Кулишов Михаил Олегович: другие произведения.

2. Багровые Лисы. Возрождение забытого рода

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Конкурс "Мир боевых искусств. Wuxia" Переводы на Amazon!
Конкурсы романов на Author.Today
Конкурс Наследница на ПродаМан

Устали от серых будней?
[Создай аудиокнигу за 15 минут]
Диктор озвучит книги за 42 рубля
Peклaмa
  • Аннотация:
    В Деградо вновь неспокойно. Иномирные боги вознамерились поработить его с помощью своих приспешников. К несчастью, обитатели Подземного мира не собираются так просто сдаваться и намерены дать отпор. Враг силен и вооружен более совершенными видами оружия. Смогут ли защитники выстоять под натиском захватчиков?

  Пролог.
  Багровые облака неспешно мчались по алому небосводу. Завораживающий кровавый рассвет окрашивал в свои тона бесконечную пустыню, простирающуюся до самого горизонта. Мощные порывы ветра беспрерывно разрыхляли массивные дюны. В такие моменты сапфирового оттенка песок походил на кровь, струящуюся из открытой раны. Солнце, которого здесь никто никогда не видел, скрывалось за вечно блуждающими тучами, поэтому судить о времени суток было затруднительно. Мир постоянно пребывал в состоянии рассвета - заката. Временами небосвод становился темнее, и между густыми облаками можно было рассмотреть множество пульсирующих разными цветами звезд. Несмотря на всю кажущуюся безмятежность, в воздухе ощущалась гнетущая тяжесть. Словно, нечто грозное стремительно приближалось. По горной тропе бежали двое. Широкоплечий мускулистый демон, человеческой наружности. Из под элегантного шлема, с выемками для рог, развевались угольно - черные локоны. Его спутница отдаленно напоминала лисицу. Миловидная девушка с заостренными чертами лица и звериными ушками, выпирающими из - за длинной, переливающейся на свету золотистой гривы. Ловко преодолевая возникающие горные преграды, они пытались поскорее покинуть эту местность. Что же заставило их так всполошиться? Великан и сам смотрелся устрашающе. Помимо внушительной фигуры, за спиной виднелся клинок в необычных золотых ножнах. Со стороны они смотрелись как единое целое. У основания лезвия на такой же золотой рукояти сверкал матово - черный камень, несомненно, являвшийся не простым украшением. Подобный меч не мог принадлежать обычному посредственному воителю. Да и напарница уж точно не казалась безобидной. Несмотря на внешнюю хрупкость, девушка была вполне способна постоять и за себя, и за спутника. Только инстинкты отчетливо требовали поскорее спасаться бегством. Их преследовало нечто невообразимое. Ощущение тревоги, мурашками по всему тела, одолевало обоих. Они бежали уже довольно долго. И вот путешествие, похоже, закончилось. За ближайшим утесом виднелся обрыв. К сожалению, у них не имелось крыльев или других средств преодолеть ее. Остановившись на краю, демон посмотрел вниз. До земли очень далеко. Острые скалы подобно шипам выпирали из поверхности. Даже спрыгнув с такой высоты, столь могучие существа вряд - ли бы выжили. Что же делать? Им не хватало сил справиться с угрозой. Но и умирать также не хотелось. Внезапно послышался надвигающийся грохот. Приближалось нечто огромное. Девушка попятилась к спутнику. Спустя несколько мгновений из - за скал показалась гигантская змея. Будто еще одна гора, она возвышалась над беглецами. Серебристая чешуя с черными узорчатыми вкраплениями переливалась на свету. Приплюснутая морда создавала впечатление злорадной ухмылки. Бездонные черные глаза, казалось, смотрели сквозь тебя. Прямо за макушкой чудовища виднелся силуэт статного всадника. Однако тот не походил на грозного воителя. Скорее на знатного торговца. Свободная полосатая одежда и серый тюрбан с выгравированным изображением змеи на лбу, с виду никак не защищали носителя. Только от окружавшей его ауры по спине бежали мурашки. Несомненно, он был чудовищно силен. Иначе, пара не спасалась бы бегством. К тому же на стороне преследователя имелся верный устрашающий питомец - гигантская змея Маргара.
  -Предатель! - Взревел наездник. - Думал, сможешь так легко уйти от меня? За подобное оскорбление, я тебя из под земли достану. Вместе с твоей любимой Лисицей. Вы оба станете обедом для моей малышки.
  Воитель хладнокровно смотрел на него и медленно пятился к обрыву. С таким зверем опасно делать резкие движения. Нужно было выиграть совсем чуть - чуть времени.
  -Что ты задумал?! - Всадник выглядел слегка озадаченным.
  -Ты мне веришь? - Тихо спросил черновласый демон у спутницы.
  -Иначе меня бы здесь не было, - усмехнулась она.
  Взявшись за руки, пара беспечно шагнула в пропасть. Маргара сделала молниеносный рывок, но так и не успела схватить двух самоубийц. Камнем они устремились вниз. Великан крепко прижал подругу к себе. Если им и суждено здесь умереть, он попытается принять весь удар на себя. Да бы у любимой появился хотя бы призрачный шанс выжить. Спустя несколько секунд полета, послышался треск. Вокруг периодически вспыхивали багровые молнии. Подобно змеям они блуждали перед ними и через мгновения исчезали. Затем воитель ощутил нарастающую вибрацию. Тело словно выворачивало наизнанку. Казалось, внутри все горит, а снаружи покрывается льдом. Демон был совершенно спокоен, несмотря на странность ситуации. Наверняка, потому что все прекрасно просчитал. Внизу находилась одна из немногих точек перехода между мирами. И именно сейчас спутница пыталась спасти их от гибели, открывая портал в другое измерение. Неприятные ощущения, несомненно, являлись частью этого. Девушка еще крепче прижалась к груди великана. Длинные золотистые локоны развевались на ветру. Глядя на нее, лицо демона изобразило умиление. Чувства, испытываемые к милой сердцу, затмевали любой страх смерти или неуверенность. Голову, словно сжимало в тисках. В следующий миг молнии, казалось, вспыхнули в сознании, болезненно ударив по вискам. Перед глазами все плыло. Затем, с пронзительным скрежетом, по разуму ударила вторая вспышка. С такими темпами, можно умереть еще до контакта с приближающимися скалами. По черепу будто ходили молотом, а внутри выжигали адским пламенем. Прогремела третья вспышка, от которой воитель едва не потерял сознание. Он был уже на пределе. Сердце выскакивало из груди от напряжения. Тело бросало то в жар, то в холод. Похоже, желавшему избавиться от них преследователю все - таки повезет. С трудом оставаясь в себе, демон ощущал, как руки ослабевают. Но желание защитить любимую возобладало. Аладар не собирался обвинять ее в возможной неудаче. Сам решил довериться, а значит, принял свою судьбу, какой бы она ни была. Смиренно закрыв глаза, он из последних сил вцепился в девушку. Вот и все. Их мучения окончены. Спустя несколько секунд, прежде чем демон распрощался с жизнью, оба исчезли в огненной вспышке.
  Тем временем во дворце правителя здешних краев - Высшего Дьявола Агруила, собирался плановый совет. На нем семь сильнейших представителей своего рода обсуждали насущные проблемы в собственных владениях. Ну и еще искали способы покинуть пределы родного Верховного Ада. Мира ставшего для них своеобразной тюрьмой. Почти все уже сидели на местах. Не хватало всего одного. Просторный зал с огромными окнами на пол стены, больше походивший на летнюю веранду, располагался у самой вершины спиралевидного дворца. Четыре гигантских столба, подобно змеям обвивали крепость и закручилась в необычный шпиль. Из окна простирался в какой - то мере прекрасный вид на вычурные строения столицы, плотным строем окружавшим твердыню, и бесконечную скалистую пустыню под багровым небом. Не то чтобы картина была слишком притягательной. Ее величие завораживало. Воители, рассредоточившись по обе стороны большого прямоугольного деревянного стола, ожидали прибытия отсутствующего собрата. Сидевший во главе статный мужчина, демонической наружности, в легком латном костюме, выглядел среди них самым грозным и могущественным. Суровое, искаженное перенапряженными мышцами лицо, длинные черные волосы, плащом опускавшиеся ниже плеч и пара белесых рог придавали ему внушительный вид. Агруил уже собирался начать, как врата позади него с грохотом отворились, и в зал вошел последний член совета.
  -Аладар! Чертов ублюдок! - Тот, явно, был раздражен.
  -Что случилось, Зуриам? - поинтересовался предводитель.
  -Он сбежал от меня! Сбежал прямо из под носа!
  -Постой. Как сбежал? - Зная о выдающейся возможности ловить даже самых быстрых жертв, Агруил слегка удивился.
  -Мы с Маргарой настигли их в горах. А потом они прыгнули с утеса и исчезли, - заметив крупицу недоверия в глазах соратников, Дьявол твердо добавил. - Я не шучу! Похоже, они покинули пределы Верховного Ада.
  -Но это невозможно. Почему тогда мы до сих пор здесь? - Вмешался другой демон, с ног до головы закованный в угольно черные доспехи. Если бы не более юный лик, он казался таким же матерым воином, как и глава собрания.
  -Скорее всего, постаралась эта Лисица, - в голосе Зуриама чувствовалось отвращение. Он рьяно ненавидел тех, кого называли Багровыми Лисами.
  -Так или иначе, у меня есть хорошая новость. Недавно я обнаружил нашего собрата в Хроморосе, - после этого заявления, все присутствующие оживились. - Даже не знаю, как это произошло. Некоторое время назад я увидел его в своем зеркале.
  -Подробности, Агруил. Больше подробностей, - подал голос еще один худощавый мужчина с серебристыми волосами. Оголенные до самых плеч мускулистые руки выдавали в нем довольно сильного воителя. А исходя из совсем отсутствующей защиты и сравнительно небольших габаритов, наверняка, он полностью ориентировался на скорость. У каждого из Дьяволов имелся собственный уникальный стиль ведения боя.
  -Парные зеркала Очи Мироздания. Говорят, одно из них безвозвратно утеряно в одном из множества миров. Второе же я использую для своих исследований. В один момент Ардогар явился в отражении. Скорее всего, нашел зеркало. Иначе мы не смогли бы пообщаться.
  -Интересно, - на лице Зуриама отчетливо виднелось ликование. - И как ему удалось туда попасть?
  -Судя по всему, он изначально родился в Хроморосе. Это очень странно. Нужно изучить это явление. Возможно, очень скоро мы избавимся от оков.
  -Предложи ему отыскать моего беглеца. Пусть поймает Аладара и выяснит, каким образом тот покинул Верховный Ад. Он может рассчитывать на нашу полную поддержку.
  Эта новость не на шутку подняла настроение Зуриаму. Да и не только, все Дьяволы были счастливы услышать о скором освобождении из поднадоевшего загробного мира. Божествам хотелось большего, нежели одно захолустное измерение, где они обладали почти безграничной властью и возможностями. Где - то там за горизонтом находились неизведанные земли с обитателями, которым не хватало великих правителей. И даже если несколько других миров окажутся в пламени войны, их совсем не беспокоило. Закончив с обсуждением насущных дел и знатной трапезой, владыки Верховного Ада двинулись в обратный путь к своим владением. Каждый с наслаждением предвкушал, чем же будет заниматься на захваченных землях иных мирозданий. Гораздо более обширных, чем у других собратьев. Хоть они все были и заодно, многие спали и видели, чтоб воткнуть клинок в спину друг друга.
  Арка 1. "Дети Падшего Дьявола".
  Глава 1. Первый контакт.
  Тысячелетиями владыки загробного мира демонов - Верховного Ада, пытались найти способ выбраться из своей уютной, слегка поднадоевшей, обители. Богоподобным существам, величаемым простыми смертными Высшими Дьяволами, несмотря на высокий статус, было слишком мало одного измерения для амбициозных планов. Тираничные правители хотели большего. Больше власти, больше влияния, больше подчиненных душ. Однако, по неизвестным причинам, они не могли покинуть родного пространства, ставшего своего рода тюрьмой. К счастью, это не относилось к их приспешникам, чем повелители загробного мира пользовались в полной мере. Отправляя верных слуг в другие миры на поиски способов обхода неугодного правила Верховного Ада, могучие воители столкнулись с невероятным явлением. Волею судьбы, или еще какой - нибудь силы, в Хроморосе - одном из соседних миров, был обнаружен их собрат, оказавшийся правителем целого государства человекоподобных существ, именуемых демонами. Странность сего события заключалась в том, что Ардогар, тот самый Дьявол, изначально был рожден в этом мире, что противоречило законам Верховного Ада. Ведь его владыки не могли покидать пределы загробного мира. А раз один из них появился вне домашней территории, следовательно, существовал способ покинуть родные стены и отправиться на покорение новых, невиданных земель. Наладив контакт с Ардогаром, Высшие завели себе очень ценного союзника, ставшего их единственным билетом на свободу. За всю историю безуспешных изысканий лишь одному представителю божественных созданий, помимо пресловутого Ардогара, удалось покинуть Верховный Ад. Аладар, которого с тех пор прозвали Падшим Дьяволом, не разделял властных стремлений собратьев, ему просто хотелось уйти от этой скучной суеты и посмотреть на другие миры. Решающим толчком к его отколу стало оскорбление более могущественного правителя. Зуриам был ужасно вспыльчивым, а когда дело касалось сражений, еще и дико кровожадным. Вывести такого зверя из себя не составляло труда. История умалчивает, что же случилось между ними, но Высший с тех пор мечтал разорвать бывшего соратника на части. Незадолго до этого, Аладар проникся симпатией к одной Багровой Лисице - представительнице легендарного, порабощенного Дьяволами народа, некогда правившего Верховным Адом, что и послужило возникновению конфликта. Именно с ее помощью "предатель" смог покинуть загробный мир и, минуя земли Хромороса, отправиться в соседний с ним Деградо, или как его называли здешние обитатели Подземный мир. Как и в предшествующих измерениях, здесь тоже обитали человекоподобные демоны, отнесшиеся к неизвестным существам с осторожностью. Наблюдая за тем, с какой легкостью парочка расправлялась с пришельцами, очевидно пришедшими за их жизнями, в сердцах местных жителей начал зарождаться страх. Действительно, непобедимые скитальцы внушали трепещущий ужас одним своим видом. Багровая Лисица смахивала на большую человекоподобную кошку с красивой золотистой гривой и длинными, заточенными словно бритва, когтями. А вот при взгляде на Аладара, от которого исходила чудовищная сила, можно было предположить, что он принадлежал к какому - то величественному роду. Широкоплечий, высокий воин с ярко выраженной мускулатурой и массивными рогами, выглядывающими из - под черной шевелюры, держал в руках прекрасный клинок, светящийся синеватым пламенем. Это чудесное оружие, будто являвшееся продолжением руки, буквально испепеляло всех, к кому прикасалось его лезвие. Со временем, когда страх, наблюдавших за ними демонов, сменился любопытством, они, наконец, решили познакомиться с невероятными существами. К их удивлению, пришельцы оказались необычайно дружелюбны, возможно, сказывалась усталость от бесконечных схваток с неизвестными врагами. После того как Аладар рассказал демонам о своем происхождении и вообще причине их появления здесь, они начали всячески помогать потусторонним существам, вплоть до подключения вооруженных собратьев к битве. Такого Падший Дьявол не мог позволить по доброте душевной, поэтому и решил совершить невозможное - уничтожить пространственный переход, соединявший два мира. Разумеется, такой поворот событий не входил в планы Ардогара, собранная им армия демонов уже была готова для вторжения в Деградо. Ценой огромных усилий Аладару все - таки удалось довести задумку до конца. Портал в Хроморос был закрыт, а значит, на некоторое время беглецы могли расслабиться. Чем дольше они находились вне родного мира, тем сильнее менялся их облик в соответствии с законами мироздания здешних земель. Лисица и Дьявол все больше приобретали человеческие черты. Оставшись в приютившим их поселении демонов, Аладар с возлюбленной решили начать новую мирную жизнь. Вскоре на свет появилось два мальчика, положившие начало существованию новой божественной расы в Подземном мире. Веками, они жили среди демонов и людей, даже не подозревая о скрытых возможностях, что впрочем, не мешало им получать удовольствие от жизни обычных воинов - путешественников. Все это время Ардогар не переставал думать о поимке Падшего Дьявола. Однако с появлением в рядах его войска экстраординарной личности, в виде легендарного генерала Лексора, впервые за многие века наметился прогресс в плане освобождения собратьев из их потусторонней "тюрьмы". Свою известность он получил, помимо выдающихся тактических и боевых качеств, за невероятное путешествие в Верховный Ад и, что еще более поразительно, за не менее удивительное возвращение. Следуя не гласным законам создателя, души демонов отправлялись в это необычное место после смерти, где Высшие Дьяволы решали их дальнейшую судьбу. Для выдающихся героев и храбрецов, загробный мир становился раем, а вот для трусов и прочих недостойных - самым настоящим и ужасным адом. Вернувшись в Хроморос, Лексор осознал, что повелители Верховного Ада одарили его частичкой своей силой, взамен потребовав исполнения ответственного поручения. Ардогар был, несомненно, рад услыхав о просьбе собратьев захватить Деградо и используя пространственный переход в мир людей, возможно, найти там ключ к освобождению. Передав Лексору полномочия верховного командующего над всеми имеющимися войсками, Дьявол Хромороса отправил воина на выполнение этой особо сложной миссии. Естественно жители Подземного мира не собирались подчиняться демонам. Увы, истрепанные в предыдущих междоусобных войнах живые ресурсы не позволяли оказать захватчикам серьезное сопротивление. Надежда оставалась на небольшое королевство людей, граничившее с извечным врагом Царством демонов. Именно его твердыням предстояло принять на себя первый удар. Демоны Подземного мира, до сих пор питавшие ненависть к людям за прошлые обиды, начали готовиться к новой войне. Только на сей раз у них имелся могущественный союзник. Собратья из Хромороса принесли с собой огнестрельное оружие, большие пушки и новую сокрушительную тактику ведения боя. Образовавшиеся семь крупных армий возглавили выдающиеся генералы Лексора, который с недавнего времени получил прозвище Адская Длань за приобретенные потусторонние способности.
  ***
  Приготовления к войне шло полным ходом. Временный лагерь, расположенный на равнине между гигантскими скалами, потихоньку сворачивался. Войска демонов готовились к походу на первый, в этом мире, город. Один из опытнейших предводителей, Эразиаль, в стороне от остальных, при помощи массивного куска специальной горной породы, затачивал свою громадную секиру. Конечно, с его мускулатурой, для уничтожения соперников, оружие могло и не потребоваться, но все же верный двуручный топор не раз спасал ему жизнь. Со склона горы, находившейся возле лагеря, за происходящим наблюдали двое. Один из них, седовласый старик, с ног до головы закованный в доспехи, был на голову выше своего спутника. Второй - молодой парень лет двадцати от роду, в темно - синем плаще, серебристых сапогах почти до колен. В правой руке он держал клинок, спрятанный в сверкающие серебром ножны, которые обвивала золотистая змея. Они, молча, стояли и наблюдали за суетой солдат перед выступлением. Подобно рою муравьев они сновали туда - сюда занимаясь своими делами. Всего несколько тысяч. С такими силами хорошо укрепленный город не взять. Однако с новым необычным оружием, представляющим собой полую, широкую трубу на колесах, по слухам, умеющую изрыгать разрушительные огненные шары, их шансы значительно возрастали. Не говоря уже о винтовках, способных пробивать стальные доспехи на расстоянии в добрую сотню метров. Вот как из них стреляли, юноше приходилось лицезреть. А насчет так называемых "пушек", их он видел всего пару раз в жизни. Не то чтобы они особо интересовали воина. Даже наоборот, подобный технологический прогресс в искусстве убивать совсем его не прельщал. Да и сейчас все мысли были заняты кое - чем более важным.
  -Храм Аладара находится прямо за лагерем, - наконец подал голос тот, что в доспехах.
  -Если его послание получил я, то и Авалон тоже, - ответил парень. - Нам нужно идти.
  Через мгновение они оба исчезли, оставив лишь серую дымку на месте недавнего пребывания, спустя мгновения полностью растворившуюся в воздухе.
  Тем временем небольшие отряды демонов уже начали атаковать ближайшие поселения людей и собратьев предателей, находившихся на их территории, на правах беженцев. Атаковав очередную деревню, одна из групп захватчиков еще не догадывалась, что совершила чудовищную ошибку. Поначалу все шло хорошо. С легкостью разобравшись с защитниками - несколькими десятками мужчин, вооруженных вилами и тесаками, демоны принялись заниматься мародерством в домах беззащитных селян. Большую часть они согнали в центр поселения с целью дальнейшего разбирательства. Особо крепкие, по желанию, могли пополнить ряды армии. В противном случае либо стать рабами, либо трупами. Человеческие женщины считались экзотикой в Царстве демонов, поэтому им бы тоже нашлось применение. Хуже всего пришлось бы старикам. Из - за бесполезности, скорее всего, их ждала смерть. Но пока солдаты разбирались с имуществом. В подразделениях, пришедших из Хромороса, властвовала железная дисциплина. Как матерых, умелых бойцов, их просто не интересовала нажива. Разве что какие - то трофеи от поистине достойных врагов. Увы, рекрутированные в Деградо демоны были более мелочные. Войдя в очередной небольшой чертог на окраине деревни, четыре воина увидели черновласого парня лет двадцати, мирно дремавшего на кресле, закинув ноги на массивный письменный стол, в дальнем углу комнаты. Он даже и глаза не открыл, когда они буквально вломились в его скромную хижину. Действительно, жилище не выглядело очень богатым. Да и чего стоило ожидать от маленького деревенского домика. Из вещей здесь были кровать, стол, кресло, старинный, едва не разваливающийся шифоньер и... все. Голые, серые стены и ни капли фантазии, в каком - либо украшении пристанища. Под потолком висел тускло горящий кристалл, исполняющий роль источника света. Один из солдат, очевидно лидер, вальяжно подошел к столу и увидел на краю перед собой, спрятанный в ножнах меч. Кроме ног владельца с одной стороны и металлического наруча с другой, на нем больше ничего не было. Наверное, парень так устал, что даже не решился помочь односельчанам или попытаться скрыться.
  -Эй, тихий час окончен, - грозно произнес демон, оперевшись руками на стол. Не сразу пробудившийся юноша зевнул и нехотя открыл глаза. Заметив вооруженных гостей на пороге жилища, он не пытался предпринять попыток схватить клинок, чтобы защититься, а продолжал сонным, безразличным взглядом смотреть на стоящего перед ним гостя. - Эта игрушка тебе больше не понадобиться.
  -Если не хочешь остаться без руки, не советую трогать его, - ответил тот совершенно спокойным голосом.
  Весь отряд разразился дружеским хохотом. Этот юнец был либо очень храбрым, либо очень глупым. Ну, или еще не полностью пришел в себя после сна. Солдат, не обращая внимания на предостережение, уже протянул руку к мечу, как черновласый резко ударил по столу ногой. Клинок, поднявшись в воздух, зацепил рукоятью подбородок демона, отчего тот отскочил назад, и отправился вверх к потолку. Как только оружие коснулась ноги, после непродолжительного полета туда - обратно, парень вновь подкинул его вверх, а сам кувыркнулся через стол вперед, ловко поймав любимую игрушку за спиной. Выпрямившись, он уже более осознанным взглядом обвел отряд и аккуратно положил смертоносное лезвие на стол. Солдаты мигом достали клинки и кинулись к самоуверенному противнику. Невозмутимо стоя на месте, юноша схватил первого нападавшего за вооруженную конечность, и, мгновенно отправив второго нападавшего к противоположной стене чудовищным ударом ноги в живот, несомненно, сломавшим несколько ребер. Снова вернувшись к первому, умело обезоружил его и нанес два удара кулаком в область печени и виска. Когда боец упал на колени от дикой боли, он, не отпуская изломанной руки, мощной подачей с колена в голову, выписал ему билет в страну сладких грез. Последний воин, стоявший в дверях дома, выхватил из - за пояса новомодный пистолет и нажал на курок. Раздался грохот. В это время оклемавшийся командир вынул из ножен меч и бросился к юноше. Тот с поражающей скоростью парировал атаку, одним движением сломав нападавшему кисть, и прежде чем успел вновь переключиться на стрелка, нечто горячее врезалось ему в плечо. Затем пришла острая боль. Однако парень даже не подал виду. С легкой озадаченностью он взглянул на маленькую рану, из которой сочилась тонкая кровавая линия. Выглядел так, словно совсем ничего е произошло. Спустя мгновение пальцы вошли в плоть и извлекли крохотный железный шарик. Сказать, что воин был удивлен, значило не сказать ничего. Наверняка, ему не редко приходилось стрелять по врагам. Но тех, кто, получив пулю, хладнокровно вытаскивали ее голыми руками, еще не видел.
  -Кто ты? - Корчась от боли, прохрипел предводитель.
  -Знакомые любят называть меня Авалоном, - ответил черновласый юноша, внимательно осматривая запущенный в него кусок металла. С таким видом оружия он сталкивался впервые.
  После этого, глава отряда отправился на встречу с бетонной стеной невзрачного домика, едва не впечатавшись в нее. Последний из незваных гостей, все также стоял на пороге и нервно пытался перезарядить пистолет. Авалон спокойно подошел к столу, перекинул меч за спину, затем одел на левую руку металлический наруч. Раздался щелчок и через мгновение, из - за запястья, появились два выкидных клинка.
  -Надо же, - удивленно произнес парень. - Ей уже несколько веков, а механизм до сих пор работает.
  Юный воин также не спеша направился к кровати, будто давая врагу шанс исправиться вторым выстрелом, и взял черный плащ, лежащий на ней. Ловко накинув его на себя, он беспечно двинулся к выходу, где солдат, наконец - то, смог зарядить оружие. Выстрел произошел прямо в упор, однако Авалон с невообразимой скоростью отклонил голову в сторону и врезал ногой в грудь воина. Удар оказался такой силы, что тот, пролетев несколько десятков метров, с грохотом разгромил каменную стену ближайшего здания. Заметившие это бойцы как - то удрученно повернулись к зданию, откуда предположительно вылетел их собрат. Увидев молодого юношу, показавшегося на пороге, их озадаченность сменилась гневом. Доставая из ножен оружие, они, позабыв о других жителях, кинулись к нему. Парень тяжело вздохнул, достал меч и не торопясь направился к врагам. Ему, конечно, нравились сражения, но победа над слабыми противниками не приносила большой радости. А достойных оппонентов у Авалона уже давно не было. Со столь огромной силой трудно вообще найти того, кто не умрет после нескольких ударов. Одетые в легкую бордовую броню с золотистыми металлическими вставками демоны казались бывалыми воителями. Но только не для него. Первых двух парень зарубил с нескрываемой легкостью почти на ходу, и тут же закрывшись мечем от двух звякнувших о лезвие пуль, вспорол живот следующему. Невольно заметив, что его окружило около десятка солдат, Авалон улыбнулся. Если уж соперники были не так сильны, они вполне могли компенсировать сей недостаток количеством. Тогда бой становился гораздо интереснее. Прокрутив клинок в руке, парень, к удивлению всех присутствующих, вернул оружие в ножны за спиной.
  -Ну, давайте, - протянул он, жестом призывая врагов к атаке.
  Несколько бойцов остановилось, окинув друг друга непонимающим взглядом, а потом вновь ринулись к странному парню. Высокомерная провокация сработала отлично. Ударом ноги с разворота, черновласый воин выбил меч у одного из атаковавших и, резко развернувшись, нанес тяжелейшую подачу кулаком в живот другого приближавшегося противника. Следующий, пролетев несколько десятков метров, упокоился под обломками каменной стены очередного здания. Парень с легкостью уходил от выпадов нескольких врагов, проводя эффективные контратаки. Казалось, боевые навыки этого деревенщины во много раз превосходили способности целой группы тренированных демонических воинов. Кто же он такой? Что столь могучий воитель забыл в пограничной деревушке? Наверняка, погибавшие солдаты задавались этими вопросами. Не веря своим глазам, они наблюдали за поражением соратников, а затем и сами становились жертвами. Когда последний враг со сломанной шеей рухнул на землю, Авалон окинул гордым взглядом проделанную работу. Около двух десятков противников неподвижно лежали вокруг. Вот, что значило оказаться не в том месте, не в то время. Начни они военные действия на пару веков раньше, возможно, им бы не пришлось встретиться со столь неординарным воителем.
  -Не на того напали, - с ухмылкой на лице произнес Авалон, поправляя воротник на плаще.
  Подняв голову, в трех десятках метров он заметил еще одного демона, который застыв на месте в нерешительности, наблюдал за ним. Судя по взволнованному взгляду, ему не очень хотелось испытывать силу соперника, голыми руками расправившегося почти со всеми его собратьями. Но что - то, скорее всего гордость воина, заставила дрожащей рукой оголить клинок и броситься вперед. Парень не торопясь, словно прогуливаясь по лесной полянке, сделал пару шагов навстречу и когда тот подошел на близкое расстояние, резким ударом кулака по руке отправил меч в полет. Следующая мощная подача ладонью в грудь, сбила его с ног. Став на колено рядом с ним, он поймал выбитый мгновением назад клинок и упокоил лезвие в груди демона. Даже железная пластина не спасла от гибели. Лихорадочно хватая ртом воздух, воин с ужасом, последний раз, посмотрел в глаза своему убийце. В них не было ни капли жалости или сострадания, лишь холод с еле заметной толикой уважения. Судя по лицу, солдат был немногим старше него. И, похоже, в армию попал совсем недавно. Возможно, только что даже случилась его первая битва. Бояться умереть нормально в таких ситуациях. Для воина важно совладать со страхом. И ему это удалось, пусть он и погиб. Зато погиб как подобает настоящему воителю. Спустя пару мгновений глаза умиротворенно закрылись. Авалон поднялся и, с одобрением, посмотрев на остывающий труп храбреца, произнес что - то типа молитвы на неизвестном языке. Все - таки схватка смогла принести ему удовольствие. Как только он закончил, сзади послышались неторопливые шаги. Это был предводитель поверженного отряда. Воин медленно вышел из дома, придерживая сломанную конечность. Заметив недавнего обидчика и десятки мертвых собратьев, демон здоровой рукой схватил лежавший на земле меч и с яростным воплем ринулся в бой. Авалон вытащил клинок и двинулся навстречу. Сколько же их здесь?! Неужели смерть сородичей ни чему их не учит? Когда тот был уже близко, парень сделал резкий рывок в сторону и порезал противнику бок. Боец скрючился от боли, но нашел в себе силы устоять на ногах. Развернувшись, он намеревался быстро нанести удар, однако юноша опередил его и, выбив из рук оружие, нанес серию режущих ударов по корпусу врага. Немного пошатываясь, он чудом держался на ногах, видимо, не до конца осознавая катастрофическую близость к смерти. Напоследок смерив победителя злобным взглядом, командир рухнул на землю и отпустил свою душу в путешествие в загробный мир. Покончив с последним демоном, Авалон посмотрел на толпу людей, которых собрали прибывшие, уже не живые солдаты. Их глаза были полны страха и ужаса. Парень молча, спрятал меч в ножны. Несмотря на то, как он расправился с командиром, на клинке имелось всего несколько капель крови. Он подошел к одной из лошадей, принадлежавшей неудавшимся захватчикам, оседлал ее и вновь повернулся к озадаченной толпе. Они смотрели на спасителя, подобно загнанным в угол мышам перед ликом изголодавшейся кошки.
  -Вам больше нельзя здесь оставаться! Скоро сюда придут новые отряды демонов! - Громко произнес он. - Я защищал вас последние несколько лет, но теперь ухожу!
  Толпа начала горячо обсуждать его слова. Не то, чтобы они предлагали ему остаться, их больше волновали слова о приближении других отрядов воинственных демонов. Авалон уже собирался уходить, как из толпы выбежала маленькая русовласая девочка. Большими удивленными глазами она смотрела на гордого воина, словно на некоего героя.
  -Чего ты хочешь? - Добродушно спросил он.
  -Куда ты собираешься идти?
  К ней подбежала взволнованная женщина и схватила малышку за руку.
  -Не разговаривай с этим убийцей, - с отвращением произнесла она и потащила девочку обратно.
  Парень усмехнулся. Убийцей его называли многие, но те, кому спасал жизнь еще никогда. В этой деревне, он не пользовался большим уважением, большинство откровенно презирало юношу только из - за того, что он принадлежал к демоническому роду. В отличие от взрослых, маленькие дети просто восхищались им, видя доброго, пусть и не очень разговорчивого, старшего товарища. Ну да ладно. Для него не имело никакого значения, что о нем думают другие. Тем более люди.
  -Ты ведь вернешься? - Не унималась малышка, ведомая за руку матерью обратно в толпу, подальше от "убийцы".
  На сей вопрос Авалон не ответил. Здесь его ничего не держало, поэтому причин возвращаться не было. Подстегнув коня, он направился к границам Западных Пустошей. Месту, где находился древний храм странствующих почитателей его отца. Во время послеобеденного сна, перед тем как деревню атаковали демоны, ему явился дух величественного предка, который недвусмысленно пригласил в гости.
  Глава 2. Скрытая сущность.
  Обойдя лагерь демонов, собирающихся двинуться в поход, два воина подошли почти вплотную к храму Аладара, располагавшемуся неподалеку. Обычные солдаты не смогли бы их заметить, даже если захотели. Они бы точно не пропустили столь необычных странников. Способность перемещаться через скрытое пространство, именуемое Призрачностью, впрочем, как и всегда, избавило от ненужных стычек. Хотя с возможностями этих двоих, виденное недавно войско в несколько тысяч бойцов не стало бы большим препятствием на пути. Закованный в доспехи седовласый мужчина преклонных лет являлся могучим магом, да и изящный клинок в руках молодого спутника отнюдь был не простым украшением. Когда до места назначения оставалось несколько десятков метров, они в открытую двинулись к вратам величественного, старинного здания, ведя непринужденную беседу. С дюжину колонн - истуканов окружали массивное строение, больше походившее на гробницу, а толстые гранитные стены, превращали его в несокрушимую крепость. Неожиданно, будто в подтверждение закона подлости, на горизонте показался патруль демонов. Около десятка всадников в бардовых одеждах с золотистыми металлическими вставками, закрывающие все важные места, двигались им навстречу. Пока лошади не преградили дорогу, они так и не остановились. Словно и не замечая возникшей преграды в виде агрессивно - настроенного отряда, намерения у членов которого, явно, были не очень дружеские. Неизвестные, к тому же вооруженные скитальцы вполне могли сойти за вражеских шпионов. Командир спрыгнул с мускулистого черного скакуна и стал прямо перед ними.
  -Кто вы такие? Что забыли в этих краях? - Спросил он, недоверчивым взглядом осмотрев незнакомцев.
  -Мы всего лишь странники. Пришли поклониться Великому Аладару, - почтенно ответил седовласый старик.
  -Что - то я еще не видел странников в доспехах и с оружием, - задумчиво произнес командир и перевел более заинтересованный взор на его попутчика, серебрянновласого молодого парня. Вернее на вещь, находящуюся у него в руке. - У тебя хороший клинок. Предлагаю отдать по - хорошему и дальше идти к своему Аладару.
  -А ты попробуй, отними, - с хладнокровным спокойствием на лице, ответил тот.
  Спрыгнув с лошадей, демонические солдаты начали окружать двух воинов. Судя по лицам, они слегка удивились такой дерзости. Грубить в подобной ситуации, когда противников гораздо больше, несомненно, плохая идея. Да, все - таки дипломат из юноши не ахти. Но без риска, жизнь казалась бы слишком скучной.
  -Иди, открывай врата. Беру их на себя.
  Старик кивнул и, на мгновение исчезнув в серой дымке, появился перед воротами храма. Сейчас он демонов не особо беспокоил. Все внимание было приковано к храбрецу, вознамерившемуся в одиночку от них избавиться. Пару солдат достали ружья и нацелились на оставшегося в кругу парня. Воитель окинул бойцов безразличным взглядом и закрыл глаза, дав понять, будто готов принять смерть. В следующий миг прогремело два выстрела. Серебрянновласый тут же выхватил катану из ножен и молниеносным движением отразил обе пули, еле заметно сверкнувших, столкнувшись с лезвием. Ловко прокрутив клинок в руке, он воткнул острие в грудь подошедшему сзади врагу. Весь отряд на некоторое время замер, не понимая, что произошло. Оружие стрелков не смогло поразить цель, к тому же один из них уже был на плпути в царство мертвых. Хотя атаковал из слепой зоны.
  -Неужели вы не слышали об Эншаэлях? - С нескрываемым безразличием, поинтересовался парень и, выдернув оружие из плоти поверженного противника, вернул обратно в ножны.
  Выйдя из ступора, несколько солдат достали мечи и кинулись к врагу. Однако тот внезапно скрылся из виду в серой дымке и быстро расправился с двумя стрелками, мгновением спустя, вернувшись обратно к приближающимся воинам. Скачки через Призрачность позволяли, подобно молнии, разить врагов на дальних дистанциях, делая его почти неуловимой целью. Все равно, что сражаться с призраком, которой в любой момент может незаметно ударить тебе в спину и прекратить бренное существование. Увернувшись от меча одного из них, парень прошелся по земле клинком так, что второго подбросило в воздух. Тут же он распорол ему грудь в воздухе, а затем перехватил оружие лезвием вниз и с разворота наискось полоснул первого противника. Когда враг упал на землю, юноша виртуозным движением вернул клинок обратно в ножны.
  -Значит, ты Эншаэль? - Командир пытался сохранять уверенный вид.
  -Не просто, - усмехнулся парень, и снова достав меч, ловко расправился еще с тремя подбежавшими соперниками. Невооруженным глазом было заметно, его навыки во много раз превосходят способности подчиненных, бесполезно отдавших жизни. - Я Альфард, лучший Эншаэль этого мира.
  ***
  Тем временем Авалон стремительно продвигался к храму своего отца. Всего около часа назад он покинул деревню, в которой жил последние несколько лет. Сейчас воитель пребывал в глубоком тылу врага, посреди бескрайней пустыни, разделявшей две враждующие страны. Но так как армии быстро продвигались вперед, ему встречались лишь маленькие патрули, с коими даже не было желания возиться. Победа над слабаками совсем не приносила радости. Отойдя от очередной группы на приличное расстояние, что - то заставило его остановиться. Авалон слез с лошади и прислушался к обостренным до предела ощущениям. Непонятное чувство тревоги усиливалось с каждым мгновением. Вот только присутствия кого - либо еще парень совсем не ощущал. Что же его так всполошило. Внезапно в ушах послышался усиливающийся пронзительный звон, болезненно отдававший в виски. Схватившись за голову, он опустился на колени. Становилось тяжело дышать. Ужасный шум острым ножом врезался в сознание. Воин ощущал, как неведомая сила пронизывает все тело, едва - ли не выворачивая наизнанку. Голова буквально раскалывалась на части. Через несколько мучительных секунд звон начал утихать вместе в головной болью. Состояние возвращалось в норму. Юноша не спеша поднялся на ноги и перевел дыхание. Такое с ним случалось не впервой. Сей звон периодически мучил Авалона, принося дикую головную боль, после чего, обычно, наступал необычайный прилив сил. Причин подобных приступов он не знал. Однако чувство, будто внутри него обитает некая сущность и именно она причастна к периодической карусели неземных ощущений, только крепло. Окончательно прейдя в себя, парень уловил присутствие поблизости группы демонов и еще нескольких "не простых" созданий. Обостренные чувства высших демонов, к коим принадлежал и черновласый юноша, позволяли улавливать энергетику, исходящую от других существ, что позволяло им узнать об их приближении, задолго до непосредственного контакта. Кроме отряда воинов, здесь ощущались ауры двух Дархаров и одного высшего собрата, предположительно девушки. Дархары являлись искусственно созданными демонами, своеобразными големами, предположительно во время Пятой Демонической войны. Судя по письменам, оставленным мудрецами, они были единственными существами, способными на равных сражаться с тогдашними мятежниками Крозиусами - родом демонов хранителей Деградо. В принципе это и являлось их основным предназначением, в котором Дархары добились небывалых высот, со временем став на порядок сильнее потенциальных жертв. Сделав несколько шагов вперед, Авалон аккуратно выглянул из - за небольшой возвышенности и, как и ожидал, увидел группу, уже знакомых по доспехам, солдат, устроившийся на привал. В клетке, сооруженной на повозке, сидела миловидная стройная девушка с белыми, как снег, длинными волосами. Заплетенные в хвостик необычной заколкой, смахивающей на черную бабочку, они покоились на ее плече. Руки были закованы в кандалы с черными цепями. Красавица спокойно сидела на месте, словно смирившись со своей участью. Хотя, что еще оставалось делать пленнице. Только если она действительно принадлежала к роду высших, как ее вообще угораздило попасть в плен? Дархаров пока не было видно, поэтому Авалон решил быстро расправиться с зазевавшейся охраной и выручить девушку. Достав меч, он исчез в серой дымке. Обычные демоны не обладали сверхчутьем, подобно высшим собратьям, значит и не могли ощутить приближения угрозы из ниоткуда. Появившись прямо за спиной одного из демонов, он обхватил его рукой за шею и проткнул мечем сердце. Окровавленное лезвие явилось из груди, отчего пленница будто вышла из транса и взглянула на него. Остальные воины не сразу поняли, что произошло. Они, явно, не ожидали нападения. Оно и понятно, имея под боком двух невесть куда подевавшихся Дархаров, способных одолеть почти любого врага. Воспользовавшись заминкой, парень молниеносными прыжками через Призрачность убил еще двух солдат. Последний же успел схватить ружье и выстрелить. Но тот легко отразил пулю острием клинка на вытянутой руке. Мгновенно появившись прямо перед стрелком, юноша ловким движением обезоружил и, взглянув холодным безразличным взором в глаза обеспокоенного демона, вонзил острие в живот. Авалон продолжал смотреть, как поверженный враг падает на землю, глядя на него полными ужаса глазами. Став на одно колено, воитель занес меч над головой и, вновь произнеся что - то вроде молитвы на неизвестном языке, нанес смертельный удар в грудь. Когда дыхание бедолаги прекратилось, парень поднялся и направился к повозке. Девушка смотрела на него с легкой озадаченностью. Наверняка, не ожидала спасения. Разбив, с помощью клинка, замок вдребезги, он открыл решетку и, недолго думая, размашистым движением разрубил цепи, связывающие руки красавицы.
  -Быстрее, уходим!
  Она даже не успела ничего сообразить, как юнец схватил ее за руку и буквально выдернул из клетки. Без оглядки, потянув бывшую пленницу за собой, так как Дархары могли объявиться в любой момент, Авалон поспешил вернуться к скакуну, оставленному неподалеку, и поскорее покинуть здешние края. Ему не очень - то хотелось, сейчас, связываться с этими могущественными созданиями. Их отступление оказалось недолгим. Буквально спустя несколько шагов, позади послышался голос.
  -А куда это вы так торопитесь?
  Обернувшись, парочка увидела двух Дархаров. Они выглядели не столь устрашающими, сколько необычными. Стройные человеческие тела с перепончатыми черными крыльями покрывала такая же угольная кожа. Не обезображенные демоническими генами лица, имели вполне симметричные черты. Один из них сидел на вершине клетки, свесив когтистые трехпалые лапы, а второй стоял рядом с повозкой, скрестив мускулистые руки на груди. Легкие латы, одетые на обоих, говорили, что, скорее всего, они ориентированы на скоростные атаки. Спрятав девушку за спиной, Авалон перехватил клинок двумя руками.
  -Там за валуном находится лошадь. Бери ее и уходи отсюда.
  -Нет, - твердо ответила она. - Я помогу тебе.
  Спрыгнув с клетки, Дархар достал из - за спины длинный меч с прямым лезвием и поравнялся со своим напарником. Снежновласая аккуратно сняла с пояса два пистолета, смахивающие на старинные револьверы, так чтобы крылатые этого не заметили. Хотя, за широкой спиной спасителя это можно было сделать без особого труда.
  -Готова? - Спросил Авалон.
  Мысленно получив ответ, он немного присел. Девушка оперевшись локтями на его плечи, сделала несколько выстрелов. Значит, у нее имелось огнестрельное оружие. Почему же она не воспользовалась им раньше. Дархар с ребяческой легкостью отразил все пули своим клинком. Второй тут же направил на них длань и выпустил красный луч из странного овального нароста на запястье. В ответ Авалон тоже направил руку навстречу. Через мгновение из нее вырвался электрический разряд. Столкнувшись друг с другом, два сгустка энергии вспыхнули и исчезли. Затем парень совершил огромный прыжок вверх, а напарница устремилась по флангу, продолжая стрелять, теперь уже по обоим врагам. Приземлившись прямо между ними, Авалон попытался быстро убить двух противников, что оказалось не так просто. Парировав атаки юноши, они отскочили в разные стороны. Один из крылатых, заметив, что девушка перезаряжает оружие, кинулся к ней. Черновласый воин также это увидел и собирался броситься на помощь. Однако не успел сделать и шага в ее направлении, как недавний красный луч вновь вспыхнул прямо под ногой.
  -Нет, - ехидно протянул второй Дархар. - Ты будешь сражаться со мной.
  Он достал меч из ножен за спиной. Усмехнувшись, парень схватил клинок двумя руками и ринулся вперед. Противник мог оказаться вполне силен, чтобы не умереть от пары выпадов. С первыми ударами Авалон верно убедился. Демон был достаточно могуч, да бы спокойно выдерживать его тяжелые подачи. Увернувшись от сокрушительного и быстрого взмаха с разворота, едва не снесшего ему голову, Дархар умело заблокировал мгновенно последовавшую атаку на вытянутой руке. Затем резко увел оружие в сторону и двинул ногой под колено врагу, надеясь вывести из равновесия. Ловкий перехват, и клинок уже несся навстречу юноше. Он вовремя остановил приближающийся меч, припав на колено, и тут же оттолкнул крылатого назад мощной подачей ноги в живот на подъеме. Сей поединок начинал нравиться парню все больше. Наконец - то ему противостоял достойный оппонент. Ожесточенный обмен любезностями продолжился. Инициатива поочередно переходила от одного к другому. На каждый маневр у них имелись ответные контрмеры. Когда сражались мастера в своем деле, все решало то, кто окажется опытнее. Спустя несколько серий атак, Авалон почти досконально изучил возможности Дархара как мечника. Многочисленные схватки с разнообразными соперниками за многие века жизни, развили в сравнительно молодом демоне способность, позволяющую буквально с пары выпадов определять уровень его мастерства. И как следствие - проводить грамотные контратаки. Если он правильно просчитал, то крылатый был уже обречен. Воитель поднял меч и вновь атаковал врага, зная, что тот отразит удар. В момент, когда лезвия их клинков соприкоснулись, Авалон резко устремил руку вперед и ударил рукоятью в живот. Проехав по песчаному грунту несколько метров, Дархар упал на колени, а меч, вылетев из мускулистой руки, наполовину встрял в землю неподалеку. Похоже, он приложился слишком сильно. С такими темпами веселье может очень быстро закончиться. Через пару мгновений крылатый пришел в себя. Болезненная гримаса сменилась довольной ухмылкой.
  -Неплохо, - похвалил демон оппонента. - Я вообще не люблю мечи. Неудивительно, что кто - то владеет им лучше меня. Но эта сила. Кто ты, парень?
  -Мой отец один из Дьяволов Верховного Ада, а матери я не помню. Поэтому и сам не уверен к кому принадлежу.
  -Вот оно как. Значит, ты сын Падшего, - переведя дыхание, Дархар встал на ноги. - В таком случае, я покажу свои истинные способности.
  Протянув руку за спину, он вытащил маленький жезл, к которому были прикреплены небольшие изогнутые ножи с обвязанные нитями. Внешне предмет походил на безобидную когтистую лапу. Однако в умелых руках становился страшным инструментом для сбора кровавого урожая. К несчастью, крылатый демон умело обращался с Воджурой - древним экзотическим оружием. Накручивая нити на руки и запуская устрашающие наконечники, он молниеносно атаковал и с дальней, и с ближней дистанций. Авалону приходилось нелегко уворачиваться от нескольких целей одновременно. Не спасали даже поразительные реакция и рефлексы. Увы, противнику все же удалось нанести пару незначительных ран. Парень даже не обратил на них внимания. Он все больше входил в боевой раж, забывая об осторожности. Во время одной из атак, за это и поплатился. Отпрыгивая назад, крылатый запустил два ножа, насквозь пробившие ему живот. Оказавшись снова на земле, демон натянул нити, и юноша от дикой боли рухнул на колени. В сей момент Дархар приготовил третий клинок, целью коего должно было стать сердце врага. Оперевшись на рукоять меча, Авалон попытался подняться. Однако в самый ответственный миг почувствовал приближение уже знакомой силы. Вновь послышался звон, который, почему - то бил по вискам сильнее обычного.
  -Прощай, сын Падшего! - Произнес Дархар с улыбкой на лице.
  Несомненно, сейчас он собой гордился. Не каждый отправляешь на тот свет наследников великих воинов. После этого нож устремился вперед. Голова парня просто раскалывалась, будто по ней колотили кузнечными молотами. От нахлынувшей слабости, он облокотился на руки. Ощущение силы переполнявшей тело, подобно сосуду с водой, готовому разорваться от внутреннего давления, становилось все отчетливее. Сердце пыталось выскочить из груди, захватив с собой остальные органы. Пульсирующая боль продолжала атаковать виски, с каждым ударом распространяясь по телу. Казалось, еще немного и его реально разорвет на части. Закрыв глаза, он попытался понять, что же происходит. Внезапно ему вспомнилась одна фраза, произнесенная отцом, когда парень был еще ребенком: "В каждом из нас живет зверь, истинная сущность нашей расы. И однажды она попросится на свободу". Вот оно что. Стало быть, некая сущность просто хочет повидать мир. И поэтому так мучает того, кто не позволяет этого сделать. Тогда все вставало на свои места. Следовательно, если дать ей погулять, она больше не стала бы беспокоить. Стоило попробовать. Терять ему в принципе нечего. Авалон выдохнул весь имеющийся в легких воздух и полностью расслабился. В следующий момент сознание покинуло тело, исчезнувшее в серой дымке. Появившись через мгновение, оно приняло облик совершенно другого существа. Более высокого и мускулистого, с серой кожей, когтистыми руками и ногами. Волосы удлинились в несколько раз и теперь оканчивались густой шевелюрой на уровне лопаток, а из висков торчали изящные рога. Поймав клинок у самой груди, создание поднялось с колен. Словно не чувствуя боли, второй рукой схватило нити и варварски вырвав два ножа из живота. Ухмылка Дархара мигом превратилась в недоумение. Что сейчас произошло с этим парнем? Ведь секунду назад он находился на грани смерти. Резким движением, грозное чудище выдернуло Воджуру из рук озадаченного противника и стремглав ринулось к нему. Демон, взявший контроль над разумом и телом Авалоном не собирался быстро убивать добычу, а наоборот хотел с ней поиграть. Дархар не успевал ни уворачиваться от града сокрушительных ударов, ни отвечать на них. После превращения, скорость и сила соперника увеличилась в несколько раз. Голыми руками, перебив ему крылья, он вновь исчез. Через мгновение, появившись рядом со своим мечем, схватил оружие и с невероятной скоростью бросился назад. Подойдя в упор, он пару раз размашисто полоснул того по груди, затем двинул кулаком в подбородок. Тут же перехватил клинок и нанес последний чудовищный удар наискось. Серебристый нагрудник треснул в нескольких местах, а сам Дархар отлетел на десяток метров назад. Когда тот рухнул на землю, Авалон поднял руку вверх и поймал Воджуру, которая так и не успела упасть после трансформации демона. Сейчас он ощущал себя собой, хоть и пребывал в обличии истинной сущности. Огромные мышцы переполняла просто невообразимая мощь. Казалось, в таком виде воитель вполне может одолеть даже богов. Внезапно пришло ощущение дикой нарастающей слабости, после чего тело существа рассыпалось, подобно песчаному замку, вернув парню прежний человеческий вид. Припав на колени, юноша тяжело выдохнул и прямо перед собой увидел несколько серебристых пищинок, которые через мгновение исчезли. Силы снова начали возвращаться. Спрятав клинок в ножны, воитель поднялся и осмотрелся, пытаясь найти спасенную девушку и второго Дархара. Увидев, что она лежит на земле, а враг стоит над ней с занесенным мечем, Авалон крепко схватил Воджуру и умело раскрутив нити в руках, запустил два ножа, связавшие ему руки. Потянув тонкие, но чрезвычайно упругие, нити на себя, отчего тот попятился назад, парень оголил клинок и устремился вперед. Чудом, не потеряв равновесия, крылатый резким движением освободил конечности и запустил губительный красный луч из камня на запястье. Воин ловко ушел в сторону и, подойдя в упор, ударил врага кулаком в грудь. Два выкидных клинка перчатки, пробив металлический нагрудник, вошли в плоть, словно нож в масло. Дархар упал на колени и со взглядом преисполненным удивления и боли, посмотрел в глаза противника. Вероятно, это был первый случай, когда "простой", ни чем не выделяющийся демон в одиночку одолел двух Дархаров.
  -Для высшего демона, ты невероятно силен, - прохрипел он. - Кто ты?
  -Я Авалон, сын Великого Аладара, - гордо ответил тот. - В этом мире нет существа сильнее меня, запомни это!
  Затем юноша прошелся мечем по его горлу, окропив песчаный грунт в красный цвет. Девушка встала и, струсив с себя пыль, посмотрела на спасителя. Парень еще некоторое время задумчиво смотрел на мертвое тело. Потом вернул клинок в ножны и спрятал лезвия на запястье.
  -Нам нужно уходить, - обратился он к спутнице. - Скоро их собратья будут здесь.
  Она кивнула и направилась следом. Судя по ауре, юноша тоже принадлежал к роду высших демонов. И вряд - ли бы странствующий воин спас ее без видимых на то причин. Так или иначе, сейчас им стоило держаться вместе. По крайней мере, до того момента, пока не доберутся до безопасного места.
  Глава 3. Испытание.
  -Не нравится мне ваше новое оружие. В нем совсем нет души, - предводитель незадачливого отряда лежал на земле с отрубленной кистью и пытался второй рукой закрыть кровоточащую рану. - Настоящему воителю не предстало разить врагов подлыми выстрелами издалека.
  Несмотря на травму, демон потянулся к лежащему рядом мечу. Увы, как только оружие двинулось навстречу возвышающемуся над ним противнику, длань резко взмыла в воздух, оставляя за собой след из багровый капель. Мгновением спустя грудь пронзила острая боль, после чего его сознание застелила черная пелена. Расправившись с последним членом встретившего их отряда, Альфард грациозным взмахом струсил с лезвия кровь и спрятал катану в ножны. Вот что бывает, когда оказываешься не в том месте, не в то время. Не обрати они внимание на двух странников, сейчас были бы живы. Как и Авалон, парень очень любил сражаться, однако действовал более расчетливо. Если брат шел сразу напрямую в лоб, то он любил сначала использовать хитроумные уловки. И обычно относился к врагам с нескрываемым высокомерием. Выдающиеся способности позволяли. Молниеносные движения клинка и прыжки через Призрачность, делали его почти неуловимым противником. Разве что для другого не менее умелого Эншаэля. Силинитус стоял в нескольких метрах от массивных врат, испещренных разнообразными символами, с поднятыми чуть выше головы руками. На ладонях сверкали два фиолетовых облачка, сопровождаемые чуть слышным потрескиванием молний. Юноша уже догадался, что седовласый попутчик пытается магическим образом открыть проход в храм.
  -Эти врата хорошо заколдованы, - произнес Силинитус, не отвлекаясь от занятия.
  -Скорее наоборот, - ответил напарник и обвел взглядом знаки, выгравированные на стене, прямо над ними. - Они хорошо укреплены. Туда смогут попасть только дети Великого. Либо я, либо Авалон.
  Маг опустил руки и облачка, более не подкрепляемые магической энергией своего хозяина, беззвучно исчезли. Тяжело вздохнув, тот окинул спутника озадаченным взором.
  -Не мог сказать об этом раньше? - с иронией в голосе, спросил старик. - Я тут в поте лица использую сложное заклинание, а он говорит, что оно здесь бесполезно.
  -Прости, я совсем забыл об этом, - усмехнулся воин.
  Сделав несколько шагов вперед, парень ловко выхватил клинок и быстрым вертикальным взмахом прошелся вдоль ворот. Едва различимый белый блик, светлячком пронесшийся по контуру массивной каменной плиты, служившей входом в храм, на миг подсветил символы на ней и также незаметно исчез. Повернувшись спиной, Альфард элегантным движением вернул оружие обратно в ножны. Спустя мгновения послышался гул, свидетельствующий о начале работы старинных механизмов, способных открыть эту величественную дверь. А затем яркий свет вспыхнул на линии недавнего удара Эншаэля. С глухим грохотом плиты пришли в движение, раскрываясь подобно гигантскому рту. Открыв путь в темный коридор храма, механизмы вновь погрузились в "спячку". Из глубины подул сильный ветер, принеся гостям странное чувство тревоги. К ним приближалось нечто недоброе. Внезапно из темноты, с прекращением сквозняка вылетела прозрачная волна. Пройдя сквозь Альфарда, не причинив ему никаких видимых глазу повреждений, она продолжила движение к Силинитусу. Протянув руки вперед, он образовал вокруг себя что - то наподобие невидимого купола. Несмотря на то, что старик являлся сильнейшим магом - оракулом двух миров, направленная энергия, в виде силовой волны, отбросила его на десяток метров назад. Затем все стихло. Переведя дыхание, колдун выпрямился и взглянул на дымящиеся ладони. Неприятное пощипывание говорило о небольших ожогах, на которых воины никогда не акцентировали внимания.
  -Что же это за магия? - Непонимающе произнес седовласый демон.
  -Отец неплохо позаботился о своей защите, - ответил Альфард. Похоже этот инцидент на него никак не повлиял. - Ты попался на один из его трюков. В конце этого коридора находится что - то типа миниатюрной катапульты с заряженной силовой энергией, снарядом. Когда врата открылись, она и сработала.
  -Значит силовая волна, - задумчиво произнес Силинитус.
  Силовая энергия являлась совершенно новым уровнем применения простой физической силы. По сути, позволяла перемещать мышечную мощь на определенное расстояние от тела, уплотняя воздух для нанесения более серьезного урона, нежели простые удары.
  -Она почти пробила мою защиту, но почему - то совсем не зацепила тебя.
  -Я ведь знал о ней еще до того как открыл врата. Увернуться не составило труда.
  Но Оракул ясно помнил, что напарник с момента удара, ни на шаг не сдвинулся с места. Значит, он смог идеально точно просчитать траекторию движения силовой волны - самого непредсказуемого вида энергии, используемого воинами? Ну, тогда бы это значило, что парень один из самых выдающихся Эншаэлей, которых ему когда - либо приходилось встречать. В принципе, он знал Альфарда совсем недавно, поэтому судить о его способностях было пока рано.
  -Надеюсь, на этом сюрпризы закончатся?
  -Если останешься здесь, то да, - с ехидной усмешкой на лице, ответил юноша. - Чтобы добраться до отца, мне придется пройти три испытания.
  -Но зачем ему тебя испытывать?
  -Мы с Авалоном фактически были первыми высшими демонами, не считая отца. Каждые несколько веков он призывает нас сюда, чтобы выяснить кто лучший воин. А эти испытания нечто вроде последней тренировки.
  -Понятно. Такая своеобразная семейная встреча, - усмехнулся Силинитус.
  -Что - то типа того, - согласился Альфард. - Ну ладно, не будем терять времени. Пойдем.
  Старик кивнул и направился следом за попутчиком. Они шли в почти кромешной темноте. Свет извне сюда абсолютно не добирался, а внутренние источники освещения, позволявшие не убиться во тьме простым путникам, явно, оказались не предусмотрены в старинном, редко посещаемом, храме. Эншаэль двигался быстро и уверенно, словно не опасаясь попасться в очередную хитроумную ловушку отца. Оракул шел позади, пытаясь рассмотреть хоть что - нибудь. Спустя несколько минут слепой прогулки по черным просторным коридорам, воины, наконец, добрались до вторых ворот. Неожиданно подул уже знакомый легкий ветерок, которому, в принципе, здесь неоткуда было взяться, и два факела, висевшие по бокам от массивной стальной двери, загорелись голубым пламенем, осветив небольшое пространство вокруг себя. От такого яркого огня, Силинитус едва не ослеп. Он, несомненно, был рад возможности снова хоть что - то видеть. Подняв голову, Альфард уставился на выгравированную над вратами надпись, похожую на ту, что находилась у предыдущих. Также как и там, эти символы, в которых парень узнал один из старейших демонических языков, предупреждали путников об опасностях сооружения.
  -Ты пойдешь со мной, - задумчиво произнес Альфард. - Но испытания я должен пройти сам.
  -Так написано на стене? - Поинтересовался спутник.
  -Нет, это мое личное наблюдение. Там написано нечто вроде "если дорога жизнь - уходи ".
  -И как давно ты умеешь читать на мертвых языках?
  -Так вот связался с одним стариком, и потянуло к знаниям, - съехидничал юноша. Подобные перепалки между ними случались нередко. - Не беспокойся. Пока я рядом тебе ничего не грозит. Расслабься и получай удовольствие.
  Силинитус кивнул, такое обстоятельство его необычайно радовало. Достав клинок, Эншаэль повторил операцию, проделанную на первых вратах. Вновь послышался нарастающий гул, и громадные двери начали раздвигаться, открывая путь в темный зал. Как только они вошли внутрь, факелы, висевшие на стенах, загорелись, а створки непривычно стремительно двинулись в обратную сторону. Будто специально заманили их сюда. Прямо перед воинами в нескольких десятках метров виднелись следующие врата. Они были гораздо больше прежних. В паре метров над ними, у стены висела прекрасная катана, лезвие которой переливалось множеством цветов, отражая свет факелов. Альфард ощущал ее агрессивную энергетику, грозившую поглотить любого, кто прикоснется. Но был заворожен необычайно красивым и одновременно устрашающим видом клинка. Услышав странный манящий шепот, просивший взять меч, парень сделал шаг вперед. Однако в следующий момент пол всего зала внезапно исчез, оставив лишь небольшой мост, шириной от силы в два - три метра, к вратам. Воитель остановился, чудом не потеряв равновесия, и словно пришел в себя, взглянув в бездну под собой. Что это было? Возможно, очередной трюк Аладара, или же первое испытание? Пока он пытался найти ответ хоть на один вопрос в своем разуме, на другом конце моста из серой дымки появилось неизвестное существо. Все тело, помимо головы, было закутано в легкие серые латы. Светло - русый оттенок длинных волос, оканчивающихся где - то за плечами, переливался на свету. Взглянув на Альфарда, оно направило острие изящного клинка на него.
  -Что это?! - Спросил Силинитус. Судя по выражению лица, он не совсем понимал, что здесь происходит.
  -Дух мастера Агродиуса, - ответил парень. - Одного из стражей отца.
  Мастер Агродиус являлся одним из восьми Великих - первых представителей рода Крозиусов, вышедших из недр Темного Истока, коих потомки считали своими богами. Он также был одним из первых мастеров Эншаэлей и добился в этом деле немалых успехов, за что и стал считаться их покровителем. Очевидно, Аладар приготовил ему какой - то сюрприз. Тот бы не стал просто так просить Агродиуса испытать навыки любимого сына. В предвкушении хорошего сражения, пусть даже с призраком, так как физическое тело покровителя Эншаэлей давно истлело, Альфард немного вытащил меч из ножен и подложил под рукоять указательный палец. Агродиус, паря над землей, взмахнул клинком и ринулся к нему. Внешне он ничем не отличался от обычного человека. Как и большинство родов высших демонов. Худощавый мужчина примерно сорока лет с суровыми чертами лица, чем - то напоминавшими львиный лик. Юноша занес руку с мечем за спину и когда враг оказался достаточно близко, применил дуэльный прием. Невероятно быстрый рывок вперед и последующий удар почти невозможно было парировать. В поединках Эншаэлей таким маневром зачастую решались все споры. Устремившись навстречу друг другу, воины проводили всего одну атаку, после чего по инерции перемещались за спины соперников. Послышался пронзительный звон, эхом врезавшийся в каменные стены зала. Появившись позади Агродиуса, Альфард горделиво улыбнулся. Выпад был проведен идеально. Вряд - ли противник успел увернуться. Краем глаза заметив на толстой стороне клинка большую царапину, улыбка мигом исчезла с его лица. Неудивительно, ведь с ним сражался легендарный покровитель Эншаэлей. Парень выпрямился и, не поворачиваясь, произнес.
  -Ты стал сильнее. Но ты всего лишь призрак.
  Развернувшись, он стремглав кинулся к врагу. Однако тот спокойно ждал встречи. Столкнувшись, два демонических клинка сотрясли стены зала пронзительным звоном. В свои удары серебрянновласый воитель вкладывал помимо собственной не дюжей силы, еще и часть силы внутреннего демона. Как и у Авалона, в нем также обитала некая сущность, отчаянно желавшая сражений. Оппоненту, несмотря на то, что он являлся духом, с трудом удавалось отражать такие атаки. Запредельная скорость и грациозность движений делали схватку похожим на танец. Блики света и снопы искр, срывающихся с лезвий, мелькали подобно светлячкам вокруг них. Силинитус с эстетическим удовольствием наблюдал за противостоянием. Битвы между Эншаэлями всегда завораживали красотой и изящностью. Но думал ли он, что будет, если напарник проиграет? Из - за темноты дороги назад маг совсем не запомнил. Да и отпустит ли его этот дух? С Альфардом старик познакомился недавно. Однако юноша производил впечатление довольно могучего воина. Если не сильнейшего. Из всех стычек он выходил с поражающей легкостью. И сейчас проблем у него пока не возникало. Хотя обычно, поединки между умелыми фехтовальщиками заканчивались неожиданно, когда один из них соперников совершит роковую ошибку. И вот так и произошло. После нескольких виртуозных серий атак, клинок Агродиуса взмыл в воздух, что свидетельствовало о поражении. Альфард оказался более искусным воином, нежели дух покойного Великого.
  -Ты научился контролировать своего демона? - Загробным голосом, с едва различимым удивлением, спросил дух.
  -Не полностью, - ответил парень. Контур лезвия подсвечивал красным светом. - Он еще сопротивляется.
  -В любом случае ты доказал свое мастерство, - величественно произнес Агродиус. В стеклянном взгляде покровителя Эншаэлей виднелось одобрение. - Ты победил меня. Отец может тобой гордится. В знак моей признательности, я передаю Дагросу в твои руки.
  Дух поднял руку вверх и по всему залу прошелся легкий ветерок. Катана, висевшая над каменистым потолком, словно подхваченный этим самым сквозняком, отделилась от стены. Несколько мгновений понаблюдав за спуском трофея, парень подпрыгнул и ловко поймал его в воздухе. Приземлившись, он мастерски прокрутил чудесное оружие в руке и, засовывая в ножны, медленно выдохнул. Сам клинок, казалось, ничего не весил, а рукоять превосходно лежала в ладони. Агродиус одобряюще кивнул и скрылся в пресловутой серой дымке, позволив парню в одиночестве насладиться моментом знакомства с новой игрушкой. Значит этим прекрасным мечем, вызвавшем у него чуть ли не восторг, оказалась Дагроса - легендарная катана его кумира Сарбелиаса.
  -Да хранят Великие твой покой, мастер Агродиус, - тихо произнес Эншаэль.
  Он почти не сожалел, что отказался от своего предыдущего клинка, верой и правдой прослужившего ему многие века, в пользу сего идеального оружия. К тому же после боя, лезвие было безвозвратно испорчено. Гробовую тишину сотрясли громогласные хлопки Силинитуса.
  -Поздравляю, - подойдя ближе, произнес он. - Такого прекрасного поединка я давно не видел.
  -Агродиус один из Великих Крозиусов, - ответил парень. - К тому же сильнейший Эншаэль. Победу над ним можно приравнять к подвигу.
  -От твоего нового меча исходит невероятная сила, - заметил маг, взглянув на подарок исчезнувшего воителя.
  -Дагросу создали в одно время с Альгуро. Поэтому, можно сказать, они родственные клинки.
  -Но это не все, - продолжил колдун. - Я чувствую его агрессивную, враждебную энергию.
  -Этот клинок омыт в крови демонов. Он впитал всю их многовековую ярость, - похоже, Альфард знал об этом легендарном лезвии очень многое. - Энергия Дагросы частично соединяется с душой хозяина.
  -То есть он может тебя контролировать?
  -В какой - то степени возможно. Но не забывай, что внутри меня уже есть жаждущая крови сущность, - он немного помолчал и добавил. - Нам нужно идти.
  Парень развернулся и направился к вратам, Силинитус пошел следом. Спутник уже не раз упоминал о некоем духе, обитавшем в глубине его разума. Однако не знал ни кто он, ни откуда взялся. На здешней стальной двери, превосходившие по размерам предыдущие, не имелось никаких опознавательных знаков.
  -Похоже, эту дверь твоим обычным способом не откроешь - ехидно подтрунил друга маг.
  Альфард достал меч и посмотрел на сверкающее лезвие. Старинными символами на нем была выгравирована надпись "Я принадлежу Кровавому Божеству". Прокрутив клинок в руке, он несколько раз провел острием по каменному полу, словно спичкой, приготовившись доказать старику обратное. Затем шагнул вперед и взмахнул катаной, от лезвия которой отделилась красная волна. Встретившись с громадными вратами, она издала глухой стук и исчезла. Как и ожидалось, массивные двери, спустя мгновение, загудели и начали медленно открываться. Альфард вложил меч в ножны и направился к выходу, как вдруг услышал странный шепот в голове. Он остановился и прислушался, голос отчетливо требовал крови ну или хотя бы чьей - нибудь смерти. Обернувшись назад, парень некоторое время смотрел в одну точку, пока его не окликнул Силинитус.
  -В чем дело?
  -Все в порядке, - ответил Альфард и, списав услышанный шепот на непонятную галлюцинацию, продолжил путь. - Идем, мы близки к нашей цели.
  Глава 4. Незваные гости.
  Спустя некоторое время Авалон вместе со спасенной девушкой отошел на безопасное расстояние от места встречи с Дархарами. Вероятность, что другие крылатые их найдут, была не велика. Но расслабляться не стоило. Как и у множества родов высших демонов, у них также имелась врожденная способность к обостренному восприятию пространства и энергий, окутывающих Подземный мир. Конечно, не настолько развитые, как у потенциальных жертв, однако выследить беглецов по, что ни на есть, горячим следам, Дархарам бы не составило труда. Мускулистый черный скакун галопом несся по пустыне, унося наездников все глубже в безрадостный пейзаж. Желтый песок пылевыми облаками вздымался под мощными копытами. Девушка сидела позади юноши, крепко обхватив его за пояс. С таким темпом вылететь из седла было легче легкого. Глядя на широкую спину, выручившего ее героя, красавица решила начать диалог.
  -Спасибо за спасение. Могу я узнать твое имя?
  -Авалон, - ответил тот.
  -Я Тиа.
  -Королева Тиамат? Ты дочь Великой Немезиды?
  Воитель был удивлен. Даже немного приспустил поводья и вполоборота повернулся к ней, позабыв о слежке за дорогой. Белые, как снег, волнистые волосы, заплетенные в хвостик, игриво подскакивали при каждом шаге скакуна. Миловидное лицо, отчасти прикрытое, с любовью уложенной челкой, и выразительные фиолетовые глаза предавали ей какую - то неземную красоту. С того момента первого взгляда, Авалон ощутил необычную и одновременно родственную энергетику, исходящую от девушки. Немезида, как и мастер Агродиус, также являлась одной из Великих - своеобразных богов покровителей Деградо. Немногие знали о том, что у нее есть дочь. Королева Тиамат, как ее ласково называли посвященные, также принадлежала к божественному роду. Возможно, именно поэтому парень почувствовал некую родственную связь со снежновласой красавицей. Его отец выделялся не немее высоким происхождением.
  -И как же демоны умудрились тебя поймать?
  -Я следовала в Западный Хельм, к одной своей знакомой, - ответила Тиа. Вид у нее был слегка озадаченный. Даже скорее пристыженный. Столь могучим созданиям не предстало становиться пленниками простых обывателей. - Около двух недель назад она обнаружила маленькую девочку с необычными способностями. По дороге туда мне встретился отряд вооруженных демонов. Вначале я приняла их за обычный караван. Поэтому не ожидала, что среди них окажутся двое Дархаров. Они очень хорошо скрывали свое присутствие. Пока один меня отвлекал, второй неожиданно напал сзади, после чего я потеряла сознание, - после небольшой паузы, она ласково улыбнулась и добавила. - Ну а дальше появился ты и избавил меня от заточения. Еще раз спасибо, Авалон.
  -Не стоит. Грех не помочь такой красивой девушке. Тем более с такими родителями, - усмехнувшись, произнес тот. - Если хочешь, я отвезу тебя в город. Но сначала у меня есть одно незаконченное дело, - воитель на мгновение замолчал, вспомнив об отце и брате. Очень скоро он с ними встретиться, чтобы, возможно, в очередной раз лишить Альфарда высокомерной ухмылки насчет своих боевых навыков. Хотя в последний раз все произошло с точностью до наоборот. Именно Эншаэль в тот раз нанес решающий удар.
  -Если не ошибаюсь, твой отец Великий Аладар, я права? - Спросила Тиа, вернув Авалона из сладкого мира воспоминаний. - Мать много о нем рассказывала, в частности о том, какие у него прекрасные сыновья.
  -К сожалению, с братом я не смогу тебя познакомить, - парень умолк, вновь погрузившись в свои мысли. - Сегодня он умрет.
  От мрачности его тона у девушки похолодело в груди. Что же между ними произошло? Почему он собирался убить собственного брата?
  ***
  В следующем зале Альфарда ждало новое испытание. Почему - то отцу казалось мало одного Великого хранителя для проверки способностей младшего сына. Так было всегда. Хоть они и родились в одно время, Авалон считался на несколько мгновений старше. С ним у Аладара складывались не простые отношения. В основном из - за заносчивого характера юноши, который уважал только силу и не признавал над собой никаких авторитетов. В отличие от более спокойного и покладистого Альфарда. С самого детства они с братом соперничали за право зваться сильнейшим. Разумеется, их излюбленным способом решения этого конфликта являлся поединок. Жестокий и беспощадный. Не жалея друг друга, юные демоны частенько доводили соперника едва ли не до могилы. Совсем без ненависти. Просто в порыве молодецкого задора. Не будь у них сверхрегенерации, за считанные минуты, излечивающие даже, казалось бы, смертельные раны, воители бы точно не дожили до сего момента. Видя их рвение, Аладар предложил им раз в несколько веков проводить встречу в определенном месте и методом того же сражения избирать, так сказать, "героя эпохи". Альфард быстро согласился, а у брата просто не оставалось выбора. Он любил перечить отцу по поводу и без, но здесь решил не спорить. Местом решающей битвы Аладар выбрал заброшенную усыпальницу в глубине Западных Пустошей - огромной пустыни отделявшей страны людей и демонов, который он переделал под свой личный храм. И подготовил испытания для своеобразной последней тренировки перед боем. Изначально проходить их они должны были вместе. Однако на этой раз Альфард оказался быстрее. Ему не терпелось поскорее схлестнуться с тем, кто ничем не уступал ему по силе. Равно как и второму. Пространство второго зала представляло собой длинный узкий коридор. Сразу двоим, там бы никак не удалось поместиться, что необычайно радовало Оракула. Стены, пол и потолок были полностью испещрены маленькими круглыми отверстиями. И, явно, неспроста. Эншаэль взглянул на Силинитуса с ехидной усмешкой, а затем, резким движением, запустил, спрятанный в ножнах, меч вперед. Неожиданно из дыр на огромной скорости вылетели небольшие иглы. Но, ни одна не зацепила парящий клинок. Пролетев через весь коридор, он с металлическим звоном упал на пол, прямо перед очередными вратами.
  -Испытание ловкости, - произнес парень.
  -Я надеюсь, мне не придется его проходить? - С опаской поинтересовался Силинитус. - С моим возрастом, знаешь ли, тяжеловато прыгать и бегать.
  -Нет, они работают только для нас с братом, - немного размяв руки и ноги, воитель приготовился к смертельно опасной пробежке. - Пожелай мне удачи.
  Сделав глубокий вдох, он ринулся вперед. Как только переступил дозволенную черту, первые иглы уже устремились в его направлении. Показывая чудеса ловкости и реакции, Альфард в грациозном танце приближался к концу коридора. Чем дальше продвигался, тем больше целей пыталось поразить Эншаэля, не давая и секунды на передышку. К счастью, обостренные рефлексы и молниеносная реакция, вызванные совершенной концентрацией разума, помогали с легкостью передвигаться под градом смертоносных игл. По крайне мере так выглядело со стороны. Наблюдавшему магу даже пару раз показалось, что они достигли парня. Но тот продолжал движение. Наконец, шаг за шагом дойдя до конца, где стены имели спасительную сплошную структуру, он тут же подкинул ногой клинок в воздух и, поймав его над головой, уже знакомым элегантным маневром открыл очередные врата.
  -Неплохо, - похвалил напарника Силинитус. - Из тебя вышел бы хороший танцор.
  Аккуратно ступив на уровень первых дыр в полу, Оракул немного подождал, в надежде, что слова Альфарда окажутся правдой. Убедившись в отсутствии угрозы, старик уверенными шагами направился к воителю. Как только лезвие меча полностью вошло в ножны, раздался щелчок.
  -С дороги!
  Силинитус мгновенно испарился. Спустя мгновение сквозь оставленную им сероватую дымку пролетела стрела, которую парень легко поймал вытянутой вперед рукой. Маг снова появился перед ним с недоумевающим лицом.
  -Что это было?
  -После прохождения коридора, первое желание - перевести дыхание. Именно на этом отец хотел меня поймать, - осмотрев стрелу, юноша пальцами переломил ее пополам. - Она была нацелена в сердце.
  -То есть ты спас мне жизнь?
  -Всегда, пожалуйста, - усмехнувшись, произнес тот.
  Эншаэль развернулся и вместе с Силинитусом двинулся в следующую комнату. Где его ждало последнее испытание перед долгожданной встречей с семьей.
  ***
  Тем временем Авалон с Тией были уже почти у храма. В пути им больше так никто и не встретился. Остановив коня возле небольшой скалы, выпиравшей из песчаного грунта, подобно айсбергу посреди замерзшего океана, парень спрыгнул с него и окинул взором равнину, отделявшую их от цели странствия. Глиняный, местами песчаный, грунт, обвиваемый теплыми ветрами, был непригоден для роста какой - либо растительности. И такая, своеобразная пустыня без травинки или кустика, простиралась на многие мили вокруг. Дорогу к массивному, трапециевидному, зданию преграждал сравнительно маленький лагерь демонов. Вернее даже не лагерь, а стоянка. Часть из них занималась обмундированием, подготовкой собственного оружия, которое однажды могло спасти им жизнь, к предстоящим баталиям. Другие мирно общались между собой. Солдаты, готовясь к наступлению, явно, ожидали прихода основных сил. Так как с имеющимися, незначительными резервами, они вряд - ли бы смогли взять какой - нибудь крупный город. Авалону не хотелось ждать, пока отряд покинет эту равнину, жажда битвы начинала брать свое. Закрыв глаза, он прислушался к сверх чувствам, надеясь разведать обстановку у храма.
  -Полторы тысячи воинов. Более чем у половины имеется огнестрельное оружие - задумчиво, будто пребывая в трансе, произнес юноша. Его глаза резко открылись, уставившись на спутницу радостным взором. - Да еще и генерал - один из могучих Кевранов. Будет весело.
  -Может, пройдем тихо, через Призрачность? - Спросила Тиа, хотя что - то ей подсказывало, что парень уже принял решение.
  -У меня нет привычки, прятаться по углам. И к тому же, я давненько не разминался. Если хочешь, можешь подождать меня здесь.
  -Ну, уж нет, кому - то же нужно будет прикрывать твою спину, - усмехнувшись, ответила Тиа. - Ты никогда не ищешь легких путей.
  Она стала рядом с отважным, или скорее безрассудным, воином и через мгновение оба скрылись в серой дымке. Сквозь туман Призрачности, парочка устремились к вражескому лагерю. Находясь почти около него, Авалон ускорил темп и достал меч. Первая жертва даже не успела ничего сообразить, как клинок разрезал ей грудь. Такая же участь постигла еще нескольких бойцов. Парень продолжал бежать, ловко обходя немногочисленные преграды, в виде ящиков с обмундированием, и убивая всех попадавшихся на пути врагов. Тиа отстреливалась где - то позади, прикрывая ему спину, а иногда и устраняя демонов впереди. Стреляла она очень даже хорошо. Сейчас воителя мало беспокоила ее судьба. Раз уж девушка была одной из высших сородичей, то вполне могла и сама о себе позаботиться. Лагерь постепенно приходил в движение, когда солдаты узнавали о появлении незваных гостей. Увы, те продвигались слишком быстро. Солдаты просто не успевали реагировать на проносящиеся мимо "молнии". После пары сотен метров, на горизонте забрезжил силуэт демонического генерала. Существо раза в два, а то и в три, превосходящее юношу по размерам. Массивный черный доспех полностью закрывал корпус и бедра, оставляя мощные руки полностью обнаженными. Мускулистые ноги, изогнутые как у птиц, также были беззащитными. Две пары зловещих белесые рог, выглядывающие из - за черной гривы, простирающейся до самого пояса гиганта и искаженное перекачанными мышцами лицо предавали ему устрашающий вид. В Подземном мире, этих созданий называли Кевранами. Являясь искусственно выведенными демонами, с незапамятных времен, они сочетали в себе невероятную физическую силу и незаурядные интеллектуальные способности, что позволяло им качественно выполнять свое основное предназначение - командовать армиями Повелителя демонов. Сразиться с таким боевым предводителем честь для любого воина. А уж победить его, так вообще слава и почем на многие века. Авалон уже был готов нанести решающий удар, как вдруг великан перехватил громадную секиру и воткнул ее лезвием в землю, скрестив руки на груди. Перед ним, словно из - под земли, вырос десяток солдат с ружьями. Выстроившись в две шеренги, они вскинули стволы и одновременно спустили крючки. Выстрелы прогремели почти в упор, однако парень благодаря нечеловеческой реакции, мгновенно среагировал. Выполнив невообразимое сальто, он эффектно ушел с траектории полета пуль. Именно в этот момент, прямо за строем, появилась Тиа и точными выстрелами продырявила головы, посягнувшим на жизнь напарника, воинам. Ее изящные пистолеты, по форме напоминавшие револьверы, разили без промаха. Тем временем Авалон благополучно приземлился на ноги прямо перед демоническим генералом и без промедления направил губительное лезвие меча навстречу. Но тот, увернувшись от молниеносной атаки, нанес мощный удар кулаком в грудь противника. От силы удара, юноша проехался по земле, словно по льду, несколько метров. Удивительно, как он вообще сохранил вертикальное положение, глядя на соотношение размеров двух воителей. Другой бы уже валялся со сломанными ребрами в конвульсиях перед грозным Кевраном, ловя последние мгновения уходящей жизни. Парень уж точно не был слабаком и так просто проигрывать не собирался. Будь у него переломана хоть каждая косточка, он бы все равно продолжал сражаться. Довольно быстро прейдя в себя, Авалон выпрямился и заинтригованно начал присматриваться к сопернику. Поймать его на таком приеме мог только один воин. И тот прямо сейчас стоял перед ним.
  -Эразиаль?
  -Хорошая у тебя память, мой юный друг, - на мускулистом нечеловеческом лице Кеврана, появилось некое подобие улыбки. - Сколько времени прошло с нашей последней встречи?
  Эразиаль не обладал какими - либо выдающимися сверх способностями. Тем не менее, являлся опытнейшим и старейшим генералом армии демонов. В молодости он был хорошим другом Аладара. Когда тот пришел в Деградо, Кевран со своими воинами перекрыл путь преследователям из Хромороса. Однако не смог долго удерживать наплыв бесчисленных орд демонов. За предательство его ждала смерть. Очень мучительная смерть в руках Дьяволов. Ради этого демона, неведомым образом, при жизни переправили в Верховный Ад. Палачи были безжалостны в справедливой, по их мнению, каре, осмелившегося пойти против них доблестного воителя. Три века они пытали его в пропасти неупокоенных душ. Но Эразиаль мало того выжил, еще и смог непонятным образом выбраться оттуда, не лишившись рассудка под влиянием бушующих призраков. Ему перебивали руки и ноги, и бросали посреди бесконечной пустыни, надеясь, что он умрет от голода или жажды. Ну, или хотя бы его кто - нибудь сожрет. Каково было удивление палачей, когда жертва целой и невредимой вернулась к ним. Затем Кеврана мятежника заковали лавовыми цепями, причинявшими своему обладателю страшные ожоги, и отправили к Пожирателю - огромной безобразной твари, предназначение которой говорило само за себя. Освободившись от цепей, демон использовал их как оружие и, наперекор всем, придушил чудовище. Дьяволы пытались сжечь его в вулкане, подвергали израненное тело бедняги воздействию наиболее смертоносных приспособлений, отдавали Акаре - демонессе в виде крупного колючего дерева. Обнимая жертву, тысячи маленьких иголок впивались в плоть, принося ужасную боль, и как следствие, не менее ужасную кончину. Заключив массивное тело Эразиаля в смертельных объятьях, множество игл поломалось о толстую шкуру. Не помог даже ее "адский поцелуй". На языке Акары также имелись тысячи острых игл, которые разрывали жертву изнутри. Кевран не сопротивлялся ее попытке познакомиться с его богатым внутренним миром. Ну еще бы! Не каждый доставалось такое приятное, пусть и болезненное, наказание. Только когда язык добрался до горла истерзанного воителя, тот сомкнул мощные челюсти и лишил демонессу страшного оружия. Все наказания растянулись на пять с половиной веков. У палачей уже заканчивались идеи. Похоже, Эразиаль не хотел и не собирался умирать. Но ведь приговор нужно было довести до логического конца. Тогда они решили избавить "бессмертного" воина гордости любого демона - рог. Кевран не позволил этого сделать. Найдя в себе силы, он сбежал от палачей и неизвестным образом вернулся во дворец правителя Хромороса. Упав на колени перед троном, предатель воткнул свою секиру в землю и произнес.
  -Если мне суждено умереть, то пусть меня убьет великий господин.
  Ардогар был впечатлен поступком Эразиаля и вообще тем, что он выжил после пыток его потусторонних собратьев. Поэтому и принял решение простить невероятно сильного Кеврана. Действительно, убивать такого прекрасного воителя, который еще мог еще хорошенько послужить на благо своего повелителя, было непозволительной роскошью. К тому же, он стал вторым существом сумевшим покинуть пределы Верховного Ада. Вот только как у него это вышло, Эразиаль не помнил. С того момента, Ардогар пытался держать Кеврана на коротком поводке, вернув ему звание генерала и чуть ли не назначив командиром своей личной охраны. Так прошли для него последующие несколько веков.
  И вот спустя долгое время, он вновь встретился с одним из детей Падшего.
  -Отец ждет тебя, Авалон, - Произнес Эразиаль.
  -Откуда ты знаешь, что я иду именно к нему?
  -Я твое последнее испытание перед встречей с семьей, - ответил Кевран и взялся за рукоять устрашающей секиры. - Покажи мне, как сильно ты хочешь их увидеть.
  Глава 5. Наставник.
  Альфард и Силинитус находились в последнем зале, пол и потолок которого состоял из множества блестящих мраморных плит. Стены, с висящими под потолком горящими факелами, представляли собой грубую, неотесанную горную породу. Уже несколько минут парень неподвижно стоял на месте и смотрел в одну точку.
  -Что тебя ждет здесь? - Спросил Оракул, с опаской оглядываясь по сторонам.
  -Подожди, - ответил тот, продолжая лицезреть нечто неизвестное. - Сейчас он покажет себя.
  Через мгновение посреди темного зала, освещаемого лишь несколькими факелами, из ниоткуда появился белый шар. Зависнув в воздухе на другом конце комнаты, он будто наблюдал за ними. По крайней мере, складывалось такое ощущение. Спустя пару секунд, сфера вспыхнула ярким светом, явив вместо себя громадное создание.
  -Он испытает мою силу, - гордо произнес Эншаэль.
  Противник был почти вдвое больше. Мускулистое, вполне человеческое, тело обтягивала черная кожа. Лицо во тьме трудно было рассмотреть. Но пары горящих глаз с лихвой хватало, чтобы в страхе забиться в угол. К его несчастью таких здесь не имелось. Передав катану напарнику, Альфард в шутливой манере несколько раз ударил по воздуху, изобразив легкую разминку перед схваткой, и кинулся на врага. Сила, явно, казалась не в пользу юноши. Однако он мог победить с помощью выдающейся ловкости и хитрости. Хотя, возможно соперник был также быстр. Тогда шансы на благоприятный исход поединка стремительно падали. Мнение Силинитуса в данный момент волновало только его самого. У серебрянновласого воителя имелись свои, известные только ему самому, предположения по этому поводу. И, похоже, они кардинально отличались от мыслей Оракула. Остановившись в нескольких метрах перед страшным демоном, парень взлетел в воздух и со всего размаху двинул кулаком в лоб. Увы, противник даже не пошатнулся, оставшись стоять на месте, словно непоколебимая скала. Нанеся подобный удар обычному человеку, Альфард бы, несомненно, проломил череп. К сожалению, находившаяся перед ним громадина даже отдаленно не напоминала этих слабых существ. Массивные кулаки не заставили долго ждать ответа. После трех мощных подач, с трудом блокированных парнем, тот словно пушинка отлетел назад. По рукам, принявшим чудовищные удары, казалось, прошлись стальной дубиной. Очевидно, он немного недооценил любезно предоставленного любящим отцом оппонента. Настоящий воин должен был уметь не только махать мечем, но и сражаться без оружия. Альфард вновь рванул вперед. Долгожданная встреча с братом была очень близка. И какому - то гиганту не остановить его. Кулаки парня с пристрастием обрушились на врага. Увы, бесполезно. Демон даже не защищался, принимая все удары железным телом. Словно совсем не ощущал боли. Вот когда он сам переходил в атаку, плохо становилось уже Альфарду. Сокрушительные подачи, способные дробить камни, юноша блокировал вовремя подставленными руками. Они, хоть немного, но снижали получаемый урон. Воитель не обращал внимания на боль от возможных травм. Нужно было победить любой ценой! В противном случае до Авалона ему не добраться. Снова и снова Эншаэль посыпал демона градом ударов. На что тот отвечал всего парой - тройкой выпадов, имевших гораздо больший эффект. Так открывшись в неподходящий момент, парень получил мощнейшую подачу в грудь и, будто по льду, проехавшись назад почти до самого Силинитуса, припал на колено. Маг думал как - то поддержать напарника, но по грозному виду, понял, что ему это не требуется. И вообще сейчас лучше помолчать.
  -Значит, не хочешь по - хорошему, - он поднялся на ноги. - Ну что ж. Придется прибегнуть к радикальным мерам.
  Сбросив плащ на землю, воитель закрыл глаза и сделал глубокий вдох. В сей миг по спине Оракула пробежали мурашки. Аура Эншаэля изменилась до неузнаваемости и сейчас походила на энергетику некоего ужасного чудовища. Открыв глаза, сверкнувшие багровым огоньком, юноша вновь устремился к противнику. Исчезнув прямо перед ним и, спустя мгновение, появившись уже в обличии истинного демона, он нанес удар кулаком в грудь невозмутимого гиганта. По залу пронесся оглушительный грохот. Словно рядом разорвалось пушечное ядро. Тот слегка пошатнулся, но все - таки устоял на ногах. Пробуждение скрытой сущности, которой он научился управлять совсем недавно, наделило его невероятной силой. Не говоря об изменениях во внешнем виде. Мускулистое тело, на порядок больше прежнего обтягивала серая кожа, серебристые волосы превратились в длинную гриву. На руках и ногах выросли когти, а миловидное лицо исказилось перекачанными мышцами с черными, как смоль, глазами. Силинитус не был удивлен столь разительным переменам. Он знал, что отец Альфарда Великий Падший Дьявол. Поэтому подобные способности не выглядели чем - то странным. Однако, тем не менее, заинтересовали колдуна. Возрадовавшись своему успеху, на лице парня появилась недобрая усмешка. Наконец его мощь достигла цели. Заставила соперника почувствовать неуверенность. Хотя в случае с этим великаном, вряд - ли он вообще мог что - либо ощущать. Воитель вновь направил тяжелые кулаки навстречу с грозным созданием. Теперь же все изменилось. С каждым его ударом, гигант постепенно ослабевал. Стальные мышцы были не в состоянии выдерживать многочисленные нападки неведомой силы, переполнявшей руки Альфарда. После нескольких серий выпадов, демон рухнул на колени. По всему телу виднелись отчетливые следы от чудовищных кулаков истинной сущности. С триумфальным видом она стояла перед ним и смотрела на проделанную работу. Враг был повержен. Но для успешного завершения испытания, противника требовалось окончательно упокоить. Взмахом руки, Эншаэль приказал Силинитусу вернуть клинок. У того не оставалось другого выбора кроме как подчиниться. Поймав Дагросу, парень уже пребывал в человеческом обличии. То создание, во что он превратился, исчезло подобно песчаному замку под мощным порывом ветра. Выхватив катану из ножен и, сделав несколько шагов вперед, юноша невероятно быстрым движением перерезал демону горло. Затем повернулся к нему спиной и медленно вернул клинок в его уютное пристанище, подставив под рукоять указательный палец.
  -Чтобы меня победить, простой физической силы мало, - с гордостью произнес он.
  Убрав палец, и резким толчком придавив остаток оголенного лезвия в ножны, Альфард замер на месте. Спустя мгновение, голова демона отделилась от тела и покатилась по мраморному полу, оставляя за собой багровый след. Буквально через миг обезглавленное, фонтанирующее кровью, существо загорелось белым пламенем и бесследно исчезло. Вот теперь, парень с чувством выполненного долга выпрямился и перевел дыхание. Все тело ныло от перенесенных ударов. Сейчас бы не помешало отдохнуть. Увы, время еще не пришло. Впереди ждала решающая схватка с братом.
  -Твоя сила уступает только твоей ловкости, - одобряюще произнес Оракул, двинувшись к нему. Судя по блеску в глазах, он был впечатлен навыками напарника. - За свою долгую жизнь я повстречал нескольких подобных тебе воинов. Недаром говорят, что Эншаэли даже смерть делают прекрасной. Их приемы действительно одновременно завораживают и ужасают. Среди множества мне наиболее запомнился один. С виду довольно простой. Очень красивый маневр, несмотря на то, что зачастую отбирает жизни.
  -Эншаэли называют его "ша ре нор", - старик говорил именно о, только что примененном, парнем приеме. Такая лесть просто не могла оставить Альфарда равнодушным. - При атаке воин заряжает меч своей энергией. В момент удара происходит огромный всплеск этой самой энергии. Ее часть переходит в противника. После удара она гаснет, а при толчке в ножны или каком - либо другом направленном движении, снова происходит всплеск, способный буквально разорвать жертву на части. Но это зависит от силы толчка. Конечно, головы, таким образом, рубят только самые кровожадные. Обычно подобным ударом эффектно разрывают сердце. Почти без крови, - парень усмехнулся. Закончив свою лекцию, он повернулся к последним воротам. - За ними находится мой отец.
  -Так пойдем.
  -Нет, я пойду один, - прервал его Альфард, не сводя вдумчивого взгляда с врат. - Скоро здесь будет Авалон. Но не один. Ты не должен позволить его попутчице помешать нашей встрече.
  -Значит, вот так. Посылаешь величайшего мага двух миров задержать хрупкую девушку?
  -А вдруг кто - нибудь нападет на нее, пока мы будем предаваться воспоминаниям. А ты героически ее защитишь, - съехидничал юноша.
  -Вот умеешь ты убеждать. Тогда после расскажешь мне о своем внутреннем госте. Мне очень интересно узнать о наследии Падшего Дьявола.
  -Все что угодно, ради величайшего мага двух миров.
  Силинитус досадно поморщился и исчез в Призрачности, оставив небольшую серую дымку. Альфард познакомился с ним несколько недель назад. Самый могущественный маг Хромороса прибыл в Подземный мир по просьбе одного из орденов ассасинов, где и встретил молодого Эншаэля. Получив приглашение от отца, он вместе с Силинитусом отправился в его главный храм. По пути Оракул поведал ему о причине своего появления и о странном скоплении войск Верховного Дьявола Хромороса у одной из секретных точек перехода в Деградо. Теперь Альфард понимал, о чем говорил этот старик. Демоны решили захватить именно Подземный мир, хотя его судьба мало волновала парня. Открыв последние врата, он начал восхождение по ступеням к источнику света и через несколько мгновений оказался на просторной крыше храма. Посередине находился массивный алтарный круг с таинственными символами, окруженный десятком громадных колон, на вершине которых виднелись каменные изваяния неизвестных крылатых созданий. Подойдя к нему, воитель взглянул на лагерь демонов, раскинувшийся неподалеку от храма. Суматоха среди его обитателей, явно, свидетельствовала о каких - то необычных событиях, происходящих в их временном пристанище.
  -Твой брат скоро окончит свое испытание, - послышался чей - то голос позади.
  -Мне кажется, жестоко заставлять Авалона сражаться с Эразиалем, - ответил Альфард, не поворачиваясь к собеседнику. - Ведь он ему как второй отец.
  -Эразиаль суровый воин, - к нему подошел высокий демон, вполне человеческой внешности, превосходивший в росте как минимум на две головы. Став рядом, тот также устремил взор в сторону лагеря демонов. - Наказания Дьяволов закалили его тело и разум.
  -И он это простил? - В голосе юноши слышалась легкая издевка. - Ведь из - за тебя пошел против своих собратьев.
  -Это был его собственный выбор. Выбор настоящего воина. И настоящего друга, - ответил демон и перевел взгляд на новый клинок, находящийся в руке парня. - Как тебе мой подарок?
  -Как ты его нашел? Ведь Дагроса когда - то принадлежала Сарбелиасу.
  -Чего только не сделаешь ради любимого сына, - усмехнувшись, произнес черновласый великан.
  ***
  С каждым ударом грозной секиры о меч Авалона, воздух сотрясал пронзительный раскатистый звон. Никто из демонов не смел вмешиваться в поединок генерала с давним знакомым. Благородный и честолюбивый предводитель не простил бы им такой наглости. Равный бой между достойными соперниками иначе как один на один не мог происходить. Остальные воины, по крайней мере, те, кто не наблюдал за сражением, пытались поймать снежновласую девушку, которая точными выстрелами размеренно уменьшала количество боеспособных врагов. Вот у спутника дела обстояли не так хорошо. Кевраны обладали воистину чудовищной физической силой. К тому же его оппонент был одним из сильнейших в своем роде. Даже поразительная мощь парня не могла сравниться с возможностями гиганта. Эразиаль легко парировал множественные удары. В то время как соперник испытывал некоторые трудности в противостоянии запредельной силе. Однако он не терял уверенности и продолжал яростные атаки. Клинок звонко врезался в стальное древко секиры. Несмотря на, несомненно, большой вес, Эразиаль обращался с ней подобно обычной палице. Раскручивая вокруг себя, проводил совершенно непредсказуемые выпады. Увернувшись от одного из таких, едва не отправивших голову в полет, Авалон тут же ринулся в контратаку. Но Кевран не сбавляя оборотов, обернулся вокруг себя и с разворота вновь направил дугообразное лезвие навстречу. Воитель чудом успел закрыться клинком, отлетев на несколько метров назад. Гигант двинулся следом. Секира угрожающе нависла сверху. Парень перехватил меч двумя руками и без капли сомнений, вознамерился остановить подачу, способную в один миг переполовинить его. Разгоряченный металл столкнулся с пронзительным грохотом. Словно звенящий колокол рухнул на землю. Стопы Авалона, от мощи удара, по щиколотку вошли в землю. Ощущение, подобно на нем находилась целая гора, еще сильнее вдавливало в грунт. Все же невероятным усилием ему удалось парировать выпад. По инерции уведя оружие врага в сторону, он обратным движением устремился к горлу. Эразиаль выглядел чудовищно спокойным, наблюдая за надвигающейся смертью. Едва заметная улыбка виднелась на лице. Остановив клинок массивной дланью на полпути, демон замер. Будто специально ждал, что предпримет юноша. Даже в равном бою Кевран вел себя как наставник. Именно благодаря ему, парень стал настолько могучим. Ведь кроме брата и бывшего учителя, еще никому не удавалось одолеть его. Вот только столь высокомерное поведение раздражало чересчур уверенного в себе воителя. С того периода когда, он был несмышленым юнцом прошло много веков. А Эразиаль продолжал свои наставления и сейчас. В порыве гнева, Авалон со всей дури врезал ногой в живот, заставив того попятиться. Тут же последовал шквал яростных ударов мечем. Злость придавала сил не хуже неких потусторонних способностей. Увы, то, что атаки стали мощнее никак не смутило Кеврана. Разве, что защищаться он стал более аккуратно. Полностью уйдя в оборону, демон выжидал нужный момент для нападения. Против юношеского задора у него имелся огромный опыт сражений. И вот во время очередного замаха воителя, он начал действовать. С трудом отразив неожиданный выпад, по диагонали от себя, громадного противника, Авалон рухнул на землю от мгновенно последовавшей ловкой подсечки древком. Эразиаль перехватил секиру прямо под лезвием и, оторвавшись от земли, занес руку для следующего удара. Он прекрасно знал, что бывший ученик сможет отразить эту подачу. Удар оказался настолько мощным, что тело юноши, несмотря на удачный блок мечем, немного вошло в глиняную почву. В сей миг гнев сам собой испарился. Его словно окотили ведром холодной воды. Стиснув зубы, он изо всех сил старался сдержать чудовищное давление. Гигант не спешил убирать секиру, а продолжал давить на лезвие все сильней и сильней. Будто желая здесь же уложить в могилу, которую тот бы сделал собственным телом. Парень попытался резко отбросить демона назад. Увы, он даже не шелохнулся.
  -Даже не думай сдаваться, - довольным тоном протянул Эразиаль. Их поединок скорее имел характер дружественной встречи, чем смертельной схватки двух непримиримых соперников. - Я тренировал не для того, чтобы ты здесь проиграл и опозорил честь своего отца.
  -Я об этом и не думаю, - хрипло ответил Авалон.
  Все тело юного воителя дрожало от запредельного напряжения. Казалось, будто сверху стоит целое стадо слонов. В былые времена Кевран не был настолько силен. Однако все равно заставлял ученика попотеть в тренировочных битвах. Сейчас же он выглядел на порядок могущественнее. Только это меняло того факта, что Авалону требовалось его одолеть. Иначе до брата ему не добраться. Собравшись с силами, он еще раз собирался попробовать сбросить с себя массивную тушу, как неожиданно пришло уже знакомое головокружение. Дикая слабость начала одолевать руки, а в ушах послышался надвигающийся болезненный звон. "Ты очень не во время" - мысленно обратился парень к пробуждающейся истинной сущности и перехватил меч второй рукой за лезвие, чтобы хоть как - то удержать на расстоянии угрожающее лезвие секиры Эразиаля. Капли крови покатились с порезанных пальцев по лезвию, после небольшой прогулки по которому устремлялись к земле. "Позволь мне с ним сразиться" - ответил голос в голове. Авалон не хотел снова выпускать внутреннего демона на свободу. Но другого выбора не оставалось. Закрыв глаза, он расслабил все мышцы и почувствовал, как разум погружается в небытие. А освободившееся место занимает сознание совершенно другого существа. Раз уж наследие Падшего Дьявола могло помочь убрать преграду к Альфарду, то воитель был готов воспользоваться им в полной мере. И не важно, какой бы была цена. На мгновение, скрывшись в Призрачность, тело юноши преобразилось до неузнаваемости. Крупную мускулистую фигуру, по размерам сходную с самим Кевраном, покрывала серая шкура. Ногти на руках и ногах приобрели заостренные окончания и удлинились на добрых несколько сантиметров. Густые черные волосы превратились в длинную гриву, а глаза стали черные как смоль.
  -Вот она, настоящая сущность сына Падшего Дьявола, - с гордостью произнес Эразиаль.
  Сделав мощный рывок, Авалон с небывалой легкостью отбросил противника назад и поднялся на ноги. Гигант не потерял уверенности или хладнокровия от столь резкой перемены оппонента. Вот, что значил опыт. Взглянув ему в глаза, по спине Кеврана пробежали мурашки. В них не было абсолютно ничего кроме бесконечной тьмы. Словно перед ним стояло неведомое чудовище из другого мира. Перехватив секиру, он занес ее в сторону и направил лезвие вперед. Поначалу тот невозмутимо стоял на месте. А затем в самый последний момент, мгновенно увернулся от страшного оружия и занес свой клинок. Поняв, что противник собирается контратаковать, Эразиаль невообразимым образом вернул руку обратно, тем самым, защитив грудь от режущего удара. Пронзительный звон разразился по всей равнине, заполненной солдатами. Великан аж немного пошатнулся и шагнул назад. Последняя атака оказалась необычайно мощной.
  -Неплохо, - похвалил он воина. - Но ты все еще слаб. Когда Авалон научится тебя контролировать, и вы будете биться сообща, вам не будет равных.
  Демон не ответил. Прокрутил меч в руке и вновь ринулся в атаку. Враг в прежней игривой манере легко отражал множество выпадов. Парень прекрасно видел и осознавал все, что делает овладевшая телом сущность. Ощущал ее звериную ярость и испытываемый от схватки восторг. Во время одной из атак, создание опрометчиво оголило защиту и снова получило мощный удар кулаком в грудь. Отъехав назад, оно выпрямилось и безразличными черными глазами взглянуло на довольного Кеврана. Атака была подобна пушечному выстрелу, но судя по внешнему виду, не произвела никакого эффекта.
  -Если будешь так сражаться, ты никогда не победишь своего брата.
  После этих слов демон почувствовал, глубоко внутри, растущую ярость Авалона. Его сознание пыталось вырваться из оков психического барьера истинной сущности, отчего физическое тело немного поежилось. Естественно, она не хотела так быстро возвращать контроль другой, более миролюбивой, личности и снова возвращаться в скучные задворки разума. Борьба сознаний, сопровождаемая рефлекторными подрагиваниями продолжалась еще несколько мгновений. После чего, демон опустил клинок и, будто прейдя в себя, взглянул на Эразиаля каким - то ехидным взглядом. Искаженное напряженными мышцами лицо расплылось в легкой ухмылке. В глазах больше не было пустоты. Сквозь черноту проглядывался старый добрый Авалон. Вот только странное обличие никуда не исчезло. Он вернул контроль и, несомненно, намеревался продолжить бой. А переполненное невообразимой мощью новое тело планировало оказать посильную помощь. Хорошенько прочувствовав движение энергии по каменным мышцам, он бросился вперед. Подойдя в упор, воитель перехватил клинок двумя руками, на манер дубины, и нанес размашистый удар по древку секиры. Через мгновение, нескольких воинов, стоящих недалеко от Кеврана, с треснувшими в разных частях доспехами отбросило назад. Их предводитель, не выдержав давления, тоже рухнул на спину. Оказавшись на земле, гигант немного удивился. До чего же мощный удар! Словно в него стадо буйволов. Оперевшись на руки он привстал и увидел острие меча прямо у своего носа. Парень, уже в человеческом обличии, стоял над ним. Тяжелое дыхание нарушало почти гробовую тишину
  -Хороший прием, - улыбнулся Эразиаль. - Ты поднялся на ступень выше.
  -В смысле? - Не понял Авалон.
  -Ты получил контроль над внутренним зверем. Хоть и всего на пару мгновений, - ответил поверженный Кевран. - Сам он бы не смог провести силовую атаку. Им руководит только ярость и жажда крови. Особые приемы без надобности.
  Демон медленно поднялся оперевшись на секиру. В его глазах виднелась гордость за некогда подопечного воителя. Бывший несмышленый юнец с несколько завышенной самооценкой нынче превратился в грозное могущественное создание, способное на равных сражаться с сильнейшими представителями демонов Хромороса.
  -Теперь ты можешь пройти в храм, - Эразиаль немного помолчал и добавил, когда тот уже направился к величественному строению. - Но есть одна маленькая проблема. У меня приказ главнокомандующего Лексора. Убивать всех кто представляет угрозу вторжению, - великан занес секиру над головой. - Прости меня.
  Лезвие по дуге устремилось в сторону парня. Однако, в самый ответственный момент, он исчез, увернувшись от сокрушительного удара, и снова появился в десятке метров перед Кевраном. Ему очень хотелось ответить на столь вероломную атаку сзади. Только желание добраться до Альфарда брало верх.
  -Тиа, Уходим!
