Кулаков Алексей Иванович: другие произведения.

Военный советник

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Peклaмa:

Оценка: 7.04*574  Ваша оценка:

  
  
  
  
   Пролог
  
  
  Поздним вечером, под стрекот цикад, старший охранник Лувра в компании с тремя подчиненными шествовал прогулочным шагом по ковровым дорожкам музея-дворца, заканчивая свой первый за смену обход. На душе у Паскуаля Бастьена царило полнейшее умиротворение и легкое предвкушение небольшого праздника - с его разрешения один из сторожей принес немного вина и кусок превосходнейшего камамбера, дабы чуть-чуть отпраздновать наступление своих тридцати трех лет. Христов возраст! Весельчак, балагур, большой любитель прекрасного пола - и в то же время надежный товарищ и исполнительный подчиненный, Жан-Клод за прошедший год прекрасно влился в компанию охранителей прекрасного.
  - Что тут у нас. Божоле?
  Поглядев на стол, старший охранник не нашел, к чему бы можно было придраться - ну что такое десять бутылок молодого вина на три десятка крепких мужчин? Так, только-только промочить горло. Заинтересовавшись вечерней прессой, Паскуаль придвинул к себе газету и бегло пробежался по заголовкам статей.
  "Скорое открытие международной автомобильной выставки!"
  - Целых одиннадцать компаний будут соревноваться за звание... Угум.
  Не без интереса почитав про скорое мероприятие, Бастьен перелистнул страничку. Равнодушно скользнул глазами по большой, в половину газетного разворота статье, посвященной недавно скончавшемуся русскому императору Александру третьему, перелистнул страницу с надоевшими заметками о деле Дрейфуса , невольно пригляделся к одному из заголовков на третьем развороте и тут же поморщился: нет, ну сколько можно мусолить убийство грабителями бывшего сенатора Жоржа Шарля де Геккерена д"Анте́са? Эти писаки готовы печатать любую чушь, лишь бы только привлечь внимание читателей!.. Вот как в этой статейке: какая к черту может быть месть за давнюю злополучную дуэль с русским поэтом Пушкиным, если даже самому тупому парижанину все ясно и понятно?.. Не держался бы престарелый барон так крепко за свой портмоне, глядишь бы и жив остался - когда предлагают "кошелек или жизнь", выбор должен быть очевиден! Да и вообще, на кой черт его понесло в тот трущобный бордель? Если так уж захотелось вспомнить сомнительные наклонности юношеских лет, то вполне можно было себе приличного юношу на содержание, и...
  - А где Жак и Николас?..
  Оживившиеся было охранники запереглядывались:
  - Вечно эти бездельники опаздывают!
  - Начнем без них?
  - Именно, и нам достанется больше!
  - К чему этот спор, я всегда могу сбегать за добавкой...
  Взмахом руки оборвав шутливый спор, старший охранник объявил что лично поторопит лентяев. Уже закрывая дверь караулки, он услышал характерный звук пробки, покидающей узкое горлышко бутылки, и ворчливо пробормотал:
  - Пьяницы и проглоты.
  Шагая по привычному маршруту, Паскуаль философски размышлял о том, что при его работе любой поневоле станет ценителем прекрасного. Собственно, он сам тому живое доказательство: одна из статуй в прошлом зале ему отчего-то сильно не нравилась, к другой он был предельно равнодушен - зато рядом с древнегреческим атлетом он частенько замедлял свой шаг, с удовольствием разглядывая его четко очерченную фигуру и выпирающие мышцы. А у мраморного изваяния Афродиты больше всего ему нравился тугой зад, напоминавший о пышных формах любимой Мари...
  - Виконт будет доволен. А, Гарри?
  - Молчи, дурак.
  Услышав тихий говорок, старший охранник немедленно насторожился, достал из чехольчика на поясе свисток и медленно двинулся вперед. Со всеми мерами предосторожности прокравшись до входа в следующую залу, он едва-едва выглянул и увидел ужасную картину: грабитель в матерчатой -маске деловито вскрывал стеклянные шкафы с драгоценной экспозицией - а еще один небрежно вертел в руках корону Людовика Святого. А потом взял, и примерил на себя бесценную реликвию!..
  - Гарри, ты только глянь на меня. Я король!..
  - Томми, прежде всего ты ленивая ирландская свинья. За работу!..
  Беззвучно выругавшись, Паскуаль усмирил беспорядок в мыслях, посмотрел на зажатый в моментально вспотевших пальцах свисток и тихонечко подался назад - на поясе грабителя-"короля" он заметил револьвер, а значит ему требовалось как можно быстрее добраться до оружия и подчиненных. Чуть запыхавшись от быстрого, но вместе с тем тихого бега, он рванул дверь караулки на себя... И готовые слова тревоги застряли в глотке, при виде валяющихся вповалку сторожей. Сердце на секунду сбилось, пропустив удар - пока он не вгляделся в ближайшего к нему охранника.
  Шлеп! Шлеп!!!
  Слава богу, охранники были живы - но не проявляли ни малейшего проблеска сознания, продолжая сладко причмокивать и похрапывать в ответ на все его усилия, заключающиеся в дюжине увесистых пощечин. И что самое подозрительное, отсутствовал сегодняшний именинник Жан-Клод.
  - Проклятье!..
  Вскрыв оружейный ящик и вооружившись сразу двумя револьверами Лефоше, мужчина коротко помолился, оглядел сонное царство и решительно толкнул дверь. Быстро добрался до нужного зала, прислушался, зловеще улыбнулся и слегка прикрыл глаза, творя короткую молитву. Сейчас он им...
  - Х-ха!
  Увы, сильный удар по голове помешал Паскуалю Бастьену стать настоящим героем - вместо этого он ничком повалился на наборный паркет и потерял сознание, не увидев, как грабители спокойно переглянулись с охранником-именинником, помахивающим в воздухе мешочком с песком. Хмыкнули и вернулись к своему делу - а Жан-Клод, презентовав бывшему начальнику крепкие веревочные путы и кляп, спокойным шагом добрался до крыла дворца, отведенного под творчество итальянских, французских и голландских мастеров. На месте он без малейшего удивления или тревоги обнаружил сразу шесть искусствоведов в масках - ночные посетители аккуратно, и в очень хорошем темпе освобождали часть старинных картин от рам. Красивых, покрытых золотом и затейливой резьбой, но притом (увы и ах) изрядно массивных.
  - Как?
  - По плану.
  То же самое он услышал и от ценителей прекрасного, придирчиво осматривавших богатейшую экспозицию древностей Ближнего Востока. А вот в отделе Древнего Египта Жана-Клода едва не продырявили из револьвера с глушителем.
  - Чего выскакиваешь, как черт из табакерки!
  Вернувшись в караулку и внимательно проверив валяющиеся в беспробудном сне "дрова", именинник вздохнул и присел за праздничный стол - все же, что ни говори, но день для него выдался очень нервный и хлопотный, а ночь еще только-только вступила в свои права.
  - Одеяло дать?..
  Мужчина в неброской одежде темных тонов и маске, неслышно вставший в проеме открытой двери, добродушно хмыкнул и с намеком пощелкал по латунной крышке дешевеньких часов.
  - Потом поспишь - пошли, таскать поможешь.
  Он прямо как в воду глядел. В ночь с пятнадцатого на шестнадцатое ноября одна тысяча восемьсот девяносто четвертого года человеку, которого остальные охранники Лувра знали под именем Жан-Клод, действительно так и не удалось ни на секунду сомкнуть глаз...
  
  
   Глава 1
  
  
  Бывают гости нежданные, но вполне желанные - родственники, друзья, просто хорошие знакомые. А бывает, что и наоборот: гостя ждут, но приходу его ничуть не рады. И неважно, человек ли это, или какое-нибудь явление природы - многие люди с куда как большей радостью встречали наводнение или даже пожар, нежели своего кредитора. Если же брать шире, то на Земле-матушке хватало мест, где в нежеланных и нежданных гостях числился вообще весь род человеческий...
  - Ваше благородие, вестовой на подходе!
  Например, в приморской тайге. Наглые и шумные людишки постоянно шастали по ней, рубили деревья, почем зря били зверье и птиц - или ковырялись в земле, попутно загаживая мелкие ручейки и речки. Впрочем, справедливости ради, изредка была от этих дурных кротов и польза. Когда они подкармливали обитателей вековечного леса своей требухой и мясцом, хе-хе!.. Но самой главной претензией у Леса было не их ковыряние в земле, не безжалостное истребление владельцев пушистых шкурок (хотя ни один лесной житель не убьет больше, чем ему требуется на прокорм), и даже не планомерное наступление на тайгу с пилами и топорами. Люди, эти двуногие вредители, постоянно приносили под его кроны жгучий и вечно голодный огонь - и по их недосмотру временами рождались такие пожарища, что пепельные пустоши с огрызками недогоревших стволов тянулись на многие дни пути!
  - Х-хах, хуф! Первый прика... Хке-кха!..
  Вот и сейчас, стоило неприятно крупной стае наглых пришельцев, уже третий день кружившей неподалеку от совсем маленькой стайки своих сородичей, ненадолго остановиться - как тут же развели полдюжины небольших костерков. Пока небольших. Особенно тревожил тайгу тот, что расположили возле корней старой лиственницы: очень уж жадно заглатывал мелкие сушины и веточки этот огонек, слишком отчетливо косился на сладко-смолистую плоть столь близкого дерева. Потрескивал искорками, ощупывал возможное угощение почти невидимыми щупальцами дыма и потихоньку тянулся-примеривался, как бы сподручнее пробежать по устилающей землю прошлогодней хвое к вкусной добыче... И ведь кострища не потрудились обложить ну хоть какими-то камнями!..
  - Вольно. И - отдышись сначала.
  Шумно выдохнув и откусив пару пластов воздуха, взмокший от долгого забега егерь передал-таки по адресу долгожданную команду начальства:
  - Четвертый вариант, плюс два часа, площадку уже готовят.
  Позабыв о кружке с почти закипевшей водой для чая, главноуправляющий Русской дальневосточной компании Игорь Владиславович Дымков, выбравшийся на природу вместе с небольшой группой (до двух рот включительно) служащих одного из подразделений своей компании, довольно заулыбался и потер щетинистый подбородок:
  - Где?
  - На юго-запад отсюда есть небольшая пологая лощинка - сама небольшая, но склоны сильно кустарником поросли...
  Дослушав вестового и отослав его отдыхать, отставной поручик Пограничной стражи Российской империи довольно потянулся. Глянул на циферблат наручных часов, затем на костерок и стоящую на рдеющих угольках кружку с гневно побулькивающей водой - а напоследок и на чертову дюжину узкоглазых храбрецов, решивших заработать себе на пропитание охотой в приморской тайге. Причем охотиться предполагалось не на беззащитных белок, или там соболей-лисиц. Нет, предприимчивые добытчики промышляли исключительно больших полосатых кошек, чьи когти, зубы и внутренние органы были крайне популярны в восточной медицине. Шкурами, разумеется, тоже не пренебрегали. Если на глаза и под меткую руку попадалось что-то вроде медведя, или там барсука, то не брезговали и ими - ведь лекари и ученые мужи Срединной империи умели найти должное применение практически любому ингредиенту... Главное, чтобы было что применять. А то в последнее время на внутреннем китайском рынке столь специфического лекарственного сырья стал нарастать заметный дефицит, кое-как выправляемый дополнительными поставками из Бирмы, Кореи и Индонезии. Вот и рисковали отчаянные манчжурские парни, отправляясь в русское Приморье ради заработков, способных принести им кучу серебряных лянов. Или безвестную могилку (а то и без нее обходилось) - тут уж как повезет.
  - Василий Степанович!
  Убрав кружку от огня и забросив в кипяток пакетик зеленого чая, Дымков приглашающе кивнул старшему унтер-офицеру третьей роты приморских егерей на бревнышко возле костерка. Э-ээ... Ну, то есть, пригласил одного из старших приказчиков леспромхоза "Поморье" на производственное совещание, касательно подготовки к производству важных работ на третьем участке того самого леспромхоза.
  - Никак, Игорь Владиславович, кончилось наше ожидание?
  Дунув на какую-то до ужаса назойливую кровососущую мелочь, вьющуюся возле лица, Игорь глянул еще раз на часы, быстро что-то прикинул и только после этого подтверждающее кивнул:
  - Выдвигаемся через сорок минут. Оружие и патроны для бегунков проверить еще раз!
  - Так точно, лично перепроверю. Да вы ведь и сами уже два раза?
  - Сам знаешь, для кого стараемся. Не дай бог, коли что не так...
  Унтер на это лишь согласно промолчал. Дымков же с едва слышным скрипом потер отросшую щетину на скуле и недовольно поморщился: все ж таки укусила какая-то сволочь! Вытянул из узкого кармашка-чехла тюбик со специальной мазью против таежного гнуса, и привычными движениями подновил пахнущую горькими травами защиту от мелких, но ужасно настырных мошек. Чтоб они попередохли все разом!!!
  - Трофеи для наших дорогих гостей случаем не попортились?
  - Никак нет, мы их со всем бережением.
  Вытянув из кипятка пакетик с чаем и выкинув его в недовольно зашипевшие угольки, молодой директор быстро пробежался мыслями по списку задач. Все ли он проверил, все ли готово для скорого представления? Можно даже сказать - театральной постановки, хе-хе, в условиях естественного природного ландшафта и с максимальным жизненным реализмом.
  - Н-да, Нерон был бы доволен.
  - Виноват, не разобрал?
  Мелкими глоточками отпив любимого напитка, мужчина прикрыл глаза, чувствуя как на лбу и висках выступает легкая испарина.
  - Я говорю, Василий Степанович, что можно уже и пошуметь.
  - А!.. Это мы мигом. Разрешите исполнять?..
  - Приступайте.
  Через десяток минут неподалеку от отдыхающих на природе работников леспромхоза треснул первый выстрел - но ни тревоги, ни хотя бы заметного интереса у "лесорубов" это не вызвало. Как и прозвучавший в ответ целый залп из Агреней - правда, какой-то жиденький, словно стрелки целились впопыхах, или вообще, просто в нужную сторону. Вновь частый треск вразнобой, в котором опытное ухо вполне могло определить голос американских винчестеров, парочка выстрелов чего-то более солидного калибром, дополненное заполошным тявканьем нескольких револьверов - и вновь ответный залп карабинов. Причем в этот раз он вышел не в пример лучше: слитный, хлесткий, убийственно-смертельный... Для деревьев, чью белую плоть в основном и кромсали бездушные свинцовые осы. Справедливости ради надо отметить, что от разгоревшейся канонады появились заметные жертвы и среди прошлогодней хвои (в паре мест пули буквально перепахали таежный дерн), и пролившуюся невинную кровь - фатально не повезло белке, очумевшей от резкого шума. Увы, но родной кедр оказался бессилен ее защитить...
  - Обходи их!
  - Загибай левый фланг!..
  - Ах ты, етит вашу мать!!! Приказ был - целить не выше человеческого роста!
  Хлопнула пару раз ракетница, на краткий миг перекрыв матерную скорбь старшего унтера по несчастному зверьку и его отеческий укор насчет неправильного выполнения приказов. Почти сразу вдогон двум красным огонькам улетел и зеленый - и перестрелка явно начала смещаться в сторону. А потом и вовсе стала постепенно затухать, и скоро о ней напоминал только тревожный вид выстроенных в шеренгу манчжур, небезосновательно решивших, что их прямо сейчас - немножечко того. Ну, вдогон за белкой. Собственно, вид егерей, направивших на них свои Агрени, иного толкования и не оставлял...
  - Так, этому - винчестер и нож, мешок с потрохами.
  Но вместо этого командир пленившего их отряда, слегка отведя душу на "дубинах стоеросовых" и "оленях безрогих", пошел вдоль кривого строя, раздавая недешевое и вроде как неуместное в руках таких гостей оружие.
  - Револьвер и винтовку, половину тигровых шкур.
  - Винчестер, и?..
  Оглядев нехарактерно-богатырское сложение дорогого гостя из-за Амура, унтер передумал, для начала обменяв американскую рычажную скорострелку на солидную и даже почти новую английскую винтовку Мартини-Генри. Добавил к ней полупустой патронташ и увесистые подсумки, набитые отстрелянными гильзами, и напоследок щедрой рукой навесил на могучие плечи все пять капканов на крупного зверя.
  - Тесак и мешок с костями.
  Следующему крупногабаритному счастливчику достался большущий тюк с останками сразу трех безвременно почивших тигров. Его соседу тяжелый кожаный мешок с жиром, почти добровольно пожертвованным на благое дело сразу пятью барсуками, и довольно-таки дряхлый манлихер с вытертым до белой стали стволом. То, что он еще стрелял, уже было удивительным - ведь руки подданных империи Цин уверенно портили ненадлежащим уходом даже вроде как неспособный к поломке железный лом...
  - Вторую половину тигровых шкур, все оставшиеся потроха, котелок и нож - носильщиком будет. Этому бидон с медвежьим жиром, баклагу с водкой и револьвер.
  Получая в руки оружие, манчжуры явно мучились вопросом - почему это егеря, крайне жадные до любых трофеев (настолько, что зачастую сами приходили за ними к соседским хунхузам), проявляют такое неслыханное великодушие. Они бы, наверное, все же набрались храбрости для того, чтобы озвучить терзавшие их сомнения - но гостеприимные хозяева и тут пошли им навстречу:
  - Ванька, переводи.
  Вставший рядом с унтер-офицером... Пардон, господином старшим приказчиком - так вот, этот уссурийский "лесоруб" на русского походил только пятнистой формой и карабином, в остальном же был ну вылитым корейцем.
  - В оружии по пятку патронов. Уссури вон там. Вас отпускаем, и ждем четверть часа.
  Переждав очередную тарабарщину на непонятном ему языке (ему вполне хватало и дюжины расхожих фраз, вроде "стоять-бояться" или - "чем можешь купить свою жизнь?"), Василий Степанович негромко продолжил:
  - Затем встаем на след. Кто успеет добраться до реки вперед нас и уплыть - значит, так тому и быть, вслед стрелять не будем. Остальных закопаем. Заживо. Все ли понятно?
  Ласково улыбнувшись, унтер вытянул из чехольчика на поясе крупную луковицу "Командирских", и демонстративно покачал ее на короткой цепочке:
  - Вопросы, просьбы? Я так и думал.
  Отщелкнул крышку, глянул на циферблат и дал небрежную отмашку:
  - Ну что, родимые? Пошли, что ли?!..
  Дважды повторять не потребовалось - гости дорогие рванули по тайге так, что треск и шум пошел как от стада лосей во время гона. Выждав немного, снялись с места и "гончие" передового дозора - а следом за ними без какой-либо команды (а зачем она, коли все и так службу знают?) начали разбиваться на десятки и остальные загонщики. Треснул в отдалении одинокий выстрел Агрени...
  - Что у нас здесь?
  Притормозив возле лежащего ничком браконьера, Дымков принял короткий доклад от одного из егерей, заранее рассаженных в секреты по склонам лощины. Как говорится, все для удобства манчжурских спортсменов! К их услугам были не только наблюдатели на трассе соревнований (чтобы они не дай бог не заблудились) но и "погонщики" - для тех, кто недостаточно быстро шевелил ногами. Ну, а если кто-то из дорогих гостей вдруг поддавался соблазну нечестной игры и решал отколоться от группы товарищей по марафонскому забегу, дабы спрятаться в укромном месте и переждать основной накал страстей... То таких нарушителей ждала жесткая критика и выговор медиков в пятнистом камуфляже. Разумеется, с обязательным занесением оного в грудную клетку. Таежная медицина - она такая. Гм, строгая, но справедливая, ага.
  - Как обычно.
  - Слушаюсь!
  Трофеи в виде пары медвежьих шкур и винтовки перекочевали на плечи одного из "лесорубов" основного отряда (который и не подумал останавливаться по такому незначительному поводу), а "критик"-снайпер вместе со своим напарником остались прибрать-закопать за собой образовавшийся мусор. След от бегунков был очень четкий (ну еще бы!) шли по нему "волчьим шагом", знакомым каждому лесовику - и если бы не директор Дымков, повисший на ногах загонщиков этакой живой гирей!.. Впрочем, даже так они почти успели к развязке: эхо частых выстрелов застало их примерно в середине лощинки. Пронзительная трель унтер-офицерского свистка резко ускорила передвижение егерей, так что на место последнего финиша невольных участников амурско-олимпийского забега они прибыли всего через десяток минут - успев как раз к разгрузочно-погрузочным работам. В смысле, что передовой дозор как раз освобождал лежащие вытянувшейся цепочкой тела восьмерых покинувших большой спорт браконьеров от оружия и трофеев, и собирал их бренные останки в одно место. Мимоходом оглядев это действо, Игорь с ясно видимым удивлением и тревогой приблизился к тем, кто столь успешно выполнил стрелковое упражнение "бегущий кабан".
  - Александр Яковлевич?!? Вы??? Но как?.. У вас все в порядке?
  - Более чем, Игорь Владиславович, более чем. Но откуда такое удивление, разве вам не доложили?..
  - В том-то и дело, что нет! Вестовой передал, что впереди есть небольшая группа охотников и при них - всего три-четыре сопровождающих!.. Ну я им!!!
  Добродушно рассмеявшись и попросив не наказывать строго своих подчиненных, чиновник Военного ведомства по особым поручениям (между прочим, всего месяц назад получивший очередное повышение до надворного советника) представил новоприбывшему небольшую компанию остальных стрелков. Таких же простых любителей охоты, как и он сам: для начала - двух бравых капитанов первого ранга, отдыхавших на суше от утомительных тягот управления своими броненосными крейсерами. Затем был сухощавый инспектор Морского технического комитета , восстанавливающий спокойствие и нервы после набега-ревизии на портовых чинуш Владивостока.
  - Лейтенант Владимир Шателен, адъютант его высочества.
  - Рад нашему знакомству...
  Ну а самым простым из собравшихся был великий князь Александр Михайлович Романов. Обремененный, вдобавок к своему немалому титулу, должностью управляющего Морским министерством. Второе лицо Морведа, так сказать!.. С очень вероятной перспективой стать первым - как только позволит опыт и выслуга лет.
  - Ваше императорское высочество, для меня огромная честь быть представленным...
  - Оставьте! Мы здесь все без чинов, по-простому. Тем более что вы, Игорь?..
  Дымков правильно истолковал заминку великого князя, еще раз подсказав-напомнив тому свое отчество:
  - Владиславович, ваше императорское высочество!
  - Так вот, Игорь Владиславович, вы ведь и вовсе не на действительной службе. Так что тем более без чинов и прочей словесной эквилибристики. Черт подери! Мы ведь на охоте!..
  Судя по легкому румянцу, молодой Романов почти успел отойти от первого знакомства с аборигенами Манчжурии.
  - Господа!..
  Покосившись на тела "кабанчиков", которые как раз собрали и выложили аккуратным рядком, великий князь едва заметно передернулся, но своей подчеркнутой жизнерадостности так и не потерял:
  - Господа, не вернуться ли нам на наш бивуак ?
  - Всемерно поддерживаю! Благо, и трофеи наши уже там.
  - О?! У нас есть трофеи? Позвольте полюбопытствовать, и что же нынче...
  Вслед за своим предводителем и его свита отвернулась от неприглядных результатов своей меткости, в едином порыве устремившись на подготовленную для них стоянку. Не то, чтобы русских дворян вдруг одолели душевные муки и раскаяние - к кому, к немытым туземцам в грязных тряпках?! Пфе!.. Вы верно шутите, господа? Нет, налицо был некий душевный подъем и гордость за себя любимых, не растерявшихся при нападении подлых бандитов и давших им достойный отпор. Но вместе с тем, присутствовала в общем настрое собравшейся костра компании некая нотка... Почти незаметная, но все же самую чуточку саднящая - как невидимая глазу заноза, напоминающая об одной недавно нарушенной христианской заповеди.
  - А что, Игорь Владиславович, много у вас в Приморье таких вот наглых браконьеров?
  - К сожалению, ваше импера... Гхм. Александр Михайлович. В месяц до пяти-семи столкновений случается. О, благодарю.
  Приняв полную до краев серебряную стопку из походного великокняжеского набора, и дождавшись по-военному энергично-короткого тоста, Дымков тут же ее ополовинил.
  - Надо же, а я, признаться, рассказам князя поначалу не поверил. У вас тут, получается, чуть ли не война?!..
  Надворный советник Агренев на это лишь пренебрежительно отмахнулся:
  - Этих-то мои лесные сторожа вполне успешно гоняют и задерживают. А вот когда мелкие шайки китайских бандитов соединяются в отряды по две-три сотни клинков. Гм, вот тогда...
  Всем своим видом аристократ показал, как тяжко бывает отражать подобные набеги.
   - Местные казачки к таким делам привычны, чуть что - собираются в отряды и задают хунхузам трепку. А вот у переселенцев с самообороной... Я своим арендаторам в числе прочего выдаю переделанную в дробовое ружье берданку, и сотню патронов, но помогает это мало - сами понимаете, господа, крестьянин, он и есть... Гм, крестьянин.
  Компания дружно усмехнулась, правильно оценивая боевой потенциал среднестатистического пахаря-переселенца - и его шансы против опытного в душегубстве бандита.
  - А генерал-губернатор в курсе такого возмутительного положения вещей?
  - Разумеется. Более того, он уже раз пять отправлял соответствующие доклады.
  - И?
  Князь Агренев выразительно пожал плечами, как бы говоря, что воз проблем и ныне там.
  - А что же власти Китая?
  - Дело в том, господа, что в империи Цин неофициально все эти земли считают своими - так сказать, временно оккупированными северными варварами. То есть нами.
  - Хм!?..
  - Да-да, я тоже был изрядно удивлен - в свое время. Так вот, посудите сами, господа: там...
  Веточка в руках надворного советника выразительно повернулась в сторону близкой речной границы с Китаем.
  - Основная часть населения живет в беспросветной нищете. А у нас здесь кроме обычной для них добычи еще и переселенцы появились, коих ограбить - сам Конфуций велел.
  Свита великого князя и он сам громко расхохотались такому пассажу, одновременно с неподдельным интересом поглядывая в сторону лесных сторожей, раскладывающих в сторонке от костра честно настрелянные охотниками трофеи. Десяток отлично выделанных полосатых шкур (почти год копили, между прочим!), три медвежьих, с дюжину барсучьих, кипу собольих, разбавленных пышными лисьими шубками. На отдельном месте - клыки и когти, рядышком небольшая груда винчестеров, придавленная сверху тремя винтовками. И позади всего неопрятная куча поясов с подсумками, патронташей, и ножей с револьверами.
  - Так что - стреляют, грабят, насилуют и пытают, при случае не брезгуют и поджог устроить. Лояльных империи гольдов вообще мимоходом убить могут.
  Капитан броненосного крейсера "Владимир Мономах" не выдержал и уточнил:
  - Простите - а их за что?..
  - Да просто так, забавы ради. До недавнего времени учинить насилие над гольдкой, для любого манчжура, было делом просто-таки обязательным. Мужьям такое, естественно, не нравилось - ну и сами понимаете, господа, чем все обыкновенно заканчивалось. Справедливости ради надо заметить, что подобным образом поступали и наши беглые каторжники.
  Инспектор МТК, слегка оттаявший душой возле языков живого пламени, лукаво уточнил:
  - Тоже - до недавнего времени, князь?
  Демонстративно вздохнув, Агренев доверительным тоном признался:
  - Подобные инциденты очень плохо сказываются на работе моих предприятий. Опять же, господа - терпеть подобное беззаконие...
  Все присутствующие прекрасно услышали слово "убытки" вместо чепухи про законы, и полностью разделили негодование гостеприимного хозяина. В самом-то деле, спускать подобные покушения на второе самое чувствительное место любого аристократа (а у некоторых кошелек и вовсе стоял на первом) было делом абсолютно невозможным.
  - Н-да. Кстати, Игорь Владиславович, среди лесных сторожей потерь нет?
  Перекрестившись, Дымков выдержал крохотную паузу и резюмировал:
  - В этот раз, слава богу, все обошлось вполне благополучно и все остались живы. Не без ранений, конечно - но это уж сами понимаете, господа, служба у них такая.
  Окончание фразы сошло за вполне приличный тост, после которого директор РДК извинился перед собравшимся обществом и отошел к работникам леспромхоза. Принял пару докладов от одного из младших приказчиков, отвечающих за кольцо внешнего охранения, отдал полдюжины распоряжений - а затем прошел до второго костерка, на котором "обслуга" в пятнистой форме готовила для охотников походный перекус.
  - Чем потчуем?
  Егерь, примеривающийся вытянутым жалом боевого ножа к жестянке сублимата с красочной этикеткой на боку, тут же вытянулся по стойке смирно и доложил меню на приближающийся вечер:
  - Луковый суп, гороховый суп-пюре с копченостями, спагетти с сыром, бифштекс с горошком и картофельным пюре, куриная грудка в меду, бараньи ребрышки в пряном соусе с гречневым гарниром.
  Скользнув взглядом по трем пятилитровым флягам с мадерой, портвейном и обычным легким столовым вином, и завершив обзор маленьким изящным бочонком настоящего французского "Мартеля" (то-то "выхлоп" великокняжеского адъютанта был таким знакомым!), Игорь окончательно успокоился.
  - Воруют! Вы не поверите, господа, у каждого второго интенданта рыльце в пушку. И ладно бы брали понемногу, согласно чина и места на службе - так нет же, без зазрения совести и какой-либо оглядки хапают и хапают!..
  - Отчего же не верить? Взять хоть у меня на крейсере...
  Командир "Памяти Азова", на котором великий князь Сандро прибыл инспектировать Первую тихоокеанскую эскадру (а заодно присмотреть подходящее местечко для новой военно-морской базы ВМС) так энергично махнул рукой, что едва не зашиб коллегу-каперанга. У которого, между прочим, была своя наболевшая тема для разговора. Можно даже сказать, целая обида: как они не спешили, но все же едва-едва успели к завершению японо-китайской войны. Разве это дело, когда недавно отремонтированный боевой корабль то и дело вынужден тащится экономическим ходом по причине регулярных поломок НОВЫХ паровых машин и котлов?!?
  - Доколе, господа?..
  Меж тем, двоюродный дядя правящего (хотя пока и не венчанного на царствие по техническим причинам) государя-императора был озабочен совсем иным:
  - ... этот Витте уговорил-таки государя организовать на Дальнем востоке сторожевую флотилию! Дескать, постоянные жалобы от наших рыбопромышленников, прямой ущерб доходам казны, доколе можно терпеть хищнический разбой японских и американских браконьеров в наших водах - ну и тому подобные доводы. Признаться, Александр, у нас в Морведе поначалу такому обороту дела никто не обрадовался, но по зрелому размышлению...
  Обогнув разговорившихся между собой охотников, Дымков дал "прислуге" отмашку на организацию раннего ужина. Или второго обеда? Понаблюдав за тем, как вокруг белоснежной скатерки на сочную июльскую траву расстилают тигровые шкуры, мужчина вернулся было к догрызающему последнее полешко костру.
  - ... почти всех парусно-винтовых старичков. Как боевые единицы они - сами понимаете, а вот в качестве сторожевых кораблей еще вполне пригодны. Да-с!
  - На мой взгляд, это отличное решение при минимальных затратах. А кого планируют поставить во главе Сторожевой флотилии?
  Услышать столь интересные сведения помешал вернувшаяся из погони "артель лесорубов", моментально заполнившая все свободное место на небольшой вообще-то таежной полянке.
  - Ваше благородие, разрешите доложить?..
  Получив соответствующую команду, бравый старший унтер мимолетно скосил полные хитринки глаза в сторону насторожившихся гостей, подправил кончики густых усов - и как на духу повинился, что тройке браконьеров все же удалось скрыться из устроенной на них облавы. Уплыли по реке, гады свинские! И главное не поперек, на китайскую сторонку - а совсем даже вдоль! Додумались, что по берегу вслед за ними ноги ломать, дураков нету.
  - Все равно. Молодцы!
  - Р-ра стар-рся, вашсиятво!!!
  Под нестройный (специально тренировались для нужного эффекта) рев полусотни здоровых глоток, князь непринужденным движением загородил собой их командира от взглядов гостей, подтянувшихся на звуки громкого рапорта-доклада. Покосился по сторонам, а затем быстро уточнил у офицера реальное положение дел. Не вслух, разумеется - зачем сотрясать воздух, когда обоим для общения вполне хватает и условных знаков, намертво выученных еще во время службы в Пограничной страже.
  "Сколько на самом деле?"
  "Один, ушел в реку, не нашли. Шустрый оказался, сволочь!"
  "Потери?"
  "Нет".
  "Молодцы. Премия - каждому".
  - Выношу благодарность за проявленное усердие!
  Беззвучный диалог не ускользнул от внимания егерей, а посему ответный рев роты порубежников вышел особенно искренним в плане чувств, подняв в воздух небольшую стайку птиц (и заодно распугав все зверье как минимум в радиусе пары верст).
  - Эка! Они у вас, князь, почти как настоящие солдаты.
  - Александр Михайлович, да это они перед вами марку держат. Как узнали, что вы изъявили желание поохотиться у нас на тигра, так едва конкурс не устроили, выбирая - кто более всего достоин показаться на глаза Его императорскому высочеству.
  Великий князь не удержался и против воли польщено хмыкнул:
  - Так уж и конкурс?
  - Игорь Владиславович, не преувеличиваю ли я?
  Дымков, разумеется, незамедлительно подтвердил, что служащие его компании - и уссурийские лесные сторожа в том числе, прямо-таки потеряли сон и покой, едва узнали о прибытии такого именитого гостя. Родич самого государя-императора, это ж!.. Прямо полные штаны самой искренней радости, не меньше! Хотя до организации всенародных гуляний, к сожалению, уровня верноподданнического восторга все же не хватило. Увы!
  - Господа, не подкрепиться ли нам чем бог послал?
  Пока гости устраивались на шкурах и с нескрываемым изумлением дегустировали "простую, но сытную пищу", добытую расторопной "прислугой" из жестянок с пайковым сублиматом для экипажей дирижаблей (для других производить столь специфический и дорогой продукт было просто нерентабельно), Игорь вновь выпал из общей компании. Что же поделать, если некоторые моменты лучше уточнять вдали от любопытных ушей чужаков? Впрочем, на сей раз он успел вернуться вовремя:
  - ...право же, господа, вы сильно преувеличиваете мои таланты. Обычная логика и здравомыслие, не более того - вот залог моих коммерческих успехов.
  - Ну не скажите, князь: мне говорили, что одни только золотые прииски на ваших землях приносят почти миллион годового дохода. А ведь у прежних хозяев прибыль еле-еле за двести тысяч вытягивала?..
  Если гости ждали, что крупнейший землевладелец Дальнего востока империи будет неприятно поражен такой их осведомленностью, то они крупно ошибались - на его лице вообще ничего не изменилось. А вот директор Дальневосточной компании едва удержался от ехидной усмешки: подумаешь, золотые прииски! Это скучно и банально. Вот найти геологоразведкой несколько месторождений нефрита, быстро оценить перспективы, всего за полгода организовать добычу сырья и завод по художественной обработке камня, одновременно налаживая продажи "вылепленных" конвейерным методом поделок напрямую мелкооптовым торговцам Срединной империи - это да, это высокий класс работы! Все золотые прииски, и тайные, и вполне себе официальные, не приносили и трети той суммы, что выкладывали ханьцы за вожделенный ими нефрит. А ведь этот камень ценили еще и в Корее. И в Японии хватало ценителей - по слухам, одна из трех регалий самого божественного тэнно была из этого священного камня...
  - И все же, господа, вынужден повториться: банальнейшая логика и минимальное здравомыслие. Как пример этого утверждения могу привести, гм, ну вот хотя бы Игоря Владиславовича.
  Дымков тут же послушно дернулся и изобразил на лице удивление:
  - Э-ээ? Боюсь, я не вполне уяснил для себя предмет вашего спора?
  - Одну минуту, сейчас я все объясню. Игорь, вы не будете в претензии, если я озвучу кое-что насчет ваших планов по Владивостоку?
  Надо сказать, что слушали князя Агренева со всем вниманием. Еще бы, признанный архимиллионер желает раскрыть секреты своего успеха! Ну, или не свои, но тоже крайне интересные. Благо, что управляющий РДК, несмотря на свою явную молодость, уже успел зарекомендовать себя вполне серьезным человеком с солидными капиталами - так что близкое знакомство с ним в любом случае было полезным.
  - Так вот, где-то с полгода назад Игорь Владиславович был по делам своей компании во Владивостоке. И первое, что пришло ему в голову при осмотре городской панорамы с какой-то там высоты...
  - Это холм под названием Саперный, Александр Яковлевич.
  Отметив признательным кивком столь важное уточнение, надворный советник продолжил:
  - Так вот, первое, что пришло ему в голову, что единственному крупному городу-порту на Дальнем востоке Российской империи и главной базе Тихоокеанской эскадры явно не хватает своего судоремонтного и судостроительного завода. Господа, вы все далеко не последние люди в Морском ведомстве, и разбираетесь в потребностях наших военно-морских сил неизмеримо лучше меня... Признайтесь: ведь есть необходимость в таком предприятии?
  - Хм!
  Поглядев на заинтересованно хмыкнувшего великого князя, и не заметив у своего начальства хоть какого-то желания отвечать, каперанг "Памяти Азова" взял сей невеликий труд на себя:
  - Да оная необходимость возникла еще десять лет назад! Назрела и перезрела!.. Стыдно говорить, господа, но даже моему крейсеру пришлось телепать для ремонтных работ в Нагасаки.
  Командир "Владимира Мономаха" сочувственно покивал коллеге, посильно разделяя его негодование и скорбь.
  - Вот видите, господа. Все знают, все возмущены - а возможность с коммерческими перспективами увидел только Игорь Владиславович. Кстати, вы не поделитесь с обществом своими соображениями?
  Общество приготовилось улещивать молодого коммерсанта, но тот, против ожидания, ломаться не стал:
  - Отчего же нет?.. Рассуждения мои были вполне просты, и строились в первую очередь на знании местных особенностей и реалий. Из которых первая - уже озвученная ситуация с текущим ремонтом и обслуживанием кораблей Тихоокеанской эскадры, и гражданских судов. Вторым доводом стали несколько бесед с крупными рыбопромышленниками Дальнего востока - эти почтенные господа с большим удовольствием приобрели бы себе специализированные рыболовные суда, способные помимо собственно ловли еще и обрабатывать свой улов прямо на борту. В качестве третьего довода выступает крайняя дешевизна рабочей силы в Китае - ей богу, ханьцы готовы работать от зари и до заката буквально за миску пустого риса и полкопейки в день. Поставки металла и разных машин вполне осилит управляемая мной компания - мы, знаете ли, вполне успешно осваиваем местное железорудное сырье. Ну и последнее по счету, но не по значимости: узнав о моем начинании, сразу же появились инвесторы мелкой и средней руки, да в таком количестве, что мне через пару месяцев и кредит станет не особо нужен. Хотя все равно...
  Дымков с четко демонстрируемой благодарностью кивнул-поклонился в сторону князя Агренева:
  - Благодарю за предложение оного на исключительно хороших условиях. Кстати, господа. По совету Александра Яковлевича, я зарезервировал некоторое количество паев будущего предприятия для людей, сочувствующих идеям развития собственного судостроения на Дальнем востоке.
  Одним духом и размеренно-негромким тоном выдав последнюю фразу, молодой коммерсант тут же "увидел" какой-то непорядок у расположившихся невдалеке лесных сторожей - и разумеется, немедля отправился это исправлять, заодно избавив высокое собрание от необходимости хоть как-то реагировать на свой намек. Можно даже сказать, очень толстый и предельно конкретный намек одному великому князю, по воле случая занявшему очень ответственный пост с большими возможностями, и слишком маленьким должностным окладом. Для члена Дома Романовых маленьким, разумеется. Быть "Его императорским высочеством" само по себе нелегко, а уж выдерживать уровень, достойный этого высокого титула - и вовсе крайне недешевое занятие. Да на одних только балерин и дружеские пирушки в узком кругу своих, в год уходят ну совершенно несусветные суммы! Собственно, отплывая в служебную командировку столь надолго и далеко, Александр Михайлович Романов помимо всего прочего как раз и собирался доверительно пообщаться с вроде как опальным князем Агреневым - насчет возможных совместных деловых интересов. Вон, министр Витте на этого аристократа-промышленника не жалуется, и министр путей сообщения Хилков им доволен, и другие, вполне достойные доверия личности... Кстати, вдовая императрица Мария Федоровна тоже входит в их число. Последнее, впрочем, и не удивительно: младший брат государя богател просто-таки неприличными темпами!
  - ...штуцер "Вепрь" под пятисотый патрон нитроэкспресс , Александр Михайлович.
  - О?.. Признаюсь без лишней скромности, я знаток хороших ружей, но об этом вашем "Вепре" не слышал. Что-то новое от ваших оружейников, князь?
  - Некоторым образом. Это Сергей Иванович Мосин от скуки заинтересовался конструированием охотничьих винтовок под разные боеприпасы, и уже успел...
  - Господа!..
  Возлежащие на шкурах на манер древнеримских патрициев охотники с легким удивлением прервали свои разговоры и уставились на Дымкова, держащего печально-виноватое выражение лица.
  - Приношу свои глубочайшие извинения, но охота на тигра сорвана. По независящим от меня, увы, причинам.
  - Что?..
  - Как?!?
  - Гхм!!!
  Громко кашлянув, заметно расстроившийся великий князь попросил в наступившей тишине ответа на тему "что случилось и кто виноват?". Оказалось, что совсем недавно через вестового пришел доклад об обнаружении заимки убитых браконьеров - а в ней, помимо прочих меховых богатств, целых девять шкур больших хищных кошек.
  - Учитывая же наличие целых двенадцати тигровых шкур в трофеях. Гм!..
  Опытному охотнику Сандро больше ничего пояснять не требовалось. Нет, желанные трофеи в Приморье были, и их вполне можно было добыть - вот только для этого требовалось покинуть довольно обширную область, где проклятые туземцы выбили под корень все усато-полосатое племя. Конечно, достаточно скоро опустевшие охотничьи угодья обретут новых клыкастых хозяев - но точно не в этом году. Да и насчет следующего большие сомнения. В общем... Вечер наверняка бы был испорчен, если бы у собравшейся вокруг бочонка с коньяком компании не было стрельбы по "бегущим кабанам". А так, острых ощущений хватило с большим запасом - опять же, в их распоряжение попали законные трофеи.
  - А винтовочки-то господа, судя по клеймам, с английского армейского арсенала! У этой, поглядите, даже воронение еще не пообтерлось!..
  - Похоже, ствол этого винчестера не чистили с момента его выделки. Как-то не разорвало?
  - Судя по величине шкуры, Топтыгин был каких-то просто невероятных размеров!.. Кстати, был у меня как-то случай на охоте...
  Пока военные моряки, инспектор МТК и примкнувший к ним Дымков разбирали честно настрелянное, их начальство потихонечку отдрейфовало в сторонку, занятое каким-то своим разговором. Все это, разумеется, заметили. И так же разумеется, дружно поверили, что два титулованных аристократа обсуждают штуцер "Вепрь", не став им в этом деликатно мешать - благо, что два любителя оружия были потеряны для общества всего десяток минут.
  - Все же перепить военных моряков может только наша доблестная гвардия. Как вы думаете, Игорь?
  Когда окончательно стемнело, и лакированная пятилитровая емкость с "Мартель" показала дно, двое гостеприимных хозяев отошли подышать свежим таежным воздухом.
  - Думаю, Александр Яковлевич, что инспектора Моского... Кхм. Мор-ско-го комитета с вами не согласятся.
  Помассировав губы и тряхнув головой, молодой директор почувствовал себя немного получше. А вообще хорошо стало, когда он вслед за князем вылил себе на голову ковшик с холодной водой.
  - Ну что же, теперь можно уверенно констатировать: мы старались не зря.
  - Вы... Договорились?
  Почти незаметный в темноте кивок подтвердил, что Дымков только что успешно лишился целой трети акций своего будущего предприятия.
  - Проблему с персоналом великий князь взял на себя - как я понимаю, слегка разорит казенные верфи в Петербурге. Обещал лучших.
  Всего трех минут хватило аристократу, чтобы передать суть достигнутого соглашения - но что это были за минуты! Сказка, просто сказка!.. Которую Игорь готов был слушать на бис, хоть целую ночь.
  - ... и, разумеется, обслуживание и ремонт кораблей Тихоокеанской эскадры.
  Двое мужчин помолчали, без всяких слов празднуя заслуженный успех. Все результаты которого, кстати, еще даже и не раскрылись в полной мере. Планы в планах, а в тех - еще одни планы!..
   - Интересно, что его императорское высочество будет рассказывать в столичных салонах про свою нынешнюю охоту?..
  - И всяких браконьеров, которые посмели ее испортить. А ведь государь тоже неравнодушен к этой забаве для благородных...
  - Н-да. Кстати, Александр Яковлевич, ежели не секрет. Сложно ли вам было уговорить гостей пострелять по "кабанчикам"? В смысле, дать отпор наглому нападению бандитов?
  - Что вы, какие уговоры? Мне и так писать отчет для генерал-губернатора по поводу этого чрезвычайного происшествия на охоте с участием его императорского высочества. А так... Долг хозяина, не разумнее ли будет отступить и переждать, тому подобные словеса - а в итоге мне пришлось подчиниться решению великого князя дать отпор наглым бандитам.
  Помолчав, князь Агренев совсем тихо произнес:
  - Иным и не надо никаких уговоров - достаточно дать возможность проявить свою натуру без опаски за последствия.
  Дружно впав в лирическое настроение (все же выпито было немало), они вернулись к разомлевшей компании.
  - Князь, а когда вы планируете покинуть эти дикие места? Или вы еще недостаточно соскучились по нашей Северной Пальмире?
  Устроившись на своей шкуре, надворный советник утомленно махнул рукой:
  - Что вы, господа. Кому я там нужен?..
  
  ***
  
  - И конечно, стоит правильно расставить акценты, обязательно упомянув те негативные тенденции, о которых я вам говорил... Надеюсь, вы справитесь?
  - Так точно!
  - И помните, Николай Илларионович, ваш доклад будут оценивать там.
  Указательный палец командира Отдельного корпуса жандармов медленно и очень значительно указал вверх.
  - Может быть, даже и САМ... Вы понимаете? Так что все должно быть изложено правильно и безупречно.
  Подполковник в лазоревом мундире сильно сомневался, что занятый подготовкой к собственной коронации государь Николай Александрович найдет для ознакомления с его будущим творчеством хоть минуту своего высочайшего внимания. Да и когда станет императором - тоже. Но все равно, выдал положенный в таких случаях ответ:
  - Так точно, ваше превосходительство!
  - Вот в таком вот разрезе, полковник. Да-с! Ну что же, я вас не задерживаю.
  Щелкнув каблуками, проинструктированный офицер четко развернулся через левое плечо и чуть ли не строевым шагом покинул кабинет товарища министра внутренних дел - ну были у недавно назначенного шефом ОКЖ генерал-адъютанта Пантелеева свои небольшие пристрастия и особенности командного стиля. Так и что с того? Главное ведь не это, а несколько отчетливых намеков, связывающих успешное выполнение поручения с получением очередного чина. А там кто знает, может быть и новое назначение воспоследует?..
  - Хотя последнее уж вряд ли.
  Добравшись до своего кабинета, он оглядел шкаф с аккуратными укладками, содержимое которых отражало многогранную натуру одного неугомонного аристократа-промышленника, и тихо вздохнул:
  - Н-да, вряд ли!
  С другой стороны, наблюдение за известным оружейным магнатом, талантливым изобретателем и предприимчивым коммерсантом принесло ему определенную известность у высокого начальства. И даже... Гм, незаменимость?.. Да, пожалуй, именно так. Ведь подполковник Молчанов являлся (без лишней скромности!) наиболее осведомленным человеком во всем, что касалось сиятельного князя Агренева. Хотя, конечно, быть автором всеподданнейших докладов на Высочайшее имя ему покамест все же не доводилось. М-да.
  - Ну что же, помолясь, приступим?
  Энергично потерев ладони, Николай Илларионович аккуратно раскрыл стеклянные дверцы шкафа и окинул полки внимательным взглядом - все, за исключением самой верхней. Потому что сведения о меценатстве князя для этого доклада почти и не пригодятся. Хм, разве что стоит упомянуть общую сумму его трат на благотворительность за последнюю пару-тройку лет?..
  - Так-с, Ковровский промышленный район. Знаний по нему мало, сомнительных и непроверенных сведений много - но на страничку в докладе точно наскребу.
  Шлеп!..
  - Так, Кыштымский горно-заводской округ.
  Вздохнув, офицер задумался. С одной стороны, там все хорошо - с точки зрения законности и политической благонадежности. Даже, можно сказать, чересчур хорошо: мастеровые и работники агреневских предприятий живут в таких условиях, что работникам других предприятий остается только завидовать. С другой же стороны... В этом округе хватает мест, куда чужих попросту не пускают. Дескать, коммерческие секреты. Или - очень вредное для здоровья производство.
  - Особенно для здоровья любопытствующих: за пять лет уже за три десятка смертей набирается. Сплошь "по неосторожности" или из-за "грубого несоблюдения техники безопасности". М-да...
  Надо сказать, что из тридцати четырех "неосторожных" двое были личными агентами Николая Илларионовича, и потерять их ему было откровенно обидно. Хорошие осведомители, знаете ли, на деревьях не растут!..
  Шлеп!
  - Так-с, пару страниц можно отвести на Челябинский тракторный завод и предприятия в Москве. Заигрывания с мастеровыми, устройство домов досуга и библиотек для работников, советы самоуправления, дешевые кредиты, жилье... Все как обычно.
  Шлеп. Ш-шух.
  - Э, ч-черт!..
  Резко опустившись на одно колено, хозяин кабинета аккуратно собрал листы, разлетевшиеся из тоненькой укладки с надписью.
  "Дальний Восток и Сибирь".
  К большому сожалению подполковника, сведения об этих начинаниях бывшего "сестрорецкого затворника" были не совсем полны. Нет, отчетов и рапортов как раз хватало - но зачастую в них было много непроверенной "воды", и отсутствовали важные мелочи, без которых понимание не могло быть полным. Взять хотя бы так называемых "лесных сторожей" неугомонного князя: формально, все они всего лишь наемные служащие, в чьи обязанности, помимо прочего, входит пресечение браконьерства и вырубки леса на землях его сиятельства. А по факту...
  - По факту мы имеем какое-то количество прекрасно вооруженных и обученных егерей, набранных исключительно из отставных нижних чинов пограничной стражи. Батальон? Гм, пожалуй, напишу все два - все одно, сосчитать и проверить их толком невозможно.
  И это несмотря на то, что эти лесные сторожа вели настоящую войну против китайских браконьеров и нелегальных золотодобытчиков всех мастей. Причем действия "сторожей" были настолько эффективны, что даже местные казачки, большие любители пошалить (например, с контрабандой), на земли Русской дальневосточной компании с подобными забавами более не суются. Парадокс - но с появлением всех этих лесо-промышленных хозяйств князя Агренева, среди местных жителей значительно повысилось уважение к закону! Так повысилось, что вовсе перестали нападать на казенных приемщиков золота и полицейских приставов.
  - Но все же выходит так, что у Александра Яковлевича имеется небольшая личная армия - и этот фактик мы непременно отразим в докладе. Как и то, что он в обязательном порядке включает в состав своего товарного кредита для переселенцев берданки и револьверы. Хотя насчет последнего?..
  Задумчиво пошевелив пальцами, подполковник едва слышно пробормотал:
  - Слабенько, очень слабенько. При желании, легко парируется "желанием получить максимальную прибыль". Или - "условно-принудительная реализация устаревшего вооружения по высоким ценам"? А, какая разница, для доклада сойдет.
  Переместив получившуюся стопку папок на небольшой приставной стол, Молчанов вернулся к бумажным сокровищам.
  - Теперь иное. Русская оружейная компания!
  Шлеп!!!
  Звук получился солидным - но уж больно увесистыми и пухлыми были две укладки. Сведения по оружейным контрактам и заказчикам, ключевые персоналии компании, перечень того, что хотелось, но так и не удалось узнать... К примеру, жандармов очень интересовала личность африканского контрагента РОК, размещавшего в компании небольшие, но на диво регулярные заказы на винтовки, патроны и различную амуницию.
  - Страницы на две наберется, так и ладно. Что там дальше, русская торгово-промышленная?..
  Шлеп!..
  В этом случае укладок было вдвое больше - хотя бы потому, что один список заграничных отделений, контрагентов и представителей компании с краткими сведениями-характеристиками занимал полторы сотни листов. Не сильно отставала по объему и подробная справка по тридцати пяти пассажам, отстроенным РТПК в столицах губерний вроде Тулы, Ярославля или Нижнего Новгорода. Хотя, если честно говоря, на обычные торговые пассажи четырехэтажные громады походили мало, собрав под своей крышей и торговые ряды с самыми разными товарами, и кинотеатр с ресторанчиком, обязательную аптеку - и даже отделение сберегательной кассы. Остаток места занимал всего лишь список того, чем же компания торгует. И честно говоря, выходило так, что всем, и со всеми...
  - Да, тут наскоком не возьмешь.
  Подумав, он положил четверку пухлых укладок наособицу: сведений и фактов сомнительного свойства в их содержимом было вполне достаточно, но вот с доказательной базой... Короче, с ней было сложно. Но даже так он мог уверенно "вытянуть" из этих папок как минимум полдюжины страниц доклада.
  - Русская аграрная компания.
  Сей самый подозрительный проект неугомонного князя как-то незаметно укоренился уже в девяти губерниях, и готовился расшириться еще как минимум на восемь, уже сейчас продвинув сиятельного аристократа в пятерку самых крупных землевладельцев империи. А заодно и заметного игрока на Рыбинской хлебной бирже. Так же РАК отметилась возведением элеваторов возле каждого более-менее крупного железнодорожного узла империи... Не удержавшись, Николай Илларионович раскинул веревочные завязки и слегка освежил память касательно персоналий некоторых инвесторов, рискнувших вложиться в строительство крупной сети элеваторов и мельниц с новейшим оборудованием.
  - Неофициальный предводитель украинских меноннитов Герман Нибур, его саратовский коллега Виктор Угер, барон фон Мекк и правление Волжско-Камского банка в полном составе. Гм!.. Министр путей сообщения князь Хилков с частью подчиненных, министр финансов Витте и три начальника департамента. Так же следующие великие князья...
  Непроизвольно стрельнув глазами в сторону двери, офицер сам себе напомнил:
  - Предположительно, конечно же. Но вот насчет брата государя-императора, великого князя Михаила Александровича сомнений нет. Н-да.
  Завязав веревочки, жандарм невольно оглянулся, проверяя - нет ли кого в кабинете? Вздохнул, подумал, и все же не стал возвращать укладку обратно в шкаф.
  - А кто-то еще удивляется, почему на все эти "курсы получения рабочей специальности", вербовочные конторы переселенцев, технические училища, этот его "Ликбез" и детские лагеря-интернаты так спокойно смотрят. С такими-то компаньонами!..
  Уже довольно высокую стопку папок пополнили картонки со сведениями касательно электротехнической и телефонной компании. Как и прежде, начальным словом было "Русская" - заставляя тем самым подозревать о наличии на сей счет маленького пунктика у их владельца. Кстати, папка по РЭТК была заметно толще, но не за счет каких-то подробностей или там схем оборудования. Все гораздо проще, как минимум треть объема укладки занимали жалобы и доносы на директора компании Фрейденберга, крайне энергично и с невероятным цинизмом выдавливающего всех конкурентов со столь специфического рынка как телефонная связь. Настойчивая и повсеместная реклама, заманчивые скидки и подарки, исключительно выгодные условия подключения, а главное - вместо барышень, которым надо было диктовать номер нужного абонента, применялось устройство автоматического соединения. Покосившись на аппарат красиво-округлых очертаний на краю письменного стола, Молчанов огладил аккуратную бородку:
  - Как бишь там в газетах? Ваш разговор невозможно подслушать? Ну, это конечно полнейшая чушь. В определенной степени, да-с. Но звучит и в самом деле, весьма завлекательно.
  Но как ни суетились недоброжелатели господина Фрейденберга, какие ни прикладывали старания - все было бесполезно. Потому что, во-первых, сей представитель еврейского племени полностью оправдывал свою национальность: сначала компания под его руководством без лишнего шума строила здания АТС, затем завозила оборудование и обслуживающий его персонал - и только после этого выходила на рынок с предложением. По странному стечению обстоятельств, к тому времени среди горожан появлялись несколько новых акционеров компании (правда акции их, несмотря на высокую доходность, права голоса не давали) - и все как один с немалыми возможностями для лоббирования. Богатейшие купцы первой гильдии, полицмейстеры, градоправители и даже (в отдельных случаях) генерал-губернаторы! Выглядело это открытым подкупом влиятельных горожан, но оформлено все было так, что отсутствовал и малейший повод хоть как-то да придраться. С точки зрения закона, конечно же. А во-вторых...
  - Надо бы как-то помягче отразить тот факт, что этому Фрейденбергу покровительствует сама вдовствующая государыня-императрица Мария Федоровна. Точнее не ему, а князю Агреневу... Ладно, над формулировками мы еще подумаем. Да-с, подумаем!..
  Название следующих укладок лишь подтверждало, что исключение бывает у любого правила.
  - Компании "Кинема" и "Мелодия".
  Вот тут жалоб и доносов не было - зато список певичек-актрисок и их покровителей был просто-таки устрашающе велик! На Ялтинской киностудии такие склоки и интриги заворачивались, такие страсти бушевали, что постороннему человеку разобраться в них было решительно невозможно! Да и не нужно - иногда ведь чем меньше знаешь, тем крепче спишь. Кстати, список пайщиков тоже того... Впечатлял, да. Сплошь голубая кровь аристократии и миллионы торговых династий. Ну, или высокие министерские чины. А фамилии и титулы какие!?!
  - "Русская лесопромышленная компания".
  Вот в этом случае все было чинно и благородно, с самым минимумом доносов. Потому что крупным лесопромышленникам жаловаться на господина Лунева-младшего смысла особого и не было - их больше давило министерство финансов. Высокими пошлинами на торговлю лесом-кругляком, обязательствами по восстановлению вырубленных делянок, или (если нет охоты заниматься саженцами), благоустройством дорог. А для мелких и средних "лесовичков" новая компания выступала настоящим благодетелем, предлагая товарные кредиты. На развитие дела - в виде локомобиля, колесного парового трактора-трелевщика и пары лесопилок своего же производства. Всех-то условий, что закупать сменную оснастку, жидкое топливо со смазкой и расходный инструмент исключительно у Русской лесопромышленной - им даже не выкручивали руки насчет того, чтобы принять в отношении своих работников печально известный среди деловых людей "кодекс Агренева". Печально - потому что далеко не каждый преуспевающий фабрикант мог осилить условия обычного трудового договора, составленного в соответствии с тем самым "кодексом". Все эти ограничения трудового дня, выплаты по болезни и травме, почасовая плата не ниже определенного уровня... М-да!..
  В общем, многие соблазнялись и брали товарный кредит, благо, процент по нему был довольно мал. Правда, иных "отказников" начинали мягко выдавливать из дела - тех, кто был особо жаден до барышей, или экономил на своих лесорубах и пильщиках. А у самых непонятливых, и вовсе приключался внезапный пожар или какая другая крупная неприятность, с последующим гарантированным разорением. Так что хотя до монополии в лесоторговле РЛК было еще очень и очень далеко, на рынке она чувствовала себя уже вполне уверенно. А в лесопереработке так и того больше - делала уверенную заявку на соискание гордого звания "ведущая в целом по отрасли".
  - "Автомобильное Московское Общество".
  Полистав тоненькую папку, подполковник ненадолго задумался. С одной стороны, это начинание князя непременно надо осветить, причем самым подробным образом. С другой же стороны - в акционерах этого общества числится как сам государь-император, так и Их императорские высочества Георгий и Михаил Александровичи.
  - Гм!
  Поразмыслив, подполковник все же решил, что августейшим совладельцам не помешают хорошие новости. В частности - что "АМО" на ближайшую пару-тройку лет имеет все шансы стать безоговорочным монополистом на внутреннем рынке Российской империи. Потому что ни один из конкурентов не может похвастаться столь совершенной конструкцией своих аппаратов, а так же сетью заправок и обслуживающих мастерских по всем крупным городам. В плюс шли и курсы вождения для счастливых владельцев или же их доверенной прислуги, разнообразная комплектация и отделка - и самое главное, цены мобилей на любой кошелек и вкус.
  - Не стоит забывать и о наличии сразу семи самоходных экипажей представительского класса в личном Его императорского величества гараже. Говорят, начальствующий в этом заведении граф Олсуфьев при виде такого подарка едва не умер от счастья...
  Разумеется, вдовствующая императрица Мария Федоровна тоже не была забыта. Как и те из великих князей, кто состоял в приятельских отношениях с двадцативосьмилетним промышленником и аристократом. При виде его "небольших презентов" у иных придворных чинов просто сводило скулы от зависти. Стыдно признаться, но Николай Илларионович и сам питал некую слабость к "Волге-К". Быть может, ему все же стоит отринуть все сомнения и оформить рассрочку в автосалоне? Или же оформить кредит в Волжско-Камском банке?..
  - Гхм. Чертов технический прогресс!..
  Впрочем, вместо сияющего лакировкой и хромированными приборами кабриолета можно было приобрести одну из сравнительно дешевых мотоколясок. Да-с! Например, английской или французской выделки. Хотя нет, лучше уж чуть переплатить, и взять германца из "конюшен" Готлиба Даймлера - тот хоть и отошел в мир иной с год назад, но качество изделий его фирмы оставалось по-прежнему высоким. Пожалуй, ничуть не хуже, чем даже у мотоколясок Яковлевских механических заводов!..
  - Н-да.
  Вот только выглядели все эти, с позволения сказать самобеглые конструкции в сравнении с самой дешевой "Волгой" - как лохматый ишак рядом с породистым скакуном. Находясь в некотором расстройстве чувств, Николай Илларионович перенес вторую стопку укладок к первой, после чего прикрыл стеклянные дверки шкафа и направил свои стопы в соседнюю с кабинетом комнатушку - где некоторое время звенел ключами и тихонечко трещал наборным устройством, открывая массивный сейф.
  - Так-с!
  Большая укладка, заметно оттянувшая руки Молчанова вниз, надпись имела довольно странную.
  "Компаньоны".
  Более того, основная часть содержимого сей папки являла собой всего лишь умозаключения и выводы самого подполковника - к сожалению, почти все промышленники и купцы ставили сохранение своих коммерческих тайн выше государственной пользы и необходимости. Нет, были и обратные примеры: взять хотя бы крупнейшего книгоиздателя империи Ивана Дмитрича Сытина. Книжный магнат честно и без малейшей утайки ответил на все его вопросы, к тому же был необычайно благожелателен. Вдобавок известный меценат подтвердил тот факт, что два его компаньона - князь Агренев и его императорское высочество Михаил Александрович, ограничивают свое участие в "Издательство Сытин и Ко" всего лишь получением ежегодной ренты. Между прочим, оному издательству принадлежит четверть всех серьезных и популярных газет и журналов, выпускаемых в Российской империи! С другой же стороны, все эти печатные издания абсолютно лояльны августейшей семье...
  - "Феррейн". А кляуз-то сколько накопилось!
  Пожалуй, владелец компании имени себя господин Феррейн мог смело соперничать в количестве столь специфических бумаг с господином Фрейденбергом - благодаря неустанным заботам и чернильным трудам владельцев мелких аптек и провизорских заведений. Но как же им не жаловаться, ежели недавно появившаяся компания их планомерно теснила и разоряла? Более низкими ценами, широчайшим ассортиментом, круглосуточной возможностью прямо по телефону заказать (причем с доставкой на дом!) нужный препарат или микстуру?.. А так же, что тоже было немаловажно, красивыми барышнями и юношами - стоящими за прилавками новых аптек. Как говорится, выбор на любой вкус! Но даже этого, возможно, оказалось бы недостаточно для убедительного успеха. Если бы среди совладельцев "Феррейна" не числилась (кроме надворного советника Агренева) сама вдовствующая государыня-императрица Мария Федоровна... Одним словом, надежды частных аптекарей и провизоров на справедливость (в их понимании, разумеется) были абсолютно беспочвенны.
  - Всеобщая воздухоплавательная компания. Гм!
  Когда граф Цеппелин и князь Агренев образовали совместное русско-германское предприятие по строительству и эксплуатации дирижаблей, все только посмеялись - вот уж действительно, деньги на ветер! Это что же за размер должен быть у аппарата, чтобы он смог утянуть и пассажиров, и паровую машину с запасом угля и воды? Острили записные шутники, рисовались карикатуры, ходили по салонам смешные анекдоты... До тех пор, пока с гатчинских верфей не взлетел первый дирижабль серии Альфа. Ох и шумиха тогда поднялась!!! Да что тогда, если она и по сию пору не улеглась - на те же обзорные экскурсии над Санкт-Петербургом или Берлином (к сожалению, исполинских покорителей воздушного океана было покамест всего четыре штуки) запись уже ушла на три месяца вперед! Очередь, что характерно, и не думает сокращаться. А те самые шутники, что так остроумно высмеивали непонятное начинание двух аристократов, теперь на полном серьезе обсуждают перспективы дочерних компаний ВВК - германской Люфтганзы, и российского Аэрофлота.
  - Одно плохо - нам работы прибавилось.
  Потому что столь перспективной новинкой (вернее проектной и технической документацией на нее) тотчас заинтересовались разведки сопредельных держав. Особенно Великобритании и Франции. И если джентльмены старались действовать в традиционном русле, то есть путем кулуарных переговоров, подкупа и прочих привычных вещей, то мсье после первых же неудач попытались надавить на союзнические чувства русского генералитета. Те, разумеется, сочувствовали, и обязательно попробовали бы уговорить князя Агренева... Будь последний хотя бы в европейской части империи. В общем, никому из заинтересованных сторон пока не повезло - тем более что отставной генерал германской армии фон Цеппелин целиком и полностью перенял у компаньона его отношение к охране своих коммерческих и промышленных секретов.
  - Н-да. Между прочим, кое-что и в нашем ведомстве не помешало бы устроить так же!
  Впрочем, общие дела с оружейным магнатом накладывали на всех его компаньонов определенный отпечаток: к примеру, те же нефтепромышленники Зубаловы завели вооруженную охрану - и себе, и своим нефтяным полям. А довольно известный инженер, заводчик и опять-таки нефтепромышленник Эммануэль Нобель для всех своих предприятий один в один скопировал правила внутреннего распорядка на Сестрорецкой оружейной фабрике.
  - Определенно не помешало бы.
  Вздохнув, Николай Илларионович еще немного полистал содержимое укладки, остановившись только на предпоследнем листе:
  - Единые энергетические системы. Название-то какое, прости господи! Звучит громко и звонко, а в сущности - ничего толком и не понятно.
  Зато список дольщиков сравнительно недавно открытой компании уже... Гм, внушал. Самые сливки титулованной аристократии, кое-кто из московских купцов и питерских промышленников. Разумеется, и в этой компании участвовали своими капиталами их императорские высочества Георгий и Михаил Александровичи.
  - Кхм!..
  Закрыв папку, Молчанов положил ее на место.
  - Так-с, пожалуй, три четверти доклада уже есть.
  Вытянув из темных глубин бронированного хранилища три укладки с общей надписью "Военное ведомство", жандармский подполковник тут же вернул первую обратно:
  - Ну, это я и так помню. Участие в конкурсах на малокалиберную винтовку и револьвер. Военные подряды?..
  Шлеп.
  Еще одна картонка вернулась на место.
  - Основные моменты приведу на память, будет вполне достаточно.
  Третья укладка была самой потертой - потому как бралась в руки чаще всего. Приятели или просто знакомые оружейного магната в главном артиллерийском управлении, в главном интендантском, среди генералитета и Михайловской артиллерийской академии. С кем-то он вел постоянную переписку, с другими общался от силы раз в год, а с третьими был знаком лишь заочно - но это ничуть не мешало самому плодотворному сотрудничеству... Кстати, после того как Александр Яковлевич обосновался на Дальнем Востоке, тамошним связистам заметно добавилось работы - и в особенности это проявилось после того, как военное ведомство объявило конкурс на пулемет для армии и флота. А также решило устроить войсковые испытания для грузовых автомобилей и колесных тракторов-тягачей.
  - Телеграфисты еще ладно, им хотя бы не надо с сумкой наперевес бегать по адресам. А вот почтовикам определенно приходится нелегко - в иные месяцы корреспонденция князя измеряется мешками...
  Отложив укладку в сторонку, Молчанов чуть наклонился, пробегаясь глазами по своим бумажным сокровищам, после чего дополнил отдельную стопочку из папок еще одной, посвященной Морскому ведомству. Вернее отношениям меж целым ведомством и всего лишь надворным советником Агреневым.
  - Все тот же гренит, работа над взрывателями новой конструкции, снарядами с тонкими стенками, кое-какие электромеханические приборы и телефонная связь, генераторы... Пожалуй, в страницы две уложусь.
  Оглядев солидную "пирамиду" укладок на приставном столике, подполковник вернул маленькую стопку отобранных им папок в сейф (все равно за написание доклада он сядет завтра), и произвел в уме нехитрые расчеты.
  - Малость не хватает. Что же, добавим про сношения с иностранными промышленниками и перечислим всю его благотворительность. Затем осветим отношения с военным министром Ванновским. Основные вехи службы и достижения на оной, позволившие коллежскому асессору довольно быстро стать надворным советником... Хм, года через два, пожалуй он и в коллежские советники выйти может! Неплохой рост, что и говорить.
  Закрыв сейф и уложив ключи в карман, хозяин кабинета еще немного поразмыслил:
  - А напоследок пройдемся по международным стрелковым турнирам в "Колизеумах" и автомобильным пробегам на дальние расстояния... Кстати, и велосипедным тоже! М-да, а ведь шедевральный доклад получается - прямо-таки "Война и мир" графа Толстого, не меньше.
  Смежив ненадолго веки, подполковник легонько помассировал переносицу.
  - Недели две положим на черновой вариант, еще неделю на проверку и доработку, и пару дней на окончательное оформление. Да-с, так все и определим!..
  Глубоко вздохнув, жандарм открыл глаза и тут же увидел красочно оформленный буклет выставочного салона "Русских автомоторов", который он постоянно забывал убрать в ящик письменного стола.
  - Прокатиться, что ли?
  Глянув на часы, Николай Илларионович резко засобирался: рабочий день подошел к своему концу, и теперь ничто не мешало ему заняться личными делами. И мыслями. В конце-то концов, почему бы и не подумать о небольшом кредите? Слава богу, у него помимо офицерского содержания есть иные источники дохода - та же рента с семейных капиталов, например. А личный автомобиль определенно придаст ему дополнительной респектабельности...
  - Решено!..
  
  ***
  
  Из всех времен года достопочтенный джентльмен Айзек Леви более всего любил декабрь. Хотя, конечно, это чувство пришло к нему не сразу - еще пару-тройку лет назад он бы лишь посмеялся от предположения о том, что будет скучать по промозглому лондонскому туману, и холодку от Темзы. Хотя, конечно, окна его конторы из-за такого соседства приходилось держать вечно закрытыми - ароматы от главной реки Англии временами бывали... М-да.
  - Вечер добрый, сэр Уоррингтон!..
  Получив ответное приветствие от коллеги-коммерсанта, англичанин вернулся к своим размышлениям, приправленным легкой ноткой меланхолии. Тогда, в Лондоне, принимая предложение весьма уважаемых людей и соглашаясь представлять их интересы в жемчужине британской короны - Индии, он попросту не представлял, что его ждет. Нет, к определенным неудобствам он, разумеется, был готов: в частности, к отсутствию приличного общества, скудности новостей, непривычной еде и тому подобным лишениям, выпадающим на долю любого, несущего бремя белого человека на окраины цивилизованного мира. Но погода! Эта вечная влажность, жара, насекомые!!! К этому он был не готов. И признаться, первое время, когда Айзек только-только прибыл в небольшой городишко Тривандрум, несущий гордое название столицы индийского княжества Траванкор, его не раз посещали разные малодушные мыслишки. Да и потом, когда он уже вполне освоился на должности представителя бирмингемской машиностроительной компании "Britishfrost Ltd", и оброс всеми необходимыми связями и знакомствами - нет-нет, да и накатывала тоска по туманному Альбиону... Гм. Так вот, касательно его любви к декабрю: этот месяц нравился Леви хотя бы комфортной для него погодой. Да и дождливый сезон, как правило, уже заканчивался. Дневная жара донимала меньше обычного, а ночи радовали свежестью и прохладой. Хотя, конечно, именно от ночной жары он никогда особо и не страдал: одним из приятных моментов его бытности главным представителем "BFL" была возможность установить один из демонстрационных образцов техники прямо в своей спальне, и на законных основаниях наслаждаться холодным ветерком из кондиционера. Или смотреть новинки синематографа, прихлебывая опять же охлажденный чай - хотя он им и не злоупотреблял, отдавая предпочтение традиционному виски. Разумеется, со льдом.
  - Айзек!..
  Недоуменно сморгнув, сэр Леви огляделся по сторонам - и тут же увидел своего хорошего приятеля, проверенного совместными попойками и битвами за карточным столом. Надо сказать, что второй лейтенант Кэмпбэл был чем-то весьма озабочен, да и вообще, его слегка растрепанный вид вызывал некоторое недоумение. Неужели в форте какие-то неприятности?
  - Дружище, ты сегодня составишь мне пару в вист !..
  Никаких вопросительных интонаций в этой фразе даже и близко не было, но многоопытного сэра Леви такие мелочи уже давно не смущали. К тому же, они с Патриком Кэмпбэлом были не только приятелями, но и деловыми партнерами - и давно уже позволяли друг другу определенные вольности при личном общении.
  - Патрик, а ты не думал, что у меня могут быть иные планы на этот вечер?
  Офицер отмахнулся от вопроса-возражения с небрежностью настоящего британского военного:
  - Так что?..
  Вздохнув и закатив глаза в притворном раздражении от знаменитой шотландской упертости своего приятеля, почтенный негоциант как бы нехотя согласился в очередной раз выручить Кэмпбэла. Проводил взглядом явно довольного офицера, фыркнул себе под нос (как мало некоторым надо для радости!) и продолжил свой путь мимо туземного храмового комплекса Вишну с умопомрачительно-зубодробительным названием, кое он не запоминал просто из принципа. Одно дело услаждать свой взгляд видами какого-нибудь всемирно известного Тадж-Махала , или Золотого храма сикхов - в последнем случае еще и сожалея о невозможности отодрать на память хотя бы пару увесистых плиток обшивки из желтого металла. И совсем другое, забивать голову бесполезными сведениями о рядовом уродливом нагромождении камней, устроенном в честь одного из множества туземных божков. Нет, Айзек Леви совсем не был высокомерным снобом, вслед за большинством британцев считающим, что "за Каналом людей нет". И уж тем более не навязывал это мнение всем окружающим, как это делали некоторые не самые умные джентльмены в многочисленных Колониях "Империи, над которой никогда не заходит солнце". Совсем нет! Он был человеком весьма высокообразованным, и вполне признавал за другими нациями определенные достижения. Правда, в основном по части старинных предметов роскоши, а так же живописи и скульптур - в юности выходец из еврейской семьи ювелиров (и совсем немного менял-ростовщиков) мечтал о карьере антиквара... Что, впрочем, совсем не помешало ему впоследствии стать неплохим управленцем, чьи таланты многие оценили по достоинству.
  - Сэр?..
  В очередной раз прервав свой внутренний диалог, достопочтенный джентльмен довольно заметным кивком поприветствовал одного из своих работников. Гм, ну то есть не своего, а "Britishfrost Ltd", конечно же. Так вот: несмотря на свое ирландское происхождение, старший техник Смит был довольно ценным служащим компании, обеспечивающим бесперебойную работу всех этих хитроумных русских железяк (будучи не обделен умом, Айзек прекрасно понимал, что завод компании в Бирмингеме существует только на бумаге). Явно имея за плечами немаленький опыт службы кем-то вроде уоррент-офицера в "Ройял Неви" , отставной вояка железной рукой управлял своим немаленьким хозяйством и тремя дюжинами техников-ремонтников - стараниями коих во множестве гарнизонов Индии белые сахибы наслаждались не только холодной свежестью кондиционированного воздуха, но и хорошей телефонной связью. Или в любой момент брали лед и охлажденные напитки из холодильников - напитки, под которые так приятно проводить время в чудесном мире синематографа!..
  - Приятный денек сегодня - не так ли, Джон?
  Разумеется, кроме колониальной администрации подобные новинки технического прогресса были доступны и всем остальным любителям и ценителям комфортной жизни. К примеру, сохранившим свое состояние и частичную независимость представителям индийской родоплеменной знати, или тем же раджам и членам их весьма немаленьких семей. А учитывая тот факт, что в Индии было больше полутысячи больших и маленьких княжеств...
  - Так точно, сэр.
  Еще раз приветливо кивнув своему заместителю по технической части, (были у Леви вполне обоснованные подозрения насчет того, что отставной моряк еще и за ним приглядывает, регулярно строча отчеты владельцам компании), он небрежно задал свой традиционный вопрос:
  - Все в порядке?
  Мужчина в возрасте "слегка за сорок" поправил нашейный платок и недовольным тоном доложил о выходе из строя основного генератора - тут же успокоив начальство сообщением о том, что они успели вовремя запустить резервный.
  - Как скоро ремонтники все поправят?
  Задумчиво почесав костяшки на правом кулаке, обладатель невероятно редкой фамилии пообещал, что еще до первых сумерек все будет сделано. И разумеется, он будет держать этот вопрос под личным контролем!.. Закончив разговор по-военному четким кивком, мастер-техник поспешил по своим непонятным, но явно важным делам - оставив Айзека в легком душевном расстройстве. Причиной оного была не поломка довольно важного оборудования - к таким "плановым" неприятностям у него давно уже выработался иммунитет. Нет, просто управляющий вдруг припомнил довольно интересный слух касательно своего подчиненного - насчет того, что тот время от времени выкупает у индийских голодранцев малолетних мальчишек, которые затем бесследно исчезают. Поначалу Леви решил, что отставной военный моряк всего лишь удовлетворяет некоторые свои специфические наклонности, заведенные еще на действующей службе, и выкинул сплетню из головы. Мало ли, как человек расслабляется в свободное от работы время? Но время шло, англичанин начал разбираться в кастовой системе Британской Индии, и поневоле обратил внимание на два интересных обстоятельства. Во-первых, купленные мальчишки нигде более не всплывали - а это, знаете ли... Могло доставить некоторые неудобства, если он правильно понял причину их исчезновения. А во-вторых, мистер Смит предпочитал развлекаться с юнцами исключительно из сословия браминов и кшатриев, то есть туземной знати. И вот сегодня Айзеку вдруг пришла в голову одна тревожная, но вместе с тем имеющая право на жизнь идея. Что, если мастер-техник старается не для себя? В смысле, покупает и отправляет в элитные бордели старой доброй Англии местную, хе-хе, "слоновую кость" - если вспомнить особые традиции в закрытых мужских учебных заведениях... Гм, в особенности тех, что для аристократов - в Итоне, Оксфорде и Кембридже. М-да, нехорошо. Даже очень нехорошо, что подобное проходит мимо его внимания, и в особенности, кармана.
  - Как бы выяснить, его это затея, или достопочтенного сэра...
  Спохватившись, что начал думать вслух, Айзек немедленно замолчал и тревожно осмотрелся по сторонам. Уже не отвлекаясь ни на что, он скорым шагом добрался до своих, хм, ну скажем - апартаментов на втором этаже траванкорского представительства "Britishfrost Ltd", и облегченно плюхнулся в любимое кресло. Выдохнул, небрежным жестом перекинул рычажок включения кондиционера в положение "ON", после чего плеснул себе джина, уже привычно разбавив его ледяным тоником.
  - Спросить прямо? Нет, опасно.
  Опрокинув в глотку обжигающий морозным огнем напиток, Леви надолго задумался, взвешивая возможные риски и прибыль. И постепенно пришел к довольно простому и логичному выводу, что отставной всего лишь уоррент-офицер самостоятельно такое дело попросту бы не потянул. Значит, если выясниться что Смит переправляет свои покупки куда-то еще (к примеру, в ближайший порт), то все происходит с благословления и одобрения руководства компании. То есть, ему тогда ловить нечего. А вот в противном случае открываются неплохие перспективы - потому что лично у него вполне хватит ума и связей, чтобы наладить поставки столь специфического колониального товара в далекую метрополию.
  - Да и во Франции хватает любителей...
  Громкий стук в дверь прервал мечты управляющего, а появление помощника с кипой бумаг и вовсе настроило на рабочий лад:
  - Сэр, есть пара дел, требующих вашего внимания, а так же необходимо оформить...
  Спустя полтора часа, с честью исполнив свой служебный долг и потратив при этом некоторое количество чернил (и нервов!), Айзек позволил себе еще пару глотков приятно-холодного виски. Покатал в голове мысль насчет обжигающе-горячего ростбифа с зеленым горошком в качестве замены приближающемуся файф-о-клоку, прислушался к себе - и одобрительно кивнул, отдав по телефону соответствующие распоряжения. Положив трубку обратно на аппарат, англичанин нежно погладил ее черную шероховатую поверхность, отлитую из сверхмодного (и дорогого!) карболита:
  - Прогресс!..
  Слегка перекусив, он все же нашел в себе силы для пятичасового чая, а вот за последовавшим за ним любимым пасьянсом силы ему изменили и он задремал на пару минуток в своем удобном, мягком, с откидывающимся подголовником...
  - Сэр!..
  - Хр-сфф... А, да-да?!..
  Попытавшись резко привстать из своего удобного и безмерно любимого кресла, управляющий едва не ушиб колено об тумбу стола.
  - Кхм. Слушаю?
  - Вы просили напомнить о важной деловой встрече этим вечером.
  Окончательно сфокусировав глаза на помощнике, Айзек благодарно кивнул. Перевел взгляд за окно, констатировав наступление сумерек, после чего начал собираться и приводить себя в порядок: для начала, похлопал себе по щекам, возвращая привычную бодрость. Затем сменил сюртук, привычным жестом переложив небольшой пятизарядный Велодог - привычка, благоприобретенная им еще в молодые годы. В Лондоне ни один разумный джентльмен не выйдет на вечернюю прогулку без соответствующих аксессуаров - а уж в этом захолустном Тривандруме, где и шагу нельзя ступить, не наткнувшись на бродяг и прочее сомнительное отребье, он и вовсе не расставался с револьвером. Глоток джин-тоника для лучшего самочувствия, поглядеть на себя в небольшое зеркальце напоследок... Кстати!.. Вспомнив о проблемах с электричеством, мистер Леви решил напоследок заглянуть к старшему технику - исключительно для собственного спокойствия. Мало ли, вдруг поломку устранить не удалось, тогда в гарнизоне его встретят неудобными вопросами, и вечер будет испорчен? Из-за вечного шума парового привода его появление заметили не сразу, но, тем не менее, поводов для тревоги не нашлось: судя по отсутствию инструмента и запасных частей, а так же паре вечно угрюмых ирландцев, размеренными движениями наводящих чистоту в генераторной, проблема была решена. Приглядевшись, управляющий заметил на лице одного из них свежий кровоподтек и едва заметно покривил губы в усмешке: порядок Джон поддерживал поистине железной рукой. Тем временем техники закончили свои дела и замерли, обнаружив наконец-то высокое начальство:
  - Сэр?..
  Успокаивающе махнув рукой, Айзек ради интереса спросил "приболевшего" ремонтника о том, где же он так повредил скулу и глаз. Да и ухо как-то странно распухло?
  - Упал.
  Сделав едва уловимую паузу, ирландец нехотя выдавил из себя:
  - Сэр.
  Понимающе ухмыльнувшись, главный представитель "Britishfrost Ltd" в Индии с легкой душой отправился на выход, размышляя о том, что из ирландцев и шотландцев никогда не получится хороших (в смысле безусловной лояльности) работников. С другой стороны, они обходились заметно дешевле англичан, так что... Встав на высоком крыльце, управляющий обозрел поистине волшебный вид главного храма Вишну, подсвеченного снизу шестеркой небольших прожекторов. Сколько он намаялся с этой затеей руководства компании!
  - Небольшая реклама, как же!..
  Честно говоря, ошибок он тогда наделал немало: к примеру, неправильно указал размеры канавы, в которую предполагалось укладывать электрические кабеля - хорошо, что прибывший позже него мистер Смит взял эти вопросы на себя, и указал копать не так глубоко и широко. Правда, нанятые местные к тому моменту уже успели довести канаву до храмовой ограды, ну да ничего страшного, забросали лишнее обратно. Зато после того, как все проложили, подключили и настроили, храмовые жрецы впали в настоящий экстаз и более не мешались под ногами! И раджа местный, как его... Неважно. В общем, заказал сразу десяток кондиционеров и полную телефонизацию своего дворца - а вслед за ним и остальные денежные клиенты пошли. Так что рекламная компания себя оправдала на все двести процентов, и бизнес молодой компании не только встал на ноги, но и буквально полетел.
  - О!.. Раджа Мулам Тхирунал Рама Варма!
  Сплюнув под ноги, англичанин покачал головой - какой белибердой приходиться забивать голову! А ведь из-за этого можно и по-настоящему важные вещи можно забыть. Пощупав "Велодог", управляющий зашагал в ночные сумерки с предвкушением интересной игры и возможного (да что там, просто обязательного!) выигрыша - даже не почувствовав равнодушно-внимательного взгляда.
  - Старшой, наш жиденок ушел.
  - Второе звено на местах?
  - Так точно.
  - Давай сигнал.
  Стоило Айзеку Леви уйти, как в здании представительства все сразу пошло вразнос: первым делом заклинило замок на толстенной деревянной двери на выходе из длинного коридора - двери, так хорошо глушащей шум круглосуточно работающих механизмов. Но замок это так, ерунда - гораздо хуже, что намертво перекосило полотно массивной стальной двери на входе в кочегарку. Окон в подвальном помещении не было, других входов-выходов тоже. Разве что люк, через который ссыпали уголь для прожорливой топки? Но и он, как на грех, намертво заблокировался.
  - Тебе же сказали, чтобы шел отдыхать?..
  С громкими щелчками перекинув пару рычагов и поглядывая на недлинный рядок покрытых пылью лампочек, Джон Смит обернулся к подчиненному:
  - Голова не кружится?
  - Нет. Да все нормально, старшой.
  Старший техник, чье жесткое лицо отчего-то вдруг приобрело черты человека, способного на сочувствие, досадливо покачал головой:
  - И угораздило же тебя.
  Напарник пострадавшего сочувственно поцокал языком:
  - Ну, теперь Брэди будет знать, что сзади подходить нельзя не только к коням, но и работающим кочегарам.
  - Иди ты!
  - Да чего я-то сразу? Сам рожей лица на черенок лопаты наткнулся, а меня виноватым...
  Разом замолчав, техники уставились в темноту ничем не примечательного закутка, прикрытого от основного помещения тушей парового привода - начисто проигнорировав звонок от самостоятельно переключившихся рычагов на противоположной стене. Тем временем мрак в закутке слегка сгустился, вроде как пошел волнами, и... Сложился в фигуру человека.
  - Как все?..
  Стянув с головы фонарик, пришелец довольно потянулся:
  - Норма!
  Мимо него тут же проскользнула пара чумазых кочегаров в респираторных масках, начавшая с деловитым видом перетаскивать куда-то в сторону угольной ямы небольшие и плотно набитые чем-то мешки. Сильно пахнуло сырой землей...
  - Где напарник-то?
  - Сейчас будет. Старшой, досок для крепи всего ничего осталось, и воздуховод проверить надо - тяга ослабла.
  Доложившись, человек направился в еще один закуток, прямо на ходу избавляясь от одежды. Зашумела-заплескала вода, и словно дождавшись этого, в глубине мрака загорелась слабая искорка света. Потихоньку выросла, налилась силой, и превратилась в фонарик на голове еще одного "землекопа", лежащего на небольшой тележке. В смысле, передвигавшегося на ней по рукотворной подземной норе.
  - Чего так долго?
  Щеголявшие чистой одеждой ремонтники поспешили утянуть очумевшего после трудовой вахты товарища под струю свежего воздуха из вентиляционного короба. А потом, видя что тот продолжает глупо лыбиться, стянули с молчуна каску и "глазок" аккумуляторного фонаря, да и вылили на него ковшик воды - так сказать, оказали первую помощь.
  - Ух!..
  Присев на подсунутую под него скамейку, ирландец яростно почесал в затылке мокрой головы, счастливо улыбнулся и выдал на чистейшем русском языке:
  - Братцы, кажись, я до фундамента храма докопался!..
  
  
   Глава 2
  
  
  
  
  Положив перед собой три листка, верхний из которых был озаглавлен как "Первая всеобщая перепись населенiя Россiйской Имперiи", чиновник Военного ведомства недовольно поддернул слегка перекосившийся рукав форменного вицмундира. Проигнорировав с виду новенькую чернильницу, чье содержимое было прикрыто небольшой крышечкой из нержавейки, и пару казенных перьев со стальными наконечниками, госслужащий подхватил с раскрытого настежь ежедневника Паркер с золотым пером и скользнул взглядом по документу:
  - Так, ну где?.. А, вот.
  Прочитав первый вопрос, надворный советник едва заметно удивился и перевернул лист титульной стороной вверх.
  - Хм, форма Б? Для владельцев усадеб и хуторов, а так же домов внутри селений. Ну, хоть не форму А подсунули , и то ладно...
  Вздохнув, чиновник вернулся к табличке с вопросами, тут же вновь улыбнувшись:
  "Фамилия, имя, отчество или прозвище?".
  Вписав в соответствующую графу четким аккуратным почерком "Агренев Александр Яковлевич", чиновник завис в легком затруднении. Самым первым прозвищем его наградили дамы Ченстохова, и было оно сколь лестным для мужского самолюбия, столь и невозможным для отображения на бумаге. Остальные именования тоже имели свои особенности (вроде Торговца смертью, ага), и зачастую были достаточно экзотичны, подчеркивая некоторые заслуги - к примеру, хунхузы после очередной пропавшей в русской тайге банды с какого-то лешего начали его именовать Золотым Драконом. Нет, он конечно (помимо всего прочего) навел порядок с нелегальной добычей золота на своих землях. Ну и окрестных тоже - так сказать, заодно. Но с какого перепугу манчжуры вдруг стали считать, что он готов всех их закопать в землю заживо ради пары крупинок мягкого и тяжелого металла?
  "И на нашей стороне Амура тоже многие уверены, что я весьма неравнодушен к золоту - и более того, являюсь идейным и духовным наследником первого русского финансиста Кощея".
  Покрутив в пальцах Паркер и обдумав идею насчет того, чтобы вписать в графу что-то вроде "Сестрорецкого затворника" - в конце концов, Александр просто решил оставить все как есть.
  "Пол?"
  - Гм, интересно, если после своего имени и отчества я тут по ошибке отмечу, что принадлежу к прекрасной половине - поверят, или нет?
  Впрочем, ответ он все же вписал правильный. И даже в штаны заглядывать не стал - все по памяти, все на доверии, ага.
  "Отношение к главе семьи, или к главе хозяйства?".
  Выводя ровные строчки, мужчина в дорогом вицмундире буркнул, что отношение к главе своей семьи у него самое наилучшее - и вообще, он себя любит, ценит и очень уважает.
  "Возраст?"
  - Охо-хо, я стар, очень стар. Я суперстар!
  Тем временем кончик пера вывел две циферки: двойку и девятку.
  "Семейное положение?".
  - А на ком?!? Почти у всех подходящих мне девиц мозги или характер отсутствуют вообще - этакие инфантильные женщины-девочки. Нет, попадаются, конечно, и...
  Вспомнив кое-кого, Агренев задумчиво покрутил черный цилиндрик ручки - а затем его мысли почему-то перешли на дочерей царствующего государя-императора.
  "Да-а, трудно будет девчонкам замуж выскочить. И положение высокое, и на личико не ахти, да и родители своеобразные - особенно мамаша. Впрочем, это не мои заботы".
  - Сословие у нас простое: Рюриковичи мы.
  "Место рождения?"
  - Родовое имение, естественно. Денег-то на хорошего врача-акушера не было, папенька все успешно промотал.
  "Место приписки"
  - Опять-таки, родимое Агренево. Как-то оно там без меня живет?..
  Над следующим вопросом князь ненадолго задумался. В самом деле, ну вот как ему ответить, где он обычно проживает? С его вечными разъездами и кочевой жизнью, самым правдивым было бы просто упомянуть всю Российскую империю в целом. Хотя, конечно, в последнюю пару-тройку лет он несколько остепенился и осел на одном месте - в Приамурском генерал-губернаторстве.
  - Так и пишем - свой дом в Хабаровске. Или лучше упомянуть квартиру во Владивостоке? В Чите жилье служебное, в Николаевске-на-Амуре тоже. А может, коттедж в Благовещенске? Нет, тот домик скорее как летняя дача.
  Твердой рукой вписав первый вариант и мимоходом ответив, что никаких физических недостатков не имеет, Александр добрался до вопроса насчет своего вероисповедания. Проиграв в голове несколько ответов, он с сожалением выбрал ложь - потому что за правду его бы сходу объявили безбожником. Ну, или сильно сочувствующим проклятым староверам. А ежели князь попытался бы объяснить свою позицию и огласил кое-какие сведения из статистической подборки материалов о русской синодальной церкви - то с гарантией стал бы еретиком и обладателем именной анафемы. Вдобавок его наверняка бы пригласили на какой-нибудь русский аналог аутодафе.
  - Православный, и чтоб вы этим подавились!.. Что у нас дальше? Дальше у нас родной язык.
  "Русский матерный не подойдет, насчет уличного арго или чистого литературного - не поймут. Так что впишем просто русский, и утешимся тем, что это тоже правда".
  Задумавшись о чем-то на пару мгновений, князь потер подбородок.
  "Умение читать?"
  - С трудом и по слогам, бл... А подписываюсь двумя крестиками - у меня и печать для этого есть, чтобы не перетрудиться. Кстати!..
  Достав из кармана мундира небольшую, но очень важную коробочку со своим факсимиле , молодой чиновник выложил ее поближе к ежедневнику.
  - Последний вопрос, он трудный самый, хе-хе...
  "Занятие - ремесло, промысел, должность или служба, отдельно - главное и вспомогательное?"
  - Ну, тут все просто. По основному своему занятию я внештатный чиновник Военного ведомства в чине надворного советника, то бишь - обычный государственный служащий. Так сказать, чернильная душа, хе-хе!.. А во вспомогательные запишем, что я на досуге люблю развлекаться изобретательством и инвестированием в различные коммерческие прожекты.
  Зная, какое число заинтересованных лиц будет изучать его письменную "исповедь", аристократ представил их реакцию на его абсолютно честный ответ - и самым плебейским образом захохотал. Даже появление товарища Приамурского генерал-губернатора не остановило его веселье, лишь несколько уменьшило.
  - Князь.
  Укоризненно покачав головой, замерший на пороге кабинета генерал-лейтенант Гродеков всем своим видом выразил неуместность столь ярких положительных эмоций именно здесь и сейчас. Нет, пришедший весьма ценил шутку или пикантную историю (особенно в хорошей компании) - но даже он не позволял себе смеяться в момент всероссийского траура по безвременно усопшему бывшему генерал-адмиралу и великому князю Алексею Александровичу. По крайней мере, не в присутственных местах.
   - Простите, Николай Иванович, моя вина - не удержался.
  Плотно прикрыв за собой высокую створку и пройдясь по дорожке до массивного гостевого кресла, заместитель самого главного чиновника Приамурья расположился в нем с непринужденной ловкостью, выдающей немалый опыт. И не только военный, но и просто - частых посиделок именно в этом предмете мебели.
  - И что же вызвало ваш смех, князь?
  - Рапорт одного из начальников пограничной стражи, полный косноязычных перлов.
  Печально и понимающе покачав изрядно облысевшей за последнюю пару лет головой, Гродеков мимоходом утянул из стоящей возле кресла шкатулки толстую сигару. Слегка размял, и с наслаждением втянул в себя запах табачного листа - хотя курильщиком он и не был, но приятные запахи любил.
  - Собственно, я к вам по поводу одного отчета.
  Поводив сигарой у лица, гость с легкой улыбкой вернул обратно ароматный привет с далекой Кубы.
  - В конце марта - то есть уже через неделю, мне предстоит доклад Сергею Михайловичу касательно развития морских промыслов в нашем крае. Наверняка будет поднят вопрос и о тех двух брошенных американских кораблях, обнаруженных промысловой шхуной вашей Дальневосточной компании. Согласитесь, случай довольно неординарный?..
  Вытянув из лотка на столе папку, отличающуюся от своих казенных коричнево-серых товарок бледно-фиолетовым цветом картона, хозяин кабинета не глядя раскидал в стороны веревочные завязки.
  - Дополнительное расследование, предпринятое по моей просьбе, не нашло никаких следов насилия над экипажами плавучего завода и китобойного судна, как-то: личные вещи на месте, судовая касса в полной сохранности, корабельный арсенал не вскрыт. Никаких признаков борьбы, вспышки заразной болезни или тому подобного, последние записи в судовых журналах самого обыденного свойства. Сделанные на месте капитаном "Нарвала" фотографические карточки и протоколы осмотра прилагаются, как и свидетельские показания экипажа шхуны...
  Довольно небрежно сложив все бумаги обратно, князь положил укладку поближе к заглянувшему в гости сослуживцу-приятелю.
  - И каким же будет ваше мнение, князь?
  Изобразив на лице приступ благородной задумчивости, аристократ "припомнил" слухи о том, что на море с людьми иногда случаются приступы необъяснимого душевного расстройства. Да и вообще, это далеко не первый раз, когда находят пустые суда - выглядящие так, будто экипаж просто на минутку куда-то отлучился. Хотя, конечно, обычно корабли просто бесследно пропадают, не доставляя проблем очень занятым государственным служащим... В любом случае, никакой вины Российской империи в этом нет.
  - Так ведь, сие уже не в первый раз приключается. И не где-то там на морях-океанах, а у нас.
  Сложив три листка всеобщей переписи вместе, надворный советник легонько постучал ей о поверхность стола, выравнивая тем самым края жиденькой стопочки. Зафиксировал полученный результат новенькой красной скрепкой - и выкинул получившуюся композицию в соответствующий лоток на своем столе.
  - Это вы о той пустой норвежской шхуне, битком набитой котиковыми шкурами? Уверяю вас, Николай Иванович, в данном случае все гораздо проще: одна часть экипажа по какой-то причине перестреляла другую. При виде сторожевого корвета испугалась ответственности и переправилась на берег - где бросила шлюпки и постаралась затеряться среди наших просторов. Судя по тому, что поисковая партия обнаружила у местных жителей кое-какие вещички, им это удалось... Гм, так или иначе.
  - Вы тоже считаете, что тамошние дикари их попросту перебили?
  - Даже если это и так. Нам же меньше хлопот - не правда ли?..
  Вздохнув, генерал-лейтенант тихим незлобивым словом помянул министра финансов Витте, умудрившегося подозрительно быстро протолкнуть (а иначе и не скажешь) кое-какие поправки не только в "Уложение о наказаниях уголовных и исправительных" , но и в ряд не менее важных документов. С виду изменения были невелики: теперь задержанных браконьеров и контрабандистов всего лишь обязывали возместить все затраты на свою поимку, последующее конвоирование и содержание под стражей - вплоть до вынесения приговора честным и беспристрастным судом. Были предусмотрены и бонусы, в виде обязательной кормежки по принципу "лишь бы ноги не протянул", возможности связаться с властями родной страны, ну и штрафа за противоправные действия с обязательной конфискации орудия преступления.
  - К слову, в последней сводке упоминалось об очередном успехе наших бравых моряков. Кого изловили?
  - А!..
  Пренебрежительно махнув рукой, Гродеков мимолетно глянул сквозь легкие занавески на грязновато-сероватые сугробы снега под окном, вздохнул и вновь потянулся за сигарой.
  - Очередное "заблудившееся" корыто с японскими рыбаками.
  Кстати, если осужденный не мог выплатить все положенное казне в полном размере, то его совершенно бесплатно трудоустраивали: или лесорубом в Сибирь, известную своим мягким климатом и приветливостью проживающих там людей. Или разнорабочим на золотые прииски при Карийской каторге - тамошние уголовники были рады любой помощи в их нелегком каждодневном труде.
  - С начала года это уже пятое задержание. Морской страже респект и благодарности, а нам возись с этими!..
  Аромат и приятно-жесткая упругость кубинского табака помогла Николаю Ивановичу смягчить внезапный душевный порыв:
  - Иностранными подданными.
  В принципе, недовольство второго лица целой имперской провинции Александр понимал, и даже немножечко разделял. Потому что циркуляр с вроде как дельным нововведением обернулся для администрации Приамурья нешуточной головной болью - как впрочем, и любое столичное начинание, которое надо наладить "на местах" в ограниченные сроки. Так что он понимал, разделял, и даже в чем-то сочувствовал. Притом совершенно не собираясь признаваться приятелю в авторстве изначальной идеи, благодаря которой рачительный Сергей Юльевич Витте обнаружил неплохой способ пополнения казны. Зато он мог слегка "утешить" потирающего лысину чиновника, поделившись с ним совершенно эксклюзивными сведениями:
  - Ерунда, Николая Иванович. Вот когда министерство финансов убедит государя-императора и кабинет министров перевести часть учреждений исправления наказаний на самофинансирование...
  Набравший было воздуха для очередной фразы, Гродеков едва не поперхнулся от возмущения:
  - Что?!?
  - В министерских коридорах все больше набирает силу мнение о том, что нужно дать отбывающим наказание преступникам шанс на исправление - через честный труд на благо общества.
  Коробочка с печатью-факсимиле дважды негромко щелкнула, оставляя на страницах служебного рапорта ярко-синий оттиск замысловатой подписи.
  - Что значит - самофинансирование?
  Недоуменно поглядев на смятую сигару, генерал-лейтенант неопределенно кашлянул и аккуратно стряхнул обломки табачного листа в серебряную пепельницу.
  - Это каким же таким, позвольте узнать, образом, Александр Яковлевич?.. Выпускать каторжан на отхожие промыслы? Или, пардон, перепрофилировать женские тюрьмы в дома свиданий?
  - Ну, не все так печально, Николай Иванович. Как я понял, к услугам оступившихся членов общества, желающих искупить свою вину, будет достаточное количество шахт, рудников и лесоповалов...
  Вытянув из подставки красный карандаш, князь принялся критиковать отчет о расходах казенных сумм на устроение восьми таможенных постов. Не то, чтобы устроение оных входило в компетенцию внештатного чиновника Военведа - но если об этом попросили хорошие знакомые из министерства финансов, то почему бы и не помочь?
  - Опять же, есть достоверные сведения о том, что в Приморской области и Колымском крае имеются значительные месторождения золота. Благодаря денежной реформе Витте казна испытывает известную потребность в сем презренном металле, так что...
  - Там же вечная мерзлота?
  Вообще, если бы кто другой в присутствии аж целого товарища генерал-губернатора Приамурья разговаривал с ним, не отрываясь от чтения служебной переписки - его превосходительство сим был бы весьма недоволен и вполне закономерно посчитал это знаком крайнего к себе неуважения. Но! В данном конкретном случае было сразу несколько смягчающих обстоятельств. Во-первых, вроде как опальный аристократ (темная история с этой ссылкой, вот ей-богу!) умудрялся быть в курсе всех новостей и слухов, циркулирующих по коридорам и кабинетам самых разных министерств. Так что об иных перестановках и назначениях на властном олимпе Гродеков зачастую узнавал задолго до соответствующих распоряжений и служебных циркуляров - а это дорогого стоило!..
  - Вы забыли добавить отсутствие любых поселений на многие сотни верст, сильные ветра, сумасшедшие перепады температур и полная зависимость ссыльнопоселенцев от внешних поставок еды, лекарств и теплой одежды. Идеальное место для перевоспитания закоренелых преступников, не правда ли?
  Во-вторых, связи и возможности молодого чиновника были настолько велики и обширны, что даже губернатор Духовский не считал для себя зазорным советоваться с всего лишь надворным советником по тем или иным вопросам. А то и просить помощи - и честно говоря, Николай Иванович его очень хорошо понимал. Трудно удержаться от искушения свалить часть своих проблем на человека, к коему время от времени запросто так заглядывают в гости молодые великие князья Дома Романовых. Который свободно переписывается с министрами, всемирно известными учеными, крупными промышленниками (и не только отечественными) и военными в генеральских чинах. И чья Дальневосточная компания вот уже четвертый год подряд вкладывает в развитие захолустной прежде имперской провинции многие миллионы рублей - что вполне закономерно отозвалось бурным ростом местной промышленности и деловой жизни. Особенно оживились купцы, первыми оценившие возможности и невероятное удобство единого прейскуранта всех агреневских компаний: товарный кредит, рассрочка платежей, техническое сопровождение и гарантийный ремонт сложного оборудования... Для дальневосточных негоциантов подобные слова звучали настоящей музыкой, а сам справочник быстро превратился в статусный предмет. Очень увесистый, кстати. Нет, правда! Солидный том в замшевой обложке, под которой было четыре сотни страниц из плотной глянцевой бумаги, с отличной полиграфией и множеством красочных иллюстраций - а так же общим весом этак слегка за треть пуда.
  - Хм, если рассматривать все с этой точки зрения?.. Н-да, идея не так уж и плоха. А как вы считаете, князь - можно ли надеяться, что каторгу на Сахалине упразднят?
  - Насколько я осведомлен, Николай Иванович, шансы на подобный исход очень велики.
  Третье обстоятельство плавно вытекало из первых двух: то, что не потерпели бы от простого надворного советника, легко прощали архимиллионеру и оружейному магнату. Высшей аристократии всегда были присущи легкая эксцентричность и высокомерие - и один конкретный князь был далеко не самым худшим представителем высшего света Российской империи. Собственно, на памяти генерал-лейтенанта он, пожалуй, был одним из лучших - и что скрывать, Николая Иванович изрядно "подсел" на дружеское общение со столь неординарной личностью.
  - Прекрасно! Хотя бы одной заботой да меньше станет...
  Хмыкнув с неопределенной интонацией, хозяин кабинета закрыл обработанный финансовый документ и едва заметно повел плечами, разминаясь.
  - Позвольте поднять вам настроение еще больше, дорогой мой Николай Иванович?..
  - Я весь во внимании, князь?
  - До меня дошел слух, что проект Манчжурской железной дороги получил Высочайшее одобрение.
  -О!?! Князь, ну не томите же - подробности, как можно больше подробностей!..
  В отличие от своего начальника Духовского, всеми силами лоббировавшего прокладку конечного участка Великого сибирского пути по землям Забайкальской и Амурской губерний, Гродеков был давним и последовательным сторонником именно варианта строительства железной дороги через китайскую Манчжурию. Всегда приятно отщипнуть кусочек соседских территорий в свою пользу - а уж ежели это слабый в военном отношении Китай, то застолбить за собой часть его земель и вовсе сам бог велел!
  - Государь-император выбрал вариант с образованием соответствующего акционерного общества с предоставлением оному всех необходимых концессий - дабы как можно более полным образом использовать производительные силы частного капитала.
  "И даже на взятки не пришлось особо тратиться - вернее, не больше обычного".
  Убрав отчет в дальний лоток, Александр счел, что на сегодня его служебный долг полностью исполнен, и даже частично перевыполнен. Мало того что пятница, так еще и траур по безвременно усопшему дяде царствующего самодержца настоятельно рекомендовал поелику возможно сократить присутствие на служебном посту.
  - Двадцать два процента необходимых сумм вложит казна, еще пятнадцать непосредственно Русско-китайский банк, все остальное внесет консорциум из четырех французских банков.
  "Один из которых имеет прямое отношение к потомкам одного хитроумного еврея, и еще два находятся в статусе союзных. Вот пускай барон Альфонс Ротшильд и построит первую версию КВЖД - а я посмотрю, чем ему помочь в сем нелегком деле".
  - Кстати, один мой партнер по коммерческим делам прислал на пробу несколько своих новинок. Надеюсь, вы не откажетесь помочь мне в их беспристрастной оценке?
  Несколько сбитый с толку столь "плавной" сменой темы разговора, Гродеков молча наблюдал, как из недр стального несгораемого шкафа для важных бумаг появляется три красиво оформленных упаковки.
  - Это у нас... Тутовое бренди.
  Если верить этикетке, то внутри литровой емкости плескался светло-коричневый нектар крепостью в восемьдесят полновесных градусов.
  - Текила из сока голубой агавы.
  Водка из далекой Мексики отличалась приятным золотистым цветом, и крепостью всего в полсотни градусов. Пятьдесят пять, если точнее.
  - Мескаль?.. Гм, видимо, что-то сугубо местное. Николай Иванович, ваше слово - с чего начнем?
  Отставив квадратную бутылку чуть подальше, Гродеков удостоверился, что и на ее этикетке присутствует хорошо знакомый ему товарный знак товарищества "Н.Л.Шустовъ съ Сыновьями". Сколько он в свое время выпил "Рябины на коньяке", "Рижского бальзама" и знаменитой шустовской "Зубровки"! Да и простонародными "Спотыкачем" и "Ерофеичем" по молодости лет не брезговал...
  - Князь, ну право же... Мы же на службе.
  - Ну так не пиянства для, а лишь здоровья ради. Опять же, и повод весомый имеется.
  - Это вы о безвременно покинувшем нас?..
  "Действительно, мог бы и пораньше дуба врезать дорогой наш Алексис!".
  - Да-да, о нем. Достойно жалости, конечно.
  Чпок!
  Раскупорив мескаль, гостеприимный хозяин разлил двадцатипятиградусную "затравку" по хрустальным емкостям. Не с тутового же бренди начинать?
  - Благодарю-с!..
  Приняв и неспешно выцедив бокал аперетива , Николай Иванович аккуратно промокнул специальным платочком кончики губ и усы. Провел рукой по начавшей седеть аккуратной бороде, довольно кашлянул и явственно покосился на бутылку с хм, "соком из сердцевины голубой агавы".
  - И как вам?
  - Благодарствую, весьма недурно-с!..
  Бутылка с текилой сдалась без демаскирующих двух высокопоставленных чиновников звуков - но исключительно по причине винтовой пробки.
  - Победа, Александр Яковлевич, победа!!!
  "Блин, не кабинет, а проходной двор какой-то!"
  Вошедший быстрым шагом (без предварительного стука, между прочим, а это было очень нехарактерно для визитера) его превосходительство генерал-губернатор выглядел весьма возбужденным в самом хорошем смысле этого слова. Глаза горели, большие усы грозно топорщились, в правой руке был зажат бланк телеграммы-"молнии", а сама фигура выражала крайнюю радость и чуть ли не победный экстаз - и в общем и целом, сразу было понятно, что Духовского просто-таки распирает какая-то важная новость. Наткнувшись взглядом на открывшуюся ему картину дегустации алкогольных напитков прямо на служебном месте, глава военной и гражданской администрации Приамурья резко остановился и с недоуменной укоризной протянул:
  - Господа?!?
  - Сергей Михайлович, прошу не судить нас строго: мы сочли уместным немного помянуть светлую память его императорского высочества Алексея Александровича.
  - О!..
  Недовольная складка меж полностью седыми генерал-губернаторскими бровями немедля разгладилась - а его заместитель с некоторым удивлением обнаружил на столе третий бокал, пустой и при этом накрытый тоненьким ломтиком белого хлеба.
  - Ну, в таком случае, полагаю...
  Четвертый бокал появился на столе просто-таки как по волшебству. Разумеется, пустым хрусталь оставался недолго.
  - Светлая память и вечный покой.
  Дружно приняв опечаленный вид, уже три высокопоставленных чиновника слегка злоупотребили своим положением (в пределах ста грамм текилы, не больше), помянув почившего в бозе генерал-адмирала.
  - Кстати, господа: вы в курсе, что уход из жизни великого князя сопровождался неким скандальным происшествием?..
  Общеизвестно, что мужчины в отличие от женщин не сплетничают, поэтому два генерала просто уставились на надворного советника с явным вопросом в глазах - и не менее явным пожеланием того, чтобы он всенепременно продолжил свой, хе-хе, доклад.
  - Как всем известно, его императорское высочество скоропостижно скончался от сердечного приступа в своем парижском особняке. Так вот: той же ночью неустановленные личности похитили коллекцию драгоценностей великого князя, а так же совершили насилие над его последней... Гм, пассией.
  Генерал-губернатор и его заместитель быстро переглянулись.
  - Если не ошибаюсь, некоей Элизой Балеттой?
  - Ваша память безукоризненно точна, Сергей Михайлович - именно она и есть, бывшая балерина Михайловского театра. Ворвавшиеся под покровом темноты негодяи забрали почти все подарки покойного и даже имеющиеся при ней денежные суммы...
  - Как это низко!..
  Подтвердив легким кивком, что всемерно разделяет благородное негодование, охватившее Гродекова, князь дотянулся до верхнего ящика служебного стола и извлек на свет небольшую кипу французских газет.
  - Прошу, господа.
  Господа свежей прессой (всего-то двухнедельной давности) не побрезговали, разделив оную согласно служебному положению. То есть генерал-губернатору досталось две газеты, а его товарищ удовольствовался одной.
  - М-да... Как все же пали нравы в ля бель Франс!
  Осуждающе пошевелив ухоженными усами, Духовский вдруг вспомнил причину своего появления и резко просиял:
  - Александр Яковлевич, свершилось!..
  Тряхнув несчастную бумажку сверхсрочного послания, глава Приамурья принял торжественную позу и почти по слогам продекламировал потрясающую новость о том, что проект строительства Амурской железной дороги получил высочайшее одобрение. Более того, уже в этом году начнется трассировка и изыскательские работы силами главного подрядчика... На этом месте губернатор внезапно прервался, упершись вопросительным взглядом в самого младшего по званию чиновника:
  - Князь. Думаю, я не ошибусь, предположив?
  - Да-да, Дальневосточная компания вашего покорного слуги.
  Вздохнув, Сергей Михайлович выдал на выдохе короткое, но глубоко прочувствованное:
  - Превосходно!!!
  Бережно расправив клочок бумаги, Духовский убрал его в карман. Не сходя с места назначил на понедельник совещание касательно подготовки к строительству, затем пригласил к себе на субботний торжественный обед по этому же поводу, ну и на всякий случай зарезервировал воскресенье. Мало ли?.. Стрельнув взглядом на столик для гостей, с которого бесследно исчезли бокалы и бутылки, его превосходительство наконец-то покинул кабинет.
  "Теперь второго спровадить, и свободен".
  - Николай Иванович, вы меня не выручите?
  Гродеков с тщательно скрываемым недоумением принял от коллеги прямоугольную коробку с тутовым бренди внутри.
  - Господин Шустов очень ждет моего мнения касательно своей новинки - а я, признаться, не любитель столь крепких напитков. Вы не могли бы провести, хм, некие исследования по этой части?
  - Меня, конечно, не затруднит, но как же?..
  - О, не беспокойтесь, я просто-напросто самым наглым образом выдам ваше мнение за свое.
  Фыркнув от еле сдерживаемого смеха, пятидесятитрехлетний генерал-лейтенант молча обернул французской газетой картонный футляр с азербайджанской экзотикой и последовал примеру начальника. В смысле, освободил кабинет. Проводив его взглядом и сверившись с наручным хронометром, Александр сделал короткий звонок в расположенную напротив штаб-квартиры Приамурского генерал-губернаторства контору Дальневосточной компании. Дождался курьера, в бронечемодане которого прекрасно разместилась чертова дюжина укладок - содержимое которых будет должным образом отсортировано, проверено и обработано как раз к понедельнику. Небольшие бонусы его нынешнего положения, так сказать.
  - Ах да!
  Уже в проеме открытой двери вспомнив о небольшой, но все же достаточно важной мелочи, князь вернулся обратно на рабочее место. Позвенел немного связкой ключей, открывая шкаф, затем присел, запустил руку под стол и... Вытянул наружу револьвер Гром (ага, тот самый, который Агренева-Греве особой мощности). Будучи подвешен на проволочных креплениях, сей агрегат смотрел своим девятимиллиметровым "глазком" аккурат на входную дверь - а если самую малость довернуть, то и на стулья для гостей. Аккуратно уложив увесистый "дырокол" на среднюю полку шкафа для бумаг, надворный советник захлопнул скрипнувшую сталью дверку. Напоследок глянул за окно на уличный термометр, столбик которого поднялся до десяти градусов. Минус десяти, разумеется - что для марта месяца в Хабаровске было очень даже мягкой и теплой погодой.
  "Эх, сейчас бы в Геленджик, позагорать да всласть поплавать в теплом море!.."
  Уже отступая от окна, Александр обратил внимание на красноносого дворника, посыпающего свежим песочком заиндевелые камни дорожной брусчатки возле штаб-квартиры генерал-губернаторства. Чуть дальше по улице еще один его коллега деловито сбивал с козырька над крылечком молодую поросль сосулек...
  - М-да. Весна идет, весне мы рады...
  
  
  ***
  
  
   За окном кареты неспешно сменялись улицы Москвы, но сидящий внутри реликта уходящего века московский генерал-губернатор к видам вверенного ему города был удивительно равнодушен - да и вообще, последнее время ц находился в рассеянно-недовольном настроении. А ведь май в году одна тысяча восемьсот девяносто шестом выдался удивительно хорошим: в меру жаркий, чуть-чуть дождливый, наполненный свежестью ветра и ароматом расцветающих яблонь - а еще, тонким ароматом сирени. И хотя мужчинам вроде как не к лицу любить цветы, но Сергей Александрович все же позволял себе маленькую слабость ценить хорошие ароматы... Впрочем, как и любой человек, имеющий несомненный художественный вкус и тягу к прекрасному. Живопись, балет, драгоценные камни (в особенности последние) - отлично разбираясь во всем этом, московский генерал-губернатор уже давно имел репутацию утонченного эстета и покровителя изящных искусств.
  - Кхм! Ваше императорское высочество!..
  Недоуменно сморгнув, он отвлекся от своей хандры и наконец-то заметил открытую дверку кареты и лакея, замершего этаким живым столбиком.
  - Нескучный сад, ваше императорское высочество!..
  Поблагодарив усердие прислужника милостивым (пусть и едва заметным) наклонением головы, великий князь проследовал вперед по дорожке, ведущей к Александринскому дворцу. Прогулочным шагом миновал чашу невысокого фонтана, живописно обложенного диким камнем, и невольно задержался возле большой клумбы - клумбы, цветы на которой весьма красиво образовывали своими цветными бутонами и лепестками герб Российской империи. Победно раскинувший крылья двуглавый орел невольно напомнил Сергею Александровичу о той невероятной куче дел, которые он переделал в преддверии скорой коронации дорого племянника Никсы - и о том, сколько еще предстоит сделать и приуготовить. Эти заботы и обязательные хлопоты! А с другой стороны - кто, если не он? Касательно деловых и организационных качеств иных своих родственников дядя будущего императора не питал никаких иллюзий. Опять же, сложившиеся меж ним и молодым Николаем доверительно-дружеские отношения... Потерев высокий лоб, заботливый дядюшка наконец зашел в приятный сумрак и легкую прохладу Александринского дворца, с каждым шагом приближаясь к еще одному своему племяннику.
  - Eh bien bonjour, mon neveu!
  Первое, что бросилось в глаза визитеру при входе в покои восемнадцатилетнего великого князя Михаила Александровича - это манекен, на котором дожидался своего часа новенький мундир подпоручика лейб-гвардии Преображенского полка, с голубой орденской лентой, орденом и звездой святого Андрея Первозванного. Чуть менее заметной была медаль "В память царствования Александра 3"... Впрочем, самым главным украшением парадного мундира были не знаки отличия и не золотые эполеты с вензелем, а тот, кому эта форма и предназначалась. Вымахавший ростом едва ли не выше своего покойного батюшки, широкоплечий благодаря упорным занятиям гимнастикой и атлетикой - и демонстрирующий благоприобретенную в Михайловской артиллерийской академии выправку и гвардейский лоск. Одним словом: красавец, мечта девиц и первый жених Российской империи!
  - Mon cher oncle, enfin!!
  
  Отдав должное родственным чувствам, Романовы устроились в небольшой гостиной, непринужденно разместившись на двухместных диванчиках.
  - Ну-с, молодой человек, поведайте мне, что за тревоги одолели вас до такой степени, что вы забросали меня письмами, и еще до объявления Коронационного периода первым пожаловали в Москву? Кстати, как прошла поездка?
  - Благодарю, вполне. Хотя, конечно, я несколько отвык от угольной пыли и дорожной суеты - да и состав мог бы передвигаться гораздо быстрее.
  - Ну да, ты у нас известный любитель скорости...
  Выразительно покосившись на сафьяновую папку, которую племяш уложил рядом с собой, родственник вернул разговор в прежнее русло:
  - Впрочем, мы отвлеклись: так отчего же твой старый дядюшка был вынужден бросать все свои дела и сломя голову мчаться к племяннику?..
  - Mon cher oncle Serge , у меня возникли некоторые опасения...
  - О, неужели?..
  Придавив ладонью сафьян, юноша уточнил:
  - Касательно определенных моментов предстоящих торжеств.
  Откинувшись на спинку своей софы, Сергей Александрович поощряющее улыбнулся, отдавая должное успехам племянника в "гладкой" дворцовой речи. Крайне полезный навык для любого из великих князей - говорить ни о чем, и обо всем одновременно, удерживая на лице маску доброжелательного внимания, и вкладывая в каждую фразу как минимум три смысла.
  - И что же именно тебя смущает?
  - К примеру, народное гуляние на Ходынском поле и в его окрестностях, с последующей раздачей подарков. Сведущие люди полагают, и я вполне склонен с ними согласиться, что желающих получить "царский гостинец" будет несколько больше четырехсот тысяч.
  - Вот как?..
  - Кроме того, место для гуляний выбрано откровенно неудачное: овраги, промоины, заброшенные колодцы - не говоря уже об оставшихся после военных учений множестве ям и траншей!
  Слушая, но практически не слыша все эти рассуждения, дядюшка невольно умилялся. Как же вырос племянник!.. И как удивительно он похож на своего почившего отца! Такой же серьезный и ответственный, с основательным подходом и вниманием даже к самым незначительнейшим мелочам. Боже, как же летит время! Вроде бы еще недавно застенчивый розовощекий мальчик бегал по Гатчинскому дворцу, время от времени проказничал и смешно картавил, старательно выговаривая непослушные его губам звуки - а взрослые старательно давили улыбки и подбадривали малыша. Когда же он чуть подрос, начали смеяться уже над привычкой Мишеньки с разбега шлепаться в кресло, вытягивая перед собой свои длинные ноги. Родные его за это даже дразнили "милым Floppy" ...
  - ... отделить семейных, объявив, что подарки им будут раздавать в другом месте. Вкупе с бесплатными киносеансами для детей и подростков, это несомненно позволит...
  Зацепившись за слово, созвучное с мыслями, и по-прежнему находясь во власти ностальгического настроения, московский генерал-губернатор согласно кивнул - вспоминая своего собеседника очаровательно-застенчивым "милым Floppy", как-то незаметно превратившимся вначале в худого и нескладного подростка "Мишкина ", а потом и вовсе в молодого великого князя Михаила Александровича. Куда все ушло? Время, ты воистину беспощадно! Незаметно вздохнув, Сергей Александрович машинально кивнул в ответ на вопрошающий взгляд племянника. Кстати, о чем это он там? А, о развлечениях для черни... Хм, все эти наборы подарков, даровой квас, печатные пряники и значки, ярмарки с дешевыми товарами на весь Коронационный период, прочие мероприятия - все это несло в себе несомненные признаки единого планирования. Да и без этого, генерал-губернатору экономической и торговой столицы империи было очень трудно поверить в охвативший московских купцов приступ немотивированной расточительности. Это старообрядцев-то, известных давней и последовательной нелюбовью к синодальной церкви и Дому Романовых? Пфе!.. Тут на ум скорее приходил кое-кто другой, способный выкинуть на воздух (а иначе все эти бесплатные раздачи не назвать) сотни тысяч рублей по просьбе своего друга - и не просто выкинуть, а еще и каким-то образом на этом заработать. Конечно, тут скорее стоит говорить о некоем политическом капитале, но и репутация щедрого мецената тоже никогда не бывает лишней... Хотя, оная у Мишкина уже давно сложилась, потому что больше него жертвует на благотворительность разве что его брат Георгий. Так что все же речь идет о политике. Или нет?
  - Кстати, как здоровье Жоржи? Он прибудет, или?..
  - Нет, братец решил остаться на минеральных источниках Абастумани , по известным вам обстоятельствам.
  - Я так и думал.
  Элегантно-выверенным движением переменив положение, в котором он восседал на софе, старший из великих князей все тем же светским тоном полюбопытствовал, не прибудет ли на Коронацию некий известный им обоим надворный советник? Услышав отрицательный ответ, Сергей Александрович неподдельно расстроился. Как высший аристократ империи он ценил князя Агренева как интересного собеседника, с которым можно было общаться на великое множество тем - и который не обращал внимания на некоторые, гм, особенности тридцатидевятилетнего великого князя (в частности, на слухи о его не совсем традиционных наклонностях в любви). Да и вообще, с самого начала показал себя человеком широких взглядов! А как московский генерал-губернатор он очень нуждался в личной встрече с архимиллионером Агреневым - без этого у него намертво встало сразу несколько весьма важных для него (и Москвы в целом) начинаний. Потому что управляющие агреневских компаний резко глохли и порядочно глупели при любых намеках на незапланированную их работодателем благотворительность - посылая самых настойчивых в Хабаровск, к их непосредственному работодателю. Чье влияние и репутацию у московского купечества опять-таки, сложно было переоценить... И вообще, какого черта князь торчит на Дальнем Востоке, когда так нужен здесь!..
  - Так что вы скажете, дядя?
  - М-мм?..
  Осознав, что в очередной раз выпал из разговора (хотя, скорее уж монолога Мишеньки, довольно мило порозовевшего скулами от юношеских эмоций), один из основных организаторов предстоящей Коронации немедленно состроил деловито-довольное выражение лица:
  - Что же. Я нахожу твои предложения весьма своевременными и дельными.
  Выразительным жестом протянув руку, дядюшка подождал, пока в нее вложат сафьяновую папку.
  - Они неплохо дополнят уже проводимые мероприятия - хотя, разумеется...
  Возвращаясь к своей карете, Сергей Александрович слегка утомленно потер переносицу, страдальчески щурясь - майская жара просто убивала его! Да еще ощущающаяся в руках чем-то чужеродным папка добавляла его настроению дополнительную нотку раздражения...
  - Гм, поручить обер-полицмейстеру Власовскому?
  Устроив свое седалище на упругом сидении, московский генерал-губернатор снял фуражку и отер белоснежным платочком испарину со лба.
  - Пожалуй, так и сделаем...
  Ведь зачем еще нужны подчиненные, чтобы не работать за свое начальство?
  
  
  ***
  
  В один год с большими стройками Кыштымского горно-заводского округа, наполненными круглосуточным шумом и мельтешением людского муравейника, началась еще одна - не очень большая и не особо торопливая. Зазеленела разнотравьем весна, медвяными ароматами украсилось лето, упали последние осенние листья... И вот уже в одном из живописных местечек Кыштыма, окруженные вечнозелеными ельниками, выросли корпуса из светло-желтого кирпича. В одних документах они проходили как санаторий "Белый лебедь", в других их обозначали как "Центр реабилитации и протезирования". Иногда использовалось и такое словосочетание как "Научно-исследовательский институт травматологии " - но это совсем уж в скучных документах, которые писали и читали от силы десяток человек.
  - Добро пожаловать, Григорий Дмитриевич!..
  Небольшие уютные двухместные комнаты-палаты, доброжелательные и весьма квалифицированные врачи, свежий воздух и даже затейливая паутинка дорожек, выложенных тесанным камнем - все это настраивало на выздоровление. Непременное и безоговорочное!! Царящая в санатории атмосфера была так сильна, что даже господин Долгин, прибывший в этот храм Эскулапа с плановой проверкой, не осмелился ее потревожить.
  - Здесь у нас принимают грязевые ванны. Очень помогает при нервических расстройствах, очень! Кстати, не желаете попробовать-с?
  - Хм. Можете мне не верить, Виталий Борисович, но в свое время я достаточно напринимался таких процедур. И с нервами у меня все в порядке.
  - Как вам будет угодно-с.
  Собственно, он и не собирался этого делать, будучи (временами и по настроению) человеком просто-таки выдающейся скромности и тактичности. А еще, грозный и скорый на расправу главный инспектор оказался вполне приятным и совершенно не чванливым человеком - настолько, что во время выборочного осмотра корпусов спокойно здоровался с находящимися на излечении мастеровыми. А кое-кому так даже и руку пожать не побрезговал. Первому такому счастливчику левую - потому что от правой, увы, остался лишь исполосованный шрамами огрызок большого пальца и ладони. У второго, слава богу, с руками все было нормально - работящие, мозолистые, без преувеличения золотые!.. Зато от обоих колен вниз блестели трубками из полированной алюмостали новенькие металлические ноги...
  - Вы подготовили плановый отчет?
  Поначалу ревизора в его трудах сопровождал сам начальник санатория, но ближе к полудню его сменил ведущий специалист-травматолог и глава НИИ, Виталий Борисович Ганецкий. Внешность сей господин имел самую заурядную: был откровенно лысоват (если не сказать - плешив), обременен солидными годами и прилагающимся к ним набором возрастных болячек. В общем, ничего примечательного. Но насколько облик магистра медицинских наук был невзрачен снаружи, настолько же примечательным был его внутренний мир. Весьма своеобразное понимание медицинской этики и человеческой морали, разум пытливого исследователя и желание успеть как можно больше за оставшийся ему срок - давали на выходе человека, которого потомственный оренбургский казак Долгин время от времени мечтал убить. И не так, чтобы пулю в лоб, а - медленно, и как можно более мучительно. К сожалению, заместителю Председателя совета директоров приходилось давить на корню такие порывы души, а вместо них показывать свое неподдельно-доброжелательное отношение к идущему рядом маньяку.
  - Уже передал вашему помощнику, Григорий Дмитрич.
  Выслушав первые доклады рядовых инспекторов и бухгалтера-аудитора, затем вдумчиво и разнообразно отобедав, господин главный инспектор решил. Что сделано уже достаточно много - а посему неплохо было бы и отдохнуть! С чем, собственно, он и направился в гостевые апартаменты. Вот только по пути к ним нечаянно заблудился и был вынужден три раза предъявлять свое удостоверение-"вездеход" перед толстыми стальными дверями. Затем отшагать длиннющий коридор и миновать еще один пост охраны, спустившись в результате аж на минус четвертый уровень!.. Одна радость - Ганецкий довольно скоро к нему присоединился, причем в руках у милейшего магистра была укладка. Не черная, и без черепа и костей на обложке, одним словом - совсем даже обыденного, насквозь канцелярского вида.
  - С чего начнем обход-с?
  - На ваше усмотрение, Виталий Борисович.
  Покинув светлые, чистые, просторные, и вместе с тем ощутимо давящие на психику подземелья ближе к закату, господин главный инспектор захотел немного прогуляться по дорожкам вокруг главного административного корпуса. Нет, с нервами у него все было в порядке, и совесть не давила. Просто отставной унтер-офицер Пограничной стражи размышлял и прикидывал, когда подойдет время использовать по назначению имевшуюся у него металлическую пластину сложной формы, бывшую ключом системы самоуничтожения режимных лабораторий. Тех самых, где как раз шли крайне важные исследования по травматологии и протезированию; где достигли значительного прогресса в излечении ожогов и пересадке кожи, где начали отрабатывать приемы пластической и нейрохирургии... Одним словом, тех самых подземелий, где проводились, говоря сухим и казенным языком официального документооборота, "натурные эксперименты и исследования" и разрабатывались "передовые медицинские технологии".
  - Вы позволите к вам присоединиться?
  - Гхм?.. Да, конечно.
  - Благодарю.
  Выждав, пока несколько прогуливающихся санаторников отойдут на приличное расстояние, Ганецкий заговорил:
  - Могу я узнать результат проверки?
  - Все в полнейшем порядке.
  Довольно покивав, глава научно-исследовательского института все с тем же напором продолжил:
  - Григорий Дмитрич, у меня появилось несколько предложений для Александра Яковлевича. Исключительно для пользы нашего общего дела.
  Невежливо отвернувшись от собеседника, член Совета директоров быстро осмотрелся - впрочем, его действия были встречены с полнейшим пониманием.
  - Продолжайте.
  - Производство препаратов группы "А" и "Б" в лаборатории второго минусового уровня позволило бы сократить время на...
  - К сожалению, на вашем оборудовании производство спецпрепаратов невозможно.
  - О?!?
  Потерев пальцы, шестидесятилетний медик-исследователь огорченно нахмурился:
  - Жаль.
  Вздохнув в непритворном огорчении, почтеннейший Виталий Борисович продолжил выдавать рационализаторские предложения:
  - Мне и моим коллегам решительно не хватает подопытного материала.
  - Н-да?
  - Нет, что касается шимпанзе, свиней и прочих заменителей, тут все в полнейшем порядке. Но вы же понимаете, о чем я? Из-за этого часть исследований практически стоит, а в некоторых смежных темах приходится использовать один и тот же образец! Возможно, Александр Яковлевич согласится несколько... Понизить требования к кандидатам?..
  Претензии и жалобы магистра были вполне обоснованны. В конце концов, от него требовали результаты, а их без весьма специфических "расходных материалов" достичь было нельзя! Тех самых материалов, которые работники Отдела Экспедирования "добывали" исключительно в преступной среде, отдавая предпочтение детоубийцам, насильникам-педофилам и в особенности тем, кого криминалисты будущего назовут серийными убийцами.
  - Я думаю, решение по этому вопросу будет сугубо положительным.
  Мимолетно усмехнувшись тому, какие интеллигентные фразы он научился говорить, Долгин перевел легкую гримасу в доброжелательную улыбку и заверил ведущего специалиста НИИ травматологии в том, что обеспечит его всем необходимым. Уж простых душегубов-рецидивистов на век милейшего Виталия Борисовича и шестерых его коллег должно было хватить с преизрядным запасом!.. А если даже и не хватит (во что многоопытному начальнику Отдела экспедирования верилось с большим трудом), то недостачу всегда можно было компенсировать за счет наиболее пламенных революционеров, особенно наглых грабителей-налетчиков, мошенников и тому подобной публики.
  - Так я на вас надеюсь?
  - Всенепременно.
  Достав из внутреннего кармана сложенный вчетверо листок, Ганецкий аккуратно его развернул:
  - Было бы неплохо привлечь к исследовательской работе вот этого человека. Отличный специалист и настоящий ученый!..
  Принимая лист с установочными данными и краткой биографией очередного маньяка-вивисектора от медицины, Долгин молча кивнул. И еще раз, когда прощался с травматологом мирового уровня, пытливым исследователем и просто влюбленным в свое дело человеком. Погуляв еще с полчаса и возвращаясь в гостевые апартаменты в сумерках, ревизор нечаянно наткнулся на заместителя начальника санатория по административно-хозяйственной части. Пара тихих фраз с взаимными извинениями (а чего орать, коли время позднее?), и двое мужчин разошлись в разные стороны - а сгущающиеся сумерки не позволили никому увидеть, как из рук в руки перекочевал большой запечатанный конверт. Ученые люди, они ведь как дети малые, за ними постоянный присмотр нужен!.. Хотя в данном случае ближе и точнее было бы слово контроль - незаметный, но при этом достаточно плотный...
  - Ужин подавать, Григорий Дмитрич?
  Одобрив инициативу старшего звена телохранителей (хотя официально это были его порученцы), их подопечный наконец-то добрался до спальни - где первым же делом подсел к бронированному хранилищу, успешно маскирующемуся под обычный дорожный чемодан. Аккуратно прокрутил колесики двух кодовых замочков, затем вставил, цилиндрик ключа, и на всякий случай проверил левое наборное устройство. Почему левое? Потому как именно оно отвечало за срабатывание двух встроенных в крышку и днище кейса брусочков прессованного термита . Один раз он уже набрал неправильный код - впечатлений хватило с избытком...
  - М-да, а ведь не влезет.
  Покрутив в руках надежно упакованные и прошитые пакеты с отчетами магистра Ганецкого и неприметного завхоза, Григорий огорченно вздохнул и принялся выгребать из переносного сейфа все его содержимое. Почти все - плоскую прямоугольную коробочку, сталь которой несла на себе неприятно-"шипастое" желтое клеймо биологической опасности, он трогать не стал. Как и три больших конверта, никак не подписанных, но с изящным оттиском черного лебедя. Во-первых, они лежали в самом низу. Во-вторых, санаторий "Черный лебедь" специализировался на инфекционных больных и вообще нигде не проходил по официальным документам. Ну и в-третьих... Впрочем, и первых двух пунктов было достаточно. Кстати, специалисты этого дальневосточного курорта ни единого разу не жаловались на недостаток "добровольцев", потому что все потребности тамошних исследователей с лихвой перекрывали одни только хунхузы. А ведь помимо китайских разбойников амурские егеря регулярно отлавливали еще и контрабандистов с беглыми каторжниками...
  - Что у нас тут, "Артек"?..
  Документы из детского курорта в Геленджике стали первой жертвой - потому что официальное назначение конкретно этого санатория полностью соответствовало реальному состоянию дел. Просто очень большой детский лагерь, где набирались бронзового загара, здоровья и незабываемых впечатлений дети мастеровых, отправленные на море по медицинским показаниям. Впрочем, при желании путевку можно было просто выкупить, причем за сравнительно небольшие деньги - но только работникам агреневского концерна.
  - Григорий Дмитрич, все готово.
  - Сейчас буду.
  Внимательно отсортировав документы для байкальского клуба рыболовов "Омуль"", часть Долгин вернул обратно - ту самую, где были упоминания таких специфических рыболовных снастей как глубоководные батискафы, магнитные мины и легкие (к сожалению, пока весьма условно) акваланги. Затем откинул в сторону результаты проверки таганрогского санатория "Нептун", где поправляли свое здоровье рабочие с вредных производств. Протягивая руку за новой стопкой пакетов, главный инспектор невольно отвлекся на бурчание собственного живота.
  Бур-р!..
  Грустно вздохнув, он заполнил оставшееся в бронечемоданчике место отчетами из научно-исследовательского института имени Пильчикова, и перевел взгляд на пакеты, оставшиеся без надежной защиты его личного переносного сейфа.
  Бур-рр!..
  - Нам скрывать нечего, хе-хе...
  Уступая прорезавшемуся голоду, член Совета директоров быстро (но вместе с тем аккуратно) закрыл кейс, вернул цепочку с ключом на шею и энергично потер ладони, вспоминая службу в Пограничной страже:
  - Пожрать, поспать да бабу сладкую помять - это мы завсегда готовы!..
  
  
  
   Глава 3
  
  
  - Виноват, ваше высокородие!..
  Подождав, пока замешкавшийся швейцар распахнет перед ней тяжелую дверь, госпожа статская советница Волошина-Томанова покинула трехэтажный дворец Харьковского института благородных девиц. Чуть задержалась на крыльце, выискивая сквозь мягкий февральский снегопад свой личный выезд, убрала узкие ладони в приятную теплоту меховой муфты и медленно зашагала к выходу за ограду - одновременно вновь переживая только-только закончившееся свидание с дочерью Александрой.
  - Вот же вздорная девчонка!..
  Ощутив неожиданный приступ вины и легкого раскаяния, чувственные губы Софьи Михайловны на какое-то мгновение беспомощно задрожали, и!.. Впрочем, она быстро преодолела неожиданный приступ душевной слабости, благополучно утешившись приятными воспоминаниями и подернутыми печалью размышлениями. Восемь лет назад, благополучно разродившись от бремени здоровой девочкой, она думала, что впереди ее ждет жизнь заботливой матери-затворницы. Однако вначале было знакомство с будущим супругом, затем красивые ухаживания, которые не прекратило даже ее признание о внебрачном ребенке. Скромное венчание прямо в Швейцарии, в одной из православных церквушек, начало семейной жизни и связанные с этим приятные хлопоты и занятные курьезы... Калистрат Георгиевич оказался тем самым человеком, что она искала: надежный, обеспеченный, консервативно-старомодный - он быстро завоевал сначала ее уважение, затем приязнь, а потом и любовь. Вот ей с пасынками пришлось довольно сложно - мальчики прекрасно помнили покойную мать, и встретили мачеху откровенно неласково. Конечно, со временем это чувство удалось благополучно преодолеть. Но сколько же сил у нее ушло на это!.. Однако родственные чувства между братьями и их сводной сестрой все равно получились откровенно слабыми - девочка отличалась весьма "колючим" и своевольным характером, начавшим проявляться чуть ли не с пеленок. А учитывая тот факт, что глава семейства Сашеньку хоть и удочерил, но особо ей не интересовался... В общем, самым лучшим выходом стало записать девочку в Институт благородных девиц. Поначалу она навещала новоявленную институтку каждый четверг и воскресение. Затем, по мере взросления, встречи сократились до одного раза в неделю - но не от того, что она разлюбила дочь! Совсем нет!!! Просто внимания Софи требовали важные дела благотворительности, разного рода визиты и приемы у многочисленных родственников, друзей и просто хороших приятелей статского советника Волошина-Томанова. Иногда все эти хлопоты занимали ее столь плотно, что приходилось вынужденно пропускать очередное свидание. Но она никогда не забывала извиниться, и порадовать своего светловолосого ангелочка нежным пирожным или свежайшим безе!.. Кроме того, восьмилетнюю институтку довольно регулярно навещала одна из незамужних племянниц мужа, тридцатилетняя Галина Георгиевна - увидев Александру в первый раз еще маленькой крохой, старая дева тут же преисполнилась к ней неподдельным умилением и самой горячей приязнью...
  - Софья Михайловна.
  Сегодня же она заранее предупредила Сашеньку о недолгой разлуке - супруга совершенно замучали приступы отдышки, и семейный доктор прописал ему месяц отдыха на минеральных водах Кавказа. Или такое же количество времени на Швейцарских Альпах. Хотя, быть может лучше выбрать Биарриц во Франции?
  - Софья Михайловна?..
  Александра же в ответ проявила удивительную черствость и эгоизм - и уж она-то знает, откуда у дочки такие душевные качества! Вернее, от кого оные передались!..
  - Софья Михайловна!..
  Осознав, что кто-то пытается ее дозваться, светская львица недоуменно огляделась, только сейчас обратив внимание, что рядом с ней стоит незнакомая ей дама. Хотя нет - мадемуазель. За этот вывод свидетельствовало отсутствие дорогих серег и прочих драгоценностей, доступных только замужним женщинам, и изящно-скромный покрой ее верхней одежды. Оценив поджидавший молодую дворянку дорогой выезд и дюжего лакея, а так же двух служанок за ее спиной (с довольно-таки экзотически-восточной внешностью), бывшая баронесса фон Виттельсбах окончательно успокоилась и поинтересовалась, с кем имеет честь разговаривать.
  - Ульяна Савватеевна Вожина. Это вам, Софья Михайловна.
  С нарастающим недоумением приняв в руки длинный, узкий и совершенно неподписанный конверт, госпожа Волошина-Томанова повертела его в руках и осторожно вскрыла. Захрустел на легком морозце лист дорогой веленевой бумаги, дрогнули полные губы, проговаривая про себя отдельные слова...
  - Крестный отец!?! Но помилуйте...
  Кое-как справившись с бурей, бушевавшей в груди и быстро осмотревшись, статская советница зашипела как громадная анаконда:
  - Немедленно объяснитесь!..
  Миролюбиво улыбнувшись, воспитанница князя Агренева почти незаметным жестом успокоила своих служанок-телохранительниц.
  - Не стоит так волноваться, Софья Михайловна. Записи в церковной книге и метриках немного исправлены, все остальное тоже в полном порядке.
  Полюбовавшись на собеседницу, потерявшую дар речи, Ульяна по-прежнему спокойно продолжила:
  - Дядя помнит и соблюдает соглашение меж вами, и не будет искать встречи со своей дочерью до ее совершеннолетия. Однако в договор не входил запрет на общение с другими родственниками со стороны Александра Яковлевича. Это непосредственно я, и его тетушка Татьяна Львовна.
  - Вы говорите совершенно невозможные вещи! Да и как я объясню Калистрату Георгиевичу?..
  - Если вас что-то не устраивает, то дядя всегда готов встретиться и прояснить все в личной встрече - как с вами, так и вашим супругом.
  - Это совершенно излишне!..
  Моментально успокоившаяся баронесса быстро просчитала все возможные варианты и последствия, после чего в очередной раз покорилась судьбе в лице ее бывшего любовника. Что ей еще оставалось делать? Тем более что ее покладистость неизменно вознаграждалась, как незримой поддержкой мужу в его служебных и коммерческих делах, так и регулярными подарками лично для нее.
  - Я... Все устрою сама.
  - В качестве извинений за доставленные неудобства дядя просит вас принять в подарок автомобиль. Любой, какой только есть в наличии у харьковского представительства АМО.
  Приняв очередной неподписанный конверт, светская львица немедля полюбопытствовала его содержимым. Обнаружила билет "Всероссийской автомобильной лотереи", едва заметно улыбнулась и окончательно оттаяла - тем более что ей уже доводилось "выигрывать" приятные суммы на "шляпки, булавки и прочие женские мелочи".
  - Всего хорошего, Софья Михайловна.
  - Да-да, конечно.
  Дождавшись, пока экипаж госпожи Волошиной-Томановой растворится в белой хмари снегопада, Ульяна отбросила прочь маску примерной девочки и позволила себе небольшую презрительную усмешку - после чего направилась в... Как там дядя Саша говорил об институтах благородных девиц? Или женский монастырь с уклоном в серпентарий, или дворянский курятник, выпускницы которого имели всего три мысли - о замужестве, развлечениях и обязательном любовнике. Интересно будет узнать его характеристику касательно того учреждения, в вестибюль которого она зашла.
  - Александра Волошина-Томанова, третий класс, кузина.
  Дежурная дама придирчиво оглядела посетительницу, и вполне и успокоенная ее ухоженной внешностью и ОЧЕНЬ дорогим платьем, внесла в журнал посещений соответствующую запись.
  - Эта мадемуазель с вами?..
  Покосившись на кореянку, застывшую обманчиво-хрупкой живой статуэткой на два шага позади своей госпожи, девушка благовоспитанно подтвердила - что да, это сопровождающая ее служанка. Дама в ответ величественно кивнула, одновременно посылая одну из дежурящих рядом с ней младшеклассниц за искомой воспитанницей. После чего крайне учтиво предложила гостье немного обождать родственницу на одном из многочисленных диванчиков для посетителей. Пятнадцать минут терпеливой скуки, немного скрашенной сравнением окружающих ее интерьеров с аналогичными в Московском Александровском институте (да чтоб она провалилась, эта неудавшаяся альма-матер!), а затем в боковую дверь залы вошла та, с кем она всем сердцем желала подружиться. Белоснежный передник, платье, рукавчики, пелеринка , белое золото волос... И единственное темное пятно на общем фоне - черная лента в прическе!.. Чинно присев в идеальном реверансе, Александра вначале незаметно, а потом с все большей растерянностью принялась выискивать среди посетителей знакомое лицо.
  - Саша.
  Недоуменно моргнув и явственно насторожившись, девочка тем не менее подошла на негромкий зов и вежливо поздоровалась - однако присаживаться рядом не торопилась, ожидая объяснений.
  - Я твоя кузина Ульяна...
  Отгородившись от бдительного взгляда дежурной дамы фигурой служанки, девушка подцепила кончиками пальцев тоненькую шейную цепочку, потянула за нее - и вытащила на свет божий небольшой медальончик-ладанку, украшенный выложенным из маленьких аметистов крестом. Нажала ухоженным ноготком на едва заметный выступ, разделяя серебристый овал на две равные половинки и открывая пытливому взору возможность увидеть два затейливо выгравированных вензеля. На правой части сдвоенную литеру "А", а на левой - сложную вязь, сплетающуюся в три литеры "У-С-В".
  - Ульяна Савватеевна Вожина.
  Разомкнув крохотный замочек на цепочке, посетительница сняла подарок любимого дяди и протянула вперед - а Саша, буквально зачарованная удивительным и непонятным совпадением, приняла на ладошку точную копию собственной ладанки. Которая, между прочим, висела на ее шее столько, сколько она себя помнила!.. Не удержавшись, девочка вытянула свой медальончик и принялась сравнивать, выискивая хотя бы одно отличие своего от чужого.
  - А что означают вот эти литеры?
  - Имя и фамилию твоего крестного отца. Но, быть может, ты все же присядешь рядом со мной?
  Подметив покрасневшие от недавних слез глаза, едва заметно припухшие губки и носик, Ульяна прекрасно поняла причину столь значительной задержки - но акцентировать на этом внимание не стала.
  - Угощайся.
  Юная семиклассница удивленно огляделась - и тут же обнаружила раскрытую коробку конфет. Растерянно похлопала глазами, осторожно взяла шоколадный шарик с нежной нугой и лесным орехом внутри, и откусила крохотный кусочек.
  - Ты не любишь конфеты?
  Видя, как неподдельно огорчилась ее... Сводная сестра? В общем, Александра стала действовать гораздо смелее - что ни говори, а шоколад ей очень нравился.
  - А как зофут моего крефного?..
  С трудом удержавшись от хихикания, девушка предложила блондинистой сладкоежке платок. Воспользовавшись своим и настороженно глянув в сторону дежурной дамы, Александра решила позволить себе еще одну конфетку.
  - Твой крестный отец - князь Александр Яковлевич Агренев. Через него у тебя есть бабушка Татьяна Львовна, и если ты разрешишь, через несколько недель она навестит тебя.
  После легкого, практически незаметного знака в руке служанки невесть откуда образовалась небольшая бутылочка-термос с обычным чаем без сахара. Самое то, чтобы оттенить вкус и сладость шоколада!.. А заодно отвлечь от вполне напрашивающегося вопроса - о том, почему тройные литеры на левой половинке медальона не совпадают с официальными инициалами юной Александры Волошиной-Томановой. Хотя конечно вопрос этот все равно рано или поздно прозвучит... Впрочем, и на него есть подходящий ответ. Тихо скрипнула винтовая пробка, выпуская в подставленный стаканчик исходящую легким парком ароматную жидкость - которая просто-таки соблазняла взять в тонкие пальчики еще одну конфету.
  - Знаешь, а я ведь тоже училась в схожем заведении - в Московском Александровском институте. Как же мне там не нравилось!!! Нет, поначалу-то было вроде ничего, но на третий месяц для меня каждый день превратился в настоящую пытку!..
  Вздохнув, Ульяна заговорщицким шепотом призналась, что ее подушка изведала немало тихих девичьих слез.
  - Сама знаешь, какая в дортуаре слышимость...
  Постепенно девочка включилась в разговор и заметно оттаяла - а судя по ее неподдельному огорчению после того, как было объявлено о скором завершении времени для свиданий, общество кузины было ей откровенно приятно. Новоявленная родственница воспринимала ее как равную, беседовала о том, что интересовало и саму Александру, держалась очень просто и открыто - и не стеснялась тихонечко похихикать или проявить искреннее сочувствие. А еще она призналась, что сестричка оказалась еще умнее и красивее, чем она ожидала - завоевав этим маленькое девичье сердечко.
  - Как где? У дяди Саши полно твоих фотокарточек!..
  - Но почему я никогда о нем не слышала?
  Согнав с лица улыбку, девушка предельно серьезно объяснила столь тонкий и непонятный момент:
  - Твоя матушка рассердилась на него, и запретила видеть тебя до твоего совершеннолетия. Только это секрет! Ты его никому-никому!..
  Прижавшись к институтке поближе, взрослая сестра что-то прошептала ей на самое ушко, после чего обе они довольно засмеялись.
  - Кхе-кхе!..
  Поглядев на дежурную даму, тактично намекнувшую о том, что время встречи окончательно истекло, Ульяна поднялась с диванчика и утешила приунывшую Александру:
  - Я буду в Харькове еще целый месяц, так что... Увидимся в воскресение, сестра?
  Присев и мягко обняв очаровательно насупившуюся кузину, девушка попрощалась, оставив Александру переполненной самыми разными чувствами, мыслями и желаниями. А еще десятком шоколадных конфет из коробки и двумя стаканчиками чая.
  - Барышня.
  Швейцар, что открывал перед задержавшейся посетительницей входные двери, изрядно удивился, когда служанка молодой мадемуазели что-то произнесла на странном чирикающем языке. Французский, немецкий и даже итальянский отставной фельдфебель лейб-гвардии Егерского полка опознал бы сходу (хотя, разумеется, мало бы что понял), но этот оказался ему не под силу - чем, признаться, слегка заинтересовал.
  - Ты права, Кьюнг-Сун, она настоящее чудо.
  Уже усевшись в экипаж и приказав править к заранее снятой небольшой трехкомнатной квартирке, воспитанница князя Агренева выслушала от второй подружки-телохранительницы длинную фразу на корейском, расхохоталась и правдиво ответила:
  - Еще братьев хочу. И побольше, побольше!!!
  
  ***
  
  
  Ранним летним утром года тысяча восемьсот девяносто седьмого, перед строением номер восемнадцать по Мясницкой улице начали один за другим выстраиваться все больше входящие в моду самобеглые экипажи - да не абы какие, а очень и очень дорогие!.. Выглядело все так, будто несколько обладателей миллионных состояний вдруг взяли, да и решили устроить для москвичей что-то вроде автовыставки сверхдорогих машин. Надо сказать, что за посетителями данного мероприятия дело не встало: бедновато одетый паренек, чья фигура была слегка перекошена тяжестью большущей сумки, неподдельно заинтересовался открывшейся ему "экспозицией". Остановился, сдвинув на затылок разношенный картуз с помятым козырьком. Затем восхищенно присвистнул и с торопливым равнодушием прошел вдоль короткого рядка мотоколясок Яковлевского завода, весьма популярных у публики среднего достатка - причем настолько, что даже извозчицкие лошади уже постепенно отвыкали нервно реагировать на мертвое железо, передвигающее само по себе. В отличие от самих извозчиков - вот те наоборот, конкретно это достижение технического прогресса сильно не жаловали, при каждом удобном случае плюясь и бормоча всякие нехорошие слова. Была бы их воля, разломали бы бесовскую придумку, лишающую их лучших клиентов и самого жирного заработка...
  - Новости и объявления, кому газету?
  Выдав в утренний воздух негромкий клич, паренек поправил сумку, перекинув ее назад, и замер перед прямо-таки сияющим своей новизной светло-серым фаэтоном Автомобильного московского общества. Внимательно осмотрел обивку салона, вполне профессионально оценил приборную доску, пробежался взглядом по откинутой назад складной крыше - из качественной кожи, между прочим, а не из стандартного брезента с пропиткой! Кстати, отсутствие крыши на фаэтоне мягко напоминало о том, что дождей в городе не было уже целых две недели. И очень жаль, что не было - прожаренные солнцем улицы пылили ну совершенно беспощадно...
  Би-ип!
  Шарахнувшись с мостовой на гранитный бордюр, юноша (на всякий случай сняв картуз) проследил, как из коричнево-зеленого самобеглого экипажа в здание бывшей Бутиковской гостиницы проследовал господин весьма представительного вида, с двумя сопровождающими попроще.
  - Доброе утро, Аристарх Петрович!
  Почесав затылок, ценитель четырехколесной техники вполне успешно определил марку производителя - только у компании "Панар-Левассор" на капоте автомобилей расправляла крылья статуэтка взлетающей птички. Но вот конкретно эта модель ему была незнакома. Отложив в памяти внешний вид и характерные детали явной новинки для последующего "обсасывания" в кругу таких же, как и он знатоков-любителей, паренек прошелся вдоль трех больших и даже на вид тяжеловесных лимузинов радикально черного цвета. Впрочем, полировка элементов кузова была такова, что в нее вполне можно было увидеть свое отражение - что тут же и было сделано. Отсутствие обычного шильдика с эмблемой "АМО" и присутствие на его месте блестящей фигурки атакующего орла открыло ему весьма важную информацию, которую он тут же и пробормотал себе под нос:
  - "Волга-Русс" особой сборки!..
  Вздохнув в полнейшем восхищении, юноша позволил себе прикоснуться к чуду, которое видел всего второй раз в своей жизни. Редкому, и очень, ну просто ОЧЕНЬ дорогому: подавляющее большинство состоятельных покупателей вполне устраивали и обычные лимузины АМО с фигуркой бегущего оленя на капоте. И лишь обладатели действительно тугой мошны (и определенных амбиций) могли позволить себе обращаться в автомобильный салон "Фрезе и Ко" - где опытные мастеровые и инженеры буквально по винтику перебирали внутренности обычного "серийника", изменяя и совершенствуя его в полном соответствии со всеми пожеланиями заказчика...
  - Э-ээ?..
  Добравшись до передка Волги, "посетитель выставки" неподдельно удивился - потому что обнаружил под атакующим орлом небольшой шильдик с эмблемой Русской оружейной компании. Продукцией которой, кстати, тоже несколько раз любовался на витрине соответствующего магазина. Пытаясь сообразить, каким образом связаны лимузины особой выделки и оружие, он огляделся по сторонам - и замер, чувствуя, что пропадает.
  - Ух ты...
  Причиной его временного ступора был ОН. Автомобиль необычно-угловатых очертаний, чуть уступавший лимузинами в размерах - зато с невероятно, просто-таки невозможно большими и широкими "зубчатыми" шинами. Высокой кабиной, обилием хромированных деталей - и невиданной доселе "шкуркой" темно-синего цвета с отчетливыми белыми искорками. Странно короткий и массивный капот украшала все та же звезда-в-круге с тремя толстыми лучами, и пять небольших букв - складывающихся в то, о чем он много раз слышал, но доселе не видел:
  "АгрАЗ".
  Те самые Агреневские автомобильные заводы, которые по сию пору так никто и не смог обнаружить - и которые, тем не менее, регулярно радовали высокопоставленных и ОЧЕНЬ состоятельных автолюбителей своей эксклюзивной продукцией. Очень качественной. Максимально надежной. Крайне комфортной и роскошной. И разумеется - просто невероятно, невозможно дорогой...
  - Эк!..
  Поправив перекосившуюся на плече сумку и присев, дабы осмотреть днище автомобиля и его удивительно высокий дорожный просвет, паренек совсем забыл об окружающем мире. И тем обиднее было, когда тот самый мир сам о себе напомнил - чувствительным пинком прямо в откляченные "задние ворота". Моментально отскочив в сторону и разогнувшись (именно в такой последовательности, и ни в какой иной), юнец тут же наткнулся взглядом на швейцара, довольно оглаживающего ухоженные усы. Даже можно сказать, целые усищи.
  - Ты это чего здесь трешься? Ась?!?
  Почесав пострадавшее место (больно, блин!), нарушитель порядка перевел сумку из-за спины на живот.
  - Газеты, свежие газеты!!! Купи, дядь?
  - А ну брысь!..
  Плечистый усач в форме швейцара, поломавший юному распространителю утренней прессы всю его коммерцию, еще раз бдительно осмотрел подконтрольную территорию. Кивнул кому-то невидимому, огладил ухоженную растительность на лице и вернулся на свой пост.
  - Гена, сколько же ты отвалил за этого "жеребца"? Или это у тебя, пардон, кобыла?
  Резко крутнувшись на месте, страдалец едва не воткнулся носом в булыжную мостовую - но, как оказалось, обращались совсем не к нему, а к господину богатой наружности, как раз открывшему дверь автомобиля-мечты. Каким-то непонятным образом рядом с газетчиком обнаружилось несколько наблюдателей, а так же насмешливо улыбающийся молодой человек, только-только вышедший из юного возраста и очень похожий на владельца темно-синего чуда.
  - Поди-ка сюда, голубчик. "Биржевые вести" есть?
  - Нету, господин хороший. Возьмите "Московские ведомости", в них биржевая страничка есть?!
  Досадливо покривившись, молодой господин пренебрежительно махнул рукой, моментально позабыв о передвижном газетном ларьке. Тем более что родственник покинул кожаный салон своего вездехода-внедорожника "Дон" и как раз раскрыл забытый там портсигар, полный тонких душистых сигарилл.
  - Судя по размеру выхлопной трубы, это все же жеребец. Кстати, может, все же скажешь, сколько за него отдал?
  - Пустяки, двадцать тысяч.
  Не успевший далеко отойти распространитель прессы поперхнулся воздухом и замер на месте, поневоле зашевелив ушами.
  - Да ты оказывается, транжира и мот, дорогой кузен?
  Прикусив костяной мундштук, и слегка повернув голову к двоюродному брату, Геннадий Лунев укоризненно напомнил:
  - Зависть, это очень плохое чувство!
  Фыркнув, младший сын патриарха клана Луневых легко отпасовал упрек обратно:
  - Сказал человек, который вот уже третий год клянчит у меня моего "бразильца" .
  - Жадность, это тоже очень, очень плохо...
  Сбившись с поучительного тона, страстный нумизмат быстро предложил:
  - А может, все же махнемся? К прошлому предложению добавлю денарий республиканского периода и ауреус императора Августа в хорошем состоянии. Что скажешь?
  - Скажу то же, что и раньше. Хочу Золотого Леопарда !
  Едва не выронив изо рта палочку с никотином, коллекционер возмутился:
  - Сергей, ну побойся Бога!.. Я ведь точно знаю, что "бразильцев" у тебя двое, а этот флорин у меня - в единственном экземпляре! Ну... Хочешь, я тебе ко всему еще и редкого "араба" двенадцатого века отдам? Сохранность - отличная!
  - Нет, не могу.
  Смяв в ладони так и не раскуренную сигариллу, Геннадий досадливо пнул рубчатую шину своего "жеребца".
  - О чем спорим?..
  Обернувшись, двадцатисемилетний миллионер радостно заулыбался при виде еще одного родича. Вполне искренне любимого и почитаемого, кстати:
  - Дядя, вы!?..
  Пока двое Луневых изливали друг на друга все те теплые чувства, накопившиеся за прошедшие месяцы разлуки, вдали появилась пролетка. Круглобокий мерин, размеренно цокающий подковами по булыжной мостовой, за пару минут без особой спешки дотянул свой потрепанный временем (и буйными клиентами) экипаж до главного входа - и на брусчатую мостовую шагнул новый владелец "Бутиковской" гостиницы.
  - Григорий Дмитрич?!?
  Юный продавец газет, так и не нашедший в себе сил покинуть импровизированную выставку дорогих автомашин, слегка оживился при виде потенциальных покупателей. И даже вновь приблизился к темно-синему "жеребцу":
  - Газеты, свежие газеты! Последние новости, происшествия, биржевые сводки!!!
  Впрочем, ему пришлось быстро замолчать: мало того, что призыв остался без ответа, так еще и швейцар показал кулак. Ну, хоть не погнали - как того же извозчика, вздумавшего было в ожидании клиента пристроиться у входа в здание бывшей гостиницы.
  - Гм. Григорий Дмитрич, развейте мое недоумение - отчего это вы сегодня...
  Пожилой господин как-то неопределенно покрутил в воздухе пальцами - тем не менее, все его прекрасно поняли.
  - У лимузина какие-то неполадки с мотором. А мой кабриолет, Вениамин Ильич, пал жертвой какого-то ржавого штыря всего за два квартала отсюда.
  - В смысле - гвоздя?
  - Да кто его там разберет...
  Все тут же с неподдельным сочувствием покивали, потому что проблема им была очень близка и знакома. По московским улицам ежедневно перемещались экипажи самого разного вида и назначения - и если проблему с конским навозом оперативно решала целая армия дворников, то на вылетевшие из подков гвозди традиционно никто особого внимания не обращал. Благо, что эти мелкие кусочки железа совершенно не мешали ездить пролеткам, каретам и уж тем более телегам. С появлением автомобилей проблема встала в полный рост, и хотя ее пытались решить, запуская по улицам машины с особыми магнитными тралами, стабильно собирающими с мостовых за пять-шесть часов работы до сотни килограмм самого разного металлического мусора - но до полной победы было еще далеко.
  - Так надо на "эластике" ездить, Григорий Дмитрич!
  Директор-распорядитель Русской аграрной компании в подтверждение этой сентенции легонько ткнул носком летних туфель рубчатую шину.
  - Видите ли, Геннадий, перед отъездом в Хабаровск я принял участие в скоростных автогонках - и попросту забыл указать, чтобы кабриолет затем "переобули"...
  Пожилого юриста, как самого старшего в собравшейся компании, автомобили интересовали мало, поэтому он сразу перевел разговор на более важную для себя тему:
  - Кстати, о Хабаровске. Как там Александр Яковлевич, не собирается ли?..
  - Как раз при мне ему пришел вызов из Военного ведомства в Петербург, так что, смею полагать - довольно-таки скоро.
  - О?.. Это весьма кстати. А то, знаете ли, накопился рад вопросов, требующих его личного...
  Продолжая дружеский разговор, представительные господа и ненавязчиво опекающая их охрана ушли в прохладное нутро пока еще не сменившей вывеску "Бутиковской", оставляя на улице начавшее припекать солнце и паренька с сумкой - как раз вспомнившего, что конкуренты, сволочи, не дремлют! Вздохнув и оглядевшись по сторонам, распространитель печатного слова почесал старый шрам на скуле. Затем поскреб затылок (где тоже была отметина) и бодрой трусцой поспешил на обход своих "владений" - то есть весьма хлебного в плане продаж участка на Мясницкой. Из-за которого ему, кстати, приходилось регулярно чесать кулаки о разные наглые морды. Пока успешно - хотя, конечно, всякое бывало...
  - Ну что же.
  Стоило Долгину устроиться на своем месте за большим овальным столом из мореного дуба, как девять человек, собравшихся в малой зале для совещаний, моментально преисполнились неподдельного внимания и сосредоточенности.
  - Начнем, пожалуй?
  Мимолетно коснувшись почти незаметной кнопки-звонка, господин главный инспектор условий труда для начала огласил довольно-таки важный, но все же - побочный итог своей плановой командировки на Дальний восток:
  - Андрей Владимирович, все поправки в бюджет основных проектов одобрены и завизированы, документы перешлю обычным порядком.
  Дверь в залу беззвучно открылась, пропуская кряжистую фигуру экспедитора, несущего затянутый в дешевую кожу стальной кейс. Пара тихих щелчков раскрывающегося браслета, легкий звяк толстой цепочки - и разом полегчавший на двадцать пять килограмм курьер все так же неслышно покинул помещение. Вставая и прямо на ходу вытягивая из жилеточного кармана фигурный цилиндрик ключа, Долгин поинтересовался:
  - Кстати, позвольте уточнить - на какое число вы назначите полное собрание? Как обычно, седьмое ноября, или?..
  Председатель совета Директоров на мгновение задумался, машинально поправив перекосившуюся запонку:
  - Пока трудно сказать, но скорее всего - да.
  Короткая последовательность из глухих щелчков внутренних запоров основного и дублирующего замка, едва различимый треск наборных колесиков, "успокаивающих" встроенную в кейс термитную шашку системы самоуничтожения, легкий "вздох" раскрывающегося хранилища - и на дубовую поверхность стола улеглись шесть укладок.
  - Итак, что касается специальных проектов. Валентин Иванович, прошу.
  Скользнув по вощеной древесине, картонная папка замерла в руках личного порученца князя Агренева.
  - Андрей Владимирович.
  Председатель Совета директоров и руководитель основной управляющей компании всего агреневского концерна невольно удивился. Собственно, он изначально не вполне понимал, к чему его присутствие (да еще и в сопровождении сына) на сегодняшнем мероприятии - ему никаких специальных, особых и всех прочих проектов давно уже не поручали. Не потому что не доверяли, наоборот! Тут скорее, обычное разделение сфер ответственности - ему и с обычными предприятиями концерна работы более чем хватало. Одних только товарищей-заместителей по самым разным вопросам и направлениям уже целых семьесть штук. Шутка ли? Однако, его непонимание совсем не помешало прибыть на сегодняшнюю встречу, проводимую в довольно редком формате "только для своих".
  - Александр Яковлевич просил напомнить вам о необходимости своевременного отдыха.
  Затерявшийся между укладками узкий конверт лег перед начавшим седеть (и лысеть, увы и ах!) мужчиной.
   - Вы же знаете, Григорий Дмитрич, что положение на внешних рынках в последнее время несколько ухудшилось?.. Собственно, мы наблюдаем самое начало кризиса, который непременно затронет и русскую промышленность, и... Гхм. В общем, в таких условиях позволить себе долго отдыхать я попросту не могу.
  - Разумеется. Именно поэтому Александр Яковлевич, несмотря на категорические возражения медиков, все же согласился. С тем, чтобы сократить вам плановый отпуск всего до двух недель - при условии, что вы проведете их в нашем курортном заведении в Геленджике, где будете посещать лечебно-восстановительные процедуры.
  Огладив бородку с нитями седины, Сонин выдвинул встречное предложение:
  - Возможно, будет достаточно и декады?..
  Увы, но понимания оно не нашло:
  - Тогда пожалуйте в обычный месячный отпуск, куда-нибудь на морское побережье Ривьеры, в швейцарские Альпы, ну или как в прошлый раз - на минеральные воды Карлсбада. Под присмотром вашего врача.
  - Кхм!..
  - Понимаю, и поверьте - полностью разделяю ваше негодование. Но согласно условиям контракта, Андрей Владимирович, за ваше здоровье отвечает Компания.
  Дернув уголком рта в едва сдерживаемой гримасе, Сонин звучно выдохнул что-то вроде - "отдыхать с этим тираном?!?" Впрочем, он тут же остыл, обведя многообещающим взглядом семейство Луневых, изо всех сил давящих улыбки на лицах. Опять же, проблема свирепости и неподкупности личных врачей была близко знакома всем присутствующим без какого-либо исключения - и самое плохое, что докладные записки этих чертовых медиков, в случае игнорирования их "настоятельных рекомендаций", шли напрямую сиятельному работодателю.
  - Вениамин Ильич.
  Главный юрист международного концерна, только в силу привычки называемого скромно "нашей компанией", тут же вскинул ладони в защитном жесте:
  - Сразу сдаюсь и выбираю Геленджик!
  Поддержав все же прорвавшийся смех, Долгин молча переправил в цепкие руки опытного крючкотвора картонную укладку самого невзрачного вида - которую тот сразу же убрал в свой тонкий кейс для "повседневного" ношения. Всего-то семь килограмм стали и кожи, с небольшой изюминкой в виде ма-аленькой такой термитной шашечки...
  - Геннадий.
  - Да?..
  Удивленно моргнув, глава Русской аграрной компании прихлопнул скользнувшую к нему даже не укладку, а так - всего-навсего дюжину листов в аккуратном пружинном переплете.
  - Есть предложение устроить на Кубани опытовую станцию по выращиванию риса. Там ведь хватает плавней ? А персонал для начала этого проекта можно набрать через наших корейских партнеров.
  Потерев висок, мужчина слегка отстраненно удивился:
  - А что, у нас и в Корее есть?..
  Аристарх Горенин негромко подтвердил:
  - Теперь есть.
  Поглядев на дядюшку, не проявившего к этой новости какого-либо интереса (а мог бы и шепнуть заранее, по-родственному!), Геннадий коротким жестом показал, что поручение понял и принял к исполнению.
  - Так же через наших торговых партнеров в Китайской империи удалось приобрести большую партию качественных семян чайного куста...
  Вцепившись в бумажные листки и быстро их перелистывая, директор агрохолдинга грубо перебил главного инспектора условий труда:
  - Какой сорт? О-оо!!! Сразу пять!.. А насколько большая партия? Гм.
  Добравшись до предпоследней страницы, он тут же выпал из реальности, что-то быстро подсчитывая.
  - Аристарх Петрович, прошу.
  Две пухлых укладки прошуршали по дереву, но в руках начальника внешней разведки... Пардон, директора Русской торгово-промышленной компании. Так вот - у него в руках они задержались всего на пяток секунд. Пара щелчков, тусклый блик стали, и тонкий кейс вновь скрылся под столом, словно преданный сторожевой пес прижавшись своим боком к теплой ноге хозяина.
  - Иван Иванович, насчет вашего последнего предложения меня просили передать что, цитирую - "сугубо положительно".
  Картонка для заместителя Долгина по вопросам охраны труда была одна, но своей толщиной превзошла предыдущие две, взятые разом. Подметив это, Горенин обменялся с Купельниковым нечитаемыми взглядами, наглядно иллюстрируя тезис о единстве противоречий и вынужденной дружбе разведки и контрразведки.
  - Раз ни у кого нет вопросов, я предлагаю...
  - И лучше всего одним куском. М-да!..
  Ничуть не обидевшись на то, что его прервали, начальник Службы экспедирования спокойно уточнил:
  - Вы о чем, Геннадий Арчибальдович?
  Вернувшийся в реальный мир любитель чая кашлянул в легком смущении и извинился-объяснился:
  - Прощу прощения, господа. Просто, в связи с удачным приобретением семян возникла необходимость несколько увеличить существующие чайные плантации и опытовую станцию при них, вот я и... Еще раз прошу извинить мою несдержанность.
  Простив представителю молодого поколения клана Луневых его невольную оплошность (в конце концов - ведь вокруг все свои), Григорий все же перешел к следующей теме собрания, вновь коснувшись кнопки встроенного в столешницу звонка и предложив оценить кое-какую новую продукцию компании.
  - Валентин Иванович, вы не могли бы?
  Перестав что-то черкать в своем ежедневнике, Греве без лишних слов перешел к делу, выложив перед собой небольшой бумажный пакет-прямоугольник.
  - Господа, перед вами упаковка быстро приготавливаемой лапши.
  В распахнувшуюся дверь заглянуло несколько телохранителей, затем через широкий (для лучшей звукоизоляции) тамбур проследовали три миловидные девушки в черно-белой униформе. В руках у первой исходил парком большой чайник с длинным носиком, вторая несла поднос с дюжиной разноцветных бумажных упаковок, третья же ловко управлялась с сервировочным столиком, позвякивающим глубокими тарелками и столовым серебром.
  - Готовится очень просто. Вскрываем.
  С легким треском крепкая конопляная бумага уступила напору пальцев бывшего мастера-оружейника. Хотя... Почему же бывшего? То, что Валентин Иванович более не зарабатывал на жизнь ремонтом разнообразного стреляющего железа, совсем не отменяло имеющихся у него навыков и опыта. Иногда он даже специально брал в руки слесарный инструмент, или становился к станку, дабы вспомнить "старые добрые времена" - когда он жил от жалования до жалования, считая каждый гривенник.
  - Кладем полуфабрикат в тарелку и заливаем кипятком.
  Это ответственно дело Греве великодушно доверил одной из девушек - пока остальные быстро и ловко расставляли тарелки с брикетами волнистой лапшички перед будущими дегустаторами.
  - Добавляем сушеную зелень и мясо из этого пакетика. Смесь соли, перца и концентрированного бульона - из этого. Теперь накрываем, хотя последнее и не обязательно, и ждем от трех до пяти минут.
  Прекрасно обученные девицы тут же начали накрывать тарелки серебряными крышками.
  - Данная разработка предназначена для питания людей во время путешествий и не особо длительных экспедиций, имеет хорошие перспективы для использования в качестве носимого пайка в армии и геологоразведке. Подходит для быстрого решения продовольственных проблем на крупных стройках, ну и... Гхм, изрядно облегчит жизнь холостым мастеровым и служащим с низкими доходами. Упаковка трехслойная, в середине лист парафинированной бумаги - в целях защиты от влаги. Вкусовая линейка представлена куриной, говяжьей, овощной и грибной приправами.
  Обойдя дубовый овал, Валентин Иванович выложил перед каждым из присутствующих по замшевой папке.
  - Стоимость и сложность оборудования для производства невысоки, требования к персоналу средние - а вот к сырью наоборот. Для выделки такой лапши подходит только пшеница твердых сортов, так же требуется растительное масло достаточного качества.
  Сняв пробу с готового продукта, Греве многозначительно поиграл бровями:
  - На мой взгляд, недурственно. Прошу, господа.
  Господа для начала принюхались к предлагаемому им продукту, затем придирчиво осмотрели, осторожно попробовали... И, в общем и целом, не отравились. А кое-кому угощение так даже и понравилось - по причине своей явной новизны и даже экзотичности. Тем временем девушки расставили бутылочки охлажденного лимонада и стаканы с горячим чаем, забрав взамен опустевшую посуду, и вместе с ней покинули залу.
  - Геннадий Арчибальдович, что скажете касательно сырья?
  Закрывая свою папку, директор РАК покосился на уложенные в красивую пирамидку упаковки лапши:
  - Особых сложностей не предвижу: треть посадочных площадей моей компании в основном как раз и занята пшеницей нужных сортов. Единственно, хотелось бы напомнить, что весь урожай нынешнего года уже законтрактован на Берлинской хлебной бирже. С мясом, солью, перцем, маслом и зеленью тоже никаких проблем не предвижу - достаточно будет просто увеличить те поставки, что идут на нужды консервного производства.
  - Вениамин Ильич.
  Встрепенувшийся патриарх клана Луневых вопросительно поглядел на Долгина.
  - Как вы считаете, каковы перспективы нового продукта в Европе и Новом Свете?
  Немного потянув время (не из вредности, а исключительно из-за намертво въевшейся привычки обдумывать все свои слова), главный юрист концерна выдал свое веское заключение:
  -Если организовать производство на месте, то мой прогноз уверенно хороший для тех стран, где Компания имеет твердые позиции. Особенно стоит выделить Североамериканские соединенные штаты - в последнее время там прямо-таки взрывной рост количества заведений фастфуда , что гарантирует уверенно-растущий сбыт.
  Прервавшись на пару секунд, докладчик смочил горло небольшим глотком уже слегка остывшего чая.
  - Касательно Аргентины все несколько хуже, но все равно, перспективы неплохи - несмотря на то, что американцы стараются не пускать на свой рынок аргентинскую пшеницу, да и на мясо цены постоянно сбивают. В остальных странах Нового света особого успеха ждать не стоит - и традиции не те, и платежеспособность маленькая.
  Вениамин Ильич слегка развел руками, сожалея:
  - Нищета-с! Далее: в Европе прогнозирую ограниченный сбыт, опять же, по причине отсутствия традиций быстрого питания. Хотя это можно изменить, если вложиться в продвижение соответствующих заведений. Теперь, что касается империи: определенный интерес проявит Военное ведомство - быстрозаварная лапша выглядит отличной заменой сухарям из носимого запаса пищи для солдат. Возможно, гражданский флот и министерство путей сообщения - для питания пассажиров третьего класса... Впрочем.
  Опять раскрыв и демонстративно полистав содержимое своей папки, главный юрист концерна легонько потыкал указательным пальцем в предпоследний лист:
  - Все это более чем подробно изложено в соответствующем разделе презентационных документов.
  Убедившись в правдивости этих слов, все присутствующие дружно защелкали замками кейсов, перемещая неиспользуемые документы со стола в более надежное хранилище. Своеобразная профессиональная деформация - ну или привычка, возведенная в безусловный рефлекс.
  - Господа.
  Небольшая пауза, умело выдержанная Долгиным, лишь придала дополнительного веса его последующим словам:
  - Александр Яковлевич предлагает объединить этот новый проект и ряд старых: то же производство лимонадов, растворимого кофе, сухого молока, яичного порошка и прочих полуфабрикатов быстрого приготовления - выделив все это в отдельное направление.
  Пока старшее поколение быстро обдумывало столь неожиданную инициативу, младшее, представленное Эдуардом Сониным и Сергеем Луневым, и вовсе впало в глубокую задумчивость. Потому что прекрасно знало, что за обтекаемым термином "новое направление" скрывается как минимум организация новой компании. Учитывая, кто именно это предложил, то компании большой, и с весьма интересными перспективами. В том числе и карьерными...
  - Примерная организационная схема будет выглядеть так: головная контора в Швейцарии, и два производственных отделения - большое в Аргентине и небольшое у нас, на базе РАК. Название, состав руководителей и прочее определим в рабочем порядке. Теперь что касается финансового участия и распределения акций.
  Внимание и тишина были такие, что, казалось, их можно было пощупать рукой.
  - Александр Яковлевич резервирует пятнадцать процентов для себя, и десять для Его императорского высочества Михаила Александровича. От пяти до десяти выкупят кое-кто из великих князей - в обмен на поддержку и определенные преференции. Процентов двенадцать-пятнадцать возьму и я, с вашего на то позволения, господа. Что касается остального, то... Сколько вам необходимо времени для принятия решения, господа?
  Быстро обменявшись взглядами, будущие акционеры постановили собраться для окончательного решения вопроса через месяц. Опять же, надобно соотнести свои аппетиты со своими же финансовыми возможностями - а кое-кому и вовсе связаться с младшим братом Арчибальдом, прозябающим на далекой чужбине.
  - Отлично, на том и решим. Следующий, и последний на сегодня вопрос касается Эдуарда Андреевича и Сергея Вениаминовича.
  Сонин-старший отметил довольные улыбки, которыми обменялись сын со своим приятелем и привычно вздохнул. Ну вот не нравилось ему имя старшенького, и все тут! Даже звучало как-то нескладно. Эх, если бы не жена, настоявшая на том, чтобы назвать первенца в честь своего покойного отца, был бы несерьезный Эдик вполне себе солидным Михаилом. Или, к примеру - Федором, как младшенький...
  - По прибытию Александра Яковлевича вас ожидает собеседование.
  Последнее слово было произнесено с особой интонацией - но все и без того поняли немудреный подтекст. Похоже, число директоров компании вскоре пополниться двумя новыми... Гхм, членами.
  - Ежели ни у кого нет вопросов или замечаний?.. Тогда на этом и предлагаю закончить сегодняшнюю встречу. Всего хорошего, господа.
  Как моментально выяснилось, вопросы все же были - но оставшиеся сидеть глава Русской аграрной компании, и заместитель самого Долгина по вопросам безопасности труда не торопились задавать их вслух. Впрочем, контрразведчик тут же обменялся со своим формальным начальством быстрыми взглядами - после чего и направился в курительную комнату, дабы без помех подышать свежим никотином.
  - Григорий Дмитрич, ко мне тут обратились с одним предложением.
  Наклонившись поближе и еще сильнее понизив голос, Геннадий изложил самую суть образовавшейся у него проблемы. Вернее сказать, целой моральной дилеммы: дело было в том, что состоятельному нумизмату поступило предложение прикупить некие картины, драгоценности и прочие интересные "сувениры" французского происхождения.
  - Гм. Те самые, из Лувра? И каких мастеров предлагают?
  - Рембрант, Караваджо, Рубенс, Ботичелли, Рафаэль Санти, Леонардо да Винчи...
  Многозначительно подвигав бровями, двадцатисемилетний ценитель искусства быстро взглянул на невозмутимое лицо коллеги по работе, не удержался и жалобно вздохнул:
  - Такой шанс!..
  Рассчитывая на понимание своих душевных устремлений со стороны старшего товарища, директор РАК ничуть не прогадал. Более того, Долгин ничуть не осуждал его и за явное намерение обзавестись собранием ТАКИХ картин. Пусть какое-то (довольно длительное) время их нельзя будет явить миру - но они ведь от этого не испортятся, и уж тем более не потеряют своих достоинств? В конце концов, Григорий Дмитриевич тоже интересовался предметами искусства (правда, с сильным уклоном в археологию). Кстати, ходили упорные слухи, что он на полном серьезе собирался потревожить самого морского царя, на предмет поиска затонувших сокровищ...
  - Источник предложения?..
  Молодой Лунев слегка замешкался, а потом его откровенность уже запоздала:
  - Скорее всего, это некий венский антиквар. Широко известный в узких кругах нумизматов - особенно тем, что благодаря своим сомнительным связям среди... Гм. Вы, кажется, иногда пользуетесь его услугами для пополнения своей коллекции?
  - В точности так. Но откуда?..
  Едва заметно улыбнувшись, владелец "Бутиковской" позволил себе напомнить собеседнику одно небольшое обстоятельство:
  - Я тоже нумизмат - хотя и не такой страстный, как вы. Кстати, у меня появились новые образчики кизикинов , драхм и статеров прямиком с крымских раскопок!.. Однако, вернемся к нашему общему знакомцу. Его предложение вашему агенту было сделано при личной встрече, и подкреплено внушительным списком раритетов аж на десяти листах - не так ли?..
  Потеребив-проверив галстук, и скрыв за эти жестом охватившую его растерянность (неужели за ним следят настолько плотно?!?), Геннадий Арчибальдович нехотя подтвердил - все именно так и было.
  - Ваши мысли и выводы вполне логичны, но - увы, совершенно ошибочны. Все гораздо проще: мне тоже поступило аналогичное предложение на, хм, десяти листах. Хотя, по чести сказать, антиквары в Вене не столь расторопны в сравнении с их коллегами из Лондона.
  Замерев на пару долгих мгновений, глава агрохолдинга признательно кивнул человеку, только что избавившему его от крупных неприятностей с законом. И если с последним еще были варианты (к примеру, банально откупиться), то касательно денежных и репутационных потерь... Опять же, даже в случае удачного завершения сделки, не стоило откидывать и возможность последующего шантажа. Брр!..
  - А что же французы? Неужели, они не знают, что?..
  - Почему бы и нет?.. В конце концов, предложения делают только очень состоятельным персонам, имеющим репутацию ценителей и собирателей. Но может быть и так, что это одна большая ловушка французских жандармов. Или хорошая основа для последующего шантажа на долговременной основе - и учитывая это, не могу не воздать должное вашему уму и осторожности.
  Похвала из уст главного инспектора условий труда получилась неожиданно приятной, изрядно подсластив горечь развеянных надежд. Тем временем Долгин, с весьма отчетливым намеком поправив браслет своего наручного хронометра (у Геннадия и самого была такая статусная штучка, прямиком из оптико-механического завода в Коврове), резюмировал:
  - Мое мнение таково: в этом деле возможный риск как-то уж слишком перевешивает возможную прибыль. Опять же - именно эти картины и драгоценности будут искать даже и через сто лет. А мы ведь с вами, Геннадий, не из тех персон, кто чахнет над своими сокровищами, не допуская к ним постороннего взгляда?
  - Да-а! Но все же - жаль.
  Вздохнув с неподдельной печалью, гостеприимный хозяин позволил себе небольшое признание:
  - Очень!.. Будь иначе, уж Рембрандт, Веласкес и Рафаэль до вас бы точно не дошли.
  - Да мне и оставшихся мастеров более чем... Кхм.
  Обменявшись с Григорием Дмитриевичем понимающими взглядами, главный "агроном" агреневского концерна направился на выход - не позабыв вежливо раскланяться с попавшимся навстречу господином Купельниковым. Улица встретила Геннадия болезненно-ярким солнечным светом, не очень приятными запахами большого города и ручейками прохожих, спешащих по своим делам. Над горячей мостовой колыхался раскаленный воздух, "выставка" автомобильных новинок перед зданием бывшей гостиницы изрядно поредела, оставив от былого великолепия одинокий лимузин, пару мотоколясок и еще больше привлекающий взгляды своим необычным "экстерьером" вездеход... Кстати, рядом с последним обнаружился двоюродный брат Сергей, терпеливо дожидающийся своего кузена.
  - Газеты, свежие газеты! Кому "Промышленный мир"? Последний выпуск "Вестника финансов"!
  И конечно же, распространитель свежей прессы, весьма последовательный и решительно-твердый в своей любви к четырехколесным самобеглым экипажам.
  - Ты разве не с дядюшкой приехал?
  - У меня сегодня дела на Мясницкой.
  Отмахнувшись от дальнейших расспросов, только-только вышедший из возраста юности родственник шагнул поближе к темно-синему "жеребцу" и его хозяину:
  - Ты ведь обратил внимание на отсутствие Виктора?
  Выразительно хмыкнув, старший Лунев достал портсигар и вытянул одну светло-коричневую табачную палочку с небольшим мундштуком.
  - Его перестали приглашать, дай бог памяти... Последних два-три собрания в узком кругу?
  - Больше.
  Прикурив от встроенной в портсигар зажигалки, член Совета директоров посмаковал первую затяжку. И уже выпуская дым с тонкой ноткой ванили, тихо, почти не разжимая губ, поинтересовался:
  - Он что, провалил проверку?
  Девятнадцатилетний родич отрицательно мотнул головой.
  - Проблемы с аудитом его компании? Нет?.. Тогда почему?
  Досадливо поморщившись, Сергей с неожиданной усталостью в голосе предположил:
  - Может, потому что дурак? Ленивый, и при этом упертый до крайности?
  Чуть прищурившись от дымка, попавшего в глаза, Геннадий по-прежнему очень тихо уточнил:
  - Насчет последнего спорить не буду - да только мы все такие. Будь иначе, так я по сию пору и бегал бы простым поверенным в делах... Да и тебя бы на собеседование не вызвали. Но - дурак, да еще и ленивый?!?
  - Ты знаешь, что мой братец протащил на место исполнительного директора Русской лесоторговой одного из своих приятелей?
  Хмыкнув, курильщик стряхнул на брусчатку первый пепел:
  - Но тот ведь справляется? И проверки прошел - будь иначе, у Виктора ничего бы не получилось. Так?..
  Вздохнув, младший кузен признал:
  - Все так. Вот только новый исполнительный всего за пару месяцев показал себя лучшим управленцем, нежели мой пустоголовый братец за все предыдущие года. Понимаешь, о чем я?
  Позабыв о сигарилле, Геннадий задумчиво нахмурился - ибо новость, что называется, не радовала.
  - А Витюша тому и рад. У него ведь теперь прибавилось свободного времени для более важных дел - вроде светской жизни и поиска подходящей партии для брака!..
  - Что, он так и не расстался с идеей жениться на девице с титулом? И как успехи?
  - Пока мы изволим перебирать и сомневаться.
  - Н-да...
  Погоняв ароматный дымок во рту, и выпустив его наружу тройкой красивых колечек, "наездник" темно-синего "жеребца" напомнил собеседнику про один неясный момент:
  - А почему - ленивый?
  Вытянув из жилеточного кармашка небольшую луковицу часов, Сергей Лунев машинальными движениями пару раз открыл-закрыл крышку.
  - Скажи, ты у себя в компании что сейчас продвигаешь, из нового?
  Над ответом директору агрохолдинга долго думать не пришлось:
  - Подсолнух и масло из него. Тема очень перспективная, прибыли обещают быть миллионными... Разумеется, когда все встанет на поток.
  - А для себя? Что-нибудь еще попутное не собираешься организовать? Ну, или на паях с Александром Яковлевичем - что-то вроде этих ваших чайных плантаций?
  Хмыкнув, простой русский миллионер внимательно поглядел на бедного (но только в сравнении с ним) родственника:
  - Никак, дядюшка проговорился? Хотя, собственно, это и не тайна.
  Аккуратно загасив остаток сигариллы, он ловким щелчком пальцев переправил окурок в урну.
  - Не просто собираюсь, кузен, а уже учредил компанию "Империя табака".
  Мягко урча мотором, к "Бутиковской" подъехал роскошный темно-красный фаэтон с бежевой крышей - еще один "жеребец" из агреневских конюшен. Тут же к нему буквально прилип взглядом очередной паренек-распространитель газет (как будто мало было первого!), по какой-то причине игнорируемый телохранителями обеих Луневых. Зато вечно-бдительный швейцар тут же рявкнул в сторону еще одного любителя дорогих машин что-то грозное, без особого успеха отгоняя его от бликующего на солнце "экспоната".
  - Хм, похоже, что кабриолет Григорию Дмитричу так и не починили... Однако - я так и не понял, какая связь между мной и ленью Виктора?
   - Самая прямая. В отличие от тебя, братец за все время своего директорства упустил кучу возможностей - и ладно бы только для себя лично, так ведь и для Русской Лесоторговой! А мы оба знаем, что его сиятельство подобного не одобряет.
  Дернув за часовую цепочку так, что едва ее не порвал, Сергей опомнился и понизил голос настолько, насколько это было возможно:
  - У меня с Витюшей не все гладко в общении. Собственно, мы в ссоре.
  Вернув часы в кармашек, молодой денди поправил жилетку и застегнул свой летний сюртук на пару пуговиц.
  - Однако же, мне бы не хотелось, чтобы он поехал в Сибирь управлять какой-нибудь лесопилкой. В общем... Не мог бы ты серьезно поговорить с братом, и в ходе беседы как бы проговориться, что Александр Яковлевич им крайне недоволен?
  - М-да.
  Достав портсигар и вытянув из него еще одну сигариллу, Геннадий покрутил ее в руках. Задумчиво понюхал, постукал мундштуком о ноготь большого пальца и вернул никотиновую палочку обратно в золотое хранилище:
  - Н-да, в семье не без Виктора... Черт с тобой, поговорю. Но будешь должен!
  Повеселевший родственник без возражений согласился - однако, тут же уточнил:
  - Надеюсь, не моего "бразильца"? Батюшка строго-настрого запретил мне с тобой меняться.
  Едва не уронив прямоугольник портсигара себе на ногу, старший из кузенов с отчетливым подозрением в голосе поинтересовался:
  - Это еще почему?!?
  Многозначительно поиграв бровями, Сергей чистосердечно признался:
  - Сказал, чтобы я его так подарил.
  - Да?!?
  - На свадьбу.
  Простой в общении, относительно скромный в быту и даже и не планирующий жениться в ближайшие три-четыре года русский миллионер Геннадий Лунев глубоко вздохнул, собираясь выразить все охватившее его негодование. Но тут же закашлялся от уличной пыли, кое-как сплюнул и тоскливо подвел черту:
  - Сволочи. Все!!!
  
  ***
  
  Чух-чух-чу-ух!..
  Чем ближе были дебаркадеры Варшавского вокзала, тем меньше сил оставалось у красного паровоза, тянущего за собой скорый пассажирский "Норд-Экспресс". Пыхая белым паром, тут же оседающим пятнами изморози на грязных стенках угольного тендера, усталый труженик полз по ниткам рельс, упрямо проталкивая сквозь разыгравшуюся метель шесть вагонов фирменной темно-коричневой окраски.
  - Куда прешь, малек? Пшел отсюда!..
  Последнюю пару метров поезд одолел исключительно на силе воли и инерции многотонного состава - а добравшись, с протяжно-жалобным скрежетом колес намертво встал, тут же облегченно взревев гудком. Лязг вагонных сцепок, гомон встречающей толпы (довольно жидкой, по зимнему времени и разыгравшейся непогоде), суета вокзальных служащих...
  - Не зажимай молодого, Ося. Лучше припомни, как сам начинал.
  - Я уже на третий день свою очередность на зубок выучил, а этот!.. Вон на тележке переднее колесо вихляет, а Фимка и не чешется!
  Пока рядовые носильщики быстрым шагом распределялись вдоль прибывшего состава, наиболее "авторитетные" артельные без особой спешки заняли стратегически верные места - то есть напротив вагона для особо солидной публики.
  - А-асторожна!..
  Впрочем, рядовые тележечники на своих предводителей были не в обиде. Хотя бы потому, что оставшиеся на их долю пассажиры тоже очень ценили личный комфорт - и так же не имели вредной привычки самолично таскать свои багаж. Под который, к слову, в коротком фирменном поезде был выделен отдельный вагон.
  - Посторонись!..
  Сурово насупленные кондуктора сноровисто протерли дверные поручни от налипшей на них дорожной грязи и угольной пыли - подготавливая тем самым благоприятные условия для явления состоятельных странников, вернувшихся с благодатных пляжей французской Ривьеры в заснеженный и вечно-хмурый Санкт-Петербург.
  - Ну, наконец-то. С прибытием!!!
  Стоило первому из путешественников ступить на мерзлые камни перрона, как шум от встречающих разом усилился: слова и целые фразы на английском, немецком, французском и русском причудливо перемешивались между собой, создавая впечатление этакого вавилонского столпотворения, случившегося на отдельно взятом кусочке вокзала. Однако долго это не продлилось - буквально пара минут, и платформа начала резко пустеть, позволяя студеному ветерку беспрепятственно гонять стайки колючих снежинок. Довольно быстро закончилась суета и возле багажного вагона, после чего в теплый вокзал потянулись уже носильщики и тележечники. Стали исчезать в темных проемах вагонных дверей расслабившиеся и растерявшие всю свою бравость кондуктора...
  - Эй, человек!
  Услышав сие негромкое обращение, самый молодой из вокзальной багажной артели обрадовано дернулся и шустро развернул свой вихляющий на неровностях агрегат к припозднившемуся клиенту. Э-ээ?.. Или даже - клиентам?
  - Первое, второе и третье купе. Приступай, голубчик, да поживее.
  Все-таки есть и свои плюсы в том, чтобы прибегать к прибывающему поезду самым первым, а уходить последним - нет-нет, да и обломится дополнительная копеечка. А то и рубль! Богатые господа ведь денег не считают. Особенно те, кто ездят в "Норд-Экспрессе", занимая по полвагона зараз!..
  - Дорогая, как ты?
  Закидывая на трехколесную кормилицу очередной пузатый саквояж, тележник упустил из виду вышедшую на свежий воздух барыньку. Зато смог почти без помех оценить двух ее служанок. Первая была ничего так себе - слегка полновата, зато и подержаться было за что (он такие вещи даже сквозь зимнюю одежку влет определял). Вторая напоминала тощую сушеную воблу с неприятно-колючими глазами... Брр!
  - Спасибо, Гришенька.
  Дама в роскошной соболиной шубке наконец-то повернулась к Фимке лицом - и если бы он только мог, непременно бы восхищенно причмокнул: уж больно хороша оказалась барынька собой!.. Вот только всю красоту изрядно портила бледность с легкой прозеленью - по всему было видно, что дамочке было изрядно дурно.
  - Мне уже лучше.
  От налетевшего с порывом ветра запаха горячей смазки и сгоревшего угля даму в приталенной соболиной шубке едва не вывернуло прямо на перрон. Однако... Все же сдержалась. С усилием сглотнув и еще чуточку позеленев, она медленным шагом направилась на выход с дебаркадера, поддерживаемая с одной стороны той самой сушеной воблой, а с другой - господином весьма представительного вида. К ним тут же со всех сторон пристроились... Слуги? Нет, те выглядят иначе, да и бобровые воротники не носят, ибо не по чину им такая роскошь. Неужели свитские? Интересно, кто это приехал?..
  - Ты там замерз уже, что ли?
  Спохватившись, артельный сноровисто забегал, освобождая последнее купе от багажа - и заодно достраивая выстраивая возле нагруженной до верху тележки небольшую пирамидку из саквояжей, чемоданчиков и разнообразных коробок. Прикинув объем работы, молодой пролетарий непроизвольно расплылся в довольной улыбке: еще одна полная, и половинная загрузка его кормилицы!
  - Так. Перед вокзалом два черных лимузина. Бегом к ним, и быстро-быстро разгружаешься.
  Мелькнувшая в руках свитского рублевая ассигнация, сложенная аккуратным квадратиком, придала небрежно брошенным словам должную весомость. Ух, как Фима припустил!.. Воодушевленный обещанной наградой, он живым болидом несколько раз пронизал перрон, вокзал и вьюжную завесу на привокзальной площади, попутно наслаждаясь недовольными взглядами других артельных - а в последний рейс даже позволил себе чуть затянуть с перегрузкой шляпных коробок, сумок и кофров в пышущее теплом нутро больших самобеглых экипажей.
  - Ты уверена, душа моя?..
  - Поезжай, Гришенька, и ни о чем не волнуйся, я пока...
  Закрывшаяся с тихим хлопком дверца отсекла разговор в салоне авто. Получив в руки заветную бумажку, носильщик-возильщик поклонился пересаживающемуся во второй экипаж важному господину (дворецкий, поди?), поддернул вверх воротник тулупчика - да и поплелся обратно, стараясь разглядеть сквозь сгустившуюся вьюжную мглу стрелки на привокзальных часах. Еще с полгода назад для этого пришлось бы изрядно помучиться и пощурить глаза, а теперь, благодаря подсветке вокзального фасада новомодными электрическими лампами-прожекторами - совсем другое дело! Прикинув время, оставшееся до прибытия следующего поезда, Фимка завез свою "кобылку" в особое "стойло" у дебаркадеров и побрел в трактир, чтобы в тепле и удобстве похлебать горячего чайку. А еще, в преддверии праздника Рождества Христова помечтать о чем-нибудь большом и светлом. Например, чтобы его нынешняя подружка была похожа на давешнюю фигуристую служанку. Или даже - на барыньку!..
  - И-эх! Кто-то ведь такую кралю каждый день того-этого...
  Мужчина, к которому данное определение относилось на все сто процентов, как раз думал о любимой супруге, тревожась и гадая о причинах ее плохого самочувствия: что-то несвежее во время последнего завтрака? К примеру, тот же омлет?.. Или же - это то самое, над чем молодожены старательно трудились последний месяц? Нет, и до этого Гликерия Долгина не могла упрекнуть жениха, а потом и законного супруга в невнимании (скорее уж наоборот), но все как-то не получалось... Так неужели? Предвкушение, опасения и разные отвлеченные мысли сильно помогли скоротать время в пути - собственно, он вернулся в реальность только на мраморных ступеньках небольшого особняка, первый этаж которого целиком занимал салон-магазин Русской оружейной компании. А на третьем этаже периодически (в основном, наездами по служебным надобностям) в пяти комнатах кое-как ютился владелец той самой РОК.
  - С возвращением вас, Григорий Дмитрич.
  Поздоровавшись в ответ с обманчиво-расслабленными "консьержками" и троицей плечистых "личных секретарей" главного юриста Компании, новоприбывший оставил в их обществе и своих телохранителей. Еще один ширококостный "консьерж" (бронежилет его определенно полнил) при виде большого начальства даже не соизволил оторвать зад и встать из-за массивной конторки - приближение которого, между прочим, увидел заранее, благодаря большому изогнутому зеркалу, установленному в межэтажном пролете. Хотя совсем уж наглеть боец не стал, отложив свежую прессу на стол, и заодно накрыв ей что-то черное и угловатое, мирно лежащее на той самой столешнице. Человек, не обделенный фантазией, мог бы предположить, что это непонятное нечто является небольшим пистолетом-пулеметом - но таких странных слов, разумеется, говорить на лестнице было некому. Да и незачем. Вокруг ведь все свои?
  - ... предварительно речь шла о встрече в Лондоне, но думаю, что более верным будет предложить что-то более, гм, нейтральное. Скажем, Цюрих? Или Женева?..
  - На ваше усмотрение - лишь бы это пошло на пользу переговорному процессу.
  - Кстати, о нем. Как вы считаете, не стоит ли усилить наши позиции, предложив... О, Григорий Дмитриевич!.. Вы уже в курсе, надеюсь?
  Глава юридической службы Компании был заметно возбужден, сияя задорным взглядом и все более разрастающейся лысиной - подскочив к вернувшемуся с теплых курортов господину главному инспектору условий труда (плюс еще полдюжины должностей и званий, что называется на любой вкус и цвет), Лунев сходу покусился на дружеские объятия. Впрочем, член Совета директоров быстро опомнился и сократил все до энергичного рукопожатия и радостной улыбки.
  - Нет, все же - сколь удачно заканчивается этот год, а?!?
  Честно говоря, такое поведение обычно выдержанного и обстоятельного в своих речах и манерах юриста слегка напрягло Гришу - который благодаря специфике своих должностных обязанностей как-то незаметно разлюбил любые неожиданности. Разумеется, кроме тех, что устраивал сам. Ну - или хотя бы помогал готовить.
  - Александр Яковлевич?..
  Сдержанно поздоровавшись с хозяином особняка и обменявшись с ним взглядами, Долгин слегка успокоился. А когда получил на руки небольшую брошюрку, и прочитал ее размыто-неопределенное название:
  "К вопросу о последних казенных подрядах для Военного ведомства и Морского министерства".
  То и вовсе обрел полное душевное равновесие, пробормотав себе под нос что-то одобрительное, вроде:
  - Ну, наконец-то сподобились!
  Собственно, дома его уже наверняка дожидался курьер с именным экземпляром бюллетеня, помеченного красными грифами "Строго конфиденциально" и "Только для членов Директората". Вот только конкретно этот экземпляр внутренней рассылки имел особенную ценность и редкость, благодаря пометкам князя на полях. О да, многие банкиры и промышленники заплатили бы весьма солидные суммы, чтобы хоть ненадолго приобщиться к творчеству аристократа-промышленника Агренева... Увы, заметки он делал редко, и исключительно для одного человека - чтобы тот был в курсе кое-каких специфических моментов, а так же неявных тонкостей по части управления Компанией.
  - Мы с Вениамином Ильичем скоро закончим.
  - Угум.
  Усевшись в кресло перед камином, угли в котором едва заметно рдели за толстым экраном из цветного стекла, коллежский асессор Долгин аккуратно поплевал на кончики пальцев и начал вникать, так сказать, "в глубину вопроса". Итак: Военное ведомство Российской империи еще в позапрошлом году завершило программу испытаний полевых кухонь конструкции РОК, и фляжек-котелков для нижних чинов разработки все той же компании, выделанных из новомодного метала алюминия. И вот, наконец-то признало подобные изобретения не просто полезными, но и вполне уместными для применения в Русской императорской армии.
  - Надо же, и двух лет не прошло?.. Та-ак, а вот и соответствующий казенный подряд, на сумму... Хм! Надо же, какие щедрые.
  Размявшись на столь незначительных вопросах, как амуниция и довольствие нижних чинов, военные чиновники преисполнились служебного рвения - и тут же обнаружили, что существующие казенные заводы не могут обеспечить выделку пороха и взрывчатых веществ в должной мере. Ну вот и кто бы мог подумать, а?!? Срочно проведенная ревизия-инспекция доподлинно установила, что эти самые заводы не просто сильно устарели, но и порядочно обветшали. За исключением разве что Охтинского порохового - но тот чем дальше, тем больше подгребало под себя Морское ведомство в лице его главноуправляющего великого князя Александра Михайловича. И что теперь, быть Военному министерству на положении бедного родственника?
  "Кухни и котелки - триста восемьдесят тысяч в Военвед, плюс двести в Главное АртУправление!"
  Вроде бы всего лишь мелкие циферки, но Григорию Долгину сразу стало предельно ясно, сколько стоит бескорыстное радение больших военных чинов о государственных интересах. Не так уж и дорого, кстати! Эти же "интересы" сподвигли министерских генералов убедить не только прижимистого Витте, но и самого государя-императора Николая Второго в необходимости кардинальных мер - для исправления столь непозволительной ситуации с производством огнеприпасов для винтовок, пулеметов и орудий Русской императорской армии. Кстати, адмиралы тоже не остались в стороне, подхватив столь славный порыв...
  "Кощею четыре с половиной процента, Боцману три. Купельникову - усилить работу по МВ!"
  - Гм. Чего это вдруг откат для Витте больше, чем у Сандро? А в Морведе таки да, чинуши совсем уже заворовались.
  В общем, как-то так сложилось, что военные моряки и сухопутные армейцы в едином порыве пришли к решению, что "дальше так жить нельзя". Особенно всех возмущала ситуация с производством взрывателей и запалов: на всю необъятную Российскую империю Трубочный завод был один-одинешенек! Разве можно подобное терпеть?.. Нет, и еще раз нет!!! Но самое удивительное, что благородное негодование разделил и министр финансов - к немалому удивлению всех тех, кто лично знал дражайшего Сергея Юльевича, и его особое отношение к "дуболомам в форме".
  - На Арчибальда пока особо не давят, но биржевики уже давно играют на понижение. Вдобавок, дружественные нам сенаторы начинают интересоваться...
  Спохватившись, юрдиректор Компании сбавил громкость голоса - зашелестев взамен своими бумагами. Которые, кстати, тоже были интересны начальнику Отдела экспедирования. Хотя бы потому, что это именно его парни негласно подстраховывали "секретарей" Вениамина Ильича во время его регулярных переговоров со всякими сомнительными... Как там их командир официально именует?
  - Партнерами с недостаточно устойчивой деловой репутацией, да?..
  Как это ни странно, но "недостаточно устойчивые" обычно доставляли гораздо меньше проблем, нежели обычные иностранные и отечественные коммерсанты. М-да. На чем он остановился? А, вот: насчет генерального подрядчика мнения поначалу разделились, однако и тут Морвед, Минфин и Военвед проявили удивительное единодушие, вспомнив недавнее блестящее исполнение князем Агреневым контракта на модернизацию казенных оружейных заводов империи. Нет, были, конечно, и недовольные - но после ознакомления с устрашающе-длинным списком технических заданий для новых производств, их вдруг охватывал неодолимый приступ скромности.
  - В справке указано, что это один из акционеров "Стандарт Ойл"?
  - Ну, именно этот господин скорее ширма для...
  Впрочем, некоторым личностям даже их врожденная скромность не мешала продраться сквозь казенные канцеляризмы и расплывчатые обороты министерских бумаг, добравшись до главного - то бишь, условий оплаты госконтракта. Которые были... Скажем так, весьма специфическими: потому что денег на военно-морские и армейские "хотелки" в казне империи не было от слова совсем. Так что даже самые упертые и жадные в конце концов были вынуждены признать, что ежели кто конкретно этот госконтракт и исполнит, то только оружейный магнат и архимиллионер князь Агренев. Ибо всем остальным на таких условиях он просто непосилен. Да и неинтересен, честно говоря.
  - Нет, господин Рокфеллер пока выжидает, пока Арчибальд "дозреет", однако его терпение явно подходит...
  Перекидывая страницу бюллетеня, Гриша заодно покосился и на каминные часы - а затем приступил к самому вкусному. То есть списку объектов, которые предполагалось отстроить и сдать "под ключ". Три больших завода возле Самары: пороховой, Трубочный и по выделке Гренита. Плюс перевод того самого единственного завода по выделке запалов и взрывателей из Петербурга в Охту, с одновременным кардинальным расширением: великий князь Александр Михайлович не экономил на насущных нуждах вверенного его заботам Русского императорского флота. Видимо, по этой же причине он пролоббировал через царственного родственника еще и перевод Шосткинского порохового завода в управление Морского ведомства, с одновременным переносом столь важного производства в пригород Тамбова. Кстати: под словом "перенос" стыдливо пряталось то, что оный завод надо было возводить с нуля - потому что со старого можно было забрать только мастеровых. Да и то, не всех: кое-кто из них наверняка не согласится покинуть родные места, славные обилием болот и своей вечной сыростью.
  - Гм, странно. Вроде бы флотские снабжаются порохом со Шлиссельбургских пороховых заводов? А, вот.
  "Директорат Ш. заводов финансово обидел Боцмана. Жадность рождает бедность".
  Однако самым примечательным в большом казенном подряде было не строительство новых пороховых заводов. И даже не явно проглядывающие намеки на "небольшие дополнения" к уже подписанному и прошедшему Высочайшее утверждение госконтракту - кое-кто в Морведе явно раскатал свою великокняжескую губу на почти доведенную до ума технологию тонкостенных снарядов. И на еще ряд вкусных новинок, загодя подготовив почву для их приобретения. Действительно, а чего бы и не порадеть родному флоту, если с каждого "радения" карман приятно тяжелеет? Но даже так, Григорию было очень удивительно читать о почти противоестественном союзе Сандро, Ванновского и Витте - ВДРУГ озаботившихся тем фактом, что Российская империя почти не имеет своего производства азотной кислоты и сырого толуола, и совершенно недостаточную выделку кислоты серной. Более того, ОКАЗЫВАЕТСЯ, столь необходимые компоненты для производства пороха и взрывчатки империя почти целиком закупает в Англии и у промышленников Второго рейха. А вдруг война, хором вопрошали Морской, Военный и Финансовый министры? И кто тогда будет виноват!?! Такую постановку вопроса генералитет и заслуженные адмиралы (не говоря уже о чиновниках пониже рангом) поняли абсолютно правильно: вовремя, а лучше загодя прикрыть собственный зад - это святое! Так что молодому государю-императору предоставили все необходимые всеподданнейшие доклады и соображения, выводы сановных комиссий и заслуживающих доверия специалистов...
  "МВ двести пятьдесят, ВВ шестьсот, ГлавАрт двести. ГлавИнтендантУпр изначально девятьсот, благодаря Горенину и Купельникову удалось снизить вполовину. Минфин - триста тысяч. Плюс по три процента лично Кащею и Боцману. Чертово германское лобби!!!".
  - Почти два миллиона взяток одним только чинушам получается? От ведь - жрут, и рыло у них не лопается!
  В результате столь острого приступа державного мышления и патриотизма, госконтракт дополнился перечнем так называемых "Заготовительных химических Производств, необходимых для нужд казенных заводов по выделке пороха и взрывчатых веществ" - кои так же поручалось спроектировать, отстроить и торжественно сдать под ключ генеральному подрядчику. Причем размер и производительность будущих химкомбинатов были указаны как-то уж очень невнятно и размыто, явно оставляя простор для возможных злоупотреблений. Или?.. Сделав себе мысленную пометочку насчет того, чтобы уточнить столь интересный момент, Гриша раскрыл предпоследний разворот бюллетеня - как раз посвященный тому, каким образом империя предполагала оплачивать пожелания своих генералов и адмиралов. Собственно, тут все было очень просто, безыскусно и даже в чем-то примитивно: путем передачи в собственность Русской оружейной компании изрядного куска казенных земель в далекой Казанской губернии. Места там были в основном дикие (как и полукочевое население), так что ценник за мерную десятину назначили такой, что дешевле было только даром. В результате такого бартера на баланс РОК должны были "упасть" земли в пяти уездах Казанской губернии, плюс изрядный кусок Бугульминского уезда из соседней Самарской губернии - разом выводя владельцев оружейной компании (в числе которых был и сам Григорий) в крупнейшие частные землевладельцы Российской империи. По чести говоря, от такой перспективы мужчине иногда становилось откровенно не по себе.
  - ... так сказать, "размыть" через дружественные нам банки? К сожалению, движение такого капитала полностью скрыть невозможно, но?..
  - В любом случае, Вениамин Ильич, это не имеет смысла: рано или поздно все заинтересованные лица узнают конечного получателя всех сумм. Хотя, конечно, было бы настоящим преступлением не украсить предложенную вами схему несколькими дополнительными завитками. К примеру, устроив внеплановую проверку кое-каким нашим контрагентам. Что скажете?
  - Полностью поддерживаю! У меня уже давно вызывают подозрения некоторые...
  Освидетельствовав циферблат каминных часов, Долгин едва слышно вздохнул: да, любит кое-кто поговорить, любит! Прямо хлебом не корми, только дай "растечься мыслию по древу". А в бюллетене-то всего одна страничка непрочитанной осталась! Хотя, конечно, по большому счету, особой нужды в этом и не было: Гриша и без того знал, что там и как. Полученные в счет оплаты госконтракта земли РОК передавала в долговременную аренду Русской аграрной компании, которая, в свою очередь, устраивала на них один большой агропромышленный комплекс. Это если официально. А для очень узкого круга посвященных - дополнительно планировалось вдумчиво поковыряться в земле. Ну там, геологов нагнать побольше. Или, к примеру, посверлить разные дырки бурильными установками, в поисках чего-нибудь полезного в хозяйстве. Особенно много полезного предполагалось найти возле деревеньки Альметьево и уездного городка Бугульмы.
  - ...как и предполагалось, нефти там нет - но ничто не мешает нам поставить дюжину-другую вышек, и по итогам следующего финансового года показать хорошую прибыль.
  - Я подробнейшим образом изучил предложения Арчибальда Вениаминовича, и в принципе, не возражаю. Однако, вопрос безопасности этого проекта, на мой взгляд, проработан совершенно недостаточно.
  - С увеличением числа подставных компаний особых сложностей не предвидится. Более того, у меня есть кое-какие идеи, как перенаправить всех недовольных в сторону некоторых наших американских партнеров...
  Аккуратно отложив бюллетень на столик, Долгин порыскал взглядом по сторонам - и подтянул к себе слегка устаревшую, но все еще актуальную "Ведомость сверхсрочных ассигнований Компании, по состоянию на ноябрь месяц текущего года". Лениво пролистал, выискивая что-нибудь интересное - но, увы, как и прежде, основные незапланированные траты в уходящем году пришлись на дополнительную материальную помощь переселенцам и работникам Дальневосточной компании, пострадавшим от наводнения в Забайкалье (едва свежеотстроенную железную дорогу не смыло, между прочим!). Это весной. А с конца лета пришлось хорошо потратиться на открытие и содержание дополнительных лагерей-интернатов для крестьянских детей - в губерниях, подвергшихся плановому неурожаю, а потом и голоду. Плановому не в том смысле, что его кто-то организовывал (с этим вполне справлялась сама матушка-природа и до крайности истощенные пахотные земли крестьянских общин), а просто... Ну, ожидаемому. К счастью, голод одна тысяча восемьсот девяносто седьмого года сильно уступал по своим масштабам своему предшественнику начала девяностых, охватив "всего" тринадцать губерний империи. Вообще-то, неурожай частично задел еще Киевскую и Подольскую, плюс хорошо так прошелся по Области войска Донского, но им помощи не планировалось от слова совсем. Как крупный акционер Компании господин Долгин такой подход только приветствовал - а как урожденный оренбуржский казак, откровенно злорадствовал, потому что в его родных местах никогда не любили донцов. Да и кубанцев тоже, не без оснований считая, что тамошние служивые порядком обленились и зажрались. Что же касается Киева и Подольска, то...
  - Всенепременно! Ну что же, позвольте откланяться, Александр Яковлевич. Григорий Дмитрич!..
  - Всего хорошего, Вениамин Ильич.
  Едва дождавшись, пока коллега по Директорату прикроет за собой дверь, Гриша покинул каминное кресло - с растущим удивлением наблюдая, как хозяин с кряхтением и едва слышными ругательствами выбирается из-за своего рабочего места и подхватывает в руки "третью ногу". Два друга обнялись, наконец-то по-настоящему здороваясь после долгой разлуки, и молча расположились у камина, заодно подбросив в ненасытную топку несколько округлых полешков (и в компанию к ним информационный бюллетень с заметками).
  - Командир, я что-то пропустил?..
  Выразительно покосившись на массивную трость с вычурной серебряной рукояткой, на которую опирался двадцатидевятилетний аристократ, Долгин натянул на лицо то самое выражение, с которым некогда стрелял по бедным контрабандистам. Точнее, богатым, но только до встречи с... В общем, неважно.
  - Тренировку мою ты пропустил, Гриша.
  - Ну.
  Вздохнув и покрутив в ладони увесистую тросточку со спрятанным внутри клинком (собственно, других у оружейного магната и не водилось), Александр нехотя пояснил:
  - Есть у тебя в пятом отделе бугай один, прямо-таки героических пропорций - два метра в высоту, и все полтора в ширину. Позывной Кореец.
  Задумчиво шевельнув бровями, Григорий припомнил нужного экспедитора:
  - Илларион Пастухов, двадцать три года, на хорошем счету, скоро пойдет на повышение.
  - Такому пастуху только зубров пасти, в Беловежской пуще. Кстати, а почему - Кореец? Собачатину любит?
  - Да нет... У кинологов как-то особо злобный кобель с привязи сорвался - так он его не только придушил, но еще и искусал. В процессе, так сказать.
  Глядя, как губы друга начинают подрагивать в сдерживаемой улыбке, начальник Отдела экспедирования неопределенно пожал плечами и все же закончил:
  - Растерялся парень малость.
  - Понятно. Иллариона этого оказалось проще убить, нежели остановить: пару раз едва не подловил меня встречными ударами, а когда я его все-таки на удушающий взял, он меня несколько минут на себе таскал. К тому же, за малым захват не сорвал - на одной только силе. Уникум просто!..
  - Молодец какой!
  - В общем, когда этот любитель собак все же сомлел, то завалился на меня всей своей тушей.
  Стукнув о каминный экран металлическим наконечником трости, князь досадливо покривился - а вот его гость совсем наоборот, горделиво расправил плечи.
  - Все равно молодец. Орел!.. Я его, пожалуй, премирую.
  - Опоздал.
  - Да? Тогда внеочередной отпуск дам. На неделю!
  - Скряга...
  Одновременно фыркнув, мужчины переглянулись и тихо засмеялись.
  - Ладно. Как отдыхалось?
  Резко посерьезнев, слегка загоревший курортник признался:
  - Ты знаешь, командир, вроде как удачно. Конечно, полная ясность будет только?..
  Прервав доклад после быстрого жеста, Долгин вопросительно вскинул брови - и уже сам услышал едва слышный цокот чьих-то каблучков по натертому мастикой паркету.
  - Он ушел? Ну, наконец-то... Ой, дядя Гриша!?!
  Проскользнувшая в кабинет жгучая брюнетка в красивом (и очень дорогом) платье всплеснула руками и попыталась запечатлеть на слегка небритой мужской щеке приветственный поцелуй. Так, по-простому, и уж точно по-родственному.
  - Фу, колючий!..
  - Ульянка, егоза!..
  С мелодичным смехом ускользнув от цепких дядюшки, мадемуазель Ульяна Вожина встала за креслом официального опекуна, во всей красе и свежести своих семнадцати лет.
  - Ну что, будущая грозная повелительница клистирных трубок и градусников. Как там наша медицина, крепнет?
  - С безумной силой, дядя.
  - Вот ей богу, до сих пор удивляюсь, как ты уговорила Александра Яковлевича на то, чтобы он отпустил тебя в этот Женский институт ...
  В ответ на эту сентенцию девушка только фыркнула. Правда тихо-тихо - чтобы и свой независимый нрав показать, и не навлечь на себя неудовольствия дяди Саши и дяди Гриши.
  - А позволь узнать, краса-егоза, за что это ты так невзлюбила нашего почтенного юрдиректора?..
  Совершенно неаристократично поморщившись (а ведь сколько сил и времени Гликерия тогда еще Орлова положила, прививая ей хорошие манеры!), девушка поведала, что невзлюбила она совсем не Вениамина Ильича. Которого, между прочим, считает вполне милым и даже (временами) забавным - хотя в последнее время и тот успел порядком надоесть своими восторгами насчет "сделки века". А вот его старший сынок, с которым он сегодня приехал... Изрядная надоеда и назойливая прилипала!
  - Э-ээ?..
  Пропустив мимо ушей девичье негодование (Виктор Лунев, вообще-то, уже всех утомил своей душевной "красотой"), зато припомнив нездоровый энтузиазм юрдиректора, Григорий осторожно уточнил:
  - Сделка века?
  Уложив обе ладони на литой "клюв" рукояти трости, князь спокойно пояснил, что наконец-то появился стоящий покупатель на контрольный пакет акций "Texan oil", владеющей нефтеносными (и не очень) землями далекой Техасщины. И не Джонни Рокфеллер сотоварищи, порядком уже надоевшие своими намеками и откровенным давлением, а солидные господа из лондонского Сити.
  - А кто именно?
  - Там несколько банков участвуют. Горенов пока еще работает... Но в общем и целом, предложение чистое, без подвохов.
  - Так-так! Наконец-то избавимся от этой головной боли!..
  Кашлянув, коллежский асессор по Военному ведомству господин Долгин ослабил узел своего галстука и пошарил рукой слева от своего кресла - вытягивая из-за него сервировочный столик.
  Чпок!
  Отложив пробку на лакированную столешницу, ценитель хороших напитков (да-да, и такие таланты со временем открылись в простом некогда казаке) налил себе темно-фиолетового испанского нектара пятилетней выдержки.
  - Кхм. И на сколько можно рассчитывать?
  - Мы выставили ценник в пятьдесят, они предлагают двадцать два. Если бы не Рокфеллер со своими сенаторами, можно было бы выдавить из англичан максимум возможного, а так... Думаю, сойдемся где-нибудь на двадцати пяти-тридцати - и то, только потому, что мы несколько преувеличили доходность компании и балансовые запасы нефти.
  Катая на языке крохотный глоток тягучего вина, Григорий произвел в уме нехитрые финансовые расчеты, конвертировав тридцать миллионов фунтов стерлингов в рубли. Тут же сминусовал четверть получившейся суммы в "благодарности" прикормленным Арчибальдом Луневым сенаторам и конгрессменам (жадные сволочи!), придирчиво пересчитал количество нолей в итоговой сумме - и расплылся в довольной улыбке.
  - Восемь.
  - Чего восемь?
  - Ноликов.
  - Да, приятная сумма выходит. А главное - полностью легальная.
  Отзеркалив другу понимающую усмешку, и проводив взглядом ушедшую из кабинета Ульяну, которой князь перед этим что-то шепнул, мужчина совсем было настроился продолжить свой рассказ-отчет о красотах Франции.
  - Гриша.
  Вернувшаяся все с тем же цокотом каблучков девица-красавица положила на колени опекуна пару незапечатанных конвертов.
  - Я, к сожалению, не был на вашем с Ликой венчании и свадьбе...
  - Командир!..
  - Знаю-знаю, вы не в обиде. Так вот, я долго ломал голову, что бы вам подарить.
  Вопрос на самом деле был нетривиальный даже для архимиллионера Агренева: что подарить человеку, который и сам в состоянии купить почти все, что только продается? И даже в отношении того, что не продавалось, были, мягко говоря, разные варианты.
  - Кхм!?!
  Недоумение молодого мужа вполне можно было понять, ведь князь Агренев уже преподнес чете Долгиных подарок, в виде небольшого владения возле Женевского озера в Швейцарии. Ну, относительно небольшого.
  - Статусные презенты само собой, но ведь это совсем не то?
  На сервировочный столик лег первый конверт.
  - Это для Лики. Я когда с Дальнего востока в столицу ехал, по пути в Самару заглянул. Не желаешь полюбопытствовать?
  С интересом вытянув из бумажного чехла документ вполне официального вида, Григорий его развернул и вчитался:
  - Я, купец первой гильдии Николай Александрович Бугров, сим признаю своей законной дочерью Гликерию...
  Запнувшись и слегка нахмурившись, он дочитал текст до конца и вопросительно уставился на друга.
  - Тебе это, конечно, без разницы, а Лике важно. Женщины чувствительны к вопросам официального статуса.
  Ульяна героическими усилиями смогла промолчать - но всем своим видом постаралась выразить, какой это будет важный и дорогой подарок. Жаль, что дядя Гриша в этот момент на нее так и не посмотрел, занятый обдумыванием того, нужен ему тесть или нет. Тещи нет, и тестюшку того... На разные веселые буквы!..
  - Знакомиться с ним тебя никто не заставляет.
  - А!..
  Успокоившись (не было родственников со стороны жены, и не надо - своих за глаза хватает), Долгин вернул документ в конверт.
  - Что касается тебя, друг мой...
  Резкая трель телефона прервала Александра на самом интересном месте, и заставила недовольно зашипеть от излишне резкого движения.
  - Эх, старость не радость!..
  - Я подам!
  Поставив трезвонящий аппарат на колени, и поблагодарив Ульяну признательным кивком, князь наконец-то снял трубку.
  - Слушаю. Да? Нет. Н-да?.. Хорошо, Андрей Владимирович, присылайте дополнения с курьером. Лично?
  Аристократ беззвучно, но вместе с тем весьма экспрессивно выругался.
  - Жду.
  Трубка легла на положенное ей место, а сам аппарат вновь перекочевал на стол.
  - Как только появляется хотя бы намек на свободные средства, Сонин тут как тут - причем одним из первых. Даже Гена Лунев или Аркаша Лазорев, при всех своих талантах, не столь расторопны. М-да.
  Григорий с Ульяной на пару закашляли, сдерживая смех.
  - Кхе-кха!.. А что ему в этот раз надо, командир?
  - Я завтра отбываю на отдых на минеральные воды Баден-Бадена - ну, ты в курсе.
  Начальник Отдела экспедирования помимо воли покосился на камин, в котором мерцал искрами пепел сгоревшего бюллетеня. Для успешного выполнения столь большого (и важного) контракта его другу придется не только изрядно "отдохнуть" в обществе германских фабрикантов и банкиров, но и близко познакомится с кое-какими их австро-венгерскими коллегами. К примеру, с тем же Эмилем Шкодой, достигшим немалых успехов в производстве высокоточных станков. Конечно, промышленная разведка уже давно и успешно охватила вниманием этого талантливого человека. Но чтобы быстро повторить все его достижения в Коврове, или на Сестрорецком станкостроительном - одних техкарт, спецификаций и прочих полезных бумажек было недостаточно. Требовались высококвалифицированные специалисты, наработанный опыт и крайне специфический базовый станочный парк - и если с первым уже было более-менее хорошо, а со вторым просто терпимо. То во всем, что касается третьего... Ну нельзя же охватить разом все? Вот и приходилось оружейному магнату идти на поклон к иностранным производителям узкоспециализированного оборудования - потому что альтернативой (в случае разработки отечественных аналогов) была сильная задержка с исполнением казенного контракта. "Меняем деньги на время", ага.
  - Заодно и Лейпцигскую ярмарку посещу. Так вот: подозреваю, что Андрей Владимирович желает составить мне компанию в сем мероприятии. Ну, или как обычно.
  Титулованный промышленник потер пальцами в весьма характерном простонародном жесте, означающем "гони деньги!".
  - Так, на чем бишь я остановился?..
  Подхватив второй из душевных подарков, Александр протянул его над сервировочным столиком:
  - Вот, это - тебе.
  Настороженно приняв конверт, Гриша вытянул под отсветы языков огня одинокий листок простой писчей бумаги. Помедлив, освидетельствовал его содержимое - и тут же порадовался своей сильно подросшей образованности. Иначе как бы он вот так сходу понял, что короткие столбики цифр на бумаге отображают какие-то координаты? К сожалению, несколько несвязных на первый (да и второй) взгляд строчек под цифирью выстояли даже под напором недавно оконченного частным порядком университетского курса.
  - Первое, это затонувший на Балтике корабль. Специально судно-поисковик с магнитомером на испытания в тот район отправил. Ну и в архивах, конечно, люди покопались...
  Поглядев на хозяина кабинета и моментально осознав, что больше подробностей не будет, Долгин вернулся к своему подарку. Точнее, ко второй его части:
  - Египет, недалеко от Луксора, центр долины Царей; хижины древних строителей усыпальниц.
  Беспомощно поморгав, он медленно сложил листок бумаги и упрятал его в конверт.
  - Это?..
  Согласно смежив веки, Александр почти незаметно покосился на семнадцатилетнюю любопытную "кошку", запустившую свои аккуратные ноготки в обивку кресел, и уточнил:
  - Но тут без гарантий. Ты же понимаешь?
  - Да!!!
  Упокоив конверты во внутреннем кармане, страстный почитатель древностей нежно погладил подарки сквозь плотную ткань сюртука. А потом и вовсе придавил их к сердцу обеими руками:
  - Командир. Уля. Просто! Ну, просто нет слов!..
  Две почти синхронные улыбки дарителей молча ответили, что им никаких слов и не нужно. Тонко звякнули вздетые в беззвучном тосте бокалы с густым испанским вином, взвыл в ответ за окнами питерский ветер, метнувший в заиндевевшие стекла очередной снежный заряд...
  - Кстати, пока не забыл. Гриша, как там с теми документами, которые я просил подготовить к Рождеству?
  - С какими?.. Ах да.
  Стрельнув взглядом на Ульяну, друг семьи моментально превратился в начальника Отдела экспедирования:
  - Ну, предварительные работы выполнены в полном объеме, хотя и остались кое-какие шероховатости. Так же мне необходим срок, когда планируется подписание?
  - Ну, теперь уже по приезду с минеральных вод.
  - Угум, стало быть, в феврале. Я тогда ближе к концу января проработаю мелкие детали, и можно будет...
  Быстро заскучав от непонятных (но самое главное - неинтересных) ей разговоров, брюнетистая красавица тактично воспользовалась одной из пауз в неспешной беседе:
  - Дядя Гриша, а почему ты приехал один, без Лики? Мы так ждали?..
  Узнав, что ее близкой подруге нездоровится, Уля немедленно процокала каблучками в соседнюю комнату - после чего оставшиеся у живого огня мужчины услышали треньканье наборного диска на телефоне, и короткий монолог, закончившийся вполне понятным:
  - Скоро буду!..
  Чинно вернувшись в кабинет, девушка по очереди клюнула-поцеловала дядюшку и опекуна в подставленные скулы - и упорхнула переодеваться перед столь важным мероприятием как визит к смертельно больной подруге. Ну, примерно так это прозвучало из ее уст.
  Цок-цок-цок...
  Подождав, пока звук ее шагов утихнет в глубине комнат, и многозначительно поглядев за окно на разбушевавшуюся метель, супруг Гликерии негромко подметил:
  - Охота, она такая. Пуще неволи.
  - Да и ладно - на автомобиле-то!..
  Согласно хмыкнув, Долгин подкинул в топку новую порцию полешек. Еще через несколько минут он не поленился сходить и прикрыть дверь в кабинет, пока хозяин доливал в бокалы пропитанного солнцем испанского нектара.
  - Ну не томи уже.
  Плюхнувшись в кресло, простой, а иногда даже очень простой оренбургский казак привычно-ловким движением ухватил витую ножку бокала и выдохнул:
  - Командир!.. Они там в Каннах, вообще мышей не ловят...
  
  
   Глава 4
  
  
  
  - "Тело первого мертвого трупа во время обычного своего обхода обнаружил лесной сторож седьмого участка Ваня Завьялов, о чем безотложно и доложил".
  Сняв очки в тонкой золотой оправе, молодой мужчина помассировал переносицу, вздохнул и нехотя вернул оптику обратно. Ненадолго. Продираясь через корявый почерк и невольные перлы не сильно грамотного составителя служебного рапорта, директор Русской Дальневосточной компании вновь споткнулся об очередной шедевр:
  - "При осмотре, на верхней части второго тела - следы от тупого воздействия твердого вещества"... Если приложили дубиной, так и пиши, а не умничай!
  Присутствующий тут же ротный (пардон, старший приказчик) агреневских "лесорубов", пожал в ответ могучими плечами:
  - Да это клиент сдуру на десятника бросился, а тот и отмахнулся. Ну, пару раз.
  - Прикладом?
  - Зачем прикладом... Так, рукой.
  Почти дочитав до конца второй страницы, очкастый цензор вдруг замер. Затем вернулся на пару строчек вверх и вкрадчиво уточнил:
  - Это что еще за "следы диких волков"? Что, бывают и домашние? И вообще, откуда они там взялись, если должно быть только нападение хунхузов?
  Старший "лесоруб", он же автор двухстраничной "прозы жизни", виновато пояснил:
  - За собачками малость не уследили.
  - М-да?..
  Вскочив и вытянувшись по стойке смирно, гражданский специалист негромко рявкнул:
  - Виноват!!!
  Придавив ладонью рапорт об обнаружении двух недавно пропавших японских этнографов, директор негромко, но крайне доходчиво довел до старшего приказчика свое недовольство тем, как его артель обслужила иностранных гостей, исследующих жизнь коренных народов Дальнего востока. Надо сказать, что особенно хорошо островным ученым удавались фотографии аборигенов на фоне таких достопримечательностей Хабаровска как арсенал, механические заводы Дальневосточной компании, или вот - артиллерийские мастерские. Зарисовки станций, мостов или туннелей тоже выходили... Весьма, да.
  - Рапорт перепишешь.
  - Так точно!
  Слегка поостыв, Игорь Владиславович решил ограничиться устным внушением. На этот раз. Все равно ведь ротный (тьфу, черт - ну то есть приказчик!) где-нибудь и в чем-нибудь провиниться. Вот тогда - что называется, по всей строгости внутренних инструкций, с песочком и от всей души!..
  - Свободен.
  - Так точно!!!
  Оставшись в одиночестве, Дымков привычным жестом потянулся рукой за луковицей часов, затем недоуменно похлопал себя по животу, не обнаружив искомого - но тут же спохватился и недовольно поджал губы. Увы, любимые жилеточные часы потребовали к себе внимания и заботы часовых дел мастера, так что пришлось довольствоваться нелюбимым наручным хронометром... Чтоб его! Как удавка на руке, ей богу!.. Вздохнув и немного поразмыслив на тему "как бы скоротать время до встречи", он пододвинул к себе рапорт и оглядел стол. Затем его недовольный взгляд скользнул по полкам на стенах, а напоследок - по всей невеликой комнатушке охотничьей заимки. Но ни чернильницы с пером, ни даже самого завалящего огрызка карандаша в пределах видимости так и не обнаружилось. Конечно, можно, было просто переложить решение проблемы на подчиненных - но, во-первых, их еще попробуй быстро найди. Директор еще только въезжал в ворота базы номер семь (она же охотничья заимка Лосиная) а местные егеря уже были в курсе, что начальство ныне сильно не в духе. А во-вторых, подниматься и выходить из хорошо протопленной комнаты на трескучий январский мороз, было откровенно лениво.
  - Черт!..
  С неохотой вытянув из нагрудного кармана небольшой футлярчик с подарком уже своего начальства, молодой управленец вытянул из бархатных теснин нежно-фиолетовый цилиндрик чернильной ручки, украшенной элегантной платиновой вязью. Конкретно этот Паркер был Игорю не просто дорог - он был по-настоящему уникален, и не только личностью дарителя. Материалом для ручки послужил бивень настоящего доисторического мамонта, пару лет назад случайно откопанного одной из геологических партий возле горного массива Ургул . А металл, сплетающийся на ручке красивыми тонкими узорами, был добыт из крупного природного самородка - найденного практически в двух шагах от места последнего упокоения бедного животного. Еще долго геологи поминали добрым словом "слона в шубе", умудрившегося откинуть хобот аккурат возле крупного месторождения платины...
  - Гр-рамотей, мать его!..
  Полуметрового куска одного из бивней, изрядно минерализовавшихся за десяток тысяч лет нахождения в земле, хватило только на три десятка по-настоящему статусных аксессуаров. Одну ручку случайно запороли мастера Карла Фаберже во время работы с платиной (надо было в фирму "Болин" отдавать!), еще дюжина разошлась внутри директората Компании вместе с сертификатами, подтверждающими их уникальность - сразу же породив волну чернейшей зависти. Остальные произведения искусства бесследно исчезли. Как, впрочем, и сами бивни. Точнее... Ну, не совсем бесследно. Просто князь Агренев больше никому не делал столь дорогих подарков.
  - Тупое воздействие твердого вещества, это ж надо же? Где только таких слов нахватался.
  Задумчиво похмыкав, управленец решил слегка развлечься (заодно скоротав время) редактурой того самого рапорта о "случайном обнаружении жертв нападения китайских бандитов" - разумеется, без особой пристрастности. В конце концов, помощники у хабаровского полицмейстера тоже не блещут выдающимися литературными талантами.
  - Игорь Владиславович, не прикажете ли чайку? Или чего покрепче?..
  Предложение смотрителя заимки было немедленно и благосклонно принято.
  - Может, тогда и перекусите, чем бог послал?
  Небрежно отмахнувшись, Дымков в очередной раз поглядел на часы. Затем нервно побарабанил пальцами по буковым плахам столешни, и о чем-то глубоко задумался - почти не замечая, как перед ним возник чай в резном деревянном подстаканнике, графинчик с темно-коричневой настойкой на кедровом орехе и кое-каких таежных травах, и небольшая тарелочка с копченой олениной. Даже журчание "кедровки" о граненое стекло стопки не заставило его отвлечься от своих мыслей. Или тревог? Пожилой смотритель заимки как никто другой знал, что у больших людей и проблемы бывают соответствующие. Правда, в данном конкретном случае он не угадал: директора Дальневосточной компании заботила вовсе не скорая встреча с давним деловым партнером - хотя она и была, скажем так, внеплановой. И не судьба двух японских шпионов-неудачников. Кстати, действительно имевших отношение к этнографии! Это вам не прошлые "простые путешественники", старательно скрывающие армейскую выправку и кое-какие специфические служебные навыки. Правда, итог все равно был все тем же: проклятые хунхузы, дикие звери, или вот, к примеру, блюда дальневосточной кухни с особыми специями - просто-таки не оставляли гостям империи шансов на выживание.
  - Не прикажете ли газеток свежих, или журнальчиков?
  - Все-то у тебя есть, Трифон Андреевич...
  Фельдфебель Пограничной стражи (бывший, понятно) издал невнятный звук, который вполне можно было понять как "да, я такой!". В свои пятьдесят с хвостиком лет, седой отставник мог похвастаться тремя вещами: во-первых, солидной коллекцией медалей и благодарственных значков, среди которых был весь набор наград за беспорочную службу. Во-вторых, дюжиной шрамов на теле, в том числе и того характерного вида, который остается после "свинцовых пилюль". Ну и, в-третьих - особым к нему отношением (и доверием) со стороны бывших сослуживцев по Олькушскому пограничному отряду.
  - Неси, чего уж.
  Повертев в руках тонкую оправу из белого золота, Дымков достал из замшевого очечника специальную тряпочку и принялся полировать прямоугольные линзы. Знакомые движения отлично успокаивали и приводили мысли в лад - а меж тем, поводы для расстройства все же были. Причем сугубо личного свойства. Его особо доверенная горничная Лиен умудрилась забеременеть!.. Причем, чертовка этакая, утверждала, что родит своему господину только и непременно мальчика. Честно говоря, от таких новостей он поначалу изрядно охре... Гм. В смысле, очень удивился. В конце концов, у Игоря уже были на примете несколько приличных семейств с дочками подходящего возраста (и внешности, что немаловажно!), и он как раз обдумывал, с кем из них лучше всего породниться. А тут такое!!!
  - Кхм.
  Очнувшись от нелегких размышлений, глава Русской Дальневосточной компании рассеянно кивнул смотрителю, принимая стопку свежей прессы. Небрежно поворошив пахнущую типографской краской бумагу, он сделал выбор в пользу цветной обложки журнала "Охота и Рыболовство".
  - Раскладной спиннинг с безинерционной катушкой. Хм, а по сути своей обычная удочка. Цена... Ого!!! Это же как надобно любить рыбалку, чтобы покупать удочку стоимостью почти сто рублей?..
  Рыбную ловлю в любом ее виде отставной поручик Пограничной стражи не любил от слова совсем. Зато новейший штуцер Мосина на крупную дичь и промысловый мелкокалиберный карабин Бусыгина привлекли его внимание всерьез и надолго - заядлый охотник даже сделал пометочку в записной книжке, чтобы не забыть прикупить и опробовать эти новинки. Полюбовавшись напоследок на охотничьи ножи выделки фабрики Греве, ценитель оружейного "железа" вспомнил об ожидающем его внимания графинчике "кедровки".
  - Хух!
  Выцедив стограммовую стопочку, он выдохнул и с одобрением причмокнул губами, отмечая мягкий привкус настоечки. Оленина тоже получилась неплохой, а вот чай как-то не пошел - ему Игорь предпочел раздел международных новостей "Аргументов и Фактов".
  - Так-с. С глубокой скорбью... В расцвете лет безвременно ушел из жизни председатель Государственного совета, генерал-фельдцехмейстер и генерал-фельдмаршал, Его императорское высочество великий князь Михаил Николаевич?..
  Озадаченно хмыкнув, директор углубился в подробности.
  - Так-так. На собственной вилле в Каннах, после долгой борьбы... От печеночных колик? Хм, знаем мы эти колики - меньше надо было по французским шлюхам!.. Гхм.
  Запнувшись и оборвав фразу, верный подданный Российской короны Игорь Владиславович Дымков кинул быстрый взгляд на дверь. Вздохнул - и не озвучил так и просящуюся на язык сентенцию о том, что воздух Франции в последние годы очень вреден для старшего поколения Дома Романовых. Бывший генерал-адмирал и великий князь Алексей Александрович тому свидетель. Покойный, хе-хе.
  - Да ну их всех к черту.
   "Кедровка" холодным огнем пролетела по горлу, отдавшись вспышкой тепла в животе. Оленина приглушила разгорающийся было пожар, а окончательное умиротворение принес глоток остывшего, но все равно неплохого чая.
  - Кхе-кха!..
  Следующий разворот оказался заметно интереснее - так как повествовал о последствиях всемирно известной золотой лихорадки, вот уже второй год продолжающейся в Североамериканских соединенных штатах. Автор небольшого расследования довольно эмоционально описывал, как люди самого разного достатка бросали работу, дома, и даже близких, срываясь в погоню за миражом быстрой наживы - а бессердечные дельцы с Уолл-стрит с успехом пользовались охватившим людей сумасшествием. Эти деятели, не имевшие ни капли сострадания, за бесценок скупали все имущество будущих золотоискателей, обязуясь взамен всего лишь доставить их за перевал Чилкутт, и обеспечить кое-какими инструментами и едой на месяц - после чего умывали руки. Отсудить у них что-то обратно было делом абсолютно бесперспективным, а учитывая суровость нравов и климата на Юконе, многие навсегда оставались в неприветливой земле...
  - И все равно едут за длинным рублем. Охота пуще неволи? Прямо как у нас: сколько не отстреливай хунхузов, браконьеров и диких старателей - все одно лезут!..
  Под шелест газетных страниц оленина как-то незаметно кончилась - и немного опечаленный этим директор РДК остановился на большой статье о техасской нефти. Вернее, о проникновении английского капитала в экономику Североамериканских соединенных штатов - путем приобретения весьма солидной компании "Texan oil". Сумма сделки пока не разглашалась, но финансовые аналитики дружно сошлись на том, что банкирам с лондонского Сити пришлось выложить за контрольный пакет акций никак не меньше тридцати миллионов фунтов.
  - Эти бы миллионы, да к нам, на Дальний восток. Эх!..
  Прочитав по диагонали рассуждения о том, как неизбежное усиление нефтедобычи в САСШ скажется на мировом рынке керосина вообще, и применительно к Российской империи в частности, Дымков перелистнул страницу. И с удивлением узнал об еще одной лихорадке (уже третьей по счету), на сей раз алмазной. Начиналась статья с довольно большой фотографии чумазого старателя, чьи заскорузло-мозолистые ладони являли всему цивилизованному миру солидную горку полупрозрачных камешков. Причем (и это особо подчеркивалось), будущие бриллианты добыли из знойных песков далекой Намибии всего за день, и при помощи простой лопаты.
  - Неужели настолько богатые россыпи?.. Гм.
  Даже у него при виде радостной улыбки добытчика возникло вдруг мимолетное желание прикупить участок земли на Берегу Скелетов. Эх, если бы все свободные деньги не были вложены в самые разные проекты, причем как свои, так и Александра Яковлевича!.. Повертев в руках записную книжку, управленец удавил душевный порыв. И свободных финансов нет, и вообще...
  - М-да.
  Новый разворот поведал о легких волнениях в Китайской империи, затем была большая статья о возрастании напряженности между английскими переселенцами и бурскими фермерами в далеком Трансваале. Маленькая заметка о большом пожаре в Генеральном архиве затонувших кораблей Вест-Индии в Севилье интереса не привлекла, зато развлек репортаж о том, что следы грабителей Лувра обнаружены в Австро-Венгрии - и если верить газетчикам, то злоумышленникам жарко дышали в затылок и вот-вот должны были их схватить.
  - Это уже даже и не смешно.
  На фоне таких обещаний совсем незаметным было сообщение из Французской Ривьеры, где одним прекрасным вечером из номера дорогой гостиницы вышел, и бесследно пропал известный предприниматель и меценат Бэззил Захарофф. Полиция (как это у нее и водится), была в полнейшей растерянности.
  - Следствие будет благодарно за любые сведения, могущие пролить свет на таинственное... Нет, все же Франция уже не та.
  Отбросив "Аргументы и Факты", мужчина подцепил пальцами "Русские Ведомости". Потратив пяток минут на новости придворной жизни, напоследок он все же решил заглянуть и на другие страницы.
  - О?!? Полюбопытствуем.
  Заголовок большой статьи, привлекшей внимание отставного офицера, повествовал о ходе конкурса на новое легкое полевое скорострельное орудие. Точнее, о том, что окончание этого мероприятия явно подзатянется. Вместе с почившим в бозе великим князем Михаилом Николаевичем ушла в прошлое не только целая эпоха, но и все его настоятельные рекомендации и "особые мнения" на тему того, как и в какую сторону надо развиваться русской артиллерии. И пока не появится "новая метла" в чине генерал-фельдцейхмейстера, чиновники ГАУ даже и не подумают брать на себя ответственность. Решать столь важный вопрос самостоятельно? Боже упаси!!!
  - Большая потеря, кхэ-хе! Особенно для французского лобби, с их единым шрапнельным снарядом на все случаи жизни.
  Конечно, напрямую это в статье не говорилось, но умеющий читать между строк и хотя бы мало-мальски разбирающийся в вопросе человек понимал все это без особого труда. Как и то, что теперь борьба разгорится с новой силой: у французов наконец-то появлялось время для того, чтобы доработать экспортный вариант своей новой пушки с гидропневматическим тормозом отката, только-только принятой на вооружение доблестной армии бель ля Франс. Система получилась действительно хорошая, с передовыми техническими решениями и неплохим заделом для дальнейшего развития... Поэтому появление на Конкурсе соперницы от Пермских пушечных заводов, да еще и с гидропневматикой аналогичного действия было воспринято очень болезненно. В парижской прессе даже приключилась легкая истерика на тему того, что русские опять нагло украли последние достижения французской военной промышленности, как это-де было с бездымным порохом Вьеля!.. Правда, дальше гневных речей и призывов дело не пошло, потому что оригинальность русской конструкции (как и менделеевского пироколлодия) была понятна любому здравомыслящему человеку. Единственное, что хоть как-то утешило промышленников и генералов Третьей республики - это тот факт, что они в кои-то веки опередили и тем самым посрамили Пушечного короля Фридриха Круппа, "проспавшего" новые веяния в артиллерийской моде.
  - Так-так: тщательно исследовав все двенадцать заявленных на Конкурс образцов, Комиссия за председательством генерал-майора Валевачева признала пять из них вполне прошедшими... К войсковым испытаниям допущены следующие образцы: Пермских пушечных заводов, Шнейдера, Путиловского завода, фабрики Сен-Шамона, заводов Круппа. Хм!
  За Пушечным королем Европы стояла его безупречная репутация и знаменитое немецкое качество. Мсье Шнайдеру весьма сочувствовало влиятельное профранцузское лобби. Пермскую "фаворитку" чутко опекал (и проталкивал) брат самого государя-императора великий князь Михаил Александрович - под Высочайшим покровительством которого и велись работы по русской скорострельной трехдюймовке. Кто конкретно финансировал эти работы, по мере надобности привлекал к ним вечно занятых военных специалистов в немаленьких чинах и вообще - курировал техническую сторону всего процесса, скромно умалчивалось. Но почему-то все неизменно косились в сторону князя Агренева. Оставшимся конкурсантам при таких раскладах мало что светило: и если детище инженеров Путиловского завода еще имело какие-то перспективы (к примеру, в виде горной пушки), то французский промышленник Сен-Шамон пролетал как фанера над столицей его любимой родины.
  - Ну да, победитель определится в честной борьбе. Верю, а как же.
  Хорошо знакомый с методами своего начальства, Дымков саркастически усмехнулся, без особого интереса пролистывая один газетный разворот за другим - пока ему не попалась на глаза большая крестословица. Прочитав пару вопросов-загадок, он хмыкнул, не глядя вытянул футлярчик с наградным "Паркером"... Опомнившись лишь через час. Да и то, лишь благодаря известию о прибытии долгожданного делового партнера.
  - Рад встретиться вновь, господин Ю!
  - Пусть небо будет благосклонно...
  Пока пожилой манчжур довольно невзрачного вида проговаривал слова витиеватого пожелания долгой жизни с множеством сопутствующих благ, четверо его спутников со стонами и кряхтением занесли на подворье небольшой ящик. Стоило им избавиться от ноши, как глава крупной банды "рыжебородых"... Пардон, генерал отряда "борцов за вселенскую гармонию и справедливость" отправил их прочь за частокол, не убоявшись крайне недружелюбных взглядов амурских егерей. Впрочем, такому бесстрашию господина Ю Цао было вполне приземленное объяснение. Даже два! Для начала, он был полномочным представителем Совета командиров - неформального объединения предводителей наиболее крупных и влиятельных отрядов хунхузов. Изначально этот союз был направлен против правительственных войск, регулярно гоняющих "борцов за свободу" по приамурским лесам - циньским чиновникам отчего-то сильно не нравились постоянные налеты на серебряные и золотые рудники. Как и грабеж государственных и частных складов, или там, похищения богатых торговцев ради выкупа. Нет в жизни совершенства, увы! Впрочем, "рыжебородых" чиновное недовольство ничуть не смущало, и уж тем более не останавливало. А Совет командиров со временем начал решать и другие вопросы - к примеру, служить этаким арбитром в случае разногласий отдельных "генералов" между собой.
  - Благодарю вас за столь добрые пожелания. Присядем?..
  Второй причиной мнимого бесстрашия посланника-посредника были его давние, и весьма доверительные взаимоотношения с директором Русской Дальневосточной компании, приносящие им обоим явную выгоду. А конкретно господину Ю - еще и немалое влияние, вместе с толикой дополнительной безопасности по обоим берегам Амура.
  - Дорогой друг, ну я же просил вас, никаких монет!..
  Недоуменно глянув на содержимое небольшого ящика, почти целиком состоящее из множества желтых крупинок разного размера с вкраплениями мелких самородков, и кожаного мешочка с полусотней новеньких соверенов, почтенный гость всем своим лицом постарался выразить охватившее его недоумение. Что не так? Тем временем Дымков зачерпнул горсть увесистых кругляшей, демонстративно выбрал один и попытался поставить его на ребро. И второй раз попытался, и даже третий - однако успеха в своем начинании так и не достиг.
  - Во-первых, настоящий соверен спокойно стоит на ребре. Как и любая другая монета, к слову. Во-вторых, чистого золота в нем меньше.
  Высыпав новодел обратно и обтерев руки платком, русский коммерсант укоризненно глянул на делового партнера, тут же склонившего голову в молчаливом признании вины.
  - Ладно, переплавим... Так чем же я дополнительно могу помочь своим добрым друзьям?
  Достав из широкого рукава сверток-конверт белоснежной рисовой бумаги, гость с поклоном протянул его вперед - при этом, даже и не сомневаясь, что скромные пожелания Совета командиров найдут самый благожелательный отклик. Теплые зимние палатки, небольшие переносные печки, большой перечень припасов и амуниции, и главное! Пользующиеся в Поднебесной империи просто безумной популярностью пистолеты Кнут и боеприпасы к ним. Так, чтобы хватило на небольшую войну. Ну, и еще кое-что.
  - Пулемет?!? Дорогой друг, зачем вам этот сложный и прожорливый механизм?
  Огорченно вздохнув, Цао поведал о том, что правительственные войска в последнее время начали себя вести неподобающе смело.
  - Печально.
  Покосившись на семь пудов золотого песка и полсотни "пробных" английских соверенов китайского производства, Дымков мягко намекнул, что желания его драгоценнейшего гостя превысили его же финансовые возможности. Да и вообще, приобретение столь сложного и смертоносного механизма бесполезно без наличия подготовленного расчета - обучение которого, кстати, тоже стоит весьма недешево. В ответ уже господин Ю намекнул, что Совет командиров понимает всю сложность данного вопроса, и за ценой не постоит. Как и за гарантиями того, что покупка не будет применяться на русском берегу Амура.
  - Я подумаю. Не хотите ли чаю?
  Этим угощением гость не соблазнился. Зато кедровая настойка пошла, что называется, на ура. Откушав трехсотграммовую бутылочку, манчжур настолько расслабился, что позволил себе сдержанно пожаловаться на бесчинства правительственных войск, вот уже месяц неутомимо преследующих отряд доблестного генерала Цзи Юйсяна. Хозяин тут же выразил должное негодование столь наглыми утеснениями борцов за свободу, предложив небольшую помощь - Дальневосточная компания предоставляла своим особым клиентам как транспортные услуги (в виде грузопассажирских пароходов, к примеру), так и отдых на трех специально оборудованных заимках. Теплые бараки для рядовых воинов справедливости, и небольшие домики для командного состава; сытное и вкусное питание три раза в день; услуги профессионального врача, фотографа и небольшой кинозал с внушительным ассортиментом фильмов... Короче, самое то, чтобы отдохнуть и набраться сил для продолжения священной борьбы.
  - Кстати. Вы как-то сетовали на то, что ограничены в своих заказах выработкой золотого песка с ваших тайных приисков?.. Или что там у вас? Возможно, я неправильно что-то запомнил.
  Не дождавшись ответа, но вместе с тем заметив в глазах собеседника настороженное ожидание, Дымков продолжил:
  - Мне кажется, я нашел интересный вариант оплаты.
  Представитель хунхузов застыл этаким живым изваянием - но осознав, что без ясно выраженного интереса с его стороны никакого продолжения не будет, подчеркнуто уважительно попросил хозяина поделиться с ним драгоценным жемчугом своих мыслей.
  - Ходят слухи, что на портовых складах в Гуанчжоу или Шанхае можно найти много интересного. К примеру, опиум. Или шелк. Опять же, там встречаются иноземные торговцы, у которых наверняка найдутся богатые родственники...
  Заинтересованно хмыкнув, генерал Ю Цао задумчиво огладил жиденькую бородку.
  - Конечно же, в таком деликатном деле необходимо соблюдать определенную осторожность, позаботившись о том, чтобы исполнители ничего и никому не смогли рассказать.
  Вновь огладив чахлую растительность на заплывшем жиром подбородке, гость вежливо улыбнулся:
  - Конфуций говорил: нетерпеливость в малом разрушает великие замыслы...
  Гостеприимный хозяин понятливо улыбнулся:
  - Конечно, решать только вам. Подумайте, посоветуйтесь с другими уважаемыми генералами. Пока же нам стоит обсудить, где и как вы получите ваш последний заказ.
  Через неполный час, проводив "дорогого партнера" и оставшись в полном одиночестве, Игорь Дымков добил графинчик кедровой настойки и задумчиво повертел в пальцах "Паркер". Хотя дружба и заигрывания с хунхузами были личным проектом директора Русской Дальневосточной компании, это отнюдь не избавляло его от необходимости писать докладные записки своему командиру. И пожалуй, единственному настоящему другу!.. Вернее будет сказать, старшему товарищу, советы которого не раз помогали в самых разных жизненных ситуациях. Кстати, неплохо было бы с ним поговорить насчет одной горничной-кореянки...
  - А если Лиен и в самом деле родит мне сына?..
  
  ***
  
  Для середины февраля погоды в Санкт-Петербурге установились удивительно мягкие, в чем искренне верующие христиане северной Пальмиры все как один непременно усматривали знак. Потому что почти полное отсутствие мерзкого влажного ветра, яркое солнце в чистом небе и легкий морозец, не позволяющий снегу раскиснуть в лужи или превратиться в серую грязную жижу... Нет, по отдельности все это было не удивительно и очень даже привычно. Но все сразу? Да еще и в преддверии светлого праздника Сретения Господня?!? В общем, это был тот редкий случай, когда православные, католики и даже протестанты разом сошлись во мнении - что это определенно Знак божий!.. Малочисленные представители других конфессий и атеисты (да-да, в просвещенной Российской империи была и такая экзотика) просто наслаждались редким на Балтике пригожим деньком. Состоятельная публика из высшего общества совершала свой дневной моцион в открытых выездах, люди попроще обходились наемными фаэтонами и пролетками - а обычные питерцы просто гуляли по выметенной и посыпанной песочком брусчатке тротуаров.
  Цок-цок-цок...
  Звон подков по мостовым регулярно заглушался тарахтеньем мотоколясок и неприятными сигналами "лягушек" - ручных рупоров, противное звучание которых поневоле заставляло вспомнить мелких земноводных квакуш. Зато никто не мог заявить, что он-де не слышал предупреждающего сигнала: попробуй не услышь, когда от пары-тройки повторений у непривычного человека даже зубы ныть начинают!
  Кстати, старшие родственники "лягушек", украшавшие собой дорогие лимузины марки "АМО", звучали куда громче, но морщиться и посылать кучу проклятий никто не спешил. Во-первых, было тех лимузинов - неполная дюжина на весь Санкт-Петербург (не считая автомоторов Императорского гаража, но они шли по особому счету). Во-вторых, все прочие авто представительского класса тоже стоили немало, и на всю немаленькую столицу еле-еле набиралось пять десятков состоятельных любителей быстрой и комфортной езды. Ну и в-третьих: хотя звучали авторупора громче, но тембр их "голоса" был гораздо ниже и куда благозвучнее, не вызывая в прохожих резких приступов паники и непреодолимого желания спасать свою жизнь. Впрочем... Лошадиному племени на эти тонкости и различия было откровенно плевать, и поначалу что породистые скакуны, что смирные рабочие мерины одинаково шарахались в сторону от любого самобеглого экипажа. И даже сейчас, когда все немного пообвыкли - они частенько вставали на дыбы или преисполнялись невиданной резвости. Ну и дворникам работы тоже хватало, в плане торопливой уборки неизменно обильных "следов испуга".
  - Да куда ж ты несешься, скаженный!
  Со временем, конечно, все потихоньку привыкли к самоходным железякам на колесах, со всеми их непонятными звуками и не очень приятными запахами - но все равно, нет-нет да и случались разные неприятные происшествия. Зато теперь уже никого не удивлял вид прилично одетого господина, стоящего в раскоряку перед мотоколяской и судорожно дергающего изогнутую загогулиной железяку - и уж тем более никто не преисполнялся ужасом и не звал на помощь при виде чьих-то подрагивающих ног, выпирающих из-под механического чудовища. Ну, почти никто. Всем вменяемым личностям, не чуждым веяний технического прогресса, сразу становилось ясно, что один водитель всего лишь заводит свой аппарат (а не бьется в эпилептическом припадке, как можно было бы предположить), второй же - успешно осуществляет своими силами мелкий ремонт. Перестали быть экзотикой небольшие автофургончики, развозящие по аптекам, булочным и прочим галантереям-бакалеям свежий товар; уже не вызывали прежнего ажиотажа редкие желтые таксомоторы, одним своим видом оживляющие серый питерский пейзаж; и разумеется - всех по-прежнему радовали ярко-красные машины пожарной команды, блестящие всем, что только можно было натереть и отполировать. Заодно на слуху у питерцев укоренились названия сразу нескольких автомобильных салонов, где любой состоятельный человек мог без долгих проволочек прикупить железного коня, и нанять к нему же квалифицированного "конюха" с удостоверением водителя-механика. Появились специализированные мастерские и заправочные станции, клубы автолюбителей...
  Бип-би-ип!..
  Одно было плохо: пока все самобеглые экипажи и прочие средства передвижения с мотором (вроде мотоциклов) безоговорочно проходили по категории "роскошь". Которая, увы, доступна далеко не каждому.
  Бип!
  К примеру, мужчине средних лет, без особой спешки пересекающему улицу под бодрящие звуки автомобильного рупора, подобные средства передвижения явно не светили. Нет, одет он был вполне прилично - хотя помятое лицо, легкая щетина, и некоторое, гм, амбрэ от злоупотребления горячительными напитками свидетельствовали отнюдь не в его пользу. Род занятий этого господина мог угадать любой, имеющий глаза и мало-мальский опыт общения с разъездными коммивояжерами - шумными, наглыми, и, как правило, неприятно-настойчивыми личностями.
  Бип!..
  Так вот: пострадавший во время борьбы с зеленым змием господинчик совсем не тяготился невозможностью пороскошествовать. Ну, или тяготился, но умело это скрывал, как и явно мучившее его похмелье. В пользу последнего предположения говорило то, с какой неспешной аккуратностью он передвигался. Опять же, эта страдальческая гримаса, искажавшая его лицо при каждом сигнале автомобильного рупора...
  Би-ип!!!
  - Пшел на..!
  Частное мнение пешехода с пухлым дорожным саквояжем в одной руке и увесистой тростью в другой, легко перевесило как служебное рвение водителя, так и нетерпение важного пассажира на заднем сидении черной "Волги-Л". Впрочем, усталый "опосля вчерашнего" коммивояжер не стал упиваться заслуженной победой, просто продолжив свой путь - благо, тот успешно подходил к своему завершению. Тускло блеснула на свету небольшая связка ключей, глухо прощелкал замок на обманчиво-потрепанной створке черного хода для прислуги... А вот два замка на втором этаже открылись и закрылись беззвучно. Как и массивная квартирная дверь - разве что накинутая цепочка немножко брякнула по дереву. Нарушив покой небольших двухкомнатных апартаментов шумом упавшего на пол саквояжа, пришелец сунул трость в подставку для зонтиков и быстро содрал перчатки.
  - Ох!..
  Правый полуботинок довольно быстро последовал примеру перчаток, с глухим стуком брякнувшись на линялый половичок - а вот его левый собрат лишь протестующе скрипел кожей и упирался, не желая покидать свое законное место.
  - Ч-черт, как они вообще весь день ходят на этих своих шпильках?..
  Упрямая обувь все же не выдержала хозяйского напора, оставив на дешевеньких обоях прихожей отчетливый отпечаток грязного каблука - а в воздухе эхо короткого, но очень энергичного слова. К счастью, последующий осмотр давно пустующих апартаментов (во время которых гость не побрезговал заглянуть в парадную, спальню и даже в крохотный чуланчик-гардероб), несколько унял образовавшееся раздражение...
  - Да гори уже, блин!
  Однако же окончательное умиротворение наступило только после того, как мужчина некоторое время провел в ванной комнате. Шум проточной воды, наполняющей стальной бак со встроенной печкой - это прекрасно. Вид живого огня, жадно пожирающего растопку и тонкие поленца в этой самой печке - это великолепно! А предвкушение горячего душа и освежающего сна... В благословенной тишине и на белоснежных простынях, после двух суток в шумном и тряском вагоне, в компании омерзительно-общительных попутчиков!..
  - Так, не спать.
  Потерев горло под немного растрепавшейся бородой, бывший коммивояжер принялся прямо на глазах молодеть: для начала избавился от порядком выпирающего брюшка, придававшего фигуре определенную солидность. Затем безжалостно лишил себя некогда ухоженной бородки. Бакенбарды с тонкими нитями редких седых волос присоединились к бороде, сверху на нее упал нашейный платок, а увенчал все это... Скальп?!? Фух, это оказался всего лишь парик. Прошуршала одежда, небрежно сбрасываемая на стул, аккуратно лег на стол пояс с парой плоских чехольчиков, чуть стукнула о дерево рукоять девятимиллиметрового "Орла-Компакт" - а рядышком с кобурой пристроились потертые ножны, скрывающие ухоженный клинок. Мдам-с! То, что осталось в итоге, вид имело поджарый и мускулистый (а так же озябший и недовольный), вдобавок являясь природным блондином лет этак двадцати семи-тридцати.
  - Блин, холодно.
  Прошлепав босыми ногами по стареньким паркетным плашкам, чудесно изменившийся гость северной Пальмиры ненадолго исчез в ванной комнате, из которой тут же послышался шум льющейся воды. А так как был он уже большим мальчиком, то вместо положенных в таких случаях игрушек прихватил с собой всего лишь одну - ту, что обычно таскал на руке. Вернулся "мальчик" мокрым и еще более озябшим, быстро обтерся похрустывающим от переизбытка крахмала полотенцем и нырнул в кровать, уснув едва ли не на лету - но все же успев напоследок пристроить под подушкой "Орла" и нежно погладить любимый нож.
  - Ах, ну будьте же джентльменом, Григорий Дмитрич!..
  - Ничего не могу поделать, Ниночка: ваша красота лишает меня последних крох...
  Казалось, он всего лишь быстро моргнул - а за окном вместо полуденного солнца набирали силу вечерние сумерки. Попытка еще немного подремать провалилась благодаря жеманничающей кокетке за стеной - девица с глубоким грудным голосом так непреклонно стояла на страже своей целомудренности, что уже через четверть часа Александр не выдержал.
  - Нет... Ой, нет?.. Ох, да!!!
  Сплюнув (фигурально говоря) он покинул уютную постель, предпочтя ей добровольное изгнание на кухню - поближе к банкам с кофе и чаем, и тамошнему примусу.
  - Да! Да!! Да!!!
  Дополнительно отгородившись от крикливой скромницы возмутительно-тоненькой дверкой с мутными стеклышками, голоногий князь начал с того, что моментально озяб - так что пришлось живенько метнутся в гардероб за войлочными тапками и халатом. Ну и саквояж заодно прихватил, чтобы два раза не бегать.
  - Та-ак.
  Устроившись как можно ближе к источающему живительное тепло примусу и начавшему задорно побулькивать пузатому чайнику, голодный философ раскрыл кухонный шкаф и оглядел выстроившиеся как на параде консервные банки. Вздохнул, о чем-то явно сожалея - и тут же впал в благородную задумчивость. Но не о смысле жизни, или всеобщем падении нравов, как можно было бы того ожидать на фоне того разврата, что безраздельно царил в соседних апартаментах. А всего лишь о том, чего бы такого дорогому и любимому Алексаше свет Яковлевичу откушать. Хотя, учитывая время, прошедшее с прошлого приема пищи - быстренько разогреть, и с довольным порыкиванием сожрать. Увы, но нравственность и мораль сильно проигрывают бурчащему от голода желудку!
  - Суп гороховый с копченостями? Гм, пожалуй, сегодня духом укрепляться не будем. Суп-гуляш "Венгерский"... Пойдет. И картофан с печенью и луком на второе.
  Совершенно по-простонародному потерев ладонями, оружейный магнат принялся готовить себе скромный ужин. Ах, если бы его видели в этот момент знакомые и приятели из высшего общества! Куда только и подевались лоск и безупречные манеры потомственного аристократа: князь позволял себе не только крепкие выражения (подумаешь, крышка у чайника отвалилась не в самый удобный момент), но даже потакал призывам низменной физиологии. Понятно, что войлок шершав, колюч и раздражает кожу - но использовать рыбный нож для почесывания между лопаток?.. А потом как ни в чем не бывало вкушать второе блюдо прямо из горячей жестянки, и (ужас!) при помощи десертной ложки?!? Содом и Гоморра, и никак не меньше!!! К счастью, никто ничего не видел, поэтому череды сердечных приступов и нервных обмороков удалось благополучно избежать.
  - Бу-бу-бу?..
  Обхватив ладонями кружку с чаем, сытый, и оттого резко подобревший блондин осторожно толкнул кухонную дверь.
  - ... протекцию в "Синема", козочка моя?
  - Ах, Григорий Дмитрич, вы бы меня этим так обязали! Я всегда мечтала сыграть Жанну д"Арк...
  - М-да? Это можно.
  Небольшая, но очень выразительная пауза соответствовала всем канонам театрального искусства.
  - Я буду ТАК благодарна!!! К примеру, вот так.
  - М-мм?
  - И вот так!..
  - Оу!!! У козочки действительно большие... Гм, способности.
  Легкий шлепок ладонью по чему-то упругому, довольный женский взвизг, интригующие шорохи и звуки страстных поцелуев оставили Александра совершенно равнодушным. Хотя закрывать дверку неблагодарный слушатель все же не стал: отставив в сторону нагревшийся фаянс с остатками заварки, он бесшумно походил по гостиной, ненадолго завис в чуланчике-гардеробе и на добрых полчаса исчез в спальне - выйдя оттуда совершенно иным человеком. Некогда чистый блонд волос сменился медной рыжиной, фигура стала гораздо плотнее и коренастее, а ухоженные усы и бородка придавали новому облику полностью завершенный вид. В качестве небольшого, но важного штриха на левом безымянном пальце мужской руки неброско посверкивал серебром... Или все же белым золотом? В общем - чем-то там посверкивал перстень-печатка, с узором в виде ветки акации. Под ритмично-чувственные стоны неугомонной девицы преобразившийся князь притащил из спальни большой прямоугольник, обернувшийся в свете керосиновой лампы стандартным бронированным кейсом-хранилищем, и устроился за столом.
  - Мой козлик!..
  Беззвучно хмыкнув, Александр как можно тише вскрыл бронечемодан, последовательно выложив перед собой два Рокота, стопку пустых магазинов и бумажную упаковку "Русского сорокового" с сотней латунных толстячков внутри. Минута - и вороненые машинки разлеглись на холщевой тряпице набором отдельных деталей. Ловкие пальцы вертели и крутили их с возмутительной небрежностью, в которой чувствовался немалый опыт...
  - Козочка моя, а давай?..
  - М-мм? Но я не?..
  Время от времени ехидно улыбаясь (сначала "я не такая", потом "не туда", затем "не так", а закончилось все требованием "не останавливайся!"), невольный свидетель-слушатель все так же занимался своими делами, обихаживая, снаряжая и собирая в единое целое оружейную сталь. Вслед за Рокотами на запачкавшейся маслом холстине побывали два шведских Нагана умеренно-хорошего качества, и горка специзделий, выглядящих как обычные револьверные патроны калибра семь с половиной мэ-мэ. Собственно, боеприпасами они и являлись, вот только стоимость у них зашкаливала за все разумные пределы, вплотную приближаясь к эквиваленту их же веса золотом. А что поделать? Для производства патронов с отсечкой пороховых газов требовались прецизионные станки и весьма квалифицированные специалисты - но даже так процент брака совсем не радовал.
  - Шампанского?
  Хлопок вылетающей пробки и тонкий перезвон хрусталя отказов не предполагали.
  - Ах, я пьяна любовью!..
  "Сбруя" для оружия, пара черных полумасок и шесть темно-зеленых цилиндров шоковых гранат, выстроившихся куцым рядком. Неряшливая кипа коротких ремешков, две аптекарских стекляшки с лаконичной надписью "Эфиръ" на этикетке, коричневый прямоугольник выкидного ножа и парочка тонких темных жилетов с кучей кармашков - вот далеко не полный перечень того, что проверили и выложили на стол за сравнительно короткое время. Которого как раз хватило, чтобы любовная парочка наконец-то угомонилась. Или нет? За стенкой было тихо, а вот из чуланчика-гардероба вдруг донесся какой-то подозрительный шорох и треск. Затем он сменился непонятным шумом и вполне различимыми ругательствами.
  - Да заетитская сила!
  Что-то со сдавленным возгласом упало, кое-как поднялось, вывалившись в гостиную на старенький паркет - и оказалось тем самым скромным героем постельного фронта, примерным семьянином и богобоязненным христианином, человеком множества достоинств... Короче, самим Григорием Дмитриевичем Долгиным!
  - Понапихали тряпок, хрен протиснешься!..
  Лучший друг князя Александра явился к нему с неподдельно-радостной улыбкой, будучи облаченным лишь в шикарный, и насквозь промокший (после недавнего душа) шелковый халат и домашнюю туфлю. Левую. Ее напарница, по всей видимости, отстала по дороге - но непременно обещала догнать.
  - С прибытием, командир!..
  - Благодарствую.
  Многозначительно потыкав пальцем в давно умершие часы на полочке (в данном случае, служившие неким символом того, что кое-кто несколько увлекся операцией прикрытия), Агренев укоризненно покачал головой. Но выговаривать все же не стал: все мы люди, все мы человеки...
  - Как, силы-то остались? Или все ушли на оценку талантов и дарований? Так сказать, хе-хе, на дегустацию молодой поросли.
  Без труда уловив намек на некоего "козлика", неутомимый любовник натянул на лицо независимо-горделивое выражение, с коим и сбежал в спальню.
  - Кофе будешь?
  Предложение было очень тихим, но, тем не менее, его прекрасно расслышали - потому что из комнаты вместе со сдавленным пыхтением и шорохом надеваемой одежды донеслось:
  - Покрепче!..
  Не успел чайник как следует забулькать, как на кухню вошел импозантный пожилой мужчина, двигающийся немного боком, и не перестающий при этом слегка помахивать руками - этак, на манер орла, летящего в очень узком ущелье.
  - Долго сохнет. А главное, зачем? Один черт ни полиция, ни жандармы не снимают отпечатков пальцев.
  - Все когда-то бывает в первый раз...
  Благодарно кивнув рыжеволосому князю (напоминающего своим обликом богатого английского денди), брякнувшему перед ним кружкой с горячим напитком, Долгин повел носом - и тут же разочарованно протянул:
  - Растворимый!..
  Однако стоило "кухарке" протянуть руку, дабы вылить в раковину продукт для плебеев, как эстетствующий гурман быстро подтянул кружку к себе. Фыркнул в пышные усы (к которым в комплекте прилагались еще более роскошные бакенбарды), смочил губы кофейным напитком и страдальчески поморщился: горячо!
  - Докладываю: список мероприятий отработал, тревожных моментов не было, изменений в плане - тоже.
  - Вот и прекрасно...
  Несколько часов спустя к большому трехэтажному дворцу на Дворцовой набережной подъехал черный фургон с большими эмблемами почтового ведомства - и скромной (в плане приметности) надписью "Перевозка ценных грузов".
  - Городовой не на своем посту.
  - Не помешает, работаем.
  Из машины, ослепившей фарами зябнувшего на свежем ветерке служилого, вышло два представительных господина: и пока один из них под заинтересованным взглядом городового извлекал из недр фургона большую коробку, очень похожую на чемодан с колесиками, второй спокойно постучался в угловую дверь. А потом и повторил это действо, только ногами - однако же, соблюдая определенную осторожность и умеренность. Потому что дуб, он и в форме двери остается все тем же неприятно-твердым дубом.
  - Кого там принесло?
  Стыдливо прикрыв черненый кастет на левой руке большим конвертом самого официального вида, Александр негромко признался:
  - Срочная депеша из Ливадии для Ее императорского высочества Марии Павловны.
  Приготовив к извлечению из рукава гуманный (в сравнении с кастетом, разумеется) "дубинал", представленный увесистым мешочком с песком, самозваный курьер усугубил момент:
  - Приказано - безотложно и прямо в руки!..
  Из-за толщины и массивности створки звука открываемого засова слышно не было, да и для петель масла тоже не жалели. А вот цепочка или что-то подобное отсутствовало: заслуженный ветеран лейб-гвардии Преображенского полка даже и представить себе не мог, что кто-то способен покуситься на обитателей Владимирского дворца . Зря!..
  - Ух! Ох!!!
  Калечить или убивать никого не планировалось, так что позднему вестовому пришлось постараться, "роняя" дюжего унтера-отставника наиболее щадящим способом. Кое-как затащив первую жертву в его закуток и одарив узами на ноги и запястья (в подарочный набор входил и плотный кляп с дружеским пинком под ребра), незваные гости прислушались к вязкой тишине на лестничном марше, и дружно выдохнули.
  - Вот же отожрался, боров!
  - Работаем.
  Переглянувшись, парочка скинула верхнюю одежду, пристроила на лица карнавальные полумаски - и направилась на второй этаж, оставив свой груз под бдительным присмотром дворника. Или кем он там числился по дворцовому расписанию? Впрочем, неважно. Напряженно вслушиваясь и всматриваясь в богатые интерьеры великокняжеского гнездышка, Александр с Григорием благополучно добрались до Передней, из которой прошли прямиком в Приемную - где и познакомились с дежурным лакеем.
  - Э-ээ?!? Что за?..
  К сожалению, знакомство сразу же не задалось: мужчина в ливрее мало того что бодрствовал, развалившись на золоченом диване в противоположном конце немаленького помещения. Так он еще при этом нагло распивал хозяйское коллекционное вино! Сделав движение вскочить на ноги, лакей широко распахнул рот для пронзительного вопля... Но резко дернулся всем телом и обмяк, завалившись обратно. Патроны из номерного цеха одного из Ковровских заводов (тоже, кстати, номерного) вполне оправдали свою непомерно-высокую цену - маленький поршенек в гильзе надежно запер пороховые газы и резкий хлесткий звук выстрела. Однако полностью избавиться от шума все равно не удалось: неприятно-звонкий щелчок револьверной механики дополнился стуком упавшей бутылки, и каким-то гулким бульканьем выливающегося на пол вина. Его дегустатор, кстати, остался в живых - и как раз усугублял список своих прегрешений, пачкая атласную обивку господской мебели своей холуйской кровью.
  - Жив?
  - Угу.
  Оказав первую помощь путем накладывания ременного жгута на запястья и лодыжки, сердобольный Долгин напоследок полил глубокую борозду на лакейской голове остатками вина. Затем машинально глянул на этикетку...
  - Вот с-сука!
  Неподдельно огорчившись столь бездарной трате редкого Шато-Лафит Ротшильд тридцатилетней выдержки, Гриша почти не заметил, как вслед за командиром миновал Гостиную и Кабинет. Осторожно пробравшись в Будуар и осмотревшись на месте, он коршуном набросился на одну из дремавших в Будуаре горничных-камеристок - после чего все происходящее почему-то воспринималось отдельными кусками. Легкий тычок под ребра посапывающей девице, после чего та дергается и таращит на "демона" наполняющиеся ужасом глаза. Момент, когда жертва сделает глубокий вдох для истошного крика, заодно втягивая в себя солидную дозу эфира. Терпеливое ожидание, совмещенное с удерживанием на месте энергично брыкающегося и пинающегося тела, постепенно расслабляющегося и превращающегося в этакое живое бревно... Надо отметить, довольно-таки костистое и неудобное.
  - Кто здесь?!?
  Второй камеристке повезло больше: и проснулась сама, от ласкового поглаживания по щечке. И сознание потеряла не от тряпки с эфирным наркозом, а от аккуратно пережатой сонной артерии. Впрочем, несмотря на все эти различия, итог был общим - вязки на руки-ноги, и удобный кляп.
  - Хр-сс!..
  В Опочивальню Григорий вступал с двойственным чувством - ибо большую часть своей жизни он воспринимал великих князей Российской империи кем-то вроде небожителей. До Бога высоко, до царя далеко... Увы, но общение и дружба с князем Агреневым сильно испортили некогда простого служаку-пограничника. Он начал почитывать всякое разное, пытаться не только самостоятельно думать, но и составлять обо всем собственное мнение. Еще хуже на нем сказался доступ к кое-каким служебным документам и аналитическим справкам, предназначенным исключительно для высшего руководства Компании.
  - Мария Павловна.
  И совсем ужасно все стало, когда Александр целенаправленно познакомил соратника (жизнь, она такая, всякое может быть) с частью своего особого архива. Не сказать, что тот был потрясен, или ему открылись какие-то особые откровения - но нажрался тогда потомственный казак Гришка в хлам.
  - Мария Павловна?..
  Ныне же в великокняжеской Опочивальне не было ни казака, ни пограничника - лишь господин Долгин, крупный акционер транснациональной Компании. В глазах которого великая княгиня была всего лишь немолодой простоволосой бабой, тихонечко похрапывающей во сне. Ну, хоть воздух не портит, и то славно...
  - Может, ее пнуть?
  - Хм?..
  К счастью, столь радикальное средство не понадобилось - прекрасно сработало и прикосновение мертвенно-холодной оружейной стали.
  - М-мм!!!
  Ладонь, опустившаяся на высокородный рот, помогла сохранить в покоях почти мертвую тишину. Наган же, перестав неприятно холодить ухоженную женскую шею, на пару секунд завис перед беспомощно помаргивающими глазами.
  - Леди, вы будете благоразумны?
  Вместо ответа слабая женщина с такой силой вцепилась в чужие руки, что Агренев едва удержался от резких действий в ответ. Рефлексы, будь они неладны...
  - Вижу, что слухи о вашей сильной и страстной натуре вполне правдивы.
  "Натура" промычала что-то гневное и так взбрыкнула ногами, что ее едва удалось удержать. Плюнув на все, Александр решил несколько подсократить "предварительные ласки" упертой хозяйки Владимирского дворца.
  Крак-щелк-крак!!!
  Звук взводимого револьверного курка был столь неприятен, что поморщился даже его временный владелец - а уж на Ее императорское высочество он и вовсе оказал дивное успокаивающее действие.
  - Леди, вы будете благоразумны? Просто кивните... Хорошо. Прошу вас встать, и сохранять при этом тишину.
  - Отвернитесь, вы!.. Не знаю, как вас там - но вы горько пожалеете, что подняли руку на великую княгиню Российской империи!!!
  Судя по едва слышному шороху и хмыканью, донесшемуся из-за узорчатой ширмы, второй грабитель не отказался бы и ногу поднять на столь высокопоставленное лицо - лишь бы она пошустрее двигалась, накидывая батистовый пеньюар.
  - Что вам угодно?..
  - Прошу.
  Так как герцогиня Макленбург-Шверинская даже после замужества не согласилась перейти в православие, в ее покоях отсутствовал дежурный свет в виде традиционных лампадок под иконами. Вдобавок, тяжелые бархатные шторы отлично отсекали любой уличный свет, погружая покои в таинственный мрак, заполненный неприятно-твердой мебелью иными предметами обстановки. Поэтому пришлось рыжебородому вторженцу подсвечивать негостеприимной хозяйке прихваченным для этого дела (в смысле, передвижения в темноте) аккумуляторным фонариком, попутно аккуратно направляя беспрестанно шипящую угрозы даму в нужном направлении. Бедняжка даже не подозревала, что основная опасность насилия исходит не от ее вынужденного спутника - а от того, кто следовал за ними! Потому что Долгину чем дальше, тем больше хотелось всеподданнейше приложить ногу к широкой "корме" Ее императорского высочества!..
  - Откройте.
  Поглядев на глухую стенку своего любимого Будуара, выполненного в мавританском стиле, Мария Павловна надменно процедила:
  - Не понимаю, о чем вы.
  - Милостивая государыня, я могу открыть и сам, но на шум обязательно прибегут лакеи. Затем на звуки выстрелов явится и ваш супруг...
  - Вы и его убьете?
  - Вне всяких сомнений. Но все же хотелось бы избежать ненужных жертв. Прошу?
  Посопев в сомнениях, раздираемая противоположными эмоциями герцогиня нехотя надавила пальцами на элемент узора. Дождалась щелчка, подцепила пальцами, потянула - и в монолитной прежде стенке обрисовались контуры искусно замаскированной двери.
  - Еще одна небольшая формальность, моя леди.
  Тайник был относительно небольшой. Для трехэтажной громады дворца, разумеется. Но в нем вполне уместился солидного вида сейф и куча полок, на которых в строгом порядке были разложены разные милые безделушки, выполненные исключительно из желтого металла, и с вкраплениями разнообразных драгоценных камней. Часть экспозиции занимали подарки, которые преподнесли амбициозной Михен все ее "друзья" и "воздыхатели". Другая часть хранила стандартный набор для ответных мелких знаков внимания: запонки, кольца, портсигары, часы, табакерки... Все из золота, разумеется. Присутствовали и разные милые женские штучки - о, и достаточно много! Но самые интересные, можно даже сказать фамильные образцы ювелирного искусства все же были скрыты за толстой сталью превосходного английского сейфа, замкнутого на сверхнадежнейший замок. К сожалению, великая княгиня в самых резких выражениях отказалась предоставить доступ к внутренностям угловато-массивного хранилища семейных реликвий.
  - В вашей стране не так давно изобрели такую совершенно чудесную вещь, как ацетиленовая горелка. Меня заверили, что ни один металл не устоит перед ее огненным дыханием...
  - Р-руки!!!
  - Меньше экспрессии, Ваша светлость. И позволю себе напомнить еще раз, что слуги вам не помогут - поэтому оставьте в покое этот несчастный колокольчик. Возвращаясь к нашей?.. М-мм, problem... К нашему делу: если первый способ окажется бессилен, мы попробуем решить все с помощью двадцати фунтов превосходнейшего нобелевского динамита.
  Приблизившись к хозяйке и ловко избавив ее нежные ручки от тяжести крылатой статуэтки, гость подвел итог:
  - Так или иначе, но желаемое будет получено. Мы всегда добиваемся своих целей.
  - Мы?!? Кто это - мы? Вы англичанин?..
  - Может быть да. А может, и нет. Милостивая государыня, давайте закончим с формальностями, и я обещаю вам откровенный разговор. Что касается драгоценностей, то будем считать, что вы передаете их нам всего лишь на время, в залог.
  - Залог? Но что...
  - Леди.
  Мягко направив уже почти не брыкающуюся женщину к сейфу, Александр сделал приглашающий жест - и проявил понимание и терпение, покуда герцогиня не сдалась под грузом обстоятельств, приправленных толикой ее любопытства.
  - Нужен ключ.
  - Прошу.
  Окатив фигуру в полумаске презрением, Мария Павловна буквально выдернула из мужской ладони изящный ключик и всего со второго раза воткнула его в провал замочной скважины. Три поворота направо, два налево - затем ключик вытянули обратно, переставили маленький кусочек металла с одной стороны узорчатой "бородки" на другую, и повторили всю процедуру еще раз.
  - Благодарю, Ваша светлость.
  Дернув за ручку и удостоверившись, что более препятствий нет, таинственный пришелец проявил к хранившимся в сейфе сокровищам удивительное равнодушие. Собственно, он даже ни одной коробочки или шкатулочки не открыл, а на казначейские упаковки новехоньких десятирублевых банкнот и вовсе едва глянул.
  - Теперь нам стоит вернуться в ваши покои.
  - А?.. Но как же?..
  Препроводив великую княгиню, совсем запутавшуюся в своих предположениях о национальной принадлежности полуночных гостей (она определенно заметила еще несколько подозрительных теней!), незнакомец в полумаске деликатно отвернулся - пока она укладывалась обратно в постель. Впрочем, при всей воспитанности и манерах, выдающих соответствующее происхождение, рыжебородый мужлан не постеснялся внимательно следить за ее движениями в большом настенном зеркале. Хам и наглец, вне всяких сомнений - но в Михень уже разгорелся определенный интерес к чьей-то явной интриге. Поэтому, выкинув из головы свой неподобающий вид и расположившись на ложе с видом императрицы, дающей аудиенцию, она милостиво разрешила дать ей необходимые пояснения.
  - Мы всегда в тени, и чужды публичности.
  Без всякого спроса усевшись на краешек перины, и проигнорировав подозрительное бряканье из Будуара (как будто там уронили что-то на пол) по-прежнему безымянный пришелец машинально огладил бородку:
  - Вместе с тем, мы внимательно следим за теми, кто может стать для нас перспективными клиентами.
  С возмутительной непринужденностью пересев еще ближе, мужчина вдобавок понизил голос - так, что создалось полное впечатление об интимной встрече двух давнишних любовников:
  - Вам мешают три племянника.
  - Не понимаю вас?
  - Мы можем убрать эту досадную преграду на пути ваших устремлений.
  - Я решительно не понимаю, о чем идет речь!
  - Разумеется. Чтобы продемонстрировать серьезность наших намерений, мы закроем вопрос со средним братом - в счет принятого залога. Скажем, несчастный случай, повлекший за собой закономерный итог. С учетом его слабого здоровья... Или у вас будут иные пожелания?
  Мария Павловна возбужденно блестела глазами, но отвечать не торопилась.
  - Мы не настаиваем, а только предлагаем свои услуги. На внутренней стороне перстня...
  Печатка с ветвью акации покинула прежнего хозяина и ме-едленно села на указательный пальчик безвольной женской руки.
  - Вы найдете, как с нами связаться. Если же решение будет отрицательным, то мы с уважением примем ваш выбор.
  Про судьбу фамильных драгоценностей великокняжеской семьи полуночный коммивояжер тактично умолчал.
  - Всего наилучшего.
  После тычка в сонную артерию, Ее императорское высочество послушно обмякло на постели - а через пяток секунд даже соизволило начать милостивейшее сопеть. Александр же облегченно выдохнул, внимательно прислушался, и скорым шагом поспешил на помощь другу. Который, как выяснилось, и сам прекрасно справлялся, оперативно переправив "экспозицию" с полок в две объемистые черные сумки. Содержимое сейфа удостоилось отдельного саквояжа средних размеров, и теперь Долгин задумчиво вертел в руках последний негабаритный предмет - шкатулку-футляр для красивой бриллиантовой тиары с подвесками из крупных каплевидных жемчужин. Роскошная вещица буквально притягивала взгляд, вот только в этот раз он был не алчный, а озабоченно-недоуменный: сломать тиару для лучшей компактности было откровенно жалко, а нести отдельно - опасно и неудобно.
  - В сумку тоже не влезет... Там еще письма какие-то. Брать?
  - Хрен с ними. Ух!
  Пристроив за спиной одну из матерчатых сумок и выдохнув пару-тройку ругательных слов (до чего же увесистая, стервь!), Агренев пошевелил плечами и вытянул из кобуры револьвер.
  - Готов.
  - Ух-ё!..
  Увесистая сверх всякой меры брезентовая "колбаса" так согнула седобородого ценителя прекрасного, что его легко можно было спутать с горбуном. К счастью, саквояж помог исправить образовавшийся перекос, сработав чем-то вроде балансира-противовеса - а тиара в футляре, цепко прижимаемая к груди, придала темной фигуре полностью законченный вид.
  - Готов.
  Пропустив вперед командира, Григорий пристроился вслед, без малейших сожалений оставляя за спиной Будуар со сладко посапывающими камеристками. Звонкое тиканье каминных часов в Кабинете, недовольный скрип паркета в вязкой тишине Приемной, успешно притворяющийся мертвым любитель коллекционного вина в Гостиной... Тяжеловесно спустившись по ковровым дорожкам лестничных маршей, они с одинаковым облегчением скинули сумки на полированный мрамор напротив неприметной двери - из-за которой, кстати, доносилось какое-то подозрительное мычание и возня.
  - Что значит - гвардия!.. Сотрясаться нечему, сплошная кость в голове.
  Отставной унтер лейб-гвардии Преображенского полка из-за врожденной скромности (и вставленного в рот кляпа) от обсуждения своих достоинств тактично уклонился - но глядел при этом как-то уж очень недобро. Особенную выразительность его взгляду придавало то, что привратник в попытках освободиться изрядно запутался в накинутой на него верхней одежде, брякнулся с широкого топчана на пол, и теперь напоминал что-то вроде краснорожей гусеницы с налитыми кровью глазами. Без двух теплых "шкурок" человеку-гусенице стало значительно лучше - настолько, что он даже попытался садануть связанными ногами в грудь одного из обидчиков. Не без труда разминувшись с сапогами неприятно-большого размера, тот одобрительно хмыкнул и на пару мгновений задумался.
  - Х-рр!..
  Несколько аккуратных ударов оставили на лице рычащего и яростно жующего кляп лакея зримые доказательства его доблести. А тускло блеснувший в сумраке нож добавил в картину последние штрихи, невесомой кистью коснувшись кожи над бровью и на горле - и теперь не оставалось никаких сомнений в том, что хранитель врат Владимирского дворца свирепо бился с вражескими ордами до самого конца, и выжил только чудом. Вряд ли подобный "макияж" послужит оправданием легковерному привратнику, но, быть может, его не станут слишком сильно наказывать?..
  - Р-рр!!!
  Увы, но, живое полотно не оценило стараний рыжебородого художника, принявшись столь энергично дергаться, что надежные ремни-вязки начали отчетливо трещать. К счастью, капелька эфира и чистый носовой платок помогли унять бешеный гвардейский напор, обратив его в крепкий (пусть и не совсем здоровый) сон.
  - Пожалел?
  Согласно кивнув в ответ на едва слышный шепот, Александр принял от напарника кое-как почищенный водительский полушубок. Поправил шапку, переложил револьвер в карман и прислушался. Тихо? Вот и хорошо.
  - Ч-черт, у машины городовой стоит!
  Переглянувшись с Григорием, князь приготовился израсходовать еще пару особых патронов. Или - служивого, если его бдительность перевесит его же удачу. Беззвучно распахнулась массивная дверь, выпуская позднего посетителя на морозную улицу, промозглый ветер тут же закружил вокруг него стайку редких снежинок и попытался проникнуть под роскошную шубу с бобровым воротником...
  - Ко мне!..
  Резко взбодрившийся постовой оценил представительный облик полуночного гостя великокняжеского семейства, сделал пяток шагов навстречу и отточенным за годы практики движением кинул руку к черной шапке.
  - Городовой Орешкин!
  Внимательно осмотрев бравого служителя порядка, и с особенной ревностью оценив роскошные (и слегка заиндевевшие от дыхания) усы, господин небрежно представился:
  - Статский советник фон Карлсон.
  Мимо полицейского чина и его высокопоставленного собеседника с самым деловым видом проскользнула фигура второго позднего гостя, отягощенная саквояжем в правой руке и чем-то непонятным в левой. Достигла фургона, закинула свою ношу на переднее сидение - и тут же начала возиться у капота, оживляя механическую телегу.
  - Почему один? Где остальные?
  - Не могу знать, ваше сиятельство!
  Тревожно поглядев вдоль набережной, штатский генерал недоверчиво уточнил:
  - А особые инструкции касательно нынешнего мероприятия доводили? Нет?!?
  Свирепо покривив губы, нежданное начальство пробормотало что-то о выговоре кое-кому по служебной линии. За разгильдяйство!
  - Скажи-ка, братец. У тебя тут все спокойно? Никого подозрительного не замечал?
  - Никак нет, ваше превосходительство!
  Прогиб ушлого городового, заменившего положенное "высокоблагородие" на более статусное обращение, был засчитан.
  - Вот что, голубчик...
  Чихнувший, а затем зарычавший мотором четырехколесный механизм ненадолго отвлек пожилого чиновника от выдачи ценных указаний.
  - Так вот: смотреть в оба! Дело первостепенной важности, и сугубой конфиденциальности.
  Значительно нахмурив кустистые брови, советник вновь вынужденно прервался, дабы проследить за подчиненным, забежавшим в приоткрытую дверь - и тут же выскочившим обратно с большой сумкой в руках.
  - Я лично поручился перед Их императорскими высочествами в том, что все их распоряжения будут исполнены в наилучшем виде!.. Так что - бди!
  Вторая сумка исчезла внутри самобеглого экипажа еще быстрее, чем первая.
  - Так точно.
  - Все понял?
  - Так точно!!!
  Громоздкий чемоданчик на колесиках присоединился к сумкам.
  - Ну-ну.
  Удовлетворенно кивнув, важная особа наконец-то соизволила заметить угодливо раскрытую перед ним дверцу. Тут же потеряв интерес к городовому, статский советник на диво ловко нырнул в темное нутро новомодной кареты и отбыл в светлую питерскую ночь - оставив замороченного невнятными речами служивого в полном недоумении и ступоре.
  - Ха! Получилось!.. У нас все получилось, командир!
  Черный фургон степенно катил по сияющему снежными искорками Невскому проспекту, время от времени перемигиваясь глазами-фарами с редкими желтыми таксомоторами, развозящими из рестораций по домам самых стойких гуляк - и глуша рокотом стального сердца веселые возгласы не по годам энергичного пассажира.
  - До последнего не верил, что тихо уйдем!..
  Водитель, занятый борьбой с порождением французского автопрома (одних ножных педалей шесть штук!) неожиданно признался:
  - Я, честно говоря, тоже.
  Сложный четырехколесный механизм все же подвел пассажиров, привезя их в один из тех глухих тупичков, куда даже местные жители старались без нужды не заходить. Ибо воняло там!.. Ну да, той самой нуждой - маленькой, но справленной в очень больших количествах. Снимая с автомобиля верхний слой щитов, превращающих дорогую иномарку в обычный почтовый фургон, "статский советник" и его шофер проявили не только чудеса расторопности и ловкости, но и немалое терпение. В том смысле, что им настолько не хотелось дышать ТАКИМИ миазмами, что за всю операцию по смене облика они сделали едва ли по паре вдохов. Так что общественный стихийный нужник преобразившийся фургончик покинул в самые кратчайшие сроки - и уже не почтовым скакуном, а обычной рабочей лошадкой, бока которой облепила реклама нескольких бакалейных лавок и крупная надпись "Доставка бакалейных товаровъ". К сожалению, смена имиджа не помогла, и вскоре тупая машина вновь заблудилась: и будто мало того - она нашла очередной "духовитый" закоулок! Пока недоразумение на колесах недовольно тарахтело и разворачивалось, брезгливо расплескивая шинами подозрительные лужи и кучки (фе!!!) мусора, из его нутра бесследно испарился чемодан с оборудованием для экстремального обслуживания сейфов, и все честно награбленные сувениры. Слава богу, что больше подобных оплошностей не было: еще немного покатавшись по сквозным проездам и темным переулкам, потеряв по дороге маскировочные щиты и превратившись в породистый "Пежо" пятнадцатой модели, французский лимузин вырулил на приличные и хорошо освещенные улицы - где, вновь преисполнившись степенной важности, покатил в сторону Лиговского проспекта. Доехал, уверенно свернул в одну из арок, ослепил и распугал светом фар какую-то подозрительную компанию, а потом... А потом его попросту бросили! Кинули на растерзание местного отребья, привлеченного звуками работающего мотора!!! Сработавшее через пару минут устройство поджига оборвало муки элитного автомобиля, даровав ему (и парочке неудачников) вечный покой.
  - Эй! А ну погодь!..
  Хлесткий револьверный выстрел поставил точку как в жизни неудачливого "делового", решившего с коллегами по опасному бизнесу догнать щедрых меценатов - так и в дальнейших попытках обитателей Лиговки свести с пришельцами более тесное знакомство. Да и вообще, больше их никто не видел, потому что этой же ночью в глубинах одного неприметного строения произошло небольшое чудо. Стоило калитке в перекосившихся воротах каретного сарая закрыться, отсекая внутреннюю темноту от внешнего сумрака, как пожилой господин волшебно преобразился - сбросив с себя вслед за дорогой шубой не только седину, но и груз прожитых лет. Его спутник тоже не остался сторонним наблюдателем, пожертвовав солидностью зрелого возраста в пользу бесшабашной молодости. Вдобавок выяснилось, что он ничуть не рыжий, а совсем даже природный брюнет! Правда, зрение у него резко село... К счастью, тут же нашлись подходящие очки.
  - В график укладываемся?
  Тускло блеснув на свету латунной крышкой дешевеньких часов, Александр успокоил и себя, и друга. Но, вместе с тем, не смог его не подковырнуть:
  - Козлик торопиться к своей козочке?..
  - Вот так и знал!!!
  Кое-как распихав добычу по трем большим бронекейсам, и спустив их в провал небольшого, но вполне надежного тайника, способного выдержать не только поверхностный осмотр, но и средний силы обыск (в смысле, без полной разборки пусть и старенького, но еще вполне крепкого сарая), Гриша не удержался и фыркнул.
  - Я слышал, кое-кого вообще Шунечкой называли.
  - Да это когда было?!?
  Непроизвольно скривившись, князь признал: один-один. Вот бывают же такие девицы, которых хлебом не корми, дай только изуродовать вполне нормальное имя любовника!
  - Кстати, в газетах врут, что некий господин был неоднократно замечен в обществе популярной артистки и дамы полусвета Кэролайн Отеро? На фотокарточках эта особа весьма хороша... А как она в жизни?
  - Еще лучше. Ты бы знал, как естественно у нее получаются случайные встречи! Просто прелесть!.. Впрочем, вскоре тебе наверняка представится возможность лично оценить экстерьер милой Кэри.
  Натягивая на себя пованивающий чем-то кисловатым извозчицкий тулуп, Григорий вздохнул: этак можно вовсе потерять веру в чистые человеческие чувства! Ладно бы разные вертихвостки и кокетки просто знакомились из любви... К деньгам или положению возможного любовника. Но флиртовать с очередной "прекрасной незнакомкой", зная, что та с вероятностью в сто процентов работает на какую-нибудь разведку (а то и сразу несколько), одновременно отслеживая все, чем тебя угощают на предмет возможной отравы?.. Скрывать отвращение и брезгливость, искать в словах и вопросах очередной великосветской пассии двойной-тройной смысл - и в ответ вроде как случайно проговариваться, скупо разбрасывая крошки важных, интересных и насквозь лживых сведений? Брр!!! Разговор увял сам по себе, а через десять минут два подгулявших возчика бесследно растворились в зыбких тенях питерских подворотен...
  
  ***
  
  Не успело великосветское общество в полной мере насладиться пикантной историей о том, как некие дерзкие преступники избавили великую княгиню Марию Павловну от тяжести ее фамильных драгоценностей - попутно разорив винный погреб Владимирского дворца и обесчестив одну из служанок-камеристок. Кхм!.. Так же из уст в уста ходила сплетня о том, как хозяин того самого дворца долго гнался за наглыми ворами с большой саблей в одной руке, и револьвером в другой; не утихали слухи о лужах крови и десятке жестоко зарезанных лакеев, тела которых с большим трудом спрятали от полиции и вывезли под покровом ночи на телеге в сторону ближайшего кладбища; тихонечко шептались и о совсем уж чудовищном преступлении, в виде посягательства на честь Ее императорского высочества... Впрочем, насчет последнего мнения разделились: одни выражали твердую уверенность в том, что это всего лишь грязные слухи, другие проявляли жестокосердный цинизм - и все они объединялись в неподдельном сочувствии к обворованной и униженной особе. Хотя и откровенно злорадствующих тоже хватало.
  - Князь Владимир Барятинский, с супругой и дочерьми!..
  - Рад вас видеть князь. Княгиня, вы обворожительны. Княжна Анна... Ирина... Елизавета.
  Гм. Так вот: всего через неделю после того, как случилось покушение на сами основы миропорядка Российской империи, в столицу вернулся из служебной заграничной поездки князь Агренев. И тут же, не успев даже толком распаковать багаж, принялся рассылать именные приглашения на банкет в честь своего тридцатилетнего юбилея! Вообще-то, это событие состоялось еще в декабре прошлого года, и общество уже начало несколько недоумевать на сей счет. Даже больше того - откровенно подозревать богатого аристократа в недостойной его титула (и состояния) скаредности!.. Нет, понятно, что устраивать приемы и званые обеды, находясь на Дальнем востоке, по большому счету просто глупо. Не купцов же местных на них приглашать? Или, хе-хе, медведей?.. Кстати, об замечательных охотах, устраиваемых князем для своих гостей, ходили настоящие легенды... М-да. Так вот: великосветское общество с пониманием относилось к некоторым затруднениям молодого Александра - пока тот находился вдали от цивилизованных мест. Но вот когда он вернулся в столицу и тут же из нее исчез, отметившись только на приеме у Голициных и на званом обеде у Оболенских, в салонах сразу же возникло вполне закономерное недоумение. Конечно же, крохотная питерская квартирка князя мало подходила для светских мероприятий - но ведь на такой случай в Санкт-Петербурге хватало и вполне приличных ресторанных заведений с хорошей репутацией и меню? Тем временем Агренев продолжал игнорировать общество: будучи в Москве, он засвидетельствовал свое почтение только Зинаиде Николаевне Юсуповой-Сумароковой-Эльстон. По возвращении в Северную Пальмиру, нанес визиты вдовствующей императрице Марии Федоровне, нескольким великим князьям и министрам - и вновь отбыл в ту самую продолжительную заграничную командировку.
  - Его высокопревосходительство министр путей сообщения, князь Хилков с супругой!
  - Михаил Иванович, очень рад вас видеть. Анна Николаевна, вы обворожительны.
  Честно говоря, недоумение аристократии медленно, но верно превращалось в недовольство. Тридцать лет, не мальчик уже! Пора бы подумать о достойной супруге - да и вообще, уже как-то остепениться. Все эти частые деловые поездки, затяжные служебные командировки... К счастью, князь все же оказался небезнадежен. Более того, он еще до отъезда в Берлин упросил давнего приятеля господина Нечаева-Мальцева поучаствовать в организации своего первого большого светского мероприятия!..
  - Его превосходительство посол Французской республики, граф Монтебелло с супругой!
  - Enchante de vous voir!
  После чего, собственно, все и завертелось. Конечно, добровольный помощник-организатор до последнего сохранял все приготовления в полнейшей тайне - зато какое он получил наслаждение, наблюдая тихий переполох и подковерные интриги, развернувшиеся ради обладания одним из именных пригласительных билетов!.. Особенно ожесточенными были "битвы" между отцами дочерей на выданье: на брачном рынке холостой именинник котировался почти наравне с молодыми князьями императорской крови. Это если официально. А неофициально - гораздо, гораздо выше! Потому что потомков Романовых много, а молодой титулованный архимиллионер в Российской империи покамест только ОДИН!!!
  - Граф Шереметев с супругой и дочерью!
  Ради этого гостя Александр сошел с места, сделав пару шагов вперед: мало того что сам граф был неплохим человеком и очень щедрым меценатом (можно сказать, старым проверенным соратником по благотворительным делам), так еще и с женой Сергею Дмитриевичу определенно повезло - что, вдобавок, сказалось на детях в лучшую сторону. Или это "привет" от деда, плюнувшего на условности и выбравшего в супруги дочку простого русского кузнеца? Если так, то граф-оригинал явно не прогадал: мало того что женился на любимой Прасковье, так еще и обеспечил потомкам здоровую кровь .
  "А девица-то и в самом деле хорошенькая. Говорят - не глупа, и нрава спокойного. Хм, не рассмотреть ли ее кандидатуру на ответственный пост моей супруги?.."
  - Примите наши самые искренние поздравления!
  Отвечая на его приветственный полупоклон, восемнадцатилетняя Мария Шереметева так мило запунцовела...
  - Князь Белосельский-Белозерский, с супругой и дочерью!
  "Еще одна Маша, вот только эта - точно не наша. Тем более, я на Усть-Катавские металлургические заводы князя нацелился, а старый лис их даже в качестве приданного не отдаст. Жмот"
  - Его превосходительство командир лейб-гвардии Измайловского полка генерал-майор Евреинов, с сопровождающими офицерами!
  Коих было ровно чертова дюжина. Золото эполет, небрежная безупречность мундиров, знаменитый гвардейский лоск... А еще скрытая в глубине глаз радость. На юбилее кроме них ожидались семеновцы и кавалергарды - и ни единого преображенца. Неплохой щелчок по самолюбию давних и последовательных соперников!
  - Господа, ну наконец-то. Я уж было грешным делом подумал, что дела службы для вас окажутся важнее моей скромной персоны.
  - Ха! Да даже смерть не была бы уважительной причиной для неявки к вам, князь!..
  Сурово кашлянув и укоризненно покосившись на уже слегка "размявшегося" водкой капитана, предводитель измайловцев выдал по-военному короткое и выразительное:
  - Александр Яковлевич, примите самые наиглубочайшие!..
  "Наглые рожи, чуть синие лица - отряд лейб-гвардейцев идет похмелиться... Надеюсь, места хватит всем"
  К сожалению, главный банкетный зал "Палкинъ" был рассчитан всего на две сотни человек. Желающих было на порядок больше, но мероприятие недаром было заявлено как скромное торжество для очень узкого круга лиц - отчего все не попавшие (не вместившиеся, ага) тихонько исходили завистью и желчью. Разумеется, у ресторана кроме главного зала были еще два меньшего размера, и целых двадцать три отдельных кабинета - но все это было учтено и составляло стратегический резерв. Мало ли кто из молодых Великих князей пожелает осчастливить своим появлением юбиляра? Абы куда такую персону не посадишь, да и свитские тоже народ ранимый и обидчивый. Опять же, в программе были предусмотрены небольшие танцульки, и свободное общение гостей...
  - Его высокопревосходительство министр финансов Витте, с супругой!
  "Которая аж сияет от удовольствия. Сколько времени прошло, а общество так и не приняло Матильду Исааковну в свой круг?".
  - Сергей Юльевич. Мария Ивановна, вы сегодня особенно прекрасны.
  Впрочем, не попавшему на нынешнее мероприятие обществу уже было обещано несколько больших приемов, и даже целый бал - сразу, как только именинник обзаведется приличным жильем. К примеру, на Английском проспекте, где как раз начали расчищать площадку под "небольшой" особняк на три-четыре этажа...
  - Его высокопревосходительство военный министр Ванновский, с супругой!
  Уже привычно выразив радость от лицезрения главы Военведа и его жены, Александр незаметно сменил опорную ногу. Затем пару раз напряг-расслабил плечи и спину. Хоть так, да размяться! Мысленно прикинув, сколько дорогих гостей уже встречено и обласкано, юбиляр слегка повеселел - основная масса простого дворянского народа уже была внутри.
  - Его превосходительство посол Германской империи, светлейший князь Радолин с супругой!
  Выждав паузу, князь радушно поприветствовал немецкого дипломата, в очередной раз подтвердив свое особо теплое отношение к Второму рейху.
  - Директор Императорского московского технического училища, статский советник Аристов!..
  Пропуская мимо ушей умеренно-громкие представления сопровождающих его лиц (благо, что он и так знал их всех поименно), юбиляр выдал максимально приветливую улыбку:
  - Иван Васильевич.
  - Александр Яковлевич, от всей души поздравляю!
  Крепкое рукопожатие с Аристовым, затем с тремя профессорами из его "свиты" - и директор одной из основных "кузниц" научно-технических кадров для агреневского концерна проследовал к ожидающим его коллегам. Молодые преподаватели и ректор Политехнического института, увлеченные исследователи из Менделеевских лабораторий (сам именитый химик отговорился своей вечной занятостью), степенная профессура Петровской сельхозакадемии, энтузиасты-вольнодумцы из Женского медицинского института...
  - Князь Юсупов, граф Сумароков-Эльстон с супругой и княжной Юсуповой!..
  Уже привычно изобразив лицом и позой искреннюю радость, смешанную с толикой радушия, хозяин торжества поспешил навстречу дружественному семейству.
  - Рад вас приветствовать, граф.
  Обменявшись церемонными поклонами с адъютантом великого князя Сергея Александровича, он поцеловал надушенную ручку настоящей главе аристократического рода:
  - Зинаида Николаевна, я уже начал тревожиться. Право же, без вас сегодняшнее мероприятие было бы... Тусклым.
  Намек на свое великосветское прозвище княгиней был принят вполне благосклонно - статная, красивая, с неимоверно тонкой талией, "Сияние" действительно соответствовала этому негласному титулу. Точнее, одному из многих.
  - Князь, вы по-прежнему неисправимый льстец!
  - Наоборот: что может быть проще и приятнее правды?
  "Хм, старшая сестра шатенка, а младшая почти чистый блонд. Так разве бывает? Хм, вроде бы раньше она... Блин, не помню, но вроде бы темно-русая. Или все проще, и она, как и Ульянка, любит экспериментировать с краской для волос?"
  - Надежда Николаевна, рад счастью вновь видеть вас!..
  "Где там она была, когда я завалился к Юсуповым в гости? А черт, и это не вспоминается!"
  Затянутая в тончайшую перчатку девичья ручка княжны донесла до Агренева новый аромат. Тонкий, веющий свежестью и напоминающий о наступающей весне.
  - Александр Яковлевич...
  Как некогда и ожидалось, юная княжна выросла настоящей красавицей - по слухам, молодые и не очень кавалеры падали к ее ногам целыми толпами!.. Вот только, "Снежная королева" совсем не торопилась выделять кого-либо из многочисленных претендентов. Нет-нет, по примеру и с одобрения старшей сестры, Надежда собиралась пойти под венец исключительно с любимым человеком. Своего круга, конечно же!.. Тем не менее, желающих завоевать неприступную твердыню меньше не становилось - потому что к красоте прилагались не только обширные связи при дворе и в высшем свете, но и вполне недурственное приданное. Разумеется, в сравнении с майоратными владениями и капиталами Юсуповых это была не стоящая и упоминания мелочь, но у иных дворянских фамилий ВСЕ их состояние было меньше! Да и не все на свете измеряется деньгами. Кто был молодой Феликс Сумароков-Эльстон до своей свадьбы? Небогатый офицер среднего ума и способностей (и это еще мягко сказано), без особых карьерных перспектив. А кто он сейчас?!? Вот то-то же. По чести говоря, в обществе до сих пор считали их брак чем-то вроде мезальянса...
  - Мои поздравления, Александр Яковлевич, в связи со столь значимым событием.
  Проиграв в уме несколько подходящих ответов, мужчина ограничился мягкой полуулыбкой и намеком на поклон - заодно, отчего-то сравнивая в уме Марию Шереметеву и Надежду Юсупову.
  "Н-да, тяжелый выбор. Приданое у первой больше, зато вторая явно красивей, а наследственность у обеих хорошая. Хотя у Шереметевой все же получше будет. И папа ее как возможный тесть очень даже неплох! В отличие от графа Сумарокова-Эльстона - у которого в родне и шизофреники отметились, и лица нетрадиционной ориентации. Хотя, для Нади граф не отец, а муж сестры и глава ее нынешнего Дома, так что мне с этой стороны ничего не грозит... Что-то я не о том думаю".
  - Его превосходительство посол Ее британского величества сэр Николас О'Конор!
  Появление именно этого дипломата зримо свидетельствовало о том, что у одного аристократа-промышленника вскоре сильно добавится забот и хлопот. В сидении на Дальнем востоке империи кроме кучи минусов, были и свои, вполне даже немаленькие плюсы: в такой глуши каждый новый человек на виду, и любые телодвижения и вопросы приезжего новичка вызывали настоящие волны пересудов у старожилов. А в столице такое переплетение интересов и интересантов, что не каждая специальная служба вот так сразу и разберется!.. То ли человек за денежку старается, может просто в душе сильно любит ту же Англию - или просто от природы дурак, и его используют как одно каучуковое изделие интимного свойства?
  - Князь Гагарин, с супругой и дочерью!
  Пять шагов навстречу хорошему знакомому (почти приятелю с кучей общих интересов), радушная улыбка номер три, выверенные до последней интонации слова приветствия... И взгляд, мимолетно брошенный на наручный хронометр - долго еще ему бегать туда-сюда и говорить одно и то же в сотне разных вариантов? По счастью, мучиться оставалось всего каких-то пятнадцать минут: ежели кто потом и пожалует, то этих опоздунов можно уже лично и не встречать. На приглашении ведь время начала банкета четко указано? Вот.
  Мужественно отстояв на "боевом посту" оставшееся время, юбиляр неторопливым шагом удалился в один из малых кабинетов - где первым же делом скинул вицмундир, затем с подвыванием зевнул и напоследок от всей души потянулся. Ох, как же хорошо!!! И, как и все хорошее, долго это не длилось, так что вскоре князь занял свое законное место за главным столом. Легкий звон хрусталя, вызванный постукиванием столового ножа по витой ножке; набирающая силу тишина, за минуту охватившая немаленький банкетный зал; сотни взглядов приглашенных на торжество - взглядов, которые ощущались Александром чуть ли не на физическом уровне.
  - Дамы и господа! Не выразить словами ту благодарность, с которой...
  Благосклонно выслушав обязательные речи именинника, высокое собрание дружно перешло к первой части культурной программы - то бишь, непосредственно банкету. Время от времени застолье прерывалось выступлениями-поздравлениями отдельных гостей, но, в принципе, уже через полчаса это никому особо и не мешало: присутствующие свободно общались, смеялись, обменивались слухами и сплетнями... Как говорится, процесс пошел.
  - Ваше сиятельство.
  - М-мм?..
  Седой мэтрдотель, величиной и ухоженностью усов способный поспорить с любым сверхсрочником лейб-гвардии, деликатно кашлянул и тихонечко известил о прибытии великого князя Михаила Александровича. В качестве свиты августейшего слушателя Михайловской артиллерийской академии сопровождал профессор и генерал-лейтенант Чебышев, и полдюжины военных педагогов чуть меньшего калибра.
  - Примите мои искреннейшие поздравления в связи со столь замечательным событием!
  - Благодарю вас за теплые слова, Ваше императорское высочество.
  Подождав, пока его свита проявит несвойственную им деликатность и немного отойдет (после положенных по этикету слов и пожеланий, естественно), младший брат государя-императора чуть понизил голос:
  - Александэр, я так рад тебя видеть!.. Ты просто не представляешь!!!
  - Очень даже представляю, Мишель, я сам всего ничего в столице, а уже хочется обратно в Хабаровск.
  Аккуратно глянув на свиту посредством настенного зеркала, великий князь едва шевеля губами произнес:
  - У меня вопросы по последнему твоему письму. Черт, да у меня и без него куча вопросов!!!
  - На следующей неделе приеду прямо в академию... Нас пытаются слушать.
  Мгновенно натянув маску вежливо-отстраненной благожелательности, августейший гость проследовал в банкетный зал. Не успел Агренев толком присесть, как мэтрдотель вновь сорвал его на прием сразу трех Их императорских высочеств: министра Морского ведомства Александра Михайловича в сопровождении супруги Ксении Александровны. И печально-одинокого младшего брата главы Морведа, великого князя Сергея Михайловича, "прозябающего" в гвардии в скромных штабс-капитанских чинах. Ну как не встретить столь именитых опозданцев с прилагающейся к ним свитой?
  "Странно, как это Серго не притащил любовь всей своей жизни, балеринку Малечку Кшесинскую. Никак, ее на сегодняшний вечер другой великий князь, гм, ангажировал?"
  Выказав заглянувшим "на огонек скромного банкета" Романовым свою радость и лично сопроводив почетных гостей до мест, приличествующих их статусу и положению, именинник позволил себе толкнуть краткую (всего на пять минут) речь, полную славословий в честь собравшихся в банкетном зале. В свою очередь, некоторые аристократы не смогли отказать себе в удовольствии высказаться насчет именинника, наговорив тому прямо в глаза столько хорошего - что будь хоть четверть сказанного правдой, у того немедля начали бы прорастать крылья и нимб.
  "Кукушка хвалит петуха, за то, что хвалит тот кукушку...".
  Так или иначе, а за тостами и здравницами время летело незаметно. Примерно через час часть мужчин начала мигрировать от банкетных столов в сторону курительных комнат; а негромкая музыка из дальней залы лучше всякого магнита потянула к себе молодежь - ведь где музыка, там и танцы!
  - Ваше сиятельство.
  Все тот же мэтрдотель с почтительным поклоном известил юбиляра о новой партии императорских высочеств, заскочивших на огонек: свои наилучшие прибыли выразить великие князья Кирилл и Андрей Владимировичи. И их свита, разумеется - на удивление небольшая.
  "Два брата-акробата прибыли! Хотя акробат, постельный, из них только один - Кирилл обычно выступает в амплуа клоуна. М-да. Ну, хоть старшего поколения Дома Романовых ждать не приходится, и то радость"
  Пока устроитель банкета отсутствовал, успешно притворяясь радушным хозяином, в главной зале произошли заметные изменения: три четверти столиков бесследно исчезли, а оставшиеся откочевали ближе к стенам, образовав что-то вроде фуршета для особо голодных и прочих желающих. На освободившемся месте уже вальяжно перемещались светские львы и львицы, время от времени останавливаясь у той или иной группы приглянувшихся им персон; крейсировали официанты с подносами, полными высоких узкогорлых бокалов... А вот дамы зрелого возраста предпочли занять стратегически верные позиции в средней зале, чтобы без помех надзирать и за моралью молодой дворянской поросли (дело таки дошло до парных танцев!) и контролировать происходящее в зале большой.
  Передохнув пяток минут в своем убежище, Александр отправился в обход: нельзя, чтобы гости почувствовали себя брошенными! Поэтому сначала в рейд по всем кабинетам "Палкина", затем небольшой забег (спортивно-светская ходьба, ага) по всем трем залам - и наконец, медленное скольжение вдоль фуршетных столиков. Разумеется, просто вышагивать было нельзя: пара слов в одном месте, фраза в другом, небольшой разговор в кругу нескольких чиновников, приятная улыбка и комплименты череде прекрасных (иногда весьма условно) дам...
  "И чего это я раньше светские мероприятия не любил?"
  Мимолетно припомнив свой первый бал в Офицерском собрании Ченстохова, Александр иронично улыбнулся: молодой был, глупый. Танцульки для дворян и господ офицеров? Пфе!!! Нет, если просто убивать время за вальсами и польками, да перебирать кандидатуры для скоротечных интрижек - то оно конечно. Но если не отбывать светскую обязанность, а работать, то вполне можно заключить пару-тройку прибыльных контрактов; договориться о лоббировании кое-каких своих начинаний; узнать о намечающихся назначениях и перестановках. Да даже просто из наблюдений за присутствующими можно извлечь немало полезной информации. А уж если наблюдатель был в курсе некоторых неявных тенденций...
  "Витте, бедняга, даже сейчас не может толком расслабиться. Ишь, как поглядывает по сторонам! А ты что думал, Сергей свет Юльевич, с нашим царем-надёжей не забалуешь!.."
  Проскальзывающая в глазах министра озабоченность для людей осведомленных была вполне понятна: Витте уже давно и последовательно вел Российскую империю к золотому стандарту, не уставая расписывать и подробно объяснять те выгоды, что принесет ее промышленности и финансам столь неоднозначный шаг. Конечно, отрицательные моменты тоже присутствовали, но ведь, как известно - ничто новое не рождается без крови и некоторых мук? И вот, когда влиятельный минфин уже вышел на финишную прямую, успешно задавив неорганизованное сопротивление, а подготовку к давно назревшей денежной реформе казалось уже и не остановить - последовал вызов на внеочередную Высочайшую аудиенцию. На коей государь всемилостивейше повелеть соизволил своему верному слуге, чтобы тот слегка притормозил. Нет-нет, реформа не отменялась! Просто, перед ней было бы неплохо навести должный порядок в банковской сфере империи, разработав и приняв соответствующие законы. В том числе и об акционерных обществах. А то орды иностранных инвесторов и промышленников ка-ак понабегут - а у нас сплошь и рядом неразбериха да путаница! Опять же, в размышлении налогов и бюджетной дисциплины...
  Сказать, что хитроумный Сергей Юльевич загрузился и озадачился, это значит - ничего не сказать. Говорили, что министр прямо рвал и метал (причем совсем не фигурально), а потом приложил немало сил, пытаясь вызнать, кто же это его так элегантно подставил под неизбежный конфликт с влиятельнейшим банкирским лобби?
  "Ну а кому сейчас легко?! Мне вот точно было непросто продумывать, а затем и устраивать кучу многоходовок с участием московского градоначальника и великого князя Сэр-гея Александровича. Два года на это убил, между прочим - и то, едва-едва все получилось!.. Теперь главное, чтобы награда не нашла своего героя, а то банкиры ведь и в самом деле могут попытаться прибить за такую подставу. Блин, опять Барятинский со своим курятником! Срочно меняем курс".
  Вильнув, циничный холостяк удачно избежал встречи с любящим отцом трех незамужних дочек, чтобы тут же вляпаться в другую. Впрочем, эта оказалась не в пример приятнее - надворный советник Агренев даже получил некоторое удовольствие от общения с французским послом, слушая его привычные намеки. К сожалению Густава-Луи, просьбу о практике французских инженеров на заводах Русской оружейной компании ее владелец в очередной раз не "расслышал" - как и аналогичную идею касательно дирижабельных эллингов в Гатчине. Зато графу Монтебелло удалось договориться с оружейным магнатом о продаже кое-каких лицензий промышленникам Третьей республики. В том числе - на легкий пулемет оригинальной конструкции для французской армии. Учитывая тот печальный факт, что свои инженеры показали в этом деле свою полную несостоятельность... В общем, дипломат на законных основаниях мог праздновать пусть и не крупный, но все же явный успех.
  - Князь.
  - Н-да?
  Подошедший Нечаев-Мальцев с изящностью опытного царедворца указал на незнакомца средних лет:
  - Позвольте представить вам Петра Андреевича Переяславцева, имеющего честь занимать пост полицмейстера Императорских московских театров.
  - Рад знакомству.
  Как оказалось, радость полицмейстера была больше, и имела явный корыстный интерес: сей господин, после всех обязательных расшаркиваний и экивоков, поведал собрату по сословию о том, что не далее как месяц назад получил некое предложение. И ныне пребывает в определенных затруднениях? Будучи не в силах принять правильное решение?..
  "Что за манера, делать многозначительные паузы после каждой фразы! Ишь, затруднения у него"
  - Соблаговолите выражаться яснее, Петр Андреевич.
  - Видите ли... От покойного батюшки мне по наследству перешли платиновые прииски на Урале. Признаться, я не особо ими занимался, подтвердив уже существующий договор монопольной продажи добытого металла одной... Одному постоянному покупателю.
  "А именно английской компании "Джонсон, Маттей и К№", которая сначала наваривается на низкой цене закупки, потом имеет прибыль с очистки металла в виде таких "бесполезных" примесей как иридий, палладий и им подобных, ну и под конец с пятикратной наценкой продает все на бирже. Бедные монополисты!"
  - Теперь же от меня требуют!.. То есть, я хотел сказать - предлагают, разорвать этот договор и заключить новый на более выгодных условиях, с некоей компанией "Русская Платина". Когда же я вполне закономерно стал наводить справки, то господин Нечаев-Мальцев порекомендовал обратиться за советом именно к вам.
  "А вот и английский посол как бы случайно остановился рядом".
  - Признаюсь, я имею некое отношение к этой новой компании - но лишь как ее клиент. Видите ли, у меня в собственности тоже есть небольшое месторождение платины...
  Дождавшись, пока собеседник откроет рот для вопроса, Александр продолжил:
  - На Дальнем востоке. Кроме того, я сдаю в аренду владельцу компании свой аффинажный завод в Кыштыме.
  - А вы осведомлены о его личности?
  - Конечно. Прошу!
  Проследив направление взгляда юбиляра, Переяславцев всего со второй попытки уткнулся глазами в плечистую фигуру Его императорского высочества Михаила Александровича, как раз приглашавшего какую-то блондинистую девицу на очередной танцевальный тур.
  - Э-ээ?!?
  - Вне всяких сомнений. Признаюсь вам по секрету, это первое самостоятельное начинание великого князя - и, как и все молодые люди, он весьма трепетно относится к своему детищу. Конечно, мы с вами понимаем, что первое редко бывает удачным...
  - Да-да.
  - Но иные разочарования очень непросто пережить.
  "Особенно если ты всего лишь театральный полицмейстер, а расстроить отказом предполагается младшего брата царя. Английских контрагентов тебе тоже огорчать не хочется - вот и попробуй и рыбку съесть, и уберечь седалище от близкого знакомства с неприятным предметом".
  - Полагаю, у Его императорского высочества хватает и иных забот?..
  - Я бы на это не рассчитывал.
  - Простите, не вполне?
  - Кроме вас, платиновые прииски на Урале имеют Элим Демидов и Шуваловы - и эти господа уже подписали соответствующие бумаги. По чести говоря, у них просто не было шансов отказаться от столь выгодного предложения... Особенно в свете некоторых возможных дополнений к договору с "Русской Платиной".
  Всем своим видом Переяславцев показал, что совсем-совсем не в курсе, о чем речь - но будет просто-таки безмерно признателен, если его просветят.
  - Речь о переработке отвалов золотодобычи машинными и химическими методами. Вы удивитесь, дорогой Петр Андреевич, сколько презренного металла можно извлечь из казалось бы пустой породы: от одного до четырех граммов на тонну отвального грунта!
  - О?!?
  - Простите мой интерес, но вы что же, даже не ознакомились с проектом договора?
  - Видите ли, князь, я мало разбираюсь в подобного рода вещах, а посему передал все моему поверенному в делах: тот же, после консультаций с знающими людьми...
  "Опа!.. А не меня ли ищет стайка девиц Оболенских?"
  Пройдя несколько шагов в сторону и отгородившись собеседником, Александр выждал пару мгновений - перед тем как осторожно выглянуть из-за живого укрытия:
  "Фух, так это они к подружкам-Голицыным шли!"
  Кое-как дослушав до конца чрезвычайно длинную и запутанную фразу театрального полицмейстера, юбиляр выразил уверенность в том, что его собеседник сможет принять правильное решение, каким бы оно не было. В конце концов, русские дворяне всегда славились своей стойкостью к невзгодам и жизненным неурядицам - а слухи о злопамятности молодого великого князя не имеют под собой почти никаких оснований. Кстати о слухах!
  - Леонтий Николаевич?..
  Оставив за спиной погрустневшего дворянина, явно раздумывающего о пределах своей принципиальности и готовности к духовному подвигу (отказывать близкому родственнику царя в сословной империи - это оно самое и было) Агренев направился наперерез весьма примечательной личности. Целому академику, профессору архитектуры, видному педагогу, редактору собственного журнала, члену-основателю (пардон за невольную пошлость) Общества архитекторов-художников, яркому представителю целой династии деятелей искусства... В общем, человеку множества достоинств, господину Бенуа.
  - Как вам банкет?
  - Все просто превосходно, Александр Яковлевич!!!
  Мельком оглядевшись и понизив голос до деликатного, архитектор поблагодарил за приглашение. А после, как бы между прочим упомянул, что проект особняка князя на Английском проспекте почти завершен - так, осталось доработать пару-тройку мелких моментов.
  - Вот кстати, Леонтий Николаевич: мой хороший знакомый приобрел строение по соседству. Возможно, вы слышали о бывшем особняке Пампеля?
  - Да-да, как же!..
  - Я бы был очень признателен, если вы взялись за переустройство и этого дома. Господин Долгин, по моему примеру, привык работать только с самыми лучшими!
  То, что новый заказчик не будет лезть под руку к творцу, и менять свои пожелания семь раз на дню, подразумевалось по умолчанию. Так что Бенуа с удовольствием принял на себя повышенные обязательства - и даже позволил себе загодя прикинуть величину будущего гонорара, едва не прослушав из-за этого негромкий вопрос.
  - Слухи? Какие слухи, Александр Яковлевич?
  - Ну как же!
  "Что-то среди девиц нездоровая суета намечается".
  - Об открытии в Челябинске и Хабаровске отделений-филиалов Политеха, Женского медицинского института и Московского технического училища. Возможно, что и Петровская сельскохозяйственная академия... А у вас в Институте гражданских инженеров ничего такого не поговаривают?
  Внимательно поглядев в глаза известного мецената, профессор архитектуры того самого института непроизвольно кашлянул - на что тут же среагировал проходящий мимо официант с полупустым подносом шампанского. Глотнув искрящейся на свету "Вдовы Клико", академик задумчиво протянул:
  - Ах, ЭТИ слухи? Гм, признаться, я не придавал им особого значения.
  - Отчего же?
  - Уж вам-то, Александр Яковлевич, как никому другому должно быть известно, что научная братия весьма ценит налаженный быт и прочие удобства больших городов. Опять же, возможности научной работы в маленьком провинциальном филиале не выдерживают никакого сравнения с таковыми в столичных университетах.
  "А вот теперь точно по мою душу охотницы идут! Так, ускоряемся".
  - Не все так печально, дорогой мой Леонтий Николаевич. По слухам, в отделениях все будет устроено на уровне самых лучших иностранных храмов науки - и в плане оборудования лабораторий, и во всем, что касается личного комфорта для преподавателей.
  - Ох уж эти слухи!!!
  - Мне говорили, что все будет именно так, и никак иначе.
  Сплетням в изложении тридцатилетнего архимиллионера определенно стоило поверить.
  - Гм. Пожалуй, я все поинтересуюсь, кто их распускает. Для лучшего понимания обстановки, разумеется.
  - Скорее всего это молодые доценты, мечтающие о быстрой карьере - хотя бы и в глухой провинции. Или амбициозные магистры и бакалавры.
  - Возможно. Да что там, скорее всего, так оно и есть!..
  "Ну, вот и договорились. Блин, а великосветские кошечки все ближе и ближе. И их все больше!.."
  Действительно, стайка милых созданий росла прямо на глазах: почти сразу в нее влилась пухлощекая княжна Белосельская-Белозерская, затем поочередно девицы Барятинские, на полпути непринужденно присоединились княжна Гагарина и жгучая брюнетка-красавица Кантакузен - лишь оттенившая своей экзотически-яркой внешностью невзрачную блеклость сестер Мейендорф.
  "Зато папаша у них хорош: мало того что ходит в генеральских чинах, так еще и начальник канцелярии Императорской Главной Квартиры .Хм, а родной дядя вообще командует Императорским конвоем ".
  К счастью для юбиляра третий из братьев, простой генерал-лейтенант, состоящий для особых поручений при главнокомандующем войсками гвардии и Питерским военным округом великом князе Владимире Александровиче (том самом, супруге которого он недавно нанес поздний деловой визит) уехал отдыхать за границу вместе с четверкой незамужних дочерей. Пожалуй, небольшой отряд фамильно-некрасивых девиц Мейендорф был бы заметным испытанием для его слабой нервной системы...
  - Кня-язь?
  Скорбно вздохнув (на что Бенуа тут же отреагировал понимающе ехидной улыбкой), юбиляр повернулся к милым барышням, на ходу принимая выражение умеренного восхищения их несомненными достоинствами.
  "Да уж! Папеньки явно просветили девочек о размерах возможного приза. Может и не все, но многодетный папаша Барятинский уж точно заострил внимание дочурок на том, что как жених я стал еще привлекательнее - примерно на сто пятьдесят миллионов ассигнациями".
  Действительно, в глазах иных девиц прямо-таки горели амбиции вполне определенного рода.
  - Чем могу служить живым воплощениям красоты и грации?
  - Князь, вы весь вечер нас игнорируете!..
  "Княжна Орбелиани, кажется? Такую проигнорируешь, как же. Поговаривают, характер у нее - не приведи господь!.."
  - Обязанности хозяина, увы.
  Всем своим видом мужчина дал понять, что признает вину и надеется на снисхождение. Удачно отговорившись от еще парочки столь же "тяжелых" обвинений и кучи приглашений на ответные рауты, Александр совсем уж начал было надеяться на лучшее - в смысле, что удастся отбрехаться совсем без потерь.
  - Князь, десятого дня мы устраиваем прием с благотворительной лотереей в пользу домов призрения брошенных детей, и мне бы было очень приятно...
  Грустно поглядев на Машеньку Шереметеву (предательница!), меценат-профессионал признал свое безоговорочное поражение. Небольшим утешением послужили мимолетные "добрые" взгляды не столь удачливых девиц - но утешение и в самом деле вышло крайне слабым, в свете неизбежных изменений в собственных планах. Ломай теперь голову, что выкинуть из намеченных встреч, чтобы впихнуть на освободившееся место и время благотворительный раут!..
  - Алекса-андр Яко-овлевич, ну как вы можете быть столь несговорчивым!? Это же ужас просто, до чего вы черствы к нашим скромным просьбам...
  "Это кто у нас пытается кокетничать, вроде бы дочь графа Толстого? Да-а, это вам не милая дурочка, это - ужас, что за дура!"
   - Да бог с вами! Тут уж скорее виновата грустная проза жизни: в любой момент высокие чины в Военном ведомстве могут сказать - "Надо!". А скромный надворный советник Агренев в ответ обязан ответить "Так точно", и без малейшего промедления отбыть в очередную скучнейшую служебную поездку. Как же мне тут что-то обещать?
  Развлекая девиц благородного происхождения историями о суровых тяготах и невозможных превратностях своей суматошной службы, "мелкий чиновник" не смог удержаться от взгляда на министра Ванновского - беседующего со своим же заместителем, генерал-лейтенантом Куропаткиным. Пикантность ситуации была в том, что нынешний глава Военведа прекрасно знал о грядущей отставке, с последующим назначением на должность министра народного просвещения - более того, как и любой уважающий себя военный, имел детально проработанные (не без участия одного оружейного магната) планы действий на новом посту. Его преемник тоже знал о скором повышении, и так же имел "планов громадье" - а вот сплоченной команды единомышленников за плечами пока еще замминистра что-то не проглядывало. Ну ничего, мир не без добрых людей.
  - ...небольшую постановку в нашем домашнем театре?
  - Увы, но назвать меня театралом - значит сильно польстить. Однако же, я непременно найду возможность...
  "Когда рак на горе свистнет, дорогая, не раньше. Так, надо бы стратегически отступить - пока меня девицы не затоптали, или не обязали-таки на пару-тройку раутов".
  Уже совершая давно назревший маневр (кое-как оправданный все теми же хозяйскими обязанностями), Александр едва не столкнулся со своей тезкой Сашенькой Балашовой - компенсировав это сразу двумя комплиментами касательно ее солнечной улыбки и общего цветущего вида.
  "Кстати, тоже вариант! Через тещу породнюсь с Шуваловыми и Воронцовыми, воспитание и внешность хорошие, приданное отличное... Гм, что-то меня прямо клинит, причем на одном и том же".
  В этот раз юбиляр позволил себе отдыхать в кабинете гораздо больше, чуть ли не целых двадцать минут - все-таки многолюдье банкета изрядно давило ему на мозги. Парадокс, не иначе: долгое время вырабатывать чувствительность к чужим взглядам и вниманию, через собственные боль, пот и кровь - а потом от этого же и страдать! Хорошо хоть, что участие в столь массовых мероприятиях для него скорее исключение, нежели норма.
  "Да-а, иногда прямо начинаешь жалеть, что не какой-нибудь там энергетический вампир. Щас бы отожрался на светской-то публике!!! М-да, жаль. С другой стороны: я даже кровь трудового народа так и не научился толком пить - куда уж тут до высших таинств?"
  Дотянувшись до крупного яблока, Агренев внимательно его осмотрел, затем вытянул из нарукавных ножен верного спутника жизни и начал счищать упругую кожуру. С брызгами сока откусил, прикрыл глаза... И тихонько рассмеялся: есть вампиры или нет, это дело десятое - а вот персон, которые любили и умели выедать (образно говоря) своим собеседникам мозг, он встречал. Да что там встречал, даже приятельствовал кое с кем из этих выдающихся личностей!.. Между делом старательно перенимая все тонкости этой сложной, но весьма многообещающей науки. Учиться надо у лучших!
  - Эх!!! Пора. А то гостям дорогим без меня прямо свет не мил.
  Плюнув яблочной семечкой в небольшой натюрморт на стене, мужчина нехотя запаковался в парадно-выходной вицмундир и поправил нашейную ленту со свеженьким орденом Анны второй степени - не забыл царь-батюшка слугу своего верного, отжалел ему очередную висюльку!.. Правда, представление на нее военный министр Ванновский подавал еще полтора года назад, в связи с досрочным завершением контракта на модернизацию императорских оружейных заводов... Короче, награда все равно нашла своего героя.
  - Князь, позвольте занять немного вашего времени?..
  Не успел Александр выйти в залу, как тут же пришлось вспоминать, как звать-величать одного из свитских главы Морведа. Увы, без особого результата - единственное, что осталось в памяти, так это его невеликий титул.
  - Конечно.
  - Его императорское высочество Сергей Михайлович был вынужден срочно отбыть по служебному делу, и просил передать вам свое большое сожаление касательно...
  "Скорее уж безудержную радость. Раз кузен Андрей зависает у меня на банкете, значит - постель Малечки Кшесинской свободна. Хе-хе, все правильно: не дело, когда станок простаивает".
   - Ни слова больше, барон: служение Отечеству прежде всего!..
  Маршрут обхода уже стал отчасти привычен: неторопливый кружок по большой зале, где преисполненная чувством собственной значимости "вращалась" великосветская публика - время от времени зависая у столов, или образующая отдельные группки по интересам. Затем прихотливо-извилистый зигзаг через среднюю залу, где замужние дамы чинно выгуливали свои платья и драгоценности, одновременно наслаждаясь видом изящно вальсирующих пар. Пройтись по самому краешку дворянского танцпола и быстро-быстро (а то ведь остановят и начнут мило щебетать!) отправится на ревизию отдельных кабинетов, большая часть из которых уже опустела - где-то гости уже присоединились к основной массе приглашенных, а где-то просто наелись-напились и без особых церемоний "отчалили".
  "Еще часа полтора-два, и можно будет сбежать".
  Отмахнувшись от услужливого официанта (на сей раз в бокалах пузырился Рёдерер), юбиляр устроился в укромном уголке и внимательно оглядел гостей. Одни были крайне важны для его долговременных планов, другие изначально были всего лишь временными союзниками-попутчиками, третьих он был бы искренне рад увидеть в гробу, и в белых тапочках... Хорошо хоть, что среди присутствующих первая категория составляла заметное большинство. Тот же глава министерства путей сообщения князь Хилков, или там - ковенский уездный предводитель дворянства, коллежский советник Столыпин.
  "Кстати, тоже счастливый отец кучи дочек. Слава богу, что они пока еще в куклы играют!".
  Личности вроде князей Белосельского-Белозерского и Барятинского безоговорочно доминировали в последней категории, а персоны наподобие того же театрального полицмейстера Переяславцева украшали собой середину (вот уж действительно, ни рыба, ни мясо!). Впрочем, были и подлинные уникумы - среди которых особенно выделялся Сергей Юльевич Витте, одновременно занимающий сразу две позиции, и настойчиво претендующий на третью. Хотя поначалу Александр искренне надеялся, что умный и прогрессивный Витте будет ему если и не соратником, то хотя бы верным союзником. Увы, но время показало всю наивность его надежд! Нет, у главы Минфина было множество самых разных достоинств и несомненных достижений: то же ускоренное строительство Великого сибирского пути, продвигаемая им идея ускоренной индустриализации Российской империи, введение фабричных инспекций и хоть каких-то законов о труде, развитие образовательной системы, отмена телесных наказаний крестьян... Золотой памятник в полный рост, да и еще при жизни он уже вполне заслужил - и без всяких шуток!
  С другой стороны, хитроумный государственный муж активно пробивал денежную реформу, в ходе которой собирался перевести внутренний долг с серебра и ассигнаций в золотые рубли - а речь ведь шла о миллиардных суммах! Ввел винную монополию (что можно было только приветствовать), и тут же "изобрел" так называемый пьяный бюджет, когда казна стала прямо заинтересована в увеличении продаж "беленькой". Неудивительно, что Россия тут же стала непреклонно продвигаться к верхним строчкам негласного рейтинга самых пьющих стран! Но самым главным его прегрешением в глазах Агренева было не это - а то, что лукавый минфин регулярно вливал в августейшие уши Николая Второго идейки о том, что рост крайне отсталой русской промышленности просто-таки невозможен без массивных вливаний иностранного капитала. Так же он последовательно лоббировал снятие запретов для иностранных компаний на приобретение и владение землей, и все ограничения на занятия горными, нефтяными, золотодобывающими промыслами. Все эти действия для Александра прямо попадали под определение "экономический захват территорий", а сам дражайший Витте отчего-то виделся активным и очень высокопоставленным агентом влияния. Или министр финансов вел свою игру, мня себя не фигурой, но самостоятельным Игроком? Если и так, то действовал Сергей Юльевич в рамках чужих правил. Поэтому его НАДО было устранить. И вместе с тем, альтернативы были таковы, что устранять его было категорически НЕЛЬЗЯ. По крайней мере, в ближайшие два-три года.
  "Как все же жаль, что в политике простых решений почти не бывает!"
  Выходя из недолгого состояния расслабленной задумчивости, юбиляр почти на автомате повернулся к приближающейся парочке, состоящей из зрелой шатенки и юной блондинки. Сестры Юсуповы во всем своем великолепии...
  - Александр Яковлевич, наконец-то мы вас поймали!..
  Разговор с давней союзницей вышел необременительным: с легким сердцем согласившись оценить новые картины в московском особняке (вообще-то, полноценном дворце) дружественного семейства, князь довольно приятно провел следующие десять минут за обсуждением последних тенденций в мире искусства. Затем разговор свернул на новости синематографа, и Зинаида Николаевна мельком поинтересовалась - когда же на экраны выйдет фильм с талантливой французской актрисой Кэролайн Отеро? Княжну данная тема, по всей видимости, интересовала не меньше - вот только Надежда предпочитала молчать и слушать, время от времени покрываясь легчайшим румянцем... Впрочем, оно и не удивительно, ведь несколько шуток Агренева опасно близко подошли к границам приличий. Для невинной девицы, разумеется. С точки зрения почти любой замужней дамы, шутейная пикировка меж светской львицей и тридцатилетним аристократом даже до нормального флирта не дотягивала...
  "А публика-то потихонечку сваливает домой. Ура!!!"
  Пережив острый приступ признательности к дорогим гостям, надворный советник Агренев довел двух красавиц до графа Обморокова... Пардон, Сумарокова-Эльстон, где и засвидетельствовал свое почтение сначала Сиянию, а потом и княжне, несколько вымученно улыбнувшейся в ответ. Вообще, у него сложилось такое впечатление, что Надежда не только слушала их разговор, но и сама что-то хотела спросить - успешно передумав в самый последний момент.
  "Видимо, воспитание оказалось сильнее врожденного девичьего любопытства? Или природная сдержанность?".
  Отметив, этот момент (ему потом целое сочинение для себя же любимого писать, на тему "Как я провел банкет, что подметил, и какие предложения получил"), Александр вернулся к исполнению хозяйских обязанностей. Ввиду приближающегося конца светской каторги его движения приобрели особую плавность и выразительность, а лицом просто-таки завладела маска радушной любезности - с которой он и провожал почти всех гостей. Почти, потому что для нескольких персон (вроде великого князя Михаила Александровича или директора Аристова) он все же сделал исключение, в виде настоящей улыбки.
  "Ну что: последний обход, он трудный самый!"
  Пройдясь по большой зале (дышать в которой определенно стало легче), и дважды проигнорировав излишне услужливого подносчика шампанского, князь обратил внимание на сочный баритон почтенного министра Путей сообщения - и несколько страдальческое выражение лица его собеседника. Граф Коковцев, будучи товарищем министра финансов, явно прикрывал позорное бегство своего начальника от известного любителя больших паровозов и технического прогресса.
  - ...ведь у нас в этом деле царит сущий ужас! Множество разных моделей паровозов, зачастую безнадежно устаревших - да взять хотя бы подвижной состав Московско-Рязанской железной дороги? Кошмар, просто кошмар!..
  - Да-да, разумеется.
  Мужественно терпя словесный террор, Владимир Николаевич все же постепенно сдавал свои позиции - так что Агренев поспешил подставить дружеское ухо помощи изнемогающему в неравной схватке чиновнику.
  - ...официально еще не объявлен, но среди столпов российской промышленности уже наблюдается некая ажитация . Ну, вы меня понимаете?
  При виде приближающегося к ним князя Александра, у Коковцева выступили слезы радости!.. А, нет, показалось - это был всего лишь неприкрыто-радостный блеск глаз.
  - Несомненно!
  - Можно уверенно говорить об участии Брянского рельсопрокатного, Общества железоделательных, сталелитейных и механических заводов "Сормово", Людиновского паровозостроительного, Коломенского и Челябинского машиностроительных заводов... О, Александр Яковлевич?..
  Отметив мимоходом благодарный взгляд замминистра и его технично-ловкое отступление, юбиляр безраздельно завладел вниманием маньяка железнодорожного дела:
  - Князь, ну когда же уже ваше ведомство объявит Конкурс на единые типы магистрального и маневрового паровозов? Вы же понимаете, что необходимость этого назрела и даже - перезрела?..
  От столь неподдельного интереса к ТАКОЙ теме у Хилкова вырвался почти сладострастный стон:
  - О!!!
  Следующие тридцать минут Агренев отдыхал в весьма полезной беседе с умным и образованным (пусть и несколько увлекающимся порой) человеком - причем никто так из остальной публики так и не рискнул его отвлечь. Более того, великосветское общество было крайне благодарно устроителю банкета за его жертвенную самоотверженность... Впрочем, иного от него и не ожидали - кому, как не ему, спасать гостей от чрезмерной жажды общения главы МПС? Более того, собравшиеся вполне оценили и то обстоятельство, что юбиляр до последнего не отходил от министра Хилкова - не дав последнему даже тени шанса испортить кому-либо хорошее настроение своими скучными разговорами о глупых железяках.
  "Все, обязательную программу отработал, а произвольную пусть дорогие гости уж как-нибудь сами!".
  Сделав короткий телефонный звонок, мужчина направился к особо дорогим (сколько планов с ними связано!) гостям.
  - Князь, мы как раз хотели поднять бокалы за ваше здоровье!..
  В честь такого важного события как тридцатилетние их общего знакомого и доброго приятеля, господа офицеры позволили себе несколько расслабиться, вполне спокойно и свободно общаясь с коллегами по военной касте. К моменту появления Александра часть золотопогонников увлеченно отстаивала честь родных полков, звеня хрусталем бокалов и водочных стопок в традиционном состязании лейб-гвардии.
  - За государя-императора!
  Другие офицеры степенно общались на военно-постельные темы, со слабыми усмешками обмениваясь оперативной информацией о тактико-технических характеристиках балеринок Императорских театров. Или сравнивая их же с аналогичными показателями некоторых актрисок "Синемы", пользующихся в высшем свете успехом вполне определенного рода.
  - За новую полевую трехдюймовку, и Его императорское высочество Михаила Александровича!..
  Впрочем, хватало и любителей хладного железа, особенно среди офицеров лейб-гвардии Конной артиллерии - полка, которому особенно благоволил младший брат царя.
  Чуть наособицу ностальгировал старший командующий состав, тут же затянувший именинника в свои жидкие, но весьма представительные ряды.
  - Ваше сиятельство.
  Появившемуся через несколько минут мэтрдотелю пришлось проявить известную ловкость, пробираясь через скопление золотых эполет и гвардейских амбиций - да и потом несколько раз весьма настойчиво кашлянуть, чтобы князь Агренев соизволил заметить его присутствие. Вздернув в деланном недоумении брови, под множеством заинтригованных взглядов, Александр выверено-точным движением снял с серебряного подносика белоснежный конверт. Слегка повертел его в руках, давая всем желающим рассмотреть полное отсутствие каких-либо надписей, вскрыл, достал листок с коротким посланием и ненадолго замер.
  - Хм!
  Поднеся к носу прямоугольник веленевой бумаги, надворный советник медленно втянул воздух.
  "Надеюсь, Ульянка не обидится за растрату ее любимых духов"
  Многозначительно хмыкнув, он моментально заинтриговал этим весь окружающий его гвардейский "львятник".
  - Господа. Я вынужден покинуть ваше блестящее общество!
  Сделав вид, что еще раз насладился тонким ароматом женских духов, пропитавших послание "таинственной незнакомки", хозяин банкета туманно пояснил:
  - Отказываться от иных подарков было бы слишком... Кощунственно.
  Господа офицеры, разумеется, проявили положенное понимание и чуткость - вот только все чуть было не испортил молодой болван-подпоручик:
  - Как, уже все?
  Пока молоденький кавалергард ежился под взглядами более опытных товарищей, юбиляр убрал конверт и лист во внутренний карман вицмундира.
  - В любом случае, господа: я надеюсь, мой уход не помешает вам хорошенько повеселиться. Если получится, я присоединюсь к вам... М-мм, пожалуй, ближе к утру. А ежели не получится, то - через полчаса.
  Коротко кивнув, князь поспешил навстречу "любовному приключению" - а за его спиной послышался первое сдавленное фырканье и похрюкивание, медленно, но уверенно превращающееся в бесцеремонно-громкий хохот.
  "Свобода!!!"
  
Оценка: 7.04*574  Ваша оценка:

РЕКЛАМА: популярное на LitNet.com  
  А.Борей "Возьми меня замуж" (Попаданцы в другие миры) | | Л.Свадьбина "Попаданка в академии драконов 2" (Приключенческое фэнтези) | | Л.Мраги "Для вкуса добавить "карри"-2, или Дом восьмого бога" (Приключенческое фэнтези) | | Жасмин "Дракон в моей постели" (Современный любовный роман) | | Я.Ольга "Старческие забавы или как внучка бабушке угодила" (Любовное фэнтези) | | М.Кистяева "Нокаут" (Романтическая проза) | | А.Минаева "Я выбираю ненависть" (Любовное фэнтези) | | Н.Самсонова "Королевская Академия Магии. Неестественный Отбор" (Приключенческое фэнтези) | | В.Чернованова "Мой (не)любимый дракон" (Попаданцы в другие миры) | | У.Соболева "Аш. Пепел Ада" (Попаданцы в другие миры) | |
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
И.Арьяр "Тирра.Невеста на удачу,или Попаданка против!" И.Котова "Королевская кровь.Темное наследие" А.Дорн "Институт моих кошмаров.Никаких демонов" В.Алферов "Царь без царства" А.Кейн "Хроники вечной жизни.Проклятый дар" Э.Бланк "Карнавал желаний"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"