Угу, то есть, если я всё-таки попытаюсь задолбить эту кротообразную бурильную установку, отплясывая вокруг него и откусывая по десятку хелс-поинтов, то велик шанс, что её успеют отлечить, пока буду разбираться с примчавшейся на выручку охраной. Фигово.
   "А может попробовать пройти вдоль стены? Если плотно прижиматься к ней, авось не попаду в агро-радиус моба?" - мелькнула шальная мысль.
   Увы. Как только была пересечена невидимая черта, Грунтокоп проснулся, поднял голову и, прислушиваясь, активно зашевелили ушами-локаторами.
   Кляня себя за тупость, я замер и даже дышать прекратил.
   Тогда моб шумно втянул воздух, угрожающе рыкнул, легко поднял грузное тело на лапы и двинулся чётко в мою сторону.
   Проклятье! Пришлось спешно ретироваться в узкий коридор - за пределы владений рейд-босса.
   Немного побесившись, чудище утихомирилось и вернулось на прежнее место.
   Ладно, будем думать над планом Б.
   По идее, если двигаться достаточно медленно и бесшумно, внимательно следя за реакцией зверя, то его аудиосенсоры можно обмануть. Ведь пока он находится не в режиме боя "атаку на слух" применять не будет. Хуже обстоят дела со второй абилкой. На запах монстр, скорее всего, отреагирует чётко. Вот если бы свой эльфийский дух чем-то замаскировать... Стоп! Как только данная мысль пришла в голову, сразу же возник и план по её реализации.
   Я вернулся вглубь уже пройдённых тоннелей в поисках отреспаунившихся и бродящих по ним слепышей. Нужно отметить, что данные твари отличаются не только выдающимися зубами, но и премерзким амбре.
   Десять минут на потасовку, плюс ещё столько же для того, чтобы с ног до головы перепачкаться в натёкшей из ран мобов зловонной жиже, и вот, я готов к попытке намбер ту!
   Крадусь крохотными шажками. Вдоль стеночки. Буквально по миллиметру. Вдохи мелкие и редкие - можно сказать, почти не дышу. Босс дремлет очень чутко. Периодически просыпается, вращает башкой, принюхивается и прислушивается, иногда нервно вздрагивает и порывается встать. В такие моменты замираю и вообще не дышу.
   Сорок пять минут! Целых сорок пять демоновых минут я преодолевал расстояние, которое в нормальных условиях проскочил бы за секунды. Зато РБ за это время сполз, наконец, со своей золотой "подушки". Ну хоть это.
   Когда же добрался к тысячу раз проклятой цели, а вожделенные слитки перекочевали в бездонные недра инвентаря, сожрав практически весь запас Филадиловой грузоподъёмности и приготовился с облегчением вздохнуть, по пещере громом разнеслось металлическое звяканье и характерный звук затягиваемого кожаного ремешка.
   > Внимание! Вы проявили агрессию к Рейдовому Боссу, значительно уступающему в развитии вашему персонажу. Согласно правилам игры, на период активной стадии боя параметры нападающего приведены к единому уровню с обороняющейся стороной.
   Зашибись! Тут ещё, смотря кто, по отношению к кому, проявил агрессию! Клянусь, я его ни разочка не зацепил, он первый начал! В общем, не успел поднять голову, как меня снесло ударом тяжёлой туши и со всего маха приложило о камни.
   > Гладкошёрстый Грунтокоп землекоп нанёс вам 80 единиц урона. Текущий уровень жизни 693/777.
   Ни хрена себе! А лапища-то у него тяжёлая! И ведь это не крит, а обычный удар! Между прочим, так не честно, я на двадцатом левеле так мощно лупить не могу!
   > Получено 235 единиц урона об твёрдую поверхность! Текущий уровень жизни 458/777.
   Капец! А это называется "убейся об стену".
   >Вы ощущаете отрицательное воздействие "Оглушение". Длительность эффекта - 60 секунд.
   Да, вот только этого для полного счастья и не хватало! Теперь эта скотина за минуту "нокдауна" точно меня укокошит!
   > Гладкошёрстый Грунтокоп землекоп нанёс вам 16 единиц урона. Текущий уровень жизни 442/777.
   > Гладкошёрстый Грунтокоп землекоп нанёс вам 10 единиц урона. Текущий уровень жизни 432/777.
   Меня грызли, а я как истукан стоял и смотрел на это безобразие. Благо, хоть больше не швыряют.
   > Гладкошёрстый Грунтокоп землекоп нанёс вам 13 единиц урона. Текущий уровень жизни 429/777.
   Тю, а что происходит? Почему, по сравнению с первой оплеухой, от меня так мало "откусывается"? Нет, я, конечно, не против, но всё же любопытно.
   > Гладкошёрстый Грунтокоп промахнулся.
   О, теперь и вовсе промазал! Может вначале просто сработал эффект внезапности, а теперь я типа ожидаю удара? Поди пойми, какие формулы участвуют во всей этой кухне, что зовётся игровой механикой.
   Ан нет, проблемка в ином. Перефокусировав взгляд с чата, где онлайн отображалась летопись моей скоропостижной погибели, непосредственно на себя и врага, я понял, почему ещё жив. Оказывается, хорошенько отоварив Филадила первым ударом, чудище не просто обеспечило аварийную стыковку подконтрольного мне аватара с твёрдыми пикселями, а каким-то образом вбило его в стену. В буквальном смысле! То есть я на две трети слился с пещерой. Левая нога, правая рука, кусок бока и часть головы торчит снаружи, остальное в... камне! Потому-то у моба и не получается меня сильно ранить.
   Хотя и от того, что долетает, приходится не сладко. Шустрый противник, атакует каждую секунду, промахивается редко, и за минуту оглушения, умудрился откушать от меня ещё три сотни хит-поинтов.
   > Гладкошёрстый Грунтокоп землекоп нанёс вам 18 единиц урона. Текущий уровень жизни 222/777, - таково было последнее оповещение, перед тем, как слетел дебафф "Оглушение". Красивая дробь, но на шесть семёрок было бы приятнее смотреть.
   Потом я прикрылся щитом (это ещё хорошо, что дыра в геокординатах позволила Оперкулуму вынуться, а то ж ведь лаги всякие бывают), и дела мои значительно улучшились, - больше двух-трёх ХП за раз РБ не сбивал. Плюс можно стучать в ответ (чудеса: сам сдвинуться не могу, но клинок стена сквозь себя пропускает), правда, это почти бесполезно. Тратить несколько часов на то, чтобы снять больше пятидесяти килотонн хэлсов - увольте. Тем более, миньоны ещё могут появиться.
   - Оберег Виталиэль восстановил 5 единиц здоровья. Текущий уровень жизни 239/777.
   Ах да, и, конечно же, отдельное спасибо оберегу Виталиэль, что не забывал обо мне в "нокдауне" и продолжает хилять сейчас, а не то от меня осталось бы гораздо меньше калорий. Кстати, насчёт тряпочки, подаренной прекрасной остроухой нимфой. У неё же есть замечательный скилл "Благословение Вечного Леса", который единожды в сутки мгновенно и полностью восстанавливает здоровье владельца. Не пора ли данный козырь использовать? Или ещё чуток подождать?
  
  
   Глава 14
   Можно и подождать. Только чего? Когда моб выковыряет одного воровливого эльфа из текстур? Самостоятельно же выбраться не могу. Либо, наоборот, покуда окончательно вмурует меня в гранит? Хм, а эта идея! До сих пор я ведь пытался только выбраться из каменного капкана, а если усугубить положение? Что если окончательно уподобиться привидению и целиком погрузиться в стену?
   Вариантов развития дальнейшей ситуации, предполагаю, существует два: либо, себе на радость, РБ на огорчение, преспокойненько вышагну в коридор с противоположного края; либо провалюсь в ещё более глубокую задн.. западню, после чего выпаду вообще где-нибудь на другом конце карты (мысли же о купании в расплавленной магме усердно гоним прочь, прочь, прочь!).
   Возможен и третий, с логической точки зрения, не самый абнормальный исход, предполагающий вечные скитания моего персонажа в чёрной пустоте. Ну как вечные - до тех пор, пока Гермилон Егорыч не хватится подопечного и не вызволит того из виртуального ничто. Съестных припасов у меня с собой навалом, легко продержусь и месяц и два. Главное, чтобы дышать было чем.
   А что, затея удачна и в плане практичности. Квестовые предметы уже в котомке, от крото-крыса мне, в принципе, больше ничего не нужно, так что пора и честь знать. У него-то самого ко мне, несомненно, имеются претензии, но то уже не наши проблемы.
   Короче, как не крути, а тенденция отступления в подземные недра всяко соблазнительней вялой бесперспективной обороны. Да и не настолько много у Филадила кровяных телец, чтобы надеяться на то, что назойливый босс потеряет интерес и отстанет первым. Лишь бы не оказалось, что монстр тоже пройдёт сквозь текстуры. А то помню, как после очередного обновления на одном из серверов "Линейки", мы с Тайкой, пробежав к выходу через катакомбы, собрали огромный "паровоз" мобов. Потом экстренно эвакуировались свитками в соседнюю локацию. И, каково же было наше удивление, когда через полчаса та толпа, проигнорировав абсолютно все географические и урбанистические преграды, явилась по души наших чаров, сидящих на респе, быстренько снесла обидчиков в ноль и с чувством выполненного долга спокойно отравилась восвояси.
   Так, ладно, всё это демагогия. Вдруг вообще сейчас никуда не сдвинусь?
   Поворачиваться к чудищу спиной не решаюсь. Атаки сзади славятся повышенным уроном и частыми критами. Поэтому ретируюсь, пятясь задом.
   Осторожный микро-шажок назад. Второй, более длинный и уверенный. Ощущения странные. Щекотно, прохладно, волнительно. Третий уже полноценный шаг, и вот я в тёмных чертогах, где обитают каменные големы. Разведённые в стороны ладони не нащупали ни грудей Хозяйки Медной горы, ни прочих выпуклостей, вогнутостей али плоскостей, но пол под ногами есть. И воздух внутри тверди, слава ИскИну, тоже присутствует. Вот только не видно не зги. Даже интерфейс потух. Только контуры окошек меню бледным серым цветом обозначены, но надпись прочесть, или там пиктограмму распознать, увы, не удаётся. От статус-баров также остались лишь очертания, а сколько во мне маны, хп и выносливости - загадка покрытая мраком. И это не идиома. Хуже того, в этой непроглядной тьме, я теперь даже юзнуть скилл полного восстановления здоровья не смогу.
   М-да, уникальный глюк, впервые с подобным явлением встречаюсь.
   Хорошо, куда дальше: влево, вправо или прямо? А не всё ли равно? Забегая в своём повествовании чуть вперёд, поведаю по секрету: вскоре оказалось, что, действительно, не важно.
   Спустя всего тридцать секунд ходьбы с выставленными вперёд руками (теперь-то я двигался, как и положено, лицом вперёд), пальцы упёрлись в очередное шершавое препятствие. Последнее, к сожалению, пропускать через себя материальный объект наотрез отказалось. Пришлось брести вдоль стены, параллельно молясь, чтобы брешь в ней таки отыскалась.
   Трудно ориентироваться в пространстве, когда узреть вообще ничего невозможно. Однако через неизвестно, сколько времени, часов ведь тоже не наблюдаю (счастливый!) но, если верить внутреннему таймеру, приблизительно минут через пятнадцать-двадцать я закончил интимные ласки с камнем, придя к неутешительному выводу, что выхода нет, и что мой ушастый Ала-Арнский альтер эго заточён в замкнутом помещении. Вот же угораздило, блин!
   Хуже того, плешивый Грунтокоп, не смирился с исчезновением цели, и в данный момент усердно, ориентируясь на свой чуткий нюх и слух, то ли роет подкоп, то ли пробуравливает дверь сюда. Собственно, благодаря характерному шуму, издаваемому его лапами-лопатами, то затихающему позади, то вновь возникающему впереди, и выяснилось, что стена не бесконечна, и что я наматываю круги. И, судя по отсутствию явных углов и стыков смежных вертикальных плоскостей, периметр моей кельи имеет овальную форму. Площадь, навскидку, квадратов сорок.
   Так что, когда докопавшийся до меня РБ докопается до меня (каков каламбур!), в приключении опять появится развилка. Причём в обоих случаях со светом в конце туннеля. Только если спасусь бегством - в прямом смысле, а если слепыш завалит меня прежде, то в религиозно-метафорическом.
   Но выдуманное животное оказалось не так-то просто провести. Оно прекрасно "видело" с помощью своих встроенных запахо-локаторов и эхо-радаров, что деться с "подводной лодки" мне некуда. А потому не торопилось убивать.
   Сначала "кошка" грамотно не позволила "мышке" прошмыгнуть мимо неё в "норку". Затем, от греха подальше, оперативно загребла образовавшийся эвакуационный выход (с её ковшами на операцию понадобилось всего несколько взмахов, мне же откапываться придётся долго и нудно) и лишь после этого вновь обратило своё внимание на жертву.
   "Раз уж всё равно суждено погибнуть, умру достойно!" - решил я, бросаясь в свой последний бой.
   Однако моб, которому непроглядная тьма не является помехой, лёгко парировал мой отчаянный выпад. Да при этом, сволочь лысая, ещё и выбил меч. Отлетев, клинок обиженно звякнул где-то в противоположном конце пещеры. Теперь даже если сейчас вдруг загорится свет, вряд ли успею его подобрать. Бери меня теперь голыми клешнями. Гадство!
   - Врёшь, не возьмёшь! Всё равно сдохну с оружием в руках! - прорычал я, засовывая руку в рюкзак и стараясь нащупать там трофейные когти "росомахи" с острова Руума.
   Сопротивляюсь, конечно, чисто из вредности, ибо, как уже сказал, особых иллюзий на счастливый исход не питаю. Нет, ну а что ещё делать? Истерично визжать и панически метаться из угла в угол, забавляя зверя? Обойдётся! Даже если спасти меня может чудо, я не собираюсь уподобляться трусливому кролику, что покорно ползёт в пасть удава! "Не отступать и не сдаваться!", "Ни шагу назад!", "Безумству храбрых поём мы песню!" и всё такое.
   Пальцы, наконец, обхватили острозубый предмет и жадно сжали его...
   Ну а дальше случилось столь фантастическое стечение обстоятельств, по сравнению с которым удача с первой попытки сорвать Джек-Пот в лотерее с шансом выигрыша один на миллион, просто меркнет и выглядит унылой заурядностью. В общем, произошло то самое чудо!
   Итак, по порядку.
   Во-первых, мой мозг, к счастью, подвели тактильные ощущения. К счастью, потому что, роясь в своём вещмешке, Филадил нашарил совсем не то, что я подумал вначале. Металлическая штуковина наощупь весьма походила на потрошители (особенно если трогать в спешке, в абсолютной темноте, и под гневное курлыканье сагрившегося на твоего персонажа РБ), однако была не из метеоритного железа, а из золота и относилась совсем к иному классу изделий. Речь идёт о символе монаршей власти наагов - о короне, что ранее принадлежала Хиссс, и которую, согласно завещанию их ядовитого шипейшества, я возложу на чело её дочери, когда принцесса достигнет зрелого, по меркам людей-кобр, возраста.
   Во-вторых, неожиданно выяснилось, что бессовестный ИскИн переконструировал драгоценный головной убор в предмет призыва питомцев (бессовестный - потому что модификацию произвёл втихомолку, не потрудившись мне об этом сообщить). То бишь теперь, как только владелец венца, то есть я, дотрагивается до одного из рубинов, к нему немедленно являются подчинённые существа, то есть восемь рукастых ребятишек со змеиными хвостами. Чтобы отозвать чешуйчатый взвод обратно, следует нажать на определённый изумруд.
   В-третьих, оказалось, что милая девочка-альбиноска и её суровые братцы-телохранители, с момента нашей последней встречи так сильно прогрессировали, что называть их детьми уже язык не поворачивается. Определённо это теперь молодая леди и почти взрослые мужчины. Вот, что значит "тепличные" условия и комфортный нон-стоп кач! Подфартило ещё и тем, что подросшие малыши (между прочим, не хуже некоторых ориентирующиеся во тьме) достигли как раз того оптимального уровня, когда грозный Грунтокоп для них представлялся уже не опасным страшилищем, а огромной жирной аппетитной крысой!
   Правда, помучиться с рейд-боссом, всё-таки пришлось. Но эта возня была не в тягость, а в радость.
   К тому же (это, кстати, можно классифицировать, как, в-четвёртых) монстр сам себе организовал медвежью услугу, зарыв яму из которой приполз. В том смысле, что в ответственную минуту, когда РБ-шные миньоны появились (но не рядом, а в пещере - там, где это предписано им программой), то они так и не смогли помочь хозяину.
   Хронологию вышеописанных событий я, естественно, восстановил гораздо позже, по логам игры. И то лишь после того, как мы с пресмыкающимися товарищами всех победили и выбрались на свет божий. До этого же долго недоумевал, что за чертовщина вокруг происходит.
   Короче, весело было.
   Кульминацией же текущего приключения явилась коронация Белоссснежки.
   - Вот и сочлись, друзья мои. И я выполнил обещание, данное вашей матери, и вы меня спасли, - сообщил я, надевая символ власти на белокурую головку. - Вы уже совсем большие и самостоятельные, в чужой опеке не нуждаетесь. А потому не смею вас дольше задерживать. Отныне вы свободны и вольны поступать, как сами того хотите! В общем, давайте прощаться что ли? Ведь вряд ли вам стоит возвращаться в канализацию Лютиена. В этом подземелье и простор, и пища разнообразнее. Только ещё один совет напоследок: будьте осторожнее с эльфами и прочими двуногими. А лучше совсем избегайте с нами встреч.
   Если мой дрожащий голос можно было списать на волнение, то как объяснить скатившуюся по щеке слезинку? Всё-таки привязался я к ним. Поразительно, кто бы мог подумать.
   Не знаю, каким образом система проинформировала наагов об изменении их положения, меня же она оповестила скупой строчкой о роспуске питомцев, перечислив их имена через запятую.
   Однако тем дело не ограничилось. Прелестное дитя с раздвоенным язычком, шмыгнуло носиком и вдруг с напускной обидой заявило:
   - Нет, дорогой Филадил, так просто ты от нас не отделаешься! Ни в каком мы не расчёте! Ты нас вон скольких сразу из беды выручил, а мы только разок пригодились. Поэтому, ещё как минимум семикратно можешь требовать от нас возврата долга. Но и после в горе не оставим. Ведь, если разобраться, то ты вообще-то наш приёмный отец, часть нашей семьи. А мы своих не бросаем!
   - Ну, спасибо, - поблагодарил я. - Приятно слышать. От себя тоже обещаю, что и дальше помогу, чем могу.
   - Значит, так тому и быть!
   > Внимание! Ваш статус отношений с персонажем Белоссснежка изменился с "привязанность" на "преданность".
   Сообщение продублировалось ещё несколько раз, когда братцы, вслед за сестрой, тоже официально пометили меня, как лучшего друга и родственника.
   "Вау! Уже персонажи?!" - обалдел я от того, как быстро искусственный интеллект переписывает принадлежность бывших мобов-питомцев, к группе условно-разумных существ.
   Но и это ещё был не конец! Оказывается ИИ игры, специально ради меня, сгенерировал и уникальную метку. Физически знак проявился в виде татуировки кобры, обвивающей чашу. Появление оного сопровождалось лёгким жжением в районе предплечья и вот такой описаловкой:
   > Поздравляем! Получено новое достижение "Почётный гад Ала-Арна"!
   "Ах-ха-ха! Супер! Я почётный гад! Неужели нельзя было почётным наагом, к примеру, обозвать? Хотя ладно, так прикольней!" - включился мой внутренний комментатор.
   >Отныне вы приобретаете:
   - абсолютный иммунитет к ядам животного происхождения...
   "Да, вот это поистине королевский подарок!"
   ... - признак "нейтральное создание" при встрече с агрессивными представителями царства змеиных;
   "Тоже класс!"
   - +10% к способности различать предметы в темноте;
   - +10% к умению "инфракрасное зрение".
   "И это круто! Даже несмотря на, что наблюдать в тепловом спектре мой чар сможет лишь на расстоянии не далее метра, а ночная его бдительность не сравнится с зоркостью дроу (прежде-то у меня не было "приборов" ни инфракрасного, ни ночного видения)".
   - Кстати, Бэль, - ласково обратился я к "дочке". - А как же теперь призывать вас, в случае надобности?
   Действительно, любопытно, как выкрутится ИскИн. Короны-то у меня теперь нет. Может заставит Хисссову дочь выковырять рубин?
   - Нет ничего проще, - ответила блондинка и указала на "наколку". - Мы явимся, как только капля твоей крови попадёт в кубок.
  
  
   Глава 15
   Если протащить контрабанду в город для игроков не составляло проблем (в инвентарь никто не заглядывал), то с реализацией "палёного" товара могли возникнуть сложности. В том смысле, что его невозможно продать. Подарить - пожалуйста, а вот выручить звонкую монету - нет. И тот, кому груз передадите, тоже не сумеет обогатиться за ваш счёт.
   Однако стоило контрафактный предмет переработать во что-то другое, как штраф исчезает. Ну а поскольку речь шла о слитках метала, которые гном итак собирается использовать в своём ремесле, то в этом плане мне повезло. Я смело миновал охрану у ворот и направился в кузницу.
   - Явился? - зыркнул из-под густых рыжих бровей коротышка.
   - Ага, как уговаривались, - кивнул ему в ответ и вывалил товар на верстак.
   Глимлин придирчиво осмотрел принесённое. Чуть ли не полизал и понюхал каждый кусок. Похмыкал, поцокал, пощёлкал пальцами, о чем-то ненадолго задумавшись, потом удовлетворённо буркнул:
   - Пойдёт.
   Как только это было произнесено, раздался перезвон колокольчиков, оповещающий о выполнении квеста, и на карте появилась следующая связанная с текущим заданием точка. Честно говоря, мне думалось, что снова придётся спускаться в канализацию, и я уже начал припоминать, далеко-ли ближайший вход, но маркер, неожиданно, заморгал в золотом квартале.
   К сожалению, с телепортационными технологиями в мире Ала-Арна дела обстоят худо. Тут даже по столицам приходится передвигаться либо ножками, либо верхом, либо в экипаже. Лично я, если время не поджимает, по Лютиэну хожу пешком. В данный момент меня тоже никто сильно не торопит. Катакомбы контролируют скелеты. Других геймеров, способных прорвать осаду нежити, в близлежащих локациях, нет. А потому никуда подлому Тэрикалеру с "подводной лодки" не деться.
   Городской пейзаж ещё не приелся, так что я с удовольствием озирался по сторонам. И, естественно, чуть не прошляпил входящее сообщение. Собственно, если бы не звуковое уведомление, предусмотрительно настроенное на периодическое повторение, то точно пропустил бы.
   "Появилась свежая инфа по нашей проблеме! Срочно встречаемся там, где ты прятался от шоппинга", - гласило короткое письмо. В отправителях значился Гермилон.
   Интересно.
   Немного подкорректировал маршрут и уже через четверть часа вошёл в знакомую корчму. Быстрое сканирование, благо народу в "Хромом Барсуке" немного, показало, что Демонов ещё не объявился. Вот тебе и срочно. Ладно, подождём.
   Занял свободный столик и только сейчас заметил, что дело близится к вечеру. Хорошо. Подождём, а заодно и перекусим. Я заказал плотный ужин и принялся ждать начальника.
   Еда уже давно приготовлена и съедена, а шеф все ещё задерживается. Когда архимаг не нарисовался ещё через час, я начал нервничать.
   Проверил список контактов. Компьютер утверждает, что пользователь Гермилон онлайн. Странно. Отстучал Денису Егоровичу приватное послание. И очень удивился, когда система сообщила в ответ:
   > Сообщение не может быть доставлено. Пользователь не в игре.
   "Как это не в игре?" - поразился я и ещё раз перепроверил статус админа.
   Ярко-зелёный огонёк напротив ника чётко свидетельствует об обратном. Попробовал наладить контакт снова. Однако результат не изменился.
   Может чат глючит? Или индикатор статуса "подмёрз" с обновлением состояния, а на самом деле Монов уже офлайн? Да, это могло бы все объяснить, если бы ГМ не назначил встречу. Причём срочную.
   Или я - тормоз? Не туда пришёл? Неправильно понял намёк? Хм, вряд ли. Но даже если так, со мной бы уже связались. Либо выдернули к себе, либо прыгнули ко мне.
   Посидев, для очистки совести, ещё сорок минут, я расплатился и направился домой.
   - Зайка, я пришёл! - громко провозгласил, отворяя дверь.
   Комнаты встретили тишиной, пустотой и полным разгромом. Витки не было, а на столе лежала записка:
   "Хочешь увидеть свою девку, приходи один по указанному адресу"
   Подписаться злодей, естественно, не удосужился.

--------------- прода от 11 августа 2017 --------------

   Сначала я нёсся, не разбирая дороги, но минут через пять начал сбавлять ход и постепенно перешёл на быстрый шаг. Потом совсем остановился и задумался. Кто и зачем похитил Виталиэль неизвестно, а то, что в конечной точке меня не розами встречать будут, так это однозначно. Зачем же тогда горячиться и лезть на рожон?
   Обычно в такие моменты говорят, что нужен план. Однако планы желательно строить, если за спиной есть хоть какая-то поддержка, а я совершенно один. Попытаться обратиться за помощью к стражникам? Или может сразу к королю - как-никак величество Филадилу уже два раза жизнью обязан?
   Как по заказу, из-за поворота неподалёку появилось трое патрульных. Ладно, попробуем этот вариант.
   - Уважаемые, - обратился я к старшему, - не поможете ли мне?
   Служивые остановились, и их командир вежливо поинтересовался:
   - Конечно! Чем могу помочь, эйр?
   - Неизвестные похитили мою подругу.
   Мужики переглянулись и понимающе ухмыльнулись.
   - А вы уверены, что она не сама решила оставить вас?
   - Уверен! - Зло огрызнулся я. - В гостиничном номере, где мы живём, кто-то всё перевернул вверх дном, а на столе оставил вот эту записку.
   Командир внимательно изучил сунутую под нос бумажку, и уже более серьёзным тоном промолвил:
   - Мне знаком данный район. Это неподалёку. Думаю, мы сможем сопроводить вас.
   - Благодарю. Только давайте вы будете двигаться чуть позади?
   - Боитесь спугнуть похитителей раньше времени? Разумно, - кивнул эльф.
   На том и порешили.
   Вскоре мой персонаж стоял у ворот роскошного особняка, в котором, судя по адресу, удерживали Ви, и изумлённо пялился на карту навигатора. Дело в том, что маркер задания "Покушение на короля III" указывает сюда же. Пока я прибывал в задумчивом ступоре, ко мне приблизился командир "группы поддержуи" и с виноватым видом сообщил:
   - Это особняк маршала Лизиэлера. Боюсь, мы не сможем вам помочь, эйр.
   - Почему?
   - Потому что мы не имеем права входить на конкретно эту территорию без веских оснований. И, боюсь, основанием для данного прецедента может послужить лишь указ короля,- вздохнул уличный страж.
   "А Лорилейл такой документ без явных улик не подпишет", - грустно думал я про себя. - "Хотя все доказательства внутри".
   Ситуация, как в том анекдоте - "Ключ от комнаты скорой медицинской помощи находиться в комнате скорой медицинской помощи". Замкнутый круг, одним словом.
   Ещё раз поблагодарив солдат, я отправился... нет, не в особняк - прежде чем лезть в пасть к тигру требовалось основательно подготовиться. Потому как, если с экипировкой у меня все, насколько это возможно, в порядке, то с расходниками, я поиздержался. Цены в лавках золотого квартала, конечно, кусаются, зато тамошние лавки работают круглосуточно, в них самый разнообразный ассортимент, да и не до экономии сейчас. Я прекрасно помню, о чем вещал в своё время Монов: "Из- за возникшей ошибки, которую так до сих пор ищут, НПС в Ала-Арне не возрождаются, собственно, как и игроки. А потому, на сегодняшний день, существует лишь естественная прибыль населения за счёт новорождённых". И это значит, что в случае гибели Витки я её потеряю насовсем.
   От одной этой мысли в груди заныло. Кошмар! Скажи ещё недавно, кто-нибудь, что меня так накроет от подобной проблемы - я бы рассмеялся ему прямо в лицо. Помню, как угорал над нелепыми переживаниями Таи, над проблемами её виртуальных сверстниц, а теперь сам готов отправиться в самоубийственную миссию за цифровой подружкой.
   А ведь маршал -- это не какой-то Гладкошёрстый Грунтокоп. Его двухсотый левел я ещё во дворце срисовал. Значит что получается - билетик в один конец?
   К черту сомнения!
   Извлёк оружие, толкнул кованую калитку и уверенно шагнул на усыпанную мелким золотым песком дорожку.
   - Внимание! Вы вошли в уникальный квестовый инстанс "Сердце заговора".
   Инстанс? Что-то новенькое. До этого ничего подобного нам не попадалось. Мир был полностью открыт и в любое подземелье мог войти любой игрок, невзирая на расу или уровень.
   Первыми противниками оказалась пара лучников, караулящих входную дверь. Данное нестандартное решение выбора стражей должно было насторожить меня, однако я, не задумываясь, прикрылся щитом и попёр напролом. Танк, чё?
   Поначалу тактика сработала. Девять из десяти стрел с металлическим звоном отскакивало от верного Оперкулума, а потери потом хилкой запьём. Главное ща добраться до снайперских позиций, а там уже дело техники. Защита у ренджей никакосовая, так что даже я со своим шибко могучим дамагом быстренько их заковыряю. Тем более, противники равны мне по уровню.
   Однако оцифрованные бойцы оказались не так просты. Едва я преодолел половину дистанции, как мне в спину обрушился шквал комбо-ударов от проявившегося прямо из воздуха роги. Более того этот гад расковырял тушку моего перса до кровотечения, ежесекундно уменьшающую запас здоровья на приличную порцию хелсов.
   Ничего не скажешь, удивили, сволочи.
   Что ж, теперь настало и моё время удивлять.
   Вместо того, чтобы ожидаемо, развернуться в сторону нового душегубца, я со всей возможной скоростью рванулся вперёд. Мой неожиданный рывок дал пусть и не большую, но фору. Её вполне хватило, чтобы оторваться от дышавшего в спину кинжальщика, взбежать на крыльцо и применить коронный удар щитом, после которого лукари разлетелись по сторонам, аки кегли. Не останавливаясь на достигнутом, я мгновенно развернулся лицом к набегавшему стелсеру и принял его град ударов уже на выставленные вперёд блоки.
   Ну вот. Другое дело.
   Одна "кегля" сразу ушла в нокаут, другой сектор обстрела перекрывал изображающий вентилятор ушастик. На небольшом крыльце, огороженном высокими перилами, итак места для манёвра не было, а тут ещё товарищ поджимет.
   Главное оружие кинжальщика - не его ножички, а способность становится невидимым. Однако именно её, связанный лобовой атакой рога применить и не мог. Он пропустил два удара и попытался сбежать, но тут сработала абилка бабулиного подарка, и дурня намертво примотало к полу сплетающимися лозами.
   А дальше было уже избиение младенцев. Еле державшийся на ногах лучник в упор палить не мог, и ему тоже пришлось перейти на зубочистку, которая по недоразумению называлась кинжалом. Впрочем, на пару с подбитым стелсером они умудрились нанести мне пятнадцать единиц урона, потом благополучно слились.
   Прекрасно! Теперь путь в особняк был открыт!
   Ну, точнее охраны снаружи больше нет, зато дверь не поддаётся. На настойчивый звонок, естественно, тоже никто не отворил. Придётся обходить дом вокруг и искать чёрный ход.
   Единственное распахнутое окно выглядело слишком откровенной подставой, но других вариантов не нашлось. Несмотря на то, что этаж был первым, забраться на высокий подоконник оказалось не так-то просто. Только при помощи найденного в сарае для садового инвентаря ломика и такой-то матери, мне удалось немного пододвинуть громадную каменную вазу с цветами похожими на ярко алые лилии, и уже с неё уцепиться за нижний край вожделенного окошка.
   Пара воинов со шпагами, притаившихся в комнате не доставила особых проблем. А вот с магом пришлось помучиться, а точнее побегать. Эта лопухая сволочь скакала по немаленькой гостиной при помощи микро-порталов, осыпая меня градом огненных заклятий. Резистились они редко, били больно и имели дополнительный урон в течении пяти секунд. Не очень ощутимый, но вода камень точит.
   Сначала я пытался тупо гоняться за подлым колдуном, но вскоре понял, что такими темпами здоровье у меня кончиться быстрее, чем у него мана. Поэтому пришлось убрать в рюкзак основное оружие, и вытащить на свет свою любимую игрушку.
   - Ну что, паразит, не ожидал? - крикнул я волшебнику.
   Тот не успел ответить, но думаю, всё-таки жутко удивился, когда вынырнув из портала в очередной раз, обнаружил, что превратился в большого мёртвого ёжика.
   Так дальше и шёл. Воинов и стрелков брал на меч, а адептов магии расстреливал из арбалета.

--------------- прода от 13 августа 2017 --------------

  
   Первый и второй этаж дались сравнительно легко.
   А вот на третьем меня поджидали сливки эльфийского общества, перепрограммированные нечистыми на руку представителями администрации. Иначе говоря, практически весь совет Светлолесья в полном составе. Не хватало, пожалуй, лишь самого августейшего монарха да новоиспечённого начальника дворцовой стражи.
   Сначала повстречались королевский казначей и заведующий канцелярией. Которых, я не сразу воспринял всерьёз (ведь это лица совершенно мирных профессий). Однако первый же тяжёлый кругляш полновесной золотой монеты, прилетевший в лоб и снёсший моему аватару триста хитов, заставил пересмотреть взгляды на жизнь. Казначей не один год осваивал подведомственное хранилище, но в отличие от обычных казнокрадов использовал наворованное нестандартным способом.
   Управляющий же бумажным делопроизводством, неожиданно оказался классическим саммонером. В качестве призванного пета к нему являлась голенастая секретарша, вооружённая парой отравленных заколок для волос и острыми как штык каблуками. Нижними конечностями зараза махала не хуже шаолиньского монаха, то и дело, отвлекая меня сверканием белоснежных трусиков из-под неприлично короткой юбчонки.
   Несколько минут я откровенно терялся, пропуская удар за ударом, в результате чего довольно скоро слил бар здоровья до сорока пяти процентов и вынужден был ретироваться к лестнице. Там, прикрывшись дверным косяком, от мечущего "золотой дождь" казначея, отпаивался микстурами. Повезло ещё, что булавки-ширялки в кулачках работницы пера и кофейной чашки были приспособлены для борьбы только с легкобронированными целями. По крайней мере, травануть меня ей ни разу не удалось. А вот шпильки на её ногах оказались оружием куда эффективнее. Три пируэта из четырёх в исполнении девицы достигали цели. Половина из оных, правда, приходились по касательной, и критических повреждений за собой не несли. Плюс, повезло, что облачение голенастой не относилось к серьёзной броне. В связи с чем ответные выпады Фила были куда внушительнее и выбивали из боевой служанки на порядок больше хитов. Если бы не исцеляющие посылы, адресованные коварной фемине от хозяина, я бы упокоил её за пару минут. Но имеем то, что имеем, и потому ковыряться пришлось в три раза дольше.
   После слива секретарши, я, не обращая внимания на артобстрел очень твёрдой валютой, прорвался к управляющему, сбил процесс призыва очередного длинноногого саммона, отправил подлеца в нокаут, а потом и вовсе утихомирил на веки. Что немудрено, так как здоровья в начальнике теплилось куда меньше, нежели в подопечной. Да и кастование его лечилок отлично сбивалось. Концентрация у дяденьки, судя по всему, прокачана на любительском уровне.
   После смерти умывальников начальника и мочалок командира, одетый в цветастый сюртук эльф также продержался не дольше минуты.
   Прежде чем двинуться дальше я проверил тела поверженных противников. Лут с главы канцелярски увы, отличался скромностью, и кроме десятка бутылок истинного зрения ничём не порадовал.
   А вот возле трупа Казначея я аж присвистнул. Впрочем, странно, если было б иначе. Этот гад почти тысячу золотых в кармане таскал! Хотя не это главное. Самыми ценными трофеями оказались перчатки и сапоги. И вещички - не обыденность какая, а самые что ни на есть мифриловые! Да не просто мифриловые, а из легендарного сета "Стража Луны"! Свойства, кстати, у них интересные. Так, например, обувь может персонально для носителя, как бы в шесть раз понижать гравитацию (в смысле, в момент действия умения получается больше груза поднимать, а также выше и дальше прыгать). Перчи же типа временно придают кулакам ударную мощь астероидов в рукопашной схватке. Что положительно сказывается на вероятности сломать кость или отбить какой-нибудь полезный внутренний орган противнику.
   М-да, похоже, ушлый мужик не только деньгу из сокровищницы таскал, а вообще всё, что плохо лежало.
   Хе-хе, похоже, наборчик я все-таки соберу. Если выживу...
   Я задумался. Уделать этих ренегатов было нелегко, но я справился. С двоими сразу. Даже с тремя, если читать даму со шпильками. Однако ж, положа руку на сердце, победа далась едва ли не чудом. Ну и тут опять же, виной всему моя невнимательность.
   Перед следующим залом решил задержаться и передохнуть. А, чтобы не сидеть без толку, решил пристальнее разглядеть, чем же всё-таки швырялся богатый Буратино? Денежки у него вроде как поболе и потяжелее стандартных. Никогда не видел таких.
  
   "Золотая монета из королевской сокровищницы"
   Верните украденное казнокрадами золото законному владельцу и получите награду.
   Курс обмена - 1 монета из королевской сокровищницы = 4 золотых обыкновенных.
  
   Ух-ты! Выходит, весь урожай в районе четырёх штук "весит"? Неплохо.
   Вопреки дурным предчувствиям за следующей дверью оказалось не так страшно. Мелкие клерки всего лишь брызгались отравленными чернилами и швырялись остро отточенными писчими перьями. Израсходовал чуток бутылок здоровья и антидота, но прошёл через заслоны бюрократов, как нож сквозь масло. В реале бы так с ними.
   Так, а вот, наконец, и дверь приёмной!
   Ох, блин, седалищным нервом чую, что за ней враг куда опаснее. И вряд ли нынешняя тревога ложная. Ладно, открываю.
  
  
  

продолжение следует...

  
  
  


Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
Э.Бланк "Межзвездный мезальянс. Право на ошибку" С.Ролдугина "Кофейные истории" Л.Каури "Стрекоза для покойника" А.Сокол "Первый ученик" К.Вран "Поступь инферно" Е.Смолина "Одинокий фонарь" Л.Черникова "Невеста принца и волшебные бабочки" Н.Яблочкова "О боже, какие мужчины! Знакомство" В.Южная "Тебя уволят, детка!" А.Федотовская "Лучшая роль для принцессы" В.Прягин "Волнолом"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"