  Вновь кинувшись вперед, он провел еще один молниеносный выпад, с применением силовой энергии. А затем мигом скрылся в Призрачности, оставив серую дымку. С громогласным грохотом прозрачная волна отделилась от клинка и, подобно пуле, пронеслась сквозь тело гиганта. Нагрудная пластина и наплечники потрескалась в нескольких местах. Дробленная осколки металла сверкающим дождем взмыли в воздух. Удар оказался такой силы, что Эразиаль отлетел на пару метров назад. Несмотря на удачный блок древком секиры. Расправившись с последними двумя противниками, девушка последовала за напарником. Тут же все стихло. Спустя несколько минут лагерь начал приходить в себя после внезапного нападения всего пары юных воителей. Солдаты разбирались с ранеными и разбросанными повсюду ящиками с обмундированием. Эразиаль стоял в стороне от суеты и молча смотрел на храм, где вскоре должна состояться "битва века".
  -Капитан, доложи о потерях, - наконец, обратился он к подошедшему воину.
  -Семьдесят два убитых и около двух десятков раненных, - последовал ответ.
  -Всего пара детей обезвредила сотню вооруженных демонов, - задумчиво произнес Кевран. В голосе слышалась ирония. - Эх, Авалон, если бы ты служил в моей армии, этот мир пал к нашим ногам уже за неделю.
  Глава 6. Покажи мне свою силу!
  Выйдя из Призрачности прямо перед вратами храма, Авалон осмотрелся. Кроме десятка бойцов в бардовых одеждах с золотистыми пластинами, защищавшими все жизненноважные места, очевидно, убитых братом, и темного коридора, ведущего внутрь старинного здания, вокруг больше ничего не было. Через мгновение, следом за ним появилась и Тиа. Все - таки угнаться за напарником, для нее, оказалось трудной задачей.
  -Ты слишком быстрый, - немного переведя дыхание, произнесла девушка.
  Авалон не ответил. Словно истукан он, молча, смотрел в темноту храма. На крыше ждал, наверное, единственный противник, способный на равных сражаться с ним. За многие века странствий, черновласый воитель так и не нашел соперника, который мог бы оказать ему достойное сопротивление. Бесконечные победы, не считая поединков с Альфардом, развили в нем высокое самомнение по отношению к оппонентам. Хотя пока еще никому не удалось доказать, что он не является сильнейшим.
  -Тебе придется подождать здесь, - не поворачиваясь к ней, наконец, произнес парень. - Это мое семейное дело.
  -Можно один вопрос. Почему ты так хочешь убить собственного брата? В вас ведь течет одна кровь.
  -Не пойми неправильно. Я не испытываю к нему ненависти. Он лучший из всех известных мне воинов. Именно поэтому я здесь. Хочу узнать, насколько Альфард изменился за последнюю сотню лет. В прошлый раз он меня победил. И теперь я собираюсь доказать, что тогда ему просто повезло.
  -Я все поняла. Удачи тебе.
  Авалон кивнул и скрылся в темном коридоре. Так значит, их конфликт возник всего лишь из - за поражения в схватке? Странные ребята. Однако так было принято во многих воинственных родах. Если родственники выделялись своими способностями, они вполне могли стать заядлыми противниками. И все же было бы интересно встретиться с ними обоими. В былые времена, мать все уши ей прожужжала о том, какие прекрасные сыновья у Падшего Дьявола. И вот, наконец, девушка познакомилась с одним из них. Юноша был добр и благороден. Чего совсем не скажешь по отношению к врагам. В нем ощущалась огромная сила. Неудивительно, учитывая кем, является его отец. Конечно, Тиа знала о парне очень мало, но из того что увидела, могла с уверенностью сказать, он ей нравился. Проводив воителя взглядом, она почувствовала присутствие могущественного демона поблизости. Похоже, приспешники того Кеврана, или что еще хуже, разъяренные собратья убитых Дархаров, настигли их. Девушка не собиралась снова попадать в плен, становясь обузой новому другу. К тому же, у него имелись важные дела в храме. А значит, ей следовало постараться решить эти проблемы в одиночку. Мгновенно выхватив пистолеты, она направила скрещенные стволы на только, что появившегося высокого, седовласого мужчину. Худощавый, почти полностью закутанный в серебристые латы, судя по ауре, демон не выглядел враждебно. Оружия при нем не было. Хотя, может и скрывалось где - то под броней. В любом случае первой нападать она не намеревалась.
  -Кто ты?! - Грозно поинтересовалась Тиа.
  -Успокойся, я тебе не враг, - ответил тот, подняв руки в знак мирных намерений. - Меня зовут Силинитус.
  -Оракул? Что тебе нужно?
  -Я прослежу, чтобы ты не наделала глупостей, пока наши знакомые юноши решают свои разногласия.
  Старец с дружелюбной усмешкой смотрел на воинственную красавицу. В глубоких фиолетовых глазах виднелась хладнокровная уверенность. Одно неверное движение и ее руки не дрогнут. Силинитус не планировал вступать в бесполезную схватку с хрупкой девушкой. Очевидно, она думала также. Иначе бы уже изрешетила его. Значит, если они оба будут вести себя спокойно, проблем не должно возникнуть.
  ***
  Поднявшись на крышу храма, Авалон, наконец, увидел того, с кем желал встретиться последнюю сотню лет. Серебрянновласый юноша, скрестив руки на груди, стоял у края и смотрел в сторону лагеря демонов, где недавно повеселился кровный родственник. Будто и, не замечая его появления. Не спеша, обойдя алтарный круг, воитель остановился в десятке метров позади.
  -Что - то ты долго возился с Эразиалем, - произнес Альфард, не поворачиваясь к собеседнику.
  -Ну конечно. А в этот момент кое - кто развлекал отца, проходя глупые испытания, - иронично ответил тот, окинув беглым взглядом место грядущего столкновения.
  Своеобразный алтарь окружал десяток громадных колонн с каменными изваяниями гротескных крылатых созданий. Судя по звероподобным формам, это точно были не Ангелы. Да и вряд - ли бы статуи небесных воителей украшали обитель демона. Пусть и не уступающего богам. Расписанный неизвестными символами гранит под ногами отражал всю свою многовековую старость. А исходя из зазубрин на нем и колоннах, им не первым придется схлестнуться здесь.
  -Рад видеть тебя, братец. Сколько лет прошло с нашей последней встречи? - Губы Эншаэля расплылись в ехидной ухмылке.
  -Будем продолжать нашу увлекательную беседу или все - таки займемся делом, - язвительно заметил Авалон, разминая суставы пальцев, сжатых в кулак, о противоположную ладонь.
  Воитель мигом выхватил катану из ножен и, подобно молнии, рванул к противнику. Однако он уже был готов к встрече. С легкостью, выдержав прямую атаку, вовремя оголенным лезвием, черновласый юноша добродушно улыбнулся и взглянул в иссиня голубые глаза.
  -Здравствуй, Альфард.
  Усмехнувшись, тот кивнул в ответ. Подобное жесткое приветствие для них было нормой. Сделав рывок вперед, Авалон оттолкнул его назад и принял исходное положение.
  -Посмотрим, чему ты научился за последнюю сотню лет.
  Во время их предыдущей встречи победу одержал именно Эншаэль, поэтому сейчас он имел полное право безнаказанно подшучивать над способностями брата. Затем клинки вновь в пустились в пляс. Пронзительный звон стали и свист рассекаемого воздуха мелодичными раскатами вознесся над храмом. Обменявшись несколькими сериями ударов, непримиримые соперники двинулись в разные стороны, опустив клинки. Оба с нескрываемой радостью смотрели друг на друга.
  -Неплохо. Ты стал сильнее, - одобрительно произнес Альфард. - Нравится отцовский подарок?
  -Думаешь, он сделает тебя мастером Эншаэлей? - Ехидно спросил Авалон. - Я чувствую темную энергию клинка. Даже с ним тебе никогда не достигнуть уровня Сарбелиаса.
  Улыбка быстро исчезла с лица серебрянновласого воина. С самого детства он мечтал стать выдающимся мастером меча и делал все возможное для этого. Веками оттачивал мастерство, чтобы стать лучшим среди себе подобных и когда - нибудь встретится в бою с самим Сарбелиасом - искуснейшим фехтовальщиком Деградо. Несколько веков назад узнав о существовании последних представителей птицеподобной расы демонов Силуров - родоначальников Эншаэльского учения, Альфард решил, во что б это ни стало, найти их пристанище. Много лет он изучал письмена, легенды о Силурах и спустя некоторое время все - таки вычислил их нынешнее местоположение. Доказав, в поединках с лучшими учениками, что действительно сильный воин, силурийские мастера начали обучать его секретным приемам своего рода. Именно после встречи Крозиусов Подземного мира с Силурами, у первых появилась каста Эншаэлей. Воителей, становившихся одним целым с клинком. Юноша был нетерпелив. Изучив большинство сложных техник, он вознамерился научиться использовать запрещенные приемы, которыми обладал только предводитель вымирающей расы. Альфард знал, что некоторые из них, при недостаточном мастерстве, способны привести к смерти. Но раз уж они могли сделать Эншаэля сильнейшим, то он был готов принести такую жертву. Лидер племени отказался обучать настойчивого и жадного до силы воина, мотивируя тем, что "тот еще не готов постичь, столь тайные учения". Поначалу отверженный парень злился, однако через некоторое время, смерившись, покинул лагерь Силуров, дожидаться своего часа. Так или иначе, все чему могли обучить здесь, он уже узнал. В дальнейших поисках силы следовало идти одному.
  -Это не так!
  Своей последней фразой, что ему никогда не достичь способностей Сарбелиаса, Авалон задел его за живое. Ведь ради этой возможности, парень отдал многие года жизни тренировкам и скитаниям по миру, пытаясь раскрыть собственный потенциал. А теперь тот, кого он считает единственным достойным противником, говорит - все зря. Взмахнув мечем, Альфард кинулся вперед. Сознание окутывал невероятный гнев, что являлось недопустимым для кристально чистого ума идеального фехтовальщика, как не редко называли Эншаэлей. Бушующие эмоции были их главным врагом в бою. Только совершенная концентрация прозрачного, как слеза младенца, разума, позволяла им достигать невообразимой скорости движений и реакции. Воитель осознавал свою недостойную ошибку. Поэтому быстро вернув сознанию прежнюю ясность, с предвкушением скорой победы, продолжил сближение. Авалон уже был готов провести силовой удар, как неожиданно Эншаэль подкинул клинок вверх и, подойдя в упор, схватился голой рукой за лезвие меча брата. Прежде чем тот успел что - либо сообразить, катана коснулась длани Альфарда и, очертив круг, проткнула плечо. Действие оказалось настолько быстрым, что воин не сразу ощутил боль. Затем, пропустив сквозь клинок демоническую энергию, серебрянновласый юноша резким движением вырвал лезвие из раны. Брызги багровой жидкости хлынули вслед за холодным металлом. Авалон знал этот прием. Посвященным он был известен под названием "ша ре нор", для более недалеких - отсроченный разрез. При толчке энергия вполне могла оторвать руку. Засунув в плоть два пальца, парень приготовился к ответной атаке. По крайней мере, попытке, так как последний выпад, по - видимому, задел нерв и вооруженная рука почти не двигалась. К сожалению, Альфард на этом не успокоился. Ударом ноги в живот, он отправил соперника в полет и, сквозь Призрачность, явился прямо перед ним. Несколько раз полоснув по корпусу, Эншаэль на мгновение завис в воздухе и провел молниеносный дуэльный прием "шар эль тай". Со стороны казалось, юноша пролетел сквозь него. Несмотря на полученные ранения, Авалон все же смог приземлится на ноги. Оппонент стоял в десятке метров позади него. Альфард ожидал, что от таких атак брат не рухнет поверженным на землю. Подобные "царапины" и раньше не останавливали его. Вот только со времен их последней схватки, серебрянновласый воитель стал сильнее. Поднеся лезвие клинка к левому плечу, он резким движением направил острие в сторону противника. Тут же энергия, находившаяся в плече, вырвалась наружу. Послышался хруст. По инерции, парень рухнул на колени и спокойно вытащил окровавленные пальцы из раны. Благодаря этому простому маневру, ему удалось избежать потери конечности. Однако рука была сломана. В одном из периодов своей жизни Авалон тоже изучал Эншаэльское учение, поэтому был знаком с некоторыми приемами идеальных фехтовальщиков и способами защиты от них. Спустя некоторое время, поняв, что его скорость значительно уступает силе, юноша снова решил вернуться к обычным силовым методам. Мечники, в отличие от Эншаэлей, полагающихся на быстроту атак, отдавали предпочтение размеренной грубой силе. Альфард облокотил лезвие клинка на плечо и с довольным видом победителя, ожидал последующих действий. Только услышав раскатистый смех брата, он немного удивился.
  -И это все на что ты способен?
  Как не в чем ни бывало, Авалон поднялся на ноги и повернулся к нему. Ран нанесенных Дагросой уже не было. Даже шрамов не осталось. Внезапно парень бросил меч и стремительно двинулся навстречу. Схватив катану за острейшее лезвие, демон резко выдернул ее из руки брата и нанес быстрый мощный удар кулаком в грудь. Словно пушинка, отлетев на несколько метров назад, серебрянновласый воин упал на колени. Он попытался подняться, но дикая боль не позволила. Похоже, пару ребер все - таки сломано. К счастью для подобных им созданий это совсем не являлось проблемой. Демонический организм был способен в кратчайшие сроки залечивать открытые раны и легкие переломы. Только требовалось, чтобы тело находилось в состоянии покоя.
  -Знаешь в чем ваш недостаток? - Произнес Авалон, бросив катану на пол. - Вы полагаетесь только на свой клинок. Силу же ставите на второй план и впоследствии забываете, кем являетесь на самом деле.
  -Но ты не забывай что я такой, же демон, как и ты. Даже не смотря на то, что выбрал путь Эншаэля.
  Воитель резко вытянул руку вперед и из ладони вылетел электрический луч. В ответ противник поступил также. Столкнувшись друг другом, два сгустка энергии вспыхнули ослепительным светом и исчезли. Альфард ринулся в сторону, надеясь обойти брата со спины. Без оружия, шансы на победу значительно падали. Клинок нужно было вернуть любой ценой. Демон знал, что замышляет противник, поэтому, чтобы облегчить ему задачу, ногой подкинул катану вверх, вслед за которой, Эншаэль взмыл в воздух. Тем временем Авалон мгновенно переместился через Призрачность к своему клинку, взял его и таким же образом вернулся на прежнее место. Поймав меч, серебрянновласый воин с высоты нескольких метров устремился вниз. Противник занес оружие и когда он уже был рядом, направил лезвие навстречу. От встречного удара, Альфарда вновь подкинуло высоко в воздух, где появившийся прямо перед ним родственник, нанес еще один удар, который тот с трудом смог отразить. Сила, приложенная к выпаду, вернула Эншаэля прямиком к грешной земле. Кувыркнувшись в воздухе, он приземлился на колено и облокотился на рукоять клинок, уперев острие в каменный пол алтаря. Не дав перевести дух, Авалон вновь явился перед братом. Размашистая подача едва не снесла ему голову, звонко врезавшись в подставленную катану. Равно как и следующий удар, чудом не впечатавший юношу в гранитный пол. Чудовищная сила просто поражала. Сбавив давление, воитель сквозь серую дымку переместился на десяток метров назад. Словно не желая так легко заканчивать схватку. Взглянув в бездонные черные глаза, источающие нечто звериное, Эншаэль задумался. Прокрутив в голове последние действия грозного соперника, он понял что, что - то не так. Это был не тот Авалон, которого он знал многие века, с которым сражался изначально. Чутье подтвердило догадку. Аура демона изменилась, от нее исходила ужасающая мощь. Будто в него вселился необузданный зверь, желающий крови.
  -И как я сразу этого не почувствовал? - Тихо обратился Альфард к самому себе. - Ты не мой брат!
  Неожиданно у самого края крыши храма появилась знакомая им фигура. Аладар был в два раза выше любого из своих отпрысков. Стройный, миловидный мужчина с короткими черными волосами, одетый в несвойственную матерым воинам легкую походную одежду, без каких - либо намеков на защиту. По человеческим меркам, ему было не больше сорока лет, хотя являлся одним из старейших доселе известных демонов.
  -В нем пробудилась истинная сущность, - произнес он. В глазах отца искрилась гордость за невероятное дитя.
  -Он не дурак. И сам бы догадался, - улыбнувшись, ответил Авалон.
  -Ваш бой начинает затягиваться, - не обращая внимания на дерзость, произнес Аладар. - Пора заканчивать.
  Альфард поднялся с колена и ехидно улыбнулся. Значит, в нем тоже есть божественная искра. Но, очевидно, еще не научился ее контролировать. Тем хуже для него!
  -Ну, что ж, брат. Покажи, на что способна твоя истинная сущность!
  Парень занес руку с клинком назад и, закрыв глаза, застыл на месте. Авалон тоже стоял неподвижно. Аладар ощущал растущую силу обоих сыновей, напряжение нарастало. Открыв глаза, Эншаэль устремился вперед. Когда он был на полпути от брата, тот также открыл глаза и бросился навстречу. Исчезнув почти в один момент, они, через мгновение, вновь вернулись в обычное пространство в обличиях истинных демонов и столкнулись в яростном противостоянии. Ударная волна от встречи демонических клинков был такой силы, что по многовековым гранитным колоннам алтаря пошли небольшие трещины. Оттолкнув соперника назад, Авалон безразличным взглядом, осмотрел его. После превращения серебристые волосы Альфарда порядком удлинились, и вместе с кожей стали серыми, а тело приобрело более выразительную мускулатуру. Обменявшись несколькими мощными выпадами, от которых трещины в громадных колоннах стали еще больше, братья продолжили бой в месте, где не действовали законы человеческой физики - Призрачности.
  ***
  Тиа не спешила убирать оружие. Она недоверчиво смотрела на старика, готовая в любой момент нажать на курок, если он попробует совершить какое - то неосторожное движение. Но тот, похоже, и не собирался с ней сражаться.
  -Как твое имя, дитя? - после небольшой паузы, спросил Силинитус.
  -Тиамат, - ответила девушка. - Не пытайся задурить мне голову, Оракул!
  -Не волнуйся. Я только прослежу, чтобы ты не мешала нашим друзьям.
  Неожиданно Тиа нажала на курок одного из своих пистолетов. Пуля пролетела прямо над ухом колдуна, однако он даже не моргнул. С нервами у него было все в порядке.
  -Я тебе не верю, - более спокойно произнесла она.
  Оракул добродушно усмехнулся и закрыл глаза. Девушка напомнила ему одну родственницу, состоявшую в одном из ассасинских орденов, которая также являлась выдающимся стрелком. Поток нахлынувших воспоминаний, прервало некое странное напряжение, возникшее в воздухе.
  -Ты тоже это чувствуешь? - Спустя мгновение спросил он. Во взгляде снежновласой воительницы промелькнуло легкое недоумение. - Волнение Призрачности. Дети Падшего Дьявола разошлись не на шутку.
  -Им что, одного мира мало для битвы?
  -Очевидно, их внутренние демоны захотели сразиться по - настоящему. В Призрачности не действует никакие виды энергии. И к тому же они не смогут залечивать раны, - ответил Силинитус.
  -А отсутствие воздуха покажет кто из них выносливее, - задумчиво добавила Тиа. В этот момент взор девушки стал более доброжелательным. - Твое имя мне кажется знакомым, Оракул.
  -Неужели? - Лицо старика выражало удивленную улыбку. - Почему ты используешь пистолеты? Если не ошибаюсь, ты, ведь тоже принадлежишь к чете высших демонов. Так почему не пользуешься энергией неба?
  -Тебя это не касается!
  Силинитус заметил, что она немного расслабила руки и опустила оружие. Очевидно, его слова внушали доверие.
  -Я не обладаю этой силой, - более спокойно произнесла Тиа.
  -Это не так. Энергия неба течет в каждом из нас, надо только научиться материализовать ее, - сейчас Силинитус походил на заботливого отца, поддерживающего своего ребенка.
  Внезапно послышался шорох. Взглянув в сторону, они увидели троих Дархаров, медленно идущих в их направлении. Тиа направила один пистолет на них, но второй не спешила убирать от седовласого Оракула. Тот не обращая внимания, повернулся к крылатым пришельцам, явно, оказавшимся здесь не с добрыми намерениями.
  -Вы смотрите, кто нам попался, - ехидно произнес один из них. - Девушка и старик, к тому же оба демоны.
  -Не стоит недооценивать старика, - усмехнулся Силинитус.
  -Я чувствую, от вас исходит огромная сила, - продолжил второй Дархар. - Должно быть те, о ком говорил Эразиаль. Одни из, так называемых, Первородных. Меня зовут Шакрадо.
  -К чему эти разговоры! - Крикнула Тиа. - Вы ведь пришли для того, чтобы нас убить?
  -Мы патрулировали местность и ощутили возле этого храма присутствие чудовищной силы. Как будто здесь сражаются два могущественных создания.
  -Шакрадо, заканчивай! - Вмешался один из спутников. - Она права. У нас приказ Лексора, уничтожать всех кто представляет угрозу. Вперед!
  Третий, молчаливый, Дархар достал из ножен за спиной меч и, взлетев в воздух, направился к паре демонов. Когда он подошел достаточно близко, Оракул поднял руку и из ладони вырвался яркий электрический луч, который отбросил противника назад. Другой, широкоплечий, крылатый, стоявший слева от Шакрадо выхватил из - за спины складное копье и поспешил на помощь собрату.
  Глава 7. Приказ Великих.
  Авалон и Альфард уже долгое время находились в Призрачности. Серую каменистую землю параллельного измерения покрывал густой туман. Тяжело дыша, черновласый демон нервно озирался по сторонам, ожидая, когда же брат проявит признаки своего присутствия. С первой секунды появления в этом пространстве, Эншаэль придерживался тактики "ударь - убеги". Причем довольно эффективно. Кроме ран от прикосновений легендарной Дагросы, на теле громадного воителя имелось множество небольших порезов нанесенных Призрачностью.
  По легендам рода Крозиусов, Призрачность являлась живым миром, негативно относившейся к любым чужеродным объектам. При вторжении, какого - либо существа на ее территорию, местная среда приобретала агрессивный характер, пытаясь уничтожить незваных гостей. В воздухе словно появлялись мельчайшие лезвия, которые при контакте с тканями жертвы разрезали их, подобно ножам. Однако у мира, как у "идеального убийцы", имелся один недостаток. Призрачность могла определить присутствие кого - либо только по дыханию. Слухи о том, что в ней отсутствовал воздух, были всего лишь слухами. Воздух там пребывал, только из - за его губительного воздействия все тех же мельчайших лезвий, пользоваться им не следовало. Именно по этой причине Крозиусы, первые демоны начавшие путешествовать через Призрачность, проводя своих попутчиков через это страшное место, просили задерживать дыхание. Человека она могла убить не более чем за минуту. Но для сильного и выносливого организма высшего демона, к тому, же в истинной форме, требовалось куда больше времени.
  После очередной неудачной атаки, Альфард вновь скрылся в тумане. Противник уже начинал злиться, а боль, причиняемая агрессивной средой, только сильнее разогревало это чувство.
  -Трусливый Эншаэль! - Крикнул Авалон. - Хватит бегать! Покажись!
  Услышав быстро приближающиеся шаги, он занес меч в сторону и, резко обернувшись, столкнулся с катаной брата. На его руках тоже виднелись небольшие раны, сувениры недоброжелательного мира. Оттолкнув друг друга, демоны вновь обменялись мощными сериями ударов. Искры слетали с лезвий подобно роям светлячков, а туман под набором чудовищной силы отступал назад. Спустя некоторое время осознав, что их атаки бесполезны, воители остановились. Тяжело дыша, они безразлично смотрели друг на друга.
  -Хоть ты и Эншаэль, силенок тебе не занимать, - в голосе Авалона чувствовалось одобрение. - Если мы продолжим бой здесь, Призрачность вскоре нас убьет.
  -Тогда давай закончим все последним ударом, - ответил Альфард и, взмахнув мечем, принял необычную стойку.
  Парень хоть и находился под контролем демона, понял, что брат, таким образом, вызвал его на дуэль Эншаэлей. Обычно, схватка идеальных фехтовальщиков длилась всего несколько секунд и оканчивалась, после первой атаки, смертью одного из противников. Она заключалась в том, что воины, устремившись навстречу, проводили всего один молниеносный удар. Здесь все зависело от скорости движения и реакции. Наиболее быстрый, за мгновение, отражал атаку и наносил смертельный рану. Затем оба воина по инерции пролетали мимо соперника, так как основной дуэльный маневр, именуемый "шар эль тай", проводился фактически на ходу, и останавливались в нескольких метрах позади друг друга. Когда поверженный враг падал на землю, дуэль считалась оконченной. Альфард немного присел и закрыл глаза. Авалон опустил меч и повторил те же действия. Концентрация силы считалась неотъемлемой частью дуэли, она позволяла нанести более сокрушительный удар. Сила братьев росла с невероятной скоростью, в какой - то момент вокруг них начало образовываться электричество, чего в Призрачности быть не могло. Враждебное измерение не позволяло использовать какую - либо энергию физического или магического характера. В этот момент Аладар, несомненно, испытывал гордость за могущественных сыновей, нарушающих законы мироздания. Несмотря на то, что он сам находился в другом мире, Падший Дьявол ясно видел их, словно пребывал рядом. Такого волнения в Призрачности еще никогда не ощущалось. Складывалось впечатление, будто сейчас произойдет что - то невообразимое. Одновременно открыв глаза, демоны устремились в атаку. Когда их клинки столкнулись с оглушительным звоном, по спине Аладара пробежали мурашки. Столь чудовищной мощи, ему не приходилось лицезреть даже в родном Верховном Аду. Энергия, высвободившаяся во время удара, была настолько огромной, что не позволила ни одному из воинов быстро отразить атаку. Туман полностью рассеялся на десяток метров вокруг. По грунту пошли внушительные трещины. Казалось еще немного и измерение разорвется на части. К счастью разрушительный всплеск силы начал постепенно утихать. В обычный мир демоны вернулись уже в человеческом облике. Тяжело дыша, Авалон стоял на одном колене, облокотившись на рукоять меча. Брат находился неподалеку, позади него, примерно в том же состоянии.
  -Вы действительно могущественные воины, - Аладар был едва - ли не в восторге.
  -Но бой еще не закончен, - ответил Авалон.
  Альфард усмехнулся и неожиданно исчез. Очевидно, у него было другое мнение по этому поводу. Появившись прямо перед парнем, спиной к нему, он перехватил катану и направил острие в грудь соперника. Услышав, как лезвие клинка рассекло плоть, Эншаэль замер.
  -Нет, братец. Бой окончен.
  И снова победа. Авалон так и не достиг его уровня. Целая сотня лет, вместе с пробуждением истинной сущности ничем не смогли помочь. Даже немного разочаровывало. Еще одно поражение и брат больше не будет для него достойным противником. С триумфальным видом, серебрянновласый юноша потянул меч обратно. Но тот не поддавался, словно застрял в толще мышц и костей. В надежде причинить врагу еще большие повреждения, Альфард повторил попытку, дернув рукоять еще сильнее. И вновь неудачно. В чем же дело?! Посмотрев через плечо, он увидел то, чего никак не ожидал. Лезвие меча застряло между двумя выкидными клинками на левом запястье Авалона, правой рукой он держал катану за самое лезвие. Острие Дагросы вошло в грудь, однако добраться до сердца так и не успело. Улыбнувшись находчивости брата, Эншаэль повернул голову обратно и резким движением все же вырвал клинок. Вместе с ним, спасительная перчатка взмыла в воздух, а соперник быстро перехватил свое оружие и начал разворачиваться к брату, в надежде попасть прямо в сердце и, на этот раз наверняка, закончить поединок. Заметив, что он намеревается вновь атаковать, Авалон занес руку с клинком назад и когда Альфард почти повернулся лицом, выбросил ее вперед, попав острием точно под солнечное сплетение. Эншаэль не ожидал, что брат, с которым виделся, не так часто, поймает его на подобном маневре. Лихорадочно хватая ртом воздух, юноша пошатнулся. На лице виднелось удивление. Авалон поднялся с колена и, приобняв его второй рукой, тихо произнес на ухо.
  -Прости меня.
  Спустя мгновение послышался треск, а затем из спины Эншаэля вырвалось лезвие братского клинка, распоровшее сердце - жизненноважный сосуд любого высшего демона. Обычно, после поражения этого органа, наступала смерть. Посмотрев в холодные стеклянные глаза поверженного родственника, черновласый воитель резко вытащил окровавленный меч из груди. Выронив катану, почти бездыханное тело Альфарда устремилось к земле. Вот она, долгожданная победа в многовековом противостоянии! Несколько мгновений Авалон смотрел на побежденного брата, прокручивая в голове все моменты жесткого поединка. Небрежно бросив оружие, он сел на каменный пол и оперевшись руками на колени, опустил голову. Ранения медленно заживали, но стоять на ногах удавалось с трудом. Да еще и убийство Альфарда накладывало свой отпечаток. Они и раньше избивали друг друга до полусмерти, а сейчас в какой - то мере поставили точку извечной борьбы. Убивать брата совсем не входило в планы Авалона. Хотя иначе он бы и сам погиб. Просто оказался более удачливый. Только все равно на душе было не по себе.
  -А ведь это была твоя идея, чертов отец.
  Быстро схватив клинок, юноша кинулся к Аладару. Взлетев в воздух, он занес оружие за голову, однако тот даже не шелохнулся. Падший Дьявол невозмутимо стоял на месте и смотрел на летящего разгневанного сына. Оказавшись на достаточном расстоянии, воитель направил удар в плечо, надеясь пройти вдоль всего тела. Отец же совершенно спокойно, если не сказать лениво, поднял левую руку и схватил меч за лезвие. Почувствовав, что отпрыск зарядил клинок энергией для силового приема, демон немного ослабил хватку, дав ей вырваться из металла, а затем, оттолкнул его назад, перенаправив силовую волну в хозяина. Несколько раз, кувыркнувшись в воздухе, Авалон все - таки смог приземлиться на ноги.
  -Успокойся, - высокомерно произнес Аладар. - Я знаю все уловки, которые ты можешь использовать. Тебе меня не победить.
  -Но попытаться - то можно, - ехидно ответил парень и спрятал меч в ножны. - Чего ты хотел?
  -Значит сразу к делу. А как же теплая семейная встреча?
  -Благодаря тебе я только что проткнул сердце собственного брата. Не то настроение для семейной встречи.
  -Вы оба достойны этой миссии, - на лице Аладара появилась легкая улыбка. - Поэтому я решил предоставить выбор вам. У Великих есть задание. Ты должен спасти Подземный мир от одного обнаглевшего Кеврана и его приспешников.
  -Должен? - Удивленно переспросил Авалон. В его взгляде, явно, читалось непонимание вперемешку со злобой. - Я не собираюсь выполнять приказы Великих. Им мало своих прислужников в Шамуине?
  -Свою миссию, как ты выразился их прислужники, выполнили несколько веков назад. Теперь они хранители Ока Вечности.
  -То есть Великие решили скинуть всю грязную работу на меня, пока их хранители отсиживаются в уютной крепости? Оригинально они решают свои проблемы.
  -Крозиусы играют роль защитников этого мира. Очень давно они поклялись защищать человеческую расу от демонов. Я отдал их первому лидеру мое сокровище - священный Альгуро. А через некоторое время они подняли мятеж против Повелителя демонов, за что жестоко поплатились.
  -Они предали собратьев ради людей!
  -За это Повелитель назначил на них охоту. Но Крозиусы были одной из сильнейших демонических рас в то время, поэтому они смогли дать отпор преследователям. Затем в Темном Истоке появились темные Крозиусы и начались демонические войны. Если не ошибаюсь, их было семь.
  -Зачем ты мне это рассказываешь? Я не собираюсь помогать предателям, защищать этих ничтожных, трусливых существ, которых ты называешь людьми.
  -С того времени они изменились. Предыдущий лидер Ментикор был официально прощен Повелителем демонов. Да и люди начали сотрудничать с нашими собратьями.
  -Меня это не интересует.
  Действительно, почем он должен исполнять поручения, каких - то сомнительных богов? Воины того ничтожного отряда, напавшего на его временное пристанище, наверняка, принадлежали к армии захватчиков. Если такими же "могучими" являлись все солдаты воинства, решившего поработить Деградо, то у Авалона не было никакого желания тратить на них свое время. Хоть он и любил драться больше всего на свете, с таким же успехом парень мог пойти в любую таверну любого города и вдоволь насытить кулаки болью ее обитателей. С другой стороны, если войско демонов вели Кевраны, стоило опробовать их на прочность. Но это случиться только в том случае, если он сам захочет. Воля отца никогда не являлась для него авторитетом. Дав понять, что разговор окончен, Авалон развернулся и уже собрался уходить, как услышал голос отца.
  -Ты готов пожертвовать тысячами жизней, людей и демонов, ради своего эгоизма? - Тот остановился. - Когда Лексор захватит Деградо, он направит войска в мир людей, а затем вернется в Хроморос, чтобы захватить оставшиеся свободные земли. Он не пощадит никого на пути к своей цели. Потери миров будут огромными, а всему виной окажется твоя безалаберность.
  -Значит вот, как ты заговорил, - не оборачиваясь, ответил Авалон. - Хорошо. Насчет людей я тебе отвечу, что уже пожертвовал тысячами демонов, защищая этих неблагодарных существ. Ты думаешь, что хотя бы один из них бросился мне на помощь, когда она была нужна? Они умеют только жаловаться и создавать проблемы. Если их станет на пару миллионов меньше, я не сильно расстроюсь. Мне пора идти. До встречи... отец.
  -И кстати, не советую ехать в Западный Хельм. Сам понимаешь, осада и все такое. Демонам там сейчас не рады, - значило ли это, что он знает о Тие? Скорее всего, да. От вездесущих глаз Падшего Дьявола невозможно было скрыться, тем более собственному сыну. - Кстати, чуть не забыл. Для тебя тоже есть подарок. Однако найти его можешь только ты. Твоя мать завещала отдать эту вещь своему сыну, когда пробудится истинная сущность. Если хочешь стать сильнее, советую отыскать ее последний дар.
  При упоминании о матери, погибшей незадолго после их с братом рождения, Авалон никак не отреагировал. Подняв правую руку в знак прощания, он скрылся в Призрачности. Аладар проводил парня взглядом и тяжело вздохнул. Нужно было уделять больше внимания его воспитанию в детстве. Может быть тогда, парень бы вел себя более ответственно.
  -Альфард!
  -Слушаю, отец, - послышался голос недавно убитого Эншаэля.
  Черновласый великан повернул голову к нему. Юноша находился в нескольких метрах от него, следов от смертельной раны даже не осталось. Как не в чем ни бывало, он безмятежно стоял на месте, глядя на отца.
  -У меня есть для тебя поручение. Очень скоро Авалону потребуется помощь в его не легкой миссии, - в отличие от своенравного дерзкого брата, рассудительный и хладнокровный Альфард был более дружен с предком.
  ***
  Широкоплечий Дархар взлетел в воздух и, раскрыв свое колющее оружие, направился к Силинитусу. Подлетев почти в упор, он сделал выпад вперед, но копье, остановившись на полпути, столкнулось с неизвестной материей и вместе с хозяином отлетело назад.
  -Я тебе приказываю, остановись! - Крикнул Шакрадо.
  -Ты не можешь мне приказывать, - ответил Дархар и взглянул на напарника, также приготовившегося к бою. - Вперед!
  Тот кивнул и, встав с колена, бросился к седовласому магу. Подойдя на близкое расстояние, крылатый выпустил красный луч из бардового камня на запястье. Особого вреда он не нанес, однако в месте столкновения с лучом, поле, защищавшее Оракула, ослабло. Именно сюда, в точку наименьшей концентрации энергии, второй Дархар и метнул свое оружие. В следующий миг прогремело несколько выстрелов. Силинитус догадывался чьих это рук дело, поэтому совсем никак не отреагировал. Под воздействием сталкивающихся пуль, копье начало менять траекторию. Пролетев буквально в миллиметрах от виска колдуна, оно встряло в землю позади. Опустив пистолеты, Тиа подошла к Оракулу и, повернувшись к Дархарам, направила на них оружие.
  -Спасибо за помощь, Тиамат.
  -Не стоит, я всего лишь уравняла шансы.
  Один из крылатых поднял руку и выстрелил пресловутым красным лучом. К счастью, демоны вовремя скрылись в Призрачности. Дархар пулей метнулся за копьем и когда их противники вернулись, кинулся на Силинитуса, тем временем второй воин атаковал Тию. Несмотря на преклонный возраст, седовласый Оракул легко уворачивался от разнообразных выпадов наступающего оппонента.
  -Хватит бегать! Доставай свое оружие и дерись, как подобает воину! - Гневно произнес Дархар. Ему уже порядком надоело гоняться за стариком.
  -Прости. Мое оружие не имеет физической формы, - ответил тот, уклонившись от очередного удара.
  На ходу отразив, с помощью клинка, несколько выстрелов Тии, противник подбежал в упор и выбил пистолеты из рук. Уклонившись от последующих режущих атак, девушка нанесла удар нижней частью ладони в подбородок демона. Дархар быстро пришел в себя и продолжил попытки причинить вред снежновласой красавице. Тем временем второй воин безуспешно пытался поразить своим копьем Силинитуса. Отпрыгнув назад, после очередного выпада, Оракул поднял руку и на ладони, словно из маленьких пищинок, начало образовываться огненное скопление. Занеся длань назад, он метнул сформировавшуюся сферу в бегущего навстречу врага. Встретившись с выставленным вперед острием копья, небольшая сверкающая сфера разлетелась на множество искр. Воспользовавшись моментом, во время взрыва огненного шара, Силинитус сделал несколько шагов вперед и направил электрический луч, вырвавшийся из ладони, в грудь Дархара. С легкостью пробив металлический нагрудник, молниеносный поток с треском прошил тело насквозь в нескольких местах. Крылатый воин припал на колено, оперевшись на древко копья. Рана не казалась очень серьезной, однако болезненные ощущения еще никто не отменял. Не останавливаясь на достигнутом, воодушевленный маг вновь создал огненный шар и запустил сгусток в раненного противника. На этот раз он добрался до поставленной цели. Врезавшись в демона, алое пламя почти полностью окутало его. Через некоторое время, оно постепенно исчезло, оставив на жертве страшные ожоги. Хотя на черной коже существа они были не особо заметны. Превозмогая адскую боль, дымящийся Дархар поднялся на ноги и, немного пошатываясь, направился к Силинитусу.
  -Пусть моя душа и отправиться в Ад, но я успею забрать тебя с собой.
  Он остановился, взмахнул копьем перед собой и резко метнул в Оракула. Пролетев десяток метров, серебристый наконечник пронзил плечо старика. Тот, видимо, не успел среагировать на столь быстрый маневр отчаянного демона. Заметив, что соперник припал на колено, крылатый улыбнулся и, закрыв глаза, довольный собою, рухнул на землю. Раз уж ему удалось лишить жизни врага, гибель была не напрасна.
  -Ты принял достойную смерть. Пусть твоя душа обретет новую жизнь в Аду, брат, - тихо произнес Шакрадо и продолжил наблюдать за вторым собратом.
  Глава 8. Воспоминания.
  Проведя очередную серию ударов, Тиа отскочила назад, увернувшись от клинка демона. Немного отдышавшись, она взглянула на свои руки. С каждым нанесенным ею ударом, они словно наливались свинцом. Странная тяжесть постепенно наполняла все тело.
  -Неужели устала? - Ехидно улыбнувшись, поинтересовался Дархар. Судя по небольшой отдышке, воитель уже порядком вымотался гоняться за ней. - Я слышал, Первородные одни из сильнейших демонов Деградо. Или девушек это не касается?
  Тиа взглянула на противника и краем глаза заметила, как по ее пальцам промелькнул электрический разряд. Она отчетливо ощущала движение скопившейся энергии по рукам. Казалось, стоит ее высвободить и станет легче. Возможно, это та самая энергия небес? Раньше ей никогда не приходилось ее использовать, поэтому подобные ощущения были в новинку.
  -Я тоже надеялась, что мой соперник будет сильнее. За последние несколько минут ты не смог даже поцарапать меня, - съязвила она.
  Улыбка мигом исчезла с лица Дархара. Он занес меч и бросился вперед, но девушка уже приготовилась к атаке. Увернувшись от острого лезвия, отважная красавица направила распростертые длани к груди демона. Тот, явно, не ожидал столь странных действий. Что хрупкая девушка могла сделать бывалому воину голыми руками? Вот только соприкоснувшись с нагрудником, из ладоней вырвалась яркая электрическая вспышка, отбросившая его назад. Врезавшись в металл, энергия с треском разлетелась на множество сверкающих змей, исчезнувших в следующий миг.
  -Я же говорил, - послышался в стороне голос Силинитуса.
  Повернувшись к нему, Тиа увидела стоявшего на коленях старика. Острие копья почти полностью пробило плечо, однако Оракул не походил на умирающего. Казалось, оно совершенно ему не мешало.
  -В тебе есть энергия небес. Нужно только научиться ей управлять.
  Дархар, не понимая, что с ним произошло, быстро поднялся на ноги и собирался снова броситься к обидчице, как вдруг, перед ним появился черновласый юноша. Выражение его лица говорило о не очень хорошем расположении духа. Не говоря уже об угрожающей ауре. Похоже, встреча с родственниками окончательно испортила ему настроение. Оскалив белесые зубы, крылатый занес клинок и направил лезвие в возникшего из ниоткуда противника. Демона совсем не беспокоило, кто стоит напротив. Тот с легкостью увернулся от пары режущих выпадов и быстро выхватил свой меч из ножен. За каждый промах оппонента, Авалон наказывал его новой кровоточащей раной. А ведь стоило прислушаться к чутью, прежде чем бездумно атаковать. Глядишь все закончилось бы по - другому. Заметив, что Дархар начинает выдыхаться, парень резким ударом снизу, одновременно выбил клинок у него из рук и вспорол живот. Затем два раза крестом полоснул по груди и, наконец, перехватив меч лезвием вниз, с разворота прошелся вдоль всего тела. Силовая волна отделилась от лезвия и подобно молнии пронеслась сквозь жертву. Оказавшись рядом с поверженным воином, он безмятежно вернул оружие в ножны. Через мгновение, рядом в землю встрял длинный клинок, который еще секунду назад находился в руках яростного Дархара. Осознав, что все кончено, демон с растерянным видом рухнул на колени, а после окончательно упокоился на земле.
  -Эразиаль был прав. Ты и вправду могущественный воин, - произнес Шакрадо.
  Из всей троицы, он единственный не принимал участие в сражении. Возможно, именно поэтому и был до сих пор жив.
  -Будешь продолжать чесать языком или может, приступим к делу, - перебил его Авалон. После встречи с отцом, парень бы с радостью проломил еще парочку черепов, да бы избавиться от скопившегося гнева.
  -К сожалению, мне пора.
  Расправив черные перепончатые крылья, последний Дархар поднялся в воздух. Юноша заметил, как камень на запястье загорелся красным светом. Направив руку на черновласого воителя, Шакрадо выпустил энергию дьявольского камня. В ответ тот мигом схватил клинок убитого крылатого и, словно дротик, метнул навстречу лучу. Преодолев десяток метров сквозь поток красного света, меч врезался острием прямо в камень, сделав небольшую трещину. Ослепительная вспышка на секунду скрыла Дархара из виду.
  -Мы еще встретимся, Авалон, - лицо Шакрадо искрилось довольной ухмылкой.
  Взмахнув крыльями, с грохотом рассекая воздух, он поднялся еще выше и через некоторое время окончательно скрылся за горизонтом. Проводив его взглядом, черновласый воин повернулся к Тие. В ее фиолетовых глазах читалось легкое удивление от увиденного.
  -Ты в порядке?
  -Да, - ответила она. - Мне помог Оракул.
  -Кто ты такой? - Парень обратил внимание на Силинитуса.
  -Всего лишь знакомый твоего брата, юноша, - наконец вытащив копье из плеча, старик отбросил оружие в сторону и поднялся на ноги. - Я выполнил его просьбу и теперь могу заняться своими делами в этом мире.
  Авалон был готов в любой момент вступить в бой, но что - то ему подсказывало, что этот седовласый маг не собирается сражаться. Помахав на прощание рукой, Силинитус скрылся в Призрачности.
  -Оракулы! Постоянно говорят загадками, - недовольно произнес он и повернулся к спутнице. Даже после боя, раздраженное настроение не изменилось. - Я тебя разочарую, мы не пойдем в Западный Хельм.
  -Но почему?
  -Во - первых у меня есть дела поважнее, а во - вторых город в осаде.
  -Тогда я пойду с тобой.
  -А как же твоя знакомая? Ей, наверняка, требуется помощь.
  -Думаю, она сможет о себе позаботиться.
  -Прости, но мне больше нравится путешествовать одному. К тому же не могу обещать тебе безопасность.
  -Я уже не маленькая девочка. Как - нибудь справлюсь.
  -Ну что с тобой делать? Хорошо. Можешь следовать за мной, - усмехнулся Авалон. Он не ожидал от девушки столь рьяного желания продолжить путь вместе. - Главное не отставай. И не путайся под ногами.
  Тиа радостно кивнула и, скрывшись в Призрачности, направилась за новым другом. Почему - то парень вызывал в ней все больший интерес. Стоило понаблюдать за ним еще.
  ***
  Наконец свернув лагерь, армия, во главе с Эразиалем, выступила в поход. О небольшом инциденте с ворвавшейся в стан парочкой забыли сразу после обработки ран и избавления от павших солдат. До первой цели - города Лихандро, было около четырех дней пути. Доблестный генерал, как и подобает примерному боевому предводителю, шел в первых рядах войска. Габариты Кевранов не позволяли им разъезжать на лошадях. Поэтому, вместо них, демоны привезли с собой громадных демонических псов - Шаев. От транспорта Эразиаль отказался, мотивируя тем, что равен со своими солдатами. Ближе к полудню второго дня похода, армии могучего Кеврана встретилось войско, очевидно, не согласных с мнением иномирных собратьев, демонов. Злость за прежние обиды, не давала им покоя, а с приходом захватчиков, желанием отомстить человеческому роду только усилилось. Однако не каждый демон считал людей виновными во всех смертных грехах и не то чтобы стремился их защищать, просто пришельцы находились на территории, вверенных им земель. Два воинства сошлись на пустынной равнине. Выстроившись в боевые порядки, некоторое время они стояли на месте, так и не решаясь первыми пойти в наступление. Эразиаль не знал количества врагов, да и времени на разведку было не так уж много. Оставалось только догадываться. Основные силы его армии немного отстали, сейчас он располагал всего восемью тысячами воинов. С другой же стороны насчитывалось не менее десяти тысяч. Кевран был полностью уверен в себе и своих бойцах. Не впервой ему приходилось сражаться против превосходящего числом противника. В таких сражениях и закалялся характер настоящего предводителя. Наконец, первые ряды вражеского войска, вероятно, потеряв терпение, неспешно двинулись вперед. Эразиаль заметил, прямо за их строем находились несколько десятков воинов, значительно больших размеров, чем сородичи. Высокие, подтянутые создания с искаженными от перенапряженных мускулов лицами, спустя мгновение, пришли в движение. Сняв с плеч большие луки и достав из колчанов по стреле, они, как один, запустили их в направлении вражеского строя. Кевран раньше уже видел этих существ, именуемых Падшими Ангелами, считавшимися одними из лучших стрелков Подземного мира. Изначально они были ответвлением рода Первобытных - демонов, которые являлись личной гвардией великого Повелителя, правившего враждебным людям народом. Почти вдвое больше и мускулистее обычных собратьев, Первобытные мнили наличие крыльев знаком того, что их обладатель будет первоклассным лучником. Но у Повелителя, как оказалось, имелось другое мнение по этому поводу. Он видел в них посланников небес, а чтобы те не смогли покинуть его, приказал всем крылатым Первобытным при рождении отрезать крылья. С тех пор их стали называть Падшими Ангелами, сеющими смерть с помощью громадных луков, которые по слухам, способны разить врагов на расстоянии свыше километра, даже пробивая тяжелые доспехи. Увы, слухи оказались правдой. Пролетев немногим больше восьмисот метров, стрелы со свистом настигли своих жертв, прошивая массивные металлические щиты. Тем временем, воины медленно перешли на бег, поломав ровный строй и превратились в хаотичную, ревущую массу. Солдаты Эразиаля выстроились в две шеренги, первая вскинула ружья. Хоть огнестрельное оружие и появилось совсем недавно, они обращались с ним довольно умело.
  -Подпустите их поближе! - Крикнул командир.
  Спустя пару секунд, на землю рухнули еще несколько воинов, поверженные Падшими Ангелами. Кевран продолжал сохранять хладнокровие, одного за другим теряя хороших бойцов. Для демонов гибель на поле боя являлась лучшим окончанием жизни, поэтому смерть товарищей никак не влияла на боевой дух. Вернее влияла, им только сильнее хотелось вступить в сражение, чтобы отомстить обидчикам. Подождав еще немного, генерал дал команду.
  -Огонь!
  Солдаты методично спустили крючки и через мгновение прогремели выстрелы. А так как враги наступали беспорядочной толпой, эффект от нового вооружения был еще лучший. Проредив первые ряды противника, они отошли назад, дав возможность атаковать второй шеренге. Вновь послышалась грохочущая симфония, и снова град пуль повалил сотни тел на землю. В отличие от подготовленных и прекрасно снаряженных воителей Эразиаля, вражеское войско походило на сборище обедневших наемников. Конечно кое - какие доспехи присутствовали, однако против раскаленных кусков свинца, летящих на невообразимой скорости, они были бесполезны. Теперь перед наступающими показались несколько рядов мечником. Стена щитов бесследно скрыла за стрелков за собой. Когда отряды противника подошли почти в упор, воины внезапно пригнулись, позволив соратникам произвести еще один залп. Тут же за ним последовал второй. Атака демонов захлебнулась, так и не начавшись. После сокрушительного удара стрелков, мечники ринулись вперед. Взяв незначительный разгон, Эразиаль совершил гигантский прыжок и перелетел ряды своих воинов. Находясь в воздухе, он снял с пояса небольшую черную сферу и метнул ее вниз. Столкнувшись с землей, она разлетелась на множество маленьких осколков, высвободив заряд дьявольского пламени, разбросавший в стороны нескольких врагов. Приземлившись на расчищенную взрывом местность, Эразиаль выхватил из - за спины громадную секиру и принялся рубить ближайших противников. Несмотря на крупные размеры тела, он был необычайно проворен и ловок. Обойдя Падших Ангелов, довольно большая группа вражеских солдат начала наступление. Услышав за спиной стремительно приближающиеся шаги, Кевран быстро расправился с нынешним соперником и повернулся на звук. В пылу схватки важно было не терять концентрации, иначе не ровен час получить клинком промеж лопаток. Века сражений научили этому очень хорошо. Хотя, вряд ли бы обычный боец смог что - нибудь сделать столь закаленному и умелому гиганту. Прямо перед собой, он увидел вражеского демона, из груди которого торчало лезвие. Когда бездыханное тело рухнуло на землю, перед ним показался Шакрадо. Воитель кивнул в знак признательности и повернулся спиной, готовясь встретиться с новым соперником. Его спаситель поступил также. Несколько врагов уже двигались в их направлении.
  -Почему так долго? - Спросил Эразиаль.
  -У нас возникла небольшая проблема - ответил Дархар, разрезав грудь своему противнику. - Первобытные устроили нам засаду в горах. Похоже, Повелитель не собирается так просто отдавать свой мир.
  Отрубив голову одному воину, Кевран перехватил секиру лезвием вниз и прошелся ей по груди второго. Именно в подобные моменты, окруженный неприятелем, он чувствовал себя как никогда живым. На мускулистом лице появилась довольная ухмылка.
  -Тогда придется отнимать его силой. Сколько же их в горах?
  -Не знаю, они атаковали со всех сторон. Когда я уходил, Белиар с отрядом почти пробился через их ряды. Думаю, через пару минут он будет здесь. И тогда враг познает что такое настоящий ад.
  -Ты ему льстишь? - Эразиаль ощущал гордость за своих подчиненных.
  -Скорее даже недооцениваю.
  Как Шакрадо и предсказал, спустя несколько минут на горизонте показались всадники. Их возглавляла статная фигура в черных доспехах. В руках виднелась пара странных предметов, похожих на кастеты. Окинув поле боя оценивающим взглядом, черновласый парень, примерно двадцати лет от роду, дал команду наступать и, подстегнув коня, устремился вперед. Разведя руки в стороны, из боковых частей своеобразных кастетов звонко выпорхнули обоюдные клинки, коим быстро нашлось применение. Войдя во вражеские ряды, он не остановился, а продолжил бежать, буквально рубя врагов на куски. За несколько секунд поле боя покрылось десятками изрубленных тел. Последовав примеру доблестного предводителя, остальные всадники тоже бросились в гущу сражения. Умелые наездники, вооруженные копьями и тяжелыми мечами ловко разили превосходивших числом пеших противников. После очередных выстрелов Падших Ангелов, несколько из них на полном ходу, сметая все на своем пути, героически окончили жизнь. Стрелы невероятных лучников прошивали насквозь и бронированных солдат, и мощных скакунов. Одна из стрел попала в шею коня Белиара - командира, ворвавшейся на праздник смерти, кавалерии. Раненое животное начало снижать скорость и когда почти остановилось, воитель кувыркнулся вперед, снеся головы двум приближавшимся демонам обоюдными мечами. Находясь в окружении врагов, найти новую жертву, оказалось не трудно. Скорее даже они сами его находили. Вот парень увернулся от вражеского меча и воткнул клинок в живот, мгновенным ударом сбоку отрубив голову подбежавшему противнику. Вытащил оружие из первого и, отразив очередную атаку, перерезал горло третьему. Четвертый не успел даже замахнуться, как лезвие уже торчало из брюха. Белиар сделал шаг вперед, занес второй меч в сторону и, подобно бумерангу, метнул страшное оружие в надвигающуюся толпу. Еще десяток изрубленных тел рухнул на землю. Эразиаль с гордостью смотрел на предводителя своей кавалерии. В бою этот парень становился совершенно другим существом, более жестоким и беспощадным, кровь словно опьяняла его. Расправившись с еще несколькими противниками, Белиар подошел к раненому коню и резким движением выдернул стрелу. От этого грозный, черный жеребец, будто воспрял духом и поднялся на массивные копыта, готовый к новым подвигам. Ловко оседлав животное, он с частью отряда направился к позициям Падших Ангелов. Враг никак не ожидал столь яростного напора. Парень подобно тарану несся впереди, завлекая следом других всадников. Пешие бойцы были не в состоянии противостоять мчащейся молнии, сносящей любые преграды. Даже могучим лучникам, стрелявшим почти в упор, не удалось поразить воина. Добравшись до цели, он принялся за сокращение их численности. Через некоторое время битва окончилась. Войска Эразиаля не позволили уйти ни одному демону. Пока солдаты занимались погребением павших собратьев, их командир уединился за невысоким пригорком и присев на песчаную землю, начал всматриваться вдаль. Он вспомнил первые тренировки с Авалоном. Спустя несколько веков после закрытия портала, Аладар решил вернуться в Хроморос для решения, известных только ему, незаконченных дел. Эразиаль в то время уже искупил вину перед Повелителем Ардогаром и командовал одной из армий. Узнав, что у божественного друга появились дети, он с радостью согласился потренировать их в его отсутствие. Авалон, в отличие от расчетливого и холоднокровного брата, был вспыльчивым и при любой возможности, сразу бросался в драку. Кеврана он не сразу принял как наставника. Юноша считал, что его не может учить какой - то там генерал демонов. В первой же тренировочной схватке, он поплатился за свое высокомерное отношение. Альфард никогда не принимал участие в их тренировках, ему больше нравилось оттачивать мастерство Эншаэля в одиночестве. Авалон с Эразиалем сражались днями и ночами, со временем молодой демон начал относиться к нему как ко второму отцу. Вскоре Кевран предложил отправиться с ним в Хроморос и вступить в ряды его армии. Но парень отказался, мотивируя тем, что "не любит толпу". Конечно, когда твою спину прикрывали сотни дружественных бойцов, сражаться было легче, однако это также значило, что с ними придется делиться врагами. С боевыми навыками и рвением Авалона, остальные воины просто мешали бы ему на поле боя. Кевран так глубоко погрузился в воспоминания, что даже не заметил появления одного из своих подчиненных.
  -О чем ты думаешь? - Судя по голосу, это был Белиар.
  -Ни о чем, - ответил Эразиаль. - Просто вспомнил одного знакомого.
  -Я даже догадываюсь кого, - черновласый парень подошел к нему и сел рядом. - Ты не забывай, что я умею читать мысли. Расскажи о нем, твоем предыдущем ученике.
  -Авалон является лучшим воином, которого я когда - либо встречал. Когда его отец отправился в Хроморос, он попросил меня обучить своих сыновей военному ремеслу. Так я с ним и познакомился. Сначала он считал меня недостойным учителем, однако впоследствии мы стали хорошими друзьями. Думаю, во владении мечем с ним не сравниться не один демон.
  -Даже я? - С надеждой на отрицательный ответ, спросил Белиар.
  Эразиаль не ответил, но даже без слов парень понял, что до этого Авалона ему еще как пешком до солнца. Несколько веков назад, Ардогар приказал ему осмотреть одну из деревень в землях Кайзеров - волкоподобной расы демонов, считавшимися непревзойденными мастерами рукопашного боя. Прибыв с отрядом на место, Кевран увидел, что от деревни осталось лишь несколько полуразрушенных домов. В одном из них, он нашел израненного молодого парня и еще троих мертвых существ. Когда тот пришел в себя, поведал о нападении на их деревню берсеркеров - кровожадных варваров, племена которых обитали неподалеку. Из всего рассказа, Эразиаль не понял одного. Каким образом юный, пусть даже и демон, смог убить троих противников, в два раза превосходивших его размерами и обладавших неутолимой жаждой крови, придававшей им невообразимую силу и выносливость. Так как у парня больше не было дома, прославленный генерал решил взять его на попечительство к себе в отряд. Так Белиар встретил своего командира, ставшего для него фактически отцом. Вскоре Кевран осознал, что новый ученик, как и Авалон, является одним из Первородных и принялся лично обучать юношу военному ремеслу. Эразиаль надеялся, что когда - нибудь Белиар станет таким же могущественным воином, как и предыдущий подопечный.
  -На данный момент, да, - через некоторое время произнес великан. - Но ты не отчаивайся, благодаря упорным тренировкам, ты сможешь превзойти его... через некоторое время. Что - то мы засиделись. Собирай войска, нам еще нужно город захватить.
  Белиар кивнул, поднялся с земли и направился выполнять поручение предводителя. Эразиаль прав, если он будет продолжать совершенствовать свои навыки, то однажды сможет сразить и могучего Кеврана. Парень усмехнулся. Путь к победе над наставником был невероятно долог и тернист, а в случае со старейшим и опытнейшим демоническим генералом, так вообще, похоже, не имел конца.
  Арка 2. "Непревзойденный боец".
  Глава 1. Защитник.
  Последний десяток лет Сайрус прослужил в ополчении города Эндгор. Приграничная крепость частенько подвергалась нападением со стороны демонов, поэтому ее защитникам не приходилось бездельничать. По сути, они являлись щитом королевства, а значит, здесь требовались умелые воины, которых периодически присылали со всех уголков страны. Откуда же пришел Сайрус никто доподлинно не знал. В навыках рукопашного боя ему не было равных по эту сторону Западных Пустошей, разделявших два враждующих государства. Каждый день он подвергал свое тело невероятным физическим нагрузкам. Для воина не составляло большого труда отжаться пятьсот раз или подтянутся пару сотен, в то время как для сильнейших бойцов города и сотня подтягиваний казалась почти заоблачным достижением. Результатом тяжелейших ежедневных тренировок стали фактически стальные мышцы, наполненные невообразимой силой и мощью, которые он использовал для уничтожения врагов. Никто и никогда не видел у него в руках какого - либо оружия. Изо дня в день, воитель отрабатывал сокрушительные разнообразные удары на небольшой каменной колонне, подвешенной на толстом тросе. Удивительным выглядело то, что после первых нескольких атак, на ней появлялись заметные вмятины, свидетельствующие о его не совсем человеческом происхождении. Обычные люди вряд - ли бы смогли с такой легкостью, голыми руками, деформировать массивные гранитные колонны. Действительно, Сайрус был демоном. Однако жителей города подобное обстоятельство, похоже, не сильно беспокоило. Возможно потому, что внешне он совершенно от них не отличался. Примерно двадцати - пяти лет от роду, русовласый парень с довольно накаченным телом ни у кого не вызывал опасений, а если взять во внимание заслуги перед городом, то он даже пользовался большим уважением. Имея звание, самого молодого, генерала, Сайрус лично занимался обучением молодых ребят военному ремеслу. Нередко любил устраивать дружественные поединки с уже опытными воинами, в которых частенько участвовал и сам. Разумеется, всегда побеждал, несмотря на количество и размеры противников, благодаря чему получил прозвище Несокрушимый. Так бы и продолжалась его безмятежная, наполненная схватками жизнь, если бы не, показавшееся вполне незаурядным, военное положение соседнего города. Локальные битвы с соседними государствами было обычным делом для пограничных крепостей.
  Получив информацию о том, что армии демонов приближаются к границам королевства людей, правитель Эндгора приказал собрать тридцать тысяч воинов и отправить их в поддержку пятидесятитысячному войску соседней твердыни - Западного Хельма, которая находилась в пятидесяти километрах от его собственного поселения. В защищенной, массивными крепостными стенами, крепости остался лишь сравнительно небольшой гарнизон под предводительством самого молодого генерала.
  Уже третий день от ушедшего войска не было вестей. Время от времени вдалеке слышались отголоски страшного грохота. Словно где - то там зарождалась чудовищная гроза, а небеса своим ревом возвещали об этом. В последние дни все солдаты тренировались с удвоенной силой, предвкушая скорую битву. Сайрус, в свободное от тренировок время, помогал кузнецам ковать мечи, секиры, латы и заодно смастерил себе металлические пластины, которые прикрепил к боевым перчаткам, чтобы наносит противникам еще большие повреждения, нежели мог причинить голыми руками. Хотя, куда еще дальше? Раз кулаки с легкостью разрушали гранитные плиты, черепа большинства видов существ не представляли ровным счетом никакой помехи.
  Ближе к полудню четвертого дня, когда Несокрушимый испытывал улучшенное оружие на многострадальной каменной колонне, остатки армии - три лошади с двумя раненными всадниками, наконец, вернулись в город. Встретив у ворот, стражники сразу повели полуживых, израненных воинов сквозь толпы любопытных людей к владыке. Бросив свое занятие, Сайрус без лишнего шума последовал за ними. Как генералу, парню было очень интересно, что же случилось со столь огромным войском. Прибывшие солдаты, явно, пребывали в шоковом состоянии и вообще, с трудом держались в седле. Добравшись до дворцовой лестницы, один из всадников, без чувств, свалился с лошади на землю. По нашивкам на доспехах Сайрус определил, что это был один из офицеров. А второй, которого аккуратно спустили с коня и, взяв под руки, повели во дворец, являлся простым рядовым. Парень последовал за свитой и, остановившись на полпути, взглянул на окровавленное тело мертвого капитана. В плече и груди воина преклонных лет, зияли три небольших, сквозных отверстия, нанесенных очевидно каким - то стрелковым оружием. И оно оказалось достаточно мощным, чтобы насквозь пробить металлический нагрудник.
  -Похороните его как героя, - обратился он к стражникам.
  Тот заслужил посмертные почести. Наверняка, получил эти раны в бою, но смог дойти до родного города, где и встретил свой конец. С трудом преодолевая ступень за ступенькой высокой лестницы, ведущей в величественного вида дворец, едва живой солдат шел вперед. Если не пара воинов, поддерживающих за руки, уже бы давно упал. Огромные врата с золотистым обрамлением были широко распахнуты. Правитель города мнил себя очень важной шишкой, поэтому не соизволил встретить израненного бойца хотя бы у подножья дворца. Вместо этого приказал привести его в тронный зал, чуть - ли не у самой вершины замка. Воин мог в любой момент свалиться замертво, и тогда бы уже ни о чем не рассказал. Подобное наплевательское отношение и раздражало Сайруса. Наконец добравшись до тронного зала, бедолага упал на колени прямо перед троном своего господина. Черновласый невысокий мужчина средних лет, закутанный в черную мантию с золотыми вставками, сидел в просторном кресле. Его окружало еще несколько высших офицеров города. Парень остановился у входа и принялся наблюдать за происходящим. Как генералу, ему также следовало выслушать доклад.
  -Здравствуй, владыка, - произнес солдат, и преклонив голову.
  -Что случилось? - С невозмутимым видом спросил тот. - Где наши войска?
  -Они полностью уничтожены, мой господин, - его голос дрожал. На лицах всех присутствующих возникло озадаченное выражение. Как такое возможно? Враг одолел объединенную армию двух городов? - Демоны захватили Западный Хельм, и они уже движутся к нашему городу... - немного отдышавшись, он продолжил. - У них появилось новое оружие... адские машины, стреляющие разрывными огненными шарами... и ружья... сотни, тысячи ружей... мы даже не смогли подойти на расстояние удара, - Сайрус ощущал ауру страха и переживания, исходящую от единственного выжившего воина.
  -Этого не может быть, - поднявшись со своего трона, с ужасом произнес владыка. Подобные ощущения, наверняка, испытывали все люди, находящиеся в зале. - Мы обречены.
  -Не думаю, - русовласый парень тоже решил вступить в разговор. Судя по невозмутимому выражению лица, его совершенно не волновало, что к городу идет демоническая армия с неизвестным, людям Подземного мира, вооружением. - Сколько их было?
  -Около двадцати тысяч, - Неожиданный поворот. Значит, демоны одолели воинство в четыре раза превосходящее их по численности? Генерал у них был, явно, толковый, хоть и имел превосходство в вооружении. Ведь, как известно победу приносило не оружие, а умением им пользоваться.
  -Нам нужно покинуть город, - начал паниковать владыка. Нынешний правитель Эндгора не отличался храбростью, Сайрус вообще не припоминал, чтобы он когда - либо участвовал в сражениях, как это делали предыдущие правители. - Они нас всех перебьют.
  -Хотят показать свое превосходство, - задумчиво произнес парень, а спустя несколько мгновений, словно выйдя из транса, добавил. - Я могу сразиться с ними.
  -Ты?! - С презрением произнес владыка. Даже страх отошел на второй план. Десятки удивленных глаз устремились к храброму воину, готовому схлестнуться с чудовищным врагом. - Да что ты можешь сделать! Восемьдесят тысяч бойцов не смогли их уничтожить! Или ты считаешь себя непобедимым?!
  -Вообще - то да, - без капли сомнения ответил Сайрус.
  -И у тебя, наверное, есть план?! - Ехидно поинтересовался правитель.
  -В принципе, есть, - спокойно выдержав его вызывающий взгляд, ответил воитель. - В городе осталось около десяти тысяч моих личных воинов. Я вместе с ними встречу врага на подступах к городу.
  -В открытом бою? - Вмешался один из офицеров. - Это безумие.
  -Я не говорю, что выиграю сражение. На всякий случай, готовьтесь покинуть город. Если у них имеется столь мощное оружие, крепостные стены не спасут Эндгор от поражения.
  -Ты глупец! Из - за тебя мы все погибнем! - Не унимался владыка.
  Не обращая внимания на слова, Сайрус развернулся и направился прочь из зала. Ворчливость была одним из главных достоинств нынешнего правителя.
  -Не смей поворачиваться ко мне спиной, когда я говорю! Ты всего лишь бездомный пес! у тебя нет армии! Ты никто в моем городе!
  -Я никто? - Остановившись, тихо повторил Сайрус. После всего того, что парень сделал для города и его обитателей, этот никчемной человек смеет бросаться такими оскорблениями?!
  Сжав кулаки, он исчез в серой дымке. Появившись прямо перед владыкой, юноша с размаху направил свою сокрушающую конечность в сторону перекошенного от злости лица. Даже внезапное появление неизвестного демонического существа позади, не заставило разъяренного воина остановиться. По мере того как кулак приближался к голове теперь уже растерянного правителя Эндгора, так и кинжал таинственного незнакомца стремительно продвигался, сквозь толщу мышечной ткани, к наиболее жизненно важному органу почти любого создания. Болевой порок Сайруса был гораздо выше, чем у простого человека, поэтому он не сразу обратил внимание на острую боль в груди. Остановив кулак прямо возле виска владыки, парень ощутил, что и угрожающее оружие остановилось прямо под сердцем, буквально миллиметры отделяли Несокрушимого от смертельного, для большинства существ, ранения.
  -Завел себе охранника? - Усмехнулся Сайрус.
  Опустив руку, он краем глаза взглянул на заставшего его врасплох демона. Голову незнакомца закрывал черный шлем с безобразной маской вместо лица. Он был немного ниже соперника, худощавого телосложения, одетый в полностью черные одеяния. Так как хозяину больше ничего не угрожало, существо с чистой совестью спрятало кинжал и готовилось снова исчезнуть. Сайрус знал, что оно являлось представителем вымирающей расы Теней. Он также знал, что ни одно из этих гордых созданий, ни при каких обстоятельствах не станет служить человеку. Парень собирался быстро вырубить противника, стерев тем самым довольную ухмылку с лица обнаглевшего владыки. Однако вовремя вспомнив об одной особенности "темного" народа - их тела могли находиться как бы сразу в двух измерениях, решил отказаться от этой идеи. Его удар попросту не нанес бы никакого вреда бесплотному сопернику. Пристально посмотрев в глаза правителя, Сайрус усмехнулся, злость уже почти опустила рассудок. Разговаривать больше было не о чем, независимо от решения владыки, сильнейший боец Деградо поступит по - своему. Развернувшись, он, буквально, шагнул сквозь исчезающую Тень и направился к выходу. Все присутствующие воины с открытыми ртами наблюдали за столкновением двух самых значимых личностей Эндгора. В принципе, поведение Сайруса тоже можно было понять. Настоящий воин не позволит оскорблять себя кому бы то ни было. Владыка в очередной раз переступил дозволенную черту и имел все шансы поплатиться головой. Но к счастью парень смог обуздать свою ярость и решить конфликт миром. Покинув дворец, он уже начал спуск по ступеням, как позади послышались торопливые шаги.
  -Сайрус!
  Он остановился и, обернувшись, увидел командира королевской гвардии. Закованный в массивные латы, черновласый мужчина средних лет, приближался к нему.
  -Я могу выделить две тысячи человек для твоей задумки.
  -А как же владыка? Вряд - ли он будет в восторге от таких действий своего подчиненного.
  -Я думаю, он не сильно расстроится, - улыбнувшись, ответил командир. - Не обращай внимания на его слова. Что еще можно взять от трусливого политика. У города есть герой. И сейчас он нужен ему как никогда, - воитель протянул руку в знак сотрудничества.
  -Трусливый политик. Мне нравится. Надо будет в следующий раз его так обозвать - скрепив союз рукопожатием, улыбнулся парень.
  -Только не говори ему, кто тебе это подсказал, - подмигнул воитель.
  Закончив беседу, Сайрус направился к своим бойцам, чтобы сообщить им радостную новость. В свободное время, храбрые защитники города занимались повседневными делами: особо упорные тренировались, другие отдыхали в кругу семьи или развлекались в местных барах и тавернах. Неуважительное отношение владыки все еще немного злило парня, хотя это был уже не первый случай.
  Любимым занятием Сайруса были поединки. Полноконтактные жестокие сражения с сильнейшими воинами. За свою длинную жизнь, несмотря на молодой вид, ему было не менее пяти сотен лет, он обошел большую часть Подземного мира, участвуя в гладиаторских боях на аренах разных городов. Эндгор не был исключением. Поселение находилось на границе Западной Пустоши - владений могущественной кровожадной расы демонов - Даратаев. Внешне они походили на людей, если не считать массивного гребня на голове и трехпалых рук и ног. В два раза больше человеческих особей, эти превосходные машины для убийства в совершенстве владели своими громадными мечами и были фактически неутомимы в бою. А способность к регенерации делало их почти неуязвимыми. Сайрус пришел в Эндгор в надежде утолить жажду сражения на арене, но, увы, в городе не практиковали подобный вид спорта. Зато, именно в это время, у владыки пограничной крепости были некоторые проблемы с Даратаями. Они, как одни из сильнейших демонов, терпеть не могли, когда рядом находятся слабые существа. Но так как, ни деньги, ни провизия их не интересовали, великаны потребовали, в виде дани, каждый год выдавать им по сотне человек для кровавых развлечений своих воинов. Сайрус решил помочь жителям многострадального города, совершив невероятный поступок - вызвал лидера Даратаев на поединок. Одолев его в честном бою голыми руками, отделавшись лишь парой переломанных ребер, рассеченной бровью и разбитым носом, парень с гордым видом вернулся в избавленный от своеобразной "крыши" город, где ему предложили должность в армии. Сайрус согласился, и с этого момента его военная карьера начала стремительно подниматься вверх. К несчастью, такое положение дел не устраивало владыку Эндгора, который терял авторитет среди городской знати, благодаря военным подвигам демонического бойца. При любой возможности, высокомерный правитель пытался опустить юношу в глазах опытных воинов, но тот не поддавался. Сайрус прекрасно осознавал, нанеся главному чиновнику какие - либо увечья, если конечно случайно не убьет, его в лучшем случае отправили бы темницу. В противном случае, ему пришлось бы сразить целую армию, что впрочем, не составило бы большого труда для столь сильного и умелого воителя. С каждым днем у него появлялось все больше последователей среди солдат и, со временем, парень обзавелся личным небольшим войском.
  В возбужденном состоянии, Сайрус вернулся на свою самодельную тренировочную площадку. Просторный открытый дворик, больше похожий на строительную площадку, вмещал в себя фактически все нужные, для поддержания превосходной физической формы, приспособления. Сделанные из подручных материалов, они вполне могли заменить профессиональное оборудование. Своеобразные турник и брусья, несколько десятков камней разных весов и размеров, более крупные валуны и, его излюбленная, "боксерская груша". Надев металлические перчатки, он начал методично избивать каменную колонну, дав волю своему гневу. Отличный способ, чтобы снять нервное напряжение. Обычно он всегда помогал, когда у парня появлялось непреодолимое желание проломить кому - нибудь череп. Проведя несколько атак, он услышал приближающиеся шаги, сейчас было не лучшее время для разговоров. Нанеся еще парочку мощных ударов, Сайрус остановил раскачавшуюся колонну и замер.
  -Чего ты хочешь? - Спросил он.
  -Да так, пришел поговорить.
  Это был один из верных офицеров владыки. Гораздо моложе остальных командиров, пепельновласый молодой человек примерно тридцати лет выделялся хитрым нравом. В негласном противостоянии правителя и Сайруса, он старался придерживаться нейтральной стороны. Приняв исходную стойку, воин продолжил атаковать колонну, от которой буквально отлетали целые куски каменной тверди после встречи с сокрушительными стальными кулаками яростного демона. Командир присел на стул недалеко от него, пристально наблюдая за движениями русоволосого парня.
  -Я слышал, ты предложил владыке атаковать демонов, - после небольшой паузы, начал он.
  -Он не очень обрадовался моему предложению, - не отвлекаясь от своего занятия, ответил тот.
  -Ты намереваешься победить их в открытом бою? Не говоря о том, что у них есть огнестрельное оружие?
  -А еще их авангард два раза больше всей моей армии, - иронично добавил парень. - Но я все - таки рискну. Моя цель - их генерал. А чтобы он себя показал, придется победить их авангард.
  -Ну а если у тебя не получится это сделать? Город останется без защиты. Ты обречешь тысячи жизней на гибель. Демоны не пощадят никого.
  Сайрус остановился и задумался. Он был более чем уверен, что владыка подослал его попытаться убедить оставить эту глупую затею с битвой вне стен города. К сожалению, для правителя Эндгора, он был не намерен отступать. Единственное, что интересовало парня - это сражение с вражеским генералом. Несокрушимый боец был наслышан о могуществе Кевранов, ведущих армии демонов и очень хотел померяться с ними силами. Исход самого сражения его мало волновал. Хотя с гибелью генерала, вражеское войско будет обезглавлено.
  -В случае если моя армия потерпит поражение, я предлагаю отвести мирное население в Северные горы, - ответил он. - Думаю, гномы и местные варварские племена примут их.
  -Мне кажется, владыка не позволит это сделать.
  -У него не будет другого выбора, - с дерзкой ухмылкой ответил Сайрус, со всей дури врезав по бесформенному куску гранита, некогда бывшей идеально круглой частью величественной колонны. - А теперь прости, мне надо готовиться к предстоящей битве.
  Он отвернулся и продолжил наносить разнообразные серии ударов по довольно изношенному снаряду. Офицер еще немного посидел, затем поднялся и тихо отправился восвояси, оставив Сайруса наедине с его гранитной жертвой. Обычно такой колонны ему хватало максимум на пару недель. Потом приходилось менять ее на новую, так как остатки предыдущей уже не могли выдерживать невероятно мощные удары парня, постепенно превращаясь в каменный песок. Но с новыми, укрепленными металлическими пластинами, боевыми перчатками, для этого понадобиться куда меньше времени.
  Глава 2. Новое чувство.
  Следующие два дня войска готовились к предстоящей битве. Многие солдаты не верили в положительный исход сражения, но только не воины, которыми командовал Сайрус. Они, не раздумывая, были готовы отдать жизни за своего предводителя. Молодой генерал с тремя своими главными помощниками изучали карты местности в штабе, находившемся в небольшой хижине парня. Он никогда не стремился к богатству, или еще каким - нибудь материальным ценностям. Его наибольшими интересами являлись постижение и увеличение собственной силы, а также непосредственно ситуации, поединки, где можно было в полной мере применить эту самую силу. Расположившись вокруг деревянного столика, четыре ума принялись разрабатывать план для предстоящей схватки с демонами, чья армия превосходила их и по численности, и по качеству вооружения. К тому же, вражеский генерал обладал незаурядными стратегическими знаниями, что и доказал своей сокрушительной победой над объединенными войсками Эндгора и Западного Хельма. В таком положении оставалось надеяться только на госпожу удачу. Ну, или на то, что коллективный разум окажется эффективнее Кеврана, который, явно, работал в одиночку.
  -Я предлагаю отойти от города на двенадцать километров, вот здесь, - один из подчиненных указал пальцем местоположение на карте. - Находится пологий склон. Забраться на него довольно проблематично. Можно укрепиться на этой позиции и ждать врага.
  -Неплохая идея, - заметил второй офицер. - Их кавалерия не сможет нас атаковать, а когда пехота поднимется, ее встретят наши арбалетчики.
  -Но мне не нравится другое обстоятельство, - ответил Сайрус, задумчиво посмотрев на карту. - Солдат из основной армии говорил о ружьях и огромных пушках.
  -Мы можем сделать окопы по периметру фронта, - вмешался второй командир. - Дополнительная преграда для врага уменьшит его мобильность. Так у нас появится призрачный шанс на успех.
  -Ну ладно, разберемся на месте, - решил Сайрус. Все - таки стратегия не была его коньком, ему больше нравилось крошить черепа врагов на передовой. Окинув трех офицеров своего войска глубокомысленным взглядом, он добавил. - Готовьте солдат.
  Ближе к вечеру пятнадцатитысячная армия Сайруса выступила из города и направилась к намеченной позиции. По докладам разведчиков, армия демонов должна прибыть к полудню следующего дня. А значит, времени для приготовления достойной встречи оставалось не так уж и много.
  ***
  Уже третий день Тиа с Авалоном путешествовали по Подземному миру. После встречи с отцом, парень решил последовать совету и разыскать таинственный предмет, оставленный матерью. Ее лица он совсем не помнил. Аладар говорил, что она умерла буквально через несколько дней после их с братом рождения. И как он вообще предлагал ему искать этот неизвестный подарок?! Попытка вспомнить что - либо из глубочайшего детства, да бы возможно обнаружить хоть какую - нибудь подсказку, не увенчалась успехом. Однако, по словам Падшего Дьявола, только Авалон мог найти завещанный артефакт. Спустя два дня бесполезных скитаний, юноша уже начал поддаваться отчаянью, как внезапно осознал, что странное чувство, преследовавшее в последнее время, на самом деле, будто пыталось указать правильную дорогу. Поначалу он не предавал этому значению. Вряд - ли бы воин смог запомнить ауру существа, которого видел более пятисот лет назад. Вот только чутье являлось единственной зацепкой в поисках местонахождения неизвестного артефакта. Все это время, Тиа неотлучно следовала за ним, ведь она еще не отблагодарила своего спасителя. А в странствиях парня, ему вполне могла бы пригодиться ее помощь. К середине третьего дня, с помощью пресловутого чутья Авалона, они оказались рядом со старинным громадным пирамидоообразным зданием. Забытое всеми, посреди бескрайней пустыне, оно едва - ли выделялось чем - то необычным. Видимых входов здесь не было, что, несомненно, радовало любителя разрушения. Как только парень потянулся за клинком, каменная стена неожиданно загремела и каким - то магическим образом начала образовывать проход вовнутрь строения. Авалон уже несколько минут стоял напротив каменного алтаря, освещаемого десятком факелов, загоревшихся таинственным образом, когда демоны приблизились к нему, изучая письмена. Тиа находилась неподалеку позади, пытаясь хоть что - нибудь рассмотреть в темноте. Ничто не предвещало беды.
  -Ты еще долго? - После длительной паузы, наконец, спросила она.
  -Успокойся, - ответил Авалон, не отрывая взгляд от алтаря. - Это единственная вещь, оставшаяся мне от матери. Я должен все хорошенько осмотреть.
  Через некоторое время раздумий, из - за отсутствия других идей, он надавил на ромбообразный камень в центре алтаря. Спустя мгновение послышался громкий приглушенный звук, словно в действие был приведен некий огромный механизм.
  -Поторопись, у меня плохое предчувствие, - произнесла Тиа.
  Авалон кивнул и продолжил осматривать письмена. В следующий момент тишину нарушил топот множества ног, стремительно двигавшихся в их направлении. Затем к топоту присоединился пронзительный писк. Тиа нервно искала глазами источник шума. Заметив в дальнем углу зала, какое - то небольшое, похожее на обезьяну, существо, она уже собиралась подойти поближе, как услышала причитания друга на счет "этого чертового алтаря", будто вернувшие ее из другого мира.
  -Ты слышал?
  -Конечно. Троглодиты. Они от рождения слепы, но имеют очень хороший слух.
  -Но зачем так пищать? У меня голова раскалывается.
  -Нет ничего лучше жертвы, приправленной страхом. И, похоже, мы в их меню главное блюдо.
  Тиа заметила, что существ становиться больше, и все они медленно приближаются к ним. Когда первые подползли на достаточное расстояние, они неожиданно взлетели в воздух и, обнажив десятки острых зубов, направились к голове девушки. Снежновласая воительница мигом выхватила пистолеты и сделала несколько точных выстрелов. Услышав звук падающих тел, Авалон усмехнулся. После того как Тиа решила пойти с ним, его не покидало необычное приятное ощущение внутри. Словно он был рад ее решению отправиться вместе. Откинув ненужные мысли, парень продолжил ломать голову над головоломкой, которой был защищен старинный артефакт. Наверняка, мать оставила ему нечто ценное. Какую - то вещь, способную сделать своего ребенка сильнее. С другой стороны, Авалон и так являлся непобедимым воином. Значит, неизвестный подарок мог сделать из него почти божество? Такая идея ему определенно нравилась, но для начала следовало извлечь этот самый предмет из хитроумного хранилища. Тиа отстреливала приближающихся тварей, тем самым прикрывая напарнику спину, однако монстров становилось все больше и больше. Они передвигались по стенам и потолку зала, в надежде обойти ее сзади. Увы, зоркий глаз красавицы пресекал их действия еще в зародыше. Убив несколько десятков врагов, она быстро перезарядила оружие и продолжила стрельбу. От натиска тварей, Тиа начал отходить назад и спустя пару шагов, наткнулась прямо на Авалона. Не ожидав, что парень окажется так близко, она сделала резкий полуоборот, едва не организовав ему аккуратную дыру меж глаз. Увидев на его лице улыбку, воительница озадаченно потупила взор.
  -Что-то здесь тесновато, тебе не кажется? - Он пребывал в явно приподнятом настроении, нежели до прибытия в это невзрачное место. Должно быть, нашел то, что искал.
  Грациозно достав клинок из ножен, юноша сделал шаг в сторону приближающейся толпы Троглодитов и взмахнул им над собой. Несколько монстров уже были в воздухе, готовые вцепиться в беззащитное тело жертвы. После второго круга, от лезвия меча отделилась еле заметная прозрачная волна, разорвавшая летящих врагов на части и заодно проредила ряды остальных тварей. Перехватив оружие двумя руками, парень принял боевую стойку. После такой резни, Троглодиты затихли, но лишь на пару мгновений. Пищащая масса медленно продвигалась к демонам.
  -Предлагаю выбираться отсюда, - спокойно произнес Авалон.
  -А я думала, ты уже решил здесь поселиться, - ответила девушка. В ее голосе была слышна нотка сарказма.
  -Не переживай, таких соседей я долго не вынесу, - прокрутив меч в руке, он запустил еще одну силовую в преграждающих путь тварей.
  Когда ее напарник устремился вперед, Тиа двинулась следом, прикрывая тыл. Даже среди таких небольших существ находились храбрецы, желавшие любой ценой полакомиться столь опасными противниками. Хотя скорее их вел обычный голод, ведь путники вряд - ли слишком часто забредали в эти места. Прокладывая путь через сотни изголодавшихся тварей с помощью клинка и чудодейственной силовой энергии, Авалон стремительно приближался к проходу, откуда брезжил дневной свет. Противный визг Троглодитов, доносившийся со всех сторон, сводил девушку с ума, благо это никак не сказывалось на ее реакции. Пули все также метко и оперативно разили многочисленных врагов, быстро опустошая довольно скудный боезапас. Револьверы Тии вмещали в себя по семь смертоносных зарядов, однако их малое количество компенсировалось молниеносной скоростью и виртуозностью перезарядки. Ее точности бы позавидовали лучшие стрелки Хромороса и Деградо. Вылетев из пирамиды, словно хищники, преследующие добычу, пара демонов остановилась в полсотни метров от нее. Крепко сжав рукоять клинка, черновласый воитель занес его в сторону и резко провел по воздуху, сымитировав режущий выпад. Хоть это движение и длилось доли секунды, Тиа заметила, как огромная прозрачная волна отделилась от лезвия и направилась к строению, в котором они находились некоторое время назад. Столкнувшись со стеной пирамиды, энергетическая материя исчезла, не причинив сооружению никаких заметных повреждений. В следующий миг по стенам пошли глубокие трещины, предвещающие о скорой кончине здания. Не выдержав нахлынувшего давления, оно рухнуло, подобно карточному домику, похоронив под собой огромное количество Троглодитов. Только сейчас Тиа поняла, насколько сильным был Авалон. Казалось, он мог в одиночку сразить всех Дьяволов Верховного Ада. Продолжая смотреть на проделанную работу, парень вернул меч в ножны. Теперь в эту "ловушку" уже никто не попадет.
  -Так ты нашел что искал? - Переведя дыхание, поинтересовалась девушка.
  -Да, - когда тот повернулся лицом, она увидела на шее необычный сверкающий кулон в форме разинутой лисьей пасти. Внешне смотрелось красиво, а вот аура, исходящая от украшения, вызывала не очень приятные ощущения. Уж больно велика была сила его предыдущего владельца. - Правда, я не совсем понял ее предназначение. Вряд - ли бы мать оставила простую безделушку в столь укромном месте.
  -А кем она была? - Исходя из разговоров Авалона, Тиа поняла, что его мать уже давно умерла.
  -Отец говорил, наша мать являлась могущественным демоном. Она покинула этот мир почти сразу после нашего с братом рождения. Поэтому, я даже не помню ее лица, а кулон - единственное, что от нее осталось.
  -Прости, - смущенно опустив взгляд, произнесла снежновласая воительница. У парня, явно, имелись проблемы с родственниками. Это она еще не спрашивала про брата, которого он грозился убить при их первой встрече.
  -Незачем извиняться. Ты ведь не сказала ничего оскорбительного. Просто моя семейка не совсем обычная.
  В следующий момент Авалон переменился в лице и бросился к девушке, оттолкнув ее в сторону. Прейдя в себя после столь резкого маневра, она осознала, что парень, мгновение назад, спас ей жизнь от смертоносного Дархарского луча, испепелившего землю там, где она недавно стояла. Мигом, выхватив клинок, черновласый демон повернулся к предполагаемым противникам, закрыв спутницу спиной. Парочка уже находилась в окружении семерых Дархаров - грозных крылатых существ, наверняка, не просто так прогуливающихся в этих краях.
  -Вот мы вас и нашли, - произнес один из них. Очевидно, лидер отряда. - Тех, кто расправился с нашими дорогими собратьями.
  -Их убил я, - спокойно ответил Авалон. Похоже, его совсем не беспокоила сложившаяся обстановка. - Девушка здесь не причем. Предлагаю отпустить ее.
  -Ты не в том положении, чтобы указывать нам, - ехидная ухмылка на лице Дархара недвусмысленно давала понять, что ждет убийцу соплеменников. - Девчонку мы заберем с собой в качестве моральной компенсации.
  -Только через мой труп, - усмехнулся парень. Раз никто не мог победить его в одиночку, возможно группе врагов удастся составить ему достойную конкуренцию.
  Дархары, будто только и ждали этих слов. В сторону воина тут же устремились красные лучи. Еще парочку демонов оголили клинки и тоже поспешили вступить в неравную схватку. С реакцией Авалона было не трудно увернуться от нескольких багровых энергетических сгустков, а затем быстро парировать удары двух противников. Парень сражался, словно яростный зверь. Крылатым уж точно еще не приходилось встречаться со столь могучим оппонентом. После первых же атак, на груди одного из нападавших красовался хороший след от клинка, а второй, случайно пораженный лучом собрата, лежал на земле. Тиа собиралась броситься напарнику на помощь, однако видя, как легко он бился с превосходящими по численности врагами, решила немного подождать. Сейчас она бы ему просто помешала. К счастью Дархары были не заинтересованы в ее гибели, все их внимание поглотил неистовый черновласый воитель, покончивший с очередным соперником. Парировав несколько ударов мечем, он ловко схватил его за руку и подсечкой сбил с ног. Затем крутанул в воздухе и жестко приземлил на глиняный грунт. А дальше вошедшее в грудь лезвие окончило бренное существование. Очередной багровый луч вспыхнул под ногой, вынудив парня рвануть в сторону. Разрушительный поток продолжал двигаться по пятам, оставляя заметную борозду на земле, пока не иссякла подпитывающая его энергия. Не сбавляя ходу, Авалон набросился на следующего противника. Град чудовищных ударов едва не опрокинул демона, однако новые лучи вовремя прикрыли. Один из крылатых тут же ринулся в атаку за отступившим врагом. Парень легко принял мощнейший выпад, лишь немного поцарапавший ему щеку. Сколько же в нем силы?! Дархар обрушился с высоты нескольких метров, что должно было усилить удар. Но соперник мало того отразил его, так еще и сам умудрился устоять на месте. Незначительная царапина никак не сказалась на боевом духе. Воитель ехидно усмехнулся и, схватив крылатого за плечо, со всего размаху приложился коленом к животу. Оттолкнув обмякшее тело в сторону, он мигом отбил клинком очередной энергетический залп. Юноша бы так и продолжал убивать крылатых демонов, если бы не новый приступ пробуждения разума истинной сущности. Как же она любит появляться в самый не подходящий момент! Секундная заминка, позволила Дархарам, наконец, остановить опасного противника. Получив двумя лучами в спину и кулаком под дых, Авалон упал на колени, окруженный разъяренными врагами. Теперь - то уж не стоило ждать пощады, хотя он и не надеялся на это. Участие в тысячах поединках показали, что на поле боя нет места страху, и уж тем более жалости или состраданию. Для соперников здесь существовало всего два понятия - жизнь и смерть. Взяв под руки, демоны подняли его на ноги в предвкушении сладкой мести за погибших товарищей.
  -Жаль убивать такого прекрасного воина, - произнес лидер крылатых, направив длань на раненного противника. Совсем немногие существа могли на равных сражаться даже с одним Дархаром. Авалон же умудрился вывести из строя троих только за сегодняшний день. Лишь досадная случайность, в виде появления истинной сущности, вынудила его оказаться в столь невыгодном положении. - Но за грехи нужно платить.
  Камень на запястье демона загорелся багровым светом, предвещая скорую гибель. Как и подобает настоящему воину, он был готов с гордостью принять свою судьбу. В отличие от разума истинной сущности, буквально рвавшейся на свободу. Давать ему волю сейчас было нельзя. Неизвестно, что это создание могло сделать с Тией в порыве ярости. Повиснув на державших его демонах, превозмогая чудовищную головную боль, Авалон пытался найти способ выбраться из сложившейся ситуации. Смертоносная энергия, скопившаяся в камне Дархара, уже готовилась вырваться из тесной обители и отправить жертву на тот свет. Внезапно раздавшийся выстрел, повредивший "заряженный" камень, отчего высвободившаяся энергия вспыхнула перед лицом лидера крылатых, будто привел парня в чувства. Внутренний демон затих, с лихвой вернув ему затраченные силы. Врагов все равно еще оставалось слишком много, поэтому единственно верным вариантом являлось отступление. Ощутив, что хватка демонов ослабла после еще нескольких залпов своей напарницы, Авалон ловко опрокинул их на землю и с низкого старта рванул к девушке. Тиа даже не успела сообразить, как тот поднял ее на руки и скрылся в Призрачности. В этом пространстве Дархары не могли их обнаружить, чем и пользовались во все времена извечные враги крылатых - Крозиусы. Отбежав на достаточно большое расстояние, где мстители вряд - ли бы их нашли, парень вернулся в привычное измерение и осмотрелся по сторонам. Они находились в густом лесу, присутствия врагов здесь не ощущалось, равно как и других живых существ. Закончив с осмотром местности, воитель взглянул на девушку, которая смотрела на него каким - то ехидным взглядом.
  -Может, ты меня отпустишь? - Улыбнувшись, спросила Тиа.
  Поставив ее на ноги, Авалон ощутил уже знакомое чувство - истинная сущность, вновь, уверенно продвигалась из глубин разума к сознанию. Головная боль и звон в ушах разразились с новой силой, все тело ныло от переполняющей его энергии. Упав на колени, он попытался противиться влиянию демона, но тот не собирался сдаваться на этот раз. Встревожено посмотрев на друга, Тиа присела рядом и положила руку ему на плечо.
  -В чем дело?
  -Во мне живет еще одно существо... и сейчас... оно просится на свободу, - сквозь боль ответил Авалон. Несмотря на все усилия, демон начинал брать верх.
  -Так выпусти ее, тебе станет легче.
  -Не могу... Я не знаю, что он может с тобой сделать... вообще, он не очень - то дружелюбен, - каждое слово давалось ему с большим трудом. Боль, терзающая тело, становилась все сильнее. Сплюнув кровяной сгусток, парень перевернулся на спину. Тяжелое, прерывистое дыхание и побледневшее лицо говорили о возможных внутренних повреждениях. Взглянув в фиолетовые глаза Тии, полные жалости и сострадания, он ощутил, как боль начала ослабевать. Ее место заполняло новое чувство по отношению к этой светловолосой девушке. Какие же прекрасные у нее глаза.
  -Не волнуйся за меня, - она обняла руку воина своими ладонями. - Отпусти его. Ты же можешь умереть, - юноша улыбнулся, и медленно закатил глаза. - Авалон! Авалон!
  Но он уже не слышал этих криков. Открыв глаза, воитель понял, что висит в воздухе. Вокруг не было ничего, лишь кромешная тьма, густой пеленой окутывающая неизвестное пространство. Через несколько мгновений, когда зрение приловчилось к темноте, прямо перед собой, он увидел свою демоническую сущность - двухметровое существо с ярко выраженной мускулатурой, обтянутое серой кожей. Мускулистое лицо, на котором виднелась легкая улыбка, с высокомерным взглядом смотрело на воина.
  -Тиа... - Прохрипел парень. - Что ты с ней сделал?!
  -Не волнуйся, она сейчас тебя выхаживает, - спокойно ответил демон. - Честно говоря, я не ожидал такого сопротивления. У тебя поразительная сила воли. Даже несколько сломанных ребер и парочка внутренних кровотечений не смогли позволить мне выйти. Ты заслужил мое уважение, Авалон. Набирайся сил, но не забывай, каким бы сильным не был твой дух, ему не устоять против своей природы.
  После этого демон растворился в серой дымке, оставив свою вторую половину наедине с ее подсознанием. Ощутив дикую слабость, он снова потерял сознание. Проснувшись, словно от кошмарного сна, парень мигом попытался прийти в себя и определить, где он находиться. Возможно, это еще одна ловушка разума истинной сущности. Окинув пристальным взглядом местность вокруг себя, юноша убедился, что пребывает все в том же лесу. Он лежал на земле, накрытый своим плащом, рядом горел небольшой костер, а прямо за ним увидел Тию. Обхватив руками колени, девушка сидела на земле и смотрела на него.
  -Наконец - то проснулся, - радостно воскликнула она и придвинулась ближе. - Как ты себя чувствуешь?
  -Неплохо. Сколько я проспал?
  -Всего несколько часов, - Парень попытался подняться на ноги, однако подруга его остановила. - Ты все еще слаб, не вставай. Тебе нужно отдохнуть.
  -Ты права, - Авалон вернулся на место. Ребра еще немного побаливали, но в целом самочувствие было хорошим.
  -Можно задать тебе вопрос? - Спросила Тиа, когда напарник устроился поудобней. Заметив утвердительный кивок, она продолжила. - Почему ты тогда спас меня от демонов? Ты ведь спокойно мог пройти мимо них.
  -Честно говоря, не знаю, - задумчиво ответил Авалон. - Когда я впервые тебя увидел, мне показалось было бы неплохо выручить такую красавицу.
  -Правда? - Девушка смущенно улыбнулась. - Ты довольно необычный демон. И должна признаться с тобой чувствую себя будто за каменной стеной.
  -В таком случае каменная стена немного вздремнет, если ты не против.
  -Да, конечно. У тебя выдался тяжелый день. Отдыхай.
  Через некоторое время он снова уснул. Тиа тихо сидела рядом с ним, не спуская взгляда с раненного друга. За последние три дня, она прониклась симпатией к этому парню. Хоть он и был не особо разговорчив, его необычный характер и мужественные черты лица привлекали девушку. С приходом ночи, небо затянуло темными тучами, а вдалеке послышались раскаты грома, предвещающие скорую грозу. Очнувшись от прикосновения холодных капель к лицу, Авалон привстал и осмотрелся. Он все еще находился в лесу, костер уже погас, да и Тии не было видно. Не спеша, поднявшись на ноги, воитель расправил руки в стороны, сладко зевнул и потянулся, боли в ребрах не ощущалось. Благодаря сверхрегенерации даже тяжелые ранения заживали буквально за считанные часы. Накинув свой плащ, недавно послуживший ему хорошим покрывалом, он направился на поиски исчезнувшей спутницы. Куда же она могла деться? Возможно, те Дархары все - таки настигли их? Подул холодный ветер, легкий моросящий дождик начал постепенно превращаться в бушующий ливень. Парень нашел ее неподалеку от своего ночлега. Тиа сидела у старого дуба, облокотив голову на руки, сложенные на коленях.
  -Ты спишь? - Тихо спросил он. Девушка подняла голову и посмотрела в его сторону. Подойдя ближе, Авалон присел рядом. - Наверное, я должен сказать тебе спасибо. За всю мою жизнь не многие существа оказывали мне помощь, когда я был ранен.
  -В принципе ты сам себя излечил. Я только за тобой присматривала, - слегка улыбнувшись, ответила Тиа. - Ты заставил меня поволноваться. Все - же за те несколько дней, которые мы провели вместе, я к тебе привыкла.
  Авалон усмехнулся. В последнее время он стал замечать, когда Тиа была рядом, сердце начинало биться чаще, а в животе возникало странное приятное ощущение. Он чувствовал, будто нашел что - то очень ценное для себя. Холодный пронзительный ветер начал расшатывать кроны лиственных деревьев. Раскаты грома и молнии устрашающе ревели, освещая темный небосвод яркими вспышками.
  -Ночь будет холодной, - произнес Авалон, взглянув на, затянутое черными тучами, небо. Сняв плащ, он накинул его на плечи Тии, отчего она смерила парня озадаченным взором. - Так будет теплее. Я же не могу позволить замерзнуть своей спасительнице.
  -Спасибо, - робко ответила девушка.
  От плаща исходила сильная энергетика могущественного демона, с коей воительница ощущала необычную связь. Авалон облокотился на ствол огромного дуба и уставился на падающие с небес капли воды. К счастью крупные ветки дуба почти полностью закрывали парочку от бушующего ливня. Придвинувшись к нему, Тиа укуталась в плащ и тоже принялась наблюдать за дождем. Его шелестящий звук, от столкновения низвергнувшихся с небес капель влаги с поверхностью земли и деревьев, буквально убаюкивал. Спустя несколько секунд, ее голова опустилась на плечо Авалона. Почувствовав на себе пронзительный взгляд парня, она подняла голову и взглянула ему в глаза. В них виднелось какое - то необычное замешательство.
  -В чем дело? - Непонимающе спросила Тиа.
  Но юноша молчал, его замешательство превратилось в заинтересованность. Он медленно провел рукой по ее нежной щеке. Завороженным взглядом он словно проникал в глубины души своей спутницы. В чарующих фиолетовых глазах было очень легко утонуть. Приблизившись к лицу девушки, он поцеловал ее в губы. Тиа не сопротивлялась. Она этого даже ожидала. Только не сейчас. Не в этом лесу. Авалон ощущал тепло, распространяющееся по всему телу, сердце будто пыталось выпрыгнуть из груди. На несколько мгновений мир перестал существовать для двух демонов, встреча которым явно была предначертана судьбой.
  Глава 3. Благородный командир.
  Прибыв на место, войска начали реализовывать план по обороне города, который еще не был до конца разработан самим Сайрусом и подчиненными офицерами. Ему не давали покоя пушки и ружья, ставившие под угрозу успех всего мероприятия. Хотя молодой предводитель и не собирался встречаться в бою с основной армией демонов. Основной целью являлась победа над авангардом, а точнее лично над его командиром. Без лидера, враг потеряет решимость и боевой дух, что в большинстве случаев приводило к поражению. Затем он собирался, в очередной раз, вернуться в Эндгор героем и передать командование кому - нибудь другому. Перспектива быть в ответе на жизни тысяч воинов не слишком радовала парня, ему больше нравилось сражаться в одиночку. Тогда бы никто не путался под ногами, и он бы сам не отвлекался на защиту товарищей. После долгих споров со своими офицерами, Сайрус решил предоставить им составление стратегических планов. Переместившись через Призрачность на несколько километров вперед от месторасположения лагеря своей армии, парень оказался перед неглубоким каньоном. Используя свое обостренное зрение, вдалеке он увидел огромные клубы пыли, поднимающиеся от поступи тысяч солдат. Невероятная чувствительность позволяла ему даже почувствовать вибрацию земли на столь большом расстоянии. Их командир верхом на громадном псе шел прямо за первыми рядами стрелков. В один момент в голове Сайруса мелькнула мысль - пойти туда и вызвать его на поединок прямо сейчас. Но что - то подсказывало ему, что этого делать не стоит. Не то чтобы опасался битвы с целой армией, которая могла не так понять чересчур высокомерного юношу. Скорее просто убить его сейчас было бы слишком скучно. Осмотрев издалека наступающее войско, он решил окончить свою небольшую разведку и вернуться в лагерь. Подходить слишком близко воитель не стал. Да ему и не требовалось. Все что нужно он увидел благодаря выдающемуся зрению. При определенной концентрации, чувства высших демонов могли усиливаться многократно. И тогда даже маленький камешек, находящийся в нескольких сотнях метров, казалось, лежит буквально перед тобой. Не будь Сайрус матерым воином, его бы ждала прямая дорога в разведчики. Вернувшись обратно через Призрачность, он появился на краю склона, где люди затеяли поистине грандиозную работу. Параллельно предстоящему полю боя, протяженностью около километра, почти был вырыт глубокий ров, который судя по задумке главнокомандующих должен каким - то образом защитить солдат от пушек.
  -Что вы делаете?
  Из ямы показалась голова, а затем и оголенные плечи седовласого воина. Это был один из офицеров, ветеран многих сражений, с коим Сайрус познакомился незадолго после прибытия в Эндгор.
  -Ловушка, - с гордостью ответил тот. - Демоны поднимутся на склон, сделают несколько шагов и проваляться в яму, напичканную шипами и копьями. А там уже в дело пойдут наши арбалетчики. Кстати, ты слышал? Владыка собирается покинуть город.
  -Все - таки думает, что мы проиграем, - задумчиво произнес парень.
  С другой стороны это было правильное решение. Здравый смысл правителя подсказывал, что хоть Сайрус и был могущественным воином не раз доказывавшим свою преданность городу и его жителям, рассчитывать на победу подвластных ему войск над превосходящими, во всех смыслах, силами демонов было очень трудно.
  -Ну, если их не смогли одолеть объединенные войска двух городов, то у нас шансов на победу в принципе не много, - продолжил седовласый офицер.
  -Это говорит о том, что у них толковый командир. Ну и еще преимущество в вооружении и количестве солдат. Если мы успеем хорошенько подготовиться и грамотно разработать тактику, возможно, сможем с ними справиться. Как - никак не в первый раз сражаемся, бывали ситуации и похуже.
  -Твои слова, да богу в уши. Имели бы все наши воины такую уверенность.
  -Они имеют силу и веру в хорошее будущее. Пока этого достаточно.
  Неумолимое время битвы стремительно приближалось. По прикидкам Сайруса демоны должны выйти к его позициям где - то после полуночи, если, конечно, не сильно устанут в пути. До вечера он помогал соратникам укреплять оборонительные рубежи, затем, после ужина, снова вернулся к каньону, чтобы посмотреть, как далеко продвинулась армия за пол дня. Теперь парень видел их невооруженных глазом. Демоны обустраивали передовой лагерь в самом начале каньона, буквально в паре километров от него. Похоже, их генерал был достаточно уверен в своих силах. Не каждый военачальник мог позволить собственным войскам закатывать пир прямо под носом у врага. Об этом свидетельствовали множество костров, разбросанных по периметру, и доносившийся издалека приятный аромат жареного мяса, от которого у Сайруса невольно заурчал живот. Задумавшись о том, что неплохо было бы сейчас чего - нибудь перекусить, он совершенно не заметил, как сзади подобрался один из демонических воинов. К счастью его выдала аура, которую тот почуял в самый нужный момент. Резко развернувшись, парень уже намеревался пересчитать ему ребра, но чутье подсказывало, солдат пришел с мирными намерениями. Судя по легкой черной одежде и довольно скудному вооружению, в виде небольшого охотничьего тесака, это был разведчик. Заметив агрессивный настрой Сайруса, он ничуть не смутился. Будто и не видел в нем возможной угрозы для здоровья и жизни.
  -Успокойся. Я здесь не для драки. Мой господин хочет тебя видеть, - твердым уверенным голосом произнес воин.
  Значит, предводитель демонов уже знает о его присутствии? Но откуда? Ведь он не ощущал здесь других лазутчиков или, каких - либо иных существ, способных его обнаружить.
  -Почему я должен тебе доверять? Может быть это ловушка.
  -Войска господина могли атаковать вас прямо сейчас, но он не давал такого приказа.
  Чувствуя, что демон говорит правду, парень осторожно последовал за ним, прислушиваясь ко всем ощущениям. В подобной ситуации расслабляться не стоило. Мало - ли что задумал их генерал, приглашая вражеского воина на встречу. За всю дорогу к лагерю, солдат не проронил ни слова. Пройдя через несколько охранных постов, разведчик указал гостю на один из костров, вокруг которого сидела группа демонов, очевидно, предводители армии, и отправился по своим делам. Удивительно, однако, на него почти не обращали внимания. Подойдя ближе к намеченному костру, Сайрус увидел громадного демона и замер на месте. Мускулистая фигура, частично закованная в серебристые латы, длинные серые волосы и внушительные белесые рога, внушающие страх своим врагам. Сомнений не было, этот демон принадлежал к роду Кевранов.
  -Ребята, а вот и наш гость, - заметив Сайруса, радостно воскликнул он. - Я знал, что ты все - таки решишь показаться здесь. Меня зовут Астарот. Генерал войска, с которым тебе предстоит завтра схлестнуться.
  Солдаты немного подвинулись, позволив юноше присесть с ними. Демонические воины были вполне дружелюбно настроены. Кевран снял голой рукой с раскаленной сетки, лежащей над костром, прожаренный кусок мяса и бросил ему. Поймав своеобразный презент, Сайрус непонимающе взглянул на гиганта, а затем на кусок ароматной пищи.
  -Не волнуйся, сегодня мы не враги, - парень внимательно осмотрел угощение и вонзил в него зубы. Несмотря на то, что недавно ужинал, этот кусок сочного и нежного мяса вызвал дикий аппетит. - Неудивительно, почему люди проигрывают одну битву за другой. Чтобы хорошо сражаться, воину нужно мясо. А, насколько мне известно, у нас Шаи питаются лучше, чем люди во время войны, - дождавшись пока гость покончит с угощением, он продолжил. - Как тебя зовут, парень?
  -Сайрус, - Астарот, похоже, даже не подозревал, что перед ним сидит генерал вражеской армии, поэтому решил прикинуться разведчиком. - Но как ты догадался, что я за вами слежу?
  -Ты не очень - то хорошо скрывался. Я видел тебя еще днем. Если у людей такие хорошие лазутчики, то не терпится посмотреть какие у них воины, - иронично усмехнувшись, Астарот взглянул ему в глаза. Два янтарных шара, сверкающих в пламени костра, были наполнены многовековой мудростью, и казалось, уставились куда - то вглубь. Действительно, парень и не пытался действовать особо скрытно, однако заметить его на столь большом расстоянии без подручных средств являлось довольно трудной задачей. - Ты должно быть очень храбрый раз решил прийти сюда. Да еще и без оружия.
  -Мое оружие всегда со мной, - спокойно ответил Сайрус, выдержав пронзительный взгляд Кеврана. Ни один мускул на лице юноши не выражал волнения или страха ни перед этим грозным воином, ни перед тем, что пребывал совсем один во вражеском лагере.
  -Ему не нужны ножны, а когда я умру, им уже никто не сможет воспользоваться, - закончил вместо него цитату одного из великих воинов древности Астарот. На лице появилась довольная ухмылка. - Значит ты такой же, как и я. Среди рода людского мне не доводилось встречать последователей Везувия.
  Везувий, по сути, стал первым Крозиусом, использовавшим свои конечности в качестве основного оружия. У высших демонов существовало одно правило - каждый из них должен был к определенному возрасту найти или создать собственное оружие, которое бы отражало всю многогранность его боевых способностей. Еще в детстве Везувий познал истину, что как бы хорошо воин не владел своим оружием, со сломанными конечностями все мастерство улетучивается. Он начал рьяно изучать разнообразные боевые искусства, впоследствии став непревзойденным мастером рукопашного боя. После того как он умер, воинов, посвятивших себя этому пути, начали величать последователями Везувия.
  -В любом случае, ты, как уважающий себя генерал, не можешь меня отпустить. Ведь я теперь знаю о твоем лагере.
  -Я думаю, ваши войска сейчас не в состоянии эффективно вести сражение. Как - никак целый день изнурительной работы дает о себе знать. Я позволю вернуться к своим ребятам, чтобы ты передал им, я начну наступление завтра к полудню. До той поры можно считать, у нас перемирие.
  То есть он уже знал о готовящемся теплом приеме. Но не стал расспрашивать о подробностях. По непонятной причине, Сайрус доверял словам Кеврана. Великан производил впечатление благородного воина и, что не часто встретишь в их роду, обладал понятием о воинской чести. Похоже, он так и не понял, что парень перед ним тоже являлся демоном. Отлично! Значит, завтра он преподнесет Астароту как минимум два сюрприза. Поднявшись, русовласый воин уже направился к выходу из лагеря, как услышал позади громогласный голос Кеврана.
  -Даже если я проиграю, не спешите расслабляться. Основные силы в половине дня пути отсюда.
  Обдумав его слова, Сайрус кивнул и пошел дальше. Спустя несколько минут, он уже пребывал в своем лагере. Умение перемещаться через Призрачность было очень полезным навыком, позволяющим преодолевать огромные расстояния за короткие промежутки времени. Почти все воины спали после тяжелого дня приготовлений к встрече с армией демонов. Лишь некоторые еще сидели у костров и разговаривали. Парня мучила бессонница, поэтому он забрался на небольшую скалу вдали от лагеря и, устроившись на холодных валунах, отправился в размышления о предстоящей битве. Наблюдая за звездным небом, он рисовал в своей голове разнообразные тактические маневры и, с помощью воображения, сталкивал две призрачные армии в ожесточенной схватке. Демоны понимали только язык грубой силы, мирные переговоры ни к чему хорошему бы не привели. Как и животные, они превосходно чувствовали страх своих врагов. А люди, безусловно, опасались схватки со столь сильной армией, без проблем разгромившей четырехкратно превосходящее войско соседнего Западного Хельма. Сейчас же, представителей человеческой расы было еще меньше чем демонов, что способствовало подливанию масла в огонь неуверенности солдат Эндгора. Как известно, напуганный и взволнованный враг уже на половину побежден. Так увлекшись мысленными баталиями, Сайрус даже не заметил, как отправился в мир сновидений. Очнувшись через неизвестный промежуток времени от странного ощущения беспокойства, он медленно поднялся на ноги и осмотрелся. Местность разительно отличалось от того, где парень находился до пробуждения. Может быть, это все сон? Однако больше смахивало на реальность. Воин пребывал на небольшой поляне перед густой темной рощей. Ослепительный свет, исходящий от огромного лунного диска, заливал все вокруг серебристым сиянием. Не понимая, что происходит и где вообще находится, Сайрус направился вглубь рощи, будто неизвестная сила звала его туда. Он шел по вытоптанной тропинке, прислушиваясь к окружающим звукам. Кроме шелеста листвы и звука шагов повсюду властвовала тишина. Неожиданно тропинка закончилась, и перед ним возникли густые заросли, прямо за коими брезжил яркий свет. С трудом пробравшись через них, парень снова оказался на той же самой поляне. На месте, где недавно лежал, теперь сидел громадный белый волк. Окинув воина безразличным взглядом серых глаз, зверь поднял голову к луне и завыл. Сайрус озадаченно наблюдал за сиим событием. В этих краях никогда не наблюдалось присутствие волков, тем более белых. Неожиданно из рощи позади, показались еще три, таких же крупных, черных волка. Грозно рыча, они прошли мимо, словно и не заметив широкоплечего парня, которого бы не увидели разве что слепые, и направились к своему белоснежному собрату. Не спеша, повернувшись к ним, волк посмотрел в глаза Сайруса. Его взгляд оставался таким же безмятежным. Тем временем черные, с яростным оскалом, подходили все ближе. И, явно, с не наилучшими намерениями. Белый же смиренно стоял на месте и глядел на воина. Волна беспокойства нахлынула подобно катящемуся с горы снежному кому. Наконец подскочив, словно от кошмарного сна, прямо перед собой парень увидел довольное лицо одного из подчиненных.
  -Проснулся? - Улыбнувшись, спросил он. - Пора на войну. Демоны на горизонте.
  Сладко потянувшись, Сайрус поднялся и последовал за ним. Солнце уже поднялось высоко над горизонтом. Судя по всему, до назначенного часа оставалось совсем немного. Часть вражеской армии уже вышла из каньона и стала на небольшой возвышенности. Астарота пока не показывался. Войско людей, выстроившись в боевой порядок, ожидало последующих действий врага. Все было готово к битве за город. Ведь если люди одержат победу, боевой дух других демонических соединений, следующих за авангардом, значительно снизится. К тому же появится время, чтобы попросить помощи у соседних крепостей.
  -Воины! - Обратился Сайрус к солдатам. - Сегодня мы собрались здесь, чтобы отстоять наш славный город от захватчиков. Пусть их больше, пусть они лучше вооружены, но им не сломить нашу веру в светлое будущее. Сегодня от нас зависят жизни тысяч людей, ваших родных и детей. Мы просто не имеем права проиграть. Покажем этим демонам, из чего сделаны отважные воины Эндгора!
  Подняв клинки, воины радостно загудели. Воодушевленные своим предводителем, они были готовы свернуть горы. Однако радость их длилась не долго. На горизонте показались десятки громадных пушек, ярко сверкающих под лучами солнечного света.
  Глава 4. Преданность.
  Спустя два дня после встречи с Первобытными, армия Эразиаля добралась до первой цели - города Лихандро. Ее маршрут пролегал через север королевства людей. Пройдя по провинциям огнем и мечем, войско Кеврана должно было выйти на подступы к столице и, объединившись с другими генералами, окончательно сокрушить силы защитников небольшой, но важной страны. А дальше они бы продолжили наступление на соседнюю Аддорскую империю. Планы главнокомандующего Лексора были поистине глобальными. И верные предводители Кевраны играли в них важнейшую роль. Он доверял им как себе, поэтому полностью развязал руки в способах ведения войны. Главным являлся лишь конечный результат. А каким способом генералы к нему придут, лишь их личное дело. Демоны были готовы вступить в бой прямо сейчас, однако, так как уже наступила глубокая ночь, Эразиаль решил отложить сражение до утра. Пока воины устраивались на ночлег, он издалека рассматривал просторы, раскинувшегося посреди равнины поселения. Лихандро выглядел скорее большой деревней. Каменные стены вокруг, без башен, в лучшем случае не превышали пяти метров в высоту. Хлипкие деревянные врата, хоть и достаточно массивные, укрепленные металлическим обрамлением. Да и судя по размерам самого городка, вряд - ли он сможет выставить большое войско. Максимум несколько тысяч ополченцев. Атаковать столь слабо защищенное поселение ночью считалось бы вполне выигрышной затеей. Пушки легко разнесут оборонительные рубежи, а там дело оставалось за бывалыми пехотинцами, не раз участвовавших в осадах крепостей. Но только не для благородного Кеврана. Эразиаль же намеревался захватить его в честном бою. Хотя, следовало бы даже дать защитникам фору. Может, стоило дождаться пока к ним подойдет подкрепление? Или вести бой без огнестрельного оружия? Воитель терялся, чем же ему обрадовать врага. Луна ярким светом окутывала спящий город. Сейчас он казался совсем необитаемым. Спустя некоторое время к наблюдениям присоединились Белиар и Шакрадо. В условиях мирного времени у этих двоих принципе не было работы. Спящим солдатам руководство не требовалось.
  -Почему бы нам не атаковать город прямо сейчас? - Спросил Белиар.
  -Уставшие люди плохо сражаются, - поучительно ответил Эразиаль. - Не люблю сражаться с вялыми противниками. Пусть отдохнут, наберутся сил, приготовят войска к бою. Так у них появится призрачный шанс на успех, а у нас возможность схлестнуться с сильным соперником.
  -Но люди не очень сильны, - вмешался Шакрадо. - Обычный в два раза сильнее и выносливее, чем стандартный человек.
  -Что - то мне подсказывает, этот город не так прост каким кажется на первый взгляд, - понаблюдав за умиротворенным поселением людей еще несколько мгновений, Эразиаль развернулся и направился обратно в лагерь. - Так даже интересней.
  -Может, заслать туда разведчиков, - задумчиво произнес Дархар.
  -Нет. Раз уж наш предводитель говорит, что там нас ждет нечто интересное, не будем портить прекрасный момент предвкушения.
  -А если там ловушка?
  -Ты не доверяешь Эразиалю?! - В голосе Белиара ощущалось легкое негодование. Когда разговор касался предводителя, парень был готов разорвать собеседника на части, скажи тот хоть одно недостойное слово в его адрес. - Мы вместе прошли множество сражений. Он самый умелый и опытный воин, которого я знаю.
  -Не пойми неправильно. Я не сомневаюсь в нем. Просто мне не нравится неизвестность.
  -Не волнуйся. Каким - то людишкам не удастся сломить нас. Пусть их там будет хоть тысячи, хоть десятки тысяч. Я положу каждого, кто встанет на моем пути. Именно такими должны быть те, кого ведет Эразиаль.
  С этими словами, Белиар двинулся за генералом. Кевран был для него как отец. Неудивительно, что он относился к нему с огромным уважением.
  -Да будет так, - напоследок добавил Шакрадо.
  Дархар также доверял своему командиру и его многовековому опыту. Но воина не покидало странное беспокойство. Наверняка, все еще не отошел от встречи с тем невероятным парнем, Авалоном. Если сын Падшего Дьявола решится встать на сторону людей, у них могли возникнуть проблемы.
  ***
  Был погожий солнечный день. Обитатели отдаленного городка Лихандро занимались привычными делами, даже не подозревая, что к ним приближается армия демонов. Жизнь на торговой площади кипела полным ходом. В праздничные дни здесь было не протолкнуться. Торговцы мигом сбывали товар наиболее ловким покупателям, получая огромные прибыли. Однако, как и в любом цивилизованном городе, в таких местах всегда существовали преступные организации. И сегодня двум членам, одной из таких шаек, особенно крупно повезло. Они заметили сына одного из местных богачей, беспечно разгуливающего по рыночной площади. На вид юноше было где - то четырнадцать лет, но отец без всяких зазрений совести отпускал единственного отпрыска гулять по самым опасным районам городка. Проследив за ним до первой пустынной улицы, грабители решили действовать.
  -Эй, малец, - окликнул один из них. Тот остановился и спокойно обернулся. В зеленых глазах не было и капли страха или непонимания, что могло понадобиться этим двоим. - Не одолжишь немного денег ради спасения своей жизни.
  Высокий худощавый мужчина выхватил из толстого рукава рубахи небольшой нож и двинулся навстречу. Второй, на голову ниже напарника, более плотного телосложения, стоял на месте, ожидая пока друг исполнит свою темную работу.
  -Простите, но я вынужден вам отказать, - улыбнувшись, слащаво произнес парень. Дерзость в подобных ситуациях являлась не лучшим выходом.
  -Я думаю, твоему отцу будет неприятно искать сына по частям в канавах, - ехидно ответил бандит, схватив его за шиворот и приставив нож к горлу. Даже сейчас лицо юноши выражало легкую насмешку над преступником. - Выворачивай карманы!
  -Как вам не стыдно, - Послышался приятный женский голос позади.
  Обернувшись, грабители увидели миловидную девушку, находившуюся неподалеку. Не более двадцати лет от роду, стройная, с прекрасными огненно рыжими локонами, сверкающими в лучах полудневного солнца, и довольно красивыми чертами лица, она смотрела на них, словно на маленьких детей, сотворивших какую - то пакость.
  -Взрослые сильные мужчины, а нападаете на беззащитного ребенка.
  -Не волнуйся, дорогая, - Ответил тот, что держал парня. - Сейчас я покончу с ним, и мы приступим к тебе.
  Второй бандит направился к девушке, протянув свою жирную руку. Нельзя позволить ей сбежать. Улыбнувшись, огненновласая красавица сделала шаг ему навстречу и нанесла резкий удар ногой под колено. Согнувшись от боли, толстяк стиснул зубы и собирался ответить обидчице смачной пощечиной, только она оказалась гораздо проворнее. Размашистая подача слева кулаком в челюсть, отправила противника в нокаут. Услышав звук падения массивной туши, первый бандит понял, случилось что - то неладное. Повернув голову в сторону, он увидел напарника, распластавшегося на холодной почве без движений. Хрупкая девушка стояла над ним и потирала левую руку. С виду трудно было поверить, что она могла так быстро вырубить столь упитанного оппонента. Бросив юношу, грабитель двинулся к ней. Красавица невозмутимо стояла на месте, с ехидной усмешкой наблюдая за, на голову превосходящим по росту, мужчиной. Будто нож в руке совсем ее не пугал. Легко увернувшись от выпада, она обошла его сбоку и нанесла несколько ударов кулаками по корпусу. Противник немного пошатнулся. Явно, не ожидал столь мощного напора. Довольно быстро оклемавшись, тот вновь ринулся в бой. Девушка играючи избегала всех выпадов. Словно враг был не матерым разбойником, а простым взбалмошным ребенком. Во время очередной атаки, она схватила его за кисть и выкрутила ее. Скривив лицо от боли, бандит рухнул на колени и выронил оружие. Обменявшись взглядами, девушка еще раз мило улыбнулась и ударила ногой в грудь. Отлетев на несколько метров, он резко поднялся, помог встать пришедшему в себя другу и вместе с ним, прихрамывая, быстро скрылся в ближайшем проулке. Юноша, наблюдавший за поединком, заметил кровь на ладони своей спасительницы. Вероятно, поранилась, когда выламывала руку одному из этих бандитов. Подойдя к нему, огненновласая красавица, да еще и как оказалось хороший боец, наклонилась и протянула руку. Однако раны на ней уже не было. Даже шрама не осталось. Приняв помощь, он поднялся и начал обтряхиваться от пыли.
  -Спасибо, Элигра. Чтобы я без тебя делал?
  -Скорее всего, кормил бы червей в какой - нибудь канаве, - изобразив недовольство, ответила девушка.
  -Если бы ты научила меня некоторым своим трюкам, не нужно было бы постоянно за мной присматривать.
  -А если бы кое - кто перестал вести себя как дурак, мы бы вообще не попадали в такие ситуации, - парень усмехнулся и озадаченно почесал затылок, будто она открыла ему глаза на скрытую истину. Тяжело вздохнув, Элигра улыбнулась и добавила. - Ну ладно, Гарет. Пойдем домой.
  Гарет был сыном одного из управляющих торговой площадью. Свое немалое состояние, его отец сколотил на перевозке и продаже разнообразных товаров в родном городе. Сейчас он управлял несколькими торговыми точками по всему Лихандро. Разумеется, у него имелось много конкурентов недоброжелателей, которые не погнушались бы даже вырезать всех родственников. Для решения этой проблемы, пришлось нанять нескольких воинов из числа городских стражей. С процветающим бизнесом и хорошей охранной, ему и семье была обеспечена безбедная жизнь. Только существовала одна небольшая проблемка - единственный подрастающий сын, Гарет, очень любил гулять по городу, особенно по наиболее опасным районам. Отец знал, что ни один воин не захочет исполнять обязанности няньки. Проблема отпала сама собой, когда в его доме появилась девушка по имени Элигра. Несколько лет назад, во время очередного возвращения с товаром в Лихандро, по дороге ему встретилась молодая огненновласая красавица. Шел проливной дождь, но она безмятежно сидела на траве под открытым небом и смотрела куда - то вдаль. Элигра была не очень разговорчива. Казалось, мыслями она пребывала далеко отсюда. Уговорив ее поехать с ним в город, переждать бурю, он немного удивился, увидев в руке таинственной девушки катану, спрятанную в красивые багровые ножны, переплетенные белыми нитями. Наутро следующего дня, отец Гарета, гуляя по своему саду и наслаждаясь ароматами разнообразных цветов, на заднем дворике заметил, как девушка виртуозно обращалась со своим клинком, словно сражаясь с невидимыми противниками. Не задумываясь, торговец предложил ей стать телохранительницей горячо любимого сына. С тех пор, огненновласая воительница стала "тенью" Гарета, вытаскивая юнца из любых передряг. Иногда словом, а иногда и верным клинком.
  Вернувшись домой и, отдав свободолюбивого ребенка матери, Элигра отправилась на задний двор для вечерней тренировки. Эта черновласая женщина, приблизительно сорокалетнего возраста, с самого первого дня относилась к ней как к собственной дочери, поэтому в семье была полная идиллия. Обычно после нескольких упражнений с мечем и отработки навыков рукопашного боя, Элигра устраивалась под старой яблоней на заднем дворике поместья своего работодателя и медитировала, порой до глубокой ночи. Закончив с домашними делами, Гарет решил наведаться к своей телохранительнице, в надежде, что она сжалится и научит его парочке приемов. С самого первого дня знакомства, как увидел выдающиеся способности, мальчишка загорелся идеей стать ее учеником. Так как он очень любил искать приключения, простейшие навыки самозащиты никогда не помешали. Юноша застал ее как раз во время медитации. Тихо подкравшись поближе, Гарет поднял с земли небольшое яблоко и метнул в рыжеволосую красавицу. Ловко поймав его прямо у своего лица, Элигра открыла глаза и улыбнулась.
  -Тренируешься? Или задремала? - Ехидно спросил он.
  -Медитация позволяет очистить разум от лишних мыслей, - ответила воительница. - Тебе бы не мешало попробовать. Ведь хочешь научиться защищать себя?
  -Но как твоя медитация поможет мне защитить себя? - Непонимающе спросил Гарет.
  -Для начала она заставит тебя хоть иногда думать головой.
  Скорчив угрюмую мину, он все - таки сел рядом и закрыв глаза, тоже попытавшись погрузиться в глубины собственного сознания. Спустя несколько часов, когда Элигра вышла из транса, она услышала посапывание за своей спиной. Обернувшись, девушка увидела мирно спящего юношу, развалившегося рядом. Очевидно, разум не выдержал нагрузки от очищения мыслей и отключился. Или же он просто уснул от скуки, не в состоянии проникнуть в свое подсознание. Взяв на руки, она отнесла его в комнату и уложила на кровать, а сама снова вернулась на задний двор. Небо было чистым как слеза младенца. Луна светила подобно солнцу, затмевая собой сияние миллионов звезд. Несмотря на такую чудесную ночь, Элигра ощущала тяжесть в воздухе. Странные звуки, приближающиеся с востока, предвещали скорую беду.
  -Не спится? - Послышался твердый мужской голос позади.
  -Нет, мой господин, - Седовласый мужчина поравнялся с ней и взглянул на звездное небо. - У меня плохое предчувствие. К нам приближаются демоны.
  -Демоны? Не смеши меня. Городок у нас маленький. В округе никаких больших армий не наблюдается. Что им здесь делать?
  Ответа на этот вопрос она не знала. Спустя несколько мгновений, Элигра попрощалась со своим работодателем и направилась к себе в комнату. Отец Гарета не поскупился, отдав в ее распоряжение одну из самых крупных опочивален в поместье. С виду комната совсем ничем не выделялась. Трудно было сказать, что здесь живет девушка. Элигру с детства воспитывали как воина, поэтому всякие милые безделушки и прочие девчачьи шалости ее не интересовали. Интерьер был довольно простым и незамысловатым. Развалившись на большой кровати, подложив руки под голову, она уставилась в потолок и мысленно отправилась в размышления. Ее не покидало плохое предчувствие. Очень скоро должно случиться что - то нехорошее. В любом случае, воительница сможет защитить свою новую семью.
  ***
  Когда солнце поднялось высоко над горизонтом, Эразиаль решил начать осаду. Хотя уместнее назвать ее штурмом. Хорошенько поразмыслив, он вознамерился взять город лишь силами собственного отряда ветеранов, насчитывающего около тысячи воинов. Учитывая, что обороняющихся было в несколько раз больше, это вполне честный расклад. На подготовку у них имелась целая ночь, ведь войска Кеврана особо не скрывались. Поэтому давать поблажек врагу он больше не собирался. Возглавив отряд из трех сотен всадников, Белиар направился к поселению. Предводитель наблюдал за ним с той самой возвышенности, откуда и ночью. Город располагался на волнистой равнине у окраины дремучих лесов. Он был слишком слаб для длительной осады, обычной атаки плотным строем хватило бы, чтобы снести всю оборону. Защитники уже выстроились на крепостных стенах, готовые оказать врагам радушный прием. Значительно оторвавшись от своего отряда, Белиар первым приблизился к оборонительным рубежам. Остановив коня в нескольких десятках метров от ворот, черновласый парень обвел взглядом воинов на стенах. Их арбалеты были направлены на приближающихся всадников. В глазах виднелась легкая растерянность. Похоже, битва будет совсем уж простой. Не уверенный в себе солдат заведомо проиграл. Сняв с пояса рукояти, в виде двух необычных кастетов, он подстегнул угольно - черного скакуна и галопом ринулся вперед. Внезапно раздавшийся страшный грохот, со стороны демонического лагеря, от которого люди немного вздрогнули, возвестил о начале конца для небольшого городка. Пролетев прямо над головой Белиара, огненная сфера врезалась в деревянные ворота, разнеся их в щепки. Поднявшийся столб пыли полностью скрыл часть стены.
  -Отличный выстрел! - Довольно произнес Эразиаль. Солдат, стоявший у дымящейся пушки, согласно кивнул. - Шакрадо, ты остаешься за главного. Я помогу нашему другу захватить город.
  Оседлав громадного Шая, походившего на дикую помесь льва с собакой, Кевран во главе нескольких сотен демонов начал наступление. Стройные ряды трусцой двинулись следом за предводителем.
  Воины уже расположились перед остатками врат в ожидании врага. Немногие поняли, что вообще произошло. Непонятная сила в мгновение ока сделала брешь в обороне и нападающие теперь почти беспрепятственно могли войти в город. Бойцы слышали приближающийся топот множества лошадей. Каково же было удивление, когда сквозь пылевую завесу, прямо на них прыгнул один единственный всадник. Раскрыв клинки, Белиар влетел во вражеский строй, снося всех со своего пути. Тем временем, часть отряда выхватила пистолеты и расстреляла зазевавшихся арбалетчиков. Лишь не многие смогли избежать гибели, пригнувшись за стену. И еще меньше умудрились ответить точными залпами. Избавившись от большинства вражеских стрелков, кавалерия понеслись к разрушенным городским воротам, на помощь бесстрашному командиру.
  ***
  Проснувшись от многократных толчков, Элигра увидела Гарета. Юноша смотрел на нее преисполненным ужаса взглядом. На дрожащих устах застыло слово "демоны". Мигом подорвавшись с кровати, она схватила лежащий на тумбочке клинок и вместе с мальчишкой направились по ступеням на первый этаж. На кухне, они встретили мать ребенка, которая с выражением неописуемого ужаса смотрела в окно.
  -Демоны, - тихо произнесла она. - Демоны атаковали наш город.
  -Успокойся, - ответил показавшийся из соседней комнаты глава семейства. - Возле нашего сада стоит повозка. Если ты возьмешь себя в руки, мы сможем избежать столкновения с ними. Гарет, бегом собирай вещи.
  -Я вас прикрою, - вмешалась Элигра. Заметив озадаченный взгляд господина, она добавила. - Все в порядке. Я постараюсь задержать их как можно дольше.
  -Хорошо, - тяжело вздохнув, произнес тот.
  Ему, явно, не хотелось отпускать ее на столь опасное мероприятие. Однако другого выбора не оставалось. Враги практически находились на пороге их дома. Перехватив клинок в правую руку, девушка направилась к громадной деревянной двери - парадному входу в особняк. Не успела она взяться за ручку как услышала мужской голос.
  -Элигра, спасибо тебе.
  Смахивало на прощание. Если понадобиться она была готова отдать за них жизнь. Улыбнувшись, воительница распахнула дверь и вышла на улицу. Воины, нанятые торговцем, сражались с вошедшими во двор захватчиками. Элигра вытащила катану из ножен и поспешила на помощь. Враги не заставили себя долго ждать. Буквально через мгновение на территории поместья показались еще два воина, закованных в серые латы с нашивками из красной ткани. Аура отчетливо выдавала в них демонов. Парировав атаку одного из них, она резким движением клинка обезоружила соперника, а затем прошлась острейшим лезвием по его груди. Второй был уже рядом. Ловко отразив вполне предсказуемый выпад, Элигра нанесла два режущих удара по корпусу. Из ран хлынула кровь, окропив зеленую траву под ногами воинов. Новых оппонентов больше не появлялось, поэтому девушка, закрыв глаза, поднесла клинок к груди и поклонилась, мысленно поблагодарив его за хорошо проделанную работу. К своему оружию, множество раз спасавшему жизнь, она относилась с огромным уважением. Услышав звук бьющегося стекла, Элигра обернулась в поисках источника шума. Неужели враги пробрались в дом? Спустя мгновение прогремел страшный взрыв, разрушивший значительную часть здания.
  Глава 5. Освобождение.
  В одночасье огромный особняк превратился в пылающий факел. Взрывной волной Элигру отбросило на несколько метров назад. Прейдя в себя, она поднялась на ноги и кинулась к горящим развалинам, в надежде что "семья" успела покинуть дом до взрыва. Сердце буквально выскакивало из груди. Она за себя так не волновалась, как за жизни дорогих ей людей. Пройдя сквозь завалы к месту, где еще недавно находилась кухня, девушка заметила Гарета и его мать, выбиравшихся из под груды обломков. Женщина отчаянно прижимала юношу к груди, второй рукой пытаясь освободиться от прижавших осколков стены. Подбежав к ним, Элигра принялась рьяно помогать. Благо обладала нечеловеческой силой. Несколько мощных движений и они были полностью свободны.
  -С вами все в порядке? - Взволнованно спросила воительница. Взглянув на сына, немного растерянная мать утвердительно кивнула. - Где ваш муж?
  -Он был на втором этаже, когда произошел взрыв, - дрожащим голосом ответила она.
  Искать отца Гарета уже не оставалось времени. Обостренные чувства огненновласой красавицы подсказывали, что где - то поблизости находиться могущественное существо. Очевидно, один из предводителей, атаковавшей город армии. Нужно поскорее увести отсюда этих двоих. Глава семейства говорил о повозке за особняком. Если взрыв или демоны до нее не добрались, то там они будут в безопасности. По крайней мере, смогут сбежать из города. А Элигра позаботиться о прикрытии. Хоть мать Гарета и намекнула, что не пострадала, она хромала на левую ногу. Видимо, сказались последствия шока. Или же она просто хотела любой ценой спасти свое любимое дитя. Без лишних вопросов взяв ее под руку, девушка повела их к заднему дворику особняка. Спустя несколько шагов сердце воительницы екнуло. Словно случилось нечто ужасное. Быстро обернувшись, в двух десятках метров, она увидела громадного демона. Его массивный корпус, локти и колени были защищены металлическими пластинами, на рогатой голове, покрытой длинной черной гривой виднелось что - то типа короны. Скрестив мускулистые руки на груди, он безразлично наблюдал за беззащитными людьми. Закрыв их собой, Элигра выхватила катану и направила острие в сторону гиганта.
  -Я знал, что в этом городе встречу что - нибудь необычное. Не часто увидишь, как демон защищает людей, - добродушным голосом произнес тот. Заметив непонимающий взгляд подопечных девушки, Кевран усмехнулся. - Или они не знают, кто ты на самом деле?
  -Уходите отсюда. Я прикрою.
  Запустив с клинка силовую волну, она исчезла в серой дымке, таким образом, озадачив их еще больше. Гарет в принципе подозревал, что телохранительница обладает экстраординарными способностями. Собственно, по этой причине юноша и добивался, чтобы она научила своим трюкам. Элигра никогда не стремилась обучать его сражаться. Ее боевые навыки находились на запредельной для человека, тем более ребенка, высоте. Неожиданно появившись сбоку от противника, огненновласая воительница попыталась быстро расправиться с ним. Однако Кевран оказался не таким уж медлительным. Мгновенно выхватив из - за спины громадную секиру, он ловко парировал два молниеносных удара. Когда девушка вновь исчезла, демон вспомнил о силовой волне, совсем недавно отправленной в его направлении, и крепко схватив секиру двумя руками, приготовился к удару. Колебания воздуха с трудом выдавали ее приближение. Не опытный глаз даже бы не заметил. Волна буквально прошла сквозь него, но к удивлению воина, даже не сдвинула с места. Более того, он почти не почувствовал самого удара при столкновении. Будто целью атаки было не сбить великана с ног. Ведь для этого подобный маневр зачастую и использовали. Вернувшись на прежнюю позицию, Элигра грациозно спрятала катану в ножны. С усмешкой взглянув на нее, Кевран опустил свое оружие. В этот момент, левый наплечник, сделанный из цельного куска металла, словно разошелся по швам.
  -Неплохо. Могу я узнать имя прекрасной воительницы? - Спросил демон, переведя взор с поврежденного доспеха на удивительную соперницу. Теперь, взгляд Кеврана выражал одобрение с небольшой долей заинтригованности.
  -Элигра, - спокойно ответила девушка. - А ты, должно быть, командир этих демонов.
  -Меня зовут Эразиаль, - великан взглянул на ее клинок. - Все понятно, Эншаэль. У тебя хорошая техника. Давненько я с такими не сталкивался. Не хочешь присоединиться ко мне? Зачем тебе нужны люди? Они слабы и ничтожны. Защищая слабых, ты никогда не станешь сильной.
  Опустив взор к земле, Элигра задумалась. Действительно, почему она все это время защищала людей? Воительница почти ничего не помнила о своей жизни до встречи с отцом Гарета. Единственным отголоском прошлого являлось странное ощущение, подобно она совершила что - то ужасное. Сидя в одиночестве на безлюдной поляне, в тот дождливый день, девушка пыталась проникнуть в собственные воспоминания, пока ее не нашел проезжавший мимо купец, с семьей которого она и прожила последние несколько лет. Став, фактически, членом человеческой семьи, Элигра привязалась к ним, на время даже забыв о своем демоническом происхождении. Кем бы она была, покинув их в такой тяжелой ситуации? Правильно - предательницей. Не помня, кем являлась в прошлом, девушка имела твердое понятие о чести и достоинстве. Да и мастерство владения мечем далось ей не для красоты. Воительница была непомерно благодарна тому, кто подготовил ее к нынешнему выбору. С тех пор как попала в семью Гарета, она решила посвятить себя их защите. И не важно, что думают другие! Спустя несколько мгновений раздумий, Элигра снова перевела взгляд на Кеврана и ехидно улыбнулась. Выхватив клинок из ножен, она направила в противника еще одну силовую волну. На этот раз наплечник был окончательно разрезан. Сдернув его с плеча, гигант отбросил испорченный фрагмент брони в сторону.
  -Значит, нет?! Учти, второго шанса не будет.
  Схватив клинок двумя руками, девушка бросилась вперед. Взмахнув секирой над головой, Эразиаль двинулся навстречу. Взлетев в воздух, воительница ловко избежала смертельного лезвия и нанесла ответный удар по короне врага. Демонический генерал двигался быстро, даже не смотря на массивные размеры своего тела. Но все - же Элигра была быстрее. Совершенное владение мечем и безмятежное спокойствие разума, достигнутое многочасовыми медитациями, позволяли ей развивать огромную скорость движений. Таким образом, Эншаэль становился совершенным воином, способным превзойти любого противника. Элигра, сквозь Призрачность, передвигалась вокруг демона, мгновенно атакуя с разных сторон. Эразиаль успевал отражать некоторые удары, но большинство из них все - таки достигали цели. После кары, перенесенной в Верховном Аду, какие - то порезы не причиняли ему сильного дискомфорта. Во время одной из атак, девушка краем глаза заметила отца Гарета. Спрятавшись с копьем в руках за кучей обломков, он ожидал подходящего момента для нападения на предводителя демонов. Поняв, что тот собирается делать, она появилась прямо перед оппонентом, легко парировала выпад секиры и нанесла три тяжелых удара клинком по его груди. Вскрикнув от боли, Кевран припал на колено и облокотился на древко оружия. Тем временем Элигра вернулась к месту первичного своего пребывания. Последние атаки пробили металлический нагрудник и образовали глубокие кровоточащие раны на груди врага. В этот момент отец Гарета показался из укрытия и, выставив острие копья вперед, с яростным криком бросился к раненному демону. Воительница спокойно стояла на месте и наблюдала за происходящим. Сейчас он нанесет еще одну травму и девушка, наконец, покончит с противником. А потом благополучно покинет город вместе с семьей. Сердце начало учащенно колотиться, предвкушая скорую победу. Когда мужчина был уже близок к цели, неподалеку от него, внезапно появился неизвестный парень человеческой внешности. Быстро подбежав к Эразиалю, он ногой выбил копье из рук нападающего. Затем последовал удар кулаком в челюсть и лезвие выкидного клинка, пронзившее живот храбреца насквозь.
  -Нет! - Послышался женский вопль.
  Из последних сил мужчина схватил обидчика за руку, изо рта потоком текла кровь. Немного изогнув лезвие, парень снял с пояса вторую рукоять и преподнес к противоположному плечу. Издав глухой звон, выкидные клинки показались с обеих сторон от ладони. Не дожидаясь, что же предпримет глупец, покусившийся на жизнь предводителя, он резким движением снес ему голову. Элигра не верила своим глазам. Тот человек, который приютил ее у себя дома, с которым она успела сдружиться за последние годы, сейчас лежал обезглавленный в десятке метров от нее. Склонив голову, она ощутила, как слезы покатились по щекам. В сердце будто вогнали нож, а тело наполнилось непомерной тяжестью.
  -Даже среди демонов есть предатели, - произнес воитель, взглянув на огненновласую девушку. - Почему ты помогаешь этим ничтожным существам?! Ненавижу крыс, которые атакуют исподтишка или вмешиваются в чужую схватку.
  Услышав эти слова, Элигра почувствовала, как жалость стремительно превращается в гнев. Да как он посмел убить дорогого ей человека, да еще и насмехаться над ним?! Неизвестная энергия, вырвавшаяся из глубин разума, черной пеленой затмевала сознание. Она знала, что рано или поздно это случится. Истинная сущность начала брать верх в контроле над телом. В памяти пронеслись странные картинки. Несколько лет назад, за пару дней перед встречей с отцом Гарета, демон, получивший власть над Элигрой безжалостно истребил целую деревню людей. Неудивительно, что она об этом забыла. Никому бы не хотелось вспоминать о сотнях собственноручно убитых стариков, женщин, детей. А затем девушка и оказалась на той самой поляне, пытаясь усмирить разбушевавшегося внутреннего зверя. Сейчас, чудовище вновь просилось на свободу. И Элигра была не прочь выпустить его из оков собственного разума.
  -Таким как вы никогда меня не понять, - Открыв путь к сознанию, она расслабилась и закрыла глаза.
  -Осторожней Белиар, - произнес Эразиаль. - Она такая же, как и ты.
  Когда воительница вновь открыла глаза, демоны заметили ее кардинально изменившийся взгляд. Полусонный, ныне он выражал слепую ненависть к обидчикам своей второй сущности. Прокрутив меч в руке, Элигра запустила силовую волну в сторону врагов. Эразиаль уже догадался, что это были не обычные сгустки направленной энергии. Такое, своеобразное, оружие Эншаэли называли "призрачным лезвием". По сути, им являлась аналогичная силовая волна, только в отличие от нее, "призрачные лезвия" обладали более высокой пробивной силой и меньшим количеством затрачиваемой энергии. Проще говоря, обычные воины с помощью силовых атак просто "избивали" противников, а Эншаэли резали на части. Чем выше мастерство идеального мечника, тем острее лезвия призрачного клинка. Эразиаль собирался предупредить помощника, однако Белиар мигом провел клинком по контуру приближающейся волны и перенаправил ее в сторону. Пролетев, на чудовищной скорости, сквозь крупную каменную глыбу, она буквально разрезала ее пополам.
  -Не беспокойся, Эразиаль, - произнес черновласый парень, не сводя глаз с противницы. В них горел радостный огонек. - Я знаю, на что способны Эншаэли. Продолжай захват города. Я с ней немного поиграю. Интересная особа.
  Кивнув ему в ответ, Кевран поднялся на ноги и, спрятав секиру за спину, направился к заранее сделанному выходу в каменном заборе. Элигра продолжила атаковать Белиара "призрачными лезвиями". Увы, тот ловко отражал их в разные стороны, нанося ущерб окружающим предметам. Ярость демона, овладевшего волей девушки, не знала границ, так же как и скорость движений. Под градом лезвий, воитель бросился вперед, надеясь перейти в ближний бой. Элигра приняла вызов и тоже двинулась навстречу. Хотя черновласый парень и не являлся Эншаэлем, по скорости не уступал сопернице. Атаки демона были стремительны и непредсказуемы. С каждым новым ударом Белиар ощущал, как внутренний демон подбирается к его собственному сознанию, предавая стилю боя агрессивный и жесткий характер. Под натиском мощных выпадов, Элигра начала отступать назад. Соперник оказался гораздо сильней, чем она думала. Проведя очередную серию ударов, парень выполнил эффектное сальто назад и, скрестив клинки, направил в противницу перекрестную силовую волну. В последний момент, скрывшись в Призрачности от сокрушительного атаки, разгромившей завал позади нее, Элигра появилась прямо перед оппонентом и нанесла мощный удар, который Белиар с легкостью принял своим обоюдным клинком. Некоторое время они неподвижно стояли, глядя друг другу в глаза.
  -Ты неплохо сражаешься, - улыбнувшись, заметил воин. На мгновение, переведя взгляд в сторону, он увидел тех, кого она так рьяно защищала. Прислонив голову сына к груди, женщина оплакивала своего покойного супруга. - И по - моему, я понял, почему ты их защищаешь, - ненависть в ее карих глазах начала ослабевать, что означало об ослаблении влияния внутреннего зверя на разум девушки. - За последние годы, которые вы провели вместе, они стали твоей семьей. За любого из них ты готова отдать свою жизнь. Я ошибался, когда назвал тебя предательницей. На самом деле ты самый преданный демон из всех, которые мне когда - либо встречались.
  В этот момент Элигра полностью обрела контроль над своим сознанием. Непонимающим взглядом она смотрела на противника. Его добродушная усмешка больше не вызывала гнева или ненависти. С чего такие перемены?
  -Но для человека твоя преданность ничего не стоит, - продолжил Белиар, пристально глядя ей в глаза. - Конечно, они тебя поблагодарят за спасение. А через некоторое время назовут безжалостным чудовищем. Если не веришь, подойди к ним и скажи, чтобы уходили из города. Я тебя уверяю, ты узнаешь о людях много нового.
  -Ты, правда, их отпустишь? - Недоверчиво спросила Элигра.
  Спрятав клинки, Белиар прикрепил рукояти к поясу за спиной и утвердительно кивнул. Развернувшись, Элигра направилась к Гарету и его матери. Заметив приближение телохранительницы своего ребенка, женщина злобно посмотрела на нее. От этого взгляда, полного злобы и презрения, по спине девушки пробежали мурашки.
  -Не подходи, демон! - Завопила она. - Отойди от нас! Это все твоя вина!
  -Успокойтесь, я хочу вам помочь, - произнесла Элигра, подойдя еще ближе.
  -Ты такое же чудовище, как и они! - Продолжала женщина. - Из-за тебя погиб мой муж! Будь проклят тот день, когда он привел тебя в наш дом!
  -Гарет?
  -Ты страшная. Я боюсь тебя.
  От этих слов у Элигры перехватило дыхание. Белиар оказался прав, в обмен на спасение женщина обвинила ее, чуть ли не во всех смертных грехах. А ведь она могла просто уйти и оставить их на произвол судьбы. Вместо этого, рискуя жизнью, сражалась с Эразиалем и его помощником, буквально открывшем ей глаза.
  -Предложение Эразиаля остается в силе, - обратился к ней Белиар. - Не хочешь присоединиться к нам?
  Несколько секунд обдумав его слова, Элигра приняла решение. Раз уж действительно люди оказались такими подлыми существами, у нее больше не было причин оставаться с ними.
  -Убирайтесь отсюда! - Перебила она вопль женщины. Злость в ее взгляде почти мгновенно сменилась трепещущим страхом. - Чтобы я больше никогда вас не видела!
  Резко отвернувшись, она снова направилась к Белиару. Парень стоял на месте, ожидая ответа, хотя мысленно его уже знал. Остановившись прямо перед ним, Элигра опустила голову вниз. Даже не видя лица, Белиар прекрасно осознавал как сейчас тяжело девушке. Существа, которым она доверяла, которые были семьей для нее, назвали ее предательницей, собственно, сами и став предателями.
  -Я знал, что ты примешь правильное решение, - улыбнувшись, произнес парень и протянул ей руку. - Кстати, меня зовут Белиар. Пойдем, тебе у нас понравится. Не обещаю мира и покоя, но радости войны гарантирую.
  Взглянув в его добродушные зеленые глаза, Элигра приняла приглашение. Затем оба скрылись в Призрачности, предоставив судьбы беззащитных людей в их собственные руки.
  Глава 6. Несокрушимый предводитель.
  Разрезав тишину страшным грохотом, дьявольские пушки дали залп. Десятки огненных сфер направились в сторону войск Сайруса. Коснувшись земли, ужасные снаряды разрывались на части, покрывая небольшое пространство вокруг себя огненной пеленой. Когда первые из них рухнули на головы ошарашенных воинов, погубившие множество душ в адском пламени, уцелевшие солдаты, в ужасе бросились назад. Однако услышав грозный крик своего генерала, остановились.
  -Не отступать! Вы забыли, за что мы сражаемся?!
  Прогремели новые выстрелы, но подбодренные командиром воины были к этому готовы. Вообще, когда бравый лидер сражался бок о бок с ними, люди будто становились другими существами. Появлялась невиданная храбрость и безграничная воля к победе. Повинуясь приказу, они рассыпались по полю боя, подобно муравьям, пытаясь уворачиваться от летящей с небес пылающей смерти. После третьего залпа из пушек, ряды демонических мечников синхронно двинулись вперед. Из дальнобойного вооружения у Сайруса были только катапульты. Не очень хороший конкурент вражеским пушкам. Перезаряжается медленно, да и точность стрельбы, мягко говоря, хромает. К сожалению в нынешней обстановке выбирать не приходилось. Прицела, как такового, на этих первобытных артиллерийских орудиях не имелось, поэтому вся надежда оставалась на зоркие глаза стрелков. Дождавшись пока демоны подойдут поближе, воитель приказал открыть огонь. Громадные каменные глыбы со свистом взмыли в воздух и по дугообразной траектории рухнули на головы врагов, похоронив под собой десятки солдат. Тем не менее, они продолжали идти ровным строем. Подобравшись на близкое расстояние, демоны остановились и прикрылись щитами. Через мгновение из - за плеч бойцов показались дула множества ружей. Большинство выживших после обстрела воинов уже пребывали на вершине довольно пологого склона и ждали появления противника. Те немногие, кто остался внизу вместе с командиром, находясь под градом смертоносных снарядов, завлекали его на себя. Заметив, что враг собирается использовать элемент оружейного превосходства, Сайрус дал команду ребятам и спустя несколько секунд в ряды демонов полетели десятки бочонков с зажигательной смесью. Щиты защитили их, но часть все же достигла цели. Объятые пламенем воины бросили оружие и принялись тушить себя. Ближайшие собратья пытались им помочь, привнеся сумятицу в ряды войска. Воодушевленные эффектом своего маневра, люди с яростным криком бросились вперед. Увы, их планы нарушила вторая шеренга стрелков. Вражеские подразделения пришли в себя слишком быстро. Сказывался большой опыт и железная дисциплина. После неудавшегося залпа, стрелки быстро отступили, пропустив вперед других. Испещренные десятками пуль тела, рухнули на землю, так и не добравшись до врага. Убедившись, что выживших не осталось, Сайрус поднялся на вершину склона и присоединился к своим воинам.
  -Готовьте арбалетчиков! - Крикнул он одному из офицеров, стоявших неподалеку.
  Пушки перестали стрелять, дав возможность солдатам продвигаться дальше. Выстроившись в две шеренги, закованные в латы арбалетчики, приготовились встретить противника шквальным огнем. Когда первые покорители вершины показались их взору, воины как один спустили крючки. Металлические болты, пролетев несколько десятков метров, в большинстве попаданий пробивали тяжелые шлемы демонов, а заодно и их черепа. В мгновение ока мертвые солдаты полетели вниз на взбирающихся товарищей. Стрелявшая шеренга быстро перезарядила оружие и направила его к склону, в ожидании второй волны врагов. Последующие воины оказались более разумными, нежели предшественники. Поднимаясь наверх, они прикрывались щитами. На этот раз, позволив забраться большему количеству солдат, вторая шеренга арбалетчиков опустилась на одно колено и присоединилась к первой. Теряя десятки собратьев, демоны все - таки смогли забраться на склон и начать построение для продолжения наступления. Когда на вершине уместилось несколько рядов, в ход пошла привычная тактика со стрелками. Переждав огонь арбалетчиков с незначительными потерями, они вскинули ружья и выстрелили. Но те в самый последний момент успели укрыться за щитами своих воинов. Глобальное сражение превратилось в позиционную войну. Демоны отбивались, как могли. Явно, не ожидали, что люди будут так слаженно действовать. В их ряды летели сотни копий, арбалетных болтов и бочонков с зажигательной смесью. Пройдя несколько десятков метров от начала склона, часть воинов рухнула в глубокую яму, выкопанную накануне битвы. Все же не зря Сайрус позволил офицерам разрабатывать план боя, сам бы он до такого вряд - ли додумался. Тем временем стена человеческих щитов отходила назад, позволяя большему количеству соперников подняться на склон и вступить в схватку. Астарот наблюдал за ходом сражения через подзорную трубу. Войска медленно продвигались вперед.
  -Похоже, у людей толковый генерал. Пора использовать наш главный козырь, - произнес Кевран, переведя взгляд на стоявшего рядом с ним офицера. - Посмотрим, как они справятся с Шаями.
  Ряды демонов расступились, дав возможность десятку громадных дрессировщиков пройти вперед. Их накаченные тела были покрыты множеством шрамов и ран - последствиями приручения страшных зверей. Каждый из них вел двоих Шаев, тяжелыми цепями прикованных к рукам своих хозяев. Шаи являлись дикими псами, выведенными в Хроморосе, размерами с добрую лошадь. Хотя внешностью и повадками больше напоминали львов. Яростно рыча, они ждали только команды дрессировщиков, чтобы кинутся в гущу сражения. Услышав приказ Астарота, громадные существа отпустили питомцев на свободу. Освободившись от сдерживающих оков Шаи, подобно ветру понеслись к вражеской армии. Легко перепрыгнув через склон, на котором застряли демоны, звери, будто свора разъяренных собак, ворвались в строй людей. Те, кто попадал в их мощные цепкие лапы, уже не имел шанса выжить. С грациозностью кошек, Шаи ловко передвигались по полю боя, уворачиваясь от копий и арбалетных болтов. Наиболее храбрые подбирались к ним на расстояние вытянутой руки и пытались поразить грозных тварей клинками. Один из таких "отважных самоубийц" подбежал к одному из Шаев и размашистым движением направил лезвие меча ему в голову. Но тот идеально вовремя пригнулся и резким ударом когтистой лапы, выбил оружие из руки солдата. Второй удар распорол железный щит, словно бумагу, и повалил его на землю. Яростно зарычав, устрашающий враг метнулся к беззащитному противнику. Воин уже мысленно прощался с жизнью, когда в самый последний момент, зверь остановился. Клацая массивными, зубастыми челюстями у ног шокированного бойца, Шай рьяно рвался вперед. Складывалось впечатление, будто его кто - то сдерживал. Прейдя в себя, счастливчик заметил в двух десятках метров за громадным псом своего предводителя. Схватив цепь, привязанную к ошейнику существа, Сайрус тянул его к себе, буквально оттаскивая смерть от подчиненного. Не замечая давления мертвого груза на шею, зверь продолжал попытки разорвать жертву. Стопы молодого генерала уже частично вошли в грунт, однако тот не поддавался.
  -Думаешь ты такой сильный?!
  Уперевшись ногами в землю, он крепко взялся за цепь и потянул на себя. Шай не понимая, что происходит и почему он не может вцепиться в плоть лежащей перед ним добычи, притих и начал оглядываться в поисках преграды. Заметив цепь в руках русовласого парня, пес, больше смахивающий на льва, обнажил длинные белесые клыки и кинулся к нему. Увернувшись от прыжка с последующими смертельными объятьями, воитель ловко забрался ему на спину. Яростное животное начало метаться из стороны в сторону, пытаясь сбросить наездника. Увы, тот крепко держался за ошейник. Обхватив ногами мускулистые бока, Сайрус занес кулак над головой и со всей дури врезал по макушке Шая. От сокрушительного удара, голова необузданного зверя встряла в песчаный грунт и поволокла тело за собой. Проехав по земле еще несколько метров, бездыханная туша остановилась. Спрыгнув на землю, парень обтрусил руки и обратил внимание на демонов, которые уже вступили в ближний бой. Стрелки продолжали обмениваться залпами с арбалетчиками. Солдаты действовали эффективно и слаженно, пробиваясь сквозь стену вражеских щитов. Ценой огромных усилий люди смогли сразить нескольких Шаев, однако остальные продолжали вносить беспорядки в их строй. Вдалеке Сайрус заметил стремительное приближение еще одного Шая. На его спине гордо восседал громадный демон. В крупной фигуре не трудно было узнать генерала Астарота. Несмотря на то, что парень видел Кеврана всего один раз, ночью, при свете костра, он не сомневался, всадником являлся именно командир вражеской армии. Тем временем к русовласому воителю подбежала парочка недружелюбно настроенных солдат, совершив главную ошибку своей, почти завершившейся жизни. Увернувшись от нескольких разящих ударов, он подошел в упор к атаковавшему и нанес мощный удар в живот. Подпрыгнув в воздух от силы подачи, демон рухнул на колени и скрутился от боли, а Сайрус перешел ко второму оппоненту. Ловко обезоружив его, он провел необычную подсечку, подняв противника в воздух, и мощным движением локтя по нагруднику, отправил вниз. Вернувшись к первому, уже оклемавшемуся врагу, парень вновь увернулся от клинка, направленного в голову, а затем нанес два быстрых удара по челюсти и завершающий в грудь, довольно заметно смявший стальной доспех. Когда бездыханное тело солдата рухнуло на землю, Сайрус развернулся и увидел следующего противника, вооруженного щитом и мечем. С радостным выражением лица, он принял боевую стойку и направился к жертве. Преодолев склон одним гигантским прыжком, Шай с наездником бросился к вражеским воинам. Выхватив из - за спины боевой молот, Астарот начал методично крошить черепа, стоявших на пути людей. Мечась из стороны в сторону по полю брани, он пытался найти их генерала. Судя по тому, как отвержено сражались люди, он должен быть где - то здесь. Очевидно, Кевран руководствовался тем же правилом, что коллега соперничающего войска. Потеряв командира, армия лишится боевого духа, что, в конечном счете, приведет к поражению. Сломав шею очередному демону, глупо вознамерившемуся избавиться от столь сильного врага, Сайрус заметил знакомую фигуру, стремительно пробивающуюся сквозь ряды его подопечных. Пока парень наблюдал за всадником, один из солдат, находившийся неподалеку, вскинул винтовку и нажал на курок. В следующую секунду, плечо молодого генерала пронзила острая боль. Не сразу осознав, что случилось, он взглянул на истекающую кровью, небольшую сквозную рану и, изобразив на лице удивление, довольно усмехнулся. Вот и опробовал на себе мощь нового оружия, недавно положившее огромное войско людей. Ощущения были не из приятных, будто тело проткнули ножом, только без ножа. Так как болевой порог Сайруса был гораздо выше, чем у людей, он не придал этому почти никакого значения. Как и любой другой воин, получивший сотни ранений в огромном количестве сражений и поединков. Спокойно обернувшись назад и поймав взглядом стрелявшего, он мгновенно переместился к нему через Призрачность. Не успел тот что - либо сообразить, как в висок врезался тяжелый кулак. Затем последовал удар в грудь, от которого воин окончательно потерял ориентацию в пространстве. Отправив соперника в полет ударом ноги с разворота, парень заметил, что всадник, еще несколько секунд назад сражавшийся совершенно в другой стороне, сейчас движется прямо на него. Наконец - то явился. Немного присев, он принялся ждать последующих действий новоявленного оппонента. Страшный зверь стремительно приближался, распахнув зловонную пасть с чудовищными клыками. Любой другой, оказавшийся на его месте, скорее всего, убежал бы, став жертвой Шая или молота Астарота. Но только не Сайрус. Общаясь между собой, солдаты часто говорили о бесстрашии своего командира. Он никогда не отступал перед трудностями, даже когда ситуация казалась безвыходной. Благодаря врожденным навыкам рукопашного боя и многочасовым тренировкам, парень достиг почти идеального контроля в управлении собственными телом и силой. Уведя пса немного в сторону, Астарот направил молот во врага. Пригнувшись, Сайрус ловко поймал грозное оружие над головой и, сделав оборот вокруг своей оси, сбросил Кеврана на землю. Не успев переключиться на Шая, русоволосый воин получил мощный удар в грудь и отлетел на несколько метров назад, упав на спину. Издав гневный рык, зверь кинулся к нему, готовый разорвать жертву на части. В последний момент, Сайрус схватил его за горло, избежав ужасающих клыков. Яростно рыча и клацая челюстями прямо перед лицом воителя, Шай пытался перегрызть ему глотку. Однако рука несокрушимого бойца была непоколебима. Тогда громадный пес вонзил когти ему в бок, надеясь снизить сопротивление жертвы. Стиснув зубы от боли, Сайрус еще крепче сжал пальцы на горле разъяренного чудовища. Тут же последовал удар свободной рукой по морде Шая, отчего тот, словно пушинка отлетел назад, по - кошачьи, приземлившись на все четыре лапы. Парень быстро поднялся и взглянул на Астарота, стоявшего в стороне от них. Мускулистый гигант был чуть - ли не в два раза больше с минимумом доспехом, защищавших лишь корпус. Длинная серебристая грива отдавала сединой и почти сливалась по цвету с рогами.
  -Ты не обычный человек, - с нескрываемым довольством, произнес Кевран. - Немногие существа могут тягаться с Шаями без оружия.
  -Я не совсем человек. Точнее я вообще не отношусь к людям.
  -Как же я этого не почувствовал вчера. Человек не стал бы так опрометчиво идти во вражеский лагерь, пусть даже по приглашению. Ты уверен в своих силах, - Взглянув на безоружного противника, демон отбросил молот в сторону и принял боевую позицию. - Но я не считаю, что ты сильнее меня.
  -Ты и вправду благородный командир, - польщенный таким поступком, ответил Сайрус. - Лишить себя преимущества в оружии, ради честного поединка. Не каждый воин пойдет на такое.
  -Оружие всего лишь инструмент. Настоящая сила в сердце. И тебе придется сильно постараться, чтобы доказать, что в тебе ее больше.
  Сайрус усмехнулся, многие воины пытались убедить его в собственной силе. Однако еще ни один не просил продемонстрировать свои способности. С первыми ударами, парень понял, что Астарот совершенно отличался от всех предыдущих оппонентом, с которыми когда - либо дрался. Те, с кем он сражался на аренах разных городов, даже в подметки не годились могучему демоническому генералу. Кевран был необычайно подвижен для своего массивного тела, а в его ударах ощущалась огромная тяжесть. Но Сайрус тоже не являлся слабаком. Обменявшись сериями мощных подач, он точно выгадал момент и провел удачную атаку в живот, отчего тот проехался несколько метров по земле и припал на колено. Воитель тут же подлетел в упор и занес кулак для завершающего, как он полагал удара. К счастью для Кеврана, ощутив внезапное помутнение рассудка, острой болью ударившей по вискам в самый ответственный момент, парень остановился, чудом не потеряв равновесия, чем и воспользовался Шай. Прыгнув на Сайруса, он сбил его с ног и пригвоздил массивной тушей к земле. Обнажив острые клыки, зверь с высоты своего не малого роста обрушил их на грудь, попавшего в цепкие лапы, врага. Из двух глубоких ран потоком хлынула кровь.
  -Прости, Сайрус, - довольно произнес Астарот, поднявшись на ноги. - Мой верный пес не позволит лишить меня жизни.
  Он попытался оттолкнуть нависшего над ним зверя, но силы его покинули. Шай резко выдернул клыки из плоти, грозно зарычал и снова вогнал окровавленные зубы в старые раны, сделав их еще больше. От обильного кровотечения, Сайрус начал терять сознание, биение сердца становилось все тише и тише. Через несколько мгновений, оно окончательно затихло, отправив носителя в кромешную тьму.
  Глава 7. Совершенный воин.
  Битва за Эндгор была в самом разгаре. Люди с переменным успехом отбивались от демонов, но их становилось все меньше. Больше трети армии защитников уже покрывали своими безжизненными телами землю, окрасив ее в багряный цвет. Страшные пушки, старательно подтянутые ближе к передовой, снова начали плеваться огненными шарами, многократно увеличивая потери в задних рядах. Воины сражались отчаянно, зная, что защищают родных, и что генерал сражается рядом с ними. Лишь немногие видели бездыханное тело любимого командира, над которым возвышался огромный Шай. Эта новость быстро разлетелась по ближайшим отрядам. Люди уже начали терять боевой дух, теряя множество солдат в неравной битве. А гибель Сайруса становилась последним гвоздем в крышку их гроба. Без его непоколебимой силы воли у них просто не оставалось шансов победить. Астарот с гордостью наблюдал за своим псом, только что покончившим с вражеским предводителем. Однако что - то в этой прекрасной для Кеврана картине было не так. Шай уже несколько секунд нервно извивался и чуть слышно скулил, будто пытаясь вырваться из невидимых оков. Неожиданно раздался громкий хруст, после чего зверь припал к телу, недавно убитого парня. Астарот не верил своим глазам. Чтобы сломать шею громадного зверя, требовалась огромная сила. Обычный демон не мог ей обладать. Сбросив с себя массивную тушу Шая, весившую не менее двух сотен килограмм, Сайрус медленно поднялся.
  -Что?! Но как?!
  Кевран не понимал, как этот юный воитель умудрился выжить. Ведь пес на его глазах буквально разорвал ему грудь. Он немного пошатывался, судя по слегка отрешенному взгляду, не совсем понимая, где находиться. Страшные раны, оставленные зубами покойного животного, медленно затягивались. Когда парень окончательно пришел в себя и твердо обосновался на ногах, он бросил взор на демона. От пронзительного взгляда, у великана невольно пробежали мурашки по телу. Это был не тот боец, с которым он сражался несколько минут назад, а какое - то совсем другое существо. В бирюзовых глазах появилось нечто звериное. Астарот начал нервничать, ему еще не приходилось созерцать, как Шая убивали голыми руками. Собравшись с силами, он ринулся вперед. Волноваться не стоило, против физической силы обитателей Верховного Ада, дарованной верховным генералом Лексором, смертные жители Деградо не могли противостоять. Сайрус продолжал сверлить его взглядом до самой близкой дистанции. Встретившись в бою с воскресшим демоном, Кевран на своей шкуре почувствовал, насколько тот изменился. Сила возросла в разы и, казалось, перешла грань своего обычного понимания. В атаках невероятного воина не было ни одного лишнего движения. Он бился подобно богу. С невозмутимым видом отражал все удары, словно предугадывая их, и проводил ответные сокрушительные выпады. Уже после первых столкновений руки гиганта налились свинцом. В толще мышц затрещали кости. Будто противник орудовал тяжеленными молотами. Спустя несколько серий мощнейших выпадов, Астарот рухнул на землю. Почти все ребра были сломаны, а стальной доспех измят. Большинству внутренних органов тоже был нанесен непоправимый вред. Только голова оставалась, более менее цела. Лишь разбитый висок и кровоточащая губа. Демон лежал на песчаном грунте, с довольной усмешкой глядя в небо. Его смертный час стремительно приближался. Много веков он провел в сражениях и изучении боевых искусств. Даже получил запредельную силу от своего предводителя. И все ради того, чтобы сразиться с по - настоящему сильными врагами. И вот теперь проиграл какому - то юному воителю, обладающему гораздо большей мощью. Судьба умеет делать неожиданные повороты. Кевран никак не ожидал, что погибнет в одном из первых сражений на новой земле. Сайрус стоял над ним и внимательно смотрел в гаснущие глаза поверженного противника.
  -Ты великолепный боец, - приглушенным голосом произнес он, переведя взгляд на парня. - Давненько мне не встречались такие. Жалко, что все вот так закончилось. Но я горд, что пал от твоей руки, Сайрус Несокрушимый.
  Через мгновение прерывистые вздохи прекратились, и тело гиганта окончательно замерло. Астарот умер как настоящий воин - в бою с достойным противником, с улыбкой на лице. Теперь его счастливая душа отправится в Верховный Ад, где Высшие Дьяволы решат ее дальнейшую судьбу. Сайруса это мало интересовало, поставленной цели он достиг и теперь мог возвращаться в город. Однако воителю не давала покоя другое обстоятельство - последнее, что помнил, как Шай вонзил зубы ему в грудь. А сейчас перед ним лежал мертвый генерал демонов. У него и раньше бывали помутнения рассудка, но такого странного никогда. Пока он переваривал произошедшее, на горизонте показался один из офицеров. Вид у него был, явно, обеспокоенный.
  -Сайрус! Мы терпим поражение, демоны прорываются по всем фронтам!
  -Прикажи войскам отступать к городу, - ответил парень. В данный момент, времени на размышления не было, для успеха операции требовалось быстро действовать. - Пусть кавалерия нас прикроет. Когда последний солдат перейдет границу, используем огненное заграждение.
  -Слушаюсь.
  Восемь сотен всадников сидели в засаде позади основных сил, готовые в любой момент прийти на помощь боевым товарищам. Сайрус берег их специально на случай отступления. Пока люди готовились к ретированию, он переместился к отряду ветеранов, которые вели неравную схватку на острие атаки вражеской армии. И, между прочим, довольно эффективно. Несмотря на общее плачевное положение, они сохраняли стойкость и отвагу в битве с превосходящими силами противника.
  -Ребята, отступаем, - произнес парень, ворвавшись на праздник смерти и тут же найдя себе занятие по душе. Помощь доблестным воинам оказалась как раз кстати. - Эта битва проиграна.
  -Нет, командир, - ответил один из солдат, разрезав клинком грудь оппонента. - Мы останемся здесь и прикроем. Множество наших братьев лежит на этой земле. Мы не позволим демонам осквернить их души. Забудьте о нас и уходите отсюда!
  Сайрус понял, их не переубедить. Эти опытные бойцы решили положить здесь свои жизни, ради спасения оставшихся в живых однополчан. Он сражался вместе с ними до последнего, но даже бывалые воины не смогли противостоять огромному количеству врагов. Они погибали один за другим на глазах своего генерала. Когда последний из бравых ветеранов накрыл собой мягкую землю, поверженный десятком пуль, Сайрус мысленно отдал им дань уважения и скрылся в Призрачности. Всадники уже вступили в бой с демонами, прикрывая отступление пехоты. Заметив, что на возвышенности перед каньоном показались основные силы потусторонних войск, молодой предводитель собирался приказать отступать и кавалерии, благо большинство воинов уже покинули пределы огненного барьера. Расправившись с двумя противниками, он нашел командира всадников и приказал ему закругляться с битвой. Теперь Сайрус остался один против нескольких тысяч демонов. Кавалерии тоже требовалось время, чтобы добраться до барьера. Один за другим враги непобедимого генерала покрывали землю своими поверженными телами. Пусть и умелые, солдаты ничего не могли противопоставить его навыкам. А ведь парень был даже безоружен. Голыми руками он сминал их доспехи и ломал конечности. После третьего десятка трупов, Сайрус оглянулся назад. Еще немного и можно возвращаться в город. Положив еще нескольких демонов, грудь и плечо вновь прошила острая боль. Упав на колени, воитель взглянул вперед и увидел троих стрелков. Дула их винтовок окутывал серый дымок, свидетельствующий о недавнем выстреле. Враги быстро окружили его и начали сжимать кольцо. Израненный парень продолжал упорно отбиваться. Увы, с количеством трупов под ногами росла и численность ранений. Еще несколько порезов появилось на мускулистом теле. Тем временем последний всадник перешел через границу спасительного для отступающих войск препятствия, зажег специальный факел об серную подкладку на седле коня и бросил его на землю, продолжив движение к стенам родной крепости. Соприкоснувшись с пламенем, ранее разлитая жидкость по периметру фронта мгновенно вспыхнула, образовав трех метровую огненную стену. Когда остатки армии людей вернулись в Эндгор, Сайрус уже был в своей небольшой комнате неподалеку от кузницы. Пока в его организме находились посторонние предметы, раны не могли быстро затянуться. Обычно все раны исчезали в течении пары минут, благодаря невероятной регенерации тканей. При помощи кузнечных щипцов, он самостоятельно извлек пули, испытав при этом незабываемые ощущения, и завалился на кровать, дав возможность изможденному телу отдохнуть после тяжелого сражения. Но оно было не последним. Решающая битва за город только начиналась. Прокрутив в голове моменты недавнего столкновения с демонами, Сайрус поднялся с кровати и решил наведаться к своим офицерам для решения вопросов о предстоящей обороне города. У него не было никаких сомнений, что враг в скором времени начнут осаду. Выйдя на улицу, он чуть не столкнулся с владыкой Эндгора. Невысокий, тощий мужчина во главе десятка гвардейцев, одарил парня злобным взглядом.
  -Ты ублюдок! - Яростно произнес он.
  Правитель занес кулак и направил его в голову Сайруса. Однако тот с легкостью схватил противника за руку на полпути, остановив глупую попытку причинить ему вред. Такому слабому человеку никогда бы не удалось даже прикоснуться к несокрушимому бойцу. Будь перед ним настоящий враг, он, за время этой неудачной атаки, успел бы уже несколько раз покончить с ним. За века жизни в этом мире, Сайрус изучил огромное количество смертоносных приемов. Хотя с его стальными мышцами, обычных ударов было более чем достаточно для обеспечения победы в схватке с любым соперником. Непреодолимое, дикое желание хорошенько врезать владыке начало затмевать сознание, но все - таки парень нашел в себе силы усмирить гнев. Успокоив возбужденный разум, Сайрус уловил холодное, еле ощутимое дыхание Тени на шее. В любой момент это таинственное создание было готово вонзить кинжал в сердце обидчика своего хозяина. Как же ему удалось подчинить себе волю гордого представителя вымирающей расы Теней? Ведь эти нелюдимые, даже по меркам своих собратьев, демоны отличались свободолюбивым нравом и никому не позволяли собой помыкать. Так как их разум состоял из чистой тьмы, так сказать абсолютного зла, контролировать столь необузданную энергию никто не решался. Лицо владыки буквально трусилось от ярости и злобы.
  -Из - за тебя мы лишились большей части защитников! Город не выстоит против такой армии демонов. И чего ты добился своей вылазкой?!
  -Я победил их генерала, мне этого достаточно, - ответил Сайрус, спокойно отпустив руку разъяренного человека. - Без предводителя, они не смогут действовать так слаженно.
  -Дурак! Их генерал цел и невредим. Сейчас демоны готовятся к новому сражению. А благодаря тебе от нашего гарнизона почти ничего не осталось, - правитель заметил, как переменился взгляд Сайруса. Парень был удивлен и озадачен словами владыки. - У тебя будет время об этом подумать. В темнице!
  Неужели Астарот выжил после их поединка? Если же это так, то он, как уважающий себя воин, проигравший честный бой, должен был, как минимум, отказаться от командования собственными войсками. Несколько гвардейцев достали мечи и направились к погруженному в размышления воителю. Он не собирался сопротивляться, возможность подремать пару часов ему только по душе. К тому же, при желании, ничто не помешало бы ему сломать дверь или стену и выбраться оттуда в любой момент. Без лишних разговоров, юноша послушно последовал, под конвоем гвардейцев, к резиденции владыки - огромному дворцу, возвышающемуся в центре города. В подземельях величественного замка, располагались несколько камер для временных заключенных. На данный момент все они пустовали, кроме одной, куда и заключили неугодного демона. Когда солдаты ушли, оставив его наедине с самим собой, Сайрус лег на койку и почти мгновенно заснул. Перед взором снова начали возникать картинки того ведения, приснившегося ему на кануне сражения. Он стоял посреди лесной поляны, напротив белый волк и три его черных собрата. Они медленно подбирались к белоснежному зверю, обнажив острые клыки. Внезапно Сайрус ощутил, словно он сам находиться на месте загнанного волка. Остановившись в нескольких шагах от него, с животными начали происходить необычные метаморфозы. Один из волков превратился в правителя Эндгора, второй в Астарота, ну а третий в неизвестное громадное существо, судя по всему тоже Кеврана, с кроваво - красными глазами. На голову выше Астарота, крупное создание смахивало на него и по форме своего обмундирования, и по внешнему виду.
  -Кто ты? - Обратился Сайрус к неизвестному.
  -В моем родном мире меня называют Повелитель снов, - раздался загробный басистый голос, эхом отразившийся в разуме парня. - Теперь ты в моей власти. Скоро Эндгор падет вместе со своим непобедимым защитником.
  В считанные мгновения, небо над поляной приобрело багровый оттенок. Постепенно, Сайруса начало окутывать, какое - то непонятнее чувство страха. Тело словно парализовало. Перед глазами вновь поплыли страшные картины. Ему казалось, будто попал в Верховный Ад, где Дьяволы рьяно принялись разрывать его на куски. Схватившись обеими руками за голову, Сайрус упал на колени и наклонился к земле. Видения сопровождались болевыми эффектами, которые, вместе создавая неповторимую гамму ощущений, сводили воина с ума. К счастью, его сила воли была немыслимо велика, чтобы пасть жертвой, пусть и довольно мощной, психической атаки. Во время безжалостных тренировок, он подвергал себя колоссальным нагрузкам, научившим спокойно переносить любую боль. Галлюцинации становились более реалистичными и ужасающими, сердце выскакивало из груди. Неприятные голоса и звон в ушах не смолкали ни на секунду. Существо мучило Сайруса уже больше часа, но тот, похоже, не собирался сдаваться. Стиснув зубы, парень съежился на земле, пытаясь подавить воздействие на разум неизвестных сил. На самом деле, он пребывал уже на пределе собственных возможностей. Еще несколько минут и все, конец. Услышав, сквозь чудовищный свистящий шум ритмичный стук, быстро приближающихся шагов, он почувствовал небольшое облегчение. В следующее мгновение раздался звон бьющегося стекла, и тело владыки рассыпалось на множество мелких осколков. Таким же образом исчез Астарот, после чего Сайрусу стало еще легче и он смог поднять голову. Небо снова принимало прежний облик. На лице существа, стоявшего перед ним, застыла гримаса боли. Когда видения совсем прекратились и удивленный парень поднялся на ноги, Повелитель снов исчез, повторив судьбу своих предшественников. Теперь на его месте находилось другое создание. Превосходящее воина по размерам ярко выраженной мускулатуры и длине таких же русых волос, чертами лица оно очень походило на него самого. Смотря друг на друга, Сайрус и его истинная сущность неподвижно стояли на месте.
  -Проснись, - прозвучал эхом голос в голове парня.
  Очнувшись, будто от кошмарного сна, он вновь оказался в своей камере. Опустив ноги на пол, воитель провел ладонью по горящему лицу и перевел дыхание. Что же это было? Неужели разыгравшееся воображение на фоне ожесточенной битвы с демонами? Вдалеке послышались пушечные залпы, отчего он мигом пришел в себя. Переваривая странный сон, к нему в голову начали приходить необычные идеи. А что если правитель города служит потусторонним силам? Ведь если бы он, действительно, не хотел терять своих воинов, не стал бы так легко отпускать Сайруса в бой, зная, что тот может проиграть сражение. К тому же, с недавнего времени у него появился загадочный телохранитель в виде Тени. Без определенных навыков, человек не смог управлять таким существом. Да и никто другой тоже, по уже известным причинам. Парень знал владыку не первый год, однако никогда не замечал за ним каких - либо необычных способностей. А потом он появился в его сне, рядом с Астаротом и вторым неизвестным существом. В общем, у Сайруса было много вопросов к главе Эндгора. Поэтому он решил немедля выбраться из темницы и задать их ему лично. Исчезнув в Призрачность, воитель в считанные секунды преодолел несколько этажей и оказался в огромном тронном зале. Посреди почти пустой комнаты находился просторный трон, обитый красивыми красными тканями и золотистыми нитями. Оперевшись на подлокотник, владыка с полусонным видом смотрел куда - то вдаль. Подозрительно, для регента, чей город успешно штурмовала многочисленная армия демонов. Неспешным шагом, направившись к нему, парень уже предвкушал, как тот будет оправдываться. Раз уж падение Эндгора являлось неизбежным обстоятельством, пара сломанных ребер у ненавистного правителя, будет достойным наказанием за совершенную глупость. Хотя, возможно, он может оказаться невиновным. Тогда придется, в очередной раз, выручать осажденную крепость от неминуемой гибели.
  -По - моему, ты все понял, Сайрус, - спокойно произнес он, не поворачиваясь к собеседнику. - Что ж, скрываться больше нет смысла.
  Неожиданно пространство вокруг трона окутал красноватый густой туман, скрыв за собой владыку. Спустя несколько секунд, когда он рассеялся, на месте стареющего мужчины показался знакомый силуэт.
  Глава 8. Темный Договор.
  Сайруса ничуть не удивил такой поворот событий. В глубине души воитель даже желал, чтобы владыка оказался потусторонним существом. А то сражаться с человеком было бы как - то скучно и неинтересно. К тому же очень быстро. С таким противником даже не повеселишься, как следует. Одно неверное движение и "игрушке" придет скоропостижный конец. Хрупкие кости людей, да и большинства представителей демонических рас, являлись не более чем разогретым пластилином в руках несокрушимого воина. Поравнявшись с истинным "лицом" правителя Эндгора, он остановился, с заинтригованным взором рассматривая его новое мускулистое тело. На троне величественно восседал тот, кто совсем недавно представлялся Повелителем снов.
  -У тебя должно быть много вопросов?
  По сравнению с Астаротом, Кевран и вправду был гораздо крупнее. Черная волнистая грива, скрывающаяся за широкими плечами, предавала ему гротескный и мрачный вид. Не говоря уже о связке черепов на нагруднике и ожерелья то ли из зубов, то ли из когтей.
  -Только один, как долго ты его заменяешь?
  -Владыка Эндгора погиб во сне. Три дня назад, - демон усмехнулся. - Он оказался слабаком. Не выдержал и минуты кошмарных видений, - гигант поднялся с трона и сделал несколько шагов в направлении парня. - Меня зовут Вейлор. Лексор предупреждал, что с вами нужно быть осторожней. Так называемые Первородные, отпрыски забытого рода правителей Верховного Ада. Не думал, что ты окажешься сильнее Астарота. Ведь господин одарил его мощью сильнейших тварей загробного мира.
  -Значит, я победил воина, равного по силе прислужникам Дьяволов, - с гордостью произнес Сайрус.
  Парень был даже немного удивлен. Он не ожидал, что тренировки возымеют такой колоссальный эффект. Сила превзошла все мыслимые пределы, приблизившись к, почти, божественному пониманию. Вот только он совершенно не помнил, как ему удалось победить столь могучего Кеврана.
  -Астарот был достойным противником. Скоро ты отправишься вслед за ним.
  Парень резко рванул вперед и, подпрыгнув прямо перед громадным демоном, направил кулак в голову. Обладая хорошей реакцией, великан вовремя закрылся левой рукой, до локтя покрытой сплошной металлической пластиной наподобие щита. Стены дворца сотряслись пронзительным звоном. От чудовищной мощи, под ногами Кеврана потрескалась мраморная плитка. Сайрус продолжал наносить удар за ударом. К сожалению, все они так и не достигали поставленной цели, либо бесполезно щекоча воздух, либо врезаясь в защитную пластину. Вейлор двигался необычайно проворно, несмотря на еще большие размеры, нежели предыдущий соперник. И судя по ехидному лицу, просто игрался с ним. После очередного промаха, парень жестоко поплатился за то, что забыл о защите своего тыла. Иглоподобный кинжал Тени вошел в грудь, прямо возле сердца. Затем противник также внезапно исчез в черной дымке и показался рядом с хозяином.
  -Как же я мог забыть о твоем помощнике, - иронично произнес Сайрус. Беспокоиться о полученном ранении не стоило. Оно должно исчезнуть без следа через пару секунд.
  -Существует всего два способа завладеть волей Тени. Первый - это Темный договор. Существо позволяет ей использовать свою жизненную силу и лишается части собственной души. В обмен Тень становится его верным защитником. В условиях вымирания их расы, очень хороший вариант. За счет жизни хозяина, они увеличивают собственную силу, которая не покидает их даже после его смерти. Второй же способ более выгоден для существа, использующего силу Теней. Нужно просто подчинить ее разум.
  -То есть ты просто используешь ее для своих целей, - в голосе Сайруса ощущалась нотка презрения. - Насколько мне известно, Тени никому не позволят собой манипулировать. Когда - нибудь это гордое создание избавиться от контроля и нанесет подлый удар в спину.
  Вейлор рассмеялся. С возможностью Кеврана управлять умами других созданий, дарованной ему величественным главнокомандующим Лексором, Тень при всем своем желании никогда не сможет этого сделать. Взглянув высокомерным взглядом на своего подчиненного, гигант мысленно приказал ему атаковать. Худощавый, черный соперник снова исчез, оставив Сайруса в неведенье. Он чувствовал, что враг находится где - то рядом, но никак не мог его уловить. Резко обернувшись назад, воитель рефлекторно парировал несколько выпадов и крепко схватил коварного демона за вооруженную конечность. Рука была совсем тонкой и легкой. Не будь у него сверхспособностей Тени, шансы на победу равнялись бы нулю. Воителю совсем не хотелось убивать противника. Ведь тот стал обычной жертвой обстоятельств.
  -Не позволяй ему собой управлять. Он же просто использует тебя. А когда перестанешь приносить пользу, избавиться как от ненужной вещи.
  Попытка пробудить собственное сознание, плененного в ментальные сети оппонента, похоже, не увенчалась успехом. Безобразная маска, полностью скрывавшая лиц, не позволяла определить его эмоциональное состояние. Перекинув кинжал в свободную руку, Тень ловко порезал ему запястье, вынудив отпустить руку. Освободившись от захвата, враг снова скрылся в черной дымке, переместившись во Мрак - своеобразную альтернативу Призрачности. Незаметное и не ощутимое простыми смертными пространство, о происхождение которого было известно только темным созданиям, так как оно являлось их собственным измерением. Сайрус внимательно прислушивался к ощущениям, надеясь предугадать следующую атаку. Внезапно перед взором начали возникать странные галлюцинации, в ушах загремел пронзительный свист. Упав на колено, он прислонил ладонь к виску. Вейлор снова пытался лишить его рассудка иллюзорными фокусами. Однако на сей раз это был не сон. Истинная сущность вряд - ли, вновь, сможет прийти на помощь. Каждое новое видение, будто сопровождалось электрическим разрядом, причинявшим адскую боль. Заметив, впереди, летящего на него противника, парень совершил отчаянный поступок, выставив руку навстречу приближающемуся клинку. Лезвие насквозь прошило ладонь и остановилось буквально у самого лица. Как ни странно, он совершенно не почувствовал боли. Время словно замедлило свой ход. Складывалось впечатление, что все происходит во сне. "Неужели это конец?" - подумал про себя Сайрус. Когда Шай разорвал ему грудь, он даже не успел ничего сообразить, прежде чем отключился. В тот момент им овладела некая сущность и спасла от неминуемой гибели. Неплохо бы ей появиться и сейчас. С ним происходило что - то странное. Видения становились полупрозрачными, свист значительно приглушался, и казалось, звучал где - то далеко.
  -Расслабься, - сквозь шум, он услышал голос в своей голове. - Я с ними покончу.
  -Кто ты? - Мысленно спросил воитель.
  -Все вопросы потом. Сейчас нам нужно выжить.
  Послушавшись совета, Сайрус закрыл глаза и окончательно потерял сознание. Исчезнув на мгновение в Призрачность, перед Тенью появилось громадное существо внешне похожее на недавнего соперника. Русые волосы превратились в длинную гриву, отдававшую серебром, а кожа приняла серый цвет. Человеческое лицо почти не изменилось, лишь приняло звериные очертания. Одарив оппонента безразличным взглядом, он вывернул ладонь, из которой торчал кинжал и второй рукой нанес мощный удар в живот. Несмотря на то, что тело Тени имело физическую форму лишь частично, оно на своей шкуре прочувствовало всю силу, вложенную в атаку. Кроме того, демон применил, так называемый, волновой скачок, для нанесения еще больших повреждений. Во время удара, Сайрус высвобождал только часть накопленной силовой энергии, а после столкновения с целью, отправлял в нее и всю оставшуюся, создавая эффект выпада копьем. С новой силой, такая модификация силового приема приносила обладателю огромную пробивающую способность. Жестко встретившись с твердой стеной, с головы Тени слетел шлем, распустив золотистые локоны. Каково было удивление воителя, когда увидел, что его противником оказалась миловидная девушка человеческой внешности. Стиснув зубы от боли, она смерила Сайруса слегка озадаченным взором. По слухам, Теням были чужды абсолютно все людские эмоции. Взглянув в холодные безразличные глаза, представителей этой расы, можно было увидеть бесконечную тьму, хранящуюся в их душах. По сути, души замкнутых в себе созданий и являлись самой тьмой, отчего, собственно, их и прозвали Тенями. Находясь в замешательстве, демон не заметил, как Кевран выхватил из ножен серебристый клинок и быстро двинулся к нему. Лишь инстинкт самосохранения, сработавший в последний момент, заставил его сделать шаг назад. В следующий миг, прямо перед носом пронеслось губительное лезвие вражеского оружия.
  -Решил показать свое настоящее лицо, - с ехидной усмешкой произнес Вейлор.
  Демон, трансформировавший тело Сайруса был неразговорчив. Однако его массивные кулаки, давно не испытывавшие наслаждения от причинения боли, явно, не отказались бы пообщаться с наглой мордой Повелителя снов. Кевран использовал свою металлическую руку, словно щит, блокируя мощные удары, попутно размахивая клинком, пытаясь задеть неистового врага. После нескольких атак, он начал замечать, что соперник действует очень аккуратно. Это было не то существо, которое сразило Астарота. Демон словно игрался с ним, нанося удары в полсилы и делая вид, будто ему нелегко уворачиваться от быстрых атак оппонента. Такое поведение выводило гиганта из себя. Поддавшись гневу, он устремился вперед, но враг ловко ушел в сторону и ответил разъяренному воину издевательским подзатыльником.
  -Не позволяй гневу управлять собой, - в поучительной манере произнес Сайрус. - Он не поможет избежать последнего путешествия в ад.
  Когда демон вновь поднял кулаки на уровень груди, Вейлор заметил спокойную уверенность в его слегка насмешливом взгляде. Словно у зверя загнавшего добычу в угол. Похоже, действительно решил избавить этот мир от присутствия Повелителя снов. Вскинув клинок над головой, Кевран с яростным криком кинулся в атаку. Однако соперник встретил его двумя боковыми ударами по челюсти, от которых у того потемнело в глазах. В руках воителя появилась неимоверная тяжесть и сила, исходившая откуда-то из вне. Обычный демон просто не мог обладать такой огромной мощью. Быстро прейдя в себя, Вейлор снова попытался использовать клинок по назначению, в ответ на что Сайрус, словно предугадав его действия, ловко сменил траекторию движения лезвия элегантным толчком по локтю Кеврана. Затем подошел в упор и нанес мощный удар в подбородок. Не останавливаясь на достигнутом, он в своей обычной манере прошелся по корпусу Вейлора градом сногсшибательных выпадов стальных кулаков, хорошенько помяв стальные латы. После чего, провел сокрушительную подачу в висок, вследствие которой тот прокрутился в воздухе и рухнул на мраморный пол. Страшная боль пронизывала все тело, даже на металлической перчатке имелась не мелкая трещина от сверхсильных ударов демона. Наблюдая за пресмыкающимся противником, Сайрус сделал шаг вперед, собираясь добить, как вдруг ему на спину запрыгнула та самая златовласая девушка. Кинжал с треском вошел в плечо по самую рукоять. Спокойно повернув голову к торчащему из плоти иглоподобному клинку, воитель усмехнулся. Сейчас он совершенно не ощущал боли, а глупые попытки причинить ему адские муки, вызывали лишь одну реакцию - радость. Схватив девушку за свободную руку, обхватившую его шею, демон в мгновение ока сбросил ее со спины молниеносным рывком и, поймав прямо перед собой, крепко вцепился когтистой лапой в горло. Златовласая Тень отчаянно пыталась вырваться, извиваясь подобно змее. Непонятная сила также не позволяла ей скрыться во Мраке. Глядя на нее каким - то ехидным взглядом, Сайрус издевательски провернул кинжал второй рукой, и медленно вытащив оружие из плеча, бросил на землю. В Подземном мире ходили слухи, будто душа того кто взглянет в глаза Тени, может быть поглощена тьмой ее души. Однако его это не сильно волновало, он продолжал сверлить девицу пронзительным взглядом, держа над землей.
  -Хочешь ты того или нет, я верну тебе гордость Тени.
  Когда глаза воина сверкнули, девушка почувствовала, словно в ее разум кто - то проник. По всему телу побежали мурашки. Взор Сайруса стремительно пробирался сквозь глубины сознания, разрушая психические барьеры, добросовестно расставленные хозяином, явно, несговорчивой, в прошлом, Тени. От нестерпимого жжения в висках, она едва не потеряла сознание. Продолжая брыкаться в непоколебимой руке, ощущая сильнейшую головную боль, девушка все еще надеялась выбраться из затруднительно положения. Покончив со своеобразной промывкой мозгов, демон небрежно отбросил ее в сторону и снова взглянул на Вейлора. Великан все также лежал на земле, будто ожидая, когда же оппонент соизволит расправиться с ним. Только он сделал шаг в направлении Кеврана, как тот метнул в него прозрачную сферу. Не почувствовав в ней ничего смертельно опасного, воитель даже не попытался увернуться или, хотя бы, поймать ее. С треском разбившись о мускулистую грудь, из нее высвободилась красноватая дымка, окутавшая его тело. Через несколько мгновений она растворилась в воздухе, оставив демона в недоумении. Смахивало на безутешную попытку отчаявшегося противника, избежать своей горькой участи. Такие поступки были непозволительны для доблестных Кевранов, с гордостью принимающих все превратности воинской судьбы. Сделав еще один шаг, Сайрус ощутил, будто в нем появилось что - то неведомое. И оно медленно разрасталось по всему телу. Медленно поднявшись на ноги, Вейлор усмехнулся.
  -Помимо способности контроля разума, Лексор дал мне еще кое - что, - с довольной ухмылкой на лице, произнес он. - Сейчас в тебе растет один из паразитов Верховного Ада, Багровый паук. Против него не выстоят даже высшие существа. Все - таки роль жертвы тебе больше подходит.
  Багровые пауки считались наиболее эффективными убийцами среди, так называемых, паразитов. Проникая в жертв в виде багрового облачка, они высасывали из них жизненные силы, а затем пожирали изнутри. При этом бедолаги оставались живы до конца трапезы. Хорошенько насытившись, пауки либо самоизвлекались из безжизненных мешков костей и кожи, либо растворялись в них, что зависело от полученной команды. Силы Сайруса были на исходе, он еле стоял на ногах. Растущие лапки твари уже достигали локтей и коленей, принеся с собой моральный и физический дискомфорт. Мысленно попросив прощения за свою слабость, демон вернул парню прежний человеческий облик, рассыпавшись подобно песчаному замку.
  -Я могу прекратить твои мучения. Тебе стоит только попросить меня об этом.
  Вейлор направил острие клинка к груди Сайруса. Без сил, тот рухнул на колени и опустил голову к полу. Он был не намерен сдаваться. Однако как избавиться от сидящего в нем паразита, тоже не знал. Наблюдая за мучениями противника, Кевран испытывал неподдельное счастье. Полученная от главнокомандующего Лексора потусторонняя сила, извратившая собственный разум демона, превратила его в безжалостного маньяка, получающего удовольствие от издевательств над своими жертвами. Опустив меч, Вейлор внезапно ощутил небольшую тяжесть на массивных плечах. Благодаря недавним действиям Сайруса, девушка освободилась от влияния Повелителя снов и теперь намеревалась ему отомстить. И для этого выбрала весьма изощренный способ. Обхватив шею Кеврана, она использовала опаснейшее заклинание, прозванное Тенями Прикосновением Тьмы. Высвободившаяся энергия темной души окутала тело гиганта черными нитями. Проникнув сквозь его толстую шкуру, они потянулись к воинственной душе, помеченной дьявольской печатью, пытаясь поглотить ее. После выполнения этого маневра у Теней не оставалось даже сил на поддержание собственной жизни. Своеобразное самоубийство с возможностью забрать обидчика с собой. Услышав свое имя из уст девушки, воитель с огромным усилием поднял голову и увидел ее решительный взгляд из - за плеча Кеврана, который сейчас больше походил на безжизненную куклу, выражающий глубокое желание погибнуть вместе с заклятым врагом. Находившийся на грани сил демон, встал на ноги и занес кулак для, возможно, последнего своего удара. Энергия начала наполнять руку остатками невероятной мощи, отчего формирующаяся лапка паука неестественно выгнулась. Внутри раздалось приглушенное пищание, вибрацией передавшееся по горлу. Времени оставалось совсем мало. Нужно торопиться. Шагнув вперед, кулак двинулся в решающий путь. Столкнувшись с грудью соперника, он применил тот же прием, что и истинная сущность, только каждая последующая силовая волна была сильнее предыдущей, нанося урон и Кеврану, и Тени. Когда последняя, пятая, энергетическая волна прошла сквозь тело Вейлора и, будто пушинку, отправила гиганта в полет, девушка исчезла, позволив ему благополучно встретиться с каменной стеной, упокоившись под ее руинами. Появившись рядом с Сайрусом, Тень упала на колени. Багровый паук выкачал почти всю его жизненную силу и собирался приступать к трапезе внутренностями демонического организма.
  -Сегодня хороший день, - превозмогая боль, произнес парень. Побледнев, он рухнул на колени и облокотился на руки. Настоящая, неподдельная смерть уже дышала ему в затылок. - От моих рук погибло два генерала. К тому же одна Тень снова обрела свою гордость. Но я так и не смог защитить город.
  -У нас все еще есть шанс выжить. Возможно, завтрашний день окажется не хуже, - тяжело дыша, ответила девушка. Прикосновение Тьмы требовало от Тени непомерной жертвы в виде всего запаса темной энергии ее души, что в большинстве случаев имело фатальные последствия для нее самой. Зато взамен отправив в небытие душу врага. - Давай заключим Темный Договор. Он позволит мне восстановить силы и избавиться от паразита в твоем теле.
  Сайрус удивленно взглянул на девушку, выбор был не велик. Хотя шансы на удачный исход мероприятия, являлись ничтожно малыми, он все - таки согласился. Закатив рукав до локтя, девушка материализовала кинжал и провела лезвием по запястью. Сжав пальцы в кулак, она передала окровавленное оружие парню, чтобы тот повторил ту же операцию. Затем, взяла его за порезанную конечность и, потянув на себя, свободной рукой обняла, прислонив голову в груди. Спустя несколько мгновений бездействия, он окинул златовласую девицу недоумевающим взглядом. Способ проведения ритуала не внушал доверия, да и вообще, немного смущал, непривыкшего к женской ласке, воина. Когда она начала читать что - то вроде заклинания на неизвестном языке, по телу полуживого парня пробежала дрожь, ее темно алая кровь растворялась в его крови, придавая новые силы. Темные нити, показавшиеся из тела девушки, окутали демона и принялись искоренять незваного гостя из него. Сайрус ощущал одновременно и холод, и жар, темная энергия деликатно изгоняла Багрового паука, почти не причиняя ему дискомфорта. Тварь вообще не подавала признаков жизни. По окончании ритуала, он почувствовал небывалое облегчение. Силы вновь переполняли могучие мышцы. Однако Тень, спасшая от неминуемой смерти, исчезла. Поднявшись с колен, парень прислушался к обостренным ощущениям, незамедлительно подсказавшим о том, насколько близко она находится.
  -Мое имя Ноа. Теперь мы связаны одной судьбой, - послышался голос в голове. - Договор будет расторгнут, только после смерти одного из нас. А сейчас мне нужно отдохнуть.
  -Все ясно, - улыбнувшись, ответил Сайрус и сладко потянулся. - Похоже, для этого мира еще не все потеряно.
  Покинув дворец через главные ворота, он вышел на свежий воздух. Исполинских размеров металлические врата, весившие не менее пары тонн, и открывавшиеся путем взаимодействия десятка человек на старинный механизм, довольно легко поддались могучему воину. Солнце уже почти скрылось за горизонтом, окотив лицо последними лучиками теплого света. Полуразрушенные крепостные стены, говорили о плачевном положении обороны Эндгора. Чудовищные пушки громыхали снова и снова, посыпая градом пылающих снарядов позиции защитников города. Несмотря на творящийся вокруг ад, парень воин испытывал непонятную радость. То ли от того, что обрел вторую жизнь, то ли от того, что ему довелось участвовать в столь грандиозном сражении.
  Арка 3. "Зеленый Феникс".
  Глава 1. Возвращение.
  Была холодная дождливая ночь. Мощный шторм кидал по волнам небольшой корабль, который двигался в направлении земель эльфийского королевства. На воде встречи с демонами не ожидалось, так как их флот остался в Хроморосе. На данном этапе порабощения Подземного мира, в нем просто не было нужды. Все противники потусторонних захватчиков находились на суше, обделенной обширными морскими просторами. Да и кто захочет воевать в такую погоду? Судно перевозило несколько знатных эльфийских семей на родину, живших в городах людей, но после нападения демонов, вынужденных бежать.
  -Капитан, нам еще долго плыть?! - Поинтересовался седовласый худощавый эльф, поднявшись на палубу из своей каюты.
  -Если шторм не успокоится, минимум пару часов, мой господин! - Ответил с кормы другой остроухий, перекрикивая грохот сильного ливня и бушующих волн.
  -Какая ужасная погода, - пробормотал тот себе под нос. Старик стоял под навесом из плотной ткани, поэтому пронизывающий до костей дождь не сильно беспокоил его.
  -Радует только одно.
  К нему подошел незнакомец в длинном сером плаще. Лицо почти полностью скрывал капюшон, да и даже если бы он был без него, из - за погодных условий, эльф бы вряд - ли разглядел лик неизвестного парня. Именно парня, судя по тембру голоса. Став рядом с остроухим, юноша облокотился руками на бортик.
  -На нас никто не нападет в такой шторм.
  -Согласен, - добродушно ответил старик. Судя по седине на макушке и дорогим одеяниям, этот эльф, явно, принадлежал к одной из знатных семей. Он взглянул на незнакомца. - Кто вы?
  -Это не важно. Как и вы, я тоже возвращаюсь на родину. Что - то мне подсказывает, шторм не единственная неприятность, ожидающая нас до прибытия.
  -Возможно, - задумчиво произнес эльф. - Надеюсь, мы не встретим морских чудовищ, о которых ходят легенды в здешних краях. Мне не нравится перспектива быть съеденным.
  -Не волнуйтесь. Я думаю, вылезать из своего логова в такую погоду ради небольшой деревянной посудины и двух десятков тощих кусков мяса на ней, по меньшей мере, глупо.
  -Ха ха, ты прав, - рассмеялся старик. - Надеюсь, что так и будет.
  -Но если они все - таки попытаются нас прикончить, то неизбежно столкнутся с очень большой костью в горле, - парень сладко зевнул и потянулся. - Если вам вдруг станет скучно, обращайтесь.
  -Но как тебя зовут? - Резко остановившись после этого вопроса, незнакомец замер на месте. Пауза начинала затягиваться.
  -Саргас, - будто пребывая в трансе, наконец, ответил он.
  Не дожидаясь ответной реплики, юноша направился к себе в каюту. Официально корабль принадлежал военным силам королевства остроухих. Прибыв днем в одно из прибрежных поселений, расположенного на нейтральной территории между Западными Пустошами и территориями владений людей и эльфов, капитан судна принес недобрую весть о приближении армии демонов и приказ - забрать всех наиболее значимых представителей знатного рода. Не много, не мало, их набралось около двух десятков, вместе с семьями. По непонятной причине среди них оказался и Саргас. Ведь он не принадлежал ни к расе эльфов, ни, тем более, к знатному роду. Капитан неохотно решил взять его с собой, по ведомым только ему причинам. При хорошей погоде и попутном ветре, они должны добраться до порта родных земель к глубокой ночи. Вот только, внезапно накинувшийся шторм испортил все планы. К счастью деревянное судно было почти целиком завешано плотной тканью, защищавшей обитателей агрессивных погодных условий, создавая впечатления, будто корабль покрыт сплошной пеленой из огромных листьев. Войдя в просторную каюту, парень завалился на кровать и, уставившись в серый потолок, украшенный странными абстракциями, погрузился в воспоминания. Двадцать лет назад он жил в землях остроухих, помогал и защищал их в многочисленных сражениях. Однако затем отправился в странствия по миру. В суматохе бесконечных битв, юноша начал забывать о своем предназначении. Поэтому в один прекрасный день собрался и просто исчез, не сказав никому ни слова. Путешествуя по разным странам, он пытался найти смысл своего существования. И вот спустя длительное время Саргас снова возвращался домой. К друзьям и любимым. Ближе к рассвету шторм начал утихать, но ливень и не думал прекращаться. Мирный сон обитателей корабля прервал неожиданный крик смотрящего.
  -Земля! Земля на горизонте!
  Большинство эльфов вышли на палубу из теплых кают, надеясь увидеть очертания родных просторов, покинутых много лет назад. Седовласый мужчина, общавшийся с Саргасом, вместе с женой и маленькой дочуркой тоже выбрались на свежий воздух, посмотреть на завораживающие виды своей страны.
  -Мы почти дома, - тихо произнес он.
  Неожиданно послышался свист и горло смотрящего, стоявшего на носу корабля, пробила стрела. Все кто успел выйти на палубу, начали в страхе осматриваться. Совсем рядом они увидели корабль, который был очень похож на их собственное судно. Частично разорванные черные паруса и около двух десятков существ в черных одеяниях, с рогатыми черепоподобными масками, полностью закрывавшими лица, находящихся на палубе, явно, не предвещали ничего хорошего. Снова раздался свист и еще несколько стрел настигли своих жертв.
  -Быстро все в каюты! - Закричал капитан, обнажая клинок.
  С вражеского корабля послышалось два приглушенных щелчка. В следующий момент, в бок эльфийского судна врезалось два абордажных крюка, прикрепленных к толстым цепям. Несколько существ ловко спрыгнули с палубы на эти самые цепи и, с грациозностью кошек, устремились к вражескому кораблю. Закрыв собой вход в трюм, где располагались каюты, эльфийские солдаты оголили мечи и приготовились к бою. Первый таинственный противник, взобравшийся на борт и ринувшейся к защитникам, тут же получил от светловласого капитана смертельный удар острием меча в грудь. Последовав его примеру, остальные тоже вступили в схватку с пребывающими захватчиками. Увы, остроухих оказалось слишком мало для численно превосходящих врагов. Через некоторое время путь к трюму был открыт. Как только один из рогатых открыл дверь, он тут же получил деревянной табуреткой по макушке. Немного пошатнувшись, воин пришел в себя и ударил обидчика ногой в живот. Когда тот рухнул на пол, страшный противник занес изогнутый меч над головой.
  -Не трогай папу!
  Появившаяся из ниоткуда малышка, подбежала к нему и вцепилась хрупкими ручками в ногу. Оттолкнув ее назад, он вновь повернулся к седовласому эльфу. Старик уже почти поднялся, но боец ударом кулака повалил его обратно. Вновь вскинув оружие, в надежде покончить с ним, он не заметил ноги, стремительно приближающейся к лицу. Пролетев через всю палубу, воин с размаху погрузился под воду, примерно в десятке метров от корабля. На выходе из трюма, парень встретил еще одного вооруженного врага. Мгновенно выхватил из - за спины изящный клинок и молниеносным движением прошелся лезвием по груди зазевавшегося существа. Он повернулся к старику, тот сидел на полу и держался за голову. Маленькая дочка, повиснув на шее любимого отца, плакала.
  -Закройте дверь поплотнее и возвращайтесь в каюту, - спокойно, произнес Саргас. - Я разберусь с этими глупцами.
  Выйдя на палубу, юноша увидел перед собой полтора десятка воинов. Судя по атрибутам их одеяний, это были темные эльфы, называемые так, благодаря более темному цвету кожи, нежели у своих светлых собратьев. Замерев на месте, рогатые, уставились на неизвестного, чье лицо скрывал серый капюшон.
  -Ребята, мне кажется, вы ошиблись кораблем. Вы же не хотите собирать свои конечности по всему морю?
  -Саргас.
  Из - за спин воинов вышел еще один темный эльф, он был без маски. Черновласый, худощавый остроухий, с надменным взглядом сделал несколько шагов в направлении парня и остановился. Через половину лица проходил длинный шрам.
  -Давно не виделись. Тебе еще не надоело тратить время на этих ничтожеств?
  -Я смотрю, ты нашел себе новый корабль, - ехидно ответил парень. - А твои прихвостни знают, что случилось с предыдущим судном и командой?
  Эльфы немного покосились на командира, не понимая, о чем говорит этот самоуверенный юноша.
  -Это тебя не касается! - Нервно завопил остроухий.
  -Ну почему же, - усмехнулся Саргас. - Они кричали как маленькие дети, когда я одному за другим вскрывал им глотки.
  С ужасом вспоминая о прошлых событиях, эльф поднес подрагивающую руку к шраму. Закрыв глаза, парень опустил голову и замер, будто погрузившись в транс.
  -А теперь снова начал промышлять пиратством.
  -Король заплатит огромную цену за спасение своих придворных. Это, знаешь - ли очень выгодный бизнес.
  -Но ты не учел одного обстоятельства, - почти загробным голосом произнес Саргас и поднял голову, скинув капюшон. - Что на корабле могу оказаться я.
  Увидев изменившийся взгляд черновласого парня, эльфа охватил страх. На него смотрел не человек, а какое - то чудовище. Это означало только одно - внутренний демон взял над ним контроль. В мыслях предводителя пиратов начали всплывать картины той страшной ночи, когда этот ничем не примечательный юноша, со звериным взором, всего за несколько минут убил полсотни опытных моряков и потопил его предыдущее судно.
  -Этого не может быть. Убейте его!
  Словно цепные изголодавшиеся псы, рогатые кинулись к Саргасу, который, не спеша, достал второй клинок и прыгнул вверх. Невероятная сила, концентрировавшаяся в мышцах высших демонов, позволяла совершать невообразимые вещи в плане физических действий. Перелетев через один из довольно высоких парусов, он исчез в серой дымке и, появившись прямо перед двумя первыми противниками, на ходу перерезал им глотки. Затем ринулся к командиру, попутно убив еще нескольких врагов. Прыгнув на него с улыбкой буйного душевнобольного, Саргас исчез прямо перед его носом. Темный эльф отшатнулся назад. Неподалеку он заметил одного из своих воинов, нервно осматривающегося по сторонам. Неожиданно парень появился перед ним и двинул кулаком в подбородок, отправив в воздух, после чего вновь скрылся из виду. Показавшись снова над парящим воином, он обхватил его ногами и подкинул еще выше. Повторив это действие несколько раз, пока тот не поднялся выше парусов, Саргас в последний раз явил себя взору бедолаги и нанес удар рукоятью в грудь. Подвластное законам гравитации тело, на огромной скорости полетело вниз, с грохотом проломив деревянную палубу. Взглянув на образовавшуюся дыру, куда провалился подчиненный, предводитель темных эльфов вытащил из ножен изогнутый клинок и перевел взор наверх, на деревянные крепления парусов, где и пребывал враг. Еще один побратим погиб на его глазах, подкрепляя и без того неудержимую ненависть к демону.
  -Трус, спускайся!
  Парень улыбнулся и с легкостью безумного самоубийцы, шагнул в пустоту. Эльф уже занес меч для удара, но в самый последний момент, противник, находясь в воздухе, отразил атаку и исчез в серой дымке.
  -Нет, - послышался голос в голове остроухого. - Еще рано.
  Демон, овладевший Саргасом, собирался оставить командира пиратов на десерт. Он безжалостно и жестоко убивал темных эльфов прямо на глазах их лидера. Будто издевался. Когда бездыханное тело последнего рогатого воина упало на палубу, хладнокровный юноша появился неподалеку от капитана отряда и воткнул окровавленные мечи в деревянный пол.
  -Это же те самые Орлиные клинки. Именно ими ты перебил мою предыдущую команду и оставил этот шрам.
  -Видишь? Их проклятие преследует тебя, - ехидно усмехнулся воитель.
  Переваривая нахлынувшие воспоминания, он провел рукой по лицу. Ярость просто затмевала разум. Ради возможности стереть уношу в порошок, и развеять по ветру, пират был готов отдать душу любым богам. В принципе сейчас тот стоял перед ним и всем своим видом приглашал его исполнить задуманное. Перехватив меч, эльф кинулся к Саргасу. Тот, совершенно спокойно, даже вальяжно, вернул один клинок в ножны, выдернул из пола второй, и побежал навстречу противнику. Вторая волна рогатых готовилась атаковать корабль, на борту которого находилось несколько знатных эльфийских семей. Капитан обещал, что за них они получат огромный выкуп. Еще недавно там слышались звуки боя, а сейчас стало подозрительно тихо. Через мгновение воздух сотряс душераздирающий крик. Несколько воинов уже стояли на цепях, готовые в любой момент прийти на помощь собратьям, как внезапно на палубу их судна прилетело изрезанное тело командира. Вслед за ним на корабле появился кровожадный убийца, с радостью преступивший к излюбленному, грязному делу. Еще несколько минут на пиратском корабле слышались крики и звон бьющихся клинков, а затем все стихло. Как и в прошлый раз, звероподобный воин расправился со всей командой, менее чем за десять минут, и отправил ко дну их вшивенькое судно. Вот, что значило оказаться в ненужном месте в неподходящее время. Обрубив абордажные крюки, Саргас вернулся на родной корабль. Трупы темных эльфов все также лежали на местах. Да и куда они могли деться?
  -Можете выходить, опасности больше нет!
  Массивная деревянная дверь медленно открылась, и обеспокоенные остроухие вышли на палубу. Темные собратья убили всех охранников. В живых остался только раненный капитан, сидевший возле паруса. Бледное лицо и тяжелое прерывистое дыхание, свидетельствовали о тяжелом ранении. Требовалось как можно скорее оказать ему помощь, вот только познания парня в безболезненной медицине являлись ничтожно скудными. Конечно, как уважающий себя воин, он умел прижигать раны или вытаскивать собственным клинком посторонние предметы из тела, однако вряд - ли бы это помогло умирающему остроухому. Подойдя к нему, герой присел рядом.
  -Ты не эльф и не человек, так кто же ты? - Хриплым голосом поинтересовался светловласый капитан.
  -Я один из Первородных. Если это о чем - то тебе скажет.
  -Ты хорош в бою, - заметил эльф. - Кровожаден и безжалостен, прямо как демоны.
  -Здесь сражался не совсем я. Мой внутренний зверь тоже заслужил благодарность.
  -Поясни.
  -Не знаю как в других, но во мне живет еще одна сущность. Когда она просыпается, я становлюсь совершенно другим созданием. Ну, ты и сам все прекрасно видел.
  -В любом случае, нам повезло, что ты оказался с нами. А я, дурак, не хотел брать спасителя на борт.
  -Скажу по правде, твое разрешение не сильно бы меня остановило.
  К ним подошел старый эльф, которого Саргас недавно выручил от темного сородича. Маленькая дочка с каштановыми волосами, заплетенными в милые красные бантики держала отца за руку, выглядывая из - за его спины.
  -Ты спас меня и всю мою семью. Чем я могу тебя отблагодарить? - Лицо седовласого мужчины просто светилось от счастья и радости.
  -Передайте королю мой привет, - улыбнулся юноша. - И скажите, что его лучший воин вернулся.
  Саргас поднялся и посмотрел на приближающуюся землю. Очень скоро он встретиться с теми, кого оставил двадцать лет назад. Мысли об этом наполняли сердце непривычным чувством волнения. Ведь неизвестно как они отнесутся к нежданному гостю. И живы ли вообще. Шторм уже закончился и небо потихоньку прояснялось. На горизонте уже виднелись первые лучи восходящего солнца. Со стороны берега подул приятный освежающий ветерок, заставивший сердце забиться чаще.
  -Я вернулся домой, Изабель, - тихо произнес он.
  Глава 2. Долгожданная встреча.
  Уже почти рассвело, когда корабль приблизился к порту. Несмотря на несколько пробоин от абордажных крюков, судно спокойно держалось на воде. Боевые фрегаты эльфийского королевства были далеко позади. Войдя в порт, на причале Саргас увидел большую часть остроухих дворян, приехавших встретить своих родных и друзей. Однако той, которую он так ждал увидеть, среди них не было. Немудрено, ведь о его прибытии вообще никто не знал. Эльфы быстро спустились с пришвартовавшегося судна и бросились навстречу родным.
  -Мы думали, вы уже не вернетесь, - протянул один из эльфов, подбежавших к седовласому мужчине с малышкой на руках.
  -Если бы не один молодой человек, я бы с вами сейчас не разговаривал, - ответил тот.
  В окружении друзей и знакомых, он начал рассказывать о том, как на них напали темные эльфы и как таинственный парень, в одиночку, уничтожил весь их отряд.
  -Как ты сказал, его звали? - Вмешался в разговор один из военачальников, находившийся неподалеку.
  -По - моему, Саргас, - задумавшись, ответил старик. - Он попросил передать королю, что лучший воин вернулся.
  -Вы уверены? - Переспросил офицер.
  -Да. Именно так его и звали, - более уверенно произнес эльф.
  -Ясно. Ну что ж, счастливой вам дороги, господа.
  Офицер развернулся и направился к своим напарникам, ожидавшим у входа в гавань. Запрыгнув на мясистого черного скакуна, и поравнявшись с ними, он произнес.
  -Ребята. Похоже, Саргас вернулся.
  -Но как? Двадцать лет прошло с тех пор, как он покинул королевство, - удивился один из спутников.
  -Даже если это так, то куда он направился? - Вмешался второй.
  -Я знаю куда. А точнее к кому. Не будем задерживаться. За мной!
  Подстегнув коня, военачальник двинулся к выходу из гавани в сопровождении верных соратников.
  Пройдя через половину эльфийского королевства сквозь Призрачность, Саргас остановился на окраине столицы. Именно здесь, двадцать лет назад, находился лагерь Стальной Гвардии - одного из элитных подразделений армии остроухих. До ухода, парень служил именно в этом районе лесной страны. Закрыв глаза, он прислушался к обостренным чувствам. Лагерь все еще был здесь, юноша даже смог ощутить присутствие некоторых знакомых воинов. Вдохнув полной грудью свежий лесной воздух, он вновь скрылся в Призрачности.
  Лагерь Стальной гвардии располагался на небольшой поляне в нескольких километрах от столицы королевства. Весть о том, что демоны захватывают людские города, почти мгновенно облетела весь Подземный мир. Войска эльфов были приведены в боевую готовность, но все - таки правительство надеялось, эта напасть обойдет их стороной. Большая часть бойцов Стальной Гвардии еще спали в самодельных хижинах, больше смахивающих на шатры. Пару раз в неделю, на рассвете, Изабель, или, как ее называли преданные соратники, Стальная Госпожа, и несколько сержантов устраивали тренировочные бои на небольшой полянке за лагерем. Сегодняшним утром у остроухой, русовласой воительницы, было какое - то хорошее предчувствие. Поэтому она решила схлестнуться сразу с двумя противниками. Выбрав себе оппонентов, методом тыка в никуда, эльфийка выхватила клинок и приготовилась к бою. Остальные, окружив поляну неплотным кругом, обсуждали предстоящий поединок. Некоторые даже делали ставки, в основном на Стальную Госпожу. Однако сегодня, мнения разделились. Одни считали, что девушка погорячилась, решив сразиться сразу с двумя. Другие - что ей просто надоело побеждать подчиненных поодиночке. Эльфы почти одновременно кинулись на Изабель, но она не растерялась и ловко отразила все их удары. Остановившись, воины удивленно посмотрели на противницу. Они не ожидали от предводительницы такой прыти и скорости. Усмехнувшись, девушка протянула руку вперед и жестом позвала их к себе. На этот раз в атаку пошел только один. Очевидно, решили взять ее хитростью. Отразив выпад клинком, она элегантной подсечкой вывела его из равновесия и оттолкнула назад. Затем сделала несколько шагов навстречу второму атакующему и с разворота врезала ему ногой в живот.
  -Плохо ребята, - добродушно произнесла Изабель. - Вы же можете лучше.
  В настоящем сражении она была сурова и требовательна. Но в мирное время, девушка являлась лучшей подругой для своих бойцов. Оклемавшись, воины вновь бросились к ней. Увернувшись от клинка первого противника, эльфийка резко поставила ногу позади него и снова толкнула назад. Потеряв равновесие, тот рухнул на землю и откатился в сторону, предоставив напарнику пространство для маневра. Обменявшись несколькими ударами, Изабель ловко выбила клинок у него из рук. Поймав парящее оружие свободной рукой, она взглянула на противников. Ехидно улыбнулась и бросила меч безоружному эльфу. Схватив его в воздухе, и подняв сверкающее лезвие над головой, он мигом ринулся в атаку. Во всей красе приняв сильный удар клинком, Изабель не заметила приближение другого воина. В последний момент, она ударила ногой в живот наступающего оппонента и резким движением оттолкнула первого. Как только они поравнялись, отскочив назад, между ними, словно из ниоткуда, появился незнакомый парень в сером плаще. Лицо было скрыто капюшоном. Он выпрямил руки в стороны и приставил два изогнутых лезвия к глоткам эльфов.
  -Плохо, ребята. Похоже, вы забыли все, чему я вас учил.
  Изабель опустила клинок и медленно направилась к нему. Незнакомец, резким движением головы, скинул капюшон и улыбнулся ей. Все присутствующие эльфы, не понимая, что происходит, застыли на месте с перекошенными от удивления ликами. Перед ними стоял Саргас. Демон, которого остроухие называли своим собратом. Подойдя к черновласому парню, Изабель дала ему легкую пощечину. В ее суровом взгляде читалась какая - то смесь злобы и обиды, сменившаяся, в следующее мгновение, ликованием и восторгом. Заключив воина в крепкие объятия, она впилась в губы страстным поцелуем. Спустя несколько мгновений, спрятав клинки в ножны, он схватил ее за плечи и отстранил назад, поймав зубами черную стрелу.
  -Как всегда метко, Ноэль, - произнес Саргас, выплюнув стрелу на землю. - Момент был выбран почти идеально.
  С ближайшего дерева спрыгнула молодая темновласая эльфийка одетая в черные одеяния. Ее слегка озадаченный взор выражал недоумение.
  -Неужели это и вправду ты?
  -Он, наконец - то, вернулся! - С радостью воскликнула Изабель.
  -Смотрю, без меня совсем запустила наших бойцов, - улыбнувшись, произнес Саргас.
  -Совсем не изменился, - ответила Изабель и снова прижалась лицом к его груди. - Как же я соскучилась. Ты ушел так внезапно. И даже не попрощался.
  -Прости. Так было нужно. Кстати, у меня есть для тебя подарок, - протянув руку в карман, он достал небольшую коробочку с красивой золотистой лентой.
  Открыв ее, Изабель увидела золотую цепочку с кулоном в виде сокола. Вытащив его из коробочки, она долго смотрела на него со счастливой улыбкой. Еще до ухода парня, они с русовласой эльфийкой были возлюбленными. Прибыв несколько десятков лет назад в королевство эльфов, после многовековых скитаний по миру, воитель тут же умудрился ввязаться в конфликт с орочьими племенами, совершающих набегами на северные территории государства остроухих. Следовало заметить, Саргас пришел как раз вовремя. Орки собирались развязать войну со слабыми соседями и уже вели войско к их землям. Неизвестно, что же смогли не поделить демон и огромная вооруженная толпа зеленокожих, однако несколько тысячная армия так и не добралась до границ эльфийского королевства. Возможно, сказался буйный нрав парня, ведь Саргас выделялся чрезмерной самоуверенностью. И на всякого рода недоброжелательные высказывания в свой адрес, обычно использовал стальные аргументы, в виде невероятной физической силы и пары прекрасно заточенных клинков, доставшихся ему от предков. Несмотря на своевременное вмешательство, война все - таки началась. К несчастью орков. Черновласый воин снова и снова разрушал все их планы по захвату новых земель. Только теперь в составе Стальной Гвардии, куда сосватал его добродушный король эльфов, старик Илоран, прознав о немыслимом поступке. Вот так, новоявленный герой остроухого народа познакомился с Изабель и ее отцом, командовавшим отрядом в то время. Также как и демоны, жители лесных просторов старели очень медленно. Поэтому, внешне, девушка почти не изменилась с той поры.
  -Как всегда, дорогая безделушка, - отмахнулась Ноэль, подойдя к ним.
  -А ты не завидуй, - усмехнувшись, ответил Саргас. - Когда - нибудь и у тебя появится тот, кто будет дарить нечто подобное.
  Их, фактически, семейную идиллию прервал, явившийся воин Стальной Гвардии. Смерив стоящего рядом с ней парня беглым взглядом, он преклонился на одно колено и произнес.
  -Госпожа Изабель, вас вызывают в столицу на собрание витязей, - закованный в легкие серебристые латы черновласый эльф немного помолчал и добавил. - Патрули демонов были замечены на границе нашего королевства.
  -Поехали со мной, - Изабель, перевела взгляд на любимого. - Король будет рад тебя видеть.
  -Я думаю, старика хватит удар, если он увидит меня. Как - никак двадцать лет прошло.
  -Но ты же его лучший воин. К тому же с тобой нам никакие враги не страшны.
  -Ну ладно, уговорила.
  Пока Изабель отправилась собираться к поездке в столицу, Саргас остался пообщаться с друзьями, которых не видел долгие годы. Через полчаса небольшой отряд был готов выдвигаться в путь. Черновласый парень, оседлав выделенного ему коня, ждал Изабель у выхода из лагеря. Встретив ее и еще двух всадников Стальной Гвардии, они направились в столицу. Несмотря на то, что Саргас не был этих краях много лет, он очень хорошо помнил дорогу от лагеря до столицы. Тем более из него, город виднелся невооруженным взглядом. Вытоптанные тропы, проходящие через лесные массивы, выводили путников на прекрасные зеленые луга, окружавшие главную твердыню эльфийского государства. Через некоторое время, группа уже пребывала у городских ворот. Так как в городе проходило собрание витязей - военных лидеров всех провинций довольно крупной страны лесного народа, они почти целый день были открыты. Но, на всякий случай, на сравнительно небольших крепостных стенах стояли несколько эльфов в легких черных одеяниях и красных, подобно цвету крови, плащах. Их лица полностью, кроме глаз, скрывали такие же красные капюшоны и маски, делающих стражников похожими на таинственных культистов. Вообще, столица эльфийского королевства делилась на несколько сегментов, разделенных четырьмя возвышающимися, подобно ступеням, каменными стенами, по идее, значительно усложняя, теоретически возможный, захват города. Проезжая по симпатичным улицам крепости, больше смахивающих на искусственно воссозданный лес, Саргас заметил, что к нему приковано внимание большинства жителей. Многие из них помнили в лицо своего героя. Даже после столь долгого отсутствия Добравшись до королевского дворца, парень с компанией оставили лошадей на попечительство придворному конюху и направились к длинной лестнице, ведущей к входу в величественное здание. Главное строение столицы поражало своими размерами и масштабами. Своеобразная крепость в крепости, превосходящая по высоте все остальные городские постройки и даже защитные стены города. При взгляде на нее, создавалось впечатление, будто огромный прямоугольный замок с несколькими башнями, полностью состоял из гигантских каменных листьев. Строители древности потрудились на славу, изваяв столь чудесное сооружение. Прямо у ворот дворца, гости столицы встретили еще одну группу эльфов. На всех троих были надеты плащи багрового цвета, такие же, как и на стражах городских ворот. У двоих, стоявших позади, лица были скрыты масками и капюшонами. За плечами виднелись крупные луки с колчанами, полными стрел. Третий, очевидно, их командир, судя по отличительным знакам на груди, в принципе ничем не отличался от спутников. Разве что отсутствием головного убора и стрелкового оружия. Рослый, пепельновласый мужчина, в самом рассвете сил, по меркам эльфов, с мелкой бородкой, производил впечатление бывалого воина.
  -Приветствую тебя, Изабель, - добродушно произнес он и обвел заинтересованным взглядом отряд Изабель.
  -Здравствуй, Дамастис, - улыбнувшись, ответила девушка. - Вижу, твои ребята уже взяли под контроль весь город.
  -Ну, сегодня же день особый. Во дворце много знатных шишек. А ведь кому - то могут понадобиться их головы. Мои воины с легкостью вычислят наемных убийц.
  -Но смогут ли они их нейтрализовать, - в наглой манере, вмешался в разговор Саргас.
  Дамастис непонимающе посмотрел на него. Обычно, когда общались два командира, простые воины не имели права вклиниваться в беседу. Если только не по очень важному делу.
  -Твое лицо кажется мне знакомым, - задумчиво произнес эльф. Вскоре его глубокомысленный взгляд сменился восторгом. - Саргас! Это ты!
  Дамастис подскочил к нему и обнял, постучав ладонью по спине.
  -Я думал так и не вспомнишь. Все же, возраст дает о себе знать.
  -Ха, как всегда в своем репертуаре, - рассмеялся тот. - После собрания я отведу тебя в самый лучший бар в этом городе, и ты расскажешь, где все это время пропадал.
  Еще до того как Саргас покинул земли эльфов, они с Дамастисом были лучшими друзьями, если не сказать братьями. Пепельновласый остроухий являлся главнокомандующим Алых Стражей - элитного подразделения личных телохранителей короля Илорана. После каждой совместной битвы, два доблестных воина отправлялись в один из столичных баров и отмечали свою победу. По традиции, их гуляния заканчивались дружной потасовкой с городской стражей. Даже, несмотря на легкое головокружение от количества выпитых хмельных напитков, они на двоих могли уложить несколько десятков тренированных воинов. После знатного побоища, сладкая парочка успокаивались и расходились по домам. Но иногда любила почесать кулаки и друг о друга. Тогда приходилось вызывать тяжелую кавалерию - жену Дамастиса и Изабель. Так как, любой, кто попытался бы их разнять, рисковал попасть под раздачу. А своих любимых, тем более девушек, бить им не позволяла мужская честь и воинская гордость.
  -Ты не спеши, - перебила его Изабель, взяв парня под руку. - Сегодня он мой. К тому же тебе нужно охранять головы знатных шишек.
  -Я думаю, в такой солнечный день никаких происшествий не случиться.
  -Да, ты прав. День сегодня и, правда, хороший, - взглянув на совершенно безоблачное небо, ответила девушка.
  -В такой день и умереть не страшно, - добавил Саргас.
  -Да уж. Время тебя совсем не изменило, - иронично произнес Дамастис. - Ну ладно, пойдем во внутрь. Собрание скоро начнется.
  Последовав за ним, отряд вошел в огромную крепость. Народа в залах присутствовало немного. В основном это были Алые стражи, охранявшие дворец, и делегации провинциальных лидеров. Обычно, король созывал витязей раз в несколько лет для отчета о состоянии вверенных им земель. Однако узнав, что одна из демонических армий приближается к границам его государства, старик Илоран решил организовать внеочередное собрание, чтобы разработать дальнейший план действий. Кроме десятка витязей, в собрании также принимали участие представители специальных подразделений, коими являлись Алые Стражи, Стальная Гвардия и еще несколько групп специального назначения.
  Глава 3. Союзник или предатель?
  Ближе к вечеру небольшая группа демонов устроился на ночлег у окраины леса. Это был один из нескольких разведывательных отрядов, направленных, своим командиром, узнать обстановку на границах эльфийского королевства. По ночам воины не рисковали передвигаться по здешним лесам, так как были наслышаны о его обитателях. Тех, кого остроухие называли Лунатиками. Так они величали разрозненные племена Ночных эльфов, живущих на окраинах леса. Наибольшую опасность Лунатики представляли в темное время суток. Их темная одежда идеально сливалась с ночным лесом, делая обладателей почти невидимыми. На поел боя лучники в мгновение ока меняли позиции, передвигаясь по толстым веткам многовековых деревьев, подобно призракам, тем самым запутывая противника. А затем поражали, разнервничавшихся неизвестными шорохами, врагов беззвучными стрелами, сделанными из черного дерева. Организовав небольшой лагерь, демоны расположились вокруг только что разведенного костра и начали обсуждать грядущее наступление. Их войско вел генерал Лограс, являвшийся правой рукой Лексора Адской Длани - верховного предводителя захватнических армий Хромороса. Поговаривали, могучий Кевран получил от главнокомандующего какой - то удивительный дар. Услыхав шорохи в листве, воины насторожились. Пару из них рефлекторно схватили винтовки и направили их в сторону возникновения шума. Некоторое время на опушке стояла мертвая тишина. Солдаты ожидали, что же на них сейчас выскочит из густых зарослей кустарников. Когда неловкое напряжение стихло, и демоны немного успокоились, внезапно снова раздались шорохи, после чего, двое воинов, будто подкошенные, рухнули на землю с маленькими, изогнутыми кинжалами в глотках. Те, у кого в руках имелось стрелковое оружие, открыли огонь в разные стороны, надеясь подстрелить неизвестного убийцу. Спустя несколько мгновений, навстречу отряду понеслись еще два кинжала, быстро настигшие своих жертв. Не понимая, что происходит вокруг, ошарашенные бойцы в панике смотрели по сторонам. Услышав очередные шорохи, демоны вновь повернулись в сторону шума. На этот раз из густых зарослей высокой травы, к пристанищу разведчиков, вышло широкоплечее, человекоподобное создание. Металлические вставки на его черных одеяниях, освещенные пламенем костра, ярко поблескивали.
  -Приветствую тех, кто вскоре отправиться в Ад, - грубым голосом произнес незнакомец. - Меня зовут Танатос. Сегодня я буду вашим палачом.
  Скрестив руки, он направил их к двум шипообразным наростам на нагруднике. Раздался щелчок и, в следующий миг, в руках воина показались два кнута, состоящие, словно из множества позвонков. Несколько демонов направили на него ружья и спустили курки. Однако пули звонко врезались именно в металлические вставки, не причинив крепышу никакого урона. Прикрывая перезаряжающихся стрелков, двое солдат ринулись в атаку с клинками наголо. Окинув их надменным взглядом, Танатос занес руку за спину и запустил кнут вперед, подобно змее обвивший ногу одного из них. Завалив соперника на землю, он начал подтягивать его к себе, тем временем, свободным кнутом держа на расстоянии второго. Громогласные хлопки от тяжелых ударов о землю, буквально заставляли воина вздрагивать каждый раз. Тот, явно, не сильно рвался навстречу к праотцам, но стремление помочь побратиму брало вверх. Пока демоны были отвлечены Танатосом, на поляне появился еще один неизвестный, заметно уступающий в габаритах своему напарнику. Воспользовавшись моментом, он беззвучно подобрался к ближайшему противнику и, проведя удушающий захват одной рукой, вонзил клинок ему прямо под лопатку. Издав еле слышный стон, солдат выронил винтовку, тем самым выдав присутствие убийцы. Хотя демоны, чье внимание полностью было приковано к великану с кнутами, могли и не предать значения какому - то шуму позади. К несчастью, один из них все - таки обернулся. Увидев внезапно появившегося врага, незамедлительно привел свое новомодное, огнестрельное оружие в действие. Незнакомец вовремя прикрылся почти безжизненным телом, незаметно вытащил из рукава маленький изогнутый кинжал и метнул его прямо в горло стрелка. Когда тот, захлебываясь собственной кровью, в предсмертных конвульсиях рухнул на землю, воин отпустил свое "укрытие" и направился к следующему врагу, ожидающему противника с распростертыми объятьями. Танатос, к этому моменту, уже расправился со своими жертвами и беспрепятственно наблюдал за вступившим в схватку напарником. Черновласый парень в схожих с ним черных одеждах, вполне человеческой внешности, выглядел не более чем на двадцать лет. Ничем не выдающееся телосложение, скрывало в себе невероятную силу молодого демона. Да, они с Танатосом тоже являлись потусторонними созданиями, принадлежащими к вымирающей расе Темных Крозиусов. Тех самых воинов, которые отстаивали интересы Повелителя демонов в глубокой древности. В частности, во время затяжного конфликта с непосредственными собратьями, поднявшими мятеж в Деградо несколько тысячелетий назад. Ловко избежав режущего удара, юноша сбил соперника с ног, а затем, нанес завершающий выпад острием меча в грудь.
  -Тебе не обязательно было выдавать себя, Девил, - произнес Танатос, возвращая необычное оружие на место, в секретное отделение нагрудной металлической пластины. - Я бы и сам с ними справился.
  Тот, молча, вернул клинок в ножны и повернулся к громадному существу, находившемуся неподалеку от них. Его массивное тело частично покрывали тяжелые латы, с выглядывающими отовсюду цепями. Мускулистые руки были скрещены на груди. Черная волнистая грива, скрывалась под шлемом, почти полностью закрывающим, кроме лица, крупный рогатый череп. Сопоставив все факты, демоны пришли к выводу, что перед ними стоял ни кто иной, как Кевран - могучий воин и искусный стратег, судя по древним сказаниям.
  -Ты тоже ищешь неприятности? - Поинтересовался Танатос.
  -На вашем месте, я бы не действовал так безрассудно, - ехидно ответил гигант. - Я знаю кто вы такие.
  -И что же тебе от нас нужно? - Всем своим видом парень показывал безразличное, если не сказать презрительное, отношение к незнакомому демону.
  -Мой господин, Лексор Адская Длань, скоро захватит этот мир. Он призывает вас вспомнить древний договор, - Кевран вытащил из - за спины сверток черной материи и протянул руку вперед. - И надеется, сей скромный дар поможет вам выбрать правильное решение.
  Девил подошел ближе. Судя по ауре, тот пришел с мирными намерениями. Увидев то, что лежало на громадной ладони, когда он развернул материю, воитель едва - ли не открыл рот. Танатос сразу ощутил огромную силу, исходящую от необычного предмета. Что же там? Юноша не верил своим глазам. В руке Кеврана лежал Корбелас - легендарный меч Темных Крозиусов, исчезнувший при таинственных обстоятельствах в давние времена. Медленно протянув руку, он бережно взялся за рукоять и, со взглядом ребенка, получившего новую игрушку, начал его внимательно рассматривать. Прямое черное лезвие, украшенное золотыми символами, вероятно, наполнявшими оружие поразительным количеством энергии, буквально витавшей в воздухе. Странная, но в то же время, очень удобная сегментная рукоять, позволяла использовать меч и одной, и двумя руками. Заметив завороженный взгляд Девила, внимание которого было полностью приковано к легендарному клинку предков, Кевран усмехнулся. Похоже, все шло по плану.
  ***
  Минуя несколько полупустых залов, Саргас, Изабель и Дамастис направились по винтовой лестнице на верхние этажи дворца. Здесь народу было еще меньше. Да и то в основном стражники в красных плащах. Остановившись перед закрытыми вратами зала для собраний, а по совместительству и тронным залом, командир Алых Стражей подошел к вооруженному солдату, охранявшему вход в святая святых королевства остроухих и что - то произнес на эльфийском языке. Саргас отчетливо слышал весь их диалог, а точнее всего пару фраз. Однако за прошедшие двадцать лет немного позабыл эльфийский диалект, поэтому не совсем понял, о чем шла речь. Изабель все также держала его под руку, ни на шаг, не отпуская от себя. Заметив слегка озадаченный взгляд парня, она усмехнулась.
  -С тех пор, как ты нас покинул, Илоран усилил охрану, - пояснила девушка. - Без пароля к нему теперь так просто не попадешь.
  -Не думал я, что старик впадет в такой маразм.
  Саргас никогда не отличался особой почтительностью к старшим, вне зависимости от возраста или звания. Являясь сильнейшим воином, как минимум в пределах эльфийского королевства, он не признавал никаких авторитетов. Храбрецы, желавшие доказать ему обратное, рисковали отправиться под землю в деревянном ящике. И не факт, что в целостной форме.
  -Ты только при нем такое не вздумай ляпнуть, - Изабель легонько стукнула локтем в бок, вызвав на лице любимого хитрую усмешку.
  Приказав помощнику открывать врата, стражник отошел в сторону. Огромная комната, посреди которой находился большой круглый стол из лакированного красного дерева, была хорошо осветлена солнечным светом, пробивающимся сквозь окна, также выполненные в виде изящных очертаний крупных листьев. Стены украшали множество разнообразных полотен выдающихся, столичных художников и живописцев, и другой эльфийской символикой. Под серым гравированным потолком располагалось некое подобие хрустальной люстры, освещавшей, неведомым образом, зал в темное время суток. Войдя вовнутрь, группа увидела троих витязей, сидевших за столом, ведя непринужденную беседу. Заметив явившихся гостей, один из них, невысокий темновласый мужчина, с виду немногим старше Саргаса, в серебристых доспехах, не торопясь поднялся с большого мягкого кресла и двинулся к ним.
  -Неужели к нам пожаловал сам Дамастис. Не часто я вижу тебя в этом зале, - с ехидной ухмылкой, обратился он к возглавлявшему отряд эльфу.
  -Нельзя ли повежливее, Сорсет, - заступилась за друга Изабель. - Несмотря на то, что ты мой брат, я вижу тебя еще реже Дамастиса.
  -Ну, извини сестренка. В последнее время у меня много дел, - обнявшись с девушкой, они по - дружески поцеловали друг друга в щеку.
  -Конечно. Еще не все жители его провинции питаются землей, - вмешался Саргас.
  -Но, в отличие от некоторых, я не убегал из страны на двадцать лет, - на лице Сорсета появилась ироничная усмешка.
  Подойдя к парню, он протянул ему руку в знак приветствия. Высокомерно взглянув на эльфа, тот все же обменялся рукопожатиями. Со своей демонической силой, воитель бы мог с легкостью сломать конечность остроухого. Однако тогда бы Изабель расстроилась и начала его вычитывать.
  -Ты совсем не изменился, Саргас. Все такой же остроумный и заносчивый.
  Сорсет приходился родным братом Изабель, поэтому у него с ее возлюбленным были особые отношения. Не то чтобы они являлись хорошими друзьями, демон очень любил всячески подкалывать своего, без пяти минут, родственника. А с тех пор, как он занял пост правителя одной из провинций королевства, совмещая эту должность с уже имеющимся званием командира Золотых Львов - очередного специального подразделения в армии лесной страны, шутки Саргаса приобрели более агрессивный характер.
  -Саргас?! - Из соседней комнаты, служившей королевской опочивальней, в зал выскочил невысокий седовласый старец. Его зеленые глаза выражали одновременно удивление и радость. - Саргас здесь?! Он вернулся?!
  -Да, это я, стар..., то есть достопочтенный государь.
  Подойдя к ошарашенному эльфу, парень аккуратно обнял его и, легонько, стукнул ладонью по спине. Еще бы чуть - чуть, и он нарушил наставление Изабель. Называть правителя целого государства стариком, наверное, было бы как - то некрасиво по отношению к столь важной персоне. Величать, кого бы то ни было, господином, такой свободолюбивой личности, мешала непомерная гордость.
  -Я думал, что больше никогда тебя не увижу, дитя мое, - произнес он, уткнувшись головой в грудь воина и довольно закрыв глаза.
  -Я вернулся домой, - дождавшись, когда счастливый король, наконец, отстанет, Саргас продолжил. - Говорят, демоны напрашиваются к вам в гости. Так может, как в старые добрые времена, дадите мне пару тысяч воинов, и я устрою им радушный прием.
  -Не все так просто, - ответил Сорсет. - Наши северные провинции атакуют орки. Основная армия сейчас там.
  Врата вновь распахнулись и зал вошли еще два эльфа, с ног до головы, закутанные в серебристые латы.
  -Прошу прощение за опоздание, ваше величество, - преклонившись, произнес один из них. - В порт Аркуэн прибыл корабль с нашими сородичами. И, похоже, с ними был Саргас.
  -Ну, надо же. Я здесь не более дня, а о моем возвращении уже знает пол королевства.
  -Не будем отвлекаться, - вмешался Сорсет. - Демоны дышат нам в затылок, а вас волнует возвращение одного из наших воинов.
  -Лучшего воина. Не забывай об этом, - задиристо подправил его парень.
  -Ваше величество, это все кто будет участвовать в собрании? - Спросила Изабель, устроившись на одном из кресел, выполненных в изящной эльфийской манере, у круглого стола.
  -Представители юго - восточных провинций, для которых демоны представляют наибольшую опасность в данный момент, - ответил Илоран, заняв свое место на троне, расположенном в нескольких метрах от стола. Остальные присутствующие тоже расселись по креслам, позволив собранию официально начаться. - Какими силами мы располагаем?
  -Я предполагаю где - то около шести - восьми тысяч, - задумчиво ответил Сорсет. - Плюс рыцари Стальной Гвардии и Алые стражи.
  -Разведчики докладывают, что армия демонов насчитывает около тридцати тысяч воинов, - добавил один из витязей. - Говорят, у них появилось какое - то необычное стрелковое оружие. С его помощью, они без проблем уже захватили несколько городов в королевстве людей.
  -Маловато, - тяжело вздохнув, произнес король. Обреченный взгляд, устремленный в гранитный пол, не внушал оптимизма. - Если это правда, у нас могут возникнуть большие проблемы.
  -У меня в отряде есть представитель Лунатиков, - произнесла Изабель. - Я думаю, мы сможем заручиться их поддержкой.
  -Ночные эльфы? - в глазах Дамастиса блеснул озорной огонек. - Они могут стать неплохим подспорьем на первых парах.
  -А что насчет основной армии, они еще долго собираются развлекаться с орками? - Поинтересовался Саргас. Для него зеленокожие крепыши являлись не более чем мешками с очень хрупкими костями. А вот для остроухих, уступавшим оркам в силе и размерах, они были достаточно серьезными противниками.
  -Я постараюсь что - нибудь придумать, - ответил Илоран и после небольшой паузы добавил. - Саргас, Изабель, я надеюсь на вас. Возьмите с собой Дамастиса. От него сейчас мало пользы в столице, - поймав его слегка озадаченный взор, правитель усмехнулся. - А теперь попрошу вас покинуть зал, мне нужно поговорить с витязями.
  Встав с деревянных кресел, обитых красивыми тканями, троица вышла из зала и направилась к конюшням. Для них собрание окончилось. Впереди виднелась не очень радостная, для народа лесной страны, перспектива нового кровопролитного конфликта. В отличие от подруги, такая новость заставляла сердца Саргаса и Дамастиса биться чаще.
  -Как в старые добрые времена, правда, Саргас? Мы снова будем сражаться вместе, - закинув руку на противоположное плечо парня, командир Алых Стражей продолжил более тихим голосом. - И кстати, в наше любимое заведение вчера завезли твой любимый напиток.
  -"Черная мамба"?! Эта идея мне определенно нравится.
  "Черная мамба" была излюбленным напитком парня со времен первого появления в королевстве эльфов. Этот своеобразный коктейль изготавливался путем смешивания сильнодействующего яда, добытой у пресмыкающихся рептилий, и травяной настойки, благодаря чему смертельно опасный нектар осмеливались употреблять лишь немногие храбрецы. Саргас же мог за день выпивать до шести рюмок этого необычного напитка, словно не страшась умереть. Яд в "Черной мамбе", при постоянном употреблении, в небольших количествах, повышал иммунитет к всякого рода отравляющим веществам. Однако это также зависело от возможностей организма. Бывали случаи, когда после нескольких дней попойки убийственным коктейлем, у эльфов возникали галлюцинации, мышечные судороги, а иногда и вообще смертельный исход.
  -Не думаете ли вы скинуть всю работу на меня? - Вмешалась в их разговор Изабель. Очевидно, она услышала не очень громкую, светскую беседу двух старых друзей. - Я не собираюсь потом вас разнимать.
  -Не волнуйся, мы по капельке, - улыбнувшись, ответил Саргас.
  -Знаю я ваше "по капельке". Ну ладно, чтобы к полуночи был дома. Вместе с Дамастисом.
  -Конечно. Сегодня вечером под твоими окнами будет стоять сотня отборных Алых Стражей во главе... с нами, - произнес тот.
  Тяжело вздохнув, Изабель развернулась и направилась к конюшне. Как у командира Стальной Гвардии, у нее имелось много дел, связанных с предстоящим походом в пограничные владения родного государства. От Саргаса, являвшегося ее заместителем, в организационных вопросах было не много толку. Скорее, парень бы даже мешал ей. А так пусть пока повеселиться.
  Глава 4. Сомнение.
  Когда солнце скрылось за горизонтом, а на небе начали появляться яркие, мерцающие огоньки, Ноэль отправилась к своему родному племени Ночных эльфов. После возвращения Изабель из столицы, девушка попросила ее наведаться к сородичам с просьбой о помощи. С ловкостью пантеры темновласая представительница Лунатиков быстро передвигалась по тонким ветвям огромных деревьев. Ближе к полуночи, она уже была на территории племени, в пограничных областях королевства. Аккуратно перебираясь по деревьям, да бы не выдать своего присутствия, Ноэль приближалась к затаившемуся среди густой растительности поселению. По негласным правилам Ночных эльфов, тот, кто покинул пределы земель собственного клана, мог вернуться назад только окольными путями. Своеобразная игра в прятки с патрулирующими окрестности деревни собратьями, имевшими полное право убить "предателя", оканчивалась, когда гость проникал в основной лагерь племени, где его встречали, буквально с распростертыми объятьями. С самого детства, будущих воинов ночи обучали бесшумному передвижению, в том числе и по ветвям деревьев, а также обнаружению вот таких беззвучных "призраков", посредством хорошо развитого слуха. В сражении, эти навыки не раз спасали жизнь Лунатикам. Ноэль была одной из лучших учениц, поэтому для нее не составляло большого труда пройти мимо менее умелых соплеменников. Миновав последнюю сотню метров, девушка заметила признаки замаскированного лагеря. Обычно Ночные эльфы ограждали территорию деревни плотными, густыми зарослями высокой травы. Ничего не подозревающие путники, в большинстве случаев, так и не добиравшиеся до обители Лунатиков, благодаря разящим стрелам лучников, упирались в них, словно в каменные стены и были вынуждены искать другой путь. Спрыгнув с ветки на землю, Ноэль оказалась на другой стороне трехметрового "забора". Эльфы, в поле зрения которых она находилась, не придали этому никакого значения. Они продолжали заниматься своими привычными делами. Выпрямившись, девушка огляделась по сторонам и направилась к хижине вождя племени. Лунатики не отличались дружелюбностью, даже по отношению к собственным соплеменникам. Они не признавали власти короля над собой и вообще, считали городских собратьев высокомерными болванами. Тем не менее, самоотверженно защищали границы родного королевства. Хижина вождя располагалась рядом с тренировочной площадкой для лучников. Свои жилища, Лунатики строили из древесины и покрывали их специальной тканью, защищающей здания от погодных шалостей, и заодно прекрасно маскирующей от ненужных глаз. Нескольких остроухих, оттачивавших навыки стрельбы по деревянным мишеням, так и не обратили внимания на явившуюся гостью, позволив ей беспрепятственно пройти к домику главы племени.
  -Здравствуй, Ноэль, - послышался знакомый голос.
  Обернувшись, в десятке метров от себя, она увидела парня в темных одеждах, сидевшего на небольшом пригорке. В правой руке сверкал клинок, черное лезвие которого было украшено золотыми символами.
  -Привет, Девил, - улыбнувшись, ответила девушка. Позади него, она заметила еще одну, крупную фигуру, "расчесывающую" свои сегменчатые кнуты, расположившись на небольшой полянке. - Доброй ночи, Танатос.
  -Доброй ночи, красавица, - не отрываясь от занятия, ответил тот.
  В древние времена ходили легенды, что Темные Крозиусы делают костяные кнуты из позвоночников Старейших - ящероподобного рода демонов. Чешуйчатая шкура этих созданий имела очень плотную структуру с тенденцией к дальнейшему ее укреплению с течением времени. К определенному возрасту "доспехи" становилась подобны металлу, делая обладателей практически неуязвимыми. Достоверно неизвестно, как Темным Крозиусам удавалось вытаскивать позвоночники, минуя совершенную защиту Старейших. Этот секрет их предки унесли с собой в могилу.
  -Что же привело тебя к нам? Неужели соскучилась по сородичам? - Спросил Танатос.
  -Вы уже, наверное, знаете, что к нашим границам движется армия демонов. Я хотела попросить вождя о помощи и...
  -Прости. Мы не будем сражаться с ними, - твердо произнес Девил, продолжая водить пальцами по лезвию своего нового клинка.
  -Но почему? - Непонимающе спросила девушка. Обычно эти двое с радостью приходили ей на помощь, а сейчас отказались.
  -Договор, - ответил Танатос вместо замолкшего друга. - Ты слышала о договоре между Темными Крозиусами и Повелителем демонов?
  -В глубокой древности Крозиусы подняли мятеж против Повелителя, - продолжил Девил. - Чтобы наказать их, он обратился к Темному Истоку. Спустя некоторое время, из его недр, появились те, кого впоследствии назвали Темными Крозиусами. Заключив с ними союз, Повелитель подарил первому лидеру Корбелас, вот этот легендарный клинок, и назначил чуть - ли не элитными воинами своей армии. Взамен же потребовал дать клятву верности.
  -На самом деле у них не было выбора, - вмешался Танатос. - Если бы отказались, их ждала только смерть.
  -Насколько мне известно, с того времени сменилось как минимум два Повелителя демонов. Ваша клятва больше не имеет никакой силы, - Ноэль не хотела возвращаться к госпоже с пустыми руками.
  -Нет, - в голосе Девила ощущалось едва различимое раздражение. Они были знакомы уже довольно долго. Парень всегда шел ей навстречу, однако сейчас не мог уступить своим принципам. Именно сей факт его и тревожил. - Обещание, данное нашими предками, было написано их кровью на лезвии Корбеласа. Если мы вступим в бой с демонами, это будет значить, что мы предали все то, во что они верили.
  -Но ведь есть еще одна причина, - послышался еще один знакомый голос позади Ноэль.
  Из - за ближайшего ствола многовекового дуба показался невысокий парень в сером плаще. Хотя лицо скрывал капюшон, девушка узнала в нем Саргаса.
  -Почему бы тебе не рассказать о ней своим друзьям?
  Замешкавшись с ответом, Девил даже не заметил, как вокруг них собралось около двух десятков остроухих вместе с вождем племени. Опустив голову, он тяжело вздохнул.
  -Генерал демонов пообещал, если мы выступим на их стороне, Ночным эльфам ничего не грозит. В противном случае, они сравняют поселение с землей и объявят Темных Крозиусов предателями.
  -Неужели ты думаешь, что мы будем убивать своих собратьев?! - Гробовую тишину прервал один из воинов. - Конечно, мы их недолюбливаем и называем глупыми, но все - таки они часть нашего рода.
  -Для демонов предательство означает полное истребление определенной рода, - Саргас подошел ближе к парню. - Я знаю, как этого избежать.
  -Нет. Я не могу обречь своих братьев на смерть.
  -В таком случае ты не оставляешь мне другого выбора.
  Черновласый воитель посмотрел в глаза Ноэль с ехидной усмешкой. От этого взгляда, по спине девушки пробежали мурашки. Перед ней находился не тот старый Саргас, которого она знала многие годы, а какое - то ужасное создание, скрывающееся под его личиной. Что же он задумал?
  -Девил, я вызываю тебя на поединок.
  Все присутствующие с озадаченными лицами уставились на самоуверенного парня, осмелившемуся бросить вызов их лучшему воину. Лунатики, конечно, слышали о прошлых подвигах Саргаса, однако не считали его настолько выдающимся героем. В их племенах тоже нашли приют некоторые могущественные демоны из рода Темных Крозиусов. Ничуть не смутившись, Девил поднялся с земли и с хладнокровным взглядом направился к новоявленному сопернику.
  -Если ты меня победишь, избавишься от одного из сильнейших бойцов королевства. Если нет, сможешь с честью покинуть этот мир.
  Судя по еле заметной улыбке и загоревшимся глазам, эта идея ему понравилась. Прокрутив несколько раз клинок в руке, он принял боевую стойку. Саргас, не спеша, снял капюшон и жестом руки призвал противника к атаке. От черного клинка исходила огромная сила, свойственная древним артефактам. Ноэль подошла к Танатосу. Того, явно, совсем не беспокоил намечавшийся поединок. С невозмутимым видом он продолжал ухаживать за оружием.
  -Останови их. Они же убьют друг друга, - девушка была не на тушку встревожена. Действительно, зная характеры этих двоих, в пылу битвы, они и вправду могли совершить непоправимую ошибку.
  -Не могу, - спокойно ответил воин. - Саргас вызвал его на дуэль. Я не имею права вмешиваться.
  -То есть мы можем только наблюдать, - заметил вождь племени, стоявший неподалеку от них.
  -Именно! Если кто - то посмеет вмешаться в поединок демонов, я лично отправлю его на тот свет.
  Танатос еще никогда не выглядел столь серьезным. К счастью, эльфов, желающих связываться с грозным демоном, среди них не оказалось. Два воителя неподвижно стояли на месте и сверлили друг друга взглядом. Через несколько мгновений напряженного ожидания, Девил резко кинулся вперед. Однако противник даже не шелохнулся. Он неподвижно стоял на месте, будто не собираясь уворачиваться или атаковать в ответ. Подобравшись на достаточно близкое расстояние, парень подпрыгнул и занес меч над головой. В самый последний момент, Саргас мгновенно ушел в сторону, достав один из клинков и отразив несколько мощных ударов, решил опробовать устойчивость оппонента. Скрестив оружие в очередной раз, демоны столкнулись, словно пара яростных буйволов в бескомпромиссной битве за территорию. Девил изо всех сил пытался оттеснить невероятно мощного врага, которому казалось ничего не стоит сдерживать его. Огромный поток энергии, выплескиваемой Корбеласом, был почти осязаем. Наверняка, даже эльфы, не обладавшие столь большой остротой чувств, ощущали чудовищную силу этого легендарного клинка. Наблюдая за бесполезными попытками сдвинуть с места, Саргас краем глаза заметил призрачный силуэт громадного создания, возвышавшегося над парнем, вызвавший на лице воина слегка удивленную усмешку.
  -А ты не так прост, как кажешься, - внешне призрак напоминал его собственную демоническую сущность. А это означало, что юноша, как и он, был связан с Первородными.
  Чрезмерная самоуверенность оппонента выводила Девила из себя. Оскалив зубы, он крепко схватил клинок двумя руками и с удвоенной силой надавил на рукоять. Гнев полностью затмевал сознание. Чувствуя, что начинает уступать, Саргас незаметно вытащил из ножен второй клинок и направил изящное лезвие навстречу с противником. Благодаря не стандартному расположению ножен на спине, рукояти мечей находились в районе поясницы, создавая эффект неожиданности при их извлечении. Вовремя среагировав, Девил отпрыгнул назад и взмахнул клинком по воздуху, будто надеялся зацепить им соперника. Плохой глазомер еще никогда не доводил до добра. А для воина, тем более с оружием ближнего боя, и вообще был подобен смерти. Саргас собирался быстро наказать приспешника Лунатиков за такую нелепую промашку, как внезапно от лезвия Корбеласа отделилась черная волна в виде полумесяца. Возможно, оплошность парня была не совсем таковой. К сожалению Саргас слишком поздно заметил приближение, материализовавшейся волей противника, энергии легендарного клинка. Скрестив руки на груди, он крепко уперся ногами в землю и, доверившись своим силам, приготовился к столкновению. В метре от него, темная материя разорвалась на несколько частей и прошла сквозь тело, оставив незначительные порезы на груди и плечах. Ожидая, что же произойдет дальше, воитель затаил дыхание и начал прислушиваться к ощущениям. Незначительная боль блуждала на краях разорванной плоти. И все. Вряд - ли бы столь величественный меч, сравнимый по мощи со священным Альгуро, при использовании своей сокрушительной мощи, нанес бы врагу лишь легкие ранения. Здесь, явно, имелся какой - то подвох. Однако ничего не происходило. Словно атака Девила была шуткой.
  -Теневой коготь?! - Удивленно воскликнул Саргас. - Такой слабый? Неудивительно. Ведь Корбелас у тебя недавно. Ты еще не можешь контролировать весь его потенциал.
  -Не волнуйся. У меня хватит сил, чтобы одолеть тебя.
  Крепко схватив свое оружие, он вновь бросился в атаку. Легко отражая все попытки причинить ему вред, Саргас точно выверил момент и, избежав очередной атаки, нанес удар рукоятью в плечо парня. По инерции сделав оборот вокруг своей оси, тот приготовился применить еще один прием. Увы, на этот раз, противник оказался готов к неожиданному маневру. Блокировав клинками волну черной энергии, направленную из Корбеласа, он молниеносно перехватил их и, с размаху, нанес удар по вовремя подставленному лезвию. Проехавшись по травянистому грунту несколько метров, Девил с трудом устоял на ногах. Для простого демона, черновласый незнакомец был слишком силен.
  -Для тебя поединок окончен, - в твердом голосе Саргаса ощущалась скрытая угроза. - Сейчас ты познаешь мощь Зеленого Феникса.
  Как только он развел руки в стороны, ближайшие деревья вспыхнули зеленым пламенем. Несколько десятилетий назад, когда воитель только начинал карьеру в армии остроухих, в сражениях часто использовал древнюю лесную магию - зеленое пламя. От обычного всепожирающего огня, эту силу отличало то, что она была абсолютно безвредна для эльфийских лесов и его обитателей. Однако обрушивая всю мощь на врагов, зеленое пламя способно было превратить их в прах. Именно из - за применения сего примечательного навыка, эльфы прозвали Саргаса Зеленым Фениксом. Темная энергия, исходящая от Корбеласа начала блекнуть на фоне разрастающейся силы древнейшей магии, подкрепленной демонической аурой владельца. Взглянув на горящие деревья, Девил заметил, что они совсем не изменяются под воздействием охватившей их стихии. В следующий миг, на острие клинков вспыхнули сгустки зеленого пламени, удлинив лезвия в два раза. Могущественная энергетика окутывала все поле боя, внушая парню непонятную тревогу. Взлетев в воздух, Саргас взмахнул огненным клинком в сторону противника, отделив от холодного металла волну зеленой энергии. Он продолжал запускать огненные волны с разных точек, но соперник находил в себе силы парировать атаки. После массированного обстрела, черновласый воин перешел в ближний бой. Его молниеносные движения, помноженные на мастерство владения двумя мечами, заставляли противника нервничать. Не то чтобы Девил боялся смерти или тяжелого ранения, он не хотел испытывать на себе жар яростного пламени грозного демона. После каждой звонкой встречи демонических клинков, поляну освещали снопы искр. Быстрые и неожиданные атаки Саргаса с ближней и дальней дистанции, заставляли оппонента вертеться, словно белку в колесе. Шансы на победу таяли прямо на глазах. Однако Девил продолжал уже проигранный бой, упорно не желая сдаваться. Все - таки долго это длиться не могло. Спустя несколько порезов огненными лезвиями и ловкой подножки сзади, юноша оказался на земле. Перед носом тут же возникло пылающее острие клинка.
  -Ты проиграл. А значит, придется выполнить мои условия, - после небольшой паузы, произнес Саргас. - Конечно, можешь выбрать смерть. Но тогда освободить предков от клятвы, данной Повелителю демонов, придется кому - нибудь другому.
  -От клятвы нельзя освободиться, - спокойно ответил Девил. - Тогда я стану предателем. Лучше убей меня прямо сейчас.
  Заметив решительный взгляд поверженного парня, воитель усмехнулся. Пламя на клинках в одночасье потухло, после чего они вернулись в ножны. Он протянул руку недавнему противнику. Некоторое время тот смотрел на победителя непонимающим взглядом. Наконец, разочарованно вздохнув, принял помощь.
  -Ты глупец! - Схватив Девила за протянутую конечность, он резко подорвал с земли и впился пронзительным взором ему в глаза. - Я не думаю, что Повелитель хотел, чтобы его лучшие воины помогали пришельцам захватывать свой родной мир. Не будет ли это считаться предательством для твоих предков?
  Девил пребывал в смятении. Все это время он считал, что поступает по велению сердца. Но на самом деле им управляла слепая вера в заветы предшественников. Кем же был этот странный воин? Он, похоже, очень много знал о клятве Темных Крозиусов с Повелителем демонов.
  -Даже если я соглашусь сражаться на вашей стороне, демоны уничтожат мое племя.
  -Об этом не волнуйся. У меня есть план, который позволит им избежать гибели, - дружелюбно ответил Саргас.
  парень не знал, как ему поступить. Он разрывался между долгом и возможностью избавить собственный род от многовекового служения, уже покойному Повелителю. Понаблюдав за ним несколько мгновений, Саргас добавил
  -Решение своей проблемы ты найдешь в Корбеласе. Я вернусь на рассвете. Надеюсь, к этому времени ты сможешь дать правильный ответ.
  -Но откуда мне знать, что ты не лжешь? Возможно, это простой тактический ход, чтобы заручиться поддержкой Ночных эльфов в будущем сражении.
  -Тебе придется поверить мне на слово, - улыбнувшись, ответил воитель и, повернувшись спиной, исчез в Призрачности, оставив Девила наедине с его мыслями.
  Глава 5. Выбор.
  Саргас мчался во всех ног, пытаясь успеть выполнить обещание - вернуться к Изабель до полуночи. Дамастис уже, наверняка, был там вместе со своими лучниками. Чертов старик! После хорошей "дружеской беседы" в одном из столичных баров, они вместе собирались пойти с Ноэль к ее соплеменникам, чтобы помочь в проведении переговоров. Вот только в самый последний момент у лидера Алых Стражей появились неожиданные дела. Саргас догадывался о его, так называемых, делах. Приятель уже не первый раз кидал парня в подобной ситуации. Обычно когда он возвращался с задания, уверенный, что седеющий друг, которому по человеческим меркам было не больше сорока, оказывался не в состоянии ему помочь по особо важным причинам, тот либо отсыпался дома, после изрядного количества выпитого эля, либо искал приключений на свою эльфийскую задницу. От неминуемых тяжких телесных повреждений, не сопоставимых с жизнью, Дамастиса стабильно спасала жена, с коей демон был в теплых дружеских отношениях. К счастью, в лагере Стальной Гвардии ее не будет, а значит, никто не помешает жестоко расквитаться с хитроумным остроухим. Хотя еще оставалась Изабель. Она вряд - ли бы позволила состояться его изощренному плану мести. Уж с ней Саргас найдет общий язык. Особенно если успеет вернуться до полуночи. В противном случае парня ожидала сходная с Дамастисом судьба. Конечно, девушка не смогла бы покалечить такого сильного воина, но нанести глубокую моральную травму вполне была в состоянии. Как и любой настоящий, уважающий себя мужчина, он стремился исполнить обещание, данное возлюбленной. По непонятной причине, из головы не уходил Девил. Саргас и раньше слышал, что в приграничных землях обитают Темные Крозиусы, однако никогда не стремился с ними встречаться. Чем - то этот юноша его заинтересовал. Возможно, тем, что походил на него по характеру. К тому же, имел таинственную связь с Первородными, о которых и сам воин знал не много.
  Изабель, в ночном платье, стояла у распахнутого окна фамильного имения, уже покойного отца, служившего по совместительству штаб - квартирой Стальной Гвардии, в ожидании любимого демона. Большой, трехэтажный особняк, вокруг которого расположились самодельные хижины воинов отряда, находился на опушке леса неподалеку от столицы. Отец Изабель не любил говорить о причине решения покинуть главный город королевства и организовать лагерь, вверенного ему подразделения, фактически у себя дома. Да и девушку это особо не интересовало. Несмотря на раннюю смерть матери, детство выдалось несказанно счастливым, ведь отец проводил с ней почти все свободное время. Научил будущую Стальную Госпожу сражаться и обращаться с оружием. Эти навыки очень сильно помогали ей отбиваться от надоедливых кавалеров. Молодая эльфийка с длинными русыми волосами была вполне хороша собой, поэтому желающих обзавестись завидной невестой насчитывалось довольно много. Так как ее отец являлся профессиональным военным и стремился вырастить дочь такой же сильной, от суженого он ожидал не меньших умений. По счастливой случайности, Саргас стал идеальным кандидатом на роль фаворита Изабель. Сильнейший воин во всей лесной стране, не обделенный отвагой, правда с немного скверным характером, также приглянулся и отцу девушки, что было немаловажно. Старинные часы у стены показывали без двух минут полночь, но Саргаса все еще не было. Когда они расставались днем, он пообещал вернуться до полуночи. А за свои слова демон привык отвечать. Спустя несколько секунд томительного ожидания, потеряв последние капли терпения, Изабель закрыла окно и с угрюмым выражением лица направилась к широкой, двухместной постели, как неожиданно, позади нее, послышался приглушенный треск. Обернувшись на звук, в полумраке комнаты, у окна, она заметила желанный силуэт. Тяжело дыша, парень ехидно улыбнулся и, увидев ответную улыбку возлюбленной, уверенной поступью направился к ней. Ловко подняв эльфийку на руки, он положил ее на громадную королевскую кровать и впился страстным поцелуем в нежные уста.
  ***
  Сегодняшняя ночь для племени Ноэль была бессонной. Ночные эльфы вместе с вождем ожидали, какое же решение примет Девил. Несмотря на то, что парень не принадлежал к их виду и вообще не являлся эльфом, Лунатики фактически считали его вторым вождем. Он не раз доказывал свою преданность племени, поэтому они относились к нему как к собрату, что было не свойственно ночным обитателям пограничных земель. Уединившись в своем небольшом домике, юноша положил меч на стол и сел напротив. Внимательно рассматривая золотые символы, выбитые на лезвии Корбеласа, демон надеялся, что духи предыдущих владельцев помогут сделать правильный выбор. Что - то подсказывало ему, Саргас говорит правду. Неужели он действительно знает, как освободить его род от клятвы, данной Повелителю много веков назад? Тогда чтобы выяснить это, Девилу всего - то стоило принять сторону лесного народа. Но в таком случае, он предает заветы предков. Просидев над мечем пару часов, воин уже начал впадать в отчаяние от безвыходности, как внезапно пришло озарение. Сам того не осознавая, парень взял клинок и начал прощупывать железную рукоять. После нескольких манипуляций, из нее вывалился маленький флакон с красной густой жидкостью, от которого исходила огромная мощь. Содержимое бутылька вызывало трепет в демонической душе Девила. А точнее в том, что в ней пробудилось несколько мгновений назад и, собственно, извлекло странную вещь из легендарного клинка. Взяв флакон, он внимательно осмотрел его со всех сторон. Багровая жидкость ярко сверкала в лунном свете, бьющем в окно хижины. Если эта вещь была тем самым, о чем юноша думал, то теперь он знал, что ответить Саргасу, когда тот снова явится.
  Как и обещал, воин, совсем недавно сразивший потомка Темных Крозиусов, вернулся с первыми лучами, поднимающегося солнца. Новость об этом быстро разлетелась по всему племени. Все больше эльфов собиралось у дома демонического собрата. Кивнув в знак приветствия приближающемуся другу, Ноэль заметила приподнятое настроение в его игривом взгляде. Наверняка, ночью случилось что - то хорошее. Остановившись в десятке метров от двери, ведущий в обитель Девила, он обвел взором всех присутствующих, собравшихся здесь, чтобы услышать решение своего негласного лидера. Но дверь не открывалась. Неужели решил проигнорировать предложение о союзе? Саргас стоял уже около минуты в ожидании появления парня. Спустя еще некоторое время эльфы возмущенно загудели. Они не ожидали, что их лучший воин окажется трусом. Видя нагнетающуюся атмосферу, черновласый демон собирался предложить ему выйти, как неожиданно дверь с грохотом распахнулась, заставив Лунатиков замолчать, и в проеме показалась знакомая фигура. Не обращая внимания на крики негодующих остроухих, Девил упер взор в Саргаса и уверенной поступью двинулся вперед.
  -Вот сейчас я вижу настоящего лидера Темных Крозиусов, - с ухмылкой на лице, произнес он. В грациозных движениях и горящих глазах виднелось обновленное состояние души парня. - Недостойный не смог бы извлечь кровь Повелителя из Корбеласа. Каким же будет твой ответ?
  -Саргас. Если ты действительно знаешь, как освободить моих собратьев, я пойду за тобой, - похоже, эти слова не произвели на него должного впечатления, воин с той же ухмылкой продолжал наблюдать за ним. - Но если окажется, что ты меня обманул, клянусь всеми демонами Верховного ада, я тебя убью.
  -Согласен, - с пониманием ответил Саргас. - Только я уже подсказал, как избавиться от клятвы. Дальше все зависит от тебя. Я помогу спасти племя, но для этого мне нужно встретиться с предводителем демонов. Ведь это он дал тебе Корбелас? Ты отведешь меня к нему. Идет?
  Стоя на месте, он протянул руку вперед в надежде, что Девил примет его условия. Поразмыслив несколько секунд, тот подошел ближе и, взглянув ему в глаза, крепко пожал руку. Для продолжения переговоров вождь Лунатиков предложил пройти в свою хижину вместе с Ноэль и Танатосом.
  -Похоже, демоны вам не доверяют, - произнес Саргас, закрыв дверь за последним вошедшим. - Вокруг деревни я обнаружил три замаскированных огневых точки. Их защищает по несколько десятков воинов.
  -Мои лучники справятся с ними, - бесцеремонно перебил парня вождь, худощавый мужчина преклонного возраста с длинной серой шевелюрой. - Мы знаем эти края как свои пять пальцев.
  -Это меня и пугает, - грубоватым голосом ответил Саргас. - Если твои воины смогут атаковать все отряды одновременно, что маловероятно, новость об этом быстро дойдет до генерала. А в таком случае можете прямо сейчас начинать обрабатывать древесину для гробов.
  Как же ему нравилось ставить на место слишком самоуверенных остроухих. Конечно, гораздо большее удовольствие ему бы принес поединок, однако сейчас было не подходящее время. Не дожидаясь ответа лидера Ночных эльфов, он перевел взгляд на Девила.
  -Ты отведешь меня под видом пленного к вражескому командиру. Мне нужно с ним кое - что обсудить. Тем временем твои ребята, при поддержке Алых Стражей, должны одновременно напасть на три отряда демонов. Тогда мирные жители смогут спокойно покинуть деревню.
  -Хорошо. Надеюсь, твой план сработает, - ответил Девил.
  -Я пойду с вами, - вмешался в разговор Танатос, окинув напарника ехидной улыбкой. - И даже не думай меня отговаривать.
  Спорить с ним было бесполезно. За многие годы знакомства Девил в этом убедился. После того как Крозиусы заняли Шамуин - столицу мира демонов, большинство их немногочисленных темных собратьев оказались вынуждены искать новое место, которое они могли бы назвать домом. Странствия привели в земли остроухих, где из - за схожести принципов их приняли племена Ночных эльфов. Тогда вместе с Девилом пришли еще четыре темных собрата, среди которых, на данный момент, в живых остался только Танатос. Они с Девилом знали друг друга с самого детства, вместе сражались с Крозиусами и другими существами по велению своего господина. Теперь же им предстоял сложный выбор свободой или дальнейшему исполнению давней клятвы. Когда эльфы были готовы выступать, Саргас вместе с демонами и двумя лучниками, взятых Девилом в качестве эскорта, отправились во вражеский лагерь. Спустя несколько минут бега по массивным ветвям, отряд добрался до окраины родных лесов, где парня привели в подобающий пленнику вид. Прямо за рядами высоких стволов многовековых деревьев, раскинулись просторные зеленые поля. Трудно было поверить, что вскоре это прекрасное место превратится в кладбище для многих эльфов и демонов.
  -Лагерь демонов находится прямо за той возвышенностью, - Девил указал на участок, находящийся в нескольких сотнях метров от них. - Ты уверен, что мы сможем уйти после вашего разговора?
  -Это зависит от вас, - усмехнувшись, ответил Саргас. - Вы ведь быстро бегаете?
  -Не беспокойся. Драться мы тоже умеем, - произнес Танатос.
  Оставив лучников среди густой растительности в качестве прикрытия при отступлении, трое демонов направились во вражеский стан. Появлению, на территории их лагеря незнакомых существ, демонические солдаты не придали особого значения. Они продолжали заниматься обыденными делами. Судя по количеству воинов, это были не основные силы армии, собирающейся поработить королевство эльфов. Для авангарда их тоже насчитывалось слишком мало. Тогда, зачем их генерал решил обосноваться здесь? Добравшись до конца лагеря, компания заметила очертания своей цели - громадного Кеврана, находившегося в небольшой роще, отделенной от основных сил лагеря. Он стоял к ним спиной со скрещенными на груди руками и смотрел куда - то вдаль.
  -Приветствую, Лограс, - поздоровался Девил. Тот развернулся и, с любопытством осмотрев гостей, кивнул в ответ. Воину нужно было как - то развивать диалог, но все мысли перемешались в голове. Кое - как приведя их в порядок, он начал. - Разведчики обнаружили отряды твоих воинов вокруг моей деревни, что это значит?
  -Меры предосторожности, - ответил Лограс. - Вдруг ты решишь предать собратьев. Тогда я смогу убедить тебя этого не делать. Ночные эльфы очень помогут в предстоящих битвах.
  -Но ведь я принял твою сторону! - Повышенным тоном произнес Девил. То, что демоны не доверяли честнейшим бойцам Повелителя, слегка выводило его из себя. Быстро осознав, что гнев не лучший союзник в переговорах, он попытался успокоиться. - В знак моей преданности я привел пленника. Одного из командующих эльфийскими войсками.
  -Пленника?! - Удивленно переспросил Лограс и заинтересованно взглянул на Саргаса, руки которого были связаны черной материей. Лунатики изготавливали эти сверхпрочные веревки, способные удерживать даже демонов, из лиан черных дубов, произрастающих только в определенных местах родных лесов. - Эльфами управляет демон? Забавно. Чем же они подкупили тебя?
  -Ну, вообще они делают неплохой эль, - задумчиво произнес тот. - Еще среди них много красивых девушек, если ты понимаешь, о чем я. А также еще очень много причин, которых тебе не понять.
  Если бы эти слова услышала Изабель, она бы, несомненно, убила парня на месте. К счастью сейчас девушка находилась очень далеко отсюда.
  -Должно быть преданность, долг, честь. Я прав?
  -Какой же ты проницательный. Я думал, Кевраны умеют только командовать себе подобными кусками мяса. - Саргас пытался вывести великана из себя. Однако, похоже, тот не поддавался, сохраняя безмятежное выражение лица.
  Резко взмахнув рукой в сторону язвительного пленника, из - за запястья демона вылетела металлическая цепь с наконечником в форме змеиных клыков, вонзившихся ему в грудь.
  -Дерзость ни к чему хорошему не приведет, мой мальчик, - усмехнувшись, спокойно ответил Лограс. - В таких переговорах главное доброта и искренность.
  -Тогда почему бы тебе не развязать мне руки, - сквозь дикую боль, произнес Саргас. Ему было тяжело дышать, чертов Кевран сломал пару ребер своей игрушкой. - Я бы с радостью показал насколько добрыми и искренними могут быть мои клинки.
  "Вот и пора тебе выбрать сторону" - Послышался голос в голове Девила. Он взглянул на приятеля, припавшего на одно колено от боли. - "Если бы ты был более внимателен, то понял, что значат надписи на лезвии Корбеласа". Парень не до конца понимал смысл его слов. Впрочем, как и раньше. Он пол ночи просидел над клинком, но так и не смог расшифровать необычные знаки на величественном оружии. В детстве юноша слышал истории, о том, что они являлись символами клятвы верности Повелителю демонов, и что их сможет прочесть только тот, в чьих жилах течет кровь лидера Темных Крозиусов. Вытащив Корбелас из ножен, он снова присмотрелся к лезвию. Знаки также оставались неизвестными ему, хотя и казались знакомыми. Меч появился у него буквально вчера, только Девил ощущал, словно владел им всегда. Закрыв глаза, он попытался вспомнить, когда ему приходилось использовать это легендарное оружие, как неожиданно вновь ощутил чувство прозрения, схожее с тем, когда извлек кровь Повелителя из рукояти. Взглянув на символы еще раз, будто другими глазами, воин начал понимать их значение. "Вы служите великой истине. Когда я покину этот мир, прислушайтесь к голосу сердца, оно укажет правильный путь. Моя кровь всегда будет с вами" - мысленно прочитал он. Выходит, Саргас знал об этом с самого начала. И все его непонятные фразы на самом деле являлись намеками.
  -Молодец, Девил. Ты хорошо потрудился, - одобрительно произнес Лограс. - Возвращайся в деревню и жди дальнейших приказов. А с пленником пообщаются мои ребята.
  Позади Кеврана показались три Дархара, не торопясь направившиеся к раненному демону. Девил вытащил из кармана флакончик, содержимое которого, теоретически, могло освободить Темных Крозиусов от древней клятвы, и взглянул на Танатоса. Словно надеясь найти в глазах собрата ответ, как же ему поступить. Улыбнувшись, широкоплечий воин кивнул и немного отошел назад. Он доверял Девилу как себе и всегда поддерживал. Резким движением, выдернув наконечник оружия из груди Саргаса, цепь мистическим образом обвилась вокруг левой руки Кеврана. Ловко прикрепив в воздухе металлический набалдашник к другой цепи, гигант раскрутил ее над головой и направил в пленника, рассчитывая попасть точно в висок. Однако на полпути к цели с железным шаром столкнулся костяной кнут, отбросив его в сторону.
  -Нет, Лограс. Я больше не служу демонам, - разбив флакон о широкую часть Корбеласа, Девил провел окровавленной ладонью по всей длине лезвия. Но одной крови Повелителя демонов было мало, чтобы освободиться от влияния. Также существовала необходимость жертвы, в виде крови лидера Темных Крозиусов. - Да простит меня Повелитель.
  Нажав кончиками пальцев на лезвие меча, он ощутил, будто часть души бесследно исчезает. В следующий миг в груди парня что - то закололо, мысли закружились в хаотическом вихре. Судя по болезненной гримасе Танатоса и ладони, лежащей на виске, с ним происходило тоже самое. Да и скорее всего, со всеми существующими Темными Крозиусами. Процесс избавления от частички души Повелителя демонов протекал очень болезненно. Как для тела, так и для разума. Саргас с улыбкой на лице наблюдал за мучениями новых знакомых. Этот парень, сжимавший в руке легендарный клинок, похоже, наконец - то принял свою судьбу.
  Глава 6. Подкрепление.
  После нескольких психических ударов, нанесенных исчезающей сущностью Повелителя, у Девила потемнело в глазах. По всему телу блуждали странные вибрации. Упав на колени, он внезапно оказался в непроглядной тьме. В этот момент разум прояснился, но сердце также отбивало бешеный ритм. Собравшись с силами, юноша встал и осмотрелся. Вокруг не было ни души. Только бесконечная темнота. "Неужели я умер" - подумал Девил. За предательство Повелителя демонов, его душа мигом бы отправилась на суд Дьяволов Верховного Ада. Однако это место не походило на их обитель. Легенды и сказания говорили о пустынном мире с багровым небом. Хотя, он там никогда не был, поэтому судить об объективности своего предположения не мог. Сделав несколько шагов в пустоту, парень заметил впереди очертания неизвестного существа. Оно было гораздо больше него, с длинными черными волосами, покрывающими рогатую голову, и темно серой кожей.
  -Теперь мы свободны, - послышался шепот в голове. - Нашу силу больше ничего не сдерживает.
  -Кто ты?
  Но существо тут же растворилось во мраке, так и не ответив. Через несколько мгновений, когда Девил пришел в себя, Танатос уже во всеоружии стоял рядом. Нынешние ощущения воинов, заметно отличались от прежних. Великий господин отпустил своих верных слуг на свободу. Теперь Темные Крозиусы имели право делать, что угодно. Договор с демонами о ненападении был расторгнут вместе с клятвой, а значит, они могли больше не бояться позора предательства и выступать на стороне эльфийского народа.
  -Все - таки нашел способ избавиться от влияния Повелителя? Ночные эльфы дорого заплатят за твое решение.
  -Ошибаешься, - возразил Саргас. - Они в безопасности. А вот твои бойцы, вероятно, уже кормят червей. Вообще - то я пришел, чтобы увидеть, кто же командует будущими мертвецами. Зря ты решил захватить эти земли прямо сейчас.
  -Самоуверенность тебя погубит, - цепь с набалдашником, словно ожив, вернулась к Лограсу и обвила мускулистую длань. - Знаешь, почему Лексор назначил меня своей правой рукой? Среди всех генералов, я обладаю наиболее эффективной для боя способностью - контролировать металл.
  Выхватив из - за плеча два крупных шипа, прикрепленных к еще паре цепям, Кевран запустил их в связанного парня. Не растерявшись, тот сделал оборот вокруг своей оси, позволив одному из мечей выпасть из ножен, и ловко подкинул оружие ногой в воздух. В отличие от большинства подобных ему мечников, клинки черновласого демона располагались рукоятями вниз, к тому же зачастую скрывались под походным плащом, что позволяло проводить совершенно внезапные атаки. Перерезав связывавшие руки веревки о падающее лезвие, Саргас мигом схватил его и быстро отразил летящие шипы.
  -Честно говоря, не ожидал, что ты так поступишь, - Обратился он к Девилу. Рана на груди никак не отразилась на боеспособности воителя. - Твоя душа теперь свободна. А значит, Корбелас вскоре обретет истинную силу.
  -Ты все знал с самого начала, - отдышавшись, тот поднялся на ноги. - Неужели нельзя было сказать прямо? Я целую ночь не находил себе места.
  -Но тогда бы кое - кто так собой не гордился, - усмехнулся Саргас. - Я всего лишь указал направление. Путь ты нашел сам. А сейчас, думаю, нам пора уходить.
  Один из наступавших Дархаров остановился и направил на них руку с красным камнем на запястье. К счастью, Танатос вовремя запустил кнут, связавший противнику руку, благодаря чему страшный луч вспыхнул в стороне от друзей. Оставшиеся крылатые обнажили клинки и поднялись в воздух, собираясь обрушить всю мощь на головы неприятелей. Освободившейся душе Темного Крозиуса, очень хотелось вступить в бой. И гибель нескольких демонов стало бы отличным подарком для нее. Девил уже собирался броситься им навстречу, как почувствовал на плече тяжелую руку хитроумного приятеля, тянувшую вниз. Спустя мгновение над головами воинов пронесся металлический шар, прикрепленный к очередной цепи. Следом за ним в их сторону полетела еще одна цепь с длинным шипом на конце, которую Саргас отбил клинком. Тут же под ногами Девила вспыхнул красный луч, отбросив его назад. Теперь парень оставался один на один с Кевраном. Хотя с множеством "живых" цепей гиганта, вряд ли можно было так сказать. К тому же Лограс умело с ними управлялся, что делало его очень сильным противником. Саргас с трудом успевал отражать непредсказуемые атаки стальных змей, посылаемых своим господином по совершенно неожиданным траекториям. Он и сам обладал выдающимися боевыми навыками. Однако сразу на несколько молниеносных целей их почти не хватало. Длина цепей и скорость движения также не позволяли сократить дистанцию. Оставалось только отбиваться и искать способ уйти. Убивать Кеврана сейчас он не планировал. В отличие от противника. Змеи упорно продолжали метаться вокруг, высекая искры из преграждающих путь клинков. В какой - то момент одна из них все - таки достигла цели, поранив ему ногу в районе икроножных мышц. В то мгновение, пока Саргас отвлекся на рану, с другой стороны стремительно приближались уже знакомые змеиные клыки. Избежать прямого попадания времени совсем не оставалось. Он прекрасно осознавал, что сверкающие в солнечных лучах изогнутые шипы, имитирующие змеиные зубы, были направлены прямо в сердце. Выпрямившись, превозмогая боль в ноге, парень решил принять смерть как настоящий воин. Или же попытаться выкрутиться из сложившегося положения. Погибать здесь так бесславно юноша совсем не собирался. Неожиданно прямо перед ним, словно из воздуха, возникла массивная фигура. Затем послышался треск рассекаемой плоти, и она припала на колено. Саргас удивленно смотрел на того, кто только что спас ему жизнь. Прерывистые вздохи Танатоса говорили о том, что он все еще жив. Выходит, шипы не достигли сердца. Иначе тот был бы уже на пути в Верховный Ад.
  -Танатос, зачем ты это сделал? - Совершенно спокойно, даже с ноткой разочарования, спросил Саргас.
  -Я всего лишь отдал должок, - сквозь боль ответил воин. - Благодаря тебе, я и мои собратья обрели свободу от влияния демонов, - выдернув наконечник цепи, пробивший одно из легких и сломавший пару ребер, он выпрямился. - Возвращайтесь к нашим друзьям. Я постараюсь их задержать как можно дольше.
  -Нет, Танатос! - К ним подбежал Девил, только отбившийся от надоедливых Дархаров. - Без тебя мы никуда не пойдем! Если ты умрешь, я останусь последним представителем нашего рода в этих краях.
  -Хм, Тогда мы умрем вместе, и заодно захватим с собой Саргаса, - По интонации, парень понял, что это была ирония. - Не глупи! Ты прекрасно знаешь, на войне без жертв не обойтись. Наши погибшие братья прямое тому доказательство.
  Взмахнув кнутом, издавшим необычный потрескивающий звук, он бросился к предводителю демонов. Девил завороженным взглядом наблюдал за собратом, пока Саргас толчком в плечо не привел его в чувства. Он слышал голос, но не обращал на него внимания. Заметив, что к ним приближаются два оклемавшихся Дархара, Крозиуса одолела дикая злость. Сделав шаг вперед им навстречу, воин применил тот самый прием, который Саргас высмеял при их первом контакте. Вырвавшаяся, в виде полумесяца, темная энергия, разделилась на несколько более мелких частей и накрыла крылатых. На этот раз "Теневой коготь" оказался гораздо эффективней. Получив глубокие порезы на крыльях и телах, они больше не стремились их преследовать. Взглянув в последний раз на Танатоса, который, в этот момент, вел ожесточенный поединок с суровым Кевраном, юноша направился следом за Саргасом. Благополучно добравшись сквозь Призрачность к месту, где ждали лучники, благо Темные Крозиусы тоже умели входить в нее, демоны остановились, чтобы перевести дыхание. Внезапно Девил ощутил острую боль в груди. Однако это не походило на боль от раны, полученной в бою. Подобно ножу, она ныла где - то в глубине, принося с собой опустошенность. Саргас заметил стеклянный взгляд напарника, выражающий глубокую горечь. Не трудно было догадаться, что произошло.
  -Танатос, - дрожащим голосом произнес он. - Его больше нет.
  ***
  Ноэль вместе со своими собратьями хорошо справлялась с поставленной задачей. Два из трех отрядов были почти полностью уничтожены. Алые Стражи Дамастиса, благодаря "орлиному зрению", приобретенному за многие годы тренировок, без проблем настигали жертв точными выстрелами. Вот только последняя группа демонов никак не хотела покидать этот мир. Окопавшись вокруг оставшейся пушки, они сражались, словно загнанные в угол звери. Несколько Лунатиков уже полегло под градом пуль. Надежда оставалась на лучников Дамастиса, разивших противника с огромного расстояния. Издав страшный грохот, пушка выплюнула массивную огненную сферу, которая врезалась именно в то дерево, на котором сидела Ноэль, разнеся громадный ствол в щепки. Девушка кое - как приземлилась на ноги и упала на колени. Сердце едва - ли не выскакивало из груди, а уши немного заложило от взрыва. Она не совсем понимала, что произошло. Некая магия? Или еще какая - то демоническая уловка? Эльфам еще не приходилось сталкиваться с подобным оружием. Поэтому новое ощущение легкой контузии встревожило воительницу. Ей чудом удалось избежать серьезных ранений. Пламя, охватившее дерево, подобно брызгам воды, разлетелось по сторонам. Заметив силуэт одного из врагов под остатками величественного дуба, демонический стрелок направил ружье и спустил курок. От грохота выстрела, эльфийка рефлекторно зажмурилась, надеясь на быструю и безболезненную смерть. Ведь, наверняка, целью стала именно она. Однако в последний момент, прямо перед ней выскочил неизвестный воин и закрыл щитом, прикрепленным к левому запястью. Послышался приглушенный звон. Не опуская руки, спаситель бросился вперед, на ходу вытаскивая из ножен небольшой тесак. После следующего выстрела, он метнул оружие в грудь стрелка и ворвался в стан врага, врезав соседнему демону щитом по голове. Воспользовавшись замешательством, воин, лицо которого скрывала золотая маска в виде львиной морды, взялся за дело. Быстро расправляясь с заметившими его солдатами, он также успевал укрываться от пуль за железным щитом. Ноэль поднялась с земли и уже собиралась прийти ему на помощь, как услышала свист рассекающей воздух стрелы. С грациозностью кошки, она забралась на ближайшее дерево и веткой выше заметила Дамастиса, прикрывавшего неизвестного союзника меткими выстрелами из необычного, в понимании Ночных эльфов, лука. Оружие Алых Стражей, в отличие от луков Лунатиков, привыкших сражаться на средних и ближних дистанциях, было ориентировано на дальнобойность, о чем свидетельствовали дополнительные атрибуты, в виде небольших, изогнутых, смахивающих на рога неизвестного существа, наконечников, прикрепленные с обеих сторон, у соединения тетивы с деревянной поверхностью. Они позволяли стрелять гораздо дальше, за счет более сильного натяжения.
  -Присоединяйся, Ноэль, - произнес командир Алых Стражей, запустив очередную стрелу. - Демонов хватит на всех.
  При помощи двух лучников, воин в львиной маске, довольно живо перебил оставшихся врагов. Последние солдаты даже не успели к нему подойти. Осмотревшись вокруг и не найдя больше храбрецов, незнакомец спрятал оружие и двинулся навстречу, прикрывавшим его стрелкам. Дамастис и Ноэль поступили также. Спрыгнув с дерева, они сделали несколько шагов в направлении воина и остановились в десятке метров от него. Помимо львиной маски, на нем был одет темно - синий костюм, казалось, ни чем не защищавший носителя от внешнего воздействия. Лицо пепельновласого эльфа выражало легкое недоумение.
  -Ну не надо делать такое лицо, Дамастис, - он снял маску и улыбнулся. - А то появится еще больше морщин.
  -Сорсет?! Что ты здесь делаешь?
  -Решил вам помочь, - усмехнувшись, ответил тот. - В провинции от меня сейчас толку мало. А вам, в битве с демонами дополнительные силы не помешают. К тому же Изабель постоянно жалуется, что редко меня видит.
  Сорсет являлся предводителем Золотых Львов - специального подразделения эльфийской армии, специализировавшихся на рукопашном бое. Среди всех отрядов, Золотые Львы были наиболее малочисленны, так как брат Изабель набирал в него только сильнейших воинов, способных эффективно вести ближний бой. Его интенсивные тренировки мало кто выдерживал. Лучшие из лучших удостаивались чести получить золотые маски, что означало их принадлежность к основному составу Золотых Львов.
  -Ты должно быть Ноэль, правильно? - Обратился Сорсет к девушке. - С нашей последней встречи ты стала еще прелестнее. Спасибо за прикрытие.
  -Ну что вы. Это я должна благодарить за спасение, - улыбнувшись, смущенно ответила Ноэль.
  Они виделись всего пару раз, но при каждой встрече воитель оказывал всяческие знаки внимания молодой эльфийке. Несмотря на то, что в столице собственной провинции у него имелось несколько претенденток на роль законной жены. Ноэль же относилась к нему как к более старшему товарищу. Среди Лунатиков было не принято заводить близкие отношения с представителями высокородных собратьев. Через несколько минут троица вернулась в уже оборудованный временный лагерь войск Изабель. Со стороны он был почти незаметен. Если не считать тысяч остроухих, готовящихся к предстоящей схватке. Пробравшись сквозь толпу суетящихся солдат, Ноэль с компанией заметили Стальную Госпожу и двух знакомых ребят. Похоже, они тоже только прибыли. Саргас о чем - то разговаривал с возлюбленной, а Девил стоял неподалеку от него с каким - то хмурым выражением лица. Но где же Танатос? Он ведь уходил вместе с ними. Заметив боковым зрением приближающихся эльфов, парень замолчал и повернулся к ним.
  -Ого, сам Золотой Лев Сорсет решил порадовать нас своим присутствием, - с ехидной усмешкой, произнес он. - Должно быть, нас ожидает что - то грандиозное.
  -Ну, если вам не нужна моя помощь, то могу вернуться обратно домой, - в такой же манере ответил тот. - Несколько часов назад пять тысяч воинов из моей провинции выступили в поход и скоро будут здесь.
  -А подопечные котята тоже придут? - Продолжил Саргас свои подколки.
  -Ладно, успокойтесь оба! - Вмешалась Изабель. - Завтра нас ждет тяжелая битва. Поэтому, пусть ребята хорошенько повеселятся сегодня. Возможно, в последний раз.
  Все были согласны с таким решением. Словно предчувствуя нечто подобное, эльфы под завязку затарились вином и прочими яствами. Лунатики же развлекались в своем кругу, не стремясь налаживать взаимоотношения с высокородными собратьями. Ближе к вечеру лесной воздух наполнился смрадным запахом множества костров и сладким ароматом того, что на них готовилось. Остроухие зачастую не ели мяса, разве что по очень большим поводам. Вечер перед решающим сражением был именно таким. Ноэль в отличие от своих нелюдимых сородичей находилась в компании Саргаса и остальных лидеров эльфийского воинства. Интересно, куда подевался Девил? Последний раз они виделись еще днем, после удачной операции по уничтожению отрядов демонов. Оглянувшись в сторону, где находилась группа Ночных эльфов, она заметила его силуэт, направлявшийся к выходу из лагеря. Настроение у него было подавленное, что выражал задумчивый стеклянный взор. Наверное, во время встречи с вражеским генералом случилось что - то неладное. Предупредив Изабель о своем временном отлучении, девушка направилась следом за ним, да бы расспросить о походе в логово демонов. Все - таки они дружили с момента первого появления Девила в деревне Лунатиков. Поэтому могли рассказать друг другу о любых, беспокоивших их, проблемах. Парень отходил от лагеря эльфов все дальше и дальше, будто пытался убежать от чего - то. Ненароком замечая знакомые места по пути, Ноэль поняла, что он движется к их родной деревне, которую сородичи покинули совсем недавно. Но зачем? Что он там забыл? Эльфийка старалась не привлекать к себе внимания, наблюдая за юношей, словно хищный зверь. Спустя несколько минут, они добрались до места назначения. Ловко спрыгнув с дерева на землю, воитель оказался прямо перед собственной хижиной. Взглянув на полянку, где покойный друг любил ухаживать за своим оружием, он немного улыбнулся. Так как кнуты Танатоса состояли из гибких позвонков, имевших свойство со временем срастаться, понижая эластичность определенных участков, ему приходилось расчесывать их специальным инструментом, походившим на небольшое металлическое кольца с зубьями. Через пару мгновений Девил развернулся и побрел к соседней хижине - дому последнего собрата. Открыв дверь, он дал глазам привыкнуть к темноте и медленно вошел внутрь, рассматривая интерьер комнаты. Как и в доме парня, здесь находились кровать, большой деревянный стол, несколько стульев и тумбочек. Для воина, этого, в принципе, было достаточно. Сама хижина, по сути, служила им только в качестве ночлега. Тут же нахлынула волна воспоминаний. Танатос был для него, будто старший брат. Перед глазами пролетела вся совместная жизнь с самого детства. Битвы под знаменами Повелителя. Изгнание из Шамуина и поиски нового пристанища. И последние годы в поселении Лунатиков. А затем снова пришла боль, буквально разрывающая сердце на части.
  -Что ты здесь делаешь? - Не оборачиваясь, спросил Девил.
  Ноэль поняла, что он обратился к ней. Скрываться больше не стоило. Эльфийка показалась из - за стены и остановилась на пороге хижины. Черт! Она совсем забыла, что обостренные чувства демона позволяют ему ощущать присутствие других существ на значительном расстоянии. Возможно, он даже знал о том, что она его преследуют с самого лагеря.
  -То же самое я хотела спросить у тебя, - ответила девушка. - Что случилось? Ты сегодня сам не свой.
  -Танатос погиб, - когда Девил повернулся к ней, и Ноэль увидела блестящие глаза, отражающие лунный свет, ее сердце сжалось. - А я даже не смог его спасти! Я не смог спасти ни одного из своих братьев! Зачем же свобода, если мне не с кем ее разделить?
  По щеке покатилась слеза. Ноэль виновато потупила взор, она прекрасно понимала, что Танатос значил для черновласого воина. Ей он тоже был хорошим другом, пусть они и не так часто общалась. Она никогда не видела парня в таком состоянии. Сейчас он не был похож на бесчувственного холоднокровного демона, которым всегда казался. Девил с трудом сдерживал эмоции, отчего в девушке просыпалась еще большая жалость. Подойдя ближе, Ноэль взглянула ему в глаза и обняла, приложив голову к груди.
  -Прости. Я этого не знала, - юноша непонимающе посмотрел на нее. - Если тебе станет легче, можешь поплакать. Об этом никто не узнает.
  Посмотрев на девушку еще несколько мгновений, он заключил ее в крепких объятьях и уткнулся лицом в плечо. При каждом всхлипе, его тело немного подрагивало. Синхронно опустившись на колени, парень еще сильнее вцепился в эльфийку. По щекам Ноэль тоже текли слезы. С другой стороны она была счастлива, что смогла помочь другу. Говорят, что демоны не умели плакать. Будто их сердца представляли собой осколки льда. Разумеется, это была не правда. Теряя близких, даже грозные демонические воители могли пустить скорбящую слезу. Только этого никто и никогда не должен видеть!
  Лограс сидел на земле напротив тела поверженного Темного Крозиуса. На небе уже показалась луна, однако Кевран не спешил покидать поле недавнего сражения. Несмотря на превосходящую силу соперника, Танатос хорошенько его потрепал. Проведя дланью по щеке, на которой появился большой шрам, Лограс усмехнулся.
  -Ты оказался достойным противником, Танатос, - произнес он, глядя на бездыханное тело, лежащего неподалеку демона. - Надеюсь, твои друзья развлекут меня не хуже.
  Глава 7. Ярость.
  На рассвете, когда большинство эльфов еще спали после хорошо проведенного вечера, Саргас решил провести небольшую разведку. Во время вчерашнего путешествия к Лограсу, он насчитал в лагере не более шести сотен демонов. Что - то, наверняка здравый смысл, подсказывало ему о невозможности захватить целую лесную страну такими мизерными силами. Пробравшись сквозь Призрачность чуть дальше вражеского лагеря, его опасения подтвердились. К лесу двигалась многотысячная колонна воинов, чьи серебристые доспехи ярко сверкали в лучах восходящего солнца. С такими темпами сражение может начаться еще до полудня, поэтому Саргас решил поскорее вернуться к Изабель. Интересно, куда запропастилась Ноэль? Он не видел ее со вчерашнего вечера, также как и Девила. Возможно, он просто захотел побыть в одиночестве. Когда парень вернулся в лагерь, большинство воинов уже проснулось. Изабель вместе со сбежавшей подругой занимались приготовлением завтрака для командующего состава своего войска. Дамастис и Сорсет что - то обсуждали в стороне от них.
  -У меня плохие новости, - Саргас с ходу начал свой доклад, но учуяв манящий аромат готовящейся еды, от которой его желудок радостно заурчал, замолчал и сделал глубокий вдох. - Но они могут подождать.
  Когда дело касалось готовки Изабель или возможности, все посторонние дела отходили на второй план. Даже столь важные, как прядущее наступление врага. Оперативно покончив со своей порцией яичницы, воитель обвел взглядом окружающих его эльфов, аппетитно поглощающих горячую пищу.
  -На горизонте показались основные силы демонов, - наконец произнес он. - Где - то около тридцати тысяч. Кстати, а где Девил?
  -Он уже позавтракал, - ответила Ноэль. - Готовит Лунатиков к бою. Они не любят сражаться днем. Но я думаю, он сможет их убедить.
  -Ему уже лучше? - Вызывающим тоном спросил Саргас и улыбнулся.
  Девушка догадалась, что он имел в виду и смущенно кивнула. О том, что черновласая эльфийка симпатизировала одному демону в родной деревне, он услышал от Изабель совсем недавно и был несказанно рад новому поводу для остроумных, как ему казалось, шуточек.
  -Отлично. Предлагаю разработать тактику. Демоны превосходят нас числом и судя по всему, качеством тоже. У кого какие идеи?
  -Большую часть нашей армии составляют лучники, - задумчиво ответил Дамастис. - Можно попытаться заманить их в ловушку. В здешних лесах плохая видимость. Это может сыграть нам на руку.
  -Точно. Мои друзья знают местность как свои пять пальцев, - добавила Ноэль.
  -Пехоту поддержит Стальная Гвардия, а Золотых Львов оставим в резерве, на крайний случай. Кстати, я тут неподалеку видел просторную полянку. Думаю, мы сможем использовать ее для нашего плана.
  -Подождите, а вы не забыли кто у нас командир? - заносчивым тоном спросил Сорсет. Заметив на себе возбужденный взгляд парня, готового произнести очередную колкость в его адрес, он лукаво улыбнулся. - Последнее слово за моей сестрой.
  -Ну, я полностью доверяю Саргасу, - проглотив последний кусок своего завтрака, ответила Изабель.
  В течение следующего часа, войска уже были готовы к маршу. Предполагаемое поле боя находилась в порядка пяти - шести километров от их нынешней позиции. Саргас, словно на прогулке бродил по рядам остроухих, наблюдая как идут приготовления к предстоящему походу. Все до единого воины выглядели необычайно бодро и свежо, несмотря на вчерашнюю "трапезу". Услышав свое имя, он обернулся и увидел, приближающегося Девила. От его подавленности не осталось и следа. Сейчас глаза парня горели яростным огнем.
  -Саргас, у меня есть просьба, - пониженным тоном произнес он. - Позволь мне лично сразиться с Лограсом. Я должен отомстить за Танатоса.
  -Хорошо, - немного поразмыслив, ответил тот. - Но ты уверен, что сможешь это сделать? Кевран очень силен, - в юноше чувствовалась непоколебимая уверенность. Даже если он умрет в битве, то не будет сожалеть. Саргас усмехнулся. - Забавно. Я то - думал, будешь винить меня в гибели своего друга. Ведь не возьми я вас с собой, все могло бы обернуться иначе.
  -Надеюсь ему и всем моим погибшим братьям хорошо в том месте, куда они отправились, - Опустив голову, ответил Девил, а через мгновение резко ее поднял, окинув приятеля добродушным взглядом. - Я не виню тебя. Он сам выбрал свою судьбу, и я должен уважать это решение. Но, тем не менее, Лограс должен заплатить за его смерть.
  В принципе, Саргасу было все равно, кто убьет вражеского генерала. В то же время он прекрасно понимал, что никто кроме него не способен это сделать. Девил являлся довольно сильным воином. К тому же владел легендарным Корбеласом, который в скором времени должен восполнить свои силы. Согласившись со словами парня, воитель все же сомневался, что тот сможет одолеть Кеврана. Даже если у него не получится отомстить, Саргас будет рядом, чтобы закончить дело чести нового соратника.
  ***
  Лограс с окраины своего лагеря наблюдал за продвижением первых рядов к лесной полосе. Он знал, от Ночных эльфов теперь можно ожидать чего угодно. Да и, скорее всего, где - то поблизости, его войско ожидает вражеская армия. У Кеврана не было сомнений в скорой победе, но действовать все равно следовало осторожно. Несмотря на наличие огнестрельного оружия, ему еще не приходилось сражаться в густых эльфийских лесах. Конечно, они могли разнести его из пушек или вырубить с помощью топоров, только тогда пришлось бы потратить много времени и боеприпасов, которые могли в скором времени очень пригодиться. От лесополосы демонов уже отделяли считанные метры, как из - за деревьев показались два незнакомца. Первый темноволосый парень был одет в черные одежды с металлическими вставками, защищающие плечи, локти и частично грудь. Второй, чуть выше напарника, больше походил на мирного странника в сером походном плаще. Лицо скрывал капюшон. Часть солдат, увидев всего двух противников, в недоумении остановилась. Они ожидали, куда большего количества враг. Однако, похоже, кроме них поблизости больше никого не было.
  -Давненько я не встречал стольких смертников в одном месте. Сегодня Дьяволы соберут знатный урожай, - произнес тот, что был в капюшоне. - Постарайся выжить, Девил. Мы с твоей возлюбленной Ноэль будем ждать возвращения.
  Юноша совсем никак не отреагировал на подколку. Он полностью пребывал в своих мыслях. Демонические воины бросились вперед. Встретив первого нападающего мощным ударом ноги в живот, отчего тот скрючился на земле, Саргас ловко увел в сторону клинок другого соперника и быстрым взмахом собственного вспорол ему живот. Окинув взором напарника, который уже расправился с несколькими демонами при помощи Корбеласа и устремился вперед, он начал отходить назад, завлекая за собой большую часть наступающих солдат. Пробиваясь сквозь толпы врагов, Девил стремительно приближался к передовому лагерю, где, как ощущал, находился Кевран. С последней их встречи, Корбелас восстановил значительное количество энергии и в ближайшее время должен был достигнуть предела своего огромного потенциала. Преодолев мощным прыжком расстояние в несколько десятков метров, Девил оказался посреди заполненного демонами лагеря. Судя по безразличным лицам, они ожидали его появления. Однако ни один из воинов даже не думал атаковать незваного гостя. Недоверчиво осмотрев окружающих недоброжелателей, парень выпрямился и уверенно направился к уже знакомой лесной роще, где всего день назад погиб его лучший друг. Встретив великана на том же самом месте, что и вчера, Девил, без лишних слов, схватил клинок двумя руками и с устрашающим ревом бросился вперед. Лограс невозмутимо стоял на месте, ничуть не сомневаясь в своих силах. Запустив две цепи с шипами, почти не замедлившие продвижения противника, он выхватил из - за пояса небольшой клинок, больше походивший на циркулярную пилу. Как ни странно тоже прикрепленный к цепи. Парировав несколько мощных ударов, наполненных безграничной яростью, Кевран принял последний из них, дав сопернику возможность проявить себя. Нечто подобное с ним проделывал и Саргас при их первой встрече. Поэтому сейчас, уже ученый юноша направил всю силу, приправленную гневом, через клинок, в надежде свалить гиганта с ног или хотя бы оттолкнуть назад, что означало бы превосходство в силе. Лограс с непринужденной улыбкой наблюдал за действиями Темного Крозиуса. Тот, похоже, был полностью поглощен желанием покончить с ним. Увы, собственная ярость сыграла с Девилом злую шутку. В пылу сражения, он совершенно забыл о защите, за что и получил массивным кулаком в живот, вынудивший его, по инерции, отскочить назад. В этот момент клинок Лограса, уже летевший следом, порезал ему бок и снова вернулся к хозяину. Облокотившись на рукоять меча, парень попытался успокоиться. Кевран действительно обладал неимоверной силой. Возможно, это было глупой затеей, идти в одиночку сражаться с таким грозным соперником. Да еще и во вражеский лагерь. Если даже Танатос не смог победить, у Девила шансов почти не оставалось. Заметив приближение клинка, он внезапно ощутил, будто внутри пробудилось что - то неизвестное. Тело стало необычайно легким, а помутненный от гнева разум, приобрел кристальную чистоту. Несознательно подняв руку, черновласый воин поймал оружие за рукоять и несколько раз обмотал цепь вокруг запястья. С любопытством понаблюдав за этим действом, Лограс потянул цепь назад, но к ней теперь был привязан мертвый груз. Резко поднявшись с колена, Девил бросился к нему, не выпуская клинка великана из сжатой ладони. На ходу отразив один из летящих шипов, парень подошел в упор и уже готовился отправить заклятого врага к праотцам. Неимоверно быстрым движением, Лограс успел выхватить наконечник со змеиными клыками и защититься им от двух страшных ударов. Мускулистая длань даже немного онемела. В ответ, он тут же запустил в противника металлический набалдашник. Брошенный почти в упор, он мог с легкостью раздробить ему грудную клетку. Однако Девил, идеально точным выпадом, перерезал цепь прямо у основания шара, перенаправив его в сторону. Рефлексы и реакция Темного Крозиуса обострились до предела, хотя он и не осознавал этого. Воспользовавшись заминкой соперника, Лограс обмотал ему руку цепью, ограничив контур действий, и вонзил змеиные клыки в плечо. Еще две стальные змеи с шипами, непонятным образом поднявшись в воздух, вошли в спину парня чуть ниже лопаток. Обе руки Девила были в путах. Возможностей обороняться почти не оставалось. К тому же, он даже не почувствовал приближения шипов, что само по себе являлось странным. Существа его уровня обладали уникальным ощущением пространства и времени, вследствие чего их было практически невозможно застать врасплох. Как же быстро должны перемещаться "ожившие" цепи, раз уж даже обостренные чувства демона не смогли их уловить. Действовать следовало незамедлительно и четко. Иначе билет на тот свет ему обеспечен. Превозмогая дикую боль, парень разрубил цепи, сковывающие руки и отпрыгнул назад. Вырвавшиеся из плоти шипы, жестко крутанули его в воздухе. С трудом приземлившись на ноги, Девил припал на колено. Из - за большой потери крови, сил у него почти не осталось. Значит, вот они, последние мгновения жизни? Неужели он так и не сможет отомстить? Перед глазами пронеслась вся жизнь, от самого глубокого детства до гибели Танатоса. Вспомнив о нем, на переполненном болью лице Девила появилась улыбка. Ему дико хотелось спать. Сердце грела мысль о скорой встрече с покойными собратьями. Из последних сил поднявшись на ноги, немного пошатываясь, он приложил лезвие Корбеласа к левому плечу. Судя по отрешенному взгляду, мыслями парень пребывал уже где - то далеко отсюда. Месть больше не беспокоила душу, готовую отправиться на вечный покой. Ощутив, как грудь пронзило что - то холодное, Девил устремился к земле, устланной травяным ковром. Боли почти не было. Лишь холодное дыхание смерти медленно приближалось. Улыбка не покидала лица воина даже в такой час. Взглянув в последний раз на безмятежное голубое небо, он медленно закрыл глаза. Сердцебиение становилось все медленнее. И в один момент оно окончательно затихло.
  ***
  Уводя отряды демонов вглубь леса, Саргас отправил телепатический сигнал Дамастису и Ноэль о начале операции. В следующий миг затаившиеся на деревьях Ночные эльфы начали расстреливать ничего не подозревавших противников. Затем в бой вступили Алые Стражи во главе с предводителем. Активировав "орлиное зрение", из - за чего на радужной оболочке глаз эльфов появлялись несколько черных точек, а сами зрачки удлинялись, подобно кошачьим, лучники отправили смертоносные посылки на головы демонов. Хотя среди них и были воины с огнестрельным оружием, они не успевали уследить за грациозными движениями Лунатиков. Перескакивая с ветки на ветку, они забирали по одному врагу и скрывались на соседних деревьях. Добравшись до окраины поляны, Саргас скрылся в Призрачности. Обостренные чувства подсказали ему о приближении к лесу второй волны вражеских солдат. А значит, Ночным эльфам, вскоре, придется очень туго. Нужно скорее выводить демонов на открытую местность, чтобы дать Лунатикам возможность перегруппироваться перед встречей с новой партией врагов. Снова показавшись взору множества солдат, уже на середине поляны, Саргас поднял руку с клинком над головой и быстро устремил ее к земле, словно давая команду к забегу. В следующий миг протяжный свист возвестил о тысячах стрел взметнувшихся вверх. Затем черная туча обрушилась на головы ничего не подозревавших демонов. Даже щиты не смогли их защитить. После двух страшных залпов, благодаря которым значительная часть врагов, вышедшая на поляну, оказалась раненной или убитой, позади Саргаса показались рыцари Стальной Гвардии - закутанные в массивные доспехи широкоплечие эльфы, вооруженные тяжелыми двуручными мечами. Когда они поравнялись с ним, черновласый воитель мигом бросился в толпу вражеских солдат, обнажив второй клинок. Рядовые воины не представляли для него никакой угрозы, но все - таки небольшая разминка еще никому не вредила. Опытные эльфийские рыцари стремительно ворвались в поредевшие ряды демонического войска и принялись за свою грязную работу. Вслед за ними, на поляну выскочили и другие остроухие, вооруженные мечами и копьями. Некоторые из них успели запустить еще по несколько стрел, прежде чем подошли на расстояние удара. Саргас ощущал, что его возлюбленная сражается где - то неподалеку, в окружении преданных ей соратников. Однако что - то вызывало у него опасения. Убив еще двух солдат, он услышал странный грохот, после чего с десяток дружественных воинов, стоявших перед ним, замертво рухнули на землю. Его взору открылись десятки стрелков, выстроившихся в две шеренги. Первая, похоже, уже использовала смертоносные свинцовые снаряды, так как из дул винтовок исходил сероватый дымок. Быстро поменявшись со второй шеренгой, они принялись перезаряжать оружие. Отразив несколько пуль клинками, Саргас вместе с выжившими эльфами ринулся вперед. Несмотря на превосходящие силы противника, остроухие эффективно вели ближний бой, пользуясь всеми плюсами родной местности. Демоны же впервые сражались в этих лесах. Они не знали ни о количестве врагов, ни об их расположении. К тому же их расстреливали неизвестные лучники, что очень сильно должно было влиять на боевой дух. К сожалению, боевой дух демонов почти не подвергался разрушительному воздействию. Даже оставаясь в одиночестве против множества врагов, они никогда не отступали и не сдавались. Саргас был точно таким же. Ему ничего не стоило самому разгромить всю многотысячную "братскую" армию, не прибегая к помощи остроухих. Сил бы, наверняка, хватило.
  Глава 8. Прощай.
  Немного подкорректировав тактический план Саргаса, Изабель отправила своего брата заняться правым флангом вражеского войска. Прямо перед началом сражения, она получила письмо от сына короля Илорана, молодого принца Даера, в распоряжении которого находилась двадцатитысячная армия эльфийских воинов. Совсем недавно он вернулся из похода и, узнав о состоянии дел, предложил помощь в битве. Заданием отряда Сорсета являлось подготовить почву к приходу подкрепления. Золотые Львы подходили для этого как нельзя кстати. Хотя их здесь присутствовало и немного, в рукопашном бою им не было равных во всем королевстве. Тем временем, сражение на центральном фронте шло полным ходом. Эльфы отчаянно бились с превосходящей их в количественном и качественном составе армией демонов. Саргас сражался в первой линии, быстро и непринужденно убивая множество врагов. Казалось эта война, как и огромное количество предыдущих, являлась для него не более чем забавой. Орлиные клинки, прозванные так из - за схожести формы лезвия с когтями горных орлов, сеяли смерть с неимоверной скоростью. Интересно, у Девила дела идут также хорошо? Или может быть он уже на полпути в Верховный Ад? Саргас надеялся, что у Темного Крозиуса все получится, ему не очень хотелось сталкиваться в бою с Лограсом. Куда интереснее было десятками истреблять обычных солдат, не способных причинить вред высшему собрату. Остановившись на некоторое время, парень обвел взглядом поле боя. Отовсюду доносился звон оружия и возбужденные крики эльфов и демонов. Приятнейшая мелодия для настоящего воина. Обернувшись назад, неподалеку он заметил Изабель, с грозным лицом проткнувшую грудь массивного противника тяжелым двуручным мечем насквозь. Русовласая девушка сейчас походила на бесстрашных воительниц из древних легенд, что приводило ее любимого в состояние возбуждения. Встретившись с ним взглядом, она ласково улыбнулась и бросилась навстречу новым врагам. Саргас последовал ее примеру и, развернувшись, нанес мощнейший режущий удар по корпусу приближающегося противника, разрубивший надвое выставленный вперед клинок. Выискивая следующую жертву среди наступающих, он услышал выстрел, от которого по непонятной причине сжалось сердце. Конечно, за последние несколько минут воздух пронизывали множество выстрелов, однако именно этот почему - то вызвал странное волнение. Снова повернувшись в сторону Изабель, он увидел, что его худшие опасения подтвердились. С болезненной гримасой, эльфийка облокотилась на рукоять клинка, воткнутого в землю. В тонком пластинчатом нагруднике, на уровне солнечного сплетения, зияла небольшая кровоточащая дырочка. Не сводя с нее глаз, Саргас с озадаченным взором двинулся вперед, легким движением руки зарубив еще одного, бегущего ему навстречу, противника. Собравшись с силами, девушка попыталась подняться, но в самый ответственный момент ноги подкосились, направив хрупкое тело к земле. Воитель подоспел как раз во время, поймав ее в воздухе и бережно положив на землю, придерживая голову рукой. Он не верил своим глазам. Впервые за многие битвы, возлюбленная получила ранение, находясь неподалеку от него. Обостренные ощущения всегда подсказывали ему, когда жизни Изабель грозила опасность. Почему же они не подали знака сейчас? Тяжело дыша, она с улыбкой смотрела на любимого демона.
  -Не волнуйся, это всего лишь царапина, - спокойно произнес он. - Сейчас я отнесу тебя к лекарям, а затем вернусь и покончу с глупыми идиотами, решившими захватить нашу страну.
  Саргас скорее пытался успокоить себя, нежели ее. К сожалению, рана Изабель оказалась смертельной. Словно догадываясь об этом, эльфийка протянула руку в небольшой кармашек на поясе и, вытащив блестящую цепочку, поднесла к свободной руке парня.
  -Я так и не успела ее примерить, - хриплым голосом произнесла она. - Надеюсь, на твоей новой девушке она будет смотреться лучше.
  -Ты меня бросаешь? - Улыбнувшись, спросил Саргас. На побледневшем лице тоже показалась усмешка. Крепко обняв, он уткнулся лицом в ее шею. Несмотря на высокий темп сражения, от нее исходил приятный аромат. - Все это время я помогал королевству по одной причине. Я хотел жить здесь вместе с тобой.
  -Прощай, Саргас, - сердце девушки билось все медленнее. Обняв еще крепче, будто не желая отпускать, воитель услышал последние слова возлюбленной. - Я люблю тебя, мой Зеленый Феникс.
  После этого рука Изабель, державшая кулон, безжизненно устремилась к земле. Саргас все еще не верил в произошедшее. Его любимая, Стальная госпожа, покинула этот мир. Буквально пару мгновений назад, она умело расправлялась с демонами, а теперь, подобно глиняной статуе, лежала у него на руках. Подержав остывающее тело возле себя еще некоторое время, он аккуратно опустил ее на землю.
  -Прощай, любовь моя.
  Сам того не ожидая, разум Саргаса обратился к истинной сущности с единственной просьбой, точнее приказом. Взяв цепочку из холодной руки Изабель, парень, немного пошатываясь, встал на ноги. Убийца, совершивший роковую ошибку, уже перезарядил оружие и быстро спустил курок, заметив медленно идущего к нему врага. Черновласый воин, молниеносным движением поймал небольшой свинцовый шарик в полете, который от силы удара о его пальцы покрылся вмятинами. "Убей! Убей их всех!" - разум Саргаса пребывал в сильнейшей ярости, поэтому он решил передать контроль над телом истинной сущности, пока не наделал непоправимых глупостей. Несколькими ударами клинка разрубив винтовку солдата на части, демон хорошенько приложился кулаком к его подбородку, отправив тело в полет. Исчезнув в Призрачность, через мгновение он снова явился уже в своей первозданной форме. Высокое существо с длинными черными волосами, ярко выраженной мускулатурой, обтянутой серой кожей, и когтистыми конечностями, взмахнуло клинками и принялось полосовать, зависнувшего в воздухе противника. Возбужденный проделанной Саргасом работой, демон с удвоенной яростью продолжал изрезать, наверняка, пожалевшего о своем поступке бойца, разбрызгивая потоки крови из открытых ран. Атакуя с разных сторон, перескакивая сквозь Призрачность, он, вместе с жертвой, начал подниматься еще выше в воздух. Желание покончить с ничтожным существованием того, кто посмел отнять самое ценное, переполняло его естество. Бедняга все это время оставался в сознании. Несмотря на одолевающую демона ярость второй половины, которая фактически руководила действиями страшного создания, град молниеносных ударов был направлен только на причинение боли. Разум Саргаса уготовил ему куда более ужасную смерть. Методично отрубив сначала пальцы на руках, затем ноги до колен и сами руки по локоть, он воткнул клинок в грудь и пропустил через лезвие сгусток зеленого пламени, испепелившего остатки бренного тела. Тяжело дыша, Саргас приземлился прямо перед толпой вражеских воинов. Приведя дыхание в порядок, он поднял голову и обвел их безразличным взглядом. От вида этих полностью черных глаз, по спинам солдат пробежали мурашки. Выразив некое подобие улыбки, он развел руки в стороны и, издав устрашающий крик, смахивающий на звериный рев, ринулся к ним. Такого ужаса бывалые воины еще никогда не испытывали. Кровожадное существо, занявшее место менее кровожадного парня, буквально разрезало противников на части страшными клинками, казалось превратившихся в его руках в одно целое. Изрубленные тела покрывали землю сплошной кровавой пеленой, привнося смятение в ряды тех, до кого еще не добралось ужасающее оружие дьявольского создания. После второй сотни унесенных жизней, у демонов уже не было стремления атаковать. Закрывшись щитами, они попятились назад. Некоторые пытались отстреливаться, но чудовищный противник с легкостью отражал летящие в него пули. Наблюдая за растерянными лицами будущих жертв, он медленно ступал следом. Зверь просто наслаждался страхом и нерешительностью врагов. Внезапно из - за рядов солдат показался быстро приближающийся шип. Ловко поймав его рукой, не выпуская клинка, он натянул цепь, прикрепленную к нему, и отправил то, что находилось по ту сторону железной змеи в полет к ближайшему скоплению громадных деревьев. Когда хозяин цепи с грохотом встретился с целью, Саргас бросил ее на землю и вновь повернулся к вражескому строю, собираясь продолжить кровавый пир. К счастью демонов, эльфийские лучники его опередили, запустив очередную тучу стрел в их направлении. Вслед за ними, в наступление ринулись сотни воодушевленных остроухих, не обращая внимания на, возникшего из ниоткуда, странного союзника.
  ***
  Поднявшись на ноги, Лограс обмотал недавно запущенную цепь вокруг руки и окинул взглядом воинов, сражающихся с эльфами неподалеку. Того существа, которое так легко швырнуло Кеврана, там уже не было, куда же оно исчезло? Ощутив чье - то присутствие позади, он обернулся и получил ответ на свой вопрос. Массивное чудище, совсем чуть - чуть уступавшее ему в размерах, держало в когтистых лапах два окровавленных клинка. По непонятой причине их форма казалась знакомой. Он даже припоминал, где они могли встречаться. Однако это существо не могло быть тем парнем, которого приводил Девил в качестве пленника. Хотя с другой стороны, почему бы и нет? При первой их встрече Лограс ощущал необычайную ауру, исходящую от Саргаса. Возможно, его чрезмерная самоуверенность была вполне заслуженным качеством. Будто пытаясь просверлить дыру в голове Кеврана, демон недобрым пронзительным взором смотрел на него.
  -Кто ты, могучее создание? - После короткой паузы, спросил генерал.
  -Мертвому ни к чему знать имя своего убийцы, - загробным голосом ответил демон. - Ты проиграл эту битву.
  Лограс уже подготовил змеиные клыки к броску, предполагая, что одним разговором встреча не окончится. Дьявольский взор черных глаз заставлял испытывать необычный звериный страх. Поддавшись возбужденным нервам, он рефлекторно запустил по дугообразной траектории стальную змею. Без капли волнения, поймав ее прямо у головы, Саргас обмотал цепь вокруг запястья и потянул на себя. Лограс изо всех пытался устоять на месте, но соперник оказался невероятно силен. Дождавшись, пока Кевран приложит достаточно силы для потери равновесия, демон отпустил цепь и ринулся вперед. Подойдя в упор, он снова схватил цепь прямо под сверкающими зубцами и направил клинок к груди врага. С трудом устояв на ногах, Лограс выхватил пилообразный меч и отразил несколько выпадов, от которых рука, словно налилась свинцом. Подкинув цепь в воздух, Саргас, с разворота, врезал по наконечнику, когда она опустилась на уровень головы противника, отчего "змеиные клыки "звонко разлетелись на части, немного порезав щеку хозяина отделившимися зубцами. Затем мигом исчез и, появившись из серой дымки на старом месте, вновь впился слегка пренебрежительным взглядом в оппонента. Проведя рукой по небольшой ране, Кевран взглянул на окровавленные пальцы и усмехнулся. Немногим удавалось ранить его в ближнем бою, при этом и самому избежать повреждений. Противник был действительно хорош. Запустив цепи с шипами, гигант занес руку за спину, очевидно, собираясь использовать еще какой - нибудь трюк. Демон неподвижно стоял на месте, будто и не намереваясь уворачиваться от стремительно приближающихся заостренных кусков металла, загубивших не одну сотню жизней. В какой - то момент, Лограсу вообще показалось, что враг задремал, демонстрируя свое наплевательское отношение к сопернику. Когда шипы были уже на полпути, Саргас соединил руки так, что клинки снова стали похожи на обоюдный целостный меч и начал вращать ими перед собой, подобно полостям в мельницы. Так и не успев добраться до тела существа, шипы вместе с цепями, под действием центробежной силы, стали обвивать его руки. Натянув цепи до предела, он зажег зеленое пламя на оружии и продолжил, рывками, накручивать их вокруг запястий, подтягивая Кеврана все ближе к себе. Ощутив растущие изменения в ауре, великан понял, нужно быстро добивать противника, прежде чем тот использует таинственную силу против него. Сделав еще несколько рывков, Саргас резким движением подбросил соперника в воздух, заодно разрубив намотанные на руках цепи, совершил гигантский прыжок навстречу. Проведя серию мощных выпадов огненными лезвиями по корпусу Кеврана, демон на миг завис в воздухе и нанес последний удар, буквально пролетев сквозь него. Как только Саргас коснулся земли, чудовищное создание рассыпалось на множество пищинок, подобно песчаному замку под порывом ветра, исчезнувших через мгновение, вернув ему прежний человеческий облик. Внезапно нахлынула дикая слабость, от которой он едва держался на ногах. Неудивительно, ведь тело истинной сущности, не принадлежавшее сему миру, многократно увеличивало силу и скорость носителя. А после возвращалось к прежнему состоянию, вследствие чего и возникал резонанс сил, приносящий временную слабость. Однако это был еще не конец. Услышав, позади, стремительно приближающийся топот и яростный крик израненного Кеврана, воитель мигом развернулся и прошелся клинком по груди генерала. Огненная волна сорвалась с лезвия и пронеслась сквозь мускулистое тело. Затем Саргас, как ни в чем не бывало спрятал оружие в ножны, словно бой был окончен, и двинулся вперед. Лограс немного пошатнулся, но остался стоять на месте. В отличие от противника. Сделав несколько неуверенных шагов вперед, он рухнул на колени и сплюнул кровяной сгусток. Постепенно пришло ощущение острой боли в животе. Парень отчетливо помнил все свои действия, пребывая в теле потустороннего существа. Так как отчасти сам им управлял. Кевран не наносил ему, каких - либо значимых ранений. Он вообще не смог даже поцарапать грозного демона, изменившего тело Саргаса. Следовательно, возникшая боль являлась последствием превращения в истинного демона. Наверняка, внутренние органы не выдержали напряжения и дали трещину. Если так, то в скором времени усиленная регенерация должна исправить это досадное недоразумение. Вот только клинок, торчащий из живота воина, говорил о сомнительной концентрации внимания истинной сущности. Одну атаку, он все - таки пропустил.
  -Ты превзошел все мои ожидания, - хриплым голосом произнес Лограс. Судя по вялым движениям, он тоже пребывал на грани. - За последние века ни одно существо не вынуждало меня использовать адамантиновые мечи. Благодаря особой структуре этого металла, демоны вроде тебя, не способны ощутить их присутствие. Ты не сможешь увернуться от того, чего не видишь.
  Собрав остатки сил в кулак, Саргас поднялся и с беспристрастным видом, вытащив из себя клинок, отбросил его в сторону. Вокруг Лограса, таинственным образом, кружило еще два таких же сверкающих серебром меча. В один момент они развернулись острием к парню и рванули вперед. Стоя на месте, не в состоянии сдвинуться в сторону, черновласый воин запустил руки вперед и крепко вцепился в широкие лезвия, не позволив им продвинуться дальше. Внезапно еще два клинка, возникших словно из ниоткуда, пробили ему ноги чуть ниже колен. Чудовищная боль ударила по сознанию, подобно молоту. Когда противник упал на колени в полубессознательном состоянии, Лограс достал из - за спины последний шестой меч, предназначением которого являлось нанести смертельную рану врагу своего господина. Все тело ныло от боли и дико хотелось спать. Казалось сердце вот - вот остановится. Похоже, ему так и не удастся победить. Бледный как смерть воитель мысленно начал готовиться к концу. Интересно, встретиться ли он с Изабель на том свете? В таком случае умереть не так уж и плохо. Кевран занес руку для броска, предвкушая сладкую победу, как ему в висок врезался кулак. Отскочив назад, тот не сразу понял, что произошло. Наведя резкость зрения, он увидел черновласого парня в черных одеждах, возникшего перед прежней жертвой. В его руке виднелось такое же черное лезвие со сверкающими золотыми символами. Саргас узнал спасителя. Однако помочь уже не мог. Темный Крозиус посмотрел на него преисполненным благодарностью взглядом. "Спасибо, что позволил мне покончить с ним, Саргас. Прощай, братишка" - это были последние слова, пролетевшие в голове воителя, перед окончательной потерей сознания.
  -Ты выжил? Но как? Ведь я лично пронзил твое сердце.
  В ответ Девил лишь лукаво усмехнулся. Только сейчас Лограс вспомнил как во время последней атаки в поединке с этим демоном, тот сделал едва заметное движение мечем, всего на несколько миллиметров сдвинув острие шипа от сердца. Тогда он не предал сему значения. И вообще подумал, что ему просто показалось. Выпрямившись, Кевран попытался собрать все адамантиновые лезвия. Увы, четыре из них сейчас находились в теле Саргаса. Даже пребывая в бессознательном состоянии, он крепко держал клинки в порезанных руках и, непонятно каким образом, ногах. Девил быстро отбил два прибывших меча, из - за чего те встряли в стволы ближайших деревьев, и резким движением вонзил лезвие Корбеласа в брюхо гиганта. Завалив на землю еще одним мощным ударом кулака, парень выдернул клинок и залез на массивного противника верхом. Лограс выхватил из ножен меч и собирался быстрым ударом снести врагу голову, но Девил вовремя поймал его за руку и начал выворачивать кисть, словно пытаясь вонзить оружие в тело владельца. Несмотря на превосходство Кеврана в силе и размерах, складывалось впечатление, юноше совсем ничего не стоило сломать мускулистую длань. С усмешкой наблюдая за лицом заклятого врага, в то время как плоть разрезало собственное оружие, он перехватил свой клинок и воткнул острие в горло Лограса. Тот уже почти не сопротивлялся. Сила Девила стала столь же огромна, как и мощь предыдущего оппонента в истинной форме. Но чтобы убить такого здорового воина, одного пробитого горла, явно, мало. Если он выжил после того, что с ним проделал Саргас, можно было предположить, что Кевран бессмертен. Девил не задавался этим вопросом, сейчас им руководило единственное желание - отомстить убийце лучшего друга. И никакие подарки Дьяволов не смогут помешать сделать это. Резко выдернув окровавленный меч из глотки, брызнувшей багровым фонтаном, он нанес несколько колющих ударов в грудь, вгоняя оружие чуть - ли не по самую рукоять. Когда дыхание великана прекратилось, парень, тяжело дыша, припал к его телу, слушая затихающие удары сердца, свидетельствующие о скорой кончине демонического командира. Он, наконец - то, вернул должок убийце Танатоса, и смог остаться в живых. Что делать дальше, Девил не знал. Однако возвращаться к Лунатикам и продолжать жить в их деревне, не было желания. По крайней мере, пока. Раз уж он остался последним Темным Крозиусом, то с гордостью будет нести этот крест одиночества до самого конца своего существования.
  ***
  Открыв глаза, Саргас увидел над собой взволнованные лица Дамастиса, Ноэль и Сорсета. Оперевшись на руки, он принял сидячее положение и, взглянув в глаза каждого из них, виновато опустил голову. Раны уже почти затянулись. Кроме одной, где - то в глубине сердца.
  -Братец, ты в порядке? - Спросил Дамастис, положив руку ему на плечо.
  -Простите меня, - спустя несколько мгновений, ответил парень. - Я не смог ее защитить.
  -Но ты все еще можешь исполнить ее последнее желание, - произнес Сорсет. Судя по выражению лица, эльф разделял чувства демона и не винил его в гибели сестры. - Ведь теперь ты предводитель Стальной Гвардии.
  -Нам будет ее очень не хватать, - сочувственно произнес Дамастис.
  -Могу ли я отказаться от этого? - Саргас поднял голову и взглянул на Сорсета. - Эти ничтожные твари нанесли мне серьезное оскорбление. Я не успокоюсь, пока не убью последнего демонического солдата, топчущего эти земли. Даю слово демона! - Внезапно, он вспомнил о последних мгновениях своего поединка с Лограсом и неожиданном появлении нового приятеля, спасшего ему жизнь. - А где Девил?
  -Последний раз мы его видели перед началом сражения, - ответила Ноэль. - Он ведь был с тобой.
  Похоже, теперь Саргас начал понимать слова воина, услышанные, перед тем как потерял сознание. Девил решил покинуть племя. Но ради чего? Возможно, отправился на поиски своего предназначения. С другой стороны мог хотя бы попрощаться с друзьями. Узнать об истинных причинах его исчезновения, уже никому было не суждено. Эльфы выиграли битву. Армия принца Даера подоспела как раз во время, оттеснив остатки демонических войск за грани леса. Они понесли слишком большие потери, чтобы продолжать сражение. К тому же, их доблестный генерал потерпел поражение. Об этом демоны узнали не за долго до прихода подкрепления остроухих. Саргас тоже собирался покинуть королевство, да бы исполнить свою клятву. Но прежде предстояло выполнить похоронный ритуал для возлюбленной. Последнее желание Изабель касалось непосредственно способа ее погребения. Она не хотела на протяжении веков гнить под землей. Живя как воин, девушка надеялась достойно встретить собственную смерть. Беседуя с Саргасом, она не раз упоминала о посмертной просьбе, чтобы после рокового часа, ее тело предали огню в открытом море. К сожалению поблизости никаких водных источников не наблюдалось. Ближайший портовый город находился в полусотне километров от бывшего поля боя. Когда процессия прибыла в указанное поселение, там уже собрались король, все витязи королевства и предводители специальных подразделений, чтобы отдать дань уважения покойной Стальной госпоже. Переодев Изабель в прекрасное белоснежное платье, ее тело пронесли по центральной улице до самой гавани, где покойную ждала украшенная цветами и венками небольшая лодка. После прощальной речи Илорана и ее приближенных соратников, последнее пристанище воительницы встало на воду. Эльфы молча наблюдали за тем, как она отдаляется от берега. Натянув тетиву лука, Дамастис направил стрелу в небо. Руки прошибла дрожь, он еле сдерживал слезы. Саргас наблюдал за действом со скалы находящейся неподалеку от гавани, вдали от всех. Парню не очень хотелось выслушивать соболезнования сотен остроухих и смотреть на их скорбящие физиономии. Эмоции он всегда держал в глубине сознания и никогда не позволял им пробиваться наружу. Заметив в воздухе летящую стрелу, воитель протянул руку вперед, создав на ладони маленький огонек. Переведя взгляд на лодку с возлюбленной, сердце болезненно сжалось. Словно от него оторвали добротный кусок. Он сжал кулак и метнул крошечный огненный сгусток в направлении парящего стрелы. Встретившись с наконечником, пламя объяло его и, подобно падающей звезде устремилось вниз. Спустя несколько секунд небольшое плавательное средство окутала зеленая огненная пелена, возвестившая о скором исполнении последнего желания Изабель. Присев на землю, парень достал из кармана кулон, подаренный им любимой после недавнего возвращения, и пристальным взглядом уставился на него. Нахлынувшие воспоминания ноющей болью отзывались внутри. Ощутив, как по щеке течет что - то теплое и мокрое, он провел по ней ладонью. Блестящая капелька оказалась всего лишь слезой, что немного удивило Саргаса. Как подобает настоящему воину, он не умел плакать, считая это проявлением слабости, недостойной для сильнейшего существа. Да, Изабель погибла. Однако столь злополучное обстоятельство, скорее вызывало гнев, чем горечь. Надев кулон на шею, юноша поднялся на ноги и, взглянув в последний раз на, охваченное пламенем, тело любимой, скрылся в Призрачности. Демонам придется дорого заплатить за свой неразумный поступок. Очень скоро Саргас настигнет остатки их войска. И месть его будет ужасна!
  Арка 4. "Восхождение Кровавого Божества".
  Глава 1. Гордость Эншаэля.
  Перед выполнением ответственного и невероятно сложного задания, порученного ему отцом, Альфард решил наведаться в лагерь Силуров. Он точно знал, они поменяли местоположение своего пристанища с их последней встречи. Доверившись чутью, Эншаэль, так же как и много веков назад, отправился на поиски родоначальников изучаемого им смертоносного боевого искусства. Вначале он двинулся в местность, где находился их прежний лагерь, надеясь обнаружить какие - нибудь подсказки к расположению нового убежища. Обладая секретами наивысшего мастерства владения наиболее неординарными клинками - всемирно известными катанами, Силуры были вынуждены скрываться, во избежание полного уничтожения, и так немногочисленного, рода. Тайные знания, способные превратить мечников в идеальных фехтовальщиков, передавались отнюдь не каждому. Отсюда и исходила причина их постоянного переселения. Найти деревню Силуров было так - то просто, а уж уговорить местных мастеров клинка обзавестись перспективным учеником, вообще являлось почти непосильной задачей. Прибыв на место, обостренные чувства Альфарда подсказали, что некоторое время назад здесь произошло ожесточенное сражение. Об этом свидетельствовала остаточная энергетика нескольких Эншаэлей и, очевидно, их врагов, от ауры которых у парня по спине пробежали мурашки. Напавшие на Силуров, явно, принадлежали к неизвестной ему, но тем не менее могущественному демоническому роду. И, похоже, имели иномирное происхождение. Побродив по небольшому горному плато, где когда - то располагался лагерь одного из древнейших родов демонов, Альфард заметил две кладки аккуратно сложенных камней. Подойдя ближе, серебрянновласый воин увидел две катаны, возвышавшихся над своеобразными могилами. Силуры верили, что частички их душ пребывают в клинках. Поэтому, когда кто - то из них умирал, его оружие служило в качестве надгробия, оберегая покой почившего хозяина. Припав на колено, Альфард прислонил рукоять своего меча к левому плечу и преклонил голову.
  -Око за око, зуб за зуб. Покойтесь с миром и знайте, - он поднялся, вытащил клинок из ножен и, подняв руку над могилой, провел лезвием по ладони. - Ваши братья за вас отомстят.
  Капли багровой крови начали падать на камни и скатываться к земле. Такой обряд символизировал клятву кровной мести, довольно распространенной среди демонов. Спустя пару секунд, от пореза не осталось и следа, благодаря чудесам регенерации.
  -Да обретут ваши души новую жизнь в Аду, - напоследок добавил парень, спрятав клинок обратно в ножны.
  Затем он развернулся и, сделав несколько шагов, исчез в Призрачность. Ориентируясь по хорошо замаскированным подсказкам, Альфард потихоньку подбирался к новому лагерю Силуров. Однако чем ближе приближался к нему, тем больше ощущалась враждебность тех, кто атаковал родоначальников Эншаэлей. Чудовищные гнев и ярость, испытываемые ими, казалось, не могли принадлежать разумным обитателям Деградо. Находясь в Призрачности, после обнаружения очередного ориентира, парень услышал странный голос, предупреждающий о надвигающейся опасности. Только это была не истинная сущность. "Кто ты?" - мысленно спросил воитель. Но ответа так и не получил. Внезапно почувствовав присутствие одного из Силуров, он вышел из Призрачности и осмотрелся. Поиски привели Эншаэля вглубь Северных гор - земель гномов и варварских племен. Пики замерзших вершин, гордо возвышались над горизонтом, создавая неповторимый красочный пейзаж. Заметив на заснеженной земле следы неподалеку, он двинулся по ним и спустя несколько десятков метров, за громадным валуном, увидел двоих существ. Один лежал на земле с кровоточащей раной на груди. Другой возвышался над ним с небольшим серпом в руке. Мускулистое, человекоподобное тело существа покрывала угольно - черная кожа. На голове растрепанная серая шевелюра. Парень не верил своим глазам. Перед ним стоял Безликий! Одно из опаснейших существ Верховного Ада - загробного мира демонов. Что ему понадобилось в этих краях? И как он вообще оказался здесь? Ведь его появление нарушало главный закон мироздания - обитатели мира усопших не могли свободно перемещаться в другие измерения, так как их чудовищная энергетика имела разрушительное влияние на чуждое пространство. Вероятно, кто - то помог пришельцу покинуть родные просторы. Обнажив клинок, серебрянновласый Эншаэль, без долгих раздумий, мигом ринулся на помощь беззащитному Силуру. Беззвучно приблизившись на достаточное расстояние, он уже направил лезвие на встречу с плотью грозного создания, как тот, с легкостью уйдя в сторону от режущего удара, развернулся и окинул новоявленного оппонента каким - то непонятным взглядом. Лицо Безликого не выражало никаких эмоций, равно как и глаза, в которых отсутствовали зрачки. Это и лицом трудно было назвать. Кроме зубастой пасти и пары белесых глаз, на нем больше ничего ни имелось. Мгновение спустя он поднял руку со страшным, окровавленным оружием и пошел в атаку. К счастью, Альфард вовремя подставил клинок, остановив изогнутое острие серпа прямо перед грудью. Такой силы, воитель не ощущал даже когда сражался с братом. Казалось она исходит не из мускулистого тела существа, а откуда - то из вне. Оттолкнув его ногой назад, Эншаэль принял боевую стойку и снова приготовился к атаке. Безликие не принадлежали к тем воинам, которые изучали противника, прежде чем напасть. Их основной и единственной тактикой была атака напролом, не взирая на отсутствие какой - либо защиты. Они принципиально не носили доспехов и с легкостью переносили боль, и не снившуюся обитателям Подземного мира. Даже одного такого демона было трудно одолеть. Он бы продолжал рваться в бой, несмотря на потерю всех конечностей. Увы, в одиночку Безликие никогда не ходили. Отразив несколько мощных ударов серпа, Альфард почувствовал, как часть энергии Дагросы соединилась с его духом, придав телу небывалое ощущение легкости. Когда соперник бросился вперед, ему показалось, словно течение времени замедлилось. В самый последний момент, парень сделал резкий шаг в сторону, увернувшись от губительного лезвия боевого серпа, и мгновенным выпадом, порезал врагу левую руку в районе локтевого сустава. Из раны фонтаном хлынула черная вязкая жидкость. Безликий будто не ощущал боли, хоть рана и была очень глубокой. А от обильного кровотечения, вызванного рассечением одной из крупных артерий, даже демоническое создание не смогло бы долго сохранять боеспособность. Тем не менее, он довольно резво ринулся в бой. Чудом избежав размашистого удара, парень ловко прошелся лезвием по бедру яростного противника. Обычный человек, да и демон, скорее всего тоже, уже должен был, как минимум потерять сознание. Но серьезные ранения ни капельки не смущали это невероятное существо. С прежним остервенением он продолжал размахивать оружием, тщетно надеясь зацепить проворного воителя.
  -Неплохо, - вновь послышался голос в голове. - У тебя есть способности. А теперь прикончи его.
  Почувствовав растущую уверенность, Альфард бросился вперед. Без проблем парировав очередную атаку, он подошел в упор и с разворота нанес скользящий выпад клинком по груди демона. Повернувшись спиной к Безликому, Эншаэль одним махом струсил со сверкающего лезвия брызги крови и, совершенно спокойно, начал вкладывать его в ножны. Грозное потустороннее существо стояло неподвижно, словно не понимая, что произошло. Когда лезвие Дагросы на две трети скрылось в серебристом "чехле", Альфард замедлил движение и спустя пару мгновений, резко стукнул эфесом по ножнам. В этот момент, энергия, вырвавшаяся из раны на груди Безликого, с чудовищным хрустом буквально разорвала ее, выплеснув сгустки черной крови и разорванных внутренностей на несколько метров вперед. Не издав и звука, адское создание устремилось к земле, несомненно, отправив бунтующую душу обратно домой. Все - таки парень немного переборщил с энергией для приема "ша ре нор". Он - то надеялся покончить с врагом, элегантно разорвав сердце наколенным потенциалом. А вместо этого чуть - ли не вывернул его наизнанку. Выпрямившись, он начал прокручивать в голове поединок с ужаснейшим противником, когда - либо встречавшимся ему. Парню не давал покоя голос, который слышал во время боя. К тому же, чутье подсказывало, его обладатель находиться где - то совсем рядом. Взглянув на изувеченное тело поверженного соперника, Альфард краем глаза заметил небольшой порез на указательном пальце правой руки. Он ясно помнил, Безликий не нанес ему ни единой царапины. Откуда тогда появилась эта рана? Ненамеренные травмы от собственного клинка, для Эншаэля считались грубейшей ошибкой. В бою, их атаки были идеально точны и выверены до мелочей. А случайный порез лишь указывал на сомнительное мастерство. Навыки воителя пребывали не на столь низком уровне, чтобы по неосторожности поранится собственным оружием.
  -Альфард?
  Выйдя из мысленного ступора, он перевел взгляд на раненного Силура и направился к нему. Невысокий, черновласый воин, вполне человеческого вида, если не считать тощих, однако весьма мускулистых конечностей, смахивающих на лапы хищных птиц. Тяжело дыша, он лежал на земле, прижав четырехпалую ладонь к кровоточащей ране на груди.
  -Что случилось? Как Безликий попал в этот мир?
  -Он не один, - ответил Силур, приняв, с помощью парня, сидячее положение. - Быстрее возвращаемся в деревню. Нашим братьям нужна помощь.
  -Оставайся здесь, - хладнокровно произнес Альфард. Раненный демон непонимающе посмотрел на него. - В таком состоянии ты им ничем не поможешь. Подожди здесь, пока все закончиться.
  Несмотря на свое нежелание, Силур все же был вынужден согласиться. Исчезнув в Призрачности, Эншаэль поспешил к лагерю. Судя по всему, тот находился очень близко. Присутствие Безликих ощущалось все сильнее и сильнее. Снова оказавшись на горном плато, парень увидел несколько небольших домиков, выполненных в минималистичном восточном стиле, а неподалеку от них и группу Силуров, храбро сражавшихся со страшными противниками. Ни те, ни другие не намеревались отступать. На первый взгляд, силы были сравнительно равны. Заметив, что один из Безликих прорвался к зданию, где прятались мирные жители, он мигом бросился туда и быстрым ударом полоснул врага по спине. Демон прогнулся от боли, издав утробный рык, но все же быстро пришел в себя. Вовремя скрывшись в Призрачности от боевого серпа, Альфард появился прямо перед ним и воткнул клинок в живот. Убедившись, что это никак не отразилось на боеспособности твари, он начал выгибать рукоять, пытаясь нанести еще большие травмы. Безликий яростно рычал и извивался, четно надеясь достать обнаглевшего парня. К счастью, проход был слишком узким для его массивной фигуры. Эншаэль продолжал выкручивать меч и в один момент, не осознавая того, подставил левое запястье прямо под лезвие. Когда холодная сталь обагрилась демонической кровью, он вновь почувствовал, как энергия клинка, обжигающей волной, пронеслась по телу. Такое же ощущение возникало и во время поединка с первым Безликим. Катана приобрела необычайную легкость, будто полностью слившись с рукой. Альфард сделал резкий рывок вперед и, подобно пушинке, оттолкнул противника назад, который, мгновение назад, казалось, весил с добрую тонну. Неожиданно, в глазах воина потемнело, затем появилась слабость, чуть не опрокинувшая его на землю. Кое - как устояв на ногах, он в последний миг успел отразить атаку неистового оппонента. В этот момент слабость как рукой сняло. Парень не понимал, что происходит, однако времени на размышления не было. Безликий снова пошел в наступление. Альфард кинулся навстречу и, подойдя в упор, применил дуэльный прием "шар эль тай". Появившись позади противника, он наклонил голову вперед, закрыл глаза и спрятал клинок в ножны, выпрямив руки перед собой. Такое действие символизировало благодарность Эншаэля к своему оружию. Через мгновение голова демона отделилась от тела и покатилась по, припорошенной снегом, земле, покрывая ее черной жидкостью. Снова услышав голос, Альфард уже было подумал, что начинает сходить с ума. Однако показавшийся из - за угла здания воин Силур, развеял гнетущие мысли. Увидев парня, в глазах Эншаэля загорелся радостный, и в то же время какой - то недоверчивый, огонек.
  -Альфард! Беги к Ар" Шану! Он ждет тебя на Небесном Кольце!
  Обойдя сражающихся воинов, он направился по каменным ступеням, на помощь наставнику. Место, именуемое Небесным Кольцом, представляло собой громадный каменный круг диаметров в сотню метров, находящийся на окраине высокой скалы. Переселяясь с одной территории на другую, птицеподобные демоны идеально заметали следы, а затем, таинственным образом, в короткие сроки восстанавливали поселение до первоначального вида. На такой тренировочной площадке Альфард и проходил обучение, с тех пор она совсем не изменилась. Повторить подобные рисунки, выбитые на круге, было чрезвычайно сложно, что наводило на мысль о переносе Силурами первоначально созданного лагеря в новую локацию, с помощью необъяснимых сил. Оказавшись наверху, воитель заметил у дальнего края лидера Силуров, окруженного тремя Безликими. Голову одного из них покрывали белоснежные длинные волосы, свидетельствовавшие о старшинстве в роду потусторонних созданий. Седовласый Эншаэль с невозмутимым видом стоял на месте. Будто специально ожидал появления ученика. Грозные соперники тоже не спешили действовать. Это совсем не походило на существ ведомых лишь яростью и гневом. Заметив поднявшегося серебрянновласого юношу, Силур улыбнулся и медленно достал из ножен, сверкающую в лучах заходящего солнца, катану. Двое противников с ревом бросились к нему, третий же остался на прежнем месте, наблюдая за поединком. Альфард решил пока не вмешиваться и поступить по примеру главного Безликого, готовый в любую секунду ринуться на помощь наставнику. Тот играючи отражал атаки обоих врагов. С уровнем мастерства и опыта "крестного отца" Эншаэлей, бой нельзя было назвать не равным. Единственным недостатком Силура являлся довольно преклонный возраст, который мог сыграть с ним злую шутку. Скорость и реакция стареющего демона были на высоте. Только, уже не на такой заоблачной, как в молодые годы. К тому же, оппоненты представляли собой невероятных воинов. Страшнейших обитателей загробного мира, достоверной информации о которых, имелось ничтожно мало. В один момент Альфард заметил, что один из Безликих атакует реже напарника и потихоньку подбирается к спине наставника. Поняв, что больше медлить нельзя, парень скрылся в Призрачности и направился к сражающимся. Появившись позади Силура, он принял удар наполовину обнаженным лезвием клинка. Резким движением, скинув ножны и оттолкнув противника назад, перехватил меч двумя руками. Ну а дальше пошло дело техники. После нескольких удачно парированных атак, Альфард нанес три режущих удара по корпусу и затем провел дуэльный прием, поразив врага в самое сердце. Когда тот рухнул на землю, серебрянновласый воин повернулся к последнему Безликому и направил острие катаны в его сторону. Белобрысый спокойно стоял на месте, скрестив руки на груди. Ни один мускул на безобразном лице не выражал волнения или страха.
  -Не думал я, что вожак Безликих окажется таким нерешительным, - усмехнувшись, произнес юноша.
  -Прими свой истинный облик, Первородный! - Утробным голосом, более походившим на рык, ответил тот.
  Только старшие Безликие имели возможность говорить. В отличие от младших собратьев, способных издавать лишь устрашающие звуки. Опустив клинок, он закрыл глаза и, спустя мгновение, явил перед потусторонним созданием истинную сущность. Теперь оба демона были почти одинаковы по комплекции. А вот кто из них сильнее, еще предстояло выяснить. Одобрительно кивнув, с неким подобием удовлетворенной улыбки, Безликий достал из - за спины боевой серп и жестом руки пригласил новоявленного соперника атаковать. Немного присев, Альфард бросился вперед. Демон повторил то же самое. Даже, несмотря на то, что он принял свой истинный облик, отражать удары яростного звероподобного врага было очень тяжело. Сила, наполнявшая его, казалось, исходит из самого Ада. Продолжая обмениваться мощными подачами звенящих клинков, воитель так увлекся поединком, что не заметил, как оказался прямо на краю Небесного Кольца. Глубоко вниз простиралась бездонная пропасть. Приняв очередной удар, Эншаэль уперся ногами в землю, чтобы не упасть. Безликий продолжал давить на рукоять серпа, в надежде столкнуть противника с обрыва. Поймав момент, когда демон приложил всю силу к оружию, Альфард резко скрылся в Призрачности. Потеряв равновесие, тот уже полетел в бездну, но в последний момент, ощутил, как его кто - то схватил за руку. Подняв взор белых глаз, которые в отличие от младших собратьев имели вертикальные кошачьи зрачки, он увидел соперника, буквально вцепившегося когтями в край каменной плиты. Не обращая внимания на плачевное положение, Безликий яростно размахивал серпом, пытаясь зацепить, спасшего его, по неизвестной причине, воина. Заметив, что наставник благополучно проткнул клинком горло врага, Альфард, с чувством выполненного долга, вырвал когти из горной породы и вместе с демоном устремился вниз.
  Глава 2. Тайные знания.
  Даже падая с огромной высоты, Безликий не казался беспомощным. Его лицо не выражало никаких эмоций, кроме слепой ненависти. Эншаэль пресекал все попытки белокурого соперника выбраться из сложившейся ситуации. Свободное падение рано или поздно закончиться. А встреча с твердой землей на подобной скорости, даже крепким демонам не сулило ничего хорошего. Обменявшись несколькими ударами, парень вновь ощутил внезапно нахлынувшую легкость. Но в этот раз, к чувству прибавилось еще одна особенность. Теперь он буквально видел всю кровеносную систему своего оппонента. Подобно сотни красных линий пронизывали его тело. Выверив момент, Альфард провел стремительную контратаку и перерезал руку в районе локтя. Из раны потоком хлынула черная кровь. Оскалив белесые клыки, Безликий попытался ответить. Однако вместо этого получил еще один порез на плече. Следующие три удара пришлись по корпусу, в точки наибольшего скопления кровеносных сосудов. Заметив, что яростный взор начинает угасать, Эншаэль нанес последний удар прямо в сердце. Противник больше не думал атаковать. Его серп вылетел из руки и направился в сторону от хозяина. Отдалившись от умирающего воина, Альфард вонзил клинок в отвесную скалу и уперся когтистыми ногами в горную породу. От дна пропасти, представляющего собой замерзшую реку, его отделяли несколько сотен метров. Безликий стремительно приближался к нему, окутанный брызгами собственной крови.
  -Я позволю тебе умереть с честью.
  Тот, явно, услышал отголоски слов победившего противника в своей голове и смиренно закрыл глаза. Как и остальные чувства, страх им был не ведом. А значит, и смерть они принимали, как подобает настоящим воинам. Погибнуть от падения с большой высоты, являлось не очень достойным концом для столь грозного существа, коим являлся ужасающий обитатель Верховного Ада. Поэтому Альфард решил оказать безмерную услугу, покончив с ним своими руками. Серебрянновласый воин щелкнул пальцами свободной руки, активировав поток энергии в теле демона, и прислушался к ощущениям. Сердце Безликого стучало все медленнее и медленнее. Затем раздался резкий треск и тишина. Спустя несколько секунд уже мертвое тело с грохотом рухнуло на огромный пласт льда, едва не проломив его. По трещинам пошли ручейки черной жидкости, создавая вокруг необычный узор.
  -Счастливой дороги, домой.
  Неожиданно истинная сущность исчезла, вернув парню прежний вид. От навалившейся слабости, он отпустил рукоять катаны, но успел ухватиться за каменный выступ, несколькими метрами ниже. Ощущения были такие, будто к ногам привязали многотонный вес, тянувший воителя в пропасть. Дождавшись, когда состояние дичайшей слабости утихнет, он дотянулся до клинка и продолжил карабкаться. Путь к вершине скалы оказался очень длинным и извилистым. Пару раз Альфард чуть не сорвался вниз, навстречу с трупом лидера Безликих. Конечно, он мог уйти в Призрачность и уже через считанные секунды оказаться на вершине, но гордость воина не позволяла это сделать. До конца оставалось всего несколько выступов. Сделав последний рывок, Эншаэль изо всех сил вцепился в край Небесного Кольца. Подняв голову, он увидел наставника - главу племени Ар" Шана. Худощавый, человекоподобный демон с короткими серебристыми волосами, походившими на множество игл, стоял перед ним, скрестив руки на груди. Спустя мгновение он улыбнулся и, наклонившись, протянул тощую, четырехпалую конечность.
  -Как всегда непредсказуем, - произнес Силур, подняв воина на поверхность.
  Несмотря на кажущуюся хрупкость, он был довольно силен и быстр. Строение их тел как нельзя кстати, подходило под стать катанам. Гибкие эластичные мышцы, не отягощенные изрядной собственной массой, позволяли владельцам использовать весь скоростной потенциал в обращении с этими чудесными клинками. -Ты очень изменился с нашей последней встречи.
  -Я ожидал, что она пройдет при других обстоятельствах, - струшивая пыль с одежды, ответил парень. - Чем вы так насолили Дьяволам? Насколько мне известно, Безликих просто так не выпускают из Ада.
  -Не знаю. Они заявились к нам несколько дней назад. Намерения у них оказались недобрые. В первой же битве мы потеряли двоих мастеров.
  -Я видел их могилы, - прискорбно опустив голову вниз, Альфард улыбнулся. - И отомстил за них.
  -Похоже, мои худшие опасения подтвердились, - в голосе Ар" Шана ощущалось легкое разочарование. Зрачки воителя отсвечивали красным цветом.
  -В смысле? О чем ты? - Непонимающе спросил Эншаэль. Однако заметив многозначительный взгляд наставника, понял, ответа сейчас не получит. Должно быть, так называемое "время" еще не пришло.
  -Об этом ты узнаешь завтра, - после секундной паузы, ответил седовласый демон. - Наверное, устал с дороги? Да еще и с Безликими повстречался. Пойдем в деревню.
  Согласно кивнув, Альфард двинулся следом. Спустившись по ступеням, они заметили нескольких Эншаэлей, убиравших тела поверженных врагов. К счастью, на сей раз обошлось без потерь. Силуры отстояли свое право на жизнь, в бою с опаснейшими существами, которых когда - либо видел этот мир.
  -У нас осталось всего девять мастеров, - тихо произнес Ар" Шан. - Если демоны обнаружат наш лагерь, Силуры исчезнут навсегда.
  -Пока я с вами, можешь не беспокоиться, - успокоил его Альфард. - Я горд тем, что выбрал путь Эншаэля. Хоть сначала был вспыльчив и нетерпим, ты научил меня смирению. Я благодарен тебе за это.
  -Подобные слова мечтает услышать каждый учитель, - усмехнувшись, ответил Ар" Шан. - Тем более от своего лучшего ученика. По - моему, ты готов перейти на последнюю ступень обучения. Сейчас можешь отдохнуть в моей хижине. А завтра на рассвете буду ждать тебя у Небесного Кольца.
  Обитель предводителя находилась на возвышенности, прямо за каменным кругом, где совсем недавно проходило сражение. Издалека казалось, словно она висит в воздухе. Но подойдя ближе, парень заметил несколько опорных валунов под ним. Как и предыдущие строения деревни, домик Ар" Шана также выделялся вычурностью форм, свойственной дальним восточным странам. Треугольная крыша с закругленными выступами по краям, смахивала на шляпу, одетую поверх строения. Открыв раздвижные двери, Альфард немного удивился. Комната оказалась абсолютно пуста, только стены и потолок были разрисованы умиротворяющими картинками. Эншаэль и раньше бывал в жилище лидера Силуров. Однако как - то позабыл здешнюю обстановку. Единственным занятием наставника, в своем доме, являлась медитация, чему способствовало отсутствие какой - либо мебели. Ар" Шан всегда говорил, для качественного общения со своим внутренним "я" необходимо свободное пространство без лишних отвлекающих факторов, коими могли послужить находящиеся в комнате вещи и предметы. Взглянув в открытое окно, скорее просто небольшое квадратное отверстие в стене напротив, парень увидел нечто похожее на гамак, привязанный к выступам на крыше. Под порывами ветра, он колыхался над пропастью, подобно корабельным парусам в бушующем море. Выпрыгнув из окна, Эншаэль приземлился прямо на гамак, а затем, аналогичным образом, добрался до крыши. Устроившись поудобней на вершине хижины, он сложил руки под голову и уставился в звездное небо. Возможно завтра, Ар" Шан поведает ему главный секрет своего клана. Альфард вспомнил, как много столетий назад, он нетерпеливо жаждал силы, требуя от наставника обучения секретным техникам Эншаэлей. Сейчас, парень считал себя достаточно сильным и без них. Ведь в его руках теперь находилась легендарная катана, не менее легендарного воина Сарбелиаса, являвшегося кумиром, тогда еще несмышленого юнца. Если раньше он мечтал быть похожим на известнейшего Эншаэля Деградо, то нынче хотел просто схлестнуться в бою, чтобы испытать полученные, за века тяжелых тренировок, навыки. Закрыв глаза, серебрянновласый демон отправился в глубины своего сознания, пытаясь узнать природу новых способностей и слышимого им странного голоса. Его пробудили первые лучи восходящего солнца, которые окотили еще сонное лицо приятным теплом. Поднявшись на ноги, парень потянулся. Взору открылся прекрасный вид на заснеженные пики гор и поднимающийся золотистый круг, заставляющий их ослепительно сверкать. Переместившись через Призрачность на другую часть крыши, он спрыгнул на землю. Похоже, время, наконец - то пришло. Предчувствуя нечто неизведанное, сердце бешено заколотилось. Добравшись до места назначения, воитель увидел Ар" Шана, стоявшего у самого края Небесного Кольца. Взгляд Силура был устремлен куда - то вдаль.
  -Хорошая погода, не правда ли? - Не оборачиваясь к собеседнику, произнес он и сделал глубокий вдох. - Безмятежное спокойствие. Для Эншаэля это главное. Но что еще более важно - найти общий язык со своим клинком.
  -Что ты имеешь ввиду?
  -Чтобы впредь тебя могли величать мастером, придется связать душу с душей твоего клинка, - не обращая внимания на непонимающий взгляд ученика, Ар" Шан продолжил. - Учение Эншаэлей делится на две ветки. Сторонники первого, Истинные, полагаются только на собственные боевые качества и остроту клинка. Вторые же используют собственную кровь для усиления способностей. Таких называют Кровавыми Эншаэлями. По некоторым параметрам они превосходят Истинных собратьев. Однако их чудовищная сила одновременно приходиться им главным врагом.
  -Кажется, начинаю понимать, к чему ты клонишь, - задумчиво ответил Альфард. - Во время боя с Безликими, я несколько раз несознательно резал себе руку.
  -У Дагросы своенравная гордая душа. Она может даже контролировать твои действия. Наверное, слышал о легендарном поединке Сарбелиаса с Великим Кицелькоатлем.
  -Я знаю, что Дагроса была его первым клинком.
  -Именно она подтолкнула его к этому неравному противостоянию. Сарбелиас три дня сражался в Призрачности и был повержен.
  -А потом Великий отрубил ему руки и ноги, - перебил Силура Альфард, явно, не желая выслушивать продолжение истории о роковом поражении кумира. - Затем его нашли неизвестные существа и сделали новые конечности. Я все это знаю.
  -Когда Эншаэль достигает определенного мастерства, он начинает слышать голос своего клинка. Это происходит только в том случае, если меч действительно предназначен именно ему, - Ар" Шан помолчал и добавил. - Если бы Сарбелиас не позволил Дагросе собой помыкать, кто знает, как бы обернулся тот поединок.
  -Теперь она принадлежит мне, - Альфард прямо светился от гордости. Переварив в голове слова Силура, он вспомнил о необычном голосе, который, возможно, принадлежал душе неистовой катаны. - И, по - моему, я слышал ее голос.
  Ар" Шан одобряюще кивнул. По выражению лица было видно, что он также гордился учеником. Но в то же время что - то его беспокоило.
  -Она действительно предназначена для тебя. Но готов ли ты доверить ей свою жизнь?
  Альфард взглянул на, спрятанный в ножны, клинок. Он получил его всего несколько дней назад. Однако по ощущениям, казалось, будто душа Дагросы была рядом с самого рождения.
  -Да, - решительно ответил Альфард. - Я готов разделить с ней свою душу.
  -Тогда сейчас все свершится, - громко произнес Силур. - Для слияния ваших душ, мы проведем древний ритуал, через который прошли все мастера нашего клана. А так как ты выбрал путь крови, то все может закончиться трагично, - эти слова не произвели на парня, ровным счетом, никакого впечатления. Похоже, он твердо решил стать мастером Эншаэлей. Или умереть. - Клинок испытает тело и разум, прежде чем позволит душе объединиться с тобой.
  Жестом, приказав ему оголить клинок, Ар" Шан обошел воина по краю Небесного Кольца и занял выжидательную позицию позади него. Достав меч из ножен, Альфард отбросил их в сторону и припал на колено. Уперев острие меча в гранитный пол, он закрыл глаза и открыл разум для яростного духа Дагросы. Медленно погрузившись в медитативное состояние, серебрянновласый демон начал прислушиваться ко всем ощущением. В какой - то степени, ему было даже любопытно, каким же образом легендарный клинок будет его испытывать. Поначалу ничего не происходило, самая обычная темнота застелила горизонт перед глазами. Затем появился красный свет, и парня бросило в жар. Мгновением позже, перед взором показалось громадное существо, которое занесло руку с молотом над головой и нанесло удар по чему - то металлическому. Пронзительный звон эхом отбивался в висках Альфарда. По последующим действиям мускулистого создания, он понял, что Дагроса показывает момент своего рождения. Точнее, сам Эншаэль, сейчас был клинком, находящимся под молотом неизвестного кузнеца. Каждый удар он ощущал всем телом, а громогласный звон сотрясал разум, подобно залпу сотен пушек. Несколько раз таинственный творец опускал "живой" металл в холодную воду, после чего снова продолжал "избиение", закаляя прекрасную сталь для последующего ее превращения в идеальное оружие. Если мечи действительно обладали собственным разумом, в виде заключенных духов, то появление на свет, для них, было не самым приятным процессом. После упражнений с молотом и сопутствующим прелестям кузнечного ремесла, снова наступила темнота. Вскоре, появилось ощущение погружения. На этот раз не в воду, а в какую - то густую жидкость, отсвечивающую красными бликами. В следующий миг, разум захлестнула волна неудержимой ярости. Изо всех сил он пытался удержать ее в себе, не подпуская к сознанию. Значит, вот что чувствовала душа Дагросы, веками пребывая в сосуде, заполненном демонической кровью. Из древности до нашего времени дошла легенда о необычной катане, создатель которой поместил ее в некое подобие кровавой ванны для предания оружию особых качеств. Возможно, именно это событие и наделило клинок невероятной кровожадностью и жестокостью. Веками, впитывая ярость множества демонических созданий, отдавших свою кровь, а может быть и жизни, душа Дагросы наполнилась ненавистью и жаждой смерти. Наконец она стала настоящим оружием, достойным рук только действительно безжалостного воина. В чьих силах было совладать с ее, приобретенным, агрессивным характером. Заметив, что руки ученика начали подрагивать, Ар" Шан взялся на рукоять своей катаны.
  -Если твой разум не выдержит испытание, я постараюсь сделать это быстро, Альфард, - тихо произнес он.
  Через некоторое время, когда ярость отступила, перед взором демона пролетела вся жизнь неистового клинка, вплоть до встречи с ним. Он видел тысячи жертв чудовищного лезвия так, словно лично их убивал. Не ведая жалости или сострадания, обезумевшие, предыдущие владельцы без зазрения совести отбирали жизни у женщин и детей. По окончании умопомрачительных, ужасающих картин, от которых неподготовленный разум, наверняка, бы сошел с ума, наступила пустота, позволившая Эншаэлю расслабиться. Сердце отбивало учащенный ритм. Интересный опыт. Ему и вправду достался удивительный клинок. Увы, слияние еще не было окончено. Дагроса намеревалась испытать тело нового владельца. После непродолжительного затишья, руки Альфарда пронзила острая боль. Словно по ним водили ножом. Мгновение спустя, такое же чувство возникло и в ногах, а затем перекинулось на корпус. Ар" Шан спокойно наблюдал за мучениями ученика. Силур не испытывал жалости, так как он сам и все воины клана прошли через такой же ритуал. Правда, в их клинках не обитал столь яростный дух, как в легендарной катане. Капли крови, сочащиеся из рук парня, доставляли душе Дагросы неимоверное удовольствие. Боль, острыми лезвиями, подбиралась все ближе к сердцу - самому уязвимому месту большинства демонов. Пронзив его подобно ножу, она продолжила путешествие по телу измученного Эншаэля. Стиснув зубы, Альфард перенес последующие передвижения энергии, неистовой катаны, со всеми вытекающими последствиями. Из глаз, носа и прокушенной губы текла кровь, а сам он был бледен как смерть. Душа меча невидимыми лезвиями полосовала его и внутри, и снаружи. Закончив болезнетворную прогулку, частичка сущности клинка, причинившая множество повреждений и оставившая незабываемое впечатление о себе, исчезла. Ее место заняло чувство необычайной легкости. Серебрянновласый воин ощутил, как душа Дагросы проникает в глубины разума. Облегченно выдохнув, он начал приходить в себя. Очевидно, испытание было окончено. Альфард с честью вынес психическое и физическое воздействие на свой организм и теперь по праву принадлежал к числу немногих избранных - мастеров Эншаэлей. Дав глазам привыкнуть к яркому солнечному свету, он рассмотрел силуэт Ар" Шана, приближавшегося к нему. Медленно поднявшись на ноги, парень ощутил, будто тело стало другим. Сейчас он, как никогда, ярко чувствовал дуновение ветра на коже, звуки окружающей природы, казалось, начали сплетаться в необычную симфонию. Неожиданно, чувство легкости сменилось слабостью. Перед глазами все поплыло. Удержавшись из последних сил на ногах, он заметил улыбку на лице наставника. Затем в глазах окончательно потемнело и Эншаэль, потеряв сознание, устремился к земле.
  Глава 3. Оружие Дьявола.
  Очнувшись, Альфард не сразу понял, где находиться. Увидев над собой радостное лицо Ар" Шана, он потихоньку начал вспоминать, что произошло. Силур присел рядом и протянул небольшую открытую фляжку.
  -Выпей. Станет легче.
  Взяв ее, парень приподнялся и сделал несколько глотков. У содержимого был знакомый сладко - горьковатый привкус. В памяти всплыли первые годы обучения в деревне Силуров. После изнурительных тренировок, Ар" Шан часто угощал лучшего и, фактически, единственного ученика своим фирменным напитком, который он готовил по секретному рецепту.
  -Как ты себя чувствуешь?
  -Такое ощущение, будто заново родился, - ответил Альфард, вернув ему флягу.
  -По сути, так и есть. Дагроса очистила разум и переродила тело, - он поднялся и, подав руку, помог ему встать. - Поздравляю. Теперь ты полноправный мастер Эншаэлей. На этом обучение заканчивается. Но прежде чем ты уйдешь, я должен сказать. Путь крови очень опасен. В первую очередь для тебя самого. Используя свою кровь, ты заставляешь тело работать на грани возможностей. Вследствие этого, сердце может не выдержать нагрузки и привести к неблагополучному финалу. Никогда не позволяй жажде крови Дагросы покорить твой разум.
  -Я все понял, - ответил парень. - Ты многому меня научил, Ар" Шан. Я, наверное, никогда не смогу тебя отблагодарить.
  -Лучшей благодарностью будут победы над твоими противниками. Не забывай, совершенству нет предела. Всегда есть к чему стремиться. Ну что ж, - Силур протянул распростертую длань. - Прощай, Альфард.
  Как только он пожал руку, Ар" Шан потянул его на себя и обнял, стукнув свободной ладонью по спине.
  -Прощай, Ар" Шан. Надеюсь, когда - нибудь я достигну твоего уровня мастерства.
  Спустя несколько секунд он отошел назад и скрылся в серой дымке.
  -Ты уже превзошел меня, юноша, - усмехнувшись, тихо произнес Силур.
  Покинув Северные горы, Альфард направился к Шамуину - последнему пристанищу Крозиусов Подземного мира. Последние века город пустовал. Ни люди, ни демоны не рисковали жить рядом с Темным Истоком - огромной горой, вокруг которой и располагалась легендарная демоническая крепость, пережившая множество осад. По легендам в недрах этого вулканоподобного, природного сооружения, были созданы чуть ли не все множество видов демонов, когда - либо населявших Деградо. Каждый новый род, пришедший из Темного Истока, обязывался пройти испытание Повелителя демонов - схлестнуться один на один с его лучшими воинами или им самим. Только сильнейшие существа имели право жить в этом мире, самые слабые уничтожались на месте. В данный момент хранителями Шамуина являлись Крозиусы - внешне, ни чем не отличающиеся от людей демоны, которых здешние обитатели считали божественными созданиями. Со времен последней глобальной войны, они никогда не покидали город, так как здесь находился могущественнейший артефакт их расы, именуемый Оком Вечности, усиливавший физические и магические способности владельцев. Альфард прибыл сюда с целью забрать у нынешнего предводителя Крозиусов одну вещь, ранее принадлежавшую его отцу. Что - то подсказывало парню, демоны не захотят так просто расставаться с древним артефактом, дарованным их предкам самим Падшим Дьяволом. Тем хуже для них. Эншаэль предвкушал возможность опробовать новые способности. Как выяснилось, он принадлежал к касте Кровавых, использующих собственную кровь для усиления атак. Таких мастеров, в деревне Силуров, было всего три. Однако учеников они никогда не брали, даже из себе подобных. Их искусство имело слишком большой коэффициент риска для жизни и здоровья. Не каждый воин мог выдержать непомерную нагрузку на организм, применяя сокрушительные приемы Кровавых фехтовальщиков, причинявший вред им самим. Несмотря на сей недостаток, смертельный исход, почти для любого противника, гарантировался с одной удачной атаки. В противном случае, или при недостатке мастерства, приложенная сила могла обернуться против хозяина. Поэтому, пополнить немногочисленные ряды Кровавых, разрешалось только с позволения Ар" Шана. По крайней мере, в его клане. Альфард же решил обучаться их смертельно опасному искусству самостоятельно. Полученные знания позволяли ему это сделать. Пролетев сквозь Призрачность через весь город, он остановился перед длинной, широкой лестницей, ведущей к вершине Темного Истока. Туда, где находился дворец Повелителя демонов. Обостренные чувства подсказывали о присутствии большого количества высших демонов. Уверенной поступью, Эншаэль направился вверх по ступеням. Пройдя большую часть, возле ворот, ведущих в центральный двор перед пропастью своеобразной Колыбели мира, парень увидел двух Крозиусов. Один из них, широкоплечий черновласый великан, примерно двадцати лет от роду, сидел на ступенях и задумчиво водил пальцами по лезвию массивной секиры. Второй же, в два раза меньше напарника, русовласый молодой человек, находился рядом и безразлично наблюдал за пришельцем.
  -Меня ждете? - Добродушным тоном спросил Альфард, остановившись в нескольких метрах от них.
  -Тебя ждет наш лидер, - ответил великан, не отвлекаясь от своего опасного занятия.
  Похоже, они не собирались двигаться, чтобы пропустить гостя к дворцу. Тогда, воин просто подогнул ноги и, совершив гигантский прыжок, приземлился позади не очень гостеприимных существ, продолжив восхождение к вершине. Когда он подошел к распахнутым вратам, двое демонов встретивших его, не спеша поднялись и направились следом. Оказавшись в центральном дворе, своеобразной "прихожей" огромного замка, Альфард заметил прямо у пропасти Истока еще одного Крозиуса. Невысокий парень с короткостриженными черными волосами стоял спиной, словно не замечая его, и смотрел куда - то в небо.
  -Эль тори шам, благородный лорд, - поздоровался Эншаэль. На мертвом демоническом языке, так звучало приветствие уважаемому существу. Но тот, похоже, не расслышал, или не хотел слышать, пытающегося показаться вежливым, собеседника. - Я полагаю, ты догадываешься, кто я такой и зачем пришел.
  В следующий момент, вокруг Альфарда появились еще несколько существ. Будто они пытались запугать воина количеством. От каждого из присутствующих мужчин и женщин, исходила мощная аура, свойственная высшим демонам. Но Эншаэль не испытывал страха или волнения. Разум был совершенно спокоен и готов к важнейшему сражению своей жизни.
  -Меня зовут Алькатрас, - ответил черновласый парень и повернулся к нему. - Великие предупредили о твоем появлении. Тебе нужен Альгуро. К сожалению, я не могу его отдать. Этот клинок может спасти наш мир от гибели, которую несут захватчики.
  -Альгуро пора вернуться в семью, где ему и место. Я понимаю, отец подарил его вашему первому лидеру много веков назад, и все такое. Но сейчас настала пора вернуть клинок законному наследнику, - на лице парня появилась недобрая усмешка. - Если понадобиться, я заберу его силой.
  Благодаря обостренным чувствам, Альфард узнал о приближении сзади одного из сопровождавших демонов. Как только тот вышел из Призрачности, Эншаэль выполнил виртуозное сальто, увернувшись от разящего лезвия секиры, несомненно, лишившее бы воителя головы, и нанес точный удар в подбородок металлическим наконечником ножен. По - кошачьи, приземлившись на ноги, он уже стоял лицом к ошарашенному противнику. Резко взмахнув рукой вперед, клинок по инерции оголил лезвие и врезался окончанием рукояти в живот неприятеля, вынудив отступить. Ловко перехватив ножны, пока меч не выпал из них, он медленно вернул обратно.
  -Не думал, что такие благородные существа опустятся до подлой атаки со спины, - с ехидной ухмылкой на лице произнес Альфард.
  -Подлой атаки? Да ты знал о ней еще до моего приближения!
  -Тайфун, успокойся!
  Рядом с Алькатрасом показался еще один молодой, темноволосый парень. Чутье подсказало, незнакомец, как и он, являлся Эншаэлем. Однако помимо этого, в его ауре присутствовало что - то такое, отчего душа новоиспеченного мастера клинка впадала в трепет. Только одно существо могло вызвать у него подобное ощущение - Сарбелиас, один из трех "ужасов" Подземного мира. Сильнейший из когда - либо существовавших Кровавых. За свои грехи, совершенные перед демонами, он, вместе с Великим Редвином и Крозиусом Сабрерой, так называемая "ужасная троица", был обращен в камень и погребен в никому неизвестном месте. Лично, Альфард с ним никогда не встречался, но не оставлял надежды схлестнуться в честном поединке. Несмотря на статус мертвеца, парень верил, что рано или поздно легендарный воин даст о себе знать. И тогда его уже ничто не спасет от беспощадного клинка младшего сына Падшего Дьявола. Не беря во внимание огромное количество прошедшего времени с поры бурной деятельности Сарбелиаса, в Дагросе отчетливо слышались отголоски остаточной энергетики ее предыдущего владельца. Такой же, как и у юноши, стоявшего перед ним.
  -У тебя ведь тоже есть одна вещь, принадлежавшая моей семье, - произнес он. - Очень давно, Дагросой владел мой отец. Меня зовут Сабрэлиас.
  -Один из сыновей великого Эншаэля, да?
  Вообще у Сарбелиаса было два сына. Старший, Сарбелас, являлся правой рукой Великого Ментикора и исчез вместе с ним сразу после последней демонической войны. Младший, Сабрэлиас, не далеко от него ушел, став доверенным лицом Алькатраса - нового лидера Крозиусов. Альфард с интересом наблюдал за собратом по ремеслу.
  -Я всю жизнь мечтал встретиться с ним в бою. Когда - нибудь, Сарбелиас проснется и на этот раз умрет по - настоящему, от некогда собственного клинка. Но сейчас мне хватит и его отпрыска.
  -Я заберу Дагросу с твоего искалеченного трупа, - усмехнулся Сабрэлиас.
  Исчезнув в Призрачности, через мгновение он оказался позади Альфарда с уже обнаженной катаной. Тот легко отразил смертельный удар, даже не вытаскивая меч из ножен. В отличие от него, Сабрэлиас принадлежал к Истинным, полагающимся на навыки и умения, нежели на собственную кровь. После нескольких парированных ударов, Альфард все - таки обнажил клинок. Крозиусы с любопытством наблюдали за захватывающим поединком двух мастеров Эншаэлей. Со стороны противостояние больше походило на завораживающий танец. Только вместо красивого финала одного из партнеров ждала неминуемая гибель. По скорости движений и мастерству владения оружием они не уступали друг другу. Атакующие и оборонительные маневры были выверены до мелочей. Складывалось ощущение, будто здесь столкнулись два бога в своем ремесле. После множества неудачных атак Сабрэлиас отошел назад, пытаясь найти в голове способ, как же одолеть этого высокомерного демона. Невероятные скорость и реакция оппонента, не позволяли ему нанести сокрушительный удар. Значит, следовало воспользоваться хитростью и как - то обмануть непревзойденные рефлексы опасного врага. Схлестнувшись вновь, они продолжили бесполезные выпады. Точно подобрав момент, Сабрэлиас запустил призрачный клинок, который противник с легкостью отразил, и, тут же воспользовавшись заминкой, молниеносным рывком полоснул его по груди. Сделав оборот вокруг своей оси, чтобы снизить урон от разящего лезвия, парень быстро вернул должок, нанеся в падении аналогичную рану, предварительно зарядив Дагросу энергией для одного из коронных приемов. Упав на колено от нахлынувшей боли, Сабрэлиас смерил врага злобным взглядом. Улыбнувшись ему в ответ, Альфард поднес лезвие катаны к запястью. Ему стоило сделать всего лишь одно движение, чтобы покончить с темновласым соперником. Мысленно он уже предвкушал, как вернет Альгуро обратно в семью и снова станет вольной птицей, выполнив поручение отца. Однако сейчас следовало добить сына великого Эншаэля. Тот даже не пытался атаковать. Лишь спокойно стоял на месте, будто ожидая смертного часа. Окропив клинок собственной кровью, демон собирался провести последнюю атаку, как понял, что убийственный маневр не сработал. Энергия, переправленная в тело противника, должна была разорвать его грудь, после чего Альфард закончил бы все дуэльным выпадом. Парень удрученным взглядом посмотрел на свой клинок. Неужели Дагроса поглотила энергию, направленную в атаку? Но зачем? Ведь, насколько он понял ее мировоззрение, духу неистовой катаны нравилось причинять боль и страдания жертвам. Их крики и агония приводили ее в неописуемый экстаз.
  -Похоже, Дагроса не хочет меня убивать, - улыбнувшись, произнес Сабрэлиас. - У меча сильная душа, отец знал об этом. А знаешь ли ты, почему он от нее отказался? Я поведаю тебе перед смертью. Конечно, мои слова могут показаться странными, но душа Дагросы была его первой настоящей любовью. Он прекрасно понимал, что она может с ним сделать. В руках столь грозного воина, клинок способен был сравниться с легендарным Альгуро. Вместе с ней Сарбелиас собирался изменить мир. И он бы это сделал, если бы его планам не помешал Великий Кицелькоатль.
  -Продолжение истории я знаю, - перебил его Альфард.
  -Ну, тогда тебе известно о страшном оружии бога Крозиусов Сингурио - крушителе клинков? Отец три дня сражался в Призрачности и проиграл. Дагроса пыталась его спасти. Увы, против огромной силы божественного Сингурио ей нечего было противопоставить. Чтобы избавить от гибели душу любимого клинка, Сарбелиас решил отказаться от нее. Дальнейшая судьба катаны была неизвестна. До сегодняшнего дня.
  "Это правда?" - мысленно обратился Альфард к душе клинка. Впервые за время их знакомства, она пребывала в смятении. Ее новый владелец все прекрасно понимал. Сарбелиас, можно сказать, спас ей жизнь. Естественно она не хотела причинять боль его потомкам. Вот только, как парню тогда сражаться, если он не может надеяться на собственное оружие? Сабрэлиас усмехнулся и, взмахнув клинком, кинулся к противнику. Судя по слегка отрешенному взору, тот находился в замешательстве от такого поворота событий. В последний момент он все же успел отразить атаку, взамен получив удар коленом в бок. На рефлексах, парировав еще несколько атак, воитель пропустил еще один режущий выпад, оставивший на груди второй глубокий кровоточащий след. Затем, Сабрэлиас отскочил назад и запустил три призрачных лезвия. Альфард сейчас не совсем понимал, что происходит, поэтому не стал делать каких - либо попыток увернуться, приняв весь удар телом. На огромной скорости врезавшись в плоть, они окропили кровью пол на пару метров вокруг. Нестерпимая боль пронизывала до костей. Припав на колено, парень облокотился на рукоять клинка. "Прости" - послышался голос в голове. Ее кровожадной душе, оказывается, было не чуждо сострадание. Увы, похоже, это никак не сказывалось на решении Дагросы отдать жизнь нового владельца в руки судьбы. Тогда конец был близок. Сейчас противник нанесет последний удар и все. Нет! Альфард не привык так легко сдаваться. Не для этого он посвятил жизнь учению Силуров, чтобы умереть из - за нежелания клинка проливать кровь потомков предыдущего хозяина. "Нет! Мне все равно, что сделал для тебя Сарбелиас. Я знаю способ изменить твое решение" - Альфард поднес клинок к плечу и обратился к нему с чем - то наподобие молитвы. Сабрэлиас догадался, что собирается делать противник и в ужасе замер на месте. Очень давно он слышал такие же слова, являющиеся своеобразным договором с душой клинка, от своего отца, перед тем как тот применял опаснейший прием Кровавых - Алый Рассвет. Концентрируя всю свою энергию, фехтовальщик создавал аномалию пространства, в пределах которой его способности увеличивались до максимума. К сожалению, чем дольше он пребывал в этом состоянии, тем больше получал повреждений от аномалии - своеобразная плата за использование божественной силы. У Сабрэлиаса оставались считанные секунды, чтобы прервать молитву. Вскинув клинок, он быстро ринулся к нему. Схватив оружие двумя руками, черновласый демон уже направил острие прямо в сердце противника, как внезапно, тот голой рукой взялся прямо за лезвие, разрезавшее пальцы почти до кости, и остановил его у своей груди. Когда Альфард поднял голову, у юноши екнуло сердце. Глаза парня горели красным светом. В следующий момент он ощутил, как возле виска пронеслось что - то неизвестное, окатив часть лица холодным ветерком. Вслед за ним последовало несколько отсеченных волосин. Но это было невозможно! Альфард не использовал призрачное лезвие. Клинок также лежал на плече. В таком случае, что же могло подпортить ему прическу? Неожиданно Сабрэлиас заметил, что пространство вокруг них приобрело красноватый оттенок, отчего сердце учащенно забилось. У него получилось?! Улыбнувшись, серебрянновласый воитель отпустил клинок противника и бесследно исчез. Как он и надеялся, Дагроса услышала призыв и, поддавшись безмерной жажде крови, помогла создать аномалию. Теперь оставалось быстро расправиться с Сабрэлиасом, прежде чем сам падет от опасного приема. Алый Рассвет придал движениям такую скорость, что оппонент попросту перестал его видеть невооруженным глазом. Нервно оглядываясь по сторонам, Эншаэль пытался привести мысли в порядок. Спустя мгновения томительного ожидания, ногу демона пронзила волна острой боли. Брызги крови разлетелись в стороны на пару метров. Спустя некоторое время, Альфард вновь показался взору Сабрэлиаса. Но лишь для того, чтобы оставить на его предплечье еще одну глубокую рану, выплюнувшую изрядную порцию крови. После следующей встречи с кровожадным клинком, тело воина, без чувств, с чудовищным порезом на груди, устремилось к земле. Он уже почти не дышал, однако пальцы все еще сжимали оружие в руке. Присутствующие Крозиусы, буквально с открытыми ртами, наблюдали за происходящим.
  -Ты достойный противник, Сабрэлиас, - голос Альфарда был твердым, словно он не испытывал дискомфорта от присутствия в аномалии. - Даже на грани смерти инстинкты не позволяют бросить клинок. Меня зовут Альфард. Запомни это имя, ибо тебя сразило Кровавое Божество, - парень повернулся к предводителю Крозиусов. - Предлагаю добровольно отдать Альгуро, если не хочешь быть следующим.
  -Но сможешь ли ты уйти с ним после такого поединка? - На лице Алькатраса искрилась ехидная улыбка.
  Похоже, его ничуть не смутило поражение одного из сыновей легендарного Эншаэля. Несколько демонов обнажив разнообразное оружие, направились к Альфарду. Громадный Тайфун с секирой наперевес подобрался одним из первых. Но серебрянновласый юноша, в последний момент, снова исчез, подставив под удар многострадальную землю. Все обозначенные противники теперь находились в зоне действия Алого Рассвета, так что разгоряченный предыдущей схваткой воин, с радостью приступил к излюбленному делу. Несмотря на то, что по телу, будто водили десятком острых ножей, он ощущал необычайный прилив сил. Душа Дагросы пела в такт с душой демона, проливая кровь по велению руки хозяина. Альфард чувствовал, как неутолимая жажда крови неистовой катаны переходит к нему, устраняя из разума все прочие мысли. Не видя движений противника, израненные Крозиусы один за одним покрывали, устланную гранитным покрывалом, землю окровавленными телами. Сохраняя остатки рассудка, который пыталась поработить яростная душа Дагросы, Альфард пытался наносить не смертельные раны. Тело уже пребывало на грани возможностей. Только непонятная энергия тянула одурманенного воина к новым жертвам. Заметив, что противников больше не осталось, он кинулся к Алькатрасу. Нужно было спешить, иначе сердце может не выдержать нагрузки. Тот с каменным лицом стоял на месте, словно был готов принять смерть. Чем ближе Эншаэль приближался к нему, тем сильнее ощущалась огромная энергетика священного клинка, видневшегося за спиной предводителя Крозиусов. Когда противник подошел на расстояние нескольких метров, Алькатрас взялся на рукоять оружия и, улыбнувшись, метнул его вверх, вместе с ножнами. Альфард прыгнул вслед, ожидая какого - то подвоха. Но как только он оказался в его руке, парень мгновенно скрылся в Призрачности и стремительно побежал прочь из негостеприимного города.
  -Что?! Зачем ты это сделал?! - Превозмогая боль, спросил Тайфун. Операясь на древко секиры, черновласый великан, прихрамывая, подошел к лидеру. Ужасный порез на бедре и сквозная рана в плече, свидетельствовали о последствиях нападения на невероятного демона.
  -Это ведь была просьба Великих, - спокойно ответил Алькатрас. - В руках нового спасителя он принесет больше пользы, - окинув лежащих перед ним, приходящих в себя собратьев, он усмехнулся. - Хотя, не исключено, что и наоборот.
  Отойдя от Шамуина на приличное расстояние, Альфард вышел из Призрачности и обессиленный упал на колени. Сердце буквально выскакивало из груди. В полной мере Алый Рассвет применялся всего один раз не трудно догадаться кем. Все - таки Ар" Шан был прав. Дагроса почти полностью подчинила разум и, наверняка, лишила бы жизни из - за своей жажды, останься он сражаться дальше. Тем не менее, Эншаэль гордился тем, что смог использовать этот прием. Даже не беря во внимание чудовищные раны от аномалии. Они будут затягиваться еще много дней. Но все же, он выполнил просьбу отца - вернул священную реликвию в семью.
  Глава 4. Сын своего отца.
  После холодной, дождливой ночи проведенной в лесу, Авалон вместе с Тией, как и было задумано ранее, двинулись в Западный Хельм. Демоны захватили его несколько дней назад и скорее всего уже отошли довольно далеко отсюда. На месте некогда красивого города теперь находились полуразрушенные руины. Немногим людям удалось спастись в той резне. Большинство же либо погибли от рук потусторонних воинов, либо попали в плен для неизвестно каких целей. Тиа направлялась именно сюда, до того как ее встретили Дархары, а затем спас Авалон. Подруга снежновласой девушки, член одного из орденов ассасинов Хромороса, недавно обнаружила в этом городе маленькую девочку, у которой активно проявлялись способности Оракула. Оракулы являлись ответвлением рода Крозиусов, хранителями многовековых знаний своего народа. Им предписывали невообразимые магические способности и возможность предсказывать будущее. Тиа знала, что ни ее знакомой, ни девочки сейчас здесь не было. Об этом ей также подсказывали обостренные чувства. Но куда они могли направиться? В городе по - любому должны были остаться какие - нибудь подсказки к их новому местоположению. Тщательно прислушиваясь к чутью, они с Авалоном решили пройтись по полуразрушенным улицам в надежде найти хоть что - то, указывающее на место, где могли бы скрываться беглецы. Некоторые здания все еще охватывало бушующее пламя, выбрасывая в воздух огромное количество черного смрадного дыма, который, в купе с вонью разлагающихся тел, создавал незабываемый аромат мертвого города. Авалон шел следом за девушкой, оглядываясь по сторонам, словно маленький ребенок на экскурсии. Тиа была взволнована, но старалась этого не показывать. После десятка бесполезно пройденных улиц, она, очевидно, что - то учуяла, так как ускорила шаг, а затем и вовсе перешла на бег. Напарнику ничего не оставалось, кроме как последовать за ней. Поднявшись на возвышенность, парочка увидела руины местного храма, где ассасины могли беспрепятственно скрываться от городских властей. Присутствие в городе наемных убийц, не очень - то тешило правящую верхушку. Хотя они и сами изредка пользовались их услугами, страх в одночасье стать жертвой, брал верх. Стражники почти всех человеческих городов имели полное право арестовывать подозрительных личностей и силовыми методами выбивать из них дознания, если они действительно являлись ассасинами. Единственным безопасным местом для бесшумных убийц были святые места, коими служили храмы и монастыри. По негласным правилам, в них запрещалось применять оружие. А прихожане считались достопочтенными гостями, поэтому силы правопорядка не могли просто вломиться в священную обитель и забрать скрывающихся здесь наемников. Отпустив девушку вперед на разведку, Авалон почувствовал присутствие неизвестного существа где - то неподалеку. От него исходила знакомая аура, но воин не спешил радоваться. Конечно, у парня имелись друзья среди других родов. К сожалению врагов, было куда больше.
  -Я сейчас вернусь, - обратился он к Тии и скрылся за разрушенной стеной храма. Погруженная в свои мысли девушка, ничего не ответила, продолжая изучать развалины интересующего здания.
  Пробежав еще несколько улиц, он ощутил, цель значительно приблизилась к нему. Остановившись на месте, Авалон закрыл глаза и прислушался к обостренным чувствам. Существо передвигалось очень быстро. К тому же в нем ощущалась звериная сущность, что говорило о принадлежности к одному из известнейших демонических родов соседнего мира.
  -Кайзер, покажись!
  Кайзерами называли расу волкоподобных созданий в Хроморосе. Внешне похожие на людей, если не считать повышенной мохнатости некоторых представителей, волчьих торчащих ушей и темно - серой толстой шкуры, покрывающей тела, они выделялись огромной силой и выносливостью, что проявлялось в их особенном боевом стиле. Кайзеры по праву считались самыми искуснейшими мастерами рукопашного боя в своем мире. Их немыслимой силе воли могли позавидовать даже Дьяволы Верховного Ада. Фактически с самого рождения малышей приучали к боли, выламывая кости и растягивая формирующиеся мышцы. К шести годам, когда тело будущего бойца окончательно крепло, для него начинался длительный тяжелый процесс воспитания физической и духовной силы, подготавливающий к жестким условиям существования. К своему, так называемому, совершеннолетию, которое у Кайзеров начиналось с двадцати лет, он становился безжалостной машиной для убийства, способной с легкостью переносить неимоверную физическую боль. Единственным способом остановить такого воина являлась его убийство. Так как Кайзеры не умели сдаваться, страх перед смертью искоренялся на начальных этапах взросления.
  Услышав шорохи позади, Авалон быстро выхватил меч и, прокрутив в руке, запустил силовую волну в направлении шума. Встретившись с остатками некогда громадной бетонной колонны, она разнесла ее вдребезги. Однако неизвестный все также продолжал наматывать круги вокруг, словно пытаясь запутать.
  -Ты служишь демонам?! - Снова обратился к нему Авалон.
  Существо, наконец, остановилось и решило показать свое лицо. Невысокого роста и среднего телосложения, в обтягивающем сером костюме, черновласый незнакомец с волчьими чертами лица, безразлично глядел на парня, медленно приближаясь к нему.
  -Тот, кому я служу тоже демон. Но он не имеет отношение к тем, кто пришел захватить ваш мир.
  -И что же тебе от меня нужно? - С ноткой вызова спросил Авалон.
  -Мой господин хочет поговорить, - спокойно ответил волк. - Но прежде чем я отведу тебя к нему, не окажешь небольшую услугу? - Сжав пальцы в кулаки, он поднял их на уровень груди. - Надеюсь, сын легендарного Падшего Дьявола меня не разочарует.
  Усмехнувшись, Авалон воткнул клинок в мощеную землю и тоже принял боевую позицию. Небольшая разминка еще никому не вредила. Похоже, Кайзер не планировал его убивать, а просто хотел повеселиться. Одобрительно кивнув, противник кинулся вперед. С легкостью избежав серии молниеносных ударов, парень пустил свои кулаки в дело. Отступая назад, волк не пытался уворачиваться, а блокировал их тыльной стороной предплечий.
  -Неплохо, - похвалил Кайзер оппонента, после своеобразной разведки боем. - У тебя тяжелая рука, достаточно хорошие координация и скорость. Но все же, есть один недостаток. Ты не уважаешь соперника.
  Затем он вновь устремился вперед. Авалона слегка удивила такая наблюдательность. Всего за несколько атак, тот смог дать сжатую характеристику его боевым способностям. Дождавшись, когда соперник подберется на близкое расстояние, парень запустил кулак навстречу, надеясь закончить бессмысленный бой одним ударом. Ловко уведя руку демона в сторону, Кайзер резко двинул локтем в горло с разворота, отчего он едва не выплюнул легкие, и хорошенько прошелся умелыми кулаками по корпусу. Довольно живо оправившись от атаки, Авалон ощутил, как внутри пробуждается чувство радости. Враг действовал очень быстро и технично. Удары были наполнены невероятной силой, которая, казалось, просто не могла принадлежать рядовому бойцу. С другой стороны ему никогда не приходилось сталкиваться с Кайзерами в рукопашном бою. Все познания парня о них, основывались на нескольких историях, услышанных от отца и Эразиаля в глубоком детстве. Вследствие ежедневных многочасовых тренировок эти воины приобретали огромную силу, что, в совмещении с их уникальным боевым стилем, основным направлением коего являлось наиболее эффективное умерщвление неприятеля, делало их крайне опасными противниками. Волк продолжал посыпать Авалона градом стремительных ударов. От большинства он успевал уворачиваться, но некоторые все - таки достигали цели. На протяжении всего поединка, воин пытался как можно больше узнать о боевом стиле соперника, чтобы найти способ противодействовать. Превосходная наблюдательность очень часто помогала Авалону в сражениях. Да и в повседневной жизни тоже. Продолжая обмениваться ударами с соперником, в голову пришла одна идея. Уведя руку Кайзера в сторону, избежав быстрой атаки, он принял мгновенно последовавший сокрушительный удар правым предплечьем. Насколько ему было известно, волки, как называли Кайзеров в Хроморосе, не обладали какими - либо неординарными способностями помимо огромной силы. Силенок у парня тоже имелось не мало, а значит, такой блок, теоретически, мог сработать и у него. Врезавшись кулаком, будто в гранитную стену, тот отскочил назад. Как Авалон и надеялся, предплечье полностью погасило энергию удара, не причинив ни малейших повреждений. Однако непонятное жжение в руке и легкое онемение пальцев, возможно, говорили о последствиях подобной защиты.
  -Попытался имитировать мой защитный маневр? Похвально, - усмехнувшись, произнес Кайзер. - Но должен признать, глуповато. Ты ведь никогда не сражался с такими как я, верно? Некоторые наши приемы нельзя использовать, не подготовив тело к этому. У тебя треснула кость. Если будешь продолжать драться, можешь лишиться руки.
  -Ха! боишься, что я смогу побить тебя одной рукой?
  Эти слова необычайно завели волка. Похоже, парень не собирался сдаваться, понимая, что любой неудачный маневр может привести к непоправимым последствиям. Возможно, не осознавая того, Авалон сейчас, как никогда, походил на противника. Превосходные знания анатомии позволяли Кайзерам в считанные секунды находить слабые места в телах врагов, не зависимо от того к какому роду существ они принадлежали. Вновь сблизившись с Авалоном, волк избежал тяжелейшего бокового удара той самой травмированной рукой, несомненно, лишившего его чувств, если бы достиг цели и, схватив ее за кисть, словно при приветствии, нанес точный удар прямо под локоть в треснувшую кость. Лицо юноши исказила гримаса боли. Но это не помешало ответить обидчику мощной подачей в открывшийся бок. К несчастью, она не нанесла ему почти никакого вреда. Разве что немного сбила дыхание. Годы беспощадных тренировок превращали их тела в груды крепких мышц, становившихся превосходной защитой для внутренних органов и костей. Не обращая внимания на попытки Авалона причинить ему урон, волк выломал руку и элегантной подножкой повалил на землю, продолжив воздействовать на поврежденную кость захватом. Парень изо всех сил пытался выбраться из сложившегося положения. Предплечье пронизывала сильнейшая боль, пальцы уже почти не слушались. Из - за невозможности что - либо предпринять, да бы освободить взятую на излом конечность, разум воина начал захлестывать гнев. Странно, внутренний демон даже не пытался получить контроль над ним. Ведь какой был прекрасный момент. Быстро сменив положение, Кайзер изменил захват, вынудив противника заново продумывать свою тактику. Нервная система Авалона разрывалась на части от неимоверной боли. Что - то подсказывало, дело было не только в треснувшей кости. В момент безысходности, когда он уже собирался поддаться отчаянью, адские ощущения в травмированном предплечье начали стремительно утихать. Вместе с тем, парень ощутил небывалую ясность разума. Сейчас он чувствовал себя богом, способным при желании перевернуть весь мир. К счастью этого самого мира, в данный момент ему требовалось всего лишь победить Кайзера. В мгновение ока, сменив положение, он обхватил свободной рукой шею врага. Несмотря на огромную выносливость и силу воли, даже Кайзеры не могли долго обходиться без воздуха. Схватив противника за руку, волк начал пытаться вырваться, попутно продолжая ломать вторую конечность. Однако это было уже бесполезно. Авалон ощущал, его сила превосходит звериную мощь потустороннего бойца. Вернув онемевшим пальцам прежнюю чувствительность несколькими сжатиями - разжиманиями, он резким движением освободил руку и необычным образом подбросил соперника в воздух. Благополучно приземлившись на ноги, волк тут же получил мощный удар кулаком в висок. Чудом сохранив равновесие, и что немаловажно сознание, он попытался ответить парню тем же. Увы, тот ловко увернулся от нескольких атак и нанес точную подачу в бок, которая на сей раз, очевидно, достигла поставленной цели, так как Кайзер издал еле слышный стон. Затем последовали два сильнейших удара поврежденной рукой в грудь и подбородок. Отскочив назад, он кое - как устоял на ногах, пытаясь прийти в себя. Теперь Авалон понял, насколько было велико желание Кайзеров сражаться до последнего вздоха. Обычный рядовой демон свалился бы уже после первого его удара. Волк же выдержал целую серию и, похоже, все еще находился в боеспособном состоянии.
  -Я тоже могу кое - что рассказать о тебе, - после небольшой паузы произнес Авалон. - Ты очень техничный боец. Прекрасно чувствуешь врага и можешь надавить на его слабости. Но все же, я сильнее тебя.
  -Отлично, - с гордостью произнес волк. - Ну, а теперь главный вопрос. Ты сможешь меня победить?
  -Да, - твердо ответил парень. В его взгляде выражалась непоколебимая уверенность в своих силах. Даже, несмотря на поврежденную конечность.
  -В таком случае, не вижу смысла продолжать бой. Ты достоин своего отца, - опустив руки, он усмехнулся. Из рассеченного виска и губы медленно текли тонкие кровавые линии. - Мне есть чем гордиться. А теперь идем.
  -А если я откажусь?
  -Тогда дочери Великой Немезиды может не поздоровиться.
  Тот, кто командовал Кайзером, явно, очень желал с ним встретиться, раз пошел на подобные меры. Выбора у Авалона не оставалось. Стиснув зубы, он двинулся следом за волком. Ловко перебираясь по крышам, через несколько минут они уже покинули пределы города. Неподалеку от полуразрушенной стены, некогда защищавшей Западный Хельм от врагов, черновласый воин заметил небольшую группу существ. Прислушавшись к чутью, он ощутил знакомую энергетику подруги среди них. Второе существо, стоявшее рядом с ней, тоже являлось Кайзером. Насчет третьего, у Авалона были какие - то противоречивые чувства. Ясно было одно - тот точно принадлежал к Эншаэлям. Об этом свидетельствовала присущая только им аура. Приземлившись в нескольких метрах от всей троицы, парень внимательно осмотрел очевидного господина волков. Внешне он ничем не отличался обычного человека. Но огромный опыт парня в таких делах подсказывал, что не все существа, смахивающие на людей, на самом деле являются ими.
  -Приветствую тебя, сын Падшего Дьявола, Авалон, - с довольной усмешкой на лице, поздоровался он. Изумрудно - зеленые, кошачьи глаза незнакомца, смотрели, словно сквозь него. - Долго же я искал тебя. Меня зовут Аркудос.
  Услышав сие имя, по спине воителя пробежали мурашки. Перед ним стоял легендарный герой Хромороса, которого боялись и почитали все, без исключения, существа, живущие там.
  Глава 5. Герой.
  Авалон не верил своим глазам. Что же могло понадобиться от него столь великому воину? Длинные серебристые волосы высокого, стройного мужчины, примерно тридцатилетнего возраста, опускавшиеся почти до пояса, слегка колыхались под незначительными порывами ветра, придавая еще более величественный вид. За всю жизнь, парню пришлось всего несколько раз побывать в Хроморосе. Но множество историй, которые он слышал о легендарном Короле Эншаэлей, не внушали особого доверия к его персоне.
  -И что великому герою от меня нужно? - Сохраняя хладнокровие, воитель был готов в любой момент взяться за оружие. Если, конечно, в этом будет необходимость. Вдруг ему тоже захочется повеселиться.
  -Говорят, ты можешь спасти Подземный мир от приспешника Высших Дьяволов, - ответил Аркудос громоподобным голосом.
  -И ты туда же! - Возмутился парень. Аладар уже пытался надоумить сына выполнить просьбу Великих. Однако по непонятной причине, тот не собирался этого делать. - Меня не интересуют проблемы Деградо, и я не намерен вмешиваться в его судьбу.
  -Тогда зачем ты здесь находишься? И что же тебя интересует? - На лице Аркудоса появилась более заметная улыбка.
  -А что интересует почти любого демона, появившегося на свет? - Авалон усмехнулся в ответ. - Сила. Желание стать сильнейшим и сражаться с сильнейшими противниками. За те века, что я здесь провел, мне не встретился ни один воин, которого можно было бы назвать достойным соперником. Если в Деградо нет героев, способных его защитить, не вижу смысла в существовании этого мира.
  -А если, победив Лексора, ты сможешь сразиться с самими Дьяволами. Тогда твое решение измениться?
  Заманчивое предложение. В Верховном Аду Дьяволов было невозможно победить. Немногие пытались. И никто из этих храбрецов так и не вернулся. Поединок с ними был равносилен схватке с божеством. Неистовым, яростным и беспощадным. О подобном Авалон мог только мечтать. Погибнуть от руки бессмертного бога. Или, возможно, сразить его. Вот только имелась одна проблема. Чтобы проникнуть в загробный мир, следовало сначала умереть. Так как другого способа попасть туда не существовало. По крайней о них он не знал.
  -Раз не хочешь спасать этот мир, тогда борись за свою жизнь, - продолжил Аркудос, дав парню время обдумать его слова. - Ведь когда Лексор поработит Деградо, я более чем уверен, предложит тебе присоединиться. В случае отказа - смерть. Хотя если согласишься, конец будет аналогичным. И, возможно, менее болезненным. Так как ни один уважающий себя лидер не сможет долго терпеть присутствия рядом своенравного сильного воина, способного поставить его на колени.
  -Допустим, ты меня уговорил, - недобрая улыбка, возникшая на лице, говорила о том, чего Аркудос от него и ожидал. - Но все же, есть одна вещь, которую я не могу простить тебе безнаказанно.
  Резко выхватив меч, Авалон сделал стремительный выпад вперед, надеясь поразить великого героя. Аркудос до самого последнего момента, и даже еще немного, стоял на месте с той же ухмылкой, словно не собираясь отражать атаку. Когда клинок уже коснулся груди, он буквально шагнул сквозь слишком самоуверенного парня, остановившись в паре метров позади с обнаженной катаной. Немного опешив от такого внезапного маневра, Авалон собирался быстрым ударом, с разворота, снести ему голову, как грудь, в районе солнечного сплетения, пронзила острая боль, подкосившая ноги. Неожиданно нахлынувшая слабость и нехватка воздуха говорили о некоей внутренней травме. Нащупав небольшую рану, он взглянул на ладонь. Как ни странно она была в крови. Лезвие клинка, невероятным образом, было перерезано пополам, но все еще сохраняло целостность. Аркудос подтвердил высокое звание могучего воина. Едва - ли в Деградо или Хроморосе нашлось бы существо, способное так быстро двигаться. Авалон даже не ощутил момента удара. Противник же, в мгновение ока, успел повредить его оружие и нанести смертельный для большинства родов демонов укол в сердце.
  -Больно? - Ехидно спросил Аркудос и подкинул клинок в воздух, исчезнувший также неожиданно, как и появился. - От подобной раны обычный демон должен бы уже умереть. Этого следовало ожидать от потомка Падшего Дьявола. Похоже, ты бессмертен. Но имея только его, тебе не победить Лексора. И уж тем более не сравниться с Высшими Дьяволами.
  И речь шла даже не о сломанном оружии. Эншаэль подразумевал то же самое, что говорил Кайзер во время их поединка. В силу особенностей характера, Авалон всегда недооценивал соперников. Что впрочем, не мешало их побеждать. Встретившись уже с несколькими представителями иных миров, он впервые за многие века ощутил себя не таким уж и могущественным воителем. С другой стороны, это был тот самый вызов, о котором он мечтал с давних пор - битва с достойным противником. Вместе с тем, парень испытывал новое для себя чувство. Волнение за судьбу другого существа. Если он погибнет в схватке, кто знает, что они могут сделать с Тией. Девушка сочувствующим взглядом смотрела на раненого друга. Снежновласая красавица очень хотела ему помочь. Увы, крепко связанные руки и два надзирателя рядом, не позволяли вмешаться в поединок. Значит, следовало любой ценой победить Аркудоса и его прихвостней. До того как сердце перестанет биться. К сожалению, у него не было какого - либо эффективного оружия для выполнения поставленной, сверхсложной задачи. Сражаться с Эншаэлем такого уровня без качественного клинка являлось, по меньшей мере, форменным самоубийством. О невероятных боевых свойствах катаны, ходили легенды во всех трех мирах, включая и мир людей.
  -Проведи этот прием еще раз, - не поворачиваясь к врагу, произнес Авалон и медленно поднялся с колена. - Ты просто застал меня врасплох.
  Услышав столь странную просьбу, Аркудос усмехнулся и занес правую руку назад. Через мгновение из ниоткуда показался сверкающий длинный клинок. Тщательно прислушиваясь к ощущениям, парень попытался максимально сконцентрироваться на противнике. На сей раз, он успел почувствовать незначительные колебания воздуха, создаваемые быстрым движением клинка. Мигом, повернувшись лицом к Эншаэлю, демон отразил молниеносный удар поврежденным мечем, отчего лезвие окончательно разделилось пополам. Не потеряв самообладания, Авалон отбросил остатки оружия, прослужившего верой и правдой многие столетия, и резко схватив врага за вооруженную руку, направил распростертую длань вперед. Очевидно, скрывшись в Призрачности, так как после его исчезновения осталась маленькая серая дымка, Аркудос избежал мощного электрического заряда, вырвавшегося из ладони оппонента. Вновь появившись позади, чуть не потерявшего равновесия юноши, Эншаэль полоснул его мечем по спине, снова заставив опуститься на колени.
  -Слишком медленно, - издевательски произнес он. - Движения скованны. Словно ты не хочешь выпускать то, что сидит внутри.
  В данный момент демон совсем не пытался взять контроль над Авалоном. В последнее время, истинная сущность вообще перестала подавать признаки жизни. Неужели эта яростная сила покинула его? В любом случае, он не планировал сдаваться. Но и продолжать бой без оружия тоже было глупо. "Эх, братец" - послышался до боли знакомый голос в голове. Мгновением спустя, неподалеку от него, появился Альфард. Некоторое время они, молча, смотрели друг другу в глаза. Воины не виделись с того самого момента как Авалон проткнул его сердце, показав превосходство своих боевых способностей перед мастерством гордого Эншаэля. Один из Кайзеров уже собирался броситься вперед, но Аркудос преградил путь клинком, заставив оставаться на месте.
  -Приветствую тебя, новое Кровавое Божество, - добродушно произнес великий герой, поднеся рукоять меча к плечу в знак уважения.
  Не придав никакого значения словам Короля Эншаэлей, Альфард еще некоторое время смотрел на брата довольным взглядом. А затем бросил ему клинок, одетый в массивные золотые ножны. Даже не прикасаясь к нему, Авалон ощущал огромную силу сего поистине королевского оружия. Перед ним лежал священный Альгуро - легендарный меч Падшего Дьявола, который и принес спасение Подземному миру в незапамятные времена. Непонимающе глядя то на клинок, то на Альфарда, парень пытался найти пояснение сложившейся ситуации. На его памяти не было ни единого случая, когда бы брат приходил на помощь в бою. И почему Аркудос назвал его Кровавым Божеством?
  -Теперь он принадлежит тебе, - холодно произнес Альфард. - Не подведи отца. Покажи герою, что значит быть сыном Падшего Дьявола.
  -Хорошо, братишка, - с улыбкой на лице ответил Авалон, взяв меч в руки.
  -Буду ждать в Эмбии.
  Затем Альфард исчез. Вытащив новый клинок из ножен, воитель с горящими от восторга глазами, принялся рассматривать сверкающую реликвию с разных сторон. Огромнейшая сила, сконцентрированная в столь величественном оружии, приводила его душу в панический трепет. На изящном, почти зеркальном, лезвии, по длине сходном со старым "погибшим" клинком, виднелись еле заметные символы, от которых исходила небывалая мощь. В золотой рукояти сверкал массивный черный камень. По легендам в нем покоились души всех врагов когда - либо поверженных этим мечем. Несмотря на почтительный возраст и непомерное количество загубленных душ, Альгуро выглядел как новый.
  -Ну и семейка тебе досталась, - наконец произнес Аркудос, заставив Авалона отвлечься от новой игрушки. - Отец - легендарный Падший Дьявол. Брат - Кровавое Божество. Не удивлюсь, если и спаситель Деградо, окажется каким - нибудь потусторонним созданием.
  Кровавым Божеством именовали одного из Ангелов Смерти в Верховном Аду. Почему он так называл его брата, парня сейчас мало интересовало. Ему не терпелось опробовать священный клинок в действии. Повернувшись к Эншаэлю, воин жестом руки предложил продолжить поединок. Взмахнув катаной по воздуху, Аркудос устремился вперед. По неизвестной причине рукоять Альгуро буквально горела в руках, причиняя незначительный, по мнению парня, дискомфорт. С легкостью выдержав прямой удар короля Эншаэлей, даже не сдвинувшись с места, он немного удивился. От такого же удара, предыдущий меч разлетелся на части, а на священном лезвии и царапины не появилось. Проведя еще несколько атак, ловко парированных противником, Аркудос отскочил назад и опустил оружие.
  -Этот меч воистину великолепен, - одобрительно произнес он. - Однако помимо хорошего оружия, нужно также умение с ним обращаться.
  На лице снова появилась недобрая усмешка. Перехватив катану, серебрянновласый воитель занес руку назад и немного согнул колени. Чутье подсказывало Авалону, сейчас должно что - то произойти. Герой еще не проявил свои истинные способности. Совершенно беззвучно сорвавшись с места, он вновь бросился в атаку. Как парень не старался, он не смог ощутить, или хотя бы услышать стремительное приближение противника. Единственное, что его выдавало, так это странный приглушенный свист. Крепко схватив Альгуро двумя руками, юноша приготовился к встрече. Когда Эншаэль подобрался достаточно близко, он незамедлительно направил клинок к груди. Острейшее лезвие прошло сквозь плоть Аркудоса необычайно легко, что и показалось Авалону очень странным. Если воин, стоявший перед ним, и вправду был Королем Эншаэлей, он бы мог с легкостью отразить такой удар и контратаковать. А не просто подойти к сопернику, даже не позаботившись о защите. Только если это не был отвлекающий маневр. Отсутствие крови на лезвии окончательно убедило в этом. Рефлекторно повернувшись в сторону, он едва успел заблокировать молниеносный выпад. Продолжая отражать невообразимо быстрые удары, походившие на дуэльные атаки Эншаэлей, неожиданно для себя, Авалон сделал вывод, что его нынешними действиями управляет инстинкт самосохранения. Так как ни обостренные ощущения, ни реакция, ни даже сознание спящего демона не могли помочь избежать стремительных атак. Это единственное объяснение того, что ему удалось парировать их. Зваться Королем Эншаэлей означало быть быстрейшим из быстрейших. Зачастую в поединках побеждал тот мечник, чья реакция и скорость движений была выше. Аркудос же смог превзойти мыслимый предел скорости в Хроморосе. Когда разум достигал максимальной концентрации, он начинал двигаться настолько быстро, что, казалось, будто находиться в нескольких местах одновременно. Именно на таком маневре, Аркудос и поймал противника. Воин не совсем понимал, как ему удается отражать столь молниеносные выпады. Видимо, Авалон терзался тем же вопросом, так как лицо выражало легкое недоумение.
  -Прекрасно! не останавливайся! - Посыпая его градом ударов с разных сторон, он постепенно входил в раж. - Отбрось все сомнения и очисти разум. Дерись так, словно это последний бой твоей жизни. Освободи внутреннюю сущность. Только так ты сможешь выжить в схватке с Дьяволами и их слугами.
  Продолжая скоростные выпады, Эншаэль готовил парня к своему коронному приему, именуемому "шакарэ - тору" - одновременному удару из нескольких точек. "Приготовься, он собирается покончить с тобой" - Авалон никогда не думал, что будет так рад снова услышать этот голос. Демон не собирался сейчас влезать в разум воина, но был готов дать часть силы для победы. Проведя последнюю неудачную атаку, Аркудос исчез. Спустя несколько мгновений, вокруг парня появилось четыре воина, идентичных скрывшемуся в Призрачности Эншаэлю, и устремили к нему сверкающие под лучами солнца клинки. Так как каждый из них направлял оружие по своей траектории, отразить все четыре атаки было невозможно. К счастью, у Авалона тоже имелся небольшой козырь в рукаве. Почувствовав резкий прилив сил, в момент которого время вокруг, будто замедлило ход, он крепко схватил Альгуро двумя руками и, сделав оборот вокруг своей оси, запустил круговую силовую волну. Как бы быстро не двигались воплощения Аркудоса, их оружие оказалось не в состоянии преодолеть сгустки плотной энергии, сорвавшихся с меча воителя. Когда сущности вновь исчезли, так и не добравшись до жертвы, юноша перехватил клинок и устремился вперед. Ощущения подсказывали, Эншаэль должен появиться перед ним буквально в следующую секунду. Показавшийся из Призрачности Аркудос, очевидно, не ожидавший таких оперативных действий от противника, немного опешил. Но все же успел отразить смертельный удар катаной. Взглянув в изумрудные глаза, выражавшие одновременно удивление и восторг, Авалон уперся ногами в твердый грунт и, впечатляющим по силе толчком, отбросил соперника на добрый десяток метров. Нащупав под ногами землю, тот остановился, все так же заворожено, глядя на могущественного воина. Вероятно, он был первым существом, парировавшим "шакарэ - тору". Парень стоял на месте, с торжествующим видом глядя на Эншаэля. После последнего выпада, поврежденное предплечье снова напомнило о себе. Почувствовав слабое жжение на щеке, Аркудос провел по ней ладонью. На пальцах осталось несколько капелек крови. Во время недавнего толчка, воитель вновь использовал силовую волну, последствия которой и испытало лицо Эншаэля.
  -Запомни мои слова, Авалон. Мы снова встретимся, когда ты станешь сильнее.
  Спрятав клинок в воздухе, он смерил его довольным взглядом и исчез вместе с Кайзерами. Тяжело дыша, юноша припал на колено и облокотился на рукоять меча. Очередной невероятно тяжелый бой был окончен. Хоть и не победой, но и не поражением. Подбежав к нему, Тиа упала на колени и заключила в крепких объятьях. Он даже услышал ее сердцебиение.
  -По - легче. Я же все - таки ранен. Ты в порядке?
  -Все нормально, - когда она отодвинулась, Авалон заметил огонек радости в ее глазах. - Я думала, он тебя убьет. Дурак! - Девушка легонько двинула его кулаком в плечо. - Почему не сказал, что почувствовал здесь других демонов?
  -Как я и предполагал, в бою с ними от тебя было не много пользы. Ты снова угодила в плен, - Усмехнувшись, ответил парень. Сейчас в на лице спутницы читалось только одно желание - хорошенько врезать по наглой физиономии. Но у него имелась железная отмазка, в виде ран после двух сложных поединков. А нападать на раненных, даже у демонов, не было принято. - Кстати, выяснила, куда нам идти дальше.
  -Да. Портовый городок Эмбия, на юге королевства людей. Видишь? Не такая уж я бесполезная, - Тиа скорчила угрюмое лицо.
  -Какое совпадение. Мой брат назначил мне встречу именно там, - иронично ответил Авалон, поднимаясь на ноги. - И я не говорил что ты бесполезная. Просто иногда мне проще уладить проблемы самому.
  -И все же можешь доверять мне чуточку больше, - приобняв за бок, она позволила ему облокотиться на себя. - Мы же не чужие друг другу.
  Поймав на себе взгляд спутника, девушка игриво улыбнулась. Намекала на поцелуй в лесу? Или надеялась на продолжение. Авалону всегда нравилось путешествовать в одиночестве. Но компания этой девчонки импонировала ему все больше и больше.
  Глава 6. Бегство.
  Чудовищные пушки с грохотом метали огненные снаряды на головы растерянных людей, рьяно защищающих свой город. Многочисленные пехотные отряды демонов находились почти у главных ворот и с минуты на минуту должны были ворваться в укрепленную крепость, коей являлся Эндгор. Большинство мирных жителей уже приготовились покинуть осажденный город через секретные подземные тоннели. Вот только руководить ими было не кому. Все оставшиеся в живых главнокомандующие сейчас занимались построением обороны. Вернее просто старались выиграть побольше времени, чтобы остальные могли скрыться. Перед входом в подземелья творился настоящий хаос. Каждый хотел поскорее сбежать и не стать жертвой захватчиков. Солдаты кое - как пытались успокоить людей. Увы, разъяренная, перепуганная толпа не слушалась. После очередного грохочущего выстрела, городские ворота разлетелись в щепки, открыв демонам путь в крепость. Даже после гибели второго генерала, они продолжали действовать также слаженно, как во время недавнего сражения за стенами Эндгора. Несмотря на всю плачевность ситуации в городе, у Сайруса, явно, было хорошее настроение. Сегодня он расправился с двумя генералами наступающей армии, не считая нескольких сотен поверженных рядовых бойцов, и освободил от влияния одного из них девушку - представительницу вымирающей расы Теней. Которая впоследствии спасла ему жизнь от неизвестного потустороннего существа, заключив Темный Договор. Сейчас, очевидно, находясь в обличии призрака, она отдыхала после тяжелого сражения, едва - ли не забравшего жизнь. Сайрус ощущал ее присутствие где - то совсем рядом. Теперь у него появился личный телохранитель, готовый в любой момент прикрыть спину. Хотя лучший боец Эндгора в этом не нуждался. Обостренные до предела чувства и молниеносная реакция уже много веков служили ему глазами на затылке. Но в данный момент, времени размышлять об этом не было. Следовало спасти уцелевших жителей, пока демоны не добрались до них. Исчезнув в Призрачность, он первым делом решил наведаться к входу в подземные тоннели, чтобы посмотреть, как продвигается бегство населения. К счастью солдаты пока сдерживали натиск врагов у главных врат. Так что у людей имелось немного времени, чтобы покинуть осажденную крепость. Вернувшись в привычное пространство, Сайрус начал осматриваться по сторонам, пытаясь найти кого - нибудь из офицеров. Неподалеку от него, по мощеной широкой улице в направлении огромного здания, походившего на величественный собор, двигались бесчисленные толпы взволнованных горожан. Массивные ступени, ведущие к тайному выходу из города, были почти одинаковы с длинной улицы, а просторные подземные тоннели, над коими строители трудились не одно десятилетие, позволяли вместить огромное количество народа. Поэтому паникеров, боящихся не успеть покинуть крепость и оказаться в лапах демонов, было не много. Тем не менее, общая атмосфера страха и ужаса перед неизвестным, заставляла многих вести себя не совсем адекватно. Заметив, наконец, одного из командиров своих войск, Сайрус подошел к нему. При виде главнокомандующего, на лице офицера появилось некое подобие улыбки.
  -Каково наше положение? - С ходу спросил парень.
  -Большинство мирных жителей уже покинуло город. Наших ребят прижимают со всех сторон. Такое ощущение, словно ими управляет новый талантливый генерал.
  -По - моему три предводителя для одной армии многовато, тебе не кажется? Ну ладно, пойду, помогу нашим.
  -А как же владыка? С начала осады от него не слуху, не духу.
  -Владыка? - задумчиво переспросил Сайрус и спустя мгновение негромко ответил. - Он уже три дня как на том свете.
  Не дожидаясь пока офицер переварит полученную информацию, воитель скрылся в Призрачности и побежал к главным вратам города. К сожалению, демонические воины уже прорвали оборону в этом районе и начали стремительно расползаться по окрестностям, встречаясь с новыми отрядами защитников, дающими возможность своим побратимам отступить. Появившись на одной из центральных улиц, Сайрус заметил небольшую группу дружественных солдат, сражающихся с превосходящей, по количеству, толпой врагов. Странно, но кроме этого маленького отряда, он не ощущал присутствия людей поблизости. По крайней мере, живых. Ворвавшись в гущу сражения, парень мигом сломал шею одному из демонов и мощным ударом ноги в живот, отправил на покой второго противника, тем самым защитив спину одного из городских стражей. Тот, похоже, даже не заметил, что ему только что спасли жизнь, так как яростно атаковал стоящего перед ним вражеского воина. Подобного рода поединки, с множеством соперников, для Сайруса были не более чем простым развлечением. Годами отточенные движения позволяли буквально в один миг лишать боеспособности, а в некоторых случаях и жизни, почти любого противника. С момента его появления прошло не более пары минут, однако добрая половина демонического отряда уже покрывала бездыханными телами одну из центральных улиц Эндгора. Когда количество атакующих значительно снизилось, благодаря усилиям непревзойденного бойца, он, наконец, обратился к недавно спасенному солдату.
  -Где остальные воины?
  -Господин Сайрус? - удивленно произнес он, словно выйдя из транса. - Я даже не заметил, как вы появились. Мы были вынуждены отступить, враги зажали ребят неподалеку от торгового квартала.
  Расправившись с очередным противником, Сайрус краем глаза заметил, что к ним приближается довольно большой отряд врагов. Для него сия устрашающая толпа ничего не значила. Но для горстки людей, сражающихся рядом с ним, это был сокрушительный удар по морали. К счастью, спустя несколько мгновений раздался свистящий крик арбалетных болтов, а затем топот множества ног, возвещающей о прибытии подкреплений ко второй стороне конфликта. Теперь же можно спокойно отправиться на помощь другой группе воинов, попавшей в окружение. Торговый квартал находился совсем рядом с его нынешней позицией. Обостренные чувства говорили о присутствии поблизости множества сражающихся. И демонов там было гораздо больше. Однако помимо этого, чем ближе он подбирался, тем сильнее ощущалась какая - то странная энергетика, исходящая от, несомненно, могущественного существа. Что - то ему подсказывало, оно не являлось Кевраном. Тогда кто же мог управлять яростным войском? Словно ответом на вопрос, прямо перед носом Сайруса пронеслось серебристое копье, через мгновение, встрявшее в каменную стену небольшого домика. Не успел он опомниться, как неизвестный подбежал к нему и попытался нанести несколько быстрых ударов. Как всегда, молниеносные рефлексы позволили с легкостью увернуться от всех атак. Затем, выполнив эффектное сальто через него, незнакомец кинулся к своему оружию. Схватившись за древко, изготовленного из цельного куска металла, он резким движением руки, вырвал копье из заточения в гранитной стене. Если ощущения не обманывали парня, перед ним стоял демон. Судя по ауре, Крозиус. Хотя в ней чувствовалась странная дисгармония. Невысокий, приблизительно сорокалетний мужчина, среднего телосложения, с длинными черными волосами, оканчивающимися чуть ниже уровня плеч, смотрел на противника грозным взглядом. Будто пытался запугать.
  -Позволь представиться. Меня зовут Серебряный Дракон, - устрашающий, как он думал, взор копейщика мигом сменился ехидной улыбкой.
  Похоже, имя не произвело на Сайруса должного впечатления. Воитель знал, что оно принадлежит величайшему стратегу Подземного мира и то, что он погиб во время одной из войн между демоническими родами. По крайней мере, так было написано в книгах. Пока парень пытался найти в памяти еще какую - нибудь информацию об этом воине, он не заметил, как оказался в окружении десятка солдат. Некоторые из них вскинули винтовки, ожидая лишь приказа, чтобы испещрить врага смертоносным металлом. Сайрус стоял на месте с едва заметной усмешкой, рассматривая будущих жертв.
  -Почему же вы не стреляете?
  -Чутье подсказывает, что ты не человек, - произнес Серебряный Дракон, глядя в бирюзовые глаза одинокого воина. - И даже не обычный демон. Возможно, оружие моих бойцов не причинит тебе вреда. Хотя, не попробовав, никогда не узнаешь, так ли это.
  Страшный грохот, раздавшийся позади парня, возвестил об исполнении своеобразного приказа одним из демонов. Мгновенно развернувшись, он молниеносным движением поймал небольшой металлический шарик в воздухе. Повернувшись на звук нового выстрела, в цепких пальцах упокоилась вторая пуля. В следующий момент снова послышался грохот, однако Сайрус был готов. Приготовившись ловить очередной свинцовый снаряд, он уже повернулся к стрелку, как неожиданно, прямо перед ним, возникла златовласая девушка. К сожалению, несмотря на невероятную реакцию, воитель уже не успевал ее спасти. Пуля прошла сквозь плечо, внезапно появившейся Тени, и подобно предшественницам, оказалась в руке Сайруса. Небольшой окровавленный шарик был еще теплым. К тому же от него исходила темная энергия "защитницы". Поймав падающую девушку свободной рукой, он аккуратно положил ее на землю, облокотив голову на свой локоть.
  -Зачем ты это сделала? - Тихо спросил Сайрус. В голосе ощущалось разочарование. - Я всю жизнь сражался с такими как они. Их жалкое, пусть и современное оружие не сможет причинить мне вреда.
  -Я должна тебя защищать. Таково условие Темного Договора, - мертвецки бледное лицо Ноа озарила болезненная улыбка, которая, казалось, далась ей с огромным трудом.
  -Ценой собственной жизни? Это глупо! С сегодняшнего дня я меняю правила нашего договора.
  Улыбка девушки сменилась озадаченным взглядом. Разработка ритуала, целиком и полностью, принадлежала Теням. Другие существа не могли изменять условия заключения Темного Договора. Кем возомнил себя этот парень, раскидываясь подобными обещаниями? Тем не менее, в его глазах горела непоколебимая уверенность в собственных словах.
  -Спасибо за помощь, но дальше я сам разберусь. Ты потеряла слишком много сил. Отдыхай.
  -Но...
  -Не спорь со мной.
  Скорчив недовольное лицо, Ноа скрылась в Мире Теней. В глубине души, она понимала, что новый приятель прав. Сайрус поднялся и наклонил голову поочередно к плечам, из - за чего шейные позвонки устрашающе захрустели. Вытащив клинки из ножен, демоны совершили роковую ошибку - они решили вступить в ближний бой с этим грозным бойцом, совершенно не подозревая о возможных последствиях для своего здоровья. Тяжелые кулаки с легкостью сминали металлические пластины, закрепленные на латах воинов, а мощнейшие захваты без проблем ломали кости и рвали мышцы куда более массивным существам. Только сейчас, он принял во внимание тот факт, что тело стало гораздо сильней с момента заключения Темного Договора. Демонов не спасало даже то, что они были вооружены мечами. Уже, несмотря на превосходящее количество бойцов. Предводитель спокойно наблюдал за расправой над подчиненными, будто и, не собираясь вмешиваться в глупую бойню. Заметив, что боеспособных солдат остается все меньше, Серебряный Дракон протянул руку с копьем вперед и устремился к врагу. Добив последнего противника, Сайрус схватил угрожающее оружие прямо под острие и остановил у самой груди, тем самым предотвратив смертельный удар в сердце.
  -Неужели Крозиусы стали настолько слабы, что позволяют потусторонним существам собой управлять? - Дерзким тоном произнес парень, оттолкнув его назад.
  -Но ведь я уже мертв.
  Такой ответ немного озадачил воителя. Значит, какая - то неведомая сила вдохнула новую жизнь в тело гениального стратега? Так вот почему от него исходила столь странная аура. Добродушно усмехнувшись, копейщик взмахнул оружием и занес руку за спину.
  -До скорой встречи, Сайрус Несокрушимый.
  После этих слов, он скрылся в Призрачности. Сайрус не собирался его преследовать. У него имелись более важные дела, требующие немедленного участия. Кто знает, сколько выживших оставалось в торговом квартале? И остались ли они вообще. Поспешив туда, пред взором воина предстала уже знакомая картина. Остатки отряда людей все еще сражались в окружении демонов, пытаясь отходить ближе к центру города. Сейчас выдающиеся боевые навыки парня вряд - ли могли помочь им избежать гибели. Нужно было как - то отвлечь вражеских солдат, что позволило бы воинам вырваться из смертельного круга. Заметив неподалеку черного коня, к седлу которого крепилась связка шарообразных кувшинов с фитилями, ему в голову пришла одна идея. Накинув связку себе на плечо, он ловко забрался на крышу двухэтажного здания и начал осматривать поле боя. Оно представляло собой полукруглую площадь, усеянную рыночными прилавками, где единственным путем к отступлению являлась не очень широкая улица, по которой Сайрус пришел сюда. Ведь с другой стороны площади, к демонам поступали свежие силы. Заметив среди воинов одного из верных офицеров, парень попытался наладить с ним телепатический контакт. В бою такая способность давала преимущество почти над любым врагом. Так как, прочитав его мысли, он мог предугадывать последующие действия, и в зависимости от ситуации, строить свою тактику в поединке. Предупредив командира о затее, он снял со связки одну глиняную сферу, под завязку наполненную порохом, и сжал фитилек между пальцами. От силы трения он вспыхнул ярким пламенем. Затем кувшин устремился в полет к большому скоплению демонов, преграждавшему путь к отступлению. Разорвавшись прямо в середине строя, он сделал неплохую брешь в обороне, куда и ворвались несколько десятков людей, давая возможность побратимам вырваться из окружения. Сайрус продолжал метать кувшины из разных точек, пытаясь дезориентировать врагов. Но все хорошее когда - нибудь заканчивается. Поэтому, когда метательное оружие иссякло, он переместился на передовую и принялся за излюбленное занятие. Почти все уцелевшие воины уже покинули торговую площадь. Демоны продолжали напирать бесконечной волной, еле сдерживаемой выстроившимися защитниками. В нескольких метрах перед ними находился Сайрус. С грациозностью кошки и скоростью охотящейся змеи, он расправлялся с приближающимися противниками. Казалось, ни что не способно сломить этого поистине грозного бойца. Его совершенно непредсказуемый стиль боя, не походивший ни на одну из известных техник, буквально устрашал еще не встретившихся с ним врагов. С каждым новым трупом, парень ощущал, будто разумом завладевает какая - то неведомая сила. Он слышал крики звавших его солдат. Однако списав это, возможно, на помутнение рассудка, продолжил безжалостное истребление демонов. Радость от битвы переполняло все естество. Смерть приносила ни с чем несравнимое наслаждение. Жажда убийства становилась сильнее. Новые и новые жертвы только усиливали ее. Спустя несколько, как ему показалось, секунд медитативного состояния, во время которого ни на миг не отвлекался от сражения, Сайрус пришел в себя и увидел неожиданную картину. Сам он теперь стоял в паре десятков метров от того места, где находился некоторое время назад. В поле зрения не было ни людей, ни демонов. Мощеная каменной плиткой улица, полностью покрывалась сотнями убитых воинов. Парень ничего не помнил о событиях последних мгновений, тем не менее, ясно понимал, что здесь потрудился внутренний демон. Он чувствовал его растущую жажду, прежде чем потерять контроль. Сколько же времени длилось безумие? Судя по количеству тел, не более пяти минут. Он искренне надеялся, что люди не попали под горячую руку истинной сущности. Ведь в порыве битвы, понятия друг и союзник для нее переставали иметь всяческое значение. Не почувствовав поблизости присутствия живых существ, он решил вернуться к резиденции покойного владыки. Скорее всего, солдаты уже скрылись в подземелье и уничтожили проход, чтобы враг, хоть и на некоторое время, не смог их преследовать. Переместившись к входу во дворец, минуя высокие ступени, он снова прислушался к чутью. Людей поблизости не было. Зато их противников, почти полностью оккупировавших Эндгор, здесь присутствовали бесчисленные множества. Уставившись на дымящиеся развалины близ лежащих районов, Сайрус совсем не заметил появления Ноа позади. От раны на плече девушки не осталось и следа, а лицо приняло более здоровый цвет.
  -Помниться ты что - то говорил о новых правилах в нашем договоре. Не хочешь меня в них посвятить? - Спустя несколько мгновений Сайрус резко повернулся к ней.
  -Все очень просто. Ты больше не будешь меня защищать. Тем более, жертвуя своей жизнью, - усмехнувшись, ответил парень. - Отныне мы будем сражаться вместе. Только без необдуманных поступков. И вообще, защищать более слабых - задача мужчин, а не хрупких девушек. Я больше не позволю тебе наивно полагаться на заветы предков и рисковать жизнью ради меня.
  -Значит вот так, - задумчиво ответила Ноа, опустив взор к мраморному полу.
  Интересный ей выпал попутчик. До этого она заключала Темный Договор лишь дважды. И то второй раз не по собственной воле. Прежние контакторы совсем не походили на него. Они никогда так к ней не относились. Девушка пребывала в смятении. Стоит ли ему верить? Так или иначе, она в любой момент могла разорвать договор. Но сейчас ей хотелось узнать, что же будет дальше.
  -Ладно. И куда же мы теперь направимся, мой всемогущий господин?
  -На север, - Не обращая внимания на вызывающий тон напарницы, произнес Сайрус. Сделав глубокий вдох, он сладко потянулся. Тело переполняла легкость, словно после пробуждения от длительного здорового сна. Несмотря на гибель, ставшего родным, города, воитель ощущал радость на душе. - В вечно ледяные земли дварфов.
  Глава 7. Теплая семейная встреча.
  Выполнив просьбу отца, Альфард с чувством выполненного долга отправился в Эмбию - крупнейший портовый город королевства людей. Так как Авалон, похоже, решил смириться со своей ношей спасителя Деградо, ему ничего не оставалось кроме как стать для него щитом. Таковой была воля Аладара, после поражения серебрянновласого демона в последнем поединке. В Эмбии, парня ждал Силинитус. К тому же Падший Дьявол велел привести сюда своего второго наследника. Получив новый клинок, он должен был бы быстро и легко расправиться с самозваным Королем Эншаэлей. Альфард слышал об этом великом воине, но никогда не считал его достойным столь высокого звания. Одним из сильнейших возможно, но королем нет. Нынешняя сила юноши, по его собственному мнению, во много раз превосходила силу любого существа, живущего в Деградо или Хроморосе. По крайней мере, ему удалось использовать опаснейший прием Кровавых Эншаэлей, что уже ставило на ступень выше. Да и внутренний демон, видимо, осознал свое предназначение, так как теперь называл себя Кровавым Божеством. Альфард припоминал, что такое имя носил один из Ангелов Смерти в Верховном Аду. Но тогда бы это означало, что он принадлежит к божественному роду Высших Дьяволов. Вопросов скопилось очень много. Только ответить на них пока было некому. Пробравшись через Призрачность за массивные городские стены морской столицы королевства людей, Эншаэль быстро обнаружил местонахождение Оракула, с помощью обостренного чутья, и направился прямиком к нему. Силинитус находился в библиотеке местного монастыря, служившего прибежищем для промышлявших в городе наемников. Когда Альфард вышел из параллельного измерения, тот стоял спиной к нему и читал какую - то книгу. Не успел парень сделать и шага, как сбоку раздался щелчок, возвещающий о приведении в боевую готовность нынче модного огнестрельного оружия.
  -Стоять! - Послышался милозвучный женский голос.
  Повернувшись в сторону, он увидел девушку с длинными, волнистыми, черными волосами. Судя по легкой мешковатой одежде, она являлась одной из ассасинов. Их ордена были широко распространены по континенту. Они служили в качестве лазутчиков и наемных убийц как знати, которая покрывала незаконные действия, так и простым жителям, имевших мешок звонких монет. Воин заинтригованно смотрел на храбрую красавицу. Знала - ли она на кого направила оружие? Стройная, даже хрупкая, фигура вряд - ли обладала большой силой. В холодном, уверенном взгляде не было ни капли страха или сомнения, что и вызывало интерес у молодого демона.
  -Ты не забыла, где находишься? - Силинитус закрыл книгу и поставив ее обратно на полку. - В монастыре запрещено использовать оружие.
  -Да знаю я, - более спокойно ответила девушка. Спрятав изящный пистолет с удлиненным стволом, смахивающий на охотничий обрез, подошла к Альфарду и протянула руку в знак приветствия. - Прости за недоразумение. Меня зовут Кроу.
  Невозмутимое выражение лица мигом сменилось милой улыбкой. Протянув распростертую длань в ответ, он слегка пожал руку, а затем, резким движением, направил спрятанный в ножнах клинок к ее голове. Мгновенно среагировав, девушка ловко схватила летящий меч за рукоять и увела в сторону, немного оголив лезвие. В следующий миг, перед глазами черновласой воительницы пронеслись ужасающие картинки бывших деяний кровожадного клинка. Обычный человек, должен был бы, как минимум, потерять сознание. Однако Кроу лишь на несколько секунд закрыла глаза, после чего резко дернула головой и вновь их открыла, дав понять, что разум смог преодолеть психическую атаку, устроенную неистовой душой Дагросы. Взгляд янтарных глаз девицы, сохранил прежние уверенность и хладнокровие, вызвав на лице Альфарда добродушную усмешку.
  -Ты такая же, как и я. Высший демон.
  -Меня так не часто называют, - усмехнулась Кроу, бросив мимолетный взор на клинок. - Судя по оружию, ты должно быть Эншаэль. Я не думала, что вы умеете манипулировать разумом врагов.
  -Сдается мне, вы нашли друг друга. Ведь оба же сначала действуете, а только потом думаете о последствиях, - вмешался Силинитус в их дружескую беседу. Подойдя ближе, он с очень серьезным видом посмотрел на серебряновласого воина. - Кроу моя племянница, Альфард. Я думаю, пришло время рассказать о цели моего пребывания в Деградо.
  ***
  Достаточно быстро преодолев огромное расстояние сквозь Призрачность, Авалон и Тиамат были уже рядом со своей целью - портом Эмбией. От крупного города, их отделяло просторное зеленое поле, на котором раскинулся небольшой фермерский городок. Ранения парня, полученные в битвах с Кайзером и Аркудосом, уже почти исчезли, благодаря регенеративным свойствам демонического тела. Поэтому они решили пройтись до города пешком. Местных фермеров, похоже, совсем не волновало, что уже добротный кусок королевства захвачен демонами. Они, как не в чем ни бывало, продолжали заниматься повседневными делами. Погода была прекрасной. Яркое солнце окутывало просторы теплой пеленой, а легкий ветерок приносил ощущение свежести.
  -Тот парень, бросивший меч, это ведь был твой брат? - Спросила Тиа, медленно ступая по вытоптанной дорожке. - Вы с ним очень похожи.
  -Обычно он не такой добрый. С самого детства мы соперничали во всем. Но всегда оставались лучшими друзьями. Альфард мечтал стать мастером Эншаэлей и делал все возможное для этого. В погоне за безграничной силой, он начал меняться на глазах, постепенно превращаясь в хладнокровного расчетливого безумца с единственным желанием - стать сильнейшим из сильнейших. Возможно, с того момента наши пути и разошлись. Скорее всего, навсегда.
  -Разве ты не такой же? Перед поединком с Аркудосом, ты сказал, что тобой движет только сила. Разве это не означает схожесть ваших принципов?
  -Мы с ним совершенно разные. Он не остановиться ни перед чем, чтобы овладеть безграничной силой. А мне достаточно сразиться с достойным противником, чтобы утолить жажду битвы. В этом и заключается наша с Альфардом разница. У нас различные понятия о том, что делает воина по - настоящему сильным.
  -Я думаю, вам просто надо поговорить по душам. Ведь если бы он действительно считал тебя врагов, не стал бы помогать, - легонько толкнув друга в плечо, Тиа ринулась вперед и ехидно улыбаясь, поманила парня рукой. - Иди сюда.
  Побежав за ней, Авалон скрылся в Призрачности и, появившись позади, ловко подкинул ее в воздух. Затем, вновь показался перед летящей девушкой и крепко обнял. Приземлившись спиной на мягкую зеленую траву, они скатились с небольшой горки. Возможно, для людей, такие действия показались бы странными, но для демонов вроде них было вполне обычным развлечением. Оказавшись сверху после непродолжительного полета, Авалон с добродушной улыбкой взглянул на нее. Распластавшиеся на траве белоснежные длинные локоны предавали Тие еще более прекрасный вид. Ее фиолетовые глаза были слегка прикрыты, в них читалось непреодолимое желание поближе познакомиться со спутником. Проведя ладонью по щеке, парень с вожделенным взглядом потянулся к ней. Теплое дыхание окатило шею и устремилось к губам.
  -Ну и как вам не стыдно, - послышался милозвучный женский голос, заставивший их остановиться. - Заниматься такими делами среди бела дня.
  Повернувшись на звук, пара увидела черновласую девушку, стоявшую неподалеку. Со скрещенными на груди руками, и, ехидной ухмылкой, она наблюдала за развернувшейся интересной сценой.
  -Кроу!
  Подбежав к ней, Тиа заключила ничего не подозревавшую подругу в плотные объятья, чуть не сбив с ног.
  -Я конечно рада, что ты, наконец - то явилась. Надеюсь не для того, чтобы меня здесь придушить? - Отпустив ее, Тиа радостным взглядом смерила давнюю приятельницу. - Не хочешь познакомить меня со своим другом?
  -Это Авалон, - ответила девушка, схватив за руку подошедшего напарника. - Мой...
  -Я уже поняла, - взглянув на него, черновласая девица протянула руку. - Я Кроу, приятно познакомиться.
  Когда тот слегка пожал ее длань, Кроу ощутила какое - то странное чувство дежа - вю. От этого воина исходила невероятная энергетика, сходная с аурой недавнего знакомого Эншаэля. - Ну что ж, пойдемте в город или предпочтете остаться здесь и продолжить свои развлечения?
  Ответив на подколку недоброй улыбкой, Тиа последовала за подругой. Всю дорогу до самого монастыря, куда Силинитус попросил племянницу привести их, девушки возбужденно беседовали о своих делах. Авалон же, словно маленький ребенок, рассматривал достопримечательности главного порта королевства людей. В столь крупных городах ему не часто доводилось бывать. Поэтому почти все вызывало небывалый интерес. Везде хотелось побывать и все пощупать. Увы, времени на это сейчас не было. Прямо перед входом в храм, троицу встретил высокий седовласый мужчина, закутанный в тяжелый латный костюм. Узнав Оракула, Авалон и Тиа потянулись к оружию. Но Кроу во время вытянула руки в стороны.
  -Вы чего? - Удивленно произнесла она. - Это же мой дядя, великий Оракул Силинитус.
  -Все в порядке, дорогая, - улыбнувшись, ответил старик. - Мы уже знакомы, - взглянув на воителя, уже выхватившего необычный клинок из ножен, он добавил. - Тебя кое - кто ждет во внутреннем дворике.
  Парень еще некоторое время недоверчиво смотрел на Силинитуса. Затем спрятал оружие и направился к месту назначения. Этот седовласый демон вызывал у него опасения. Хотя подкрепить их пока было нечем. Внутренний дворик представлял собой небольшую открытую поляну посередине монастырских владений. Заметив у одного из, раскинувшихся по зеленой аллее, деревьев знакомую фигуру, Авалон не торопясь двинулся к ней.
  -Как всегда долго, - произнес Альфард, не поворачиваясь к брату. - Все - таки с Эншаэлями тебе не везет.
  -К счастью это не мешает мне их побеждать, - подойдя к повернувшемуся демону, они с Авалоном обменялись рукопожатиями и обнялись, как настоящие родственники, похлопав друг друга по спине. - Порой мне кажется не такие уж вы и быстрые.
  -Какая прелесть. Вот и долгожданное воссоединение семьи, - раздался громоподобный голос, несомненно, принадлежащий их отцу, Великому Аладару. Двухметровое человекоподобное существо стояло неподалеку от них и хитро улыбалось. - Я горжусь вами. Вы прошли много сложных испытаний, чтобы добраться сюда. Но впереди вас ждет еще более опасное задание.
  -И как я сразу не догадался, зачем ты меня позвал, - иронично обратился Авалон к брату, словно не заметив появления отца. - Чувствую, я еще пожалею о решении спасти этот мир.
  -Сердце Ада, исчезло, - несмотря на всю безмятежность голоса Аладара, в нем ощущалась какая - то странная радость. - Без него Дьяволы в скором времени потеряют контроль над Верховным Адом.
  -Сдается мне, это произошло не без твоего вмешательства, - с дерзкой ухмылкой, ответил Авалон.
  -Обычно Сердце Ада выходит из своей обители, когда время правления ее хозяев подходит к концу, - за долгие тысячелетия, Аладар уже привык к его выходкам, перестав обращать на них внимание. - Принимая облик примерно десятилетней человеческой девочки, она отправляется в другие миры, чтобы дать свое благословление новым повелителям загробного мира. Вы должны помочь ей найти этих самых существ.
  -Знаешь, Альфард? По - моему нашему отцу просто скучно и он решил отправить нас в увлекательное путешествие по близлежащим мирам.
  -Это может оказаться интересным, - после секундного раздумья, произнес Эншаэль. От такого ответа у Авалона невольно сжались кулаки, а лицо приняло гримасу, сочетающую в себе одновременно удивление и злобу. - Мы выполним твою просьбу.
  -А после того как Деградо будет в безопасности, предлагаю устроить небольшой семейный пикничок вместе с Немезидой и ее обворожительной дочуркой. Или вы пока не собираетесь знакомиться с родителями?
  Ехидно усмехнувшись напоследок, Аладар исчез в серой дымке. Авалон, все также, удивленно, смотрел на брата. Его ответ просто ошеломил парня. Он то - надеялся, что Альфард поддержит в нежелании выполнять бессмысленные поручения отца. Они много раз сражались друг с другом и знали, что чувствуют как никто другой. Их общая, уже семейная проблема - неудачные поиски достойного противника, позволяла ему надеяться на схожие принципы брата. Однако тот, как оказалось, думал иначе.
  -Вот зачем? Зачем ты это сделал?! - Авалон был готов буквально разорвать его на части.
  -Успокойся. Расценивай его просьбу как очередное приключение. Тебе ведь нравиться блуждать по мирам в поисках неизвестно чего, - слегка заносчивый тон только усугублял положение. Эншаэль, будто того и добивался. Наверняка, хотел отыграться за последнее поражение в храме отца.
  -Я не люблю, когда мне указывают, что делать. Тем более те, кто выводит меня из себя.
  От, возможно, полного разрушения монастыря, а заодно и половины города вместе с ним, спасло появление на полянке двух знакомых девушек, предложивших перенести беседу в одну из местных таверн.
  ***
  Альфарда мучила бессонница. Поэтому он решил пройтись по улицам ночного города и освежить мысли. Авалон должно быть сейчас находился с подругой. Силинитус, скорее всего, занимался своими, только ему известными делами. А вот новой знакомой, Кроу, юноша уже давно не видел. После посиделок в таверне, они все разошлись в разные стороны. По непонятной причине эта девушка вызывала у него симпатию. Возможно потому, что смогла отразить мозговой штурм Дагросы. Выдержать воспоминания о прошлых деяниях, а главное чувствах, испытываемых ее яростной душой в те времена, было не каждому дано. Сарбелиас обладал неимоверной силой воли, раз смог совладать с этим своенравным клинком на протяжении многих веков. Прогулявшись по портовому району, затем по огромной стене, защищавшей город от внешних врагов, Альфард направился по центральной улице к главной достопримечательности - полуразрушенной крепости в черте города, пребывавшей здесь еще до основания Эмбии. Приблизившись к ней, он ощутил странное скопление энергии в глубине руин и решил проверить в чем дело. Ведь делать было нечего, а время как - то убить не помешало бы.
  -Ты тоже это чувствуешь? - Раздался женский голос позади.
  Невесть откуда взявшаяся Кроу, встала рядом и уставилась на вершину потрепанной башни, возвышающейся над остатками крепости.
  -Энергия кажется мне знакомой, - задумчиво ответил Альфард.
  В следующий миг на ступенях, ведущих внутрь твердыни, показался странного вида человек, который увидев пару демонов, чуть - ли не спотыкаясь, побежал обратно в темноту. Парень кинулся следом, надеясь что - нибудь выяснить об этой старинной крепости. Поднявшись вверх по лестнице, он заметил беглеца, ринувшегося в развалины высокой башни. Почувствовав стремительное приближение угрозы позади, Альфард резко обернулся. Реакция как всегда не подвела. Рука моментально блокировала удар немного оголенным лезвием меча. Судя по раскатистому звону и изгибу вражеского клинка, им являлся серп. Рассмотрев противника внимательнее, парень был буквально ошарашен. Уже знакомые белые глаза, не выражавшие никаких эмоций, а также зловещая, если не сказать устрашающая, аура, выдавали в нем одного из тех, кого издавна называли Безликими. Похоже, эти порождения Верховного Ада испытывали к Эншаэлю какую - то недобрую симпатию. За последние пару дней они встречались уже во второй раз. Оттолкнув его назад мощным рывком, воин принял боевую позицию. Чутье подсказывало о присутствии еще одного дьявольского отродья, находящегося где - то совсем рядом. Издав яростный утробный рык, Безликий снова пошел в атаку. Парень спокойно выждал несколько шагов и, отразив выпад, на этот раз полностью оголенным лезвием, мгновенно провел дуэльный прием. Услышав позади топот второго Безликого, Альфард приложил пальцы к холодному металлу катаны, приготовившись утолить жажду Дагросы. Как только он намеревался приступить к действию, почти гробовую тишину сотрясли громогласные выстрелы. Со свистом пролетев у его уха, пули упокоились в груди и брюхе демона. Некоторые даже прошли насквозь, пробив толстую шкуру и разбрызгав по земле сгустки черной крови. Кроу продолжала стрелять из двух обрезоподобных пистолетов пока тело Безликого не соприкоснулось с каменным полом. Наблюдая за девушкой, серебрянновласый воин совсем забыл о недавнем противнике. Своим последним и единственным ударом, он перерезал одну из артерий на шее дьявольского создания, благодаря чему к его мыслительному аппарату перестал поступать воздух, на некоторое время, обездвижив конечности. Парень надеялся быстро расправиться со вторым демоном, а затем добить еще не оклемавшегося первого Безликого. На все про все, у него было около трех секунд. Именно столько времени требовалось грозному существу, чтобы восстановить циркуляцию крови и отойти от болевого шока. Однако внезапное вмешательство девушки - ассасина испортило его блестящий и фактически нереальный план. Хотя с другой стороны, возможно, и облегчило. Теперь Эншаэлю оставалось только убить стоявшего позади врага. Предчувствуя, что Безликий пришел в себя и, скорее всего, уже направил свое страшное оружие ему в спину, Альфард резко провел пальцами по лезвию меча, разогрев жажду Дагросы собственной кровью перед атакой. Перехватив катану в левую руку, он вонзил клинок в грудь противника, чуть ниже солнечного сплетения, и приготовился к исполнению второго излюбленного приема. Колоссальный объем энергии, на мгновение задержавшийся в предплечье, едва не разорвал сухожилия и мышцы на руке парня. И вправду, принесенная в жертву кровь многократно увеличивала разрушительную силу атак. Отправив поток энергии в плоть врага, Альфард припал на одно колено, испытывая сильнейший спазм в предплечье. Завершать маневр уже не было необходимости. Издав страшный хруст, тело Безликого буквально разорвало на части, окрасив в черный цвет несколько метров пространства позади Эншаэля. Взмахнув клинком, чтобы хоть немного струсить кровь с лезвия, воин перевел дыхание. Впредь, следовало аккуратнее обращаться с этим страшным оружием. Переведя взгляд на второго Безликого, он заметил, как Кроу ловко обрабатывает искореженное пулями, но все еще боеспособное, тело небольшим кинжалом. Убедившись, что убийство демона не должно вызвать у нее затруднений, Альфард направился к башне, где недавно скрылся неизвестный. Поднявшись по винтовой лестнице на самый верх, парень оказался в маленькой полуразрушенной комнате, где и находился беглец. Вполне обычный человек стоял в нескольких метрах от него и смотрел каким - то беспристрастным взглядом.
  -О, ты уже здесь, сын Падшего Дьявола, - произнес он голосом, в котором было мало человеческого. - Надеюсь твой брат где - то поблизости. Мне очень не хочется гоняться за вами по всему Деградо. Завтра я собираюсь захватить город. Вместе с сокровищем, которое он скрывает.
  Ответ Альфарда был как нельзя лаконичен. Выхватив клинок, он моментально прошелся лезвием по горлу бледного человекоподобного существа, исполнявшего роль переговорного устройства. Захлебываясь собственной кровью, тот начал лихорадочно втягивать воздух не спуская глаз с обидчика.
  -С нетерпением буду ждать встречи, Лексор Адская Длань, - ответил парень, засовывая меч в ножны.
  Когда он уже собирался уходить, на месте некогда бывшего окна башни показалась Кроу, очевидно, забравшаяся сюда по стене. Смерив Эншаэля довольным взглядом, она перекинула взор на мертвое тело, лежащее рядом, после чего выражение лица сменилось удивлением с примесью тревоги. Поняв в чем дело, Альфард обернулся и увидел, что изо рта и глаз покойного вырывается яркий свет, постепенно переходящий в нарастающий гул. Быстро подскочив к девушке, серебрянновласый демон ловко взял ее на руки и спрыгнул с развалин высокой башни. В следующий миг раздался едва слышный хлопок, а затем яркая вспышка, испепелившая до основания многовековые руины крепости.
  Глава 8. Обещание.
  Проснувшись с первыми лучами солнца, озарившими ослепительным светом выделенную им с Тией комнату, предназначенную для скрывающихся наемников, Авалон сладко зевнул и потянулся. Снежновласая девушка, закутавшись с белую простынь, тихо посапывала рядом, облокотив голову на его плечо.
  -С добрым утром, - повернув голову к нему, Тиа ласково улыбнулась. - Неужели ты не выспался?
  -Просто кое - кто пол ночи не давал мне и глаза сомкнуть, - ухмыльнулся в ответ парень. - Ну что, будем подниматься или еще немного пошалим?
  Ответом на вопрос, раздался стук в толстую деревянную дверь. Что - то ему подсказывало, за ней стоит ни кто иной, как седовласый дядюшка Кроу. Быстро одевшись, он отворил дверь и увидел довольную физиономию Силинитуса. Только сейчас он заметил, что старик был на голову выше его самого и чуть - ли не вдвое больше в плечах. Столь крупные маги встречались не часто.
  -С добрым утором, Авалон, - добродушно поздоровался Оракул. - Прости, что в такую рань, но к городу приближается незваный гость.
  -А я здесь причем?
  -Врага нужно знать в лицо. Поэтому не выделывайся и идем. Примите мои извинения, что помешал вам барышня.
  Девушка понимающе кивнула, после чего Силинитус закрыл дверь, позволив их одеться. Спустя пару минут, юноша был готов. Быстро переместившись на крышу одной из башен, возвышающихся над городскими стенами, они взглянули в сторону фермерских угодий, откуда вчера прибыл черновласый демон со своей спутницей. На горизонте виднелся силуэт громадного Кеврана. Изящные серебристые доспехи ярко поблескивали, отражая свет восходящего светила. Удивляло то, что он был один. Без войска и, похоже, даже без оружия. Обостренное зрение высших демонов, позволяло различать предметы и других созданий на огромных расстояниях так, будто они находились в пределах нескольких метров перед ними. Разведя руки в стороны, гигант поднял рогатую голову к небу и, спустя мгновение, на массивных ладонях загорелись сгустки черного пламени. Спустя пару секунд вокруг Кеврана, из черных вспышек, поочередно появились два десятка чернокожих существ. Внешне они походили на Безликих, однако передвигались на четырех конечностях, на окончаниях которых виднелись внушительных размеров когти. Как только их очевидный хозяин опустил руки, существа, будто сорвавшиеся с цепи псы, бросились вперед. Авалон и Силинитус невозмутимо наблюдали за происходящим. Стражники, стоявшие на городских стенах, должно быть тоже заметили приближение неизвестных, так как начали суетиться, пытаясь поскорее закрыть главные врата и приготовиться к возможному сражению.
  -Знаешь, кто вселяет в сердца врагов еще больший страх, нежели Безликие? - Заметив безразличный, если не сказать сонный, взгляд парня, старик понял, что ответа так и не дождется. - Они перед тобой, Теневые кошки. Говорят, ими становятся Безликие поддавшиеся своему безумству.
  -Постой. Насколько мне известно Безликими называют обитателей Верховного Ада. Вот только из загробного мира никто не может выбраться. Это нарушает законы мироздания.
  -А как же твой отец? Он ведь тоже один из Дьяволов. Но как - то покинул его. Значит, способ сломать правила существует. И наш гость на горизонте знает о нем. Лексор Адская Длань. Запомни это имя. Ибо он может привести мироздание к концу.
  Судя по всему, среди фермеров выживших не было. Или они просто не интересовали этих страшных созданий. Так называемые Теневые кошки, пулей пролетев мимо раскинувшихся за городскими стенами крестьянских домов, устремились к городу. Стражники поспешили закрыть врата, являющиеся фактически единственным входом в, окруженную десятиметровыми крепостными стенами, Эмбию. Но для диковинных существ это было сомнительной преградой. С кошачьей грациозностью часть из них совершила огромный прыжок, приземлившись прямо на головы не ожидавших воинов, другие же просто вогнали свои когти в каменную стену и принялись стремительно взбираться наверх. Некоторые стражники успели схватить арбалеты и запустить пару болтов в неприятеля. Если бы такие раны получил человек, он, скорее всего, уже отправился бы на тот свет. Но чудовища лишь яростно заревели и, вырвав стрелы из тел, как не в чем ни бывало, принялись за свое кровавое дело.
  -Они пришли за Сердцем Ада, - в своей загадочной манере произнес Силинитус. - Нам нужно срочно покинуть город.
  Авалон собирался возразить, однако быстро поняв, что Оракул прав, решил этого не делать. Скрывшись в Призрачности, они направились обратно к монастырю. Тиа и Кроу вместе с маленькой девочкой, в которой подозревали важнейший артефакт Верховного Ада, были уже готовы выдвигаться в порт. За все время пребывания в Эмбии, парень только сейчас смог ее лицезреть. Как и говорил Аладар, русовласая девочка выглядела не более чем на десять - двенадцать лет. Взгляд холодных опустошенных серых очей, казалось, проникал сквозь, из - за чего парень ощущал неловкость. Будто стоял голым на виду множества глаз. По легендам, Сердце Ада являлось чем - то вроде камня, наполненного бесконечным количеством энергии для поддержания существования загробного мира. Но так как у этого камня отсутствовала собственная воля, ему пришлось распределить силу меж теми, кого впоследствии назвали Высшими Дьяволами. Теперь же, Сердце Ада, очевидно, решило кардинально изменить правила в своем доме, свергнув нынешних и заняв их место новыми хозяевами. Авалону с братом, Тией и Кроу следовало сопровождать девочку в ее поисках будущих правителей Верховного Ада. Вот только какого черта, его из спасителя мира переквалифицировали в няньку, воитель не понимал. Осмотрев всех присутствующих, Авалон заметил, что среди них не хватает одного подстрекателя. Который вчера нагло принял предложение отца об этом самом путешествии. Хотя не предложение, а скорее небольшая вводная, перед выполнением задания.
  -Кто - нибудь знает, где носит моего горячо любимого братца? - С явным раздражением спросил парень.
  Похоже, он не знал о ночном приключении Альфарда. Сразу после того необычного взрыва, сравнявшего с землей остатки древней крепости, Эншаэль попросил Кроу не рассказывать брату об их встрече с Безликими и скрылся в неизвестном направлении. С тех пор о нем не было ни слуху, ни духу.
  -Где бы он ни был, ему лучше поторопиться, - произнесла черновласая девушка, заметив в небе позади Авалона бесчисленное количество крылатых созданий, черной тучей приближающейся к городу. - К нам летят гарпии.
  Гарпиями в здешних местах называли хищных, обезьяноподобных птиц. Обычно, они обитали в горах и очень редко выходили за их пределы. Раз уж эти летающие хищники осмелились в открытую напасть на город, значит, в родных краях случилось неладное. Или же ими кто - то руководил. Пропустив остальных членов отряда вперед, Кроу выхватила пистолеты и принялась методично истреблять надвигающихся тварей, вознамерившихся полакомиться демонической плотью. Пули с поразительной точностью настигали цели на другом конце улицы.
  -Бегите в порт, я прикрою! - Крикнула она вслед удаляющимся товарищам.
  К несчастью боеприпасы были не бесконечны, а гарпии стремительно приближались в огромных количествах. Израсходовав весь боезапас пистолетов, Кроу подкинула их в воздух и приготовила две новые связки свинцовых шариков. Когда оружие снова оказалось в руках, девушка ловко вставила новую амуницию, подарив оружию вторую жизнь. Увы, птицы были уже слишком близко. После первого же удачного выстрела, размозжившего черепушки двух гарпий, несколько из них вцепилось острыми, будто бритва, когтями в ее руки, пытаясь их обездвижить, чтобы беспрепятственно расправиться с жертвой. Пока Кроу изо всех сил старалась освободиться от пернатого плена, в плечи впилось еще две пары когтей, а их владельцы с характерным ревом потянулись к шее беспомощной пленницы. Еще одна крылатая бестия оцарапала ей лицо. Упав на колени, девушка попыталась собраться с мыслями, но крики яростных птиц и боль от полученных ран не позволяли ей этого сделать. Они царапали и кусали везде, куда могли дотянуться. Нужно было как можно быстрее выбираться из такого положения, пока гарпии не добрались до горла. Услышав внезапно раздавшиеся выстрелы, а затем и глухой стук их жертв, от встречи с вымощенной камнем землей, Кроу замерла на месте. Еще несколько пуль, просвистевших у ее ушей, избавили руки от когтистых оков. Получив секундную передышку, она взглянула назад и увидела в паре десятков метров от себя Тию, перезаряжавшую револьверы. Заметив на лице приятельницы небольшую рану, от которой в считанные мгновения не осталось и следа, снежновласая девушка сочувственно посмотрела на нее. В следующий миг фиолетовые глаза озарились яростным огнем, а оружие с ошеломляющей точностью принялось разить крылатых тварей, осмелившихся поранить лучшую подругу.
  Мирные жители вели себя на удивление спокойно. Улицы были абсолютны пусты. Никто никуда не бежал. Люди прятались в домах и подвалах, надеясь, что враг до них не доберется. Спустя несколько минут Авалон с Силинитусом и подопечной малышкой добрались до пристани, где их ждал корабль. Массивные серые паруса слегка колыхались под порывами ветра, вследствие чего пришвартованное судно немного покачивало на воде. Не успели они сделать и пары шагов в его направлении, как рядом с ними, словно из ниоткуда, выпрыгнула одна из Теневых кошек.
  -Давайте на корабль, - произнес Авалон, медленно доставая клинок. - Беру эту тварь на себя.
  Пропустив Силинитуса с девочкой к судну, он перекрыл дорогу приближающемуся демону. Оскалив грозные белесые клыки, чудовище издавало странный звук, смахивающий на угрожающий рык, и с грациозностью кошки, аккуратно, на четвереньках, двинулось ему навстречу. Взмахнув мечем, воитель приготовился к проведению силовой атаки. Противник в ответ поднялся за задние лапы и, миновав его при помощи дальнего прыжка, бросился к поднимающимся на борт спасительного судна Оракулу и ребенку. Отчасти предвидев такой поворот, парень запустил силовую волну ему в спину. Люди, находящиеся на корабле, которые судя по одежде, принадлежали к одному из ассасинских орденов, тоже не растерялись при виде грозного существа, и уже в следующий миг с десяток метательных ножей летело в его направлении. Едва ли не потеряв равновесия после атаки юного демона, тварь выдержала прямое попадание всех ножей и, выпрямившись, издало душераздирающий рев. Быстро подскочив к ошарашенному сопернику, Авалон прошелся клинком по спине. Прогнувшись от боли, чудовище развернулось к обидчику и, растопырив длинные когтистые пальцы, начало медленно наступать. Завлекая на себя, давая возможность старику с девочкой и скрыться за спинами корабельных ассасинов, воин выискивал подходящий момент для проведения атаки. Уведя демона с пристани, Авалон уже был готов схлестнуться с ним, как вдруг позади показалась еще одна Теневая кошка. Сражаться даже с одним таким противником являлось форменным самоубийством. Однако спаситель Деградо, похоже, не испытывал страха или волнения, окруженный двумя ужасными тварями. Сделав еще шаг назад, ожидая последующих действий, он внезапно ощутил присутствие брата где - то очень близко. Повернув голову, парень увидел позади Альфарда, стоявшего спиной к нему с обнаженным клинком. Очень вовремя! У двух воинов, да и таких могущественных как они, было гораздо больше шансов справиться с Теневыми кошками. Хотя эти дьявольские создания еще не использовали свою основную способность, благодаря которой и получили такое название. Никому не известным способом, так как после применения приема обычно выживших не оставалось, Теневые кошки полностью лишали врагов зрения. Дезориентированная жертва, находясь, как она думала, в кромешной темноте, становилось легкой мишенью для безжалостных ночных охотников, чья жажда крови сравнима с безграничной яростью Безликих. К счастью для братьев, демоны, похоже, пока не собирались активировать сею устрашающую способность.
  -Я уже успел за тобой соскучиться, - произнес Авалон, не сводя глаз с оппонента. В его голосе чувствовалась нотка сарказма. - И где же ты был?
  -Ну, я немного уменьшил количество воинов в рядах наших друзей, - ответил тот. - Где - то до вечера они теперь будут выбираться из завалов в горах. Поэтому можешь меня поблагодарить.
  Значит, вот почему Кевран явился один? Войска гиганта застряли в горах, благодаря стараниям брата. Увы, неподготовленный, на первый взгляд, генерал умудрился в одиночку навести шороху в городе. Эншаэль кинулся вперед, навстречу приближающемуся противнику. Не долго думая, Авалон последовал его примеру и крепко схватив клинок двумя руками, направился к своему оппоненту. Грациозно увернувшись от удара, демон пустил в ход длинные когти. С трудом избегая многочисленных выпадов Теневой кошки, несмотря на почти мгновенную реакцию, он все же смог наградить ее глубоким порезом на груди. Только чудовище стало еще более неистовее. Размахивая устрашающими когтистыми лапами, пытаясь задеть соперника, оно уже не обращало внимания на последующие несколько ран. Сердце Авалона бешено колотилось. Словно это был первый настоящий поединок в его жизни. Избежав очередной смертельной атаки, он ударил врага ногой в колено и когда тот немного согнулся, направил острие клинка к горлу. Противник же ловко извернулся, парировав выпад когтями, и запрыгнул на него верхом. Вторая лапа вознеслась над головой. Вовремя схватив адское создание за руку, парень смог избежать страшного удара, но все же, два когтя насквозь пробили ладонь. Потустороннее существо впилось когтистыми ногами ему в бедра, одновременно с тем удерживая лезвие меча в своей руке и норовя вцепится зубами хоть куда - нибудь. Зловонная пасть клацала прямо перед носом. Парень уверенно держал ее на расстоянии. К счастью, в следующий миг раздалось несколько выстрелов, буквально снесших Теневой кошке пол черепа. Ощутив, что противник ослабевает хватку, Авалон быстро освободил пробитую ладонь от когтей и, схватив его за горло, оттащил назад. Адская тварь почти не сопротивлялась, когда он немного подкинул ее в воздух, а затем точным ударом клинка в сердце пригвоздил еще живое тело к земле. После нескольких тяжелых вздохов, чудовище окончательно затихло. Однако, уже имея опыт общения с не до конца мертвыми врагами, парень на всякий случай прокрутил лезвие в груди, прежде чем вытащить его. Заметив неподалеку Тию и Кроу, безжалостно отстреливающих парящих над ними гарпий, он телепатическим путем приказал им отправляться на корабль. Когда девушки, спустя пару секунд, скрылись в Призрачности, он начал осматривать пристань в поисках брата. Альфард сражался не далеко от него. И судя по поведению, с ним было что - то не так. Движения Эншаэля были какими - то скованными. Но в то же время необычайно точными. В последний момент, сделав шаг в сторону, избежав смертельных когтей, он сбил противника с ног элегантной подсечкой и вогнал острие клинка в затылок. А затем, разрезав череп, принял исходную позицию и замер на месте, словно ожидая следующей атаки. Вторая Теневая кошка, совершив изящный прыжок, ловко приземлилась позади парня и нанесла быстрый удар в плечо, оставив на нем страшную отметину. Альфард же, не оборачиваясь, молниеносным движением, вонзил клинок ей в живот. После чего подкинул вверх и с разворота перерезал глотку. Рухнув на землю, чудовище начало извиваться от боли и нехватки воздуха, а Эншаэль вновь принял исходную позицию. Авалон догадался, что брат находится под воздействием Мрака. Той самой способности Кошек, послужившей поводом к названию их вида. Но даже, несмотря на лишение зрения, он смог в одиночку расправиться с двумя потусторонними созданиями и без сомнений убил и третью, если бы совесть братца не взяла над ним верх. Отправив силовой волной последнего демона в нокаут, он снял темную пелену с глаз Эншаэля, взглянувшего на парня слегка озадаченным взглядом. Быстро сориентировавшись, что к чему, лицо серебрянновласого воина приобрело более радостное выражение. Некоторое время два демона просто смотрели друг на друга. Затем Альфард в шутливой манере слегка преклонил колено, вызвав на лице Авалона ответную улыбку. К сожалению, семейная идиллия длилась не долго. Обостренные ощущения братьев подсказывали о приближении новой опасности. Буквально спустя мгновение громадное здание, находящееся в нескольких десятках метров от них, разлетелось на части, а сам Эншаэль подпрыгнул вверх. Авалон не сразу понял что случилось. Однако еле заметные колебания воздуха выдали движущуюся к нему силовую волну. Вскинув клинок, он с трудом устоял на месте после столкновения со знакомой ему энергией. Когда густые клубы пыли рассеялись, из - за руин массивного строения показался предводитель демонических войск Лексор Адская Длань в сопровождении двух громадных существ. В легендах, которые парень слыхал очень давно, их называли Пространственными Сущностями - еще одни обитатели Верховного Ада. Внешне они походили на здоровые каменные глыбы с морщинистыми старческими лицами. Эти создания, являющиеся чем - то наподобие тяжелой артиллерии, благодаря фактически стальным мышцам обладали контролем над силовой энергией. В ближнем же бою шансы их соперников на победу равнялись нулю. Одного удара вполне хватало сравнять с землей небольшой домик. Авалон был готов к встрече с любым противником. Поэтому каким - то огромным кускам гранита, способным оставить от демона лишь светлые воспоминания, его не напугать. Перехватив оружие, он уже собирался ринуться вперед, как Эншаэль преградил путь, остановившись в нескольких метрах перед ним.
  -Ну, вот и все Авалон, - произнес он, вскинув катану. - Здесь наши пути снова расходятся. Как отец и говорил, я стану твоим щитом.
  -Если ты умрешь здесь, я тебе никогда не прощу, - после короткой паузы, ответил тот.
  -Не беспокойся, братец. Я еще не забыл о нашем обещании.
  Тяжело вздохнув, Авалон переместился сквозь Призрачность на уже отплывший корабль. Оставшись в одиночестве, Альфард взмахнул клинком и бросился к Лексору. Если он сейчас убьет его, то армии захватчиков лишаться дьявольского главнокомандующего. Что значительно облегчит грядущее путешествие брата. Кевран стоял на месте в окружении потусторонних прислужников. Парень не сомневался, что именно им сначала придется познакомиться с яростью неистовой Дагросы. В самый ответственный момент, Лексор внезапно шагнул вперед, ловко схватив Эншаэля за кисть, непосредственно перед атакой, и уведя руку в сторону, ответил сильнейшим ударом массивной ладони в грудь. Не ожидая столь самоуверенных действий от противника, Альфард не успел среагировать на эту атаку. Почувствовав, как в тело впивается что - то острое, он надеялся скрыться в Призрачности. Но неизвестная сила, проникающая в глубины разума, не позволяла этого сделать. Находясь в полубессознательном состоянии, юноша заметил красноватый свет, исходящий из ладони Кеврана. Мускулистая рука дрожала от напряжения, когда Лексор вгонял небольшой камешек в грудь Эншаэля. Альфард понимал, что попал в ловушку, выбраться из которой не было возможности. После ослепительной вспышки, окончательно отключившей сознание, тело серебрянновласого демона отправилось на встречу с небольшим рыбацким складом, упокоившись под его руинами. Оскалив устрашающие клыки, одна из Теневых кошек приняла угрожающую позицию, готовая броситься в атаку.
  -Поднимись, Кровавое Божество! - Громко произнес Кевран.
  Спустя несколько мгновений, куча обломков пришла в движение. Немного пошатываясь, не поднимая головы, из - под нее показался парень и направился к Лексору. Грозно рыча, когтистая тварь уже собиралась кинуться на врага, однако хозяин вовремя перекрыл дорогу своей дланью, усмирив ее пыл. Медленно, но уверенно добравшись до Кеврана, Эншаэль остановился, и резко подняв голову, взглянул ему в глаза. Если маневр с камнем сработал, то парень сейчас находился под полным контролем Лексора.
  -Именем Высших Дьяволов, за предательство своих повелителей, я приговариваю тебя... - с усмешкой наблюдая за бездействующим воином, он поднял руку над головой, в которой через мгновение появился, смахивающий на саблю, массивный клинок.
  Корабль ассасинов стремительно отдалялся от злополучной пристани. Вот только потусторонние существа совсем не горели желанием отпускать добычу. Одна из Пространственных Сущностей рьяно бомбардировала силовыми волнами, раскачивающееся на воде, судно. К счастью, на нем находился один демон, тоже неплохо управляющийся с силовой энергией. Но даже ему было тяжело отражать атаки иномирного создания. Тем временем ассасины продолжали отстреливать, летящих к кораблю крылатых бестий.
  -Доблестные ученые нашего ордена недавно смастерили новое оружие для нас, - произнесла Кроу, указав на небольшой сундук у входа в трюм. - Не составишь мне компанию, Королева Тиамат?
  Взяв из сундука два пистолета, ничем не отличающиеся от тех, коими орудовала подруга, Тиа присоединилась к ней на корме корабля. Вскинув оружие, девушки дружелюбно переглянулись и открыли огонь по парящим над судном гарпиям. Вскоре к ним присоединились магия Силинитуса и еще один ствол в руках Авалона. Против такой огневой мощи, крылатым созданиям нечего было противопоставить. Одно за другим бездыханные тельца падали в море. Корабль находился уже достаточно далеко от берега, поэтому гарпиям ничего не оставалось кроме как отступить. Очевидно, идти на корм рыбам им не очень - то хотелось. Заметив, что крылатые бестии в спешке возвращаются к, без пяти минут, падшему городу, весь экипаж судна облегченно выдохнул. На таком расстоянии от суши им уже ничего не угрожало. Флота у захватчиков в этом мире не имелось, а призывать еще каких - нибудь существ из Верховного Ада, было бы накладно даже для такого выдающегося мага, как Лексор. Ассасины не скрывали радости от того, что им удалось так легко уйти из Эмбии. Лишь Авалону сейчас было не до веселья. Альфард до сих пор не вернулся. Возможно, он уже мертв. Нет! Парень гнал эти мысли прочь из своей головы. Брат не мог так просто расстаться с жизнью. Услышав душераздирающий нечеловеческий крик, у воителя сжалось сердце. Он точно знал, что Альфард не будет кричать от боли, какой бы сильной она не была. К тому же крик, судя по всему, слышал только он сам. Сомнений не было - невероятный вопль являлся криком поверженной души его брата.
  -Альфард. Неужели ты...
  Выронив пистолет, парень сделал несколько шагов к корме судна. Он все еще не мог поверить в случившееся. Альфарда погиб. В груди начала образовываться болезненная пустота, разрывающая сердце на части. Но он не собирался оплакивать смерть родственника. Меньше всего ему бы хотелось, чтобы самый достойный соперник скорбел о нем. Ощутив чью - то руку на своем плече, воитель немного повернул голову и заметил Тию. Ее лицо выражало глубокое сочувствие.
  -Мне очень жаль, - тихо произнесла она. Похоже, крик слышал не он один.
  Почувствовав на себе пронзительный взгляд, Авалон развернулся и увидел русовласую девочку, стоящую рядом с Силинитусом. Словно пытаясь сделать дыру глазами, через несколько мгновений, она указала на него пальцем, после чего со всех сторон послышались возбужденные возгласы моряков.
  -Этого не может быть, - от удивления у Оракула отвисла челюсть.
  Арка 5. "Миссия Эразиаля".
  Глава 1. Владыки Западных Пустошей.
  Элигра еще не конца понимала, почему решила присоединиться к демонам, захватившим город, в котором она прожила последние несколько лет с дорогими ей людьми. Но что смущало еще больше, так это как ее угораздило оказаться посреди Западных Пустошей - владений кровожадных Даратаев. После захвата Лихандро, Белиар привел девушку, подавленную предательством тех, кого она считала своей семьей, в лагерь демонов, чтобы познакомить с остальными командирами потустороннего войска. К удивлению Элигры, Эразиаль встретил ее достаточно тепло и дружелюбно. Несмотря на их не очень радужное знакомство у разрушенного особняка. Кевран почти сразу отправил их с Белиаром на выполнение ответственного, секретного задания в земли Даратаев.
  -Что мы здесь делаем? - После долгого молчания, наконец, спросила огненновласая воительница. Эта пустыня не очень ей нравилось. Но еще больше не хотелось встретить хозяев местных земель.
  -Скоро узнаешь. Подожди еще немного, - задумчиво произнес Белиар.
  Все время он смотрел в одну точку, будто кого - то ждал. Спустя пару минут, вдалеке показался отряд неизвестных существ. Когда они подошли ближе, у Элигры перехватило дыхание. К ним приближалось восемь Даратаев. Парень все также невозмутимо наблюдал за их движением. Спутница тоже пыталась не выражать своего волнения. Остановившись в нескольких метрах перед парой демонов, отряд великанов замер, рассматривая чужаков. Из одежды, на грозных созданиях, было только некое подобие набедренных повязок и ремни, закрепляющие ножны с оружием на спинах. Считая себя сильнейшими, они принципиально не использовали доспехов или еще каких - либо защитных приспособлений. Выпуклые, огромные черные глаза вызывали у девушки отвращение. Через мгновение один из Даратаев, очевидно лидер, сделал шаг вперед и впился пронзительным взглядом в Белиара.
  -Должно быть, вы те самые лучшие бойцы Эразиаля, - выдержав паузу, произнес он грубоватым твердым голосом.
  Продолжая сверлить воина выпученными глазами, трехметровый мускулистый гигант с устрашающим гребнем на макушке, несколько раз сжал и разжал кулаки, отчего длинные пальцы издали выразительный хруст. Тот с хладнокровным спокойствием смотрел на громадное существо, стоявшее перед ним. Ни один мускул на лице парня не был напряжен. Казалось, он в любой момент мог разорвать его на части. Закончив мысленную борьбу с темновласым демоном, Даратай перевел устрашающий взор на Элигру. В сей миг у нее сжалось сердце. Хотелось убежать как можно дальше, лишь не сталкиваться с ними. Все же, она пыталась держаться уверенно.
  -Успокойся, - послышалось эхо в голове. Судя по тембру, голос принадлежал напарнику. - Не позволяй ему себя запугать. Но и не показывай, что ты выше него. Хотя зачем я это рассказываю Эншаэлю?
  В плане спокойствия Эншаэлям не было равных. Именно оно являлось их главным оружием. Но два черных шара, едва - ли не выпадающие из глазниц выводили ее из себя! Девушка еле сдерживалась, чтобы не отвести взгляд. Иначе для Даратая подобное действие означало бы, что она струсила. Значит, боится с ним сражаться. А с трусами и слабаками разговор был короткий. Даратаи, вообще, считались самыми агрессивными демонами Подземного мира. Они презирали почти всех обитателей Деградо, называя их низшими, недостойными существами. Однако также ненавидели высокомерных. Тех, кто считал, что является сильнее сильнейших. Элигра пребывала уже на пределе. Еще немного и она опустит авторитет Эразиаля среди этих могущественных созданий.
  -Эразиаль объяснил вам, в чем суть нашей миссии? - слова Белиара стали спасением для девушки, заставив Даратая вновь обратить на него внимание.
  -Нет. Он попросил прикрыть вас во время нападения на одного из предводителей иномирного войска, - ответил великан. - Мы уважаем Эразиаля. А значит те, кого он считает своими лучшими воинами, заслуживают нашего уважения.
  -Приятно слышать такие слова от могучих Даратаев. Теперь я думаю можно обсудить план действий.
  Тот кивнул и, приказав бойцам оставаться на месте, вместе с парнем отошел в сторону. Элигра вновь оказалась в неприятной ситуации наедине со страшными демонами.
  -Завтра на закате, наши враги собираются призвать Палатиса, - начал Белиар, когда Даратай подошел ближе.
  -Одного из Ангелов Смерти? - Удивленно переспросил громадный демон. - Это очень плохо. Неужели захватчики способны открывать врата в Верховный Ад?
  -Говорят, их генерал побывал там, после чего Дьяволы одарили его возможностью призывать существ из своего мира.
  -Но для ритуала нужна жертва. Притом немалая. Если они смогут призвать Палатиса, Деградо будет обречен.
  -Именно поэтому мы не должны позволить провести его.
  Элигра наблюдала за напарником со стороны. Несмотря на устрашающий вид Даратая, Белиар общался с ним вполне спокойно и уверенно. В какой - то момент показалось, что он вообще не испытывал никаких отрицательных чувств к этим существам.
  -Эй, малышка, - послышался грубый голос позади.
  Девушка обернулась и увидела перед собой одного из оставшихся великанов. Остальные его собратья расположились неподалеку и что - то обсуждали. Высокий, мускулистый демон с гребнем на макушке, смотрел на нее, словно на диковинную вещь.
  -Ты ведь Эншаэль?
  -Д - да, - неуверенно ответила она и взглянула в черные глаза. На сей раз в них удалось разглядеть некую заинтересованность. - Я Эншаэль.
  -Не волнуйся ты так, - добродушно произнес Даратай. - Мнение Эразиаля для нас кое - что значит. Если он считает вас хорошими воинами, мы не будем ставить под сомнения его слова. К тому мы с тобой, можно сказать, коллеги по ремеслу.
  -Ты тоже Эншаэль?
  -Отчасти да. Увы, размеры моего тела не позволяют двигаться подобно ветру, как это делали Силуры. Но среди себе подобных я наиболее искусный воин. Меня зовут Грау. Позволь узнать твое имя?
  -Элигра, - Ответила девушка. Сейчас она уже не ощущала такого отвращения. Более того, один из них оказался таким же как она.
  -Элигра. Необычное имя. Пойдем Элигра, я тебя познакомлю со своими собратьями, нам как - никак предстоит вместе сражаться, - заметив какую - то странную нерешительность в ее глазах, Грау стал рядом с ней и повернулся к остальным Даратаям. - Посмотри на них. Не все Даратаи такие как их описывают представители других рас. Кровожадные убийцы. В бою, возможно. Но сейчас они веселятся, несмотря на то, что рядом находятся два существа не принадлежащих к их роду. Как же ты собираешься сражаться, если не сможешь доверить им свою спину? Твой друг всегда сможет прикрыть.
  -Надеюсь, твои друзья хорошо воспитаны, - усмехнувшись, произнесла Элигра. - Ну ладно, пойдем.
  Великан улыбнулся в ответ и, положив руку ей на плечо, направился к отряду. Шесть Даратаев, расположившись кругом, громко смеялись. У каждого в массивной трехпалой руке находилась большая железная кружка. Сев рядом, Грау тоже взял емкость и предложил гостье присоединиться. Заметив, что в кругу появилась симпатичная девушка, демоны перестали хохотать и обратили внимание на нее.
  -Не часто такие красавицы радуют наши глаза, - после небольшой паузы, произнес один из них. - Выпьешь с нами?
  -Только немножко, - застенчиво ответила Элигра.
  Налив из деревянного бочонка почти полную кружку темно - бордовой жидкости, Грау передал ее девушке. Кружка весила добрых несколько килограмм, не считая массы содержимого, и вмещала не менее литра жидкости. Сделав пару маленьких глотков, воительница почувствовала сладковато - горький вкус напитка. Помимо того, он оказался необычайно крепким. Этот напиток, который Даратаи считали своим достоянием, изготавливался из отвара растений Западной Пустоши с добавлением особого вещества, которое придавало ему цвет и терпкость. Опустошив за короткое время пол кружки, Элигра уже свободно общалась и веселилась вместе с теми, кого еще недавно, она считала ужасными чудовищами.
  -Его будут охранять около сотни бойцов и, возможно, некоторые обитатели из Верховного Ада, - продолжал Белиар. Они с лидером отряда Даратаев медленно возвращались назад. - Ваша задача прикрыть нас во время атаки. Если повезет, сможем избавиться от командира всех вражеских армий.
  -Мои воины будут биться до конца, - грозно ответил Даратай. - Но если Палатис прорвется в Деградо, наши шансы резко упадут. Все же сражаться с богами будет выше наших сил, - сделав еще пару шагов, великан взглянул на своих ребят. - Похоже, твоя подруга нашла общий язык с моими собратьями.
  Подойдя почти в упор, Белиар краем уха услышал голос Элигры, а затем раскатистый смех нескольких Даратаев.
  -Элигра?
  Повернувшись к нему, она с трудом поднялась на ноги, покачиваясь из стороны в сторону.
  -О, Белиар, - судя по походке и выражению лица, парень догадался, что напарница была чертовски пьяна. - А мы тут немного... выпили.
  Выронив кружку, она облокотилась ему на грудь и отрубилась. К счастью, черновласый демон вовремя подхватил ее под руки, не позволив упасть на землю.
  -Хороша девчонка! - Усмехнулся лидер. - Сколько же она выпила?
  -Почти две кружки, - ответил Грау.
  -Это ведь ваш, так называемый, пустынный чай? - Получив утвердительный ответ, он перевел взгляд на спящую на руках девушку. - Ну, хоть немного повеселела.
  С того момента как она покинула Лихандро, Элигра постоянно пребывала в подавленном настроении. Именно Белиар предложил Эразиалю взять ее с собой на это задание. Чтобы хоть как - то развеять гнетущие мысли после вероломного предательства дорогих ей людей.
  -Не волнуйся. К утру с ней все будет в порядке, - лидер великанов стукнул его по плечу. - Может быть, присоединишься к нам за следующей кружкой?
  -Надеюсь, вы потом нами не закусите? - Белиар осторожно усмехнулся, дав собеседнику понять, что это была шутка. Ведь Даратаи не отличались хорошим чувством юмора. Любую забавную фразу в свой адрес они могли воспринять как личное оскорбление. Но, похоже, предводитель отряда все понял, так как усмехнулся в ответ.
  Приговорив менее чем за час две кружки "бодрящего" напитка, парень уже был близок к состоянию спящей подруги. Однако пока еще контролировал свое поведение. Даратаи же были почти трезвые, хотя выпили не менее пяти кружек каждый. Конечно, их крепкие организмы, наверняка, привыкли к негативному воздействию хмельного пойла. После полуночи, парень все - таки решил откланяться и присоединиться к Элигре в мире сновидений. С трудом подойдя к ней, он прилег рядом и мигом уснул, не обращая внимания на раскатистый смех Даратаев. Спустя некоторое время они тоже закончили веселиться. Очевидно, из - за того, что закончился напиток, и поступили по примеру двух демонов.
  Проснувшись с первыми лучами солнца, Белиар открыл глаза и увидел Элигру. Девушка мирно спала, положив голову на его вытянутую руку. Только сейчас он заметил, насколько милыми были черты лица спутницы. Почувствовав на себе пронзительный взгляд, она открыла глаза и, увидев перед собой друга, а затем и мягкую подушку, коей являлась его рука, застенчиво потупила взор.
  -Доброе утро, - улыбнувшись, произнес он. - Как спалось? Голова не болит?
  -Все в порядке, - поднявшись, Элигра протерла глаза, пытаясь навести резкость.
  -Вы еще долго собираетесь разлеживаться! Нам пора выдвигаться!
  Лидер Даратаев вместе с отрядом, в полном обмундировании, стояли неподалеку, готовые отправляться в путь. Не спеша, поднявшись на ноги, ощущая тяжесть собственных тел, после вчерашнего налаживания дружеских отношений с великанами, пара демонов последовала за новыми союзниками.
  Глава 2. Прошлое.
  Обхватив шею Эразиаля обеими руками, Белиар пытался сомкнуть замок для применения удушающего захвата. Тот стоял на одном колене, держа на спине одного из командиров своего войска. Парень старался изо всех сил, но громадный Кевран, очевидно, не сильно напрягался, удерживая руки на расстоянии. Выкрутив кисть, он ловко перекинул воина через плечо. Твердая земля болезненно врезалась в спину и затылок. Откатившись подальше от него, юноша быстро вскочил на ноги, словно броска и не было.
  -Плохо, парень. С таким отношением к поединку ты никогда не станешь таким же, как Авалон.
  Белиар знал, что этот пресловутый Авалон являлся первым учеником Кеврана. Эразиаль слишком часто упоминал его имя во время тренировок. Точнее ставил в пример. Юного демона немного раздражало то, что наставник требует от него быть "таким же, как Авалон". В любом случае, он должен был бы быть очень хорошим воином, чтобы заслужить такую похвалу от Эразиаля. Хорошенько распалив свой гнев, Белиар ринулся вперед.
  -Белиар! Белиар!
  Прейдя в себя, он увидел идущую рядом Элигру. Вместе с Даратаями, они уже около часа двигались по горному району на северо - востоке Западных Пустошей. Великаны общались между собой, не обращая внимания на плетущихся позади иноземцев.
  -О чем задумался?
  -Да так. О прошлом.
  -Кстати, я так и не поняла, зачем твой командир отправил нас сюда? Я частично слышала ваш разговор с Даратаем. Но он оставил еще больше вопросов.
  -Нам нужно не позволить одному из Ангелов Смерти проникнуть в этот мир. А если все сложится удачно, то мы сможем разделаться и с верховным генералом Лексором.
  -Может я чего - то не понимаю, но зачем мешать своему же главнокомандующему? Вы ведь пришли, чтобы захватить Деградо.
  -Это длинная история. Тебе должно быть известно о первом существе, прибывшим в Деградо из Хромороса? - Элигра утвердительно кивнула. - Эразиаль был его лучшим другом. Когда Падший Дьявол решил защитить Подземный мир, он принял его сторону, пойдя против своих собратьев. За что впоследствии жестоко поплатился. После заслуженного наказания, Эразиаль снова вступил в ряды армии демонов, где быстро вернул прежний статус и уважение, - девушка заворожено слушала рассказ воина, вникая в каждое слово. - С того момента, он начал вести двойную игру. Оставаясь непоколебимым в глазах собратьев, начал подпольную борьбу с Повелителем демонов Хромороса. Если бы не некоторые его действия, в Деградо явилось бы гораздо больше войск.
  -Если они ваши враги, зачем Эразиаль захватил Лихандро? - Девушка уже окончательно запуталась в целях их пребывания здесь.
  -Хотя он и пользуется большим уважением среди обитателей Хромороса и Подземного мира, нынешний главнокомандующий, Лексор, обладает гораздо внушительным влиянием. Если мы выступим в открытую против него, а значит и против воли Повелителя, то у нас банально не хватит сил. Поэтому мы не должны вызывать подозрений. Прости, но твой город просто оказался у нас на пути.
  -Просто оказался на пути, - тихо повторила Элигра.
  Белиар ощутил как после этих слов, внутри напарницы разгорелась дикая злость. Если внутренний демон сейчас завладеет ее разумом, их отряд может значительно поредеть. Хотя Даратаи и могли самостоятельно залечивать даже очень тяжелые ранения, как и большинство других существ, без головы они бы вряд - ли долго протянули.
  -Ты ведь сама видела реакцию так называемых родных людей, когда они узнали о твоем истинном происхождении. Поверь мне. Очень давно я жил среди людей, - ощутив, что гнев девушки начинает утихать, заполняясь непониманием, Белиар продолжил. - Когда я был еще младенцем, меня подкинули в одну из человеческих деревень. Конечно, они не сразу заметили во мне демона. Несмотря на то, что я всячески пытался помогать, они все равно называли меня чудовищем. Некоторые даже пытались убить.
  -Но ведь не все люди такие, - перебила его Элигра.
  -По своей природе, все, - твердо ответил парень. - Они боятся тех, кто сильнее. Страх позволяет управлять людьми. За семнадцать лет, проведенные с ними, я в этом не раз убеждался. Они строят из себя безобидных овечек. Хотя, на самом деле, являются подлыми шакалами, готовыми вогнать нож в спину даже кровному родственнику. Знаешь? Когда на мою деревню напали местные варварские племена, человек, который исполнял роль моего отца, обвинил в этом меня и собирался отдать нелюбимого сына - демона в качестве выкупа за свою никчемную жизнь и свободу. К сожалению, он не успел этого сделать. Несколько вооруженных воинов вломились в наш дом. И они не были настроены торговаться. Отец в ужасе сбежал через окно, а я...я убил тех, кто пытался убить меня, - после этих слов, на лице воина появилась недобрая улыбка. - Израненный, я лежал в доме и ждал смертного часа, пока меня не нашел Эразиаль. Благодаря ему, я стал тем, кем сейчас являюсь.
  -А я надеялась, ты меня поймешь, - опустив голову вниз, произнесла Элигра и спустя мгновение ускорила шаг.
  В чем дело? Обиделась? Даже после предательства она не изменила отношения к людям. По крайней мере, не так сильно, как Белиар. Он также не собирался отказываться от собственных принципов и убеждений. Рано или поздно Элигра должна понять осознать истинную сущность человека. И тогда поймет, что парень был прав. Через некоторое время отряд добрался до подножия огромной горы. Вершина, казалось, находилась у самого неба, что делало ее почти непреодолимым препятствием. Однако единственный короткий путь к месту проведения ритуала призыва проходил именно здесь. Белиар и Элигра заворожено смотрели на величественную высоту.
  -Оттуда, наверное, открывается прекрасный вид, - задумчиво произнесла девушка.
  -Скоро у тебя появится возможность увидеть его, - ответил лидер Даратаев. - Пойдем через горную долину и уже через пару часов будем на месте. Если нас ничто не задержит.
  Даратаи подошли к каменистому уступу и принялись карабкаться наверх. Их массивные тела с удивительной легкостью взмыли в воздух и уверенно двинулись навстречу к вершине. Длинные, мускулистые руки и ноги очень хорошо им в этом помогали.
  -Надеюсь, вы составите нам компанию, - произнес, мимо проходящий Грау, за которым последовал и сам командир отряда. В его грубом голосе слышались одновременно угроза и вызов. Похоже, Даратаи все еще сомневаются в способностях компаньонов.
  -Ты высоты не боишься? - С улыбкой обратился Белиар к напарнице.
  Элигра усмехнулась и молча, направилась к горе. Она до сих пор дулась за тот разговор о людях. Подпрыгнув на высоту в пару метров, девушка ловко ухватилась за небольшой уступ и, подтянувшись, начала стремительное восхождение. Они с Белиаром, конечно, могли за пару секунд переместиться туда через Призрачность. Но тогда бы мнение Даратаев о них, как о хороших воинах, которое и так было не на высоте, упало бы еще ниже. Через несколько минут огненновласая воительница, пребывала уже на добрый десяток метров выше великанов. Грациозно перебираясь от уступа к уступу, она стремительно карабкалась наверх, словно пытаясь убежать от преследователей. Белиар же держал темп Даратаев, неторопливо поднимаясь по огромной горной стене, изредка поглядывая за перемещением подруги. Элигра двигалась неосторожно, порой даже не задумываясь о том, насколько крепко держится тот или иной выступ, позволяющий ей подняться еще выше над бездной, в толще горной породы. Такой опрометчивый поступок мог дорого стоить. Спустя еще десяток метров беспечного подъема, она все же оступилась и, не успев ухватиться за следующий выступающий камень, полетела вниз. Даратаи даже не успели ничего сообразить, как мимо них, подобно молнии, пронеслась падающая девушка. К счастью, Белиар заметил ее неудавшийся маневр и крепко уперевшись ногами в массивные уступы, протянул руку над пропастью. Схватив Элигру за руку, тем самым прекратив падение, он изо всех сил вцепился свободной рукой в выступающий из горной стены камень. Но на сей радостной ноте их неприятности не закончились. Не выдержав нахлынувшего давления, из - под ног парня ушли небольшие каменные пласты, оставив парочку в еще более невыгодном положении.
  -Ты в порядке? - Спросил Белиар висящую над бездной девушку. Не получив вразумительного ответа, он взглянул вверх. Даратаи были уже достаточно далеко и, явно, не собирались помогать. - Можно задать один вопрос? Почему ты решила пойти со мной? Ведь могла бы без проблем положить меня и Эразиаля в придачу. А затем спокойно покинуть город.
  -Всю сознательную жизнь я скиталась по миру в надежде найти место, которое смогла бы назвать домом. Место, где моя истинная сущность больше никогда не захочет просыпаться. С теми людьми в Лихандро, мне казалось, что поиски окончились. Но через некоторое время она снова начала пытаться вырваться на свободу. Когда же ты убил того мужчину, ее гнев полностью ослепил меня. Во время нашего поединка, я почувствовала ее радость. Понимаешь? Еще ни одному противнику не удавалось заставить мою истинную сущность испытывать восторг.
  -Я ожидал немного другого ответа, - усмехнулся Белиар и, взглянув наверх, снова перевел взор на напарницу. В зеленых глазах виднелось странное сочетание грусти и радости. - Нужно отсюда выбираться. Когда отпущу, хватайся за отвесные скалы и догоняй наших друзей.
  Элигра даже не успела ничего возразить, как парень, уперевшись ногой в каменный выступ, запустил ее вверх, ценой потери собственной опоры под рукой. Спустя несколько метров полета, она крепко вцепилась в выступающие горные породы и взглянула вниз. Белиар находился неподалеку, продолжая карабкаться.
  -И знаешь, что самое странное? Она больше не хочет сражаться с тобой.
  -Даже не знаю радоваться мне или огорчаться.
  После небольшого разговора девушка повеселела и бодро двинулась вперед. Оказывается, гнетущие мысли давили на нее куда сильнее, нежели он полагал. Стоило почаще разговаривать, да бы она могла выпускать скопившиеся эмоции и чувства. Почему - то видя хмурое лицо новой подруги, Белиару и самому становилось не по себе. Вскоре они, наконец, добрались до вершины. Отсюда и вправду открывался, в некоторой мере, прекрасный вид. Огромные просторы безжизненной пустыни сверкали золотом под палящим солнцем, а пики разнообразных по размерам скал, исходящих из - под земли, отдаленно напоминали части тел невиданных гигантов.
  -Я то - уже понадеялся, что вы передумали идти с нами, - вызывающим тоном произнес предводитель отряда. Остальные Даратаи сидели неподалеку и громко беседовали, временами прерываясь на раскатистый смех.
  -Да брось. Какая - то гора не сможет заставить нас отступить.
  Дерзкий тон парня не смог не вызвать еле заметного возмущения на лице великана. Уставившись грозным пронзительным взглядом, его рука медленно потянулась к рукояти меча. Девушка непонимающе смотрела то на одного, то на второго. Неужели они действительно будут драться здесь? И ради чего? Не похоже, чтобы Белиар испытывал страх или неуверенность перед этой машиной для убийств. Он хладнокровно наблюдал за оппонентом, готовый в любой момент взяться за оружие. Спустя несколько мгновений невероятной битвы разумов, Даратай усмехнулся и, убрав трехпалую конечность от клинка, двинулся к своим собратьям. Такой поступок был достоин уважения. Не каждый мог с таким спокойствием дерзить владыкам Западных Пустошей и не понести соответствующего наказания, в виде билета на тот свет. Подняв воинов, лидер повел отряд дальше. Их путь лежал через извилистое горное плато, являющееся наиболее быстрым, не считая Призрачности, способом добраться до предполагаемого места призыва.
  -Кто такие эти Ангелы Смерти? - После долгого молчания, спросила Элигра у рядом идущего приятеля.
  -В Верховном Аду существует всего три существа, встречи с которыми опасаются даже Дьяволы, - начал Белиар очередной рассказ. - Их называют Ангелами Смерти - Кровавое Божество, Полночный Жнец и Слепая Судьба. Того за кем мы идем, зовут Палатисом. И он нынешний Полночный Жнец, - заметив ее слегка непонимающий взгляд, он продолжил изложение более детально. - Эти существа обладают способностью разрушать структуру миров. Пребывание Палатиса в Деградо может сильнейшим образом исказить время и пространство, что впоследствии приведет к необратимым последствиям. Можно сказать, что мир уничтожит сам себя. Поэтому мы должны отправить его обратно домой.
  -Это не обязательно, - вмешался главный Даратай. - Нам будет достаточно не допустить открытия портала в Верховный Ад.
  -Но кем я буду, не воспользовавшись такой отличной возможностью, встретиться в бою с самим Полночным Жнецом?
  -Хочешь сразиться с Ангелом Смерти? - В грубоватом голосе великана послышалось удивление. - Что же тобой движет, храбрость или безумие?
  -Я думаю всего понемногу, - усмехнувшись, ответил парень. - Пусть Дьяволы и опасаются биться с ним, нет никаких доказательств в пользу бессмертия Палатиса. А я попытаюсь показать, что он вполне даже смертен.
  -Эразиаль воспитал достойного преемника, - одобрительно произнес Грау. Очевидно, его слова были адресованы командиру отряда. - Возможно, когда - нибудь он даже сможет превзойти этого могучего Кеврана.
  -Да. И тогда мы все сможем встать на колени и полизать ему пятки, - угрюмо ответил тот.
  Великаны дружно захохотали. Их предводитель не часто шутил, что говорило о суровом, даже для Даратая, характере.
  Глава 3. Призыв.
  Войско Эразиаля, следуя приказу главнокомандующего, продвигались все глубже в земли королевства людей. Следующей целью демонов являлся захват Карлеона - крупнейшего города во владениях человеческого рода, преграждающий путь к столичной области страны. На подступах к неприступной твердыне, армия Кеврана должна была соединиться с силами еще одного демонического воинства и, совместными усилиями, захватить ее. Эразиаль, явно, был не в восторге от того, что его верными воинами будет управлять другой генерал. Если бы Белиар сейчас находился здесь, они бы вместе придумали способ, как подпортить демонам нервы перед предстоящей осадой. Конечно, еще имелся Шакрадо. Верность этого хладнокровного Дархара не вызывала сомнений, но все же Кевран никогда не доверял ему полностью. Во время последней беседы с Лексором через, так называемых, связных, в тела которых он переносил свой разум, он приказал Эразиалю, по прибытии к месту назначения, отправить основные силы своей армии на объединение с войском, готовящимся к осаде. А самому расположить неподалеку передовой лагерь. К счастью, до города еще далеко идти. У него было много времени, чтобы попытаться понять, что же задумал последователь Высших Дьяволов. Продвигаясь по лесистой местности, демоны заметили на горизонте, выстроившихся в несколько рядов, крупную группу неизвестных существ. На всякий случай, приготовившись к бою, солдаты продолжили движение. Эразиаль спокойно шел за первыми шеренгами бойцов, словно не замечая возникшей на пути преграды. С превосходством в оружии, не говоря уже об умелых ветеранах, закаленных во множестве сражений, шансы врага на победу были минимальны. Если только они не планируют какую - нибудь хитрость. Для таких случаев у него имелись прекрасные разведчики, которыми руководил один из преданных подчиненных. Гул множества марширующих ног и звенящего металла нарушили хлопки крыльев рассекающих воздух и, в следующий момент, рядом с генералом приземлился Шакрадо.
  -Похоже, снова воины Повелителя, - произнес он, поравнявшись с Кевраном. - Около шести тысяч. И среди них несколько десятков Падших Ангелов. Скорее всего, с них и начнется наступление.
  -Надеются остановить нас столь малыми силами? Они просто неисправимы, - усмехнулся тот. - Хотя лучники могут стать проблемой. Но для ее решения нам кое - что прислали.
  Вытащив из - за спины длинный предмет, замотанный в серую материю, он повернулся к воину и вытянул массивную длань вперед. Развернув ткань, перед взором Дархара предстала необычная, серебристая винтовка с довольно крупным прицелом, больше походившим на подзорную трубу. Рассматривая удивительный агрегат, Шакрадо заметил шесть маленьких рычажков равномерно расположенных по всей длине оптического прибора. Такого чудного оружия ему еще не приходилось видеть. Тем более держать в руках.
  -Новейшая разработка отдела исследований Хромороса, - с гордостью ответил Эразиаль на еще не поставленный вопрос. - Они назвали ее чем - то вроде дальнобойной винтовки. Предлагаю опробовать на нашей преграде.
  -Благодарю за оказанную честь, господин, - в шутливой манере поклонился Шакрадо, на что Кевран великодушно рассмеялся.
  Расправив крылья, он взмыл в воздух и направился вдоль лесополосы в поисках выгодной позиции. Его вниманию приглянулось изогнутое ветвистое дерево, в стороне от наступающих солдат. С него вражеское войско было как на ладони. А вот они вряд - ли его заметят сквозь листву. Дархар установил винтовку на ветви и взглянул в прицел. Вражеская армия, стоявшая в нескольких сотнях метрах от него, казалось, теперь пребывала на расстоянии вытянутой руки. Нащупав курок, он случайно зацепил маленький переключатель возле него. Тут же из рукояти оружия с треском выпал небольшой прямоугольный кусок металла. Превосходная реакция крылатого помогла не упустить его на землю. Деталь почти ничего не весила и будто была полой. Внимательно осмотрев ее, демон заметил небольшое отверстие, внутри которого сверкал, очевидно, новый боеприпас - продолговатая конусообразная металлическая пуля. И судя по размерам емкости, таких там насчитывалось не меньше пяти. Вернув ее обратно в оружие, вследствие чего снова раздался треск, Шакрадо вновь посмотрел в прицел. Вражеское войско все так же стояла на месте. Падшие Ангелы уже приготовили стрелы, ожидая лишь приказа командира. Именно на них Дархар и решил испробовать новую игрушку. Выбрав первую жертву, он хорошенько прицелился и спустил курок. В отличие от грохота стандартного огнестрельного оружия, у этого было довольно тихое звучание. Да и отдачи почти не ощущалось. Пролетев добрых пару сотен метров, пуля попала в грудь одного из Первобытных лучников, выведя его из строя. Удовлетворенно усмехнувшись, демон перевел несколько рычажков, расположенных на прицеле, в вертикальное положение и отправился на поиски новой жертвы. На сей раз, пуля прошла сквозь, облаченный в металлический шлем, череп другого лучника. Положив еще двоих врагов, Шакрадо начал понимать устройство оружия. Рычажки контролировали скорость полета пули и дальность стрельбы, что позволяло эффективно разить даже тяжело бронированных противников на огромном расстоянии. Такая винтовка действительно являлась королевским подарком на годы службы. Шакрадо пополнил ряды армии Эразиаля несколько веков назад, когда Дархаров признали самостоятельной расой. Ведь изначально они являлись искусственными существами, созданными для уничтожения Крозиусов. Он руководил небольшим подразделением своих собратьев. Причем очень эффективно. Поэтому Кевран сразу обратил на него внимание. Впоследствии, демон стал одним из приближенных Эразиаля, возглавив всю разведку его войска.
  ***
  Отряд Даратаев, вместе с попутчиками, уже почти добрались до цели своего путешествия. Прямо за массивным горным плато, на бескрайние просторы снова раскинулась безжизненная пустыня, усеянная множеством мелких скал, смахивающих на айсберги посреди океана. Где - то вдалеке виднелось некое подобие алтаря. Обостренное зрение позволило Белиару рассмотреть высеченный на земле каменный круг, вокруг которого расположилось около сотни вооруженных солдат. В центре этого необычного алтаря находился громадный Кевран. Элегантные серебристые доспехи, закрывавшие корпус, локти и колени только подчеркивали атлетичную фигуру. Хотя если сравнивать с Эразиалем, то он выглядел поменьше. Вне всяких сомнений перед ними стоял верховный генерал Лексор. И, несомненно, готовился к призыву Ангела Смерти.
  -Мы успели, - Констатировал предводитель Даратаев. - Похоже, все только начинается.
  -Нападать в лоб слишком опасно. Их стрелки нас сразу заметят, - добавила Элигра.
  -Это не проблема. Пули нам не страшны, - и вправду, глядя на такую гору мышц, трудно поверить, что есть хоть что - то способное ее остановить.
  -У меня есть идея, - ответил Белиар. - Местность здесь довольно не ровная. Мы с Элигрой отвлечем внимание, пока вы доберетесь до алтаря.
  Лидер великанов был, явно, не в восторге от такого плана. Но выбирать сейчас не приходилось. Достаточно быстро спустившись с плато, отряд начал продвижение в направлении алтаря. Хоть волнистая равнина и скрывала их присутствие, рано или поздно враг бы заметил движение группы неизвестных. Довольно крупных мускулистых Даратаев вообще трудно было упустить из виду. Отделившись от отряда, пара демонов исчезла в Призрачность и бросилась вперед.
  -Давай заключим пари, - мысленно обратился он к подруге. - Кто убьет меньше врагов, выполнит желание победителя.
  Заметив легкую улыбку на лице девушки, Белиар понял, что предложение пришлось ей по душе. И судя по ускорившемуся темпу бега, она не собиралась проигрывать. Расстояние в несколько сотен метров, они преодолели буквально в считанные секунды. Даратаям на это понадобится не менее пары минут. А значит у них полно времени для веселья. На ходу вырвавшись из другого измерения прямо перед ничего не подозревающим воином, Элигра моментально выхватила из ножен катану и оставила на его груди глубокую кровоточащую рану. Когда бездыханное тело устремилось к земле, огненновласая девушка продолжила сеять смерть среди соратников Кеврана. Воспользовавшись заминкой врагов, после появления напарницы, Белиар раскрыл один из обоюдных клинков и, оказавшись в обычном пространстве, воткнул в живот не успевшего среагировать солдата. Подняв его над землей, из второй руки возникла еще пара лезвий и избавила бедолагу от страданий, эффектным ударом снеся голову. Заметив еще одного противника, несколько демонов, в ступоре наблюдавших, как собратьев убивает огненновласая красавица, кинулись к нему. Как и подруга, сражающая чуть дальше него, Белиар был безжалостен. Молниеносные реакция и рефлексы позволяли уворачиваться от пуль, а необычные парные клинки в одночасье укладывали сразу нескольких врагов. Ошарашенные неожиданным появлением двух яростных противников, воины, похоже, совсем не заметили ворвавшихся в гущу сражения Даратаев. Шансов на выживание у солдат уже не оставалось. О победе даже речь не шла. Расчистив себе путь, Элигра и Белиар устремились к каменному алтарю, где находилась их главная цель - главнокомандующий армиями захватчиков Лексор Адская Длань. Взглянув на приближающихся демонов, он протянул руку им навстречу и, в следующий миг, из черной дымки, один за другим, появилось несколько угольно черных двуногих существ, вооруженных боевыми серпами. Один их только вид внушал парню какой - то животный страх. Вероятно, Элигра ощущала то же самое. Откинув это непривычное для себя чувство, воитель ускорил бег и, избежав встречи с лезвиями двух разящих серпов, направился к последней преграде, отделяющей его от Кеврана. Устрашающе зарычав, противник двинулся вперед. Пустые белые глаза, обычно не выражающие никаких эмоций, сейчас, казалось, горели яростным огнем. Отразив мощный удар грозного создания, Белиар вонзил оба клинка ему в грудь. Увы, сей маневр никак не сказался на боеспособности демона. Вооруженная конечность вновь потянулась в сторону. Внезапно, страх, затаившийся где - то глубоко в душе парня, по отношению к Безликому начал стремительно превращаться в гнев. Сделав небольшой шаг вперед, он резко потянул один клинок вниз, а второй вверх. Когда разрезанное надвое тело упало на землю, заливая песчаный грунт черной густой жидкостью, юноша запрыгнул на каменный круг и приставил один из мечей к горлу Лексора. Кевран с легкой усмешкой смотрел на стоящего перед ним воина, словно не опасаясь, что может в один миг лишиться жизни.
  -Почему ты остановился? - Ехидно улыбнувшись, спросил Белиар. - Продолжай ритуал. Надеюсь Палатис готов к встрече с неизбежным.
  -Вознамерился сразить бога? - Его голос был гораздо мягче, чем у Эразиаля. Однако в нем ощущалась неимоверная мощь. - Это будет интересно.
  Повернувшись спиной, великан протянул руку вверх и начал произносить заклинание на очень странном языке. Неожиданно три Кевранских головы, которых парень даже не заметил, лежавшие в разных сторонах алтаря, образуя треугольник, будто живые, разинули клыкастые пасти и загудели. Все действо вызывало у него какие - то противоречивые чувства. Внутреннему демону не терпелось схлестнуться с Ангелом Смерти в бою. Сам же Белиар испытывал необычное волнение перед встречей с неизвестным. Спустя несколько секунд гула, головы затихли и открыли светящиеся глаза. А затем из ртов вырвались белые лучи, соединившиеся высоко над головой Лексора.
  -Чтобы призвать Ангела Смерти в этот мир, нужно принести колоссальную жертву, - произнес он. - Я думаю троих ныне покойных генералов, одаренных мною божественными силами, будет достаточно.
  Мощные потоки воздуха над алтарем начали закручиваться в спираль, словно готовясь породить чудовищный ураган. Теперь вокруг места, где встретились лучи, сверкали молнии. Массивная грива необычного песчаного окраса, с черными кончиками, развивалась на ветру, подобно тысячам змей. Только сейчас парень заметил серебристый венок на его макушке. Подняв голову, из вытянутой руки Лексора с ослепительной вспышкой вырвался еще один белый луч, соединившийся с почти сформированным порталом. Ритуал призыва приближался к своей кульминации - собственно появлению Полночного Жнеца. В этот момент, волнение Белиара куда - то улетучилось. Разум истинной сущности замер в предвкушении. Ей тоже не терпелось увидеть одного из тех, кого опасались даже Высшие Дьяволы. Как только луч, чуть не вогнавший Кеврана в землю, исчез, он опустил дымящуюся руку и повернулся к герою, осмелившемуся бросить вызов высшему созданию.
  -Готов к встрече с божеством?
  Мгновением спустя послышался громогласный звон, после чего портал засиял ярким светом. Когда сквозь него начал пробиваться силуэт массивного существа, сердце юного воителя учащенно забилось. Вот и настал долгожданный момент. Именно к этому Эразиаль готовил его многие века. И сейчас он просто не имел права не оправдать надежд великого генерала. К тому же, на него смотрели Даратаи, для коих битва с богами была равносильна поединку с сильнейшими. Победа в таком бою, могла покрыть имя воина бесконечной славой и почетом. Ему предстояло пройти сложнейшее испытание, от исхода которого зависела не только собственная судьба, но и, возможно, существование целого мира.
  Глава 4. Боль и свобода.
  Когда Палатис окончательно перешел в этот мир, по спине Белиара пробежали мурашки, а где - то в глубине души вновь затаился животный страх. Ужасающая аура, вместе с не менее зловещим внешним видом, приводила всех находящихся рядом в панический трепет. Величественное крылатое создание с длинными поседевшими волосами, исходящими из под шлема, телосложением походило на человека. Сам же шлем почти полностью закрывал лицо, оставляя открытым лишь нижнюю часть. В правой руке трехметрового гиганта, одетого в необычную смесь старинных рыцарских доспехов и черной монашеской робы, находился странный предмет, очевидно, и являющийся его страшным оружием. Оно представляло собой длинную палицу, с одной стороны оканчивающуюся лезвием алебарды, а с другой - серповидным клинком боевой косы. Ощутив нарастающее возбуждение, Белиар поддался безграничной ярости истинной сущности и с нечеловеческим криком бросился вперед. Подпрыгнув на высоту более десяти метров к местонахождению Палатиса, грозный парень занес один из мечей за голову и направил сокрушительный удар во врага. Полночный Жнец, казалось, совсем не придал значения его маневру. Но когда черновласый воин был уже близко, он прокрутил в руке нестандартное оружие и в полной мере принял мощнейшую атаку, даже не шелохнувшись. Пронзительный звон от встречи двух металлов едва не оглушил и самого юношу, вознамерившегося одним ударом отправить божественное создание обратно, в еще не закрывшийся портал.
  -Забавно, - раздался слегка грубоватый голос Палатиса. - Ты не боишься умереть. Однако опасаешься за собственное тело. Не хочешь до конца своих дней остаться беспомощным калекой.
  -Об этом тебе рассказали мысли моего носителя? - Приземлившись на каменный пол алтаря, Белиар выпрямился и опустил оружие. - Всю жизнь я мечтал сразиться хотя бы с одним демоном Верховного Ада. Но даже не надеялся, что этим самым существом окажется Полночный Жнец.
  -Тогда ты сможешь умереть счастливым, ведь твоя мечта сейчас исполниться.
  -Еще неизвестно кто сегодня умрет, - усмехнулся парень.
  Перерезав Безликому сонную артерию, Элигра отскочила назад, не дав ему возможности провести быструю контратаку. Это была уже третья смертельная рана. Только существо, похоже, и не думало отправляться на тот свет. Истекая черной кровью, оно продолжало также резво размахивать серпом, пытаясь задеть обидчицу. Что же Даратаи так долго возятся с этими рядовыми солдатами? После еще нескольких неудачных атак, к израненному воину присоединился второй демон, добавив огненновласой воительнице проблем. Отбиваться от двух разъяренных Безликих было трудно даже для Эншаэля. Но, как и Белиар, сражающийся с божеством, Элигра тоже не имела права сдаваться и уж тем более умирать здесь. Успокоив разум от нахлынувших эмоций, она попыталась сосредоточиться на противниках, едва не поплатившись головой за секундное промедление. Лезвие боевого серпа пронеслось в сантиметре от ее виска. Как раз, подоспевший Грау, оттолкнул одного из нападавших массивной ладонью, а второму, громадным саблеподобным клинком, прошелся вдоль всего тела, буквально превратив в кровавый фонтан. Рухнув на землю, Безликий несколько мгновений побился в конвульсиях, а затем, как ни в чем не бывало, медленно поднялся на ноги и вновь пошел в наступление.
  -Я же говорил, Элигра. Твой друг сейчас не в состоянии прикрыть спину. А если бы ты с нами не подружилась, ни один из присутствующих Даратаев не стал бы тебе помогать.
  Несколько собратьев Грау уже тоже вступили в бой с яростными потусторонними воинами, упорно не желающими умирать. От полученных страшных ран, нанесенными мечами великанов, они почти мгновенно оправлялись и, будто с новыми силами, продолжали атаковать.
  Парировав град мощных ударов, Палатис ответил двумя быстрыми подачами лезвием алебарды по корпусу противника. Перехватив ужасающее оружие, Ангел Смерти вонзил острие косы ему в грудь и, придав ускорение, отправил парня к земле. Скрутившись от дикой боли на холодном каменном полу, Белиар уже начал жалеть о высокомерном решении, сразиться с Полночным Жнецом. Его внутренний демон очень хотел продолжить поединок. Несмотря на раны, полученные носителем.
  -Неужели это все на что ты способен? Я ожидал большего от того, кто вознамерился меня одолеть.
  С трудом поднявшись на ноги, Белиар усмехнулся и, взмахнув клинками, снова бросился в бой. Организм воина уже начало заживлять повреждения, но боль все еще была сильна. Взлетев на уровень Палатиса, он скрестил мечи за спиной и со всего размаху запустил две мощнейшие силовые волны. Тот, похоже, и не думал уворачиваться. Или может просто не заметил летящие к нему почти прозрачные сгустки энергии. Неторопясь, взмахнув оружием, Ангел Смерти провел острием алебарды по контуру одной из приближающихся волн и перенаправил ее на встречу с напарницей. К счастью, должно быть Палатис не знал о свойстве силовой энергии уплотняться при столкновении. Соединив две волны, друг с другом и отправив их в сторону, он чуть ни лишился оружия, окончание которого находилось в поле их действия. Воспользовавшись этим конфузом божественного создания, Белиар внезапно появился прямо перед ним и молниеносным движением, прошелся лезвием клинка по плечу, хорошенько задев подбородок. От силы удара, голова Палатиса неестественно откинулась назад, вернув парню надежду на возможную победу. Об окончании поединка он даже не думал. Перелом пары позвонков никак не скажется на боеспособности божества. Хотя до него никто такого не делал. Как и ожидал, череп Ангела Смерти медленно вернулся в прежнее положение, а из небольшой раны на подбородке показалась тоненькая багровая струйка, устремившаяся вниз по горлу, что подвергало сомнению предположение о его бессмертии. Бессмертные вряд - ли бы могли безболезненно истекать кровью. Вновь вернувшаяся к Белиару уверенность, словно придала ему ощущение собственного величия. От волнения и животного страха, нагоняемого аурой Палатиса, не осталось и следа. Внутренний демон тоже начал активно действовать, пытаясь покорить разум парня. Частичный контроль его уже не устраивал. Не дожидаясь очередного саркастического высказывания в свой адрес, черновласый воин исчез в Призрачности, чтобы приготовиться к новому маневру. В отличие от противника, у него отсутствовали крылья, поэтому следовало как - то перевести сражение на землю. Используя ускорение через альтернативное пространство и усиление оружия силовой энергией, он провел несколько стремительных атак из разных точек. Соперник кое - как отражал их, но часть все же достигла цели. На изрезанных крыльях довольно трудно держаться в воздухе. Палатис очень быстро об этом догадался, однако клинки оппонента оказались еще быстрее. Появившись из серой дымки над ним, Белиар выполнил виртуозное сальто и со всего маху ударил парными мечами по выставленной вперед, в качестве блока, палице, совмещавшей два страшных лезвия. Благополучно приземлившись на каменный пол алтаря, он выпрямился и, расправил могучие серые крылья. Видимо, чтобы избавиться от скопившейся в перьях крови из ран. Спустя мгновение, парень появился в десятке метров перед ним. Его глаза буквально горели от восторга.
  -Я веками готовился к встрече с таким как ты, - произнес он. - Сражаясь с тысячами разнообразных противников, совершенствовал свои боевые навыки. Превозмогая страшную боль от полученных ранений и усталости, становился сильнее. Со временем я начал кое - что понимать. Только отринув боль можно стать по настоящему свободным. И сейчас я докажу. Докажу, что можно превзойти даже бога!
  Устремившись навстречу друг другу, два существа схлестнулись в яростном и жестком поединке. Нынче Белиар и Палатис сражались на равных. Несмотря на различие в статусе, которое просто перестало существовать. Они не собирались больше обмениваться колкостями или испытывать соперника на прочность. Это был обычный бой до победного конца, где один получит все, второй - ничего.
  Когда голова Безликого отделилась от тела, а оно само рухнуло на землю, Элигра облегченно выдохнула. Ну, наконец-то! Первое потустороннее существо на ее счету отправилось домой. Но расслабляться было рано. Ведь таких же демонов оставалось еще около десятка. Даратаям, явно, не доставляло особого труда фактически избивать яростных противников. Почувствовав на своем плече массивную ладонь, потянувшую назад, перед взором Элигры пронеслась громадная фигура Грау, вспоровшая брюхо еще одному чернокожему демону.
  -Не нужно так часто меня прикрывать, - произнесла девушка, отразив атаку нового противника.
  -Эх, жалко ты не одна из нас, - ответил Даратай после небольшой паузы. - Я бы сделал тебя своей дэра - шансу. Или, как говорят люди, женой.
  Затем Грау снова бросился к врагу. Несколько мгновений Элигра пребывала в ступоре. Она не ожидала услышать таких слов от тех, кого еще недавно считала страшными кровожадными созданиями. Даратай, можно сказать, признался в своих чувствах представителю другой рода, что было не свойственно им. Так как они считали себя сильнейшими существами, связь с инородными видами демонов, коих великаны считали недостойными, являлась неприемлемой. Грау это понимал. К тому же вряд - ли чувства Элигры были взаимны. Поэтому он и решил, таким образом, избавиться от тяжелого груза на своем, в прямом смысле, большом сердце. Мигом прейдя в себя после очередной неудачной атаки противника, воительница ответила ему тремя молниеносными, режущими ударами по корпусу и, завершив серию грациозным исполнением дуэльного приема "шар эль тай", оказалась позади грозного врага. Когда, потеряв голову, тело устремилось к земле, Элигра медленно спрятала клинок в ножны. Для нее соперников уже не осталось, оставшиеся Безликие были заняты великанами.
  -Неплохо, Даратаи действительно достойны восхищения.
  Подняв голову, девушка заметила неподалеку громадного Кеврана. В следующий миг к ней подбежал командир отряда с двумя освободившимися воинами.
  -Ты должно быть тот самый Лексор Адская Длань? - Грубым тоном произнес он. - Предлагаю тебе сдаться. Тогда, возможно, смерть будет быстрой.
  -Однако, к сожалению, не очень гостеприимны и доброжелательны, - словно не заметив интонации голоса Даратая, с совершенно спокойным выражением лица, продолжил тот. - Если ты знаешь мое имя, то, наверняка, уже выяснил кто я такой.
  -Я слышал, что Кевраны достаточно сильны и выносливы, - ответил великан. - Но твоя охрана разбита, а мои воины в целости и сохранности. Живым тебе отсюда не уйти.
  -Тогда позволь уровнять шансы, - Подняв распростертую длань к небесам, он ехидно улыбнулся. - Явись, Кровавое Божество!
  Ладонь вспыхнула красным светом, возвещая об удачном призыве еще одного Ангела Смерти. Насколько же огромной должна быть сила Лексора, чтобы так легко вытащить из потустороннего мира второе богоподобное создание? Припав на одно колено, Кевран ударил сияющей рукой по земле, после чего, из серой дымки, появилось невысокое человекоподобное существо с серебристыми волосами.
  -Ха-ха-ха. Ты надеешься напугать нас еще одним потусторонним демоном? - Рассмеялся предводитель Даратаев. - Тот парень сейчас сражается с Палатисом. Неужели, мы хуже него? Ребята, покажем этому божеству, что значит быть владыками Западных Пустошей!
  Возбужденно заревев, великаны кинулись к новоприбывшему врагу. Конечно, от него исходила не такая сильная энергетика, как от Полночного Жнеца. Тем не менее, она внушала Элигре беспокойство. Кроме того, девушка ощущала присутствие в нем Эншаэльского начала. Да и катана в левой руке, явно, была не простым клинком. Исчезнув в серой дымке, существо показалось рядом с одним из бегущих Даратаев и нереально быстрым движением, прошлось сверкающим лезвием по горлу. Такая же судьба постигла и второго великана. Появившись на прежнем месте так же неожиданно, как и исчезнув, серебрянновласый демон вытянул руки вперед и начал медленно засовывать клинок в ножны. Теперь у воительницы не было сомнений в том, что враг являлся Эншаэлем. Притом очень искусным и профессиональным. Как только эфес меча соприкоснулся с ножнами, головы двух, застывших на месте от болевого шока, Даратаев взмыли в воздух, оставляя за собой багровый след. За всю свою жизнь Элигре не доводилось лицезреть исполнение приема "ша ре нор" сразу на нескольких целях. Чтобы вот так манипулировать собственной энергией, Эншаэлям требовались годы упорных тренировок. Девушка не знала о возможностях Кровавого Божества, однако ему удалось идеально распределить огромный объем силы в телах Даратаев, а затем одновременно сорвать их черепа, подкинув на высоту нескольких метров. Совершить подобный маневр обычному Эншаэлю почти не представлялось возможным.
  -Твоему другу нужна помощь, - негромко произнес лидер Даратаев, доставая второй саблеподобный клинок из - за спины. - Он прошел испытание и доказал свою значимость.
  Взглянув в сторону алтаря, Элигра увидела двух демонов, стоявших друг напротив друга. Услышав отдаляющийся, протяжный боевой клич Даратая, она побежала к напарнику, за которого ощущала какую - то странную тревогу.
  Поединок Палатиса и Белиара был фактически завершен. Несмотря на всю его жестокость, это было, наверное, самое завораживающее и прекрасное зрелище. Два необычайно сильных существа сошлись в ожесточенной схватке, поставив на кон свои судьбы. Не обращая внимания на дикую боль от полученных ужасных ран, они продолжали сражаться, будто неистовые львы. От количества пролитой крови, пол алтаря приобрел красный цвет. Воины уже находились на пределе возможностей. Но никто из них даже не думал сдаваться или проигрывать. Похоже, бой реально собирался длиться до последней капли крови. Непонятная сила вела Белиара вперед, в то время как внутренний демон затих. Он еще никогда не ощущал такой ясности разума и легкости движений тела. Наградив друг друга последними ранами, демоны резко выдернули клинки из плоти противника, и тяжело дыша, отступили назад. Стоя на месте, еле держась на ногах, они ждали, кто же первым упадет наземь, отпустив свою душу в мир иной.
  -Теперь ты видишь, на что способно существо, откинувшее боль? Эти раны ничего для меня не значат. Возможно, я скоро умру. Но моя смерть не будет бессмысленной, - на залитом кровью лице воина появилась едва заметная улыбка. - Я горжусь тем, что смог сразить бога.
  Палатис не ожидал, что у Белиара еще останутся силы на разговоры. Своим последним ударом, он проткнул наконечником алебарды его сердце. Парень тоже оказался не лыком шит, ответив аналогичной выпадом двойного меча. Ни один из противников Полночного Жнеца не был настолько... неординарным. Также ни одно из поверженных им существ не выдерживало такого количества ран и повреждений. Находясь в плену собственного удивления, Палатис не успел среагировать на тяжелейший удар кулаком в подбородок, подбежавшего парня. Рукоять оружия в руке, многократно усилило сконцентрированную силу, отправив Ангела Смерти в полет. Окончательно смерившись с поражением, он уже не стал сопротивляться последнему удару клинка Белиара вдоль всего тела, направившего крылатое божество прямиком в портал, из которого он не так давно прибыл. Уверенно приземлившись на ноги, воитель спрятал мечи и закрепил рукояти на поясе. Элигра видела величественную победу напарника, поэтому поспешила к нему. Слава небесам он выжил. Возможно, даже почти не ранен. Приблизившись к каменному кругу, она заметила, как парень пошатнулся. А затем, упав на колени, вырвал кровяной сгусток, после чего надежды на благополучный исход боя у девушки исчезли. Подбежав к нему, Элигра приподняла его голову и с ужасом осмотрела израненное тело. На нем буквально не было живого места. Кровоточащие раны покрывали тело с ног до головы. Удивительно, что он вообще до сих пор пребывал в сознании.
  -Элигра... - усмехнувшись, еле слышно прохрипел Белиар.
  -Бедняга, - тихо ответила огненновласая девушка. - Не беспокойся, мы победили. Ты главное не вздумай умирать.
  Не успела она закончить, как глаза парня снова закатились. Облокотив напарника на свое плечо, Элигра уже собиралась скрыться в Призрачности, но дорогу ей преградил серебрянновласый Эншаэль. Неужели все Даратаи мертвы? Ответом на вопрос явился Грау, появившись, словно из ниоткуда, прямо перед ними.
  -Мы славно сражались вместе, Элигра, - не поворачиваясь, произнес он. - Надеюсь, когда - нибудь снова встретить тебя. Ну а сейчас, я прикрою тебя в последний раз. Парень, береги ее! - Подняв кулак в знак согласия, Белиар снова ослаб, повиснув на плече подруги. - Как говорят люди в таких ситуациях, прощай, любовь моя.
  Схватив огромный клинок двумя руками, Даратай с грозным криком бросился к Кровавому Божеству, безразлично наблюдавшему за ним. Последнее, что увидела девушка, прежде чем исчезнуть, стала довольная улыбка Кровавого Божества и сверкнувшее лезвие катаны.
  Глава 5. Достойный преемник.
  -В чем дело? - Непонимающе спросил Авалон. - Почему она на меня так смотрит?
  -Невероятно, - удивление на лице Силинитуса сменилось более спокойным выражением. - Сердце Ада избрало тебя.
  -Для чего?
  Парень перевел озадаченный взор на Оракула, а потом обратно на малышку. В один миг истинная сущность непонятным образом вышла из - под контроля, изменив облик черновласого воина. Ее сознание тоже пребывало в замешательстве, как ей удалось так неожиданно освободиться. Опустив руку, девочка закрыла глаза, чем еще больше озадачила всех присутствующих. Силинитус не сомневался, что превращение Авалона ее рук дело. Что же она собирается делать дальше?
  -Слушай меня, дитя Падшего Дьявола, - эхом раздался мощный голос в голове юноши. - Я больше не могу находиться здесь. Поэтому прошу тебя, исполни мою просьбу. Найди их. Найди тех, кого называют Первородными.
  -Что ты имеешь ввиду?
  -Вернитесь на родину и возродите забытый род. Верните моим заблудшим детям их законный дом. А до той поры я буду ждать...
  Не успев закончить последнюю фразу, малышка потеряла сознание и устремилась к деревянному полу палубы. Стоявший рядом Оракул вовремя успел поймать ее на руки. Спустя мгновение к Авалону вернулся человеческий вид, чуть не лишивший чувств его самого. Ничего себе, поворот событий! Еще недавно он был обычным спасителем Деградо от потусторонних захватчиков, а теперь ему предстояло найти неких Первородных. И, судя по всему, помочь отвоевать Верховный Ад, который являлся их родным миром. Сердце Ада врать бы не стало. И что за забытый род? Насколько парень припоминал из легенд и приданий, загробным миром всегда правили Дьяволы. Кроме заблудших душ и чудовищ, карающих грешников, там больше никого не было. Хотя его мать, похоже, родом именно оттуда. Вроде Аладар называл ее Багровой Лисицей. Так или иначе, вопросов становилось все больше. В отличие от ответов. Силинитус точно что - то знал. Но не спешил раскрывать все карты. Через некоторое время судно пришвартовалось у берега небольшого острова, где находился секретный штаб ордена ассасинов. На первый взгляд, этот клочок суши, посреди бескрайнего океана, был совершенно необитаем. Однако, в глубине густых джунглей, группа демонов обнаружила небольшой лагерь - несколько самодельных хижин из подручных материалов.
  -Думаю, здесь мы найдем помощь, - произнес Силинитус, остановившись у входа в лачугу местного предводителя. - Тиа, Кроу, подождете нас здесь.
  -Конечно, - ответила черноволосая девушка и, схватив подругу за руку, потащила за собой. - Пойдем, Тиа, я кое - что покажу.
  Домик главы ассасинов на самом деле был проходом в некое подобие подземного особняка. Здесь имелись склады с продовольствием и разнообразными напитками, множество жилых комнат и даже парочка непонятных лабораторий. Оракул чувствовал себя здесь как дома, поэтому Авалон послушно следовал за ним, рассматривая окружение. Спустя несколько минут ходьбы по длинным извилистым коридорам, они, наконец, добрались до места назначения. Комната главы ордена походила на большую библиотеку. От количества разнообразных книг рябило в глазах. Заметив у одного из стеллажей худощавого черновласого мужчину, вся спина которого была закрыта серым плащом, колдун с парнем направились к нему.
  -Здравствуй, Силинитус, - Не оборачиваясь, произнес он, когда они подошли ближе. - Не часто тебя здесь увидишь. Привел нового адепта?
  -Чтобы убивать, мне не нужно разрешение десятка стариков, - дерзким тоном ответил Авалон.
  -Прости слова моего друга. Он не хотел тебя обидеть, - добавил Оракул. - Нам понадобиться помощь ордена, Луис.
  -Ради спасения мира, - тихо произнес тот, не отрываясь от чтения книги в руках. - Не люблю решать дела в этом месте. Предлагаю продолжить разговор за бокалом эля.
  Авалона слегка удивило такое предложение, в отличие от седовласого попутчика, на лице которого появилась легкая усмешка. Он то - знал, остров был необитаем только с одной стороны. На противоположном краю находилась известнейшая во всем Деградо таверна, по совместительству являющаяся подпольным укрытием для одного из орденов ассасинов. Их предводитель должен был помочь в поисках тех самых Первородных. Ведь в его распоряжении имелась обширная сеть информаторов чуть - ли не по всему континенту.
  ***
  Чувствуя, что дышать почти не чем, Элигра вместе с израненным Белиаром вышла из Призрачности. Они были уже достаточно далеко от злополучного алтаря, где целый отряд Даратаев пожертвовал собой ради спасения пары инородных демонов. Как минимум одного из них, огненновласая воительница запомнит навсегда. Того кто влюбился в нее, несмотря на отношение своего рода к межрасовым связям. Кровавое Божество дорого поплатиться за содеянное. Похоже, погони за ними не было, так как Элигра не ощущала присутствие чего - нибудь враждебного. Но все же, задерживаться здесь не следовало. Чем быстрее они доберутся до Эразиаля, тем скорее поправиться Белиар. Вот только длительное пребывание в Призрачности, негативно относящейся к пришельцам, могло отобрать последние крупицы жизни, теплившиеся в искалеченном теле демона. К сожалению, девушка не знала более быстрого способа перемещения. Поэтому надежда оставалась только на то, что за ними все - таки не ведется преследование. Положив напарника на землю в небольшой горной пещере, Элигра присела рядом. Ему сейчас нужно побольше отдыхать. Тогда регенеративные способности организма скорее восстановят тело. Почти неслышное, прерывистое дыхание Белиара говорило о тяжелых внутренних повреждениях, что очень сильно беспокоило его спутницу. Все это время он пребывал в сознании. По крайней мере, так казалось. Элигра хотела хоть как - то облегчить страдания друга. Увы, ее познания во врачевании были ничтожно скудны. Взяв парня на руку, она взглянула на бледное лицо. Из виска и глубокой, отчасти затянувшейся, раны на щеке, идущей до самого подбородка, все еще сочилась кровь. По неизвестной причине организм парня слишком медленно излечивал повреждения. Обычно такие "царапины" исчезали в течение нескольких секунд после их появления. Хотя, возможно, на это повлиял переход через Призрачность.
  -Как ты, герой? - Спросила она, вытерев ему висок белым платком, подаренным покойным отцом Гарета за хорошую службу.
  -Бывало и лучше, - тихо ответил Белиар. - Хорошенько же меня потрепал этот Полночный Жнец.
  -К тому же у нас появилась новая неприятность. Тот демон призвал... Кровавое Божество, по - моему.
  -Невозможно. По словам Эразиаля последнее Кровавое Божество исчезло несколько веков назад. С тех пор о нем ничего неизвестно. Вряд - ли бы Лексор смог покорить разум такого создания.
  -Но от него исходила такая чудовищная сила. Судя по оружию и продемонстрированному мастерству, он сильнейший Эншаэль, которого мне доводилось видеть, - в мгновение ока ее лицо переменилось. - Твое сердце!
  -Не волнуйся. Скоро пройдет, - болезненно усмехнулся тот.
  Сердце парня почти не билось, что и взволновала Элигру. Чтобы лишить жизни демона его уровня, существовало всего два способа - либо отрубить голову, либо вырвать сердце. Так как и то, и другое находились на своих местах, беспокоиться было не о чем.
  -Кстати, скольких врагов ты убила?
  -Двадцать одного. Не считая тех чернокожих.
  -Значит победа моя, - на лице Белиара снова засияла болезненная улыбка. - Девятнадцать воинов и Палатис. Он ведь божество. Следовательно, считается за нескольких воинов.
  -Об этом речи не было, - Возразила девушка. Однако видя состояние напарника, решила согласиться. - Ладно. Ну и какое же у тебя желание?
  -Потом расскажу, - прохрипел парень.
  Закрыв глаза, он вскоре уснул. Элигра сидела рядом, не отпуская руки, время от времени прислушиваясь к обостренным чувствам. Поблизости так никто и не появился. Спустя некоторое время томительного ожидания, воительница не заметила, как и сама задремала. Ей тоже пришлось нелегко в этом путешествии. Быстрее бы вернуться в лагерь Эразиаля и передать друга лекарям. Белиар стал ее первым настоящим боевым товарищем за последнее время. Хоть он и перевернул привычную жизнь с ног на голову, да еще и имел неприятные для нее принципы, Элигра не чувствовала неприязни. Даже наоборот, юноша чем - то ей нравился. Прейдя в себя и не увидев его рядом, девушка крепко схватила клинок и начала осматриваться по сторонам. Неужели их все - таки нашли? И где же Белиар? Возможно, его уже убили или может, что еще хуже, отдали на съедение какой - нибудь адской твари. А она все это время мирно спала. Тогда почему ее оставили в живых? Услышав приближающиеся к пещере шаги, воительница мигом подорвалась с земли и, выхватив катану из ножен, приставила острие к горлу показавшегося существа. Лишь в последний момент чутье подсказало, что им был ни кто иной, как Белиар. Судя по внешнему виду, парень уже почти поправился. По крайней мере, твердо стоял на ногах.
  -Живой, - облегченно выдохнула она, вернув катану обратно в ножны. - Как себя чувствуешь?
  -Вполне неплохо, - ответил тот.
  Сделав еще шаг навстречу, он пошатнулся и если бы не молниеносная реакция девушки, вовремя подставившей плечо, наверняка, оказался на земле. Встретившись глазами, она смущенно отвела взгляд в сторону.
  -Из нас вышла хорошая команда, - восстановив равновесие, Белиар отошел от нее и стал рядом, всматриваясь вдаль. Туда, где предположительно находился лагерь его предводителя. - Надеюсь так и будет продолжаться. Ты ведь не собираешься уходить? То у Эразиаля постоянно какие - нибудь дела. Шакрадо не очень общителен. А с тобой хоть поспорить можно.
  -Ну, на самом деле мне и идти то некуда, - усмехнувшись, ответила девушка. - Может тебе стоит еще немного отдохнуть перед дорогой?
  Но воитель уже окончательно решил выступать. И переубедить его, как Элигра уже поняла, являлось почти непосильной задачей. Двинувшись следом сквозь бескрайние серые просторы Призрачности, она пыталась не выпускать напарника из виду. Израненное тело еще недостаточно окрепло для таких путешествий. Очевидно, упрямства в нем было куда больше, нежели здравого смысла. В чем же дело?! Когда этот парень находился рядом, внутри словно что - то загоралось. Сердце начинало учащенно биться. Неужели влюбилась? Или может просто желание позаботиться о раненном друге? Ее истинной сущности, видимо, тоже импонировал Белиар. С первой встречи в Лихандро она больше не хотела с ним сражаться и вообще вела себя непривычно тихо и спокойно. Несмотря на значительное расстояние в добрых пару сотен миль, проход через Призрачность занял у пары демонов от силы полчаса. Покинув альтернативное пространство неподалеку от местонахождения лагеря Эразиаля, юноша немного отдышался после своеобразного марафона, и как только Элигра показалась позади, неспешным шагом направился к собратьям. Заметив его на своей территории, солдаты как - то приободрились. Почти все воины приветствовали вернувшегося кавалерийского предводителя.
  -Как только поговоришь Эразиалем, немедленно отправишься к лекарю и хорошенько отдохнешь, - тихо произнесла девушка. - Я за этим прослежу.
  -Не волнуйся. Со мной все в порядке, - ответил Белиар, помахав рукой очередной группе бойцов.
  Добравшись до массивного шатра в центре лагеря, они заметили показавшегося из него генерала. Вид у Кеврана был слегка взволнованный. Но когда он увидел вернувшегося подчиненного неподалеку, его лицо сначала сменилось удивлением, а затем глубоким ужасом.
  -В чем дело, Эразиаль? Ты не рад меня видеть? - Усмехнувшись, спросил Белиар. - Мы выполнили задание.
  Тот не успел и рта раскрыть в ответ, как из того же шатра показался их недавний знакомый Лексор. Как же он смог оказаться здесь быстрее них? Конечно, они потеряли немного времени из - за ранений после битвы с Палатисом. Только даже с крыльями, что маловероятно, хотя и не исключено, Кевран вряд - ли так быстро добрался бы сюда. Парень и девушка озадаченно смотрели то на одного великана, то на второго.
  -А вот и наши герои. Представляешь, Эразиаль, этот парень на моих глазах победил Палатиса. Такие воины появляются не часто, - ехидно взглянув на Белиара, он перевел взор на оцепеневшего собрата. - Неужели ты не заметил в своих рядах предателя? Убей его. И тогда, возможно, я прощу этот мелкий проступок.
  Судя по всему, Лексор с самого начала знал об их подпольной деятельности, и специально построил встречу, чтобы избавиться от хитрецов в собственном воинстве. У Эразиаля не было выбора. Неподчинение приказу главнокомандующего означало смерть. Выхватив из - за спины громадную секиру, он взглянул на своего лучшего воина. Парень спокойно стоял на месте, словно готовый принять наказание, что вызвало у Кеврана какое - то необычное чувство. Все - таки за годы знакомства, они с Белиаром и вправду стали как отец и сын. Медленно занеся оружие за голову, продолжая смотреть на невозмутимого юношу, Кевран сделал резкий разворот и, взмахнув острием топора буквально в сантиметре от его носа, направил грозное лезвие навстречу с головой Лексора. От раздавшегося пронзительного звона у Белиара невольно екнуло сердце, а стоявшая позади Элигра немного оголила клинок. Когда великан отошел назад, они увидели виновника столь шумного столкновения. Того самого серебрянновласого парня, ставшего у них на пути после битвы с Полночным Жнецом.
  -Неожиданно, - усмехнулся Лексор. - Надеюсь, ты хорошо подумал, прежде чем сделать это?
  -Прости Лексор. Я уважаю тебя как воина и командира. Но все - же этот мир не заслуживает участи оказаться в руках Дьяволов, - взмахнув секирой перед собой, Эразиаль принял боевую стойку. - И я буду сражаться до конца, чтобы доказать им это.
  -Жаль. Я - то надеялся, хотя бы один из вас окажется умнее. Очень не хочется терять прекрасных бойцов. К сожалению, вы не оставляете мне другого выбора.
  В следующий миг из черной дымки позади него выпрыгнули две Теневые кошки. Лексор ожидал, что его собрат сможет пожертвовать своим "детищем", ради достижения собственных целей. Но не учел возможных близких отношений между ними. Все же о последователях своих генералов, он знал крайне мало. Расправившись с Белиаром при помощи Эразиаля, Лексор бы избавился от могучего воина, превзошедшего потустороннего Полночного Жнеца, который впоследствии мог бы стать непреодолимым препятствием. Хотя, пока на его стороне пребывало Кровавое Божество, об этом не стоило беспокоиться. Раскрыв клинки, Белиар подбежал к предводителю на помощь.
  -Похоже, наш план накрылся медным тазом, - саркастически заметил он.
  -Еще не все потеряно. По крайней мере, для одного из нас.
  Когда серебрянновласый парень исчез, кошки ринулись в атаку. Одна из них запрыгнула на массивную грудь Кеврана, пытаясь добраться когтями до горла. Тот крепко схватил ее за шкирку и отбросил назад. Элигра уже собиралась броситься им на подмогу, как внезапно почувствовала рядом знакомую мощную ауру Кровавого Божества. Сквозь Призрачность он стремительно приближался к ней. Невообразимо быстрым движением, парировав неожиданную атаку сзади, воительница повернулась к противнику. Внешне его никак нельзя было сравнить с Палатисом. Серебристые сапоги, черные штаны с металлическими вставками и темно - синий плащ со странными символами не создавали впечатления того, что перед ней предстало божество. Скорее, вполне обычный воин. Если не считать ужасающей энергетики клинка. Вспомнив о Грау и остальных убитых им Даратаях, разум девушки начал захлестывать гнев. Что самое странное, ее собственный. Истинная сущность не имела к этому отношения. Обменявшись несколькими молниеносными ударами, Эншаэли разошлись в разные стороны и затем снова устремились навстречу в дуэльной манере. Элигра была полностью уверена в своих силах. Участвовать в дуэлях ей приходилось не впервой. Вот только ни один из ее соперников не являлся божеством.
  Взмахнув клинками перед мордой устрашающей твари, Белиар пытался придумать способ наиболее эффективного ее умерщвления. Ведь здесь всего одно неверное движение и два десятка острых, как бритва, когтей нанижут его подобно куску мяса на шампур. Оскалив белесые длинные клыки, кошка направила когтистые лапы к противнику. Превосходная реакция парня оказалась быстрее защитных рефлексов потустороннего создания. Даже получив несколько глубоких ран, оно совершенно не утратило пыла сражаться, продолжая агрессивные выпады. Избежав еще пары атак, черновласый воин сбил врага с ног ловкой подножкой, а затем вонзил один из клинков в брюхо, пригвоздив к земле. Злобный демон яростно рычал и размахивал конечностями, тщетно пытаясь освободиться. Заметив боковым зрением Эразиаля, сражающегося неподалеку, Белиар внезапно понял, что кроме твари, распластавшейся перед ним, ничто не мешает атаковать самого Лексора. Кровавое Божество сейчас было занято его напарницей. Значит, прийти Кеврану на помощь фактически некому. Быстро перерезав Теневой кошке горло, парень кинулся к нему. Громадный демон невозмутимо стоял на месте, с легкой насмешкой глядя на приближающегося противника. Несмотря на крупные размеры, Кевран оказался необычайно проворным. В этом Белиар убедился уже после первых неудачных атак. Зря он оставил второй меч в животе, захлебывающегося собственной кровью, дьявольского существа. Увернувшись от очередного удара, Лексор мигом схватил парня за вооруженную руку в районе локтя. Тот даже не успел ответить на столь неожиданный маневр, как раздался страшный хруст. Затем пришла дикая острая боль, а из места, где находилась массивная длань великана, обильно потекла кровь. Подняв вторую руку на уровень груди, в ладони Кеврана возникла прозрачная сфера, внутри которой парили десятки непонятных маленьких палочек. Только когда они прошили тело, после мощного удара, отправившего его в полет, Белиар понял, что ими оказались миниатюрные лезвия. Приземлившись на спину, он попытался быстро подняться. Но потеряв опору, снова припал к земле. Перед глазами все плыло. Сказывалось влияние прежних не затянувшихся ран. Сомнений в том, что рука сломана, у него не было. Да и перелом, судя по всему, непростой. Появившаяся перед Лексором еще одна Теневая кошка на всех четырех конечностях помчалась к раненному демону. На сей раз вовремя подоспел Эразиаль, перекрыв ей дорогу собой. Ловко поймав за горло, совершившую грациозный прыжок, тварь, он вытянул мускулистую руку вперед. Кошка отчаянно пыталась дотянуться до тела Кеврана когтями. Вскоре осознав, что это бесполезно, начала работать над держащей ее конечностью. Эразиаль смотрел на нее, будто на ребенка, старающегося причинить ему боль. После того, что он перенес за предательство господина, какие - то царапины не сильно беспокоили. Понаблюдав еще некоторое время за извивающимся демоном, Кевран перехватил секиру и снес ему голову изящным движением. Затем отбросил бездыханное тело в сторону.
  -Беги. Найди Авалона. Он сможет вам помочь, - тихо произнес генерал, не поворачиваясь к парню.
  -Но как же ты? Я не могу вот так тебя оставить, - хотя прекрасно понимал, что ему придется это сделать, дабы их дело не умерло здесь. Подбежавшая Элигра помогла подняться воину на ноги.
  -Прощай, Белиар. Ты стал тем сыном, которого у меня никогда не было.
  Исчезнув вместе с девушкой в Призрачности, они поспешили уйти как можно дальше отсюда. Жертва Эразиаля не будет напрасной. Когда - нибудь этот подлый приспешник Дьяволов получит по заслугам. Вернувшись в обычное пространство уже на значительном расстоянии от злополучного лагеря демонов, обессиленный Белиар упал на колени. Только сейчас он, наконец, ощутил присутствие инородных предметов в теле. Все же те лезвия не прошли насквозь. К тому же рука продолжала истекать кровью, отбирая остатки сил. По непонятной причине организм не спешил себя исцелять. Элигра тоже это заметила. Сняв с пояса толстую красную ленту, очевидно еще один подарок людей, она перевязала его разорванный почти до кости локоть, чтобы хоть немного остановить кровотечение. Мертвецки бледное лицо Белиара сохраняло спокойствие, несмотря на критическую близость в границе жизни и смерти.
  -Ты ранена? - Еле слышно спросил он, заметив краем глаза, что девушка прижимает руку к боку, пока обрабатывала рану.
  -Все нормально, не волнуйся, - стиснув зубы, ответила Элигра.
  Как и ожидалось, Кровавое Божество оказалось быстрее нее. Закончив с перевязкой, она облокотила полубессознательного воителя на громадный валун. Внезапно в ее голове раздался странный голос. Леденящий душу шепот просил покончить с Белиаром. Это не был голос внутреннего демона. Видимо, Лексор решил окончательно разделаться с могучим демоном, руками подруги. Ужасный шепот сводил ее с ума, причиняя дикую головную боль. Как бы девушка не пыталась противиться, рука несознательно потянулась к рукояти катаны.
  -Элигра. Что ты делаешь?
  -Прости меня, - вытащив клинок, она занесла оружие над головой.
  У Белиара уже не было ни сил, ни желания защищаться. Поколебавшись несколько мгновений, Элигра направила лезвие вниз и, вогнав его себе в живот, упала на колени. Тяжело дыша от боли, девушка взглянула на едва живого приятеля.
  -Я вернусь. Обещаю.
  Оставив его в одиночестве, воительница исчезла в Призрачности. Белиар хотел позвать ее. Вот только все, что он сейчас мог лишь шептать, и то с трудом. Через несколько секунд безмятежной тишины, если не считать дуновения ветра, парень услышал приглушенный свист. А затем неторопливые шаги двух неизвестных. Судя по ауре, они являлись высшими демонами. Только неизвестно с чьей стороны.
  -По - моему этот мертв, - послышался голос одного из них. - На поле боя от такого толку будет не много.
  -С чего ты взял. То, что он весь в крови и не двигается, еще ни о чем не говорит, - ответил второй. - Лучше помоги его поднять.
  Почувствовав, как незнакомцы поставили его на ноги, придерживая под руки, Белиар попытался рассмотреть их лица. Но, не успев этого сделать, так как после резкого толчка перенесшего троицу в Призрачность, сразу потерял сознание.
  Глава 6. Месть.
  Поверженные воинами эльфийского королевства, остатки демонического войска стремились как можно быстрее покинуть их земли. Все они были наслышаны, а некоторые даже и видели того яростного демона, в одиночку расправившегося чуть - ли не с тысячью своими собратьями, среди коих был и генерал Лограс. Никому из них не хотелось бы снова встретиться с этим страшным воином. Хотя бы до того момента, пока их не возглавит какой - нибудь могущественный предводитель, способный сравниться с ним.
  Саргас уже пол дня шел по следу отступающего войска, безжалостно истребляя малочисленные отставшие отряды. Очень скоро он исполнит обещание, уничтожив всех врагов, посмевших напасть на его королевство. И забрать жизнь Изабель. Вот что делать после он не знал. Возвращаться обратно к эльфам и управлять Стальной Гвардией, у парня не было никакого желания. Там бы ему все напоминало о погибшей возлюбленной. Возможно, стоило отправиться на поиски Девила, чтобы выяснить причину его неожиданного ухода. Или может быть в новые странствия, так как, похоже, снова потерял смысл своего существования. Сейчас об этом думать рано, ведь выживших демонов оставалось еще очень много.
  Выбравшись из Призрачности после разгрома очередной группы врагов, Саргас осмотрелся по сторонам. Он находился на безлюдной поляне. Где - то неподалеку слышалось щебетание птиц, а в воздухе ощущался приятный запах свежих трав и цветов. Безмятежное спокойствие местности, вызвали у него небывалое прежде чувство отрешенности от всего мира. Ему больше не хотелось сражаться. Он бы с радостью остался здесь навсегда и забыл обо всем. Стоять! Выкинув эти мысли из головы, парень начал вспоминать об обещании, данном эльфийским друзьям. К тому же подкрепленном словом демона, что придавало ему почти абсолютное значение. Давая подобную клятву, демоны ставили на кон свою душу. Поэтому нарушить или не выполнить ее являлось страшнейшим грехом. Вернув прежнее настроение, Саргас прикоснулся ладонью к земле и начал прислушиваться к обостренным ощущениям. Топот множества ног отчетливо слышался в нескольких милях к востоку. Многие воины уже устали бежать. Значит, по идее, они очень скоро должны устроить привал, где холодные руки смерти, в виде клинков разгневанного Зеленого Феникса, сомкнут костлявые пальцы на их глотках. Продолжая следить за передвижением отряда из Призрачности, подобно изголодавшемуся волку за стадом овец, он выжидал момент, чтобы исполнить кровавый приговор. Ближе к закату, остатки войска, возглавляемые выжившими Дархарами, наконец, обустроили небольшой лагерь в руинах неизвестного храма. Разведав обстановку и окончательно приготовившись к казне, Саргас начал действовать. Его совсем не волновало, выживет ли он в битве или нет. Сейчас единственное, что им движело - желание убить как можно больше воинов, осмелившихся напасть на королевство и приложивших руку к гибели Изабель. Безграничная ярость снова начала окутывать разум. Быстро перерезав горло одному из караульных, он скрылся в Призрачности, выискивая следующую жертву. Не понимая, что же убивает их товарищей, в рядах демонов начала зарождаться паника. Такое положение дел было на руку парню. Всего двумя - тремя точными ударами отправлял на тот свет нескольких противников и снова исчезал в невидимом обычному глазу измерении. Стрелки нервно палили по сторонам, тщетно надеясь подстрелить неизвестного убийцу. Расправившись с очередными жертвами, воитель заметил сквозь туман Призрачности неподалеку одного из Дархаров. А ведь если убить командира на глазах у подчиненных, их боевой дух, которого у демонов и так почти не осталось, упадет еще ниже. Появившись из серой дымки на значительном расстоянии от него, Саргас в открытую двинулся вперед. Играючи убивая всех встречающихся на пути врагов, будто на прогулке, он уверенно шел к цели. Количество соперников вообще не играло роли. Один за другим они падали к его ногам, сраженные молниеносными клинками. Увидев приближающегося противника, Дархар вытащил меч из ножен на поясе и принял боевую позицию. Рядовые воины оказались не в силах остановить грозного демона, беспощадно разящего собратьев. Когда от негласного лидера Саргаса отделяло лишь несколько метров, он взлетел в воздух и устремился навстречу крылатому. В ответ тот использовал камень на запястье. Избежав попадания смертельного багрового луча прыжком сквозь серую дымку, парень появился над Дархаром и хорошенько приложился обеими ногами к его лицу. Словно пушинка, отлетев к полуразрушенной стене, демон оскалил зубы от боли и гнева. Не дав противнику возможности прийти в себя, Саргас снова показался перед ним и вогнал в брюхо один из клинков. Услышав душераздирающий вопль нынешнего командира, солдаты в ужасе замерли на месте. Оружие яростного воина не только пробило тело врага, но и частично вошло в гранитную стену, лишив того всякой возможности выбраться из сложившегося положения. Переведя довольный взгляд с тяжело дышащего Дархара на окаменевших бойцов, да бы окончательно одержать моральную победу, Саргас зажег зеленое пламя на лезвии, увеличившее его в два раза, что неумолимо сказалось на самочувствии пригвожденной жертвы.
  -В чем дело?! - Громко спросил он, покрутив из стороны в сторону горящий клинок, причиняя еще большие страдания. - Вы же уничтожали огромные армии. А сейчас не можете убить всего - то одного демона?
  Несколько храбрецов все же вышли из ступора и бросились в атаку. Зря. Ловко обезоружив Дархара, во избежание удара в спину, парень всего одной рукой принялся избавляться от гордых противников. За его плечами были сотни проведенных сражений и десятки тысяч трупов. Поэтому он не испытывал волнения или страха находясь в полном одиночестве, окруженный множеством врагов. Демонам вообще не свойственно было ощущать страх. Максимум легкую неуверенность. Огромный опыт и ловкость позволяли Саргасу парировать удары сразу нескольких соперников и проводить быстрые контратаки. К тому же все это он делал, используя одну руку. Желающих выручить командира становилось все больше. Однако воителя совсем не беспокоил сей факт, а скорее наоборот раззадоривал. Избавившись от первой группы солдат, он взмахнул мечем, будто атакуя невидимого противника, в сторону приближающейся партии новых, после чего их тела вспыхнули зеленым пламенем. Душераздирающие крики горящих бойцов немного поубавили пыл остальных. Самое время было покончить с Дархаром. Не поворачиваясь к нему, Саргас вонзил ему в живот второй клинок, уже усиленный приобретенным у эльфов навыком, и поднял бренное тело над землей. Позади слышался гул, разрезаемого камня. Гримасничая от боли, крылатый отчаянно пытался выбраться. Увы, все попытки были бесполезны. Резко выдернув оба меча, парень с разворота прошелся огненным лезвием по груди, не успевшего добраться до земли демона. Тело Дархара медленно съехало по стене на гранитный пол, где и нашло упокоение. Душа воина буквально кричала от восторга. Лишение жизни других существ, еще никогда не приносило такого удовольствия. Истинная сущность также с упоением наблюдала за кровавой работой носителя. С такими темпами он очень скоро исполнит обещание. Жажда смерти все еще была не утолена, что не предвещало демонам ничего хорошего. В мгновение ока, переместившись через Призрачность к большому скоплению врагов, он привлек их внимание еще несколькими жертвами. Образовав плотный круг, солдаты попятились назад, держа клинки наготове. Саргас обвел всех присутствующих ехидным взглядом и, взмахнув мечами, вонзил их в землю. А сам жестом руки пригласил неуверенных врагов продолжить сражение. Безоружным он был ничуть не менее опасен. Навыки рукопашного боя тоже были на высоте. Как бы воины не старались, победа над таким противником являлась выше их сил. Саргас обращался с ними, словно наставник с несмышлеными учениками. Используя разнообразные броски и захваты, вместе с тем успевая еще, и объяснить недостатки атакующих. Вскоре ему это надоело и в дело вновь пошли орлиные клинки. Надежды демонов на выживание таяли прямо на глазах. Казалось, парень каждого поголовно винил в гибели Изабель. Хотя ее убийца уже понес заслуженное наказание. Только у воителя имелось другое мнение на этот счет. Во - первых обещание, которое обязан был выполнить любой ценой. А во - вторых просто испытывал непонятную злобу по отношению к этим бойцам. Отразив несколько пуль после очередного залпа, он ощутил присутствие еще одного Дархара. Если ему не изменяла память, когда они с Девилом и Танатосом ворвались в лагерь Лограса, Кеврана защищало три крылатых демона. С другой стороны, возможно, представителей их расы в его войске было значительно больше. Отбиваясь от града свистящих пуль и атакующих врагов, он заметил, что они начали действовать более слаженно. Будто заманивали в ловушку. Теперь уже сам Саргас занял оборонительную позицию. Раздались новые выстрелы, по традиции с разных сторон, вынудившие его уйти еще глубже в защиту. Не успели стрелки израсходовать боезапас, как в спину ударил пресловутый красный луч Дархарского камня. От нахлынувшей горящей боли, парень припал на колено. Из - за губ выступили тоненькие кровавые струйки. Демонические мечники в надежде добить беспощадного убийцу, бросились к нему. Но не тут - то было. Неизвестная энергия, вырабатываемая багровым камнем на запястье Дархаров, наносила тяжелые внутренние повреждения при контакте с инородным телом. Прямое попадание фактически гарантировало почти мгновенную смерть. Даже в таком состоянии Саргас не являлся легкой добычей. Подбежавшие воины уже через несколько мгновений лежали на земле. Ранение оказалось не настолько серьезным, чтобы помешать сражаться. По крайней мере, до того момента пока все они не будут мертвы. Тогда клятва будет исполнена. А значит, он с чистой совестью сможет отправиться на покой. Быстро расправившись с горсткой врагов, понадеявшихся, что противник окажется слишком слаб после попадания смертельного луча, воитель, не вставая, повернулся назад, в поисках подлеца, недавно атаковавшего сзади. Заметив его неподалеку с торчащим из груди серебристым лезвием, у него буквально перехватило дыхание. Неизвестное существо посмело отобрать жизнь у будущей жертвы. Кем бы оно ни было, он этого так просто не простит. Почему - то солдаты не спешили атаковать нового противника. Прислушавшись к чутью, Саргас почувствовал небывалую силу, исходящую от клинка неизвестного. Демоны должно быть тоже ее ощущали. Поэтому никто из них и не кинулся в бой. Вытащив оружие из бездыханного тела Дархара, позволив ему скатиться на землю, перед взором воителя предстал черноволосый парень примерно его же роста. Одетый в черные свободные штаны и необычную черную рубаху, он немного напомнил Девила. Выпрямившись, Зеленый Феникс уверенно направился к нему, по дороге убив еще нескольких, покусившихся на жизнь, врагов.
  -Кто ты такой?! И откуда у тебя меч с такой могущественной душой?
  -Тот же самый вопрос можно задать тебе, - вполне спокойно ответил собеседник. - Насколько я знаю, эти клинки называются круано - шидори. И обращаться с ними могли только Багровые Лисы. Рукояти гораздо тяжелее самих лезвий.
  -Достоверных фактов их существования нет, - на лице Саргаса появилась недобрая усмешка. - Твой меч, если не ошибаюсь, носит имя Альгуро, что тоже говорит о необычном происхождении его владельца.
  -Меня зовут Авалон, - ответил тот. - Я чувствую, мы оба принадлежим к одному роду. Не хочешь спасти мир от потусторонних сил, а затем возвыситься до богов?
  -Прости. Я должен выполнить одно обещание. И пока этого не сделаю, никакие боги и миры меня не интересуют.
  -Позволь, догадаюсь. Оно касается гибели всех присутствующих? Если да, то я просто не могу позволить тебе веселиться самому. Вдруг эти ничтожные демоны тебя убьют? - В голосе Авалона слышалась ирония.
  -То есть так просто от меня не отстанешь, - усмехнулся Саргас. - Ну, хорошо. Давай повеселимся вместе. Только не мешайся под ногами.
  -То же самое хотел сказать тебе, - прокрутив клинок, парень схватил его двумя руками. - Девчонки, не желаете присоединиться?
  Показавшиеся из серой дымки Тиа и Кроу тут же устремились к недоумевающим воинам. Демонам еще не приходилось сталкиваться с такой неистовой яростью и силой, которой обладали незваные гости. Казалось, будто сами Высшие Дьяволы вырвались из Ада, дабы забрать несчастных в свой загробный мир.
  Глава 7. Долг Северной страны.
  Покинув полуразрушенный Эндгор, Сайрус решил отправиться в северные земли варваров и дварфов, чтобы заручиться их поддержкой в предстоящих битвах. При всем желании, бежавшие из захваченного города люди не смогли бы добраться до ближайшей крепости. Рано или поздно демоны их настигнут, а те несколько тысяч уцелевших солдат вряд - ли выстоят против более совершенного вооружения. Конечно, Сайрус мог бы и в одиночку разбить всю вражескую армию, но не видел в этом никакого смысла. Гибель целого войска от рук всего одного воина, повлекла бы за собой совершенно ненужную шумиху. От Эндгора до Северных гор было не слишком далеко, поэтому дварфы и местные варварские племена, обожающие подраться, с которыми Сайрус давно был знаком, успевали прийти на помощь терпящему бедствие королевству людей.
  Заснеженные пики громадных скал, возвышающихся над горизонтом, свидетельствовали о приближении воителя к землям северных кланов. Эти горы являлись своеобразной границей между территориями дварфов и людей. Где - то здесь должен был находиться пограничный форпост - единственный легальный способ попасть в вечно ледяную страну. Умники, возжелавшие обойти посты гномов окольными путями, в большинстве случаев расставались со своим добром, а иногда и с жизнью, становясь жертвами разбойничьих варварских банд или самих же дварфовских пограничных отрядов. Фразу в чужой монастырь со своим уставом не ходят можно было отнести к ним с точностью до наоборот. В их землях существовали особые порядки, распространявшиеся на всех, присутствующих в них существ, независимо от происхождения. Почти весь путь Сайрус шел пешком, несмотря на срочность поставленной задачи. Он прекрасно понимал, как бы быстро ни явился к лидеру низкорослого народа, тот не сможет быстро собрать достаточно сильное войско, способное противостоять демонам. Вернее без одобрения сверху, вообще ничего не будет делать. Пограничная застава, хорошо замаскированная под окружающие ее огромные скалы, уже была в поле зрения. Неожиданное появление новой попутчицы из мира Теней позади себя, не вызвало у парня никаких эмоций или ответной реакции.
  -Почему ты так уверен, что жители Северных гор станут нам помогать? - Резко выпалила она.
  -Скажем так, у них имеется небольшой должок передо мной. К тому же, если дело касается драки, лучших бойцов, чем дварфы нам просто не найти.
  -Ненавижу холод! Почему они не могли поселиться в более теплом месте?!
  -На самом деле, там, где они живут не так уж и холодно. Гномы обычно строят города неподалеку от спящих вулканов. Чаще всего под землей. Идеальное место для их излюбленного кузнечного ремесла, - слегка обернувшись, он краем глаза взглянул на девушку. - Тебе уже лучше?
  -Не беспокойся. Такая царапина не сможет меня убить.
  Ноа была чем - то недовольна. Или же просто сказывался нелюдимый характер Тени. Гордый темный народ не любил без надобности контактировать с другими созданиями. А тут совсем недавно один из них самовольно изменил правила заключенного договора, по сути, наплевав на заветы предков. Девушке это не очень нравилось. Но в то же время возникал интерес, что же будет дальше. Когда они подошли ближе к горам, Сайрус заметил очертания громадных врат в толще скал. Обычный человек, глядя невооруженным глазом, вряд - ли бы сообразил, что перед ним находиться проход в вечно ледяные земли северных кланов.
  -Хаа - рун, гордые дварфы! Да хранят великие боги короля Грина и всю вашу страну!
  Через мгновение из - за одной из башен, ничем не отличающейся от обычной скалы, появилась голова черновласого карлика. Угрюмое выражение его лица, явно, не располагало к дружественной беседе. Посмотрев несколько секунд на прибывших странников, он снова скрылся за стеной.
  -Смотрю, они так и горят желанием впустить нас. Почему бы нам не пройти через Призрачность?
  -Дварфы уважают только тех, кто уважает их законы.
  Врата медленно открылись, и к ним навстречу направился с десяток, закованных в черную броню, гномов. Самый большой из них был максимум по пояс Сайрусу. Тем не менее, несмотря на маленький рост, суровые бородатые воины с массивными топорами и молотами выглядели довольно внушающе. С такими не хотелось бы сталкиваться в узком проходе.
  -Разрази меня гром! Кто к нам пожаловал! - Послышался грубый мужской голос. - Это же Сайрус Несокрушимый!
  -Тантал?! Неужели это ты? - Лицо парня озарилось широкой улыбкой. - И как тебя угораздило попасть на границы собственной страны.
  -Длинная история. А эти ребята с тобой?
  Обернувшись, он увидел группу неизвестных существ, в бардовых пластинчатых доспехах, одетых поверх черных одеяний. У каждого в руках находилось по два изогнутых кинжала, не предвещавшие ничего хорошего. Неподвижно стоя на месте, скрыв лица под устрашающими масками, они больше походили на статуй, чем на живых существ. Сайрус догадывался, что их сюда привело. Но как им удалось так тихо подкрасться, в его голове не укладывалось. Ведь ни чутье, ни обостренные чувства не выдали преследователей. Два отряда стояли друг напротив друга, ожидая, кто первым начнет действовать. Затянувшуюся тишину нарушил один из неизвестных, который словно выйдя из транса, бросился к вражескому строю. Интуиция подсказывала, его защитница Ноа, в очередной раз, собирается рискнуть жизнью ради бессмысленных правил Темного Договора. Новому "господину" вряд - ли могло что - либо угрожать. Сделав шаг вперед, он широкой спиной закрыл ей обзор, тем самым став идеальной мишенью для приближающегося воина. Увернувшись от вполне посредственного выпада, парень схватил противника за руку и ответил мощной подачей кулаком в грудь. Металлические пластины на костяшках смяли неплотный кожаный нагрудник и с огромной силой врезались в плоть. Подобный удар, нанесенный человеку, вызвав смещение, а местами и переломы, костей, повлекшие за собой тяжелые внутренние повреждения, несомненно, отправил бы бедолагу к праотцам. Сайрус тоже на это надеялся, так как атака была проведена идеально точно и правильно. Впрочем, чего еще стоило ожидать от бойца, веками оттачивающего свои навыки. Под давлением кулака, грудная клетка врага треснула, а ребра впились в легкие, по идее, причиняя не шуточную боль владельцу. Замерев на долю секунды, он, как ни в чем не бывало, направил второй кинжал к шее демона. Лишь молниеносная реакция спасла его от неминуемого ранения. Следующим ударом в область переносицы, воитель сорвал с лица маску, показав всем присутствующим то, с чем придется столкнуться. Бледное, почти серое, человеческое лицо просто не могло принадлежать живому существу. Если только оно не пришло из потустороннего мира. Ощущения подсказывали Сайрусу, что перед ним стоит и вправду уже мертвый противник. В нем ощущалась сходная с Серебряным Драконом энергетика смерти и пустоты. Значит, как и Крозиус, эти падшие души были кем - то воскрешены для очевидных целей. Теперь ясно, почему его выверенная атака не произвела должного эффекта. К счастью в арсенале Несокрушимого имелось еще множество приемов, способных отправить на тот свет даже не живых врагов. Блокировав очередную попытку лишить себя жизни, он ловкими движениями сломал ему обе кисти и нанес тяжелейший удар ладонью в висок. Упав на колени, противник через несколько секунд нервных конвульсий окончательно упокоился на земле. О том, что же теперь собираются делать собратья поверженного создания, оставалось только догадываться. Как любые уважающие себя воины, предводитель которых проиграл в честном поединке, они должны были мирно покинуть поле боя. В то же время, их отправили сюда с определенной задачей. Возвращаться к хозяину с пустыми руками выглядело бы как - то некрасиво. Спустя пару мгновений напряженной тишины, отряды схлестнулись в яростном противостоянии. Как и ожидалось, дварфы оказались необычайно сильны и проворны. Мертвецам, судя по всему, еще не приходилось сражаться со столь низкорослыми врагами. Но их было больше. К тому же нечувствительность к боли делало свое дело. Сайрус и Ноа пребывали на острие атаки, поэтому им приходилось тяжелее всего. Хотя глядя на этого бойца, прозванного Несокрушимым, трудно сказать, что у него возникали трудности с проламыванием черепов нападающих. Единственный, известный ему, способ остановить тех, кто уже не дышал, это повредить мыслительный аппарат, чем он эффективно пользовался. Расправившись с очередным живым трупом, воитель заметил, что к нему приближаются сразу три вооруженных противника. Не долго раздумывая, демон с помощью ног подкинул две небольшие секиры, уже поверженных дварфов. Как только они оказались в руках, он почувствовал необычайную тяжесть оружия. Каждый из топоров весил, по меньшей мере, двадцать килограмм. Однако гномы показывали чудеса скорости и ловкости в их применении. Притом, кроме клинков, на них еще были надеты массивные доспехи, что также говорило о поразительной выносливости северного народа. Вскоре битва окончилась безоговорочной победой живых над мертвыми. Теперь уже по - настоящему. Гномы понесли почти незначительные потери, в виде трех убитых и двух раненых воинов.
  -Как всегда силен и беспощаден, правда, Сайрус? - Подошел к нему старый приятель низкорослого народа.
  -Просто враги в последнее время какие - то слабые пошли, - рассматривая проделанную работу, ответил тот. Передав топоры, уносящим погибших собратьев, дварфам, он вместе с Танталом направился следом за ними. - Надеюсь, король Грин пребывает в добром здравии? То я хотел предложить ему немного повоевать с демонами.
  -Да. Я слышал о бедствии в королевстве людей. Говорят они уже и до остроухих добрались. Думаю, увидев тебя, он быстро согласиться.
  -И что же мне понадобиться, чтобы добраться до короля?
  Несмотря на то, что Сайрус всегда был желанным гостем в вечно ледяных землях, никаких особых привилегий это не приносило. Как и всем остальным, желающим проникнуть на их территорию, парню требовалось подписать множество разрешений и пропусков, так как без них любой патруль имел право применять оружие в отношении ренегатов.
  -Не беспокойся, старый друг. Я займусь бумагами. А потом мы вместе отправимся на аудиенцию к королю. Пока ждешь, отведайте со спутницей нашего фирменного эля.
  -Если замерзла, можешь вернуться в мир Теней, - обратился он к девушке, когда гном скрылся во мраке темного коридора, ведущего в канцелярский зал.
  -Ну, уж нет. После нападения этих мертвецов я просто не могу оставить тебя без присмотра, - ответила Ноа, подув теплым воздухом на свои ладони. - Интересно, у них здесь есть что - нибудь теплое.
  Последовав совету Тантала, они направились в небольшой бар, находящийся прямо у входа в северную страну. Сегодня, как впрочем, и почти каждый день, здесь было особенно людно. По сути, заведение являлось единственным увеселительным местом для бездельничающих защитников границ. Пришельцы не часто радовали своим появлением. Поэтому гномам ничего не оставалось кроме как пропивать небольшое жалование, что в большинстве случаев заканчивалось дружеским мордобоем. Только они присели за свободный столик, к ним тут же подошла пышная женщина дварф.
  -Здравствуйте, уважаемая, - вежливо поздоровался Сайрус. - Мне, пожалуйста, кружку эля. А девушке горячего чая.
  -Сию минуту, мой господин.
  -Кстати, давно хотела спросить, - начала Ноа, когда дама отдалилась. - Почему ты избавил меня от влияния Вейлора? Я же пыталась тебя убить. Пусть и по его приказу, но все же.
  -Ну, если бы я этого не сделал, то вряд - ли бы сейчас находился здесь. Говорят вы, Тени, очень гордый народ. Никогда и никому не прислуживаете. Я всего лишь вернул тебе свободу, в обмен на которую получил вторую жизнь.
  -Темный Договор - единственный способ выживания моей расы, - задумчиво ответила она, взглянув в небольшое круглое окно. - Никому не известно, почему Тени так быстро теряют силу. Раньше тьма в наших душах лилась бесконечным потоком. Теперь мы же бледные тени прежнего величия. Жизнь постепенно покидает нас. И без других душ, связанных Договором, вскоре просто исчезнем.
  -То есть вы просто используете чужую жизненную силу для поддержания собственной.
  -Только с их согласия. В обмен на душу, мы обычно предлагаем защиту. Это меньшее, что можно сделать для нашей же безопасности.
  Через несколько мгновений официантка вернулась с заказом и снова исчезла в толпе веселящихся дварфов. Буквально следом за ней, в бар вошел Тантал. Судя по суетливым движениям, он куда - то спешил. Возможно, искал их. Опустошив за один раз почти пол кружки эля, Сайрус подал ему знак поднятой рукой. Заметив жест старого друга, воин подошел к ним и сел в роскошное огромное кресло, коих в заведении было полно.
  -Я все уладил. Выдвигаемся через десять минут. Будем сопровождать небольшой караван со шкурами в столицу. Так что приготовьтесь. В горах сейчас особенно холодно, - обведя беглым взглядом сначала парня, затем спутницу, он добавил. - У меня еще есть незаконченные дела, поэтому оставляю вас наедине.
  -Что же ты сделал для дварфов, раз сам король стал твоим должником? - Спросила Ноа, когда Тантал скрылся в дверях бара.
  -Это было очень давно. Тебе, наверное, известно, что столица северного королевства построена на спящем вулкане? Однажды он пробудился, чуть не похоронив ее под собой. А я просто оказался в нужном месте, в нужное время.
  -Ты усмирил бушующий вулкан?! - Удивилась девушка.
  -Я был не один. Мне помогли, - быстро ответил тот, будто сболтнул лишнего.
  -Но как?!
  -Пришлось очень постараться и сломать несколько горных пластов, чтобы перенаправить поток лавы от города. Иногда быть чудовищно сильным очень даже полезно.
  -Только не говори, что делал это голыми руками.
  -Ну. Мне есть чем гордиться, - усмехнулся парень.
  Что же за герой ей попался! Спас целый город, разрушив гору. Он был поистине невероятен. Обладая поразительной силой, стремился помогать другим. Таких не часто встретишь. Хоть Сайрус и наплевательски отнесся к заветам предком, воитель начинал ей нравиться. Вот только девушку беспокоила та странная сущность, изредка берущая над ним контроль. Следовало понаблюдать и узнать о ней побольше. Покончив с напитками, они направились к ожидающим их повозкам. Помимо пары демонов, караван сопровождали еще шесть вооруженных дварфов. Не считая Тантала, который, скорее всего, оканчивал рутинную работу с бумагами. Когда , наконец, присоединился к отряду, три повозки, до отвалу набитые шкурами разнообразных тварей, запряженные огромными бизонами, двинулись в путь. До столицы северного народа, при отсутствии неблагоприятных факторов, можно было добраться за три дня. Всего три дня, и, вероятно, в распоряжении Сайруса окажется новая армия грозных дварфов. Чем глубже они проникали в земли северных кланов, тем агрессивнее становился окружающий климат. Воин по натуре, Сайрус стойко переносил усиливающийся, с каждым пройденным километром, холод. В отличие от подруги, вскоре обещавшей превратиться в сосульку. В этот момент, он начал проникаться симпатией к девушке. Ей ничего не мешало совершенно спокойно скрыться в мире Теней, где наверняка было теплее. Но, тем не менее, она тихо сидела рядом, расплачиваясь за свое собственное упрямство. Вытащив из под брезента одну из обработанных шкур, он накинул ее на плечи Ноа. Та сначала озадаченно посмотрела на приятеля, а затем сильнее укуталась в теплую материю, чем и вызвала на его лице непринужденную улыбку.
  -И даже не думай уговаривать меня вернуться в мир Теней, - угрюмым голосом добавила она.
  Парень в принципе и не собирался этого делать. Ему даже наоборот, импонировало присутствие такой красавицы рядом с собой. Рассматривая заснеженные горные красоты, через некоторое время на плечо опустилась голова Ноа, окончательно сморенную холодом. Если так подумать, то со времени поединка с Вейлором, она почти не отдыхала. К тому же, использование Прикосновения Тьмы, очевидно, не прошло для даром. Глядя на уснувшую спутницу, Сайрус подумал, что было бы не плохо и самому немного подремать. Если по пути и возникнут какие - нибудь неприятности, Тантал, коего он знал уже довольно долгое время, с большой долей вероятности должен справиться с ними. В противном случае, ему всегда придут на помощь пара стальных демонических кулаков. Спустя несколько часов беспечной езды, Ноа проснулась от какого - то необычного чувства тревоги. Тантал, управляющий повозкой, вел беседу с сидящим рядом собратом. Похоже, все в порядке. Однако ощущение надвигающейся опасности только усиливалось. Подняв голову с могучей груди Сайруса, чем и вызвала его пробуждение, она посмотрела по сторонам. Кроме группы дварфов, сопровождающих караван, поблизости никого не было. Неужели приснилось? Ответом на вопрос оказался массивный сгусток энергии синеватого цвета, стремительно летящий в их направлении. Лишь чудом Ноа смогла убрать напарника с траектории огня, в одночасье перевернувшего повозку и выкинувшего весь ее экипаж на снег. Едва очнувшийся Сайрус моментально почувствовал присутствие недавних, не живых знакомых. Мигом встав на ноги, он встретил двух, летящих к нему, воинов в пластинчатых доспехах, цепким захватом за горло, а затем, не позволив им коснуться поверхности, со всего размаху впечатал обоих в землю. Угрозы они больше не представляли, так как со сломанными позвоночниками даже мертвые вряд - ли могли передвигаться. Без труда отразив выпад следующего врага металлическими пластинами на костяшках, воитель приобнял его за затылок и нанес мощный удар лбом в область переносицы, несомненно, обеспечив смертельное для оживших трупов повреждение мозга. У гномов и спутницы Тени проблем с противниками, похоже, не возникало. Значит, Сайрус мог полностью сосредоточиться на поиске Серебряного Дракона. Обостренные ощущения подсказывали, он находиться где - то рядом. Заметив неподалеку высокую фигуру знакомого Крозиуса, парень собирался двинуться к нему, но увидев сражающегося с ним Тантала, остановился. Как уважающий себя воин, он не имел права вмешиваться в честный поединок двух других бойцов. Дварф отчаянно размахивал боевым топором, пытаясь поразить слишком верткого соперника. К сожалению, реакция демона, пусть и мертвого, была куда выше, нежели скорость карлика. К тому же, на его стороне был извращенный стратегический ум, который и помог поймать противника в ловушку. Благодаря наблюдательности, Сайрус заметил обманные движения Крозиуса, заставившие Тантала провести заведомо неудачную атаку, после чего вонзил копье прямо в сердце дварфа. Не то что бы юноша сильно горевал о потере товарища, ведь они с гномом не были такими уж большими друзьями. Теперь ему еще больше хотелось покончить с чересчур самоуверенным демоном. Ехидная улыбка просто выводила его из себя. Переведя взгляд на нового оппонента, Крозиус направил на него свободную ладонь, из которой через мгновение вырвалась массивная синеватая сфера. Избежав нескольких выстрелов, русовласый воитель оказался на ближней дистанции, где мог в полной мере использовать свое опаснейшее оружие. Ноа ощущала растущий гнев "хозяина", заглушавший ее собственные чувства. К счастью, инстинкт самосохранения Тени работал безотказно, предупредив об опасности, угрожающей напарнику. В пылу сражения, Сайрус, очевидно, не заметил приближения одного из мертвецов сзади. Добив последнего противника, она поспешила на помощь. Тот уже запрыгнул парню на спину, пытаясь перерезать кинжалом горло. Ей ничего не оставалось кроме как закрыть его от приближающегося копья Крозиуса. Невообразимым образом, избавившись от мертвого груза, воин молниеносным движением оказался перед ней и закрыл спиной. Из - за чего острие демонического копья глубоко вошло ему в бок.
  -Так не честно, - тихо произнесла Ноа, взглянув в глаза друга. - Ты совсем мне не доверяешь.
  -Просто не хочу, чтобы ты переносила мою боль. Не для этого я заключил договор.
  Судя по спокойному голосу и невозмутимому выражению лица, ему было не очень - то и больно. Хотя девушка знала, что это не так. В силу упертого характера, он никогда не жаловался на боль от ранений. Считая ее вполне обыденным явлением, не требующем к себе особого внимания. Схватив оружие за древко, у лезвия, демон резко выдернул его из тела и направил кулак навстречу с лицом Крозиуса. Тот вовремя остановил угрожающие пластины рукой. Лицо Серебряного Дракона выражало легкую насмешку над противником, в ответ на которую Сайрус невольно усмехнулся. Затем его взгляд переменился, а последующие действия приняли более жесткий и агрессивный характер. Ударив врага ногой в колено, чуть не сломав, парень ловко освободил схваченную руку, предварительно выкрутив вторую конечность Крозиуса, державшую копье, и нанес впечатляющий по силе удар кулаком в область солнечного сплетения. Отскочив назад, едва не потеряв равновесие, Серебряный Дракон продолжал сверлить оппонент насмехающимся взглядом. Однако теперь в нем виднелось еле заметное сомнение. Еще одно обстоятельство вселяло в Сайруса небывалую уверенность в скорой победе. После удара, грудь демона начала интенсивно вздыматься, что свидетельство о теплившейся в жилах жизни. Насколько ему было известно, мертвые не дышали. На то их и называли мертвыми. Если это так, против него вполне можно использовать любые воздействия, направленные на лишение жизни. К счастью, последней атаки было достаточно, чтобы убить слона. Не считая примененной силовой энергии. Спустя несколько мгновений, Серебряный Дракон вырвал крупный кровяной сгусток и рухнул на колени.
  -Ах, ты, ублюдок! - Сквозь боль произнес Крозиус и, стиснув зубы, направил на Сайруса свободную руку, уже копившую энергию для очередного выстрела.
  Зная, что позади находиться Ноа, парень принял прямое попадание энергетической сферы. Со страшными ожогами по всему телу, он упал на колени, оперевшись на дымящиеся руки. Схватив его за плечи, девушка припала рядом.
  -Что же ты делаешь?! - На ее карих глазах сверкали слезы. Тяжело дыша от разрывающей нервную систему, нестерпимой боли, Сайрус не нашелся, что ответить.
  -Убейте девчонку! Этим займусь я!
  Два мертвеца, возникшие из ниоткуда, устремились к потенциальной жертве. Ноа уже приготовила кинжал, собравшись защищать жизнь свою и Сайруса, когда враги взлетели в воздух. Неожиданно, прямо перед ними, из серой дымки, показался неизвестный. Одним движением выхватив из ножен два необычных клинка и оставив по смертельному следу на телах противников, он благополучно встал на землю, ловко скинув капюшон с головы. В сей же момент, перед Сайрусом появился еще один черновласый парень, который в ответ на летящую сферу, не торопясь достал из золотых ножен зеркальный меч и сделал вертикальный взмах в ее направлении. Разорвавшись буквально в метре от него на две равные части и разлетевшись в разные стороны, они через мгновение взорвались ярким светом.
  -Кто вы такие? - Недоверчиво спросила Ноа.
  -Друзья? - Словно спрашивая у напарника, произнес стоявший перед ней спаситель. - Видимо, да. Друзья.
  -Мы с тобой еще встретимся, Сайрус Несокрушимый, - произнес Серебряный Дракон, прежде чем исчезнуть в Призрачность.
  -Может быть, догоним его? - Предложил Саргас, спрятав клинки.
  -Нет, - твердо ответил Авалон. - Ты говорил, что доказательств существования Багровых Лисов нет? Тогда откуда у него Длань Эгиды?
  Взглянув на раненного Сайруса, рядом с которым сидела златовласая девушка, судя по энергетике, принадлежавшая к роду Теней, парень улыбнулся.
  -К тому же, мы нашли то зачем пришли.
  Глава 8. Неприятности в Карлеоне.
  Прейдя в себя, Белиар не сразу понял, где находиться. О событиях, приведших к такому состоянию, он помнил смутно. Лишь боль в сломанной руке и изрезанному, страшным ударом Кеврана, телу напоминали о недавнем сражении. Воитель лежал на кровати в небольшой комнате. Звуки из вне и небольшая тряска подсказывали, что это корабль. Куда же его везут? И что собираются делать? Возможно, те двое переместили его в Хроморос, где предателя ждет схожая судьба наставника? В тусклом зеленоватом пламени свечи, стоявшей на тумбочке рядом, Белиар заметил черновласого парня, примерно своего возраста. Он сидел на табурете, закинув ноги на ту самую тумбочку, с задумчивым видом, и водил пальцами по лезвию изящного клинка, словно ожидая, когда же очнется жертва.
  -Где я?
  -Ну, если бы не мы, то, скорее всего, был бы уже на том свете, - не отвлекаясь от занятия, ответил тот. - Не знаю, кем являлся противник, но тебе хорошенько досталось. Обычно после таких ран даже демоны не выживают.
  Этот парень не был похож на возможного приспешника Лексора. К тому же от него не исходило никакой враждебности или агрессии. Поводив еще несколько мгновений пальцами по мечу, он перевел взгляд на раненного демона.
  -Ты Авалон? - Снова спросил Белиар.
  -Похоже, он известная личность в этих краях, - усмехнувшись, произнес собеседник. - Как только ты сможешь стоять на ногах, мы сразу пойдем к нему. Если, конечно, он сам не соизволит явиться, - воин взглянул на его перевязанный локоть. - Позволь я осмотрю руку.
  Не успел парень взяться на ленточку, как Белиар схватил его за кисть. В полусонном взгляде читалось недоверие и гнев. Не стоило без разрешения прикасаться к вещи, оставленной ему Элигрой. Интересно, где она сейчас?
  -Подарок дорогого тебе существа? - Увидев положительный кивок, он убрал руку и вернулся на место. - Понимаю. Моя любимая погибла от рук демонов, оставив мне целое подразделение в королевстве эльфов и подаренный ей кулон. Надеюсь твоя - то жива?
  -Должна. Она обещала, - Белиару было еще тяжело говорить. Присутствия посторонних предметов в своем теле юноша больше не ощущал. Однако боль осталась. Его организм очень медленно излечивал полученные ранения. - Кстати, как тебя зовут? Я Белиар.
  -Саргас, - резко выдернув из его плеча маленькое лезвие, парень прижег рану пламенем, вспыхнувшем на острие клинка.
  В следующий момент на весь корабль раздался душераздирающий крик. Авалон и Сайрус находились в это время на палубе. Зная о своеобразном характере нового приятеля, они не обратили на вопль совершенно никакого внимания. Раны Сайруса затянулись гораздо быстрее, нежели ранения Белиара. Что и спасло его докторских "издевательств" Саргаса.
  -Значит, ты собираешься покорить Верховный Ад? - Задумчиво спросил русовласый воитель, облокотившись на бортик.
  -После спасения Деградо, думаю, да. Люди понесли большие потери в битвах с демонами. Без могущественных союзников им не выстоять.
  -Только существует одна проблемка. Вряд - ли в войне с демонами, они примут в союзники других демонов.
  -Об этом не беспокойся. У меня есть план, как изменить мнение о нас. Мы поможем им отстоять один из крупнейших городов королевства.
  План Авалона по спасению Подземного мира был поистине грандиозен. Приведение его в исполнение могло бы стать непосильной задачей для обычного рядового воина. Но только не для избранника Сердца Ада. Из старинных трактатов в библиотеке Луиса, он узнал интересные факты о загробном мире. Оказывается до правления Дьяволов, Верховный Ад принадлежал Багровым Лисам. Судя по письменам, они были кровожадными чудовищами, пожиравшими новоприбывшие души. А потом пришли великие герои и почти полностью истребили их род. Лишь немногим удалось уйти в иные миры. Вот детей таких беглецов и прозвали Первородными. Первыми отпрысками погибающей расы, рожденными вне родного измерения. Благодаря помощи ордена ассасинов Луиса, за несколько дней Авалон нашел троих ребят, которых вполне можно причислить к Первородным. А если учесть, что его собственная мать была Багровой Лисицей, он тоже мог являться одним из них. Одним из кровожадных чудовищ? Вряд - ли. Конечно, он любил подраться. Но жажда крови не затуманивала разум. Чего нельзя было сказать о той сущности, изредка берущей над ним власть. Парню просто не терпелось расспросить отца. Попутно пересчитывая ему ребра.
  Уже спустя несколько минут, корабль с группой демонов пришвартовался у острова ассасинов. Почти всю дорогу к подземной крепости, отряд шел молча. Лишь попытки Тии и Кроу наладить конструктивный диалог возымели небольшой успех. Новые ребята были интересными личностями.
  -У меня плохие новости насчет нашего друга, - негромко обратился Саргас к Авалону, поравнявшись с ним. Тот, похоже, догадался о ком идет речь, бросив беглый взгляд на Белиара, шедшего позади. - Основание кости правой руки сломано. Я не уверен, сможет - ли он сражаться с таким ранением.
  -Время у нас еще есть. Возможно, он успеет восстановиться. На всякий случай понаблюдай за ним некоторое время.
  -Отлично. Я стал нянькой для здорового бугая. Жизнь удалась, - дерзость Саргаса немного раздражала воителя.
  Излечить перелом основания кости было не так легко, как ему казалось. Основанием костей демонические существа называли тонкие нити, находящиеся в толще костной материи, пронизывающие, подобно корням дерева, весь скелет. Перелом или даже трещина основания могли навсегда обездвижить конечность. К счастью организм Белиара отличался по своим возможностям от большинства родов собратьев. А значит и реакция на перелом может быть совершенно непредсказуемой. Добравшись, сквозь густые джунгли, до лагеря ассасинов, который сейчас почти пустовал, Авалон заметил знакомую седовласую фигуру, стоявшую у самой дальней хижины. Где находился секретный вход в крепость ордена.
  -И это будущие повелители Верховного Ада? - Тихо произнес Силинитус, когда парень подошел ближе. В глазах Оракула виднелось удивление с крупицей разочарования. - Фактически вчерашние дети.
  -Только эти дети перенесли такое, что бывает не у каждого взрослого, - гордо ответил он. Не то чтобы это был упрек собранному отряду. Просто Оракул выразил свое мнение в высоты многовекового жизненного опыта. И вправду, почти все члены группы, несмотря на внешне молодой вид, уже успели потерять самых дорогих существ и побывать на грани жизни и смерти. А ведь впереди их ждали не более радужные перспективы.
  -Луис уже все подготовил. В Карлеоне вас встретит один из его приближенных, - продолжил старик. - Должен предупредить, в городе сложилась непростая политическая ситуация. Поэтому не думай, что сможешь легко втереться в доверие к людям. Когда речь идет о больших деньгах, сохранение жизней своих собратьев переходит для них на второй план.
  -Я это запомню. Думаю, дело может немного подождать, - сделав шаг в сторону лачуги, обойдя Силинитуса, он добавил. - Пусть ребята отдохнут, развеются. Узнают друг друга получше.
  Когда воин скрылся в темноте хижины, Оракул усмехнулся. Несмотря на резкость и заносчивость, юноша проявил сострадание к новым друзьям. Хотя, возможно, причины его действий заключались в другом. Как и другие Крозиусы, старик тоже обладал способностью читать мысли иных существ. Разум Авалона пребывал в странном смятении. Что - то очень сильно беспокоило молодого демона. Но, как и всегда, он пытался всем своим видом не показывать этого, пряча эмоции за безразличным холодным взглядом. Переждав ночь в подземном особняке ассасинов, собранные им юные воители действительно стали более дружны. Конечно, после такого количества выпитого, даже злейшие враги забыли бы все обиды. В предстоящих сражениях сплоченность может не раз спасти им жизнь.
  ***
  С наступлением полудня следующего дня, демоны отправились в Карлеон - второй по значимости город королевства людей, где в скором времени должно было состояться грандиозное сражение. За этой неприступной твердыней шел прямой путь к столице. Падение города стало бы первым гвоздем в крышку гроба человечества. Именно поэтому Авалон решил начать действовать отсюда. Отстояв Карлеон и объединившись с королевскими войсками, Первородные двинулись бы в контрнаступление. И вскоре сломили сопротивление захватчиков. После уже можно было подумать о дальнейших планах. Путешествии в Верховный Ад и сражении с Дьяволами. Но до того момента следовало еще дожить. Сейчас Авалону с компанией предстояло разведать ситуацию в городе. Войска прекрасно знали о надвигающейся осаде, а значит появление группы неизвестных, да к тому же демонов, вряд - ли бы осталось незамеченным. В лучшем случае их порубили бы еще у главных ворот. Отряд тайно проник в город под покровом темноты и затаился в заброшенном здании посреди жилых строений. На "прогулку" отправились самые опытные лазутчики Сайрус и Кроу. Где - то здесь они договорились встретиться с местными ассасинами.
  -М-м-м, какие прекрасные подвалы имеются в этом городе, - иронично произнес Саргас, осмотрев комнату, в которой, помимо него, находились Авалон, Тиа и Белиар. Кромешная тьма не позволяла рассмотреть детали интерьера. - Неужели наши друзья не могли выбрать более симпатичного места?
  -Люди не должны знать о нашем присутствии. По крайней мере, по эту сторону стен, - спокойно ответил Авалон. - Поэтому стой и помалкивай. Не хочу потом отбиваться от толп стражников.
  Сидя на большом деревянном ящике, коих здесь было полно, он время от времени выглядывал в щелку приоткрытой двери. Очевидно, ранее это помещение служило складом. Однако теперь было заброшено. Отправив отряд в Карлеон, Силинитус сказал, чтобы они ждали ассасинов в этом месте. Немного успокоившись, Саргас облокотился на стену рядом с Белиаром и начал вести дружескую беседу, до которой лидеру группы сейчас не было никакого дела. Его разум был почти полностью погружен в себя, что и беспокоило Тию.
  -В чем дело? - Тихо спросила девушка, присев рядом. - В последнее время ты сам не свой. Сначала бросил нас у входа в особняк ордена. Потом не явился на вечеринку. Между прочим, там было весело, - парень продолжал молчать. В ответ она легонько толкнула его плечом, надеясь привести в чувства. - Мне ты можешь рассказать. Что случилось?
  -Брат, - резко выпалил Авалон. - Я все еще не могу поверить, что он мертв. Хоть мы и не были особо дружны, все равно мне его не хватает. Когда встречусь с Лексором снова, этот ублюдок пожалеет о том, что смог выбраться из Верховного Ада.
  В следующий миг послышался глухой свист и из возникшей серой дымки показался Сайрус. Буквально следом за ним, аналогичным способом явилась и Кроу.
  -Ну, наконец - то. Я думал, мы здесь и состаримся, пока вы вернетесь, - не унимался Саргас.
  -С возвращением. Что - нибудь выяснили?
  -В городе все тихо. Такое ощущение, люди и не подозревают о приближении армии демонов.
  -Согласна, - добавила Кроу. - К тому же, ассасины очень хорошо скрываются. Я не обнаружила абсолютно никаких следов их пребывания. Будто их вообще здесь нет.
  Как только девушка закончила, раздался глухой стук в дверь, отчего демоны насторожились и потянулись к оружию. Только сейчас они почувствовали присутствие неизвестных по ту сторону комнаты. О способностях этих теневых убийц передвигаться подобно призракам, ходили легенды. Даже сверхчутье высших демонов не всегда могло их уловить. Авалон со спокойствием удава открыл дверь и впустил вовнутрь невысокого человека, его лицо скрывал черный капюшон. Следом за ним на пороге показались еще двое, очевидно, тоже являющиеся ассасинами. Одетые в серые свободные одежды с множеством потайных карманов, поверх коих были накинуты черные плащи. Они пытались держаться невозмутимыми, несмотря на внутреннее напряжение. Все - таки не каждый день встречаешь существ, способных в один миг лишить тебя жизни, и не только. Да еще и в таком количестве. Сняв капюшон, вероятный предводитель пришельцев смерил присутствующих надменным взглядом. На вид ему было не более двадцати пяти лет, короткие черные волосы, вполне обычные черты лица, не считая шрама, вертикально проходящего вдоль правого глаза.
  -Значит вы то - самое подкрепление, о котором упоминал Луис, - грубоватым голосом произнес он. - Меня зовут Ворон, лидер Карлеонских ассасинов. Мои ребята проводят вас к гильдии, - взглянув на Авалона, парень на мгновение замолк и продолжил. - А с тобой мы отправимся на небольшую прогулку.
  Похоже, человек совсем не испытывал страха или волнения перед окружавшими его демонами. Даже был немного наглым. Без лишних вопросов, отряд скрылся в Призрачности, последовав за ассасинами, а он сам отправился с Вороном в странствия по городским крышам - излюбленному занятию почти всех теневых убийц.
  -Обстановка в городе сейчас напряженная, - начал Ворон. - Как ты уже, наверное, заметил, жители ничего не знают о грядущей осаде. Срок правления нынешнего владыки подходит к концу. Однако он не собирается покидать свой пост. За годы, проведенные у руля власти, он подмял под себя почти все городские структуры. Полагаю, эта падаль попытается сдать город без боя.
  -Так почему вы его не убьете? - Авалон без труда следовал за парнем, ловко преодолевая возникающие препятствия. - Возможно, тот, кто займет его место, окажется более благоразумным.
  -Нельзя. Мы как раз сотрудничаем с прямым политическим оппонентом владыки. Если мои люди приложат руку к его гибели, это может вызвать подозрения у его последователей среди знатных особ. Внутреннее противостояние обостриться и город все равно падет.
  -С нынешнем вооружением у людей и так не много шансов выстоять.
  -Согласен, - ответил Ворон, приземлившись на крышу высокого здания, прямо перед дворцовой площадью. - Именно поэтому было бы хорошо, если владыка пал от рук демонов. После его смерти, наш сторонник займет трон, а вас мы представим как секретное подразделение, прибывшее прямиком из вражеского тыла.
  В принципе идея казалась неплохой, но почему - то она не внушала доверия. Равно как и новый союзник. С другой стороны, он являлся одним из приближенных самого магистра Луиса, который вряд - ли бы принял в свои ряды воина, не будь полностью уверенным в нем. К тому же, лидер ассасинов был давно знаком с Силинитусом, а у этого старика отсутствовали явные причины ему врать.
  ***
  Согласно плану, обговоренному с предводителем Карлеонских ассасинов, по наступлению сумерек, Авалон с отрядом должен захватить дворец и убить правителя. Затем в дело вступят Ворон со своими приспешниками. После их небольшой прогулки, парень уже неплохо ориентировался в городских просторах. Поэтому найти дорогу к дворцу не составило труда. По словам Ворона, владыку охраняло не более сотни стражников, рассредоточенных по всему зданию. Плюс, может быть, некоторые обстоятельства, которые не должны вызвать особых осложнений. Пробежавшись по крышам ночного города, демоны затаились неподалеку от громадной крепости. Полная луна прекрасно освещала спящие серые улицы и дома, мощенные мрамором и гранитом. Если все получиться, то Авалон станет еще на шаг ближе к спасению Деградо. А значит и к встрече с Дьяволами тоже. Обведя взглядом новых друзей, он увидел в их глазах поддержку. Несмотря на сложный характер некоторых, все без исключения приняли в нем лидера.
  -Это наша первая совместная битва. Надеюсь на вас, - дружелюбно кивнув в ответ, группа скрылась в Призрачности. Пора начинать!
  Появившись прямо у главного входа во дворец, Сайрус и Белиар, неспешно двинулись к распахнутым вратам. От площади к ним вела длинная, мощеная золотистым кирпичом, дорога, плавно переходящая в широкую лестницу, по обе стороны от которой раскинулись прекрасные зеленые сады. Заметив идущих навстречу посторонних, стражники оживились. О том, что пришельцы демоны, они, явно, не подозревали.
  -Как твоя рука? - Спросил Сайрус, продолжая идти вперед.
  -В порядке, - твердо ответил тот.
  Воитель не хотел, чтобы его жалели из - за какого - то ранения, неизвестно как скажущегося на здоровье в будущем, и не собирался становиться обузой для напарника. Сайрус это прекрасно понимал. Ведь и сам был таким же. Он всегда поднимался и шел до победного конца. Неважно насколько тяжелыми были травмы. Испытываемая боль делала бойца все сильнее. И морально, и физически. Раскрыв двойной клинок, Белиар без лишних слов бросился в атаку.
  Пока эти двое отвлекают стражников, остальные члены отряда, разделившись на две группы, тихо проникли на верхние этажи, где и располагались покои владыки. Скрываясь от воинов, бегущих к главным вратам дворца, Авалон и Тиа благополучно добрались до места назначения. Обостренные ощущения подсказывали, комната пуста. Но, тем не менее, парень решил заглянуть во внутрь. Перед огромным окном, завешанных красивыми белоснежными занавесками, стояла просторная кровать, накрытая, несомненно, дорогими покрывалами. Прочие атрибуты королевской опочивальни выглядели также роскошно. Чего только стоила массивная хрустальная люстра, висевшая под потолком.
  -Надеюсь, в нашем доме тоже будут такие занавески, - усмехнулась Тиа.
  Авалон промолчал. О совместной жизни воитель даже не задумывался. Не то чтобы ему не нравилась Тиа, все мысли сейчас занимали совершенно другие идеи. Пристально рассматривая интерьер комнаты, будто пытаясь найти что - то необычное, он внезапно обернулся и направился к девушке, стоявшей на пороге.
  -Идем дальше.
  Резко развернувшись обратно, демон ловко поймал метательный кинжал у своего лица и второй рукой запустил электрический луч в район кровати. Все же в комнате кто - то находился. Услышав металлический звон, Тиа оглянулась в коридор и увидела у ног странный предмет в форме серебристого ежа. Что - то ей подсказывало, это не просто красивая игрушка. Когда иглы на его спине развернулись в разные стороны, девушка окончательно поняла, что дело пахнет горелым. Закрыв за Авалоном дверь, чтобы хоть как - то обезопасить приятеля, встретившего неизвестного врага, Тиа отскочила назад, лишь чудом избежав попадания смертоносных игл. От них исходил противный тошнотворный запах, несомненно, говорящий о наличии ядовитого вещества. Затем последовали два метательных кинжала, которые воительница отразила с помощью подаренного Кроу длинноствольного пистолета, сделав пару точных выстрела. Чувствовалась тонкая работа ассасина. Провести два, фактически смертельных для человека маневра, не выдав своего местоположения, могли только они. Внимательно осмотрев темный пустой коридор, Тиа улыбнулась и выстрелила в потолок. Ассасины или, как их еще называли, теневые убийцы, умели очень хорошо маскироваться, что не раз спасало им жизнь. Однако от зоркого глаза высшего демона невозможно было спрятаться, даже если обмануть чутье. Пуля попала точно в трос, державший противника в воздухе, вследствие чего он стремительно направился к полу. Бросившись к неудавшемуся убийце, девушка совершила грациозный прыжок, пригвоздив его к земле. Затем выпустила когти и приставила руку к горлу. Новое оружие, являющееся подарком матери, Великой Немезиды, представляло собой имитацию ее собственного вооружения, созданного Крозиусами в незапамятные времена. Только помимо перчаток, с ними в комплекте шли такие же "когтистые" туфли, превращая снежновласую принцессу в воплощение дикой кошки. Лежавший перед ней враг был одет в черную свободную одежду, а лицо закрывала уродливая маска.
  -Вы ведь ассасины. Так почему на нас напали?
  Вместо ответа, тот выхватил из рукава металлическую спицу и вогнал ее девушке в бок. Стиснув зубы, она в порыве ярости, нанесла мощный скользящий удар когтями по маске оппонента. В сей момент разумом овладел внутренний демон. Воительница даже не успела попытаться воспротивиться. Безумная улыбка, поселившаяся на лице Тии, никак не повлияла на человека. Если он вообще принадлежал к человеческой расе. Схватив за ворот, она подняла молчаливого противника над землей и элегантным движением руки, насквозь пробила ему грудь страшными когтями. Вид крови необычайно возбуждал истинную сущность, побуждая ее продолжить багровый пир. Отбросив мертвое тело в сторону, девушка облокотилась на стену, пытаясь снова овладеть своим разумом. Демон упорно сопротивлялся, но все - таки спустя пару мгновений решил вернуться в прежнее состояние. Ведь у него еще будет много возможностей повеселиться. Вытащив спицу, Тиа бросила ее на землю и медленно съехала к полу. От смены сознаний дико кружилась голова. Через несколько секунд из покоев владыки показался Авалон. Левая рука была в крови, что, скорее всего, говорило об использовании им выкидного клинка. Заметив спутницу, он кинулся к ней.
  -Ты в порядке?! - Взволнованно спросил парень. Она положительно кивнула. Хотя тяжелое дыхание и окровавленная ладонь, прижатая к боку, говорили о обратном. Рана вскоре должна затянуться, если враг не использовал яд. - По - моему, кое - кто решил нами воспользоваться.
  ***
  Тем временем Саргас и Кроу, вошедшие во дворец с другой стороны, осматривали комнаты этажом ниже. Похоже, уже почти вся стража находилась у главных врат, бессмысленно пытаясь отбиться от их друзей. Тихо открыв очередную громадную дверь, парень оказался в большом зале, заполненном широкими деревянными столами. Очевидно, они нашли местную солдатскую столовую. За одним из столов, спиной к ним, сидел невысокий полный мужчина, судя по вполне обычной темно - коричневой робе, являющийся кем - то из прислуги. Городской правитель, пусть даже в такой "домашней" одежде, вряд - ли бы питался вместе со стражниками. Хотя кто их знает. К этому самому человеку, медленно подкрадывался неизвестный в черной одежде. Почему - то он показался демону знакомым.
  -Прошу прощения! - Громко произнес Саргас, чем и привлек к себе внимание присутствующих. - Не подскажите где я смогу найти хозяина дворца?
  Ошарашенный взгляд повернувшегося мужчины говорил сам за себя. В отличие от стоявшего над ним существа, который, не потеряв самообладания, незамедлительно швырнул в пришельцев небольшую серую сферу, после чего устремился к недоумевающему человеку. Реакция парня, в очередной раз, не подвела. Ловко отбив летящий предмет рукой в сторону, Саргас решил попытаться спасти, возможно, невинную, жертву. Но как бы быстро он не двигался, клинок неизвестного был уже на полпути к груди мужчины. На сей раз ситуацию спасла Кроу, сделав точный выстрел в плечо врага, чем и дала напарнику немного времени. Воспользовавшись полученной возможностью, воитель провел удушающий захват и вонзил клинок ему в спину. Медленно опустив почти бездыханное тело на пол, он спрятал оружие и взглянул на спасенного мужчину. На седой, лысеющей, голове виднелись капельки пота, а глаза выражали опасение и страх.
  -Руки прочь от владыки!
  Грозный голос исходил из распахнувшихся врат с другой стороны зала. Стоявший на пороге, огромных размеров, человек в, не менее увесистых, доспехах, мигом выхватил из ножен двуручный меч и устремился к ним. Сконцентрировавшись на новоявленном противнике, Саргас дождался пока тот подойдет в упор и затем принял мощнейший удар скрещенными клинками. От меча гиганта исходила какая - то невероятная устрашающая сила. Да и силенок у него как, оказалось, было не мало. Отлетев к самой двери, где находилась Кроу, он с трудом устоял на ногах. Уже дважды "спасенный" мужчина, тем временем скрылся в воротах, откуда пришел великан.
  -Беги за ним, Кроу. Этот здоровый кусок мяса беру на себя, - произнес Саргас, приняв боевую позицию. Как и предположил ранее, сбежавший человек, похоже, действительно был правителем Карлеона. Насколько ему было известно, у простых слуг, на коего походил покинувший их беглец, вряд - ли могли имеется подобные телохранители.
  -Да? А кто будет прикрывать твою спину от незваных гостей? - Ответила девушка, заметив появление еще нескольких черных ассасинов.
  ***
  Авалон и Тиа были уже в тронном зале. Эта комната являлась единственным местом, способным защитить правителя от угроз из вне. Во - первых два десятка прекрасно обученных гвардейцев, которых заканчивали добивать Сайрус и Белиар. Во - вторых толстые каменные стены и огромные металлические врата. Плюс, только здесь находился потайной выход из дворца. Нагло развалившись на троне, Авалон лениво наблюдал за издевательствами друзей над гвардейцами. Демоны не стремились их убивать. Просто выводили из строя, как и почти всех предыдущих стражников. Парировав атаку последнего противника, Сайрус аккуратно наступил ему на ногу, опустил шлем на глаза и закончил мощным подзатыльником по самому шлему, от чего воин без чувств рухнул на землю.
  -Ну, вот примерно так это и делается. Учись, пока я жив, - с усмешкой на лице, обратился он к Авалону.
  Такая шутка не могла так просто сказаться на его настроении. Жаль только врагов, чтобы доказать обратное, уже не осталось. Внезапно тяжелая дверь неподалеку от трона отворилась, и в комнату вбежал полный, седовласый мужчина в коричневой робе. Обведя присутствующих озадаченным взглядом, он, казалось, впал в еще больший ужас.
  -Приветствую, старик, - поздоровался парень. - Ты очень вовремя. Но прежде чем мы приступим к действу, Ворон, покажись! Я знаю, что ты здесь! - Спустя мгновение, в зале из черных дымок появился десяток черных ассасинов. - Я не люблю, когда меня пытаются выставить дураком. Предлагаю тебе объясниться. Перед тем как лишишься головы.
  -Согласись, ведь план был не плох, - из - за маски, лица предводителя ассасинов не было видно. Но на нем сейчас, несомненно, искрилась улыбка. - На самом деле старик лучший из всех правителей когда - либо управлявших Карлеоном. Если бы вы его убили, у людей появилась еще большая неприязнь к демонам. Тогда бы мои ребята, при поддержке разгневанной армии, расправились с твоим отрядом, что значительно облегчило бы жизнь Лексору.
  -И как же я сразу этого не почувствовал, - задумчиво произнес Сайрус. Его аура была пугающе знакомой. - Ты Тень!
  -Луису не обязательно об этом знать, - ответил Ворон, достав из ножен за поясом изогнутый кинжал. - Я убью вас всех, а затем получу заслуженную награду.
  -Элиус! Что происходит?! Это те самые демоны, которые должны нам помочь? - Послышался взволнованный голос мужчины. Так сказать виновника торжества.
  Неожиданно посреди комнаты вспыхнул красный свет, окутанный языками багровой молнии. Спустя мгновение на ее месте появились черновласый парень и огненновласая девушка. Судя по внешнему виду, казалось, словно они явились из другой эпохи. Парень, примерно двадцати пяти лет, был одет в открытый черный смокинг, остроконечную черную шляпу и кожаные перчатки с обрезанными пальцами. На спутнице, где - то того же возраста, было гротескное черное платье с багровыми вставками, больше напоминавшее плащ. На левой руке, вплоть до локтя, странная перчатка, покрытая металлической пластиной.
  -Вы правильно поняли, лорд Бариус. С ними город сможет противостоять надвигающейся угрозе, - Милозвучным голосом ответил парень.
  -Отлично. С новеньких и начну!
  Запустив метательный нож, так и не достигший пришельцев из - за неизвестного прозрачного поля, Ворон ринулся к девушке. Совершенно спокойно стоя на месте, она взмахнула левой рукой и у основания необычной перчатки, в районе локтя, появилось багровое лезвие. Враг стремительно приближался. Но она также не спеша вытянула в сторону вторую руку, окончательно оголив защиту. Предвкушая победу над совсем беззащитной жертвой, Ворон ускорил бег. Когда в правой длани материализовалась изящная серая палица, девушка, уже быстрее, направила одно из ее окончаний к левому локтю. Со стороны выглядело, будто она не успевает отразить атаку. Однако последующий неожиданный маневр подтвердил опрометчивость данного вывода. Абсолютно непостижимым образом, она отделила багровое лезвие от руки, закрепившееся на окончании палицы, превратив ее в подобие боевой косы, и невообразимо быстрым движением, устремилась к противнику. Ворон даже не успел ничего сообразить, как рука оказалось в другой части комнаты. Отскочив назад, во избежание повторной атаки, он прижал к истекающей кровью конечности вторую руку. К сожалению это не очень помогло остановить кровотечение. Девушка больше не собиралась продолжать бой, вернув лезвие обратно к основанию перчатки, исчезнувшее через мгновение вместе с палицей. В следующий момент с головы ассасина слетела маска, показав перекошенное от боли лицо.
  -Это еще не конец. Вам все равно не выдержать осаду. Этот мир уже обречен, - закончив свою речь, он с отрядом покинул зал через черные дымки.
  Неизвестные, которые как, оказалось, являлись знакомыми владыки, посмотрели друг на друга и усмехнулись.
  -Позвольте представиться. Эту очаровательную девушку зовут Ликура Огненная Лисица, - сняв шляпу, парень преподнес руку к груди, немного преклонив голову и колено. - Мое имя Элиус Небесный Рев. У обитателей этого мира принято называть нас Багровыми Лисами.
  В зале воцарилась мертвая тишина. Демоны озадаченно смотрели на пришельцев, назвавшихся именем легендарных существ. Официально их никогда не существовало. В тех немногих историях, дошедших до наших дней, Багровыми Лисами называли извечных врагов Дьяволов Верховного Ада. Говорят, по силам они были приблизительно равны. Поэтому с незапамятных времен сражались за власть в загробном мире. Но после безоговорочной победы последних, их стали считать мифом. А вскоре и вообще отреклись от возможности их существования.
  -Приветствую, сын Падшего, - обратился Элиус к предводителю отряда. - Ты должно быть уже знаешь о своей судьбе? Очень скоро Кровавое Божество впадет в бешенство, и только ты можешь его усмирить.
  Кровавое Божество? Значит ли это, что Альфард все еще жив? Возможно этот парень, как и Ворон, пытается его обмануть. Однако, несмотря на такую возможность, в сердце Авалона с новой силой загорелась надежда вновь встретиться с братом.
  Арка 6. "Судьба".
  Глава 1. Пробуждение.
  В отличие от мира людей и Хромороса, в Деградо было полно необжитых мест. Нетронутые девственные леса, агрессивные пустыни и вечно ледяные северные земли. Эти места могли никогда не познать беспокойства, если бы не ежедневные встречи двух молодых воителей. Авалон и Альфард, дети легендарного Падшего Дьявола Аладара, просто обожали сражаться друг с другом. И дня не проходило, чтобы они не схлестнулись в ожесточенном поединке не на жизнь, а на смерть. Конечно, обычно все заканчивалось после первого десятка полученных ран. Сегодняшний день не стал исключением. Как и всегда, на рассвете, братья скрестили клинки на новой для себя локации - развалинах старинного замка, расположенного в глубине горных массивов, заросших многовековыми деревьями. Практикуя разные стили боя, демоны безжалостно атаковали друг друга, вкладывая в удары всю огромную силу. Зачастую в столкновениях побеждал Альфард, как более быстрый и умелый Эншаэль. Несколькими веками ранее, Авалон, поддавшись влиянию брата, тоже начал изучать Эншаэльское учение. Однако быстро осознав, что оно ему не подходит, бросил бессмысленное занятие. Обнажив клинки, воины устремились на встречу противнику. После пары серий головокружительных выпадов, Альфард отскочил назад, готовясь к излюбленному приему "шар эль тай", для непосвященных просто дуэльному удару. За последнюю неделю, Эншаэль применял этот прием тринадцать раз. Всего лишь пять из них брат сумел кое - как парировать. Но сегодня у Авалона был припрятан козырь в рукаве. Недавно Эразиаль начал обучать парня контролю над силовой энергией. Благодаря ее уплотнению, появлялась возможность использовать сокрушительные ударные волны во время обычных атак. Проведя по одному молниеносному выпаду, демоны, переместившись через Призрачность, оказались позади оппонента. Атака Альфарда все - же задела плечо, несмотря на удачный маневр с применением новой силы. Ее неприятный эффект на себе, Эншаэль почувствовал двумя секундами позже, когда болезненный спазм пронзил грудь острым ножом. Вырвав сгусток крови, и хорошенько прокашлявшись, он едва не выплюнул легкие.
  -Все - таки Эразиаль плохо на тебя влияет, - вытерев с губ кровь, тяжело произнес Альфард.
  -Как раз наоборот. Он делает меня сильнее, - повернувшись к сопернику, Авалон принял боевую стойку.
  Во время атаки, парень намеренно промахнулся. Хотя со стороны так не показалось. Направленный через лезвие поток силовой энергии, причинил брату внутренние повреждения. К сожалению, вряд - ли они скажутся на его последующих действиях. Невероятная регенерация излечивала раны очень быстро.
  -Именно это мне и не нравиться. С каждым разом ты становишься более сложным противником, - в очередной раз скрестив мечи, Альфард усмехнулся. - Но все же, когда - нибудь я нанесу последний удар, который остановит твое сердце.
  -Обещаешь? - Авалон ухмыльнулся в ответ.
  -Клянусь.
  -Тогда, в свою очередь, я клянусь, прежде чем это случиться, ты падешь от моего клинка.
  -Отлично. Предлагаю скрепить клятву кровью. Твоей! - Затем Эншаэль снова ринулся в атаку.
  Нахлынувшие воспоминания еще больше грели сердце воителя. Брат жив. Хоть и пребывает под контролем Кровавого Божества. Но что значили слова Элиуса о скором безумии? Что - то ему подсказывало, Альфард очень скоро покажет свое лицо.
  -Не терпится с ним встретиться? - послышался голос, не весть, откуда взявшегося Элиуса.
  Встав рядом с парнем, он взглянул в том же направлении, что и тот. За просторной равниной, почти со всех сторон, окружавшей город, виднелись пики не менее громадных скал, где предположительно и скрывалась вражеская армия. Сразу после стычки с черными ассасинами в тронном зале, Авалон на крышу самой высокой из дворцовых башен, чтобы обдумать слова странного гостя. Которой упорно не хотел отставать.
  -Думаю, они начнут утром.
  -Откуда тебе столько известно?
  -Мы с Лирой следим за твоими успехами очень давно. Будущий повелитель загробного мира. Как же пафосно звучит, тебе не кажется? - После небольшой паузы, Элиус перевел взгляд на юношу. - Что тебе известно о Багровых Лисах?
  -В принципе немного. Исходя из легенд, они были заклятыми врагами Высших Дьяволов. Но впоследствии проиграв им, стали чем - то наподобие неупокоенных духов Верховного Ада, - повернувшись к нему, парень пристально посмотрел в зеленые глаза. - Если я правильно понял они кровожадные чудовища, пожирающие души мертвых.
  -Ты узнал об этом из здешних трактатов, верно? Ну, тогда я расскажу тебе реальную историю этого противостояния. Изначально, когда Амадеру создала загробный мир, она избрала нас, Багровых Лисов, его хранителями. Но вскоре, появившиеся, так называемые, великие герои посчитали, что они более нас достойны управлять Верховным Адом. Непонятным образом, убедив создательницу в своей правоте и получив от нее силу, они свергли Багровых Лисов с престола. Так и появились те, кого вы называете Высшими Дьяволами, - несмотря на внешнее спокойствие, в голосе Элиуса чувствовался невероятный гнев, от которого по спине собеседника бежали мурашки. - А знаешь ли ты, почему они всячески избегают встреч с Ангелами Смерти? И дело даже не в чудовищной силе этой троицы. Они единственные из наших собратьев, кому удалось избежать потери своей божественной власти. Блуждающие сущности, вселяющиеся в тела великих созданий.
  -Зачем ты мне это все рассказываешь?
  -Неужели так и не понял, к чему я веду? - На лице парня появилась ехидная улыбка. - Вы с братом и собранным тобой отрядом, такие же, как и я. Отверженные дети Амадеру, коим суждено вернуть нашей расе былое могущество, - предполагая, что юноша, скорее всего, не совсем ему доверяет, он продолжил. - Отец тебе не рассказывал? Детям Багровых Лисов не рассказывают кто они для их же собственной безопасности. Но есть кое - что, чем мы отличаемся абсолютно от всех. Наличие внутренних демонов, истинной сущности, и способность имитировать умения других рас. Никогда не задумывался, почему можешь проникать в Призрачность, пространство подчиненное только Крозиусам, и использовать их сверхчувствительность, хоть и не принадлежишь к роду Хранителей Деградо? Все из - за нашей божественной природы. В каждом Лисе таится частичка силы Амадеру. Что же касается истинной сущности, существует один недостаток. Именно благодаря ней нас и прозвали кровожадными чудовищами. Уже, наверное, и сам убедился почему. Во время пробуждения, разум впадает в безумие. Твой брат стал сосудом для Кровавого Божества и очень близок к этому состоянию. Только в силах великого спасителя Деградо помочь ему. Правда, способ может не понравиться. Обезумевший Ангел Смерти является опаснейшим созданием среди обитателей известных миров. Если он не сможет справиться со своим демонов, придется его убить.
  -Снова встретиться с братом лишь для того, чтобы лишить его жизни? - Задумчиво произнес Авалон. - Напоминаешь мне одного родственника.
  -Я польщен, - усмехнулся Элиус. - Меня еще никогда не сравнивали с Падшим Дьяволом. Давай возвращаться во дворец. Не люблю оставлять Лиру одну.
  В честь прибытия союзников, лорд Бариус затеял королевский ужин. Все в той же столовой, которую едва не разгромили разбушевавшийся Саргас и противостоявший ему сер Дюк. Если бы владыка вовремя не остановил их, то королевство людей могло не досчитаться одного дворца. Так как предводитель стражи владыки Карлеона, сер Дюк, обладал демоническим клинком, чье название приводило в ужас многих воинов, парню было еще интереснее с ним сражаться. Что же должен был сделать этот человек, чтобы удостоиться чести стать счастливым владельцем легендарного Крушителя клинков Сингурио? Неужели Великие начинают сходить с ума, раздавая свое оружие простым смертным? Столы ломились от количества разнообразных яств, приготовленными лучшими поварами города. Все ждали только Авалона и Элиуса да бы приступить к трапезе.
  -Слушай, Дюк. Не хочешь рассказать, каким образом к тебе в руки попал Сингурио? - Саргас был как всегда в своем задиристом репертуаре. - Думаю, Великие вряд - ли бы позволили управлять силой столь мощного артефакта простому... человеку, - последнее слово, он произнес с особой интонацией, подчеркивающей высокомерное отношение к роду людскому. Хотя и ко всему остальному, воин относился практически также.
  -Лично я получил его от деда. Этот меч, последние несколько веков, передается между сильнейшими рыцарями нашего королевства, - судя по спокойной реакции гиганта, он пропустил слова демона мимо ушей.
  -Не обращай внимания на заносчивость этого парня. Века, проведенные в обществе эльфов, немного испортили его мировоззрение, - заметив легкое недоумение сложившейся ситуации на лице Ликуры, успокоил ее Сайрус. Несмотря на всю хладнокровность, проявленную во время поединка с предателем Вороном, когда она отрубила ему руку, сейчас огненновласая девушка казалось очень застенчивой и скромной.
  -Я все слышал, Сайрус твердолобый.
  -Так. По - моему, кое - кто давненько не получал по наглой остроухой морде, - сжав кулаки, тот спокойно выдохнул, словно пытаясь успокоить гнев. - Я думаю, устраивать драку за таким роскошным столом будет не красиво. Поэтому предлагаю перенести нашу встречу на более позднее время.
  -Отлично. После ужина мы поговорим, как подобает настоящему демону с прихвостнем недомерков.
  Они смотрели друг на друга подобно заклятым врагам, готовые разорвать противника на части. Спустя несколько мгновений напряженной тишины, оба громко рассмеялись. Подобные перепалки у этих двоих были уже в порядке вещей.
  -Прошу прощения за опоздание, - раздался громогласный голос, внезапно появившегося позади лорда Бариуса, сидящего во главе огромного стола, Элиуса. Приковав к себе взгляды всех присутствующих, они с Авалоном направились к своим местам. - Предлагаю выпить за наших новых союзников. Друзей. Братьев и сестер. Спасибо, что перенесли все трудности и смогли собраться сегодня здесь. Каждый из вас дорог мне как член семьи. И надеюсь, вы все выживете в грядущих битвах. А затем мы вместе закатим пир уже в пределах родного мира. Который был и будет нашим домом.
  Осушив одним глотком почти полный бокал вина, Элиус, наконец, уселся в королевское кресло. Обычно такие кресла, сделанные из золотистого металла и обитые дорогими красными тканями с перламутровыми вкраплениями, использовались при приеме знатных гостей. Но чем демоны, способные спасти королевство людей от полного порабощения, были не знатными гостями?
  -Лира, мне придется ненадолго тебя оставить с нашими братьями, - тихо произнес Элиус, придвинувшись к девушке. Заметив ее слегка разочарованный взгляд, парень усмехнулся. - Не обижайся, я постараюсь быстро уладить дела и вернуться. А у тебя пока будет время получше узнать новых друзей.
  По старинной традиции, ужин демонов продолжался до глубокой ночи. В предвкушении скорой битвы, никому не хотелось спать.
  ***
  С приходом рассвета, на горизонте перед Карлеоном показалось демоническое воинство. В полной мере приготовиться к осаде всего за одну ночь у людей не вышло. Конечно, они бы могли начать готовиться и раньше. Только посылаемые на разведку ассасины, оказавшиеся предателями, не приносили плохих вестей. Появившийся в городе несколько дней назад Элиус предупредил владыку о надвигающейся беде, предложив ему пока оставить эту новость в секрете. До прихода Авалона с компанией. Отряд Багровых Лисов был хорошим подспорьем для людей в предстоящей осаде. Спустя где - то около часа напряженного ожидания, шеренги демонических воинов синхронно двинулись вперед. Солдаты на городских стенах тоже зашевелились, подготавливая к бою весь противоосадный арсенал. Авалон с Сайрусом и Тией, находясь на передовой, в окружении суетящихся защитников, наблюдали за приближением вражеской армии. Внезапно, перед строем демонов, возникла знакомая серебрянновласая фигура, от чего сердце парня учащенно забилось.
  -Вот и он, - его глаза прямо искрились радостным огоньком. Альфард выжил и вновь хочет скрестить мечи. - Мне пора.
  Как только он собирался сделать шаг вперед, Тиа неожиданно перекрыла дорогу и, обняв, крепко поцеловала в губы. Обхватив талию девушки в ответ, воин закрыл глаза. Она всегда поддерживала в трудных ситуациях.
  -На удачу.
  -Не вздумай проиграть, - подбодрил друга Сайрус.
  Несомненно, остальные ребята тоже мысленно были рядом. Ощутив небывалый прилив сил и уверенности, Авалон запрыгнул на карниз и посмотрел вниз. До земли было добрых полтора десятка метров. Однако это не остановило его от рокового, для обычного человека, прыжка. Приземлившись, как не в чем ни бывало на ноги, он бросился навстречу вражескому войску. Точнее всего одному существу. Заметив приближение противника, тот перекинул катану в левую руку и устремился вперед. Братья мчались друг к другу, словно пара разъяренных буйволов, готовые сломить любую преграду перед собой. Издав громогласный рев, они извлекли клинки из ножен и столкнулись с невообразимой силой в жестком противостоянии. Неимоверная жажда сражения Авалона привела к пробуждению внутреннего демона. Хотя разум парня и отошел на второй план, он ощущал непривычное чувство свободы. Казалось, он в любой момент может вернуть себе контроль над телом, которым сейчас управляла истинная сущность. Не ослабляя хватку, Альфард немного отклонился назад, а затем сделал резкий рывок вперед, тем самым нейтрализовав заряженную противником во время приближения силовую энергию. Ударная волна пронеслась в обратную сторону, оставив на грунте внушительные борозды. Обменявшись еще несколькими ударами, воины снова скрестили мечи, пытаясь задавить соперника чудовищной мощью.
  -Ого. Какая мощь. Какая сильная жажда битвы, - слегка удивленным тоном произнес Альфард.
  Было ясно, он сейчас пребывает под контролем близкого к безумию Кровавого Божества. К сожалению, сей факт никак не влиял на непревзойденные способности фехтовальщика. Оттолкнув оппонента назад, Альфард провел всего один вполне посредственный удар, после чего скрылся в Призрачности. Авалон уже догадался, брат что - то замышляет. Просто так он бы не стал применять столь бесполезный маневр. Сосредоточившись на ощущениях, воитель быстро вычислил местонахождение Эншаэля. Атаковать его не было нужды, так как тот снова показался позади, сделав второй простейший для парирования выпад. Затем снова исчез. Следующие подобные атаки окончательно убедили Авалона, что Кровавое Божество готовиться к чему - то грандиозному. Закончив примитивные атаки, Альфард показался в десятке метров перед ним. Левый рукав Эншаэля был закачен до локтя, на лице светилась ехидная ухмылка. Черновласый демон стоял на месте, ожидая, что же сейчас произойдет. Судя по улыбке противника, тот считает, что уже победил. Подняв руку на уровень головы, Альфард развернул к брату внутреннюю сторону предплечья, изрезанного собственным клинком. Далекий от Эншаэльских принципов обыватель, наверняка, посчитал бы парня сумасшедшим. Вторым, по сложности и опасности для жизни, после Алого Рассвета приемом, по праву считалась, так называемая, Гиблая Спираль. Внешне исполнение подобного маневра больше походило на танец. Создавая вокруг оппонента, в виде спирали, множество призрачных лезвий, он усиливал их остроту с помощью собственной крови. Плюс простейшие атаки для отвода глаз. По сути, эти выпады были единственным, что Эншаэли могли предпринять, выдерживая бешеный темп, в котором создавались лезвия. При удачном попадании, Гиблая Спираль приносила мучительную смерть жертвам. В том и состояла главная трудность приема. Помимо материализации призрачных клинков, следовало еще и удержать невероятную энергию, накопившуюся в них посредством используемой крови. Существовала большая вероятность, что созданные лезвия, выйдя из под контроля, могут убить творца. Из - за сложного исполнения, так как враг вряд - ли будет ждать пока соперник напляшется перед ним, и большой степени возможности летального исхода, Гиблой Спиралью почти никто не пользовался. Взмахнув Дагросой в направлении брата, Альфард привел приговор в исполнение. Десятки невидимых лезвий с ужасающей силой пронзили тело парня, разбрызгав в стороны кровавые ручьи. Неимоверная боль заставила упасть на колени. Истекая кровью, он по идее уже был одной ногой в могиле. Однако сам Авалон не ощущал, будто жизнь покидает его. Да, было больно. Но и всего - то. Какие - то царапины, после коих обычно не выживали, не смогут заставить воина, вознамерившегося стать божеством, прекратить сражаться. Превозмогая боль, он медленно поднялся на ноги и, вскинув клинок, приготовился снова ринуться в бой. В глазах Кровавого Божества виднелось легкое удивление. Очевидно, не ожидал, что противник окажется настолько живучим. Действительно, выносливости этого черноволосого парня мог бы позавидовать целый взвод человеческих солдат. Несколько мгновений назад, внутренний демон Авалона неожиданно покинул разум, вернув ему контроль над телом. Как всегда вовремя! От многочисленных кровотечений, он не очень твердо стоял на ногах. К счастью воля сильнейшего бойца была сильнее, нежели слабость израненного тела. Как только демон сделал уверенный шаг вперед, в голове раздался уже знакомый пронзительный звон, ударивший волной дикой боли по вискам. Обычно, такое с ним происходило еще до первого пробуждения истинной сущности. Какова причина сейчас? "В чем дело? Мы ведь можем сражаться вместе", - мысленно обратился Авалон ко второй половине. Но в ответ услышал лишь раскатистый потусторонний смех. Что бы это значило? В один момент у него промелькнула мысль, что это проделки Кровавого Божества. Хотя зная Альфарда, который ни при каких обстоятельствах не использовал подлые приемы, насколько бы могущественным не был соперник, он быстро откинул сею идею. Вместе со звоном в голове, воитель ощущал, как неведомая сила начинает переполнять тело. В следующий миг, в разуме начался хаос. Обрывки странных картин вспыхивали перед глазами, вызывая судороги и усиливая боль в висках. Внезапно вспомнив слова Элиуса, он, похоже, начал понимать, что же с ним происходит. Возможно, истинная сила, сила Багрового Лиса, именно сейчас пытается пробудиться от многовекового сна. Только внутренний демон Авалона уже проснулся некоторое время назад или, может быть, ... в нем живут два демонических духа? Увы, Элиус, наверное, забыл предупредить о том, что сознание истинной сущности при пробуждении смешивается с сознанием носителя, из - за чего тот и впадает в безумие. А уж если ему удастся его преодолеть, образуется единый окрепший разум. Разум высшего существа.
  Глава 2. Безумие Багрового Лиса.
  Выставив десятки пушек на огневой рубеж, демоны открыли огонь по городским стенам, прикрывая наступление пехоты. В ответ защитники пустили в ход катапульты, посыпая атакующих градом огромных валунов. К сожалению это не сильно замедляло продвижение вражеских войск, так как у наводчиков, очевидно, были проблемы с точностью. В отличие от их оппонентов по ту сторону баррикад, которые, почти без промахов, били огненными снарядами по самой вершине, защищающих Карлеон, редутов. Слаженная работа демонических солдат всегда помогала им выигрывать сражения с минимальными потерями. На что и надеялись их командиры в нынешней битве. Под прикрытием артиллерии, плотные ряды демонов стремительно приближались к городу. Никакого осадного оборудования они с собой не несли, а исполинские стальные врата вряд - ли бы снесли даже десяток прямых залпов пушек. Остановившись в сотне метров перед стенами крепости, первые три шеренги воинов присели, прикрываясь щитами от летящих в них стрел и арбалетных болтов. Тиа и Кроу тоже присоединились к дружественному огню, беспристрастно поражая врагов точным смертоносным огнем из пистолетов. Следующие ряды демонов, расступились в разные стороны, образовав множество широких дорожек, по которым уже неслись десятки всадников. Перепорхнув, словно гордые орлы, через обстреливаемые шеренги собратьев, грозные воины, на не менее грозных черных скакунах, устремились к вратам. Судя по уверенному приближению, казалось, что им ничего не стоит разрушить столь внушительную преграду. Внезапно врезавшаяся в ворота массивная синеватая сфера, разорвавшая их на части, подтвердила эту догадку. Путь в город открыт! Защитники, недоумевая, смотрели на остатки неприступных врат. Как же легко они были разрушены. Воспользовавшись небольшой заминкой в рядах неприятеля, кавалерия ворвалась внутрь Карлеона, где гостей уже готовился встречать Белиар. Орудуя всего одним обоюдным клинком, так как второй был безвозвратно утерян в битве с Лексором, он беспощадно рубил всех, кто появлялся перед ним. Вот только в ширину прохода могли вместиться три, а то и четыре кареты, поэтому большинству всадников удавалось избегать встречи с демоном. Почему - то воины казались ему знакомыми и стилем ведения боя, и внешней экипировкой. Заметив среди них много знакомых лиц, Белиар немного замешкался. Атаковавшая город кавалерия являлась тем самым подразделением, которым он некогда командовал. Прочитав мысли некоторых бойцов, при виде парня, нападавших на него с двоенным рвением, он понял, солдаты считает его предателем и убийцей любимого генерала Эразиаля. Убеждать их в обратном уже не было ни смысла, ни времени. Чертов ублюдок Лексор, наверняка, промыл им мозги! Белиару оставалось лишь обеспечить прежним друзьям и соратникам смерть достойную настоящих воинов.
  ***
  Когда разум Авалона пришел в какой - то мере стабильное состояние, он решил воспользоваться моментом для атаки. Неизвестно сколько оставалось времени перед следующим приступом. Истинная сущность так просто его не отпустит. Нужно было как можно скорее победить Кровавое Божество, управляющее братом. Яростные удары соперника, Эншаэль с легкостью парировал катаной.
  -Почему ты бьешь не в полную силу? - Судя по интонации, казалось, будто вопрос задал сам Альфард.
  И, правда, почему? Несмотря на невероятную силу, вкладываемую в атаки, он не использовал весь необъятный потенциал. Возможно, всему виной был хаос в голове, мешающий собраться с мыслями и сконцентрироваться на поединке? Или, может, нежелание причинять боль любимому брату? Что было маловероятно, если брать во внимание историю их отношений. Не дожидаясь последующих действий противника, Эншаэль начал контратаку. С каждым ударом дьявольской Дагросы, Авалон ощущал небывалую ярость ее души, от которой по спине бежали мурашки. Но ведь и у него самого в руках находился не простой клинок, а легендарный меч их отца - священный Альгуро. После непродолжительной серии атак, рассудок парня снова начал мутнеть под влиянием бушующего в глубинах разума духа Багрового Лиса. Мелькающие перед глазами непонятные образы мешали эффективно вести бой. Лишь мгновенная реакция и рефлексы, помогали избегать ранений. К тому же, он еще не полностью оправился от Гиблой Спирали, что также отражалось на боеспособности. Внезапно окончившийся приступ безумия, принес небывалую ясность сознанию черновласого воина, сходную с той, когда Кайзер чуть было, не сломал ему руку. Похоже, потусторонний дух потихоньку начинал успокаиваться. В глубине естества демона послышалось присутствие новой силы. Быстрота Эншаэля теперь ничего не значила. Авалон фактически на доли секунды предугадывал движения соперника, что позволяло ему отражать молниеносные удары Кровавого Божества. Последней атакой, Альфард намеревался провести дуэльный маневр. Парень догадался об этом по характерному отступлению назад. В сей миг, в голову воителя пришла совершенно неожиданная идея. Когда противник устремился вперед, он зарядил клинок силовой энергией и в момент соприкосновения лезвий, запустил ее в брата, отбросив его назад. Тут он внезапно осознал, что применение подобного маневра против дуэльного удара Эншаэлей, являлось простой, но гениальной мыслью. Вот только почему она пришла именно сейчас?! За прошедшие века Авалон сотни раз испытывал на себе этот прием, отразив лишь единицы. От досады за свое скудоумие, воин громко рассмеялся.
  -Знаешь, братец. Я тут кое - что понял. Каким бы сильным ты не стал, тебе меня никогда не одолеть. И знаешь почему? Потому, что моя воля тверже, чем твой клинок, - его силуэт окутывала красноватая аура, от которой исходила устрашающая, даже для божества, мощь.
  Взмахнув мечем, он бросился к противнику. В голове все сильнее ощущалось присутствие почти сформировавшегося внутреннего демона. Неведомая сила, страстно желавшая выбраться, переполняла мышцы. Ощущая, что происходит что - то неладное, Альфард принял оборонительную позицию. Какой бы неизвестный прием сейчас не применил брат, абсолютная реакция Эншаэля позволит избежать повреждений. А затем он окончит бессмысленное существование оппонента в этом мире. Исчезнув в серой дымке, в нескольких метрах перед ним, Авалон снова показался взору Кровавого Божества из огненной вспышки уже в истинной форме демонической сущности. Однако это было не то существо, с коим Альфард сталкивался в их предыдущем поединке. На месте двухметрового мускулистого гиганта стоял худощавый демон, ростом с самого Эншаэля, довольно крепкого телосложения. Длинная черная грива, развевающиеся на ветру подобно тысячам маленьких змей, и необычайно длинные когти на руках и ногах, производили не хилое впечатление на потустороннее божество. С трудом устояв на месте, после невообразимого удара, Альфард взглянул в серые глаза нового зверя, поселившегося в душе брата. Лицо также приобрело очертания лисьей морды.
  -Ты просто невероятен, Авалон, - с гордостью произнесло Кровавое Божество. - Истинная сущность Багрового Лиса. Перемещаясь в иные мира, она изменяет внешний вид под воздействием определенных факторов. Но ты смог принять ее настоящую неподдельную форму.
  Парень вообще ничего не соображал. Словно им управляло другое существо. Но в то же время, он отчетливо чувствовал свое тело. От последнего удара, позади Альфарда с земли поднялись клубы пыли, а в глинистом грунте образовались массивные борозды. Брат пробудился! Продолжать бой с высшей формой жизни Верховного Ада в человекоподобном обличии было бессмысленно. Поэтому Кровавое Божество тоже, сконцентрировав остатки божественных сил, приняло потустороннюю сущность. Как и Авалон, Эншаэль принял истинный облик Багрового Лиса. Серебристая грива и горящие красным пламенем глаза сделали его похожим на то самое чудовище, коими их называли в старинных трактатах. Когтистая длань крепче сжала рукоять катаны. Воины стояли на месте и смотрели друг на друга, готовясь к назревающему столкновению. Напряжение возрастало с поразительной скоростью. И в один момент все началось. Клинки вновь запели оглушительную мелодию. От последующих атак богоподобных демонов задрожала земля, а в воздухе возникло невероятное волнение.
  ***
  Прорвавшийся отряд всадников стремительно приближался к главному строению Карлеона. Очевидно, их предводитель надеялся захватить дворец и убить лорда Бариуса, лишив вражеские войска остатков боевого духа. Однако он не учел того, что не все демоны предатели будут сражаться на передовой. Перед тем как покинуть город, Элиус разработал небольшой план, вернее пару советов, по обороне крепости. Следуя им, Авалон оставил Ликуру и Саргаса защищать дворец. Парочка ждала прихода гостей у главного входа в святую святых Карлеона. Парень вразвалку сидел на ступенях, предвкушая скорую возможность напоить изголодавшиеся клинки вражеской кровью. Огненновласая девушка стояла рядом.
  -Давно хотел спросить, Ликура, почему тебя называют Огненной Лисицей? - После долгого молчания, спросил Саргас.
  -Прежний владелец Алого Лезвия, Герхард, был моим отцом. Передавая мне это оружие, он сказал, что его сила сможет защитить меня от любой опасности. Через некоторое время, когда пробудилась моя истинная сущность, оказалось, что я обладаю возможностью контролировать адское пламя. Отец тоже обладал такой способностью, но он никогда этого не показывал, - замолчав на мгновение, она усмехнулась. - Элиус говорит, в тот момент я была подобна огненной лисице. С тех пор это прозвище преследует меня.
  -А вот и наши гости, - поднявшись со ступеней, воитель зевнул и сладко потянулся. Стук множества копыт стремительно приближался к ним. - У меня тоже есть прозвище, данное благодаря необычной силе. Зеленый Феникс. Как - то давно я изучал забытую эльфийскую магию. И теперь могу использовать зеленое пламя, которое не вредит ничему, кроме моих врагов. Черт! Да я прямо как ты, настоящий Багровый Лис. И с силой, и с грозным прозвищем.
  Закрыв рот рукой, Ликура рассмеялась. А эти ребята не так уж и плохи.
  -А ты веселый парень. Даже Элиус никогда не выделял такие качества нашего рода.
  На горизонте показались всадники. Материализовав багровую косу, девушка ловко сняла наездника с громадного черного скакуна, буквально разрезав того надвое. Саргас тоже, не мешкая, на лету выхватил клинки из ножен и принялся за любимое занятие. К несчастью, одному из всадников все же удалось прорваться через плотный заслон, образованный всего двумя демонами. С копьем наперевес, он мигом поднялся по ступеням, оказавшись в королевском саду. Врата дворца были открыты нараспашку, словно город и не пребывал в осаде. Осмотревшись по сторонам, всадник подстегнул коня, заставив его двинуться вперед. Не успев сделать и нескольких шагов, в голову демона врезалось что - то неимоверно тяжелое. Слетев с коня, будто пушинка, воин рухнул на землю. Не понимая, что произошло, он быстро поднялся и вскинул оружие. Неподалеку стоял Сайрус, очевидный виновник падения.
  -Вот мы и снова встретились, Серебряный Дракон, - с ехидной улыбкой произнес парень, потирая правый кулак о левую ладонь. - Как и ожидал, у тебя довольно крепкий череп. Надеюсь, на сей раз, это будет наша последняя встреча.
  -Сегодня на закате. У руин старинного храма к западу от города. Мы раз и навсегда решим, кто же из нас сильнее.
  Затем он скрылся в Призрачности. Похоже, небольшой план Крозиуса или, что еще лучше, генерала армии демонов провалился. Подойдя к лестнице, внизу Сайрус увидел двух демонов, уже почти добивавших кавалерийский отряд. Расправившись с последним противником, Саргас резким движением струсил с клинков кровь и вернул их в теплые, уютные ножны. Взглянув на напарницу, которая тоже убила последнего оппонента, он замер на месте. Очевидно испугавшись, конь сбросил мертвого наездника и встал на дыбы, угрожающе занеся копыта. Черновласый воитель надеялся, что девушка, одна из Багровых Лисов, без пяти минут богов загробного мира, легко выберется из сложившейся ситуации. Однако она неподвижно стояла на месте. Словно увидела нечто ужасное. Поняв, что выхода не остается, парень подбежал к ней, оттолкнул в сторону, и принял спиной два мощных удара копытами напуганного животного. Устояв на ногах, демон, как ни в чем не бывало, смерил Ликуру слегка разочарованным, добрым взглядом.
  -В чем дело? Почему ты не увернулась?
  -Не люблю причинять боль мирным животным, - опустив застенчивый взгляд на землю, тихо ответила огненновласая воительница.
  -И как только ты стала Багровой Лисицей с таким характером? - Иронично произнес Саргас, по - отцовски улыбнувшись девушке. - Ладно. Не время прохлаждаться. Нам еще нужно удержать город.
  -А ты в порядке? - Она выглядела не на шутку взволнованной. Будто из - за ее оплошности, воин мог умереть. - Прости. Я не хотела, что ты пострадал.
  -Не переживай. Какому - то коню не в силах сломить всемогущего Зеленого Феникса, - с гордым видом отмахнулся тот.
  Хотя лопатка, похоже, была сломана. Плечо в месте удара немного побаливало. В любом случае столь пустяковая травма должна скоро излечиться. Атака кавалерии не возымела особого эффекта против защитников Карлеона. В основном этому посодействовал Белиар, яростно сражающийся прямо перед разрушенными воротами. На смену немногочисленным оставшимся в живых всадникам, пришли плотные ряды пехоты, вооруженной огнестрельным оружием. Вот тут - то и наступил ад для человеческих солдат. Первые же выстрелы положили десятки не ожидавших воинов на холодную землю, а затем в бой вступили искушенные множеством проведенных сражений мечники. Каким - то чудом ни одна из вражеских пуль даже не задела Белиара. Ведь он фактически находился на острие атаки. Демонические бойцы вряд - ли могли составить ему конкуренцию во владении оружием. Однако их было гораздо больше. К тому же, от следующего залпа, отправившего во врагов десятки смертоносных свинцовых шариков, уже следовало уклоняться. Зарезав первых двух противников и отразив несколько пуль обоюдным клинком, Белиар краем глаза заметил громадного рыцаря Дюка, вступившего вместе с другими воинами в бой. Легендарный Крушитель Клинков Сингурио, находящийся в руках черноволосого гиганта, полностью оправдывал грозное название. Любую преграду, будь - то стальной щит или металлический доспех, массивный меч разрезал подобно бумаге. О вражеском оружии, которое просто разлеталось на части, и говорить не стоило. Засмотревшись на столь могущественный клинок, парень чуть было не пропустил атаку. Вовремя пригнувшись, он подсечкой сбил противника с ног и быстрым ударом в грудь, покончил с ним. Избежав разящего лезвия следующего воина, демон ответил ему мощным ударом ноги в живот и почти моментально прошелся обоюдным клинком по корпусу третьего нападающего. Тут же инстинкт самосохранения подсказал о приближении убийственного свинца. Одна из пуль все - таки задела плечо Белиара. И то, потому что в этот момент недавно обиженный им солдат порезал ногу. Отомстив распластавшемуся на земле врагу ударом меча в спину, парень продолжил отбиваться от окружавших его воинов. Увы, их количество совсем не уменьшалось. На месте одного убитого, возникало несколько новых живых. Получив парочку "незначительных царапин" вследствие непрерывных атак со всех сторон, демон с еще большей яростью принялся сеять смерть. Спустя еще пар десятков трупов, потусторонние бойцы все же смогли завалить грозного противника на землю с помощью лобовой атаки щитом одного из них. Оказавшись на земле, парень заметил красное сияние, в мгновение ока, промчавшееся перед его лицом. В следующий момент с десяток воинов, бросившихся к нему, словно стая гиен к раненной жертве, попадали навзничь. Их тела покрывали страшные рваные раны. Не понимая, что произошло, демоны в ужасе замерли на месте. Белиар тоже пребывал в замешательстве. Ни один из новых друзей не обладал столь чудовищным оружием, способным нанести подобные ранения. Когда вокруг кучки трупов образовалось небольшое кровавое озеро, перед воином, из красной вспышки, показалась огненновласая девушка с багровой косой.
  -Элигра?! - Удивленно произнес он. К сожалению, это оказалась не она. Только сейчас воитель заметил, что Багровая Лисица со стороны была очень похожа на пропавшую подругу.
  -Что? - Переспросила Ликура.
  -Прости. Я перепутал тебя с одной знакомой, по которой уже успел соскучиться.
  Взглянув на красную ленточку на своем левом локте, Белиар улыбнулся. Интересно, где она сейчас? И жива ли вообще? Нужно поскорее закончить сражение и найти ее.
  Сайрус стоял спиной к фронту на пустынной городской улице, неподалеку от передовой, немного согнув колени и сложив ладони в замок. Саргас же взял приличный разгон, примерно в тридцать метров, и бросился ему навстречу. Когда тот оказался на ближней дистанции и соприкоснулся с ладонями приятеля, Несокрушимый с чудовищной силой отправил парня в воздух. Взлетев над городскими стенами, черновласый воин извлек клинки из ножен и, вытянув руки подобно крыльям, устремился к врагам, топчущим грешную землю. Так вот как чувствовали себя птицы. Демоны даже не смотрели в его сторону. Они, явно, не ожидали такой экстравагантной атаки. Распалив клинки зеленым пламенем, Саргас запустил в строй демонов две огненные волны, расчистив себе место для приземления. Дальше все пошло по уже известному сценарию.
  ***
  Появление двух потусторонних существ не на шутку встревожило саму сущность Деградо. Пребывание Багровых Лисов в иных мирах, а тем более битва между ними, вызывало небывалое возмущение невидимых сил, окутывающих пространство этих самых миров. К тому же, поддержание тела истинной сущности "вне домашних стен" требовало огромных усилий и затрат энергии от использующего существа. Авалон уже начал постепенно привыкать к ощущениям нового божественного организма. Они вовсе не были похожи на прежние сверхчувства. Пространство и время, в разуме воина, приобрели совершенно другое значение. Зрение, слух и обоняние усилились до предела, ранее не виданного для высших демонов. Сила и скорость также многократно увеличились. Это его брат уже успел испытать на собственной шкуре. Сейчас Авалон, как никогда, ощущал себя самым могущественным существом в Подземном мире. Да что там, почти богом! В таком состоянии он даже смог бы сразить собственного отца, Падшего Дьявола Аладара. Вот только долго продолжать бой в истинном теле не представлялось возможным. Силы очень быстро покидали обоих демонов. Проведя по последней яростной атаке, братья со страшным грохотом оказались на земле, сделав крупную вмятину в грунте. Словно в него врезался огромный метеорит. Продолжая оказывать давление, друг на друга, тела вновь приняли человеческий облик. Альфард не растерялся и, выполнив резкий удар клинком, который Авалон с легкостью парировал, оттолкнул его назад. Приняв исходную боевую стойку, Эншаэль замер на месте, ехидно глядя на брата. Тяжело дыша, тот тоже стоял на месте, пытаясь понять ход мыслей Кровавого Божества. Небольшое превращение не помогло ему избавиться от полученных недавно ран. Только еще больше утомило. Хотя внутренний демон вроде успокоился. Значило ли это, что он смог выдержать безумие? Или очередной перерыв между приступами? Как бы то ни было, стоявший впереди враг был куда опаснее. Раз не спешил атаковать, значит, скорее всего, готовиться к какому - то Эншаэльскому трюку. Когда вокруг начала образовываться алая пелена, Авалон понял, медлить больше нельзя. Вскинув клинок, парень мигом подлетел к брату. К его удивлению, Альфард в последний момент исчез, избежав смертельного удара, и появившись позади прошелся мечем по спине. Стиснув зубы от боли, тот припал на колено, оперевшись рукой на упертый в землю клинок. В пределах созданной аномалии, скорость Эншаэля возрастала до небывалых высот. Движения становились совсем невидимыми для невооруженного глаза. Авалон не знал о том, что брат научился использовать Алый Рассвет. Тот самый прием, которым прославился его кумир Сарбелиас. Спастись из такой ситуации можно было, только покинув пределы аномалии. Но разве охотник позволит уйти жертве из своих владений? Не позволив подняться, Альфард оставил на левой руке воина, чуть ниже плеча, еще одну глубокую рану. От силы удара, брызги крови разлетались на несколько метров вокруг. В подобном положении у воителя не оставалось шансов на победу. Кровавое Божество вряд - ли оставит его в живых. Левая рука не двигалась, так как последняя атака разрезала ее почти до кости. Поражение неизбежно! Вот только сын Падшего Дьявола не умел сдаваться. Из любой ситуации можно найти выход. Было бы желание, а возможность всегда найдется. Он точно знал, что никогда не проиграет брату, каким бы сильным и быстрым тот не стал. Увы, собственных сил уже не оставалось. Поэтому следовало закончить бой последней атакой. Неумолимое время столкновения стремительно приближалось. У Авалона останется всего доли секунды, чтобы парировать удар. Спустя мгновение Альфард показался перед раненным братом и направил лезвие Дагросы к его опущенной голове. Приложив, несомненно, безумные усилия, парень поднял левую руку и остановил клинок на половине пути. Заостренный металл хорошенько разрезал ладонь и пальцы. Однако крепкая хватка не ослабла. Столь самоотверженное действие не вызвало никаких эмоций на лице Эншаэля. Он и сам не раз подобным образом избегал смерти. Резко подняв голову и взглянув в глаза противника непоколебимым уверенным взглядом, Авалон нанес точный выпад острием меча в небольшой красный ромбовидный камешек на груди Альфарда. Затем, перехватил Альгуро лезвием вниз и вертикальным взмахом отправил силовую волну сквозь тело брата. Вырвавшись из спины, едва заметный сгусток энергии устремился вдаль, с грохотом оставляя за собой разрушительный след на грунте. Еще в начале поединка он заметил на нем этот медальон, который с большой долей вероятности и управлял волей Эншаэля. Хоть они и сражались друг с другом всю сознательную жизнь, нынешний стиль ведения боя Альфарда немного отличался от прежних поединков. Возможно, виной стало влияние Кровавого Божества. Однако сей камень, очередная дьявольская игрушка Лексора, неспроста появился на груди демона. С чувством выполненного долга, разбив медальон вдребезги, Авалон без сил опустил клинок к земле. От последней атаки, сломавшей Альфарду пару ребер и нанесшей незначительные повреждения сердца и легких, у него перехватило дыхание. Воин припал на колени, оперевшись свободной рукой на плечо брата. Его растерянный взгляд выражал недоумение.
  -Авалон? Где я? - Тяжело дыша, спросил Эншаэль.
  -Ты вернулся, - улыбнувшись, тихо ответил тот и закрыл глаза. Еще никогда он не был так счастлив, что Альфард находился рядом. - Все - таки не забыл о нашем обещании.
  -Что - то мне подсказывает, я чуть было его не исполнил, - израненное тело говорило само за себя.
  -Хех. И вправду, - поднявшись на ноги, Авалон вскинул меч. Еще не время расслабляться. Все же враги вокруг никуда не делись. - Но ты не сильно обольщайся. Это была твоя единственная возможность покончить со мной.
  -Я бы не спешил так говорить.
  Альфард повернулся спиной к брату. В их направлении двигалась огромная группа демонов, уверенная в союзничестве Кровавого Божеством. Увы, солдат ждало сокрушительное разочарование.
  -Никогда не знаешь, что может случиться завтра. Наверное, стоит тебя поблагодарить за спасение.
  -Надеюсь увидеть твою благодарность в нашем следующем поединке.
  -Главное переживи этот.
  После схватки с братом, сил у него почти не осталось. Да еще и раны отбирали последние крупицы теплившейся в жилах жизни. Но, даже едва не падая от боли и усталости, Авалон был в состоянии одолеть сотню другую врагов.
  Глава 3. Дождь на закате.
  Как и было договорено, Сайрус и Серебряный Дракон на закате явились в указанное место. Парень не имел права отказаться от вызова Крозиуса. Этого просто не позволяла сделать гордость воина. Вызов на поединок считался таким же важным действием, как и слово демона, расценивающееся в качестве абсолютной клятвы. Титул сильнейшего бойца имел свои минусы, главным из которых было то, что каждый желающий, посчитавший себя достойным, мог бросить ему вызов. Отказ от боя подразумевал бы трусость или неуверенность чемпиона в своих силах, что неумолимо вело к потере титула. Трусы по определению не могли называться сильнейшими. Сайрус уж точно не был таким. Они неподвижно стояли на расстоянии двух десятков метров друг от друга и сверлили будущего соперника пронзительным взглядом. Руины некоего храма были всего лишь ориентиром для поисков. Сама схватка намеревалась произойти на опушке леса неподалеку. Здесь никто не должен был им помешать решить все, как подобает настоящим мужчинам.
  -Вот и настала наша последняя встреча, - на лице Крозиуса искрилась ехидная улыбка. - Ты рад?
  -Ужасно, - в подобной манере ответил тот. - То надоело гоняться за тобой по всему Деградо. Надеюсь, хоть сегодня не убежишь? Или припас какую - то хитрость?
  -Кто знает. Но прежде чем мы начнем, ты же знаешь правила?
  Сайрус догадался, что он имеет ввиду. Его спутница, Тень, не входила в понятие о честном поединке. На то это и называлось бой один на один, где все решало сила и навыки воинов. Вмешательство посторонних помощников, особенно со стороны сильнейшего, являлось страшным оскорблением для любого, уважающего себя, бойца.
  -Ноа! - Откликнувшись на зов, девушка появилась позади. - Слушай меня внимательно. Что бы сейчас ни произошло, я запрещаю вмешиваться. Эта битва только мое личное дело.
  -Но...
  -Если попытаешься помочь, я тебя убью, - произнес парень, так что услышала только она.
  Ноа непонимающе смотрела на напарника. Почему он так говорит? Неужели договор для него совершенно ничего не значит? За все время, проведенное вместе, она поняла насколько он бесстрашный и принципиально честный воин. Сайрус не желал, чтобы кто - то страдал, защищая его, и был готов без колебаний отдать жизнь за дорогих ему существ. Ноа пока еще слабо осознавала философию мышления приятеля. Однако знала, что он так сказал из желания уберечь ее от необдуманного поступка.
  -Хорошо, - твердо ответила Тень, сделав шаг назад. - Но если умрешь, я заберу твою душу в небытие.
  Парень усмехнулся. Хорошо, что она поняла его чувства и не стала пытаться переубедить. Меньше всего сейчас хотелось спорить о своих принципах.
  -Ох уж эти женщины, правда? - Слащаво произнес Серебряный Дракон. - Ну, теперь, я думаю, можно начать.
  Внезапно подул свежий ветерок. Пасмурное небо, устланное тяжелыми темными тучами, протяжно загремело, возвещая о надвигающемся ливне. По поверьям местных жителей, таким образом, небеса оплакивали гибель великих существ. Приняв боевые стойки, противники продолжили зрительную битву. Первые капли дождя, коснувшиеся лиц, со стороны казалось, подчеркивали всю трагичность момента. Одному из могучих воинов придется умереть. Хотя Крозиус по сути уже был мертв. Тем не менее, кому - то все же придется окончить свой путь здесь. Сердце Ноа бешено колотилось от волнения. Ведь соперник Сайруса чуть было не отправил его на тот свет в недавнем столкновении. Она очень хотела прикрыть ему спину в нужный момент. Но понимала, это невозможно. Парень ясно дал понять, что будет, посмей Тень вмешаться в поединок. Небольшой дождик плавно переходил в моросящий ливень. Похоже, небо горевало по - крупному. Спустя еще пару мгновений напряженной войны разумов, Сайрус бросился в атаку. Крозиус спокойно стоял на месте с тем же ехидным выражением лица. Воин догадывался, что Серебряный Дракон, как выдающийся гениальный стратег, наверняка, продумал свои действия на несколько шагов вперед. Следовало сражаться осторожно. Одна единственная ошибка могла привести к непоправимым последствиям. Когда демон был уже близко, Крозиус направил в его сторону левую руку. Сайрус заметил, как что - то сверкнуло в районе локтя, и в следующий миг взлетел в воздух, избежав вспыхнувшей под ногами синеватой сферы. Соперник тоже успел увернуться от сокрушительного удара, сделав кувырок в сторону. Сейчас парень пребывал в своей стихии. Поэтому Дракон пытался, с помощью копья, увеличить дистанцию. Ближний бой был ему не выгоден. По крайней мере, пока. Всего лишь одна встреча с тяжелейшим кулаком, усиленного металлическими пластинами на костяшках, и билет в один конец обеспечен. Но даже мастерство во владении копьем не сильно спасало от быстрого и проворного мастера рукопашного боя. Реакция и рефлексы обоих воинов также были на высоте, так как почти все выпады не достигали поставленной цели. Бушующий ливень совсем им не мешал. Скорее наоборот, даже придавал поединку своеобразную красоту.
  ***
  Очнувшись, словно от кошмарного сна, Элигра нервно осмотрелась по сторонам. Где же Белиар? Неужели это был не совсем сон? В памяти начали всплывать образы раненного напарника, которого она чуть не убила, поддавшись влиянию потусторонней силы Лексора. Затем вспомнила, как проткнула живот собственным клинком, чтобы избавиться от этого самого влияния и скрылась в Призрачности, не дав врагам больше повода пользоваться своими смертоносными услугами. Рана уже зажила, даже шрама не осталось. Чего нельзя было сказать о неприятном остаточном ощущении холодной стали внутри. Элигра сидела на песчаном грунте, оперевшись спиной на массивный каменный валун. До самого горизонта перед ней простирались бесплодные пустынные земли, очень похожие на те, которые доводилось видеть в лагере покойного Эразиаля. Значит Белиар, возможно, находился где - то поблизости. Хотя, девушка не знала, сколько времени пробыла без сознания. Может его нашли приспешники Лексора или, что еще хуже, он сам. Еще одно обстоятельство не давало покоя - она подняла оружие на своего друга. Мастера Эншаэлей, у которых воительница обучалась, с малых лет вдалбливали ей о том, что ни в коем случае нельзя поднимать клинок на дорогих тебе существ. Так как среди Эншаэлей это расценивалось подобно предательству. Совесть девушки не позволяла вернуться к преданному ей приятелю. Вряд - ли он с распростертыми объятьями примет ту, что пыталась его убить. Но все же стоило найти Белиара и хотя бы извиниться. Тем более, что она испытывала к нему кое - какие чувства. Поднявшись на ноги, Элигра попыталась сосредоточиться на образе черновласого воина и исчезла в Призрачности. Обостренные до предела ощущения привели ее к месту, где им пришлось расстаться. Здесь энергетика Белиара смешивалась с аурой двух неизвестных, невообразимо сильных существ, и скрывалась в неведомом направлении. Куда же его забрали? И, что самое главное, кто? Из - за отсутствия вариантов, где сейчас мог находиться ее друг, Элигра решила вернуться в лагерь войска Эразиаля. К удивлению, здесь оказалось гораздо меньше солдат, чем во время первого появления. Самого Кеврана тоже не было видно. Вероятней всего он был уже мертв за предательство Лексора. Мысленно прогулявшись по лагерю сверхчутьем и так ничего не обнаружив, она собиралась уходить, как неожиданно ощутила чье - то присутствие позади себя. Лишь чудом, а может благодаря молниеносной реакции, выработанной годами тренировок, ей удалось избежать сверкающего лезвия боевого серпа, без труда снесшего девушке голову, если бы она была простым демоном. Ответив сопернику мгновенным взмахом катаны по груди, Элигра скрылась в Призрачности и поспешила удалиться отсюда. Подобная рана не убьет Безликого и уж конечно не заставит кататься по земле от боли, дав жертве возможность сбежать. В погоню за ней бросилось как минимум три создания. Худощавые чернокожие демоны с безобразными лицами, отдаленно напоминавшими морды пантер, именовались Теневыми кошками. Спасаться бегством от них являлось такой же бессмысленной затеей, как и сражаться. С одним зверем еще можно было помериться силами. Однако когда они действовали группой, шансов на спасение фактически не оставалось. Поняв, что потусторонние твари от нее не отстанут, Элигра решила принять вызов. По крайней мере, попытаться. Навыки Эншаэля могли здорово в этом помочь. Переместившись в привычное пространство, девушка грациозно развернулась в воздухе и, оголив лезвие клинка, точным ударом снесла голову, уже прыгнувшему на нее чудищу. Отлично! С первым соперником проблем не возникло. Оставшиеся два яростных демона, окружили добычу и начали медленно передвигаться вокруг, словно пытаясь вычислить ее слабые места. Выглядели они совсем нелицеприятно. Длинные, словно ножи, когти и совсем пугающие лица, на которых кроме зубастого рта и пары пустых белых глаз вообще ничего не было. По сравнению с ними, Даратаи казались сущими красавцами. Элигра тоже не спешила атаковать, сконцентрировав все внимание на противниках, ожидая, что же они предпримут. Оскалив белесые клыки, один из них, с устрашающим гортанным воплем, бросился вперед. Увернувшись от смертоносных когтей, она услышала быстро приближающиеся шаги. Атаковать стоявшего перед ней врага, воительница уже не успевала. Поэтому извернувшись от атаки подкравшейся сзади Теневой кошки, она полоснула ее мечем по спине. По инерции кувыркнувшись в сторону, адская тварь снова открыла путь собрату. Потустороннее существо двигалось очень быстро и непредсказуемо. К тому же выигрывало в количестве колюще - режущих инструментов. Но Элигра спокойно отражала все его атаки. Тем временем, второй оклемавшийся демон вновь попытался застать противницу, занятую своим собратом, врасплох. Мгновенно среагировав, девушка пригнулась, избежав встречи со страшными когтями, и нанеся три молниеносных режущих удара по груди врага, оттолкнула его ногой назад. Не забывая о скорости Теневых кошек, она мигом отправила клинок на встречу с оказавшимся позади зверем. В этот самый момент у нее внезапно потемнело в глазах. Внутренний демон не подавал признаков активности. Да и на обморок не смахивало. Просто глаза перестали различать цвета, благодаря особому навыку Теневых кошек. Когда меч воительницы звонко столкнулся с целью, она уже ничего не видела, словно находилась в темной беспросветной комнате. Девушка не понимала, что происходит со зрением. В голову начали лезть всякие нехорошие мысли, которые в бою могли стоить Эншаэлю жизни. Совершенная концентрация требовала предельно чистый разум. Для подобных ей воинов, состояние возбуждения было равносильно смерти. В более спокойное состояние ее привела острая боль в левом боку. Значит, еще не умерла. Это немного обрадовало Элигру. Однако необходимо быстро что - то предпринять, пока сие приятное обстоятельство кардинально не изменилось. Даже если она не видела противников, то все же могла услышать или почувствовать их. Прислушавшись к чутью, девушка отразила несколько выпадов. Сильная боль от полученной раны заставила припасть на колено. А тварь знала, куда нужно ударить. Теневые кошки оказались не такими уж и глупыми. Поняв, что противница не ступает им в скорости, одна из них хорошенько распорола ей бок. Рана была не смертельной, но довольно глубокой, чтоб жертва долго истекала кровью. Конечно, воительница могла ее залечить. Только для регенерации тело должно было пребывать в покое. Отсюда исходило то, что до вероятной потери сознания от обильного кровотечения оставалось совсем мало времени. Враги продолжали кружить вокруг, изматывая неожиданными атаками. Со временем ее движения становились все более медленными. Начала кружиться голова. Элигра не теряла надежды на победу, несмотря на плачевное положение. Она должна была любой ценой найти Белиара, живого или мертвого, и попросить у него прощения. Увы, в нынешнем состоянии, максимум, что могла сделать, так это убить одного противника. На действия второго, девушка просто не успела бы среагировать из - за последствий кровопотери. Стоило попробовать. Возможно, после смерти собрата, второй демон растеряется, что даст драгоценное время для атаки. Для успешного выполнения задумки, следовало идеально точно подобрать момент. Отразив еще несколько выпадов, она уже собиралась начать нападение, как внезапно раздались два выстрела. Обостренные ощущения, а также треск от встречи свинцовых пуль с плотью, и собственно ужасающий болезненный крик, подсказали Элигре о представившейся возможности спасти свою жизнь. Мигом развернувшись ко второму противнику, она бросилась ему навстречу. Зрение начало постепенно возвращаться, что значительно снижало шансы на победу Теневой кошки, которая уже направила когтистую лапу в ответ. Ловко отрубив несколько пальцев на вытянутой руке, девушка перехватила клинок и вонзила его острие прямо в лоб твари. Сделав оборот вокруг своей оси, вскрыв череп, она эффектным движением прошлась мечем по горлу существа. Потеряв голову, адское создание рухнуло на землю. Тяжело дыша, воительница повернулась назад, к недавно подстреленному противнику. Тот, словно ничего и не было, уже находился буквально в метре от нее. Устрашающие когти стремительно приближались. Единственное, что она успела сделать, так это парировать атаку клинком, после чего в его затылок влетела еще одна пуля. Закатив бесцветные глаза, демон направился к земле, напоследок получив от огненновласой красавицы глубокий порез от солнечного сплетения до самой макушки. Спрятав клинок в ножны, девушка позволила телу в спокойствии залечить ранение. Вместе с тем чутье отправилось на поиски того, кто помог ей. Спустя пару секунд она рванула сквозь Призрачность к местонахождению спасителя. Он скрывался среди массивных валунов, разбросанных по всей пустыне. Невысокое человекоподобное существо с угольно - черной кожей и перепончатыми крыльями, очевидно, ожидало ее появления, так как оно ни пыталось сбежать или спрятаться. Появившись позади него, Элигра крепко сжала рукоять, на всякий случай, приготовившись к наихудшему повороту событий. К счастью, Дархар не проявлял никаких признаков враждебности. Заметив ее, он лишь бросил небрежный взгляд в сторону девушки и продолжил какие - то манипуляции со своим необычным огнестрельным оружием.
  -Ты должно быть та самая Элигра. Подруга нашего героя, - произнес он, спрятав винтовку за спину и повернувшись к собеседнице. - Меня зовут Шакрадо. Бывший предводитель разведки Эразиаля.
  -Да, я знаю. Белиар упоминал о тебе. Спасибо за помощь, - воительница недоверчиво смотрела в его черные глаза. Интуиция подсказывала, он не враг. Хотя это также не говорило, что может оказаться союзником. Конечно, спасение жизни - достойный аргумент дружеских намерений. Однако совсем не гарантировал, что Дархар не пустит ей пулю в лоб при первой удачной возможности. - Что ты здесь делаешь?
  -Когда вы с Белиаром отступили, я до последнего пытался прикрывать Эразиаля. Пока меня не заметило Кровавое Божество, наградив этой раной, - действительно, почти через половину его лица проходил еще свежий, но уже затянувшийся порез. - Ценой своей жизни, он спас мою, позволив беспрепятственно скрыться. И вот, я встретил здесь тебя. А где же Белиар?
  -Я не знаю, - Элигра виновато потупила взор и опустила голову. - Во время нашей последней встречи, я попыталась его убить. Надеюсь, не получилось. Что - то мне подсказывает, он все еще жив. Но я не знаю, как мне теперь смотреть ему в глаза. Ведь я предала его. Такое невозможно простить, - когда она подняла голову, Шакрадо увидел мокрый блеск в ее глазах.
  -Не переживай. Я знаком с этим парнем многие века и могу с уверенностью сказать, он совершенно не умеет обижаться. Тем более на милых девушек. Его неудержимая ярость распространяется только на врагов. Если же ты ему друг, на что я искренне надеюсь, он даже внимания не обратит на твое, так называемое, предательство, - подойдя ближе, Дархар снял с пояса необычный предмет, походивший на металлический кастет, спаянный с двусторонней рукоятью, и протянул его ей. - Передай ему. И скажи, что Эразиаль не умер. Он навсегда останется в наших сердцах. Я продолжу миссию великого Кеврана, - поправив винтовку, он развернулся и расправил крылья. - Пусть же и Белиар не забывает о том ради чего жил наш отец.
  Взмыв в воздух, Шакрадо устремился вдаль, навстречу ожидавшей его судьбе. Элигра наблюдала за ним до самого горизонта. Если он был прав, Белиар ждал ее возвращения. А может быть даже и сам искал. Так или иначе, в сердце девушки вспыхнула надежда, что еще не все потеряно.
  ***
  Постепенно сумерки сменились ночью. Черные дождливые тучи закрывали собой луну, уменьшая видимость до минимума. Оба воина промокли до нитки. Однако это обстоятельство ни капельки не мешало сражаться. Сайрус был уже порядком изранен. Его противнику тоже не слабо досталось. Правда, на нем повреждения имели слабовыраженный характер. Кулаки парня, закованные в металлические перчатки, в отличие от острого копья, затачивались для причинения внутреннего, не видимого глазу, урона. На протяжении всего поединка, Серебряному Дракону отчасти удавалось избегать невероятных ударов, получая лишь небольшую долю вложенной в них силы. Но даже их было достаточно, чтобы свалить взрослого медведя. Крозиус стойко переносил выпады соперника, своевременно проводя успешные контратаки. После чего на теле Сайруса появлялись страшные раны. К сожалению, такие "царапины" никак не влияли ни на дух, ни на боеспособность. Для подобных ему воинов, боль являлась лучшим наставником. Отскочив в разные стороны после очередной серии яростных атак с обеих сторон, демоны, тяжело дыша, уставились друг на друга. На лицах во мраке дождливой ночи виднелись улыбки. Ну, еще бы, не каждый день приходиться драться с равным, по необычайным силам, противником.
  -Ты неплохо сражаешься как для стратега и мертвеца, - действительно, тот, кого он имел ввиду, уже давно умер. Воскресший Серебряный Дракон, явно, был не тем великим воином, что прежде. - Но используя всего лишь копье, ты не сможешь победить. Века тяжелых тренировок превратили мое тело в совершенное оружие. И сейчас я это докажу.
  Кинувшись навстречу Крозиусу, Сайрус ловко избежал острия вражеского оружия, подобравшись к нему вплотную. Прежде чем Дракон успел что - либо сообразить, парень провел три молниеносных тяжелейших удара по корпусу. В следующий миг, извечный спутник травм подкосил ему ноги. Однако русовласый воин не позволил демону так легко отделаться от смертельного поединка. Подхватив копейщика под левую руку, он взял ее на излом, и быстро переместился за спину. Затем обхватил шею свободной рукой и прогнул спину врага назад. Следующий удар коленом в район поясницы, несомненно, сломавший несколько позвонков, мог бы закончить бой. Противник, по идее, больше был не в состоянии передвигаться на ногах. Только у Сайруса имелось другое мнение по этому поводу. Раз уж некто посчитал себя великим воином, способным победить сильнейшего, пусть не надеется уйти целым и невредимым в случае неудачи. Следующей жертвой совершенного оружия, стала правая рука, державшая копье. От полученных повреждений и неимоверной боли, Серебряный Дракон припал на колени, став подобным глине в руках палача. Подняв его вооруженную конечность, парень нанес резкий удар кулаком в плечо, а после водрузил на него массивную длань. От чудовищной силы пальцев Несокрушимого, сжимавших плечо подобно тискам, кости начали с треском деформироваться, что вело к еще большему ущербу. О возможном вреде здоровью надо было думать до того как бросать кому - либо вызов. Тем более на смертельный поединок. Хорошенько помяв плечо, он нанес удар ребром ладони по локтевому сгибу, перебив Дракону сухожилие, из - за чего оружие выпало из руки искалеченного оппонента. Поединок был почти окончен. Вряд - ли кто - то смог бы сражаться с пятью сломанными ребрами, несколькими внутренними кровотечениями, раздробленным позвоночником и сломанной рукой. Оставалось только провести последний удар, чтобы прекратить мучения бедолаги. Исчезнув в Призрачности, Сайрус появился перед Крозиусом и направил кулак в грудь, надеясь навсегда остановить его сердце. Если вовремя воспользоваться силовой энергией, можно было разорвать сердце противника внутри собственного тела, эффектно закончив стычку. Непонятно каким образом, но Дракон нашел в себе силы двигаться. Уцелевшая левая рука уверенно остановила стальной кулак, после чего на локте сверкнул синеватый огонек. Инстинкт самосохранения говорил Сайрусу бежать как можно дальше. Если бы он постоянно его слушался, едва - ли бы достиг таких высот в своем ремесле. Тут же сквозь тело воина прошел тот самый синеватый свет, принеся с собой ни с чем несравнимое ощущение адской боли. Словно его поджарили изнутри. Оттолкнув противника назад, Крозиус, как ни в чем не бывало, взял с земли оружие и поднялся на ноги.
  -Ты прав. Когда ломаются кости, это действительно больно, - с насмешкой в голосе, произнес Серебряный Дракон. - Я ведь говорил, что уже мертв. Может быть, мое сердце все еще бьется, но тело больше ничего не ощущает. Пусть ты сломал мне руку, позвоночник и ребра. Разорвал внутренности своими чудовищными ударами. Без боли мне эти травмы не страшны.
  Из вытянутой распростертой длани вылетела очередная сфера, от которой Сайрус увернулся, взлетев на несколько метров вверх. К сожалению, враг предвидел такую возможность и с помощью второй мгновенно запущенной сферы, попавшей точно в цель, вернул парня на грешную землю. Продолжая атаковать беззащитного соперника издалека, Крозиус двинулся вперед. В условиях плохой видимости, хотя это являлось плохой отмазкой для демона его уровня, скорее уже полученных ранений, он принял на себя попадание почти всех смертоносных сфер. Испытываемая боль была просто запредельной. Будто воина живьем засунули в доменную печь и, "зажарив до золотистой корочки", отправили обратно на поле боя. Непонятно какая сила до сих пор держала его на ногах. Отразив несколько колющих выпадов металлическими перчатками, Сайрус попытался снова взять инициативу в свои руки. К сожалению, Дракон на сей раз оказался быстрей. Несокрушимый уже не обладал той невообразимой силой и скоростью, он с трудом поддерживал тело в вертикальном положении. Чем и пользовался противник. Атакуя с разных сторон, воскрешенный демон все сильнее приближал час славной победы. Но парень был непоколебим. Выдерживая многочисленные атаки врага, от которых мог бы уже упокоиться не один десяток обычных солдат. Тело воителя покрывало огромное количество разнообразных ран, что впрочем, не влияло на его эмоциональное состояние. Лицо продолжало сохранять безразличное выражение. Понимая, что дело не сдвигается с мертвой точки, Крозиус сбил оппонента с ног древком копья, и пронзил острием плечо. Покрутив оружие из стороны в сторону, для большего болезненного эффекта, Дракон направил вперед левую руку и поочередно запустил еще три сферы почти в упор. Теперь - то он, наверняка, должен умереть. После такого количества выстрелов из длани Эгиды невозможно было выжить. Тяжело дыша, Крозиус отошел назад, пытаясь рассмотреть сквозь поднявшиеся клубы пыли и дождевую пелену тело поверженного врага. Каково же было удивление, когда он увидел, что Сайрус медленно поднимается на ноги.
  -Почему же ты так не хочешь умирать?!
  Прокрутив копье в руке, Серебряный Дракон вонзил острие прямо в сердце парня. Голова была опущена к земле, словно он пребывал в бессознательном состоянии. Ну, от прямого удара в сердце умирали даже высшие демоны. Крозиус замер на месте, в ожидании, когда же противник соизволит расстаться с жизнью. Не поднимая головы, Сайрус из последних сил положил ладонь ему на лицо. Похоже, он совсем отчаялся. Это был даже не удар. Дракон довольно усмехнулся. Стоило ускорить его уход в мир иной. Внезапно вторая ладонь мощно врезалась в первую, отчего демон замер на месте. Невидимая энергия разошлась вокруг, на мгновение, остановив дождь над ними. Сей необычайно эффективный прием воитель применил впервые. Помимо обычного стиля контактного боя, существовала еще и особая техника, основанная на импульсе тела - многократного усиления ударной конечности непосредственно в момент атаки. Сайрус не владел подобной техникой досконально. Более того никогда не использовал ее в поединках. Но раз уж ему суждено здесь погибнуть, почему бы не опробовать необычный стиль. Сделав неуверенный шаг назад, Крозиус пошатнулся. На окровавленном лице застыло удивление. Затем он без чувств рухнул на землю. Удар сквозь собственную ладонь являлся одним из простых, тем не менее, очень действенных приемов импульсной техники. Сконцентрировав, таким образом, энергию с обеих рук в одной точке, вполне возможно было разнести на части... хотя бы крепостную стену Карлеона. По идее, Серебряный Дракон больше не должен подняться. Последний удар, мягко говоря, разорвал мозг и серьезно повредил кости черепа, из - за чего они разошлись по швам. Взглянув на, теперь уж точно, мертвого Крозиуса, парень усмехнулся. Так, словно победа ему ничего не стоила. И последовал примеру поверженного соперника, соприкоснувшись с мокрой, но мягкой, землей. Все тело жутко болело от полученных ран. Только Сайруса это больше не беспокоило. Мысли постепенно отдалялись в черные глубины рыдающих небес. Услышав быстро приближающиеся шаги, а через мгновение и увидев над собой взволнованное лицо спутницы, воин болезненно улыбнулся.
  -Почему ты плачешь? - Вполне спокойно спросил он. Хотя Ноа знала, с каким трудом ему давались слова.
  -Это все дождь.
  -Нет. Дождь безвкусный. В отличие от слез, - проведя рукой по ее щеке, он умиротворенно улыбнулся и закрыл глаза. - Не плачь. Еще найдешь себе нового могущественного воина, с которым сможешь заключить договор.
  -Мне не нужен другой, - дрожащим голосом ответила Ноа. - Я к тебе привыкла. Сайрус, я ... люблю тебя. Пожалуйста, не оставляй меня одну.
  Крепко поцеловав уже бездыханное тело в губы, девушка еще сильнее прижалась к нему. Увы, Сайруса было уже не вернуть. Его сердце перестало биться, а душа, скорее всего, отправилась в Верховный Ад. Сквозь грохот скорбящего ливня, позади Тени послышались неуверенные чавкающие шаги. Обернувшись на звук, Ноа увидела медленно идущего, недавно поверженного Крозиуса. На залитом кровью лице застыла совершенно дикая гримаса. Мозг демона был практически уничтожен. Непонятно как он вообще умудрился встать на ноги. Направив левую ладонь на остывающего противника, Дракон, похоже, решил окончательно стереть его с лица Деградо. Длань Эгиды начала материализовывать сгусток смертельной энергии для последнего выстрела. Ноа не собиралась бросать возлюбленного. Раз уж судьба распорядилась так, они исчезнут вместе.
  -Эй ты, ходячий труп! - Раздался мягкий, но, в то же время, уверенный голос. - Пора возвращаться домой.
  Повернувшись в сторону, откуда слышался голос, девушка увидела неизвестного черновласого парня. Судя по внешнему виду, он, как и Элиус с Ликурой, тоже явился из другого времени. Кто он такой? И что ему здесь понадобилось? Заметив нового врага, Крозиус, подобно зомби, направил заряженную смертью руку на него и запустил сферу. Тот совершенно спокойно направился ей навстречу, будто его не беспокоило приближение рокового подарка длани Эгиды. Казалось, мыслями он вообще был очень далеко отсюда. В последний момент, уйдя с траектории полета сферы, странный юноша мгновенно возник перед лицом Серебряного Дракона. Из - за травм головы воин ничего не соображал. Тогда что же им управляло? Ловко заломив левую кисть, парень непостижимым образом, с помощью ребра ладони, отрубил ему руку по локоть, чем собственно и лишил страшного потустороннего оружия. Со спокойствием удава, словно и, не заметив потери взмывшей в воздух конечности, противник попытался воспользоваться копьем. Однако молодой демон, в этом не было сомнений, увернулся от удара и направил раскрытую ладонь с сомкнутыми пальцами в грудь Дракона. Его рука была подобна ножу, прошедшему сквозь масло. Только в роли масла здесь оказались кожа и мышцы в районе солнечного сплетения. Затем, резким обратным движением, он вырвал сердце из искалеченного тела. Спустя мгновение, Крозиус закатил глаза и, очевидно, наконец - то, отпустив душу в полет, упал на землю. Поймав недавно отрубленную им конечность, юноша с нескрываемым удовольствием взглянул на окровавленный орган в своей руке. Со стороны могло показаться, что он видит в нем нечто большее, чем просто жизненно важную часть демонического организма. Сжав пальцы, незнакомец раздавил сердце и небрежно отшвырнул его в сторону. Посмотрев на белоснежную обувь, которая теперь испачкалась кровью и грязью с размытой дождем земли, парень разочарованно вздохнул. Ошарашенная недавними действиями таинственного спасителя Ноа, с удивленным выражением лица, наблюдала за ним. Ей еще не приходилось созерцать, как из живых существ вырывают сердце. Тем более голыми руками. Она, конечно, слышала об ужасных ритуалах древности, практиковавших подобное. Но чтобы вот так хладнокровно, и столь мерзким способом, отнять жизнь другого существа, нужно было быть поистине кровожадным чудовищем. Стоявший, неподалеку от нее, демон совсем не походил на такого. С другой стороны Ноа впервые видела парня, поэтому не могла объективно оценивать его внутренний мир. Только сейчас ей в глаза бросились необычные татуировки, смахивающие на когтистые лапы, на внешней стороне обеих ладоней и древовидный шрам на левом предплечье. Будто кто - то пытался чем - то острым нарисовать странную картину. Переведя взгляд на заплаканную девушку, он усмехнулся.
  -Не беспокойся. Твой друг не мертв. Просто очень близок к пробуждению.
  Развернувшись, незнакомец растворился в темноте. Что же могли значить эти слова? Что за пробуждение? Ноа пребывала в смятении. Спустя несколько мгновений, когда она уже собиралась отпустить остывшую руку воина, глаза Сайруса неожиданно открылись. Вот только багровый огонь, которым они светились, не предвещал ничего хорошего.
  Глава 4. В ожидании бури.
  -Как там Сайрус? - Спросил Авалон, заметив позади вернувшегося Саргаса.
  -Ну, ... по крайней мере, живой, - почесав затылок, ответил тот. - Мы с Белиаром и Кроу еле удержали этого великана. Он словно обезумел и никого не узнает. Даже среди диких зверей не часто встретишь таких буйных.
  -Если его разум не сможет противостоять истинной сущности, придется покончить с ним.
  Находясь на крыше дворца лорда Бариуса, парень смотрел куда - то вдаль. Ему совсем не хотелось так поступать. Но другого выбора не останется. Сейчас Сайрус ничем не отличался от дикого кровожадного животного. Любой, кто подойдет слишком близко, будь друг или враг, рисковал лишиться головы. Если ничего не измениться, лучше будет прекратить его мучения. В любом случае, вся надежда оставалась только на силу воли.
  -Надеюсь, стены камеры окажутся крепче его кулаков, - попытался сострить Саргас в ответ на пессимистическое замечание. Хоть они зачастую и вели себя как кошка с собакой, он немного беспокоился о судьбе нового приятеля. - Нас ведь ждет тоже самое?
  -У каждого Лиса безумие происходит по - своему, - вмешался серебрянновласый демон. - В основном это зависит от того, насколько ты дружен со своим внутренним демоном. К тому же, некоторым из нас уже не стоит об этом волноваться.
  -Кстати, это мой брат, - ответил Авалон на немой вопрос, застывший на лице воина.
  Если бы он этого не сделал в ближайшие несколько секунд, Саргас сам бы ответил незваному гостю, посмевшему в такой наглой манере вмешаться в разговор, что неумолимо привело бы к очередной дуэли. Представившись, оба демона пожали друг другу руки в знак приветствия. Чего нельзя было сказать об брошенных недобрых усмешках. Дождь уже закончился, и ночное небо снова осветили миллионы мерцающих звезд. Осада Карлеона была временно прекращена, так как демоны понесли слишком большие потери. Отряд Авалона действительно оказал неоценимую поддержку защитникам города. По предварительным подсчетам, за день сражения демонические войска потеряли до восьми тысяч воинов, в то время как люди - около шести. Беря в расчет превосходство врага в оружии, такое соотношение являлось не очень - то и плохим. Когда битва отчасти закончилась, ребята осознали, что потеряли из виду Сайруса. Еще днем он сражался плечом к плечу с ними, а потом куда - то исчез. Ментальным путем Саргас с Белиаром смогли вычислить его местоположение. Но вот слова Авалона о том, что все они Багровые Лисы, и о том, что их русовласый друг очень близок к пробуждению, не сильно их радовали. Кроу тоже решила отправиться с ними на всякий случай. Троица обнаружила пропавшего собрата очень вовремя. Исходящая от него невероятная аура говорила об уже наступившем безумии. Не позволив подняться, Саргас и Белиар схватили воина за руки, пригвоздив обратно к земле. Тем временем Кроу принялась успокаивать расплакавшуюся Ноа, прижав ее к себе. Оба парня считали себя достаточно сильным. Однако удерживать Сайруса в горизонтальном положении оказалось неимоверно тяжело. Их собрат сейчас походил на взбесившегося зверя, люто желающего избавиться от сдерживающих оков. Кое - как они смогли отвести неистового демона во дворец Карлеона, где лорд Бариус любезно предоставил ему тюремную камеру в дворцовых казематах. Небольшая просторная комната с почти метровыми по толщине гранитными стенами и огромной железной дверью, казалась вполне способной удержать разбушевавшегося воина. Его устрашающие крики и вопли, а также глухой грохот, от тесного контакта с твердыми границами своей территории, уже пол ночи слышались даже на верхних этажах дворца правителя Карлеона.
  ***
  После окончания сражения, Альфард решил прогуляться по ночному городу, надеясь вспомнить о событиях последних дней. С того самого момента, как, в Эмбии, на них с братом напал Лексор со своими питомцами, воспоминания Эншаэля были подобно в тумане. Возможно, потерю памяти вызвало пробуждение Багрового Лиса? Ну, тогда Кеврана не смогло бы спасти ни одно потустороннее создание. Если только не другой Ангел Смерти. А без могущественного волевого лидера, демоны не стали бы осаждать второй по величине город королевства людей. Следовательно, Лексор все еще жив. А значит, вариант с безумием частично отпадает. Побродив по пустынным улица Карлеона, Альфард поднялся на крепостную стену. Отсюда простирался прекрасный вид на скалистую долину. Вдалеке виднелись огромные лесные массивы, освещаемые солнцеподобной луной. С этой стороны демоны не атаковали, поэтому местность сохранила свою первозданную красоту. Сделав глубокий вдох, Эншаэль внезапно ощутил, словно за ним кто - то наблюдает. Неизвестный находился неподалеку и медленно, что самое главное - абсолютно беззвучно, приближался. Не показывая вида, парень продолжал смотреть вдаль. Если же это был какой - нибудь наемный убийца, нынешних навыков воина было вполне предостаточно, чтобы избежать смерти.
  -Сегодня прекрасная ночь. Ты так не думаешь? - не оборачиваясь, произнес Эншаэль.
  -Это ведь тебя называют Кровавым Божеством? - Из тьмы позади него показалась златовласая девушка. Судя по ауре, явно, не человеческого происхождения. - Хочу попросить тебя об услуге.
  -Вообще - то меня зовут Альфард, - повернувшись к собеседнице, он усмехнулся. - Даже не сомневаюсь, что она касается того взбесившегося парня, я прав?
  -Помоги избавить его от страданий, - в блеске лунного света, ее заплаканные глаза сверкали, будто два алмаза. В какой - то мере, Эншаэлю было даже интересно понаблюдать за протеканием бешенства собрата и, если что, помочь ему.
  ***
  Демоны не спешили снова нападать. Со стороны вообще могло показаться, что они решили отказаться от захвата города. Или же вынашивали какой - то хитроумный план, способный ввергнуть в шок гениальные военные умы Карлеона. Так или иначе, сейчас две враждующие армии находились в состоянии временного перемирия.
  -Неужели они устали? - Это скорее был не вопрос, а мысли вслух, высказанные Саргасом. - Я ожидал большего от этих ребят. Превосходят людей в силе, вооружении и количестве.
  -Думаю, они предпримут еще одну попытку прорыва. Очень скоро. Я прямо чувствую это, - ответил Авалон.
  Большая часть воинов, те, кто не спал, помогала раненым товарищам. Остальные расчищали городские улицы от трупов собратьев и врагов. Несмотря на ненависть двух видов друг другу, и у демонов, и людей был обычай предавать земле погибших бойцов. Уважение, даже к мертвому противнику, всегда было в почете среди настоящих воинов. В лагере противоположной стороны конфликта тоже властвовала почти гробовая тишина. Лишь слабые отблески костров и поднимающийся от них дым, свидетельствовали о том, что там вообще пребывали живые существа. Два воина находились на крепостной стене, наблюдая за умиротворяющей равниной перед городом, где все еще лежали сотни мертвых демонических тел. Спустя несколько мгновений безмятежного спокойствия, на горизонте загорелись десятки желтых зловещих огоньков, являющихся неотъемлемой частью массивных силуэтов. В бледном свете луны, несмотря на довольно большое расстояние, Авалон все же узнал этих существ. Боевые псы Хромороса, величественные Шаи, размерами превосходили хорошо откормленных скакунов. Но, тем не менее, обладали ловкостью и грациозностью крупных кошачьих. А если еще и были обмундированы стальными доспехами, так вообще превращались в почти неуязвимые машины смерти. Появившись на горизонте в сопровождении высоких мускулистых дрессировщиков, чьи тела покрывало множество шрамов и еще свежих ран, Шаи терпеливо ждали, когда же их, наконец, отпустят на волю. Долгожданный момент наступил с громогласным приказом командира. Будто разъяренные быки, увидевшие красную ткань, десятки громадных бронированных псов бросились к городу.
  -Думаешь, стоит их предупредить? - Спросил Саргас, глядя на дремавших неподалеку солдат.
  -Подожди.
  Присмотревшись к бегущим зверям, он заметил, что их ряды постепенно редеют. Один за другим эти могучие иномирные псы, покрывали многострадальную землю своими бездыханными телами. Отблески лезвия клинка, мелькавшего среди них, намекали на присутствие молниеносного убийцы. Авалон усмехнулся.
  -За мной.
  Исчезнув в Призрачность, воины направились к наступающим Шаям. В этом мире существовало всего одно существо, способное двигаться настолько быстро. Ну не считая собственного брата в Алом Рассвете. Легендарный король Эншаэлей, величайший герой Хромороса Аркудос, с которым Авалон уже имел честь встретиться не так давно. Что же ему могло понадобиться теперь? При прошлой встрече, он, можно сказать, провел лекцию о том, как нужно сражаться с Дьяволами. Да еще и показал это на практике, сломав его прежний меч. К счастью или, к сожалению, их поединок окончился ничьей. Появившись рядом с местонахождением бронированных псов, демоны уставились на приближающихся, ревущих подобно озлобленным львам, зверей. Один из Шаев летел прямо на них, но ребята с непоколебимыми каменными лицами стояли на месте. Когда громадное создание взлетело в воздух, готовясь вонзить страшные клыки в осмелившихся встать на пути жертв, над массивным черепом снова сверкнуло лезвие клинка. В следующий миг, мертвое тело пса рухнуло к их ногам, а рядом возник высокий серебрянновласый Аркудос.
  -Рад снова видеть тебя, сын Падшего Дьявола, - улыбнувшись, с гордостью произнес Король Эншаэлей. Его изумрудные кошачьи глаза, все также, будто смотрели сквозь него.
  -К чему эти формальности. Зови меня просто Авалоном, - ответил парень. - Что привело тебя сюда?
  -Если мы все сделаем правильно, война закончится через несколько дней, - заметив боковым зрением приближение еще одного Шая, Аркудос буквально в одно мгновение исчез, нанес молниеносный смертельный удар и вернулся на место, словно ничего и не было. - Я пришел помочь вам.
  ***
  В дворцовых подземельях сейчас почти не было охраны. Не считая двух солдат, приставленных наблюдать за бушующим демоном. Поэтому Альфард с Ноа проникли туда довольно быстро. Лорд Бариус приказал никого туда не пускать без весомой причины. Так как этих двоих стражники видели в первый раз, разумеется, отправили их обратно. Пришлось действовать традиционными для лазутчиков методами. Без лишнего шума, вырубив тюремщиков, они направились к камере Сайруса. В темном сыром коридоре, освещаемом лишь несколькими факелами, слышались прерывистые вздохи и крики обезумевшего воина. Ноа шла позади Эншаэля, нервно оглядываясь по сторонам. В конце коридора, они заметили огромную железную дверь, из - за которой и доносились душераздирающие вопли. Вставив ключ, взятый у "уснувших" на посту охранников, в замочную скважину, парень замер на месте.
  -Ты готова? - Не оборачиваясь, спросил он. - Если у нас ничего не выйдет, кому - то придется избавить его от мучений.
  -Я сама это сделаю.
  -Если не хочешь, давай я возьму на себя эту ношу? - Предложил Эншаэль, словно прочитав мысли девушки. - Этого парня я вижу впервые. К тому же, если его разум больше не в силах бороться, мой долг, как Кровавого Божества, упокоить необузданную душу собрата.
  -Нет! - Решительно произнесла Ноа. - Я сама с ним покончу.
  Повернув ключ, Альфард потянул массивную железную дверь на себя. На ее внутренней стороне виднелись крупные вмятины. Очевидно, от невероятных ударов Сайруса. Сам он стоял на коленях посреди комнаты, опустив голову в полу. Однако заметив появление гостей в скромной обители, не спеша поднялся на ноги. Тяжело дыша и пошатываясь, парень медленно двинулся к ним. Сейчас его внешний вид слабо напоминал человека. Лицо почти полностью, не считая светящихся звериных глаз и пары клыков, выглядывающих из - за губ, скрывали длинные русые волосы. Обнаженный торс, усеянный шрамами от недавнего сражения, которое собственно и привело к такому состоянию, казалось, сейчас разорвется от перенапряжения мышц. Так и не добравшись до гостей, Сайрус снова упал на колени в паре шагов от них. Присев на корточки перед ревущим демоном, Альфард взял его за когтистую руку и взглянул в животные глаза.
  -А он силен, - гордо произнес Эншаэль, спустя пару мгновений. - Разум все - еще борется. Но как долго еще это продлится? - Отпустив руку, он встал и повернулся к златовласой девушке. - Сейчас только в твоих силах помочь ему. Безумие легче перенести, когда рядом находится близкое существо. Я оставлю ключ с той стороны.
  Когда он проходил мимо, Ноа отчетливо слышала слово "удачи". Хотя Альфард ничего не говорил. Лишь с довольной усмешкой покинул комнату, оставив девушку наедине со звероподобным приятелем. Став на колени напротив, она взяла парня за руки. Странно, однако, сейчас тот больше походил на безобидного пса, чем на страшного, бешеного зверя. Тяжелое прерывистое дыхание говорило о бескомпромиссной борьбе, которое вело изможденное тело с бушующим разумом, пробуждающейся истинной сущности.
  -Сайрус, ты меня слышишь? Я хочу тебе кое - что сказать, - ее голос немного дрожал, но девушка старалась удержаться от слез. Проглотив ком в горле, она поднесла руку к щеке воина, подняв его голову. - Кем бы ты ни стал, я всегда буду любить тебя. С того самого момента, как мы заключили Темный Договор, я поняла. Ты единственное существо, способное разделить мою тьму, - материализовав иглоподобный кинжал, Ноа направила острие в сердце. - Прости меня.
  Не в силах больше сдерживать поток печали, она расплакалась. В глубине души, да что там, даже поверхностной ее частью, Тень не хотела убивать любимого. Увы, смотреть на его страдания, вызванные безумием внутреннего демона, тоже не могла. Собравшись с духом, девушка приготовилась совершить последнее движение, как услышала хрипловатый, вполне человеческий голос.
  -Не спеши ставить на мне крест. Я пока еще не полностью сошел с ума.
  Тело Сайруса еще немного подрагивало от напряжения. Присутствия ужасающей ауры больше не ощущалось. Неужели, это значило, что ему удалось преодолеть безумие? Выронив кинжал, со звоном ударившийся об бетонный пол, Ноа крепко обняла демона и уткнулась лицом в плечо, продолжая плакать. Теперь уже от счастья.
  -Я слышал твой голос. Он помог мне вернуться, - медленно обняв ее, он перевел дыхание. -
  -Я думала, что потеряла тебя, - дрожащий голос звучал очень мило.
  -Глупышка. Наши души соединены Договором. Даже если я умру, часть моей души всегда будет рядом.
  Аккуратно отодвинув от себя, Сайрус рукой вытер слезы с ее лица. - Все обошлось. Успокойся. Мы нашли общий язык. Я думаю.
  -Больше никогда не пугай меня так.
  Затем она крепко впилась ему в губы страстным поцелуем. От напора, парень едва удержал равновесие, чтоб не рухнуть на пол. Наверное, им сейчас не стоило видеть довольную ухмылку Альфарда, стоявшего за стеной. Прекрасно видя состояние девушки, он посчитал, у нее не хватит духу убить того, кто был ей дорог. Чего не скажешь о безумном воине, разорвавшем бы ее на части, окажись его дух не таким крепким. Тогда бы все могло на могучие плечи Эншаэля. Убедившись, что все кончилось, он с чистой совестью двинулся по темному коридору. Пусть влюбленные немного поворкуют.
  ***
  После расправы над Шаями и пресечением бесполезной попытки демонического воинства взять город со слабо защищенной стороны, отряд Авалона, вместе с прибывшим Аркудосом, собрались на крыше, уже полюбившегося, дворца Карлеона. Для обсуждения очень важного дела, как выразился Король Эншаэлей. Расположившись неплотным кругом вокруг большой бумажной карты охваченных войной стран, группа демонов ожидала, что же предложит им величайший воин Хромороса. Сайруса с ними не было по известной причине. Вряд - ли от безумного зверя был какой - нибудь толк в мирной, дружеской беседе.
  -С нынешними силами, люди не смогут одолеть Лексора, - начал Аркудос, обведя всех присутствующих пронзительным, изучающим взглядом. - Говорят, чтобы захватить Деградо, он привел из Хромороса семь армий. Две из них, возглавляемые сильнейшими сторонниками, были направлены в земли царства демонов. Скорее с целью просто поддерживать порядок, нежели для военных действий.
  -Но ведь мы уже сталкивались с войсками местного Повелителя, - вмешался Белиар.
  Собратья уже знали, до встречи с Авалоном, он служил в одной из армий захватчиков. В том, что юноша мог оказаться засланным шпионом, никто не смел его упрекнуть. Исходя из состояния, в котором нашли воителя, язык не поворачивался назвать его так. К тому же, как Авалон впоследствии выяснил, генералом Белиара являлся небезызвестный Эразиаль. Поэтому вопрос о шпионаже пропал сам собой. Лидер Багровых Лисов был наслышан о подпольной деятельности бывшего наставника. Значит парень, ставший преемником могучего Кеврана, просто не имел права опорочить честь "второго отца".
  -Скорее всего, это были отряды ренегатов. Официально у Повелителя с Лексором договор о ненападении. На деле же его генералы вербуют многочисленные группы добровольцев и ведут подпольную политическую деятельность, не позволяя Повелителю открыто вмешиваться в конфликт с соседними странами, - взглянув на лежащую перед ним карту, Аркудос продолжил. - Еще одна армия направилась в земли эльфийского королевства.
  -Я лично убил последнего солдата того жалкого войска, - с нескрываемым удовольствием произнес Саргас. Авалон заметил, как горели его глаза, когда он говорил эти слова. Демоны убили возлюбленную воина, после чего тот жестоко отомстил, вырезав потустороннее воинство до последнего бойца.
  -Ну и последние три группы войск отправились в королевство людей. Падение такого значительного региона в кратчайшие сроки, не сможет не заставить зашевелиться Аддорскую империю. А вот если Лексор разгромит и ее, тогда уж этот мир никто не спасет.
  -Никто, кроме вас, разумеется, - послышался уже знакомый милозвучный голос Элиуса. Багровый Лис находился неподалеку от них. - Приветствую тебя, величайший герой Хромороса, Аркудос, - тот дружелюбно кивнул ему в ответ, после чего парень продолжил. - Король направил основную армию для обороны Карлеона и дальнейших сражений. Только в одиночку они не смогут одолеть Лексора.
  -Не беспокойся, Элиус. Мы как раз разрабатываем план по этому поводу.
  -А разве ты не собираешься нам помогать? - Спросил Авалон.
  -Если я вступлю в противостояние, для вас просто не останется работы. В этой истории мы всего лишь наблюдатели. К тому же, на твоей стороне несравненный Король Эншаэлей, - взглянув на сидящую в кругу демонов Ликуру, на лице Элиуса появилась улыбка. - Лира, нам пора.
  Поднявшись, огненновласая девушка подошла к нему, после чего оба исчезли в багровой вспышке.
  -Расслабься, он всегда был таким, - успокоил парня Аркудос. - Продолжим нашу дискуссию. Армия, осаждавшая Карлеон, сейчас отступает, благодаря вашему вмешательству.
  -Откуда у тебя столько сведений о враге? - Дерзкий тон Саргаса, к которому все уже привыкли, вызвал на лице Аркудоса недобрую легкую усмешку.
  -Вам об этом знать не обязательно, - в голосе Короля Эншаэлей почувствовалась некая враждебность, мигом сменившаяся прежним размеренным тоном, когда он продолжил. - Лексор, очевидно, уже знает о приближении королевских войск и, наверняка, предложит им закончить войну последним сражением в определенном месте.
  Осведомленность Короля Эншаэлей действительно поражала. Словно он был доверенным лицом всеми ненавистного Кеврана. Многие из присутствующих видели величайшего героя Хромороса впервые. Поэтому такая возможность не исключалась.
  -Как я уже говорил, в одиночку людям не выстоять против демонов. В этой ситуации, поддержку им могут оказать ваши связи с другими народами. Думаю, эльфы, и гномы с радостью присоединятся к нашему делу, - взглянув на Саргаса так, будто знает о какой - то страшной тайне парня, Аркудос перевел взор на Авалона. - С объединенным войском нескольких народов, шансы на дальнейшее, свободное от власти Дьяволов, существование Деградо, значительно повысятся.
  -Надеюсь, ты окажешься прав, и мне не придется долго ждать обещанной схватки с Высшими Дьяволами, - ответил тот.
  Утром следующего дня Саргас с Кроу отправились в земли эльфийского королевства. Окончательно окрепший Сайрус - к дварфам, а сам Аркудос, взяв с собой Альфарда, двинулся в Западные Пустоши для заключения, естественно временного, союза с легендарным королем Даратаев - Эльдариусом. Ближе к полудню, в город прибыл взволнованный Силинитус. Очевидно, Луис действительно не знал о предательстве одного из своих подчиненных. Дождавшись прихода королевских войск и усилив его остатками доблестных выживших защитников Карлеона, лорд Бариус со всеми почестями отправил шестидесятитысячную армию во главе с преданным рыцарем Дюком в поход. Спустя три дня, воины добрались до границ королевства с Западными Пустошами. Дальше начинались владения кровожадных Даратаев, где и скрывались последние войска Лексора. Исходя из докладов разведчиков, остальные армии демонов также отступили и направились к предводителю. Для поддержки в решающем бою. Вестей от ушедших искать союзников собратьев пока не было. Авалон, как заместитель генерала, решил никуда не спешить и встать лагерем до их возвращения. Ведь перемещение по территории Даратаев без разрешения их лидера, даже при нынешних обстоятельствах, воспринималось как вторжение агрессивно настроенных захватчиков. С которыми у суровых великанов разговор был коротким и имел неблагоприятные последствия для гостевой стороны.
  День близился к закату. Скрывающийся за горизонтом солнечный свет постепенно превращал сверкающую золотом пустыню в серую и хмурую пустошь. Первой вернулась Кроу, но без Саргаса. Вспомнив о прошлом, ему захотелось до начала сражения остаться с эльфийскими друзьями. Вскоре после нее, явились Аркудос с Альфардом. Скрывшись в тени, под одним из немногочисленных деревьев в этой местности, Авалон мирно дремал, положив голову на колени Тии. Тем временем, девушка игриво копошилась в его густой шевелюре.
  -Как все прошло? - Не открывая глаз, спросил он, когда те подошли ближе.
  -Эльдариус обещал помочь, - ответил Аркудос. - Основные силы его войска отрежут Лексора от подкрепления из царства демонов. Сам же король изъявил желание присоединиться к нашей битве.
  То, что эти двое в целости вернулись из столицы Даратаев, да еще и смогли договориться о союзе, хотя в случае с великанами, они просто хотели избавиться от храбрецов, посмевших нагло вторгнуться в их земли, свидетельствовали о превосходных дипломатических навыках таинственного Короля Эншаэлей.
  -Как обстоят дела с эльфами и дварфами?
  -Они прибудут на рассвете, - сладко потянувшись, Авалон открыл глаза и принял сидячее положение. - До того момента, думаю нам не стоит выступать.
  -Господин Авалон! Господин Авалон! - к группе демонов подбежал человеческий солдат. Вид у него был взволнованный, а судя по отдышке, можно предположить, дело являлось крайне срочным. Остановившись неподалеку от них, он буквально в несколько секунд перевел дыхание и выпалил. - Враг на горизонте!
  Ни у кого из присутствующих эта фраза не вызвала ровным счетом никаких эмоций или какой - либо возбужденной реакции.
  -Кто - нибудь сомневался в том, что этот ублюдок позволит нам спокойно добраться до места назначения? - Иронично произнес Авалон.
  Наверняка, все думали также. Не торопясь, поднявшись на ноги, парень протянул Тии руку и помог встать, после чего вразвалку направился в сторону линии фронта.
  -Пойдемте, повеселимся.
  В стандартном боевом построении, демоническое воинство двигалось со стороны Западных Пустошей. Как ни странно, впереди строя шел громадный Кевран в серебристых доспехах. Оперативно приготовившись к бою, солдаты лишь ждали приказа броситься в атаку. Авалон с компанией уже были на передовой. Так как он являлся заместителем генерала, то должен был также управлять действиями армии. Хотя воин бы с радостью отказался от этого. Ему вполне хватало и собственного разношерстного отряда Багровых Лисов. Где каждый был достоин целого полка. Подойдя примерно на расстояние в один километр, Кевран внезапно остановился и, вытащив из - за спины необычный предмет, поднял его над головой.
  -Что же он собрался делать? - Спросил Силинитус.
  Переведя взгляд на стоящего рядом Авалона, он заметил, как были напряженны его скулы. Переполненный гневом взор был направлен на Лексора, в руке которого находилась голова Эразиаля.
  Глава 5. Страж Преисподней.
  Расставшись с Шакрадо, бесконечно верным соратником погибшего Кеврана, Элигра продолжила поиски, приведшие ее в небольшой торговый городок, пока еще не тронутый демонами. Присутствие Белиара здесь не ощущалось. Впрочем, как и в предыдущих местах, где она побывала. Но эти улочки и здания напомнили о, в какой - то мере родном, городе Лихандро и людях, которым воительница служила последние несколько лет. Прогуливаясь по рыночной площади, на нее нахлынули приятные воспоминания. Она часто сопровождала главу, приютившего ее семейства, во время его деловых поездок по соседним городам в качестве телохранительницы. А так как здоровую конкуренцию никто не отменял, ничто не мешало соперникам - торговцам подослать наемного убийцу для устранения неугодного купца. За прекрасную службу, он баловал ее дорогими подарками. Разумеется, его жена была не против. Ведь и сама была безмерно признательна Элигре за защиту своего сына от неприятностей, в которые у него был просто талант ввязываться. За день до нападения демонов и своей, достойной для мужчины, гибели, глава дома пообещал из следующей поездки привезти красивейший шарф. По его словам, ему позавидовали бы даже столичные модницы. К сожалению, он так не успел выполнить обещание. Шарфик бы сейчас не помешал. Уже отчетливо слышалось приближение холодной поры года. Совершенно неожиданно, взгляд Элигры остановился на одной из торговых лавок. Точнее на одном товаре, представленном ее владельцем. Элегантный ярко - красный шарф, лежавший на прилавке, словно манил девушку к себе. К сожалению, у нее не было денег. Отец Гарета полностью обеспечивал прилежную защитницу своей семьи. Разочарованно вздохнув, Элигра направилась дальше, как к этой самой лавке подошел симпатичный черновласый юноша, примерно ее же возраста, в необычной черной одежде. Словно прибыл из другой эпохи.
  -Отец. Упакуй, пожалуйста, вот этот шарфик, - обратился он к престарелому торговцу, протянув горсть золотых монет.
  "Ну и повезло же кому - то" - подумала девушка, продолжив бессмысленное брожение. Становилось все холоднее. Поблагодарив владельца лавки, парень взял аккуратно сложенный кусок ткани и направился следом за ней.
  -Девушка, стойте, - предчувствуя, что обращение было направлено в ее сторону, Элигра обернулась. С улыбкой на лице, парень подбежал к ней и протянул шарф. Именно тот красный шарф, так ей приглянувшийся! - Это вам. Простите за мою дерзость, но я заметил, как вы на него смотрели.
  -Я не могу его принять. Мне нечем расплатиться.
  -Об этом не беспокойтесь. Это просто безвозмездный подарок за вашу красоту
  Необычный юноша в элегантном черном смокинге и остроконечной шляпе, был невероятно дружелюбен и обходителен. Элигра не почувствовала в нем совершенно никакой враждебности. Вот только от него исходила странная аура. Что - то подсказывало, незнакомец неспроста оказал такой знак внимания. Все - таки шарф был очень красив.
  -Спасибо, - застенчиво ответила девушка, взяв скромный презент.
  -Меня зовут Элиус. И я кое - что знаю о том, кого ты ищешь, Элигра, - в этот момент добродушный взгляд переменился до неузнаваемости. - Что - то здесь прохладно. Я тут знаю одно неплохое заведение. Предлагаю продолжить нашу беседу. Ты ведь совсем замерзла.
  -Откуда тебе известно мое имя? - Элигра невольно крепко сжала клинок, благо спрятанный в ножны. Ее предположение начало находить свое подтверждение.
  -Мне известно очень многое, - в загадочной манере ответил Элиус. После непродолжительного раздумья, девушка все же согласилась пойти с ним.
  Напоив Элигру горячим чаем, он рассказал историю о Багровых Лисах, непреднамеренно намекнув о ее принадлежности к их роду. Единственное, что сейчас интересовало огненновласую воительницу, где искать Белиара. Поэтому она не предала особого значения этим словам любезного парня. Элиус производил впечатления высокородного аристократического отпрыска. С виду ему никак нельзя было дать больше двадцати пяти лет. Манеры и воспитание, наверняка, обеспечивали большое внимание со стороны противоположного пола. Если бы Элигра не испытывала чувств к Белиару, она бы несомненно заинтересовалась этим молодым демоном. Определенного местопребывания ее друга, Элиус не соизволил назвать, предложив вместо бессмысленных поисков сопроводить армию людей к осажденному демонами городу. Разумеется, он все завуалировал так, что не каждый гений разговорного жанра смог бы распутать клубок его извилистых мыслей. Уверовав в гениальный план Багрового Лиса, и в то, что следуя ему, рано или поздно, она встретиться с Белиаром, Элигра без колебаний согласилась. Лишь через некоторое время она поняла, что поступила слегка наивно. Ведь Элиус естественно знал, где находится ее приятель. Однако, явно, преследуя какие - то свои цели, хотя, скорее всего ему просто было скучно, не посчитал нужным сказать. По крайней мере, в данный момент. Быстро обнаружив неподалеку от городка, в котором встретила таинственного Багрового Лиса, многочисленное войско людей, она буквально стала для них незримым ангелом хранителем. Похоже, именно этого и хотел Элиус. Под присмотром воительницы человеческую армию не смогут застать врасплох. Только вражеских отрядов пока не было обнаружено на близлежащих территориях. Будто все они собрались возле осажденного Карлеона. По слухам город еще не пал. Обороняющимся помогали могучие воины, определенно, не человеческого происхождения. Возможно, среди них был и Белиар. Вскоре мирное путешествие людей прервалось совершенно неожиданным событием. К такому не была готова даже Элигра. Прямо перед войском, словно из ниоткуда, появился сам Лексор, и что еще более удивительно - совсем один. Без своих верных потусторонних прислужников. Благодаря одному очень полезному навыку - внутреннему слуху, позволяющему различать звуки на большом расстоянии, девушка смогла услышать разговор двух генералов. Как ни странно, Кевран предлагал закончить войну одним последним сражением, по сути, вызвав людей на дуэль. Конечно, он понимал, что враг вряд - ли так легко поверит его словам. Поэтому в знак искренних намерений пообещал остановить осаду Карлеона. После короткого диалога, Лексор бесследно исчез, оставив взволнованных соперников в раздумьях. Больше, на пути к месту назначения, неожиданностей не случалось. Когда войско, наконец - то добралось до города, демонов и вправду здесь не оказалось. Их предводитель исполнил обещание, что говорило о его благородстве. Пожертвовав взятием второй столицы королевства людей, он предложил сойтись в честной битве, чтобы окончательно разрешить все противоречия двух, таких разных, народов. Подобное решение мог принять либо невероятно глупый, либо весьма мудрый командир. За время пребывания в Карлеоне, Элигра так и не смогла обнаружить друга. Чудовищная энергетика, от которой по спине бежали мурашки, казалось, пропитала воздух города насквозь. Поиски в такой обстановке не представлялись возможным. Недолго церемонясь, королевская армия, усиленная несколькими соединениями защитников крепости, вместе с демоническими союзниками, продолжила поход. Очевидно, генералы решили принять вызов Лексора, а значит путешествие Элигры не окончено. Едва - ли Белиар пропустит такую битву. Следовательно, если она пойдет с людьми, то, несомненно, сможет встретиться с ним на поле боя. Хотя припоминая его недавнее отношение к человеческому роду, логичнее было бы поискать парня среди числа вражеских воинов. Когда войска людей стали лагерем на границе своего королевства с Западными Пустошами, она, наконец, смогла отличить энергетику Белиара от других могущественных существ. Чутье привело в сторону от лагеря на небольшую поляну. Черновласый демон в одиночестве сидел на траве и смотрел куда - то вдаль. Идеальный момент! Только Элигра собралась показаться ему на глаза, как к парню подошла миловидная девушка с длинными черными волосами и присела рядом, заставив ее вернуться в укрытие за крупным валуном.
  -Как твоя рука?
  -Почти прошла. Саргас не уверен, что кости срослись правильно и предлагал снова разрезать ее и посмотреть, - взглянув на красную ленточку на локте, он усмехнулся. - Не доверяю я этому доктору самоучке.
  -Да, действительно. Врач из него не важный, - в ответ улыбнулась Кроу.
  Не вдаваясь в подробности, о чем они вели разговор, Элигра начала понимать, что, возможно, потеряла Белиара навсегда. У него появилась новая подруга, и он уж точно забыл о ней. От этих мыслей у нее защемило в груди, а на глаза невольно навернулись слезы. Если он все забыл, значит и просить прощения за прошлые грехи больше не имело смысла. Так или иначе, а встретиться с парнем лицом к лицу, да бы вернуть ему оружие стоило. Застыв на месте, девушка в смятении уставилась на Белиара, не зная как ей лучше поступить.
  ***
  -Ублюдок! - Разум Авалона захлестывал невероятный гнев. - Я разорву его на части!
  -Успокойся, - Аркудос положил руку ему на плечо, пытаясь удержать от необдуманного поступка. - Не поддавайся эмоциям. Иначе тебя ждет гибель.
  -Он уже перешел все границы, - более спокойно ответил парень. - Сначала попытался натравить на меня собственного брата, а теперь убил того, кого я считал отцом. Никакие дьявольские силы не помогут ему избежать страшной смерти. Убери руку, если хочешь еще хоть раз поднять ей клинок.
  Аура ярости и злости, окутавшая Авалона, приводила душу Короля Эншаэлей в трепет. Но он уверенно сохранял самообладание. Потенциал способностей юного героя был за гранью обычного понимания. Резко дернув плечом, избавившись от груза, черновласый воин рванул вперед. Сейчас бы его не смогли остановить даже все Дьяволы Верховного Ада вместе взятые. Подобно стаду неуправляемых буйволов, он мчался навстречу Лексору, готовый, мягко говоря, стереть заклятого врага в порошок. Громадный Кевран с длинной гривой песчаного окраса, из под которой выглядывали внушительные рога, с довольной ухмылкой наблюдал за приближающимся демоном. Ну, ничего, очень скоро ему уже нечем будет улыбаться. То, что над будущей жертвой начали сгущаться черные тучи, образуя массивную воронку, совсем не беспокоило Авалона. Возможно, это даже был знак свыше, будто говорящий о скорой кончине Кеврана. Подождав пока парень подойдет ближе, Лексор запустил голову Эразиаля вверх и поднял руки к небесам. Спустя пару десятков метров подъема, вокруг нее образовалась пелена черного тумана, также не заставившая обратить на себя внимание разгневанного воина. Выхватив из ножен величественный клинок, он с яростным нечеловеческим криком оторвался от земли, взлетев на несколько метров в воздух.
  -Явись, Страж Преисподней! - Громогласный голос Лексора эхом разошелся по равнине.
  Ощущения подсказывали Авалону о надвигающейся опасности, однако все мысли в данный момент были заняты раздумьями о наиболее изощренном способе убийства ненавистного врага. Инстинкты уже буквально кричали менять курс атаки. К сожалению это не возымело никакого эффекта. Парень был тверд, как скала, в своих убеждениях. Лишь в последний момент, краем глаза, заметив под собой огромную тень, затмевающую значительный участок земли, он посмотрел вверх. Невероятных размеров рука, с распростертой дланью, стремительно приближалась к нему. От ее внушительных габаритов, Авалон немного растерялся. Необоримое желание убить Лексора в эти мгновения боролось с инстинктом самосохранения. Ситуацию спасло внезапное появление Аркудоса. Проведя три, почти одновременных, удара по исполинской ладони, он схватил юношу за шкирку и мягко приземлил на пятую точку.
  -Что ты делаешь?! Твое поведение не достойно Багрового Лиса, а тем более их лидера! - Эти слова, будто раскаты грома, пробудили Авалона от спячки. Он так сильно желал прикончить обидчика, что совсем позабыл об осторожности. Между прочим, из - за которой многие прославленные воины расстались с жизнью. Может быть, Багровые Лисы и были практически бессмертны, они никогда не совершали безрассудных поступков. Именно холодный, расчетливый разум, не подвластный влиянию эмоций, помогал им выживать в мире Высших Дьяволов.
  -Ты прав. Что - то я расслабился, - поднявшись на ноги, парень поравнялся с Аркудосом, наблюдавшего за появлением исполинского существа из сгустка черного тумана, витавшего в воздухе. - Что это такое?
  -Страж Преисподней. Страшнейшее чудовище Верховного Ада, - безразличным тоном ответил Король Эншаэлей. - Для призыва столь могучего существа требуется просто колоссальная жертва. Предполагая, через какие испытания прошел Эразиаль, его души оказалось достаточно.
  -Значит, очередная преграда на пути к моему возвышению, - в серых глазах парня вновь загорелся огонек радости.
  -Не будь слишком самоуверенным.
  -Это не самоуверенность. Еще недавно я считал, что в Деградо нет воина сильнее меня. Но потом, после встречи с тобой и твоим приспешником Кайзером, собственным братом в лице Кровавого Божества, я понял, это не так. Вы все обладали гораздо большей силой, чем я. Но из - за своего упрямства я не хотел этого замечать.
  -Похвально. Ты начал признавать свои ошибки. Элиус в тебе не ошибся.
  Сказать то, что призванное Лексором чудовище было огромным, значило не сказать ничего. По сравнению с ним дворец Карлеона, на всякий случай второй по величине город королевства людей, казался небольшой собачей конурой. Мускулистый исполин внушал страх и опасение одним своим видом. Одного удара его огромной когтистой лапы хватило бы, чтобы прихлопнуть несколько сотен человек. Издав протяжный ужасающий вой, гигант расправил длиннющие руки в стороны и потянулся, будто после долгого сна. Место, где находилось лицо, тоже имело ярко выраженную мускулатуру. Четыре пары рог, пропорционально расположенных по всей макушке, создавали подобие короны. Определенно, в одиночку у людей не было бы шансов одолеть подобного монстра. В принципе, исходя из его размеров, даже у Багровых Лисов едва - ли хватило бы сил справиться с ним. Авалон собирался разделаться с великаном сам, без помощи новых собратьев. Вот только идей, как это провернуть у него не имелось. Оставалось надеяться только на проверенный метод лобовой атаки. Излюбленного способа решения проблем прямого, как древко копья, Авалона. Похоже, более разумных предложений также не было и у Аркудоса. А за не имением другого варианта, он решил принять план напарника. Переглянувшись, воины многозначительно усмехнулись друг другу и бросились к Стражу Преисподней. С высоты огромного роста, приближение двух ничтожных муравьев не вызвало никакой реакции. Великан, громоподобной неспешной поступью, двинулся в направлении армии людей. Два, фактически незамеченных им, демона сейчас ловко взбирались по ногам, словно скалолазы по отвесным скалам громадной горы. Человеческие войска, явно, были деморализованы появлением потустороннего гиганта, который медленно приближался к ним. Нужно поскорее победить этого монстра, да бы поднять их боевой дух и, что более важно, не допустить слишком больших потерь. Не то чтобы Авалона начали волновать жизни людей, но потеря целой армии означал бы его проигрыш в качестве генерала. Такого он себе позволить не мог. Взглянув на Аркудоса, довольно успешно поднимающегося по мускулистой ноге, в парне проснулся дух соперничества. Чувствуя, что рука начинает соскальзывать, он раскрыл выкидные клинки на левом запястье и вогнал их в почти каменную плоть Стража. Немного подтянувшись, воин вонзил меч чуть выше предыдущей раны, таким образом, продолжив восхождение. Добравшись до уровня пояса, оставив на ноге гиганта не менее десятка кровоточащих следов, Авалон еще раз посмотрел вверх. Наиболее эффективным способом свалить такую громадину, являлась атака в голову. Наверное. Так ему казалось. Мысленно передав свои соображения Аркудосу, у него появилась другая забота. До головы следовало еще как - то добраться, минуя титанические лапы, способные в одночасье превратить в лепешку. Хотя, если чудовище ничего не почувствовало во время их с Королем Эншаэлей подъема, шансы на успех значительно возрастали. Сделав еще несколько чувствительных, как он надеялся, шагов клинками, Авалон запустил Альгуро в район локтя гиганта. Как и ожидал, лезвие легендарного клинка пробило плотную, если не сказать каменную, шкуру и, похоже, крепко держалось в проделанном отверстии. Подтянув ноги к животу, парень оттолкнулся от огромного бока Стража в направлении недавно запущенного оружия. Он был уже достаточно высоко над землей, однако вибрации от сотрясавших землю шагов исполина ощущались даже здесь. Схватившись за рукоять Альгуро, воитель использовал его в качестве опоры, чтобы подняться еще выше. Находясь в свободном полете, Авалон заметил Аркудоса, словно ветер несущегося по левой руке потустороннего существа. Что же он задумал? С такой скоростью, Король Эншаэлей гораздо быстрее доберется до головы гиганта. Но смогут ли его молниеносные приемы нанести хоть какой - нибудь вред? Перехватив клинок двумя руками, парень коснулся ногами груди Стража и, по почти вертикальной поверхности, бросился в направлении ранее намеченной цели. Вонзив, при приземлении, лезвие Альгуро в плоть, он не замедляясь, продолжил движение, подобно хирургу со скальпелем разрезая шкуру монстра. Аркудос промчался, буквально в нескольких метрах от него, приготовившись к атаке. Как оказалось, целью Эншаэля была шея гиганта. А именно жизненно - важные артерии, проходящие через нее. Всего тремя скользящими ударами с разных сторон, занявших не более секунды, он порезал эти самые артерии. Длины клинка немного не хватило, чтобы перерезать их полностью. Но и этого оказалось достаточно, чтобы кровь замедлила поступление в голову Стража. Что, вполне возможно, могло привести к потере исполином сознания. Линии алой жидкости медленно потекли по мускулистой шее. Аркудос исчез также быстро, как и появился, передав напарнику право последнего удара. Авалон с нескрываемой радостью уже был готов воспользоваться предоставленной возможностью в полной мере. Издав нечеловеческий рев, парень ускорил темп и, добравшись до уровня плеч существа, взмыл к голове. Затем последовал сокрушительный удар клинком в подбородок с применением силовой волны ужасающий мощности, прошедшей сквозь череп гиганта. От силы столкновения, голова Стража прогнулась назад, потянув за собой тело. Тем временем воин, выполнив несколько головокружительных сальто в воздухе, благополучно приземлился на твердый грунт рядом с Аркудосом, ожидая увидеть падение столь огромного создания. К несчастью, исполин, чудом сохранив равновесие, лишь немного пошатнулся и, мигом прейдя в себя, бросил яростный взор на обидчиков. Два демона, как ни в чем не бывало, стояли на месте и совершенно спокойно смотрели на него. Словно перед ними находилось не огромное чудовище, а экспонат в музее.
  -Только не говори, что это был твой лучший удар, - с издевкой произнес Король Эншаэлей.
  -Просто череп оказался гораздо крепче, чем я думал, - судя по выражению лица Аркудоса, эти слова не внушали оптимизма. Так или иначе, проблема в виде непобедимой громадины оставалась. А значит, их увлекательный поединок продолжается.
  ***
  Подойдя на достаточное расстояние, демонические стрелки открыли огонь по рядам морально подавленных людей. За мгновение до этого Силинитус, стоявший перед ними использовал одно из защитных заклинаний, создав перед градом пуль что - то наподобие прозрачной стены. Щит покрывал союзников на протяжении всего фронта. Усилиями всего одного мага такого было почти невозможно достичь. Но на то его и называли сильнейшим Оракулом двух миров. На миг зависнув в воздухе, пули упали на землю, так и не добравшись до цели. Поначалу демоны слегка растерялись от того, что ни один из врагов не рухнул ниц, сраженный смертоносным снарядом. Озадаченные воины тут же предоставили возможность исправиться второй шеренге стрелков. Чьи пули также постигла судьба их предшественниц. Ответом войска людей стали арбалетчики, отправившие в ряды неприятеля свои "сногсшибательные" подарочки. Щиты и доспехи не обеспечивали полную защиту от воздействия металлических болтов. Несколько десятков бойцов все - же покинули ряды собратьев. Затем, вперед вышел Альфард. Остановившись в десятке метров перед Силинитусом, он медленно обнажил лезвие Дагросы и, почти незаметно, порезав себе запястье, занес вооруженную руку за спину. Оракул слышал его тяжелое дыхание. Судя по энергии, собирающейся вокруг него, парень собирался применить один из своих специальных приемов. Еле заметная, прозрачная материя начала закручиваться в спираль позади него. Сделав последний, глубокий вдох Альфард прокрутил клинок в руке и направил острие в сторону приближающейся вражеской армии. Энергия двинулась сквозь тело демона и окончательно скрылась из виду. Лишь через несколько мгновений, Силинитус понял, насколько разрушительным оказался, с виду не особо сложный, маневр Эншаэля. Не менее полусотни воинов медленно опустились на землю со страшными, без сомнения, смертельными порезами.
  -Чему ты так удивляешься, Силинитус? Это сила Кровавого Божества, - сплюнув кровяной сгусток, он хорошенько прокашлялся.
  Оракула действительно ошарашили новые способности юноши. Его никак нельзя было сравнить с тем первоклассным воином, которого он встретил около двух недель назад. Сейчас Альфард походил на хладнокровного и безжалостного бога войны. Примененный им прием был известен многим. Но лишь единицы осмеливались использовать его в сражениях. Наивысшим мастерством исполнения Гиблой Спирали, считалось поразить врага, пропустив разрушительную энергию сквозь собственное тело. Это было гораздо сложнее и опаснее, если не сказать самоубийство, чем просто создание спирали из лезвий вокруг оппонента. При недостаточном мастерстве, энергия могла смертельно ранить творца, так и не добравшись до жертвы. Смерть от собственной атаки являлась, несомненно, глупой и не приносила никакой чести погибшему, таким образом, воину. Альфард прекрасно знал о риске. Однако все - равно применил Гиблую Спираль, немного переоценив свои навыки. За что и поплатился тяжелым внутренним кровотечением. К счастью для сильного, быстро восстанавливающегося организма, такое ранение не было серьезной проблемой. Но все же определенный дискомфорт причиняло. Напрасно понадеявшись, что парень не будет ожидать столь резкой контратаки, несколько уцелевших демонов бросились вперед. После чего первые двое уже лежали на земле, встретившись с лезвием неистовой Дагросы. Последующих храбрецов испепелила огненная стена Силинитуса. Подойдя ближе к Альфарду, он продолжил истреблять врагов невероятными заклинаниями. Вспышки огня и молний озарили поле боя. Две армии сошлись в яростной схватке, создавая завораживающую симфонию звенящей стали и криков бойцов.
  ***
  Белиар и Кроу находились в стороне от основных сил. Поэтому услышав страшный ритмичный грохот неподалеку, от которого даже у глухого прорезался бы слух, незамедлительно отправились на передовую. Огромное мускулистое человекоподобное, за исключением когтистых лап, рогатой короны и устрашающей морды, существо стояло в нескольких сотнях метров от линии фронта, грозно ревя и размахивая исполинскими руками перед собой, словно пытаясь отогнать надоедливых мух. Довольно крупная армия демонов уже вступила в бой с их союзниками людьми. За последние дни, негативное отношение Белиара человеческому роду начало меняться. При осаде Карлеона он увидел, как сплоченно они действовали в бою с превосходящими силами противника. Не поддаваясь страху, люди упорно сражались. А после, не менее упорно, помогали раненным. Возможно, как и говорила Элигра, не все представители этого рода были "подлыми шакалами". Элигра! Интересно, где она сейчас? И что с ней тогда случилось? Спрыгнув с небольшого склона, Белиар бросился на помощь союзным войскам. Демоны решительно прижимали по флангу. А значит, у обоюдного клинка будет много работы. Заметив приближение нового противника, часть воинов, полностью уверенных в победе, двинулась к нему. Очередной глупый поступок! Может быть, они успели бы отступить, прежде чем до них добрался грозный демон. Первых нескольких врагов убила Кроу с помощью пистолетов, после чего затем смертоносную эстафету принял и сам Белиар. Конечно, она могла продолжить стрельбу, благо ее поразительная точность позволяла вести огонь, так сказать, по контуру тела парня. От ранения его отделяли считанные миллиметры. Но вряд - ли бы тогда напарнику было удобно сражаться, постоянно отвлекаясь, чтобы случайно не попасть под пулю. Хотя со скоростью и реакцией Белиара, беспокоиться ему было не о чем. Орудуя одним клинком также ловко, как и двумя, он будто безжалостная машина для убийства, одного за другим отправлял нападающих в мир иной. Спрятав пистолеты, Кроу направилась к приятелю, попутно обрабатывая встречных врагов небольшим кинжалом. Белиар дрался словно одержимый. Пребывая в окружении демонов юный воитель не испытывал страха или волнения. Вид крови будоражил разум, превращая его в кровожадное чудовище. Природа этой особенности никому не была известна. Однако состояние чем - то напоминало боевое безумие, в которое входили агрессивные племена берсеркеров непосредственно перед схваткой. К сожалению, вражеских солдат было слишком много для двоих, пусть и высших, демонов. Белиар уже получил несколько неглубоких ран. От Кроу его теперь отделяла целая живая стена. У парня еще оставалось навалом сил, чтобы расправиться со всеми этими бойцами. Вот нехватка второго клинка сейчас ощущалась как никогда прежде. Прогремели выстрелы. Раскаленные свинцовые шарики вошли в плечо, бок и бедро, принеся расплату за излишнюю кровожадность. В пылу битвы, Белиар позабыл о защите, акцентируя все внимание на нападающем противнике. Убив очередных двоих противников, он припал на колено и принял тут же последовавший синхронный удар еще пары демонов своим клинком над головой. Еще несколько солдат стремительно приближались с разных сторон с мечами наперевес. Воин попал в затруднительное положение. Отразить выпады примерно десятка врагов сразу, всего одной рукой, было крайне сложно. Сделав мощный рывок вперед, и оттолкнув двух солдат, атаковавших ранее, юноша принялся глазами искать следующего соперника. Демоны приближались слишком быстро. У него оставалось не более секунды на парирование атаки каждого из них. Парень не боялся смерти. Но все же отправляться на тот свет ему пока не хотелось.
  -Белиар! Услышав знакомый голос, от которого сердце учащенно забилось, он повернул голову в сторону его источника. В следующий момент, рука рефлекторно поднялась вверх, поймав рукоять необычной формы. Не вдаваясь в раздумья, откуда она прилетела, Белиар мгновенно извлек серебристые клинки из окончаний и теперь, во всеоружии, взялся играючи потрошить нападающих. С двумя вооруженными руками он становился, практически непобедим. По крайней мере, для таких врагов как эти рядовые бойцы. Элигра! Неужели она вернулась? От новообретенного оружия исходила ее энергетика. Закончив с очередной группой оппонентов, воитель быстро осмотрелся по сторонам, надеясь найти спасительницу. Огненновласая девушка в сером плаще, оголив катану, сражалась неподалеку. Заметив радостный взгляд друга, она пристыжено опустила глаза. Сейчас было не время поддаваться эмоциям. Ведь вокруг разгуливала смерть, собирая знатный кровавый урожай.
  ***
  Чертова громадина! Авалон с Аркудосом уже несколько раз врезали по гранитному черепу, но тот, похоже, и не собирался падать. На теле гиганта зияло множество кровоточащих ран, не вызывавшие у него никаких чувств, кроме неудержимой ярости на обидчиков. И вновь, демоны начали восхождение к голове с очередной попыткой отправить существо обратно в родную обитель. Элиус и Ликура, вместе с еще одним парнем, наблюдали за действом с вершины скалы, неподалеку от поля боя. Спутник Багровых Лисов, внешне, также был из другой эпохи. С виду парень двадцати лет с черными густыми волосами, среднего телосложения. Особенно в глаза бросались татуированные руки. Свесив одну ногу в пропасть, он сидел рядом с ними, облокотив руки на втором колене и безразличным сонным взглядом, подобно пребывая на очень скучном фильме, смотрел за развернувшейся на равнине битвой.
  -Я, конечно, понимаю, что правила великого Элиуса превыше всего. Но не хочешь ли ты им помочь? - Ненавязчиво спросил парень.
  -Действительно. Может, стоит вмешаться, - добавила Ликура. - Они, несомненно, сильны. Но со Стражем Преисподней в одиночку не справятся.
  -Как вы мне дороги, - с сарказмом ответил Лис и, сняв широкую шляпу, протянул ее сидящему приятелю. - Присмотри за шляпой. Пусть и от тебя будет хоть какой - нибудь толк.
  -Ну, конечно. То, что я даром выполняю за тебя грязную работу, не считается, - взяв головной убор напарника, он задумчиво добавил. - Черт. Вроде бы и Бог Смерти, а такой наивный.
  Исчезнув в огненной вспышке, Элиус через мгновение появился высоко в небе над головой огромного Стража. Отсюда монстр казался не таким уж и крупным. Пора показать этому миру, почему его прозвали Небесным Ревом. Как и Ликура, он получил прозвище из - за своей необычной способности - создавать и контролировать электрические поля, которые и являлись его страшнейшим оружием. Сконцентрировав невообразимый объем энергии, парень направил одну руку к небу. В следующий момент, из черных туч вырвался огромный ослепительный поток молний, будто тысячи сверкающих змей, прошедший сквозь зависшего в воздухе Багрового Лиса, и с чудовищной скоростью устремившийся к исполину. Протяжный грохот создавал впечатление, словно ревели сами небеса. Авалон и Аркудос, находившиеся в это время где - то в районе локтей противника, чудом успели уйти из зоны поражения, прежде чем электрический луч прошил тело гиганта. Энергия, со страшным треском пронизывающая до костей, наверняка, приносила ему нечеловеческую боль. Иначе он бы так не ревел. Оказавшись на земле, король Эншаэлей перехватил клинок лезвием вниз и немного протянул руку назад. Ловко приземлившись на широкую часть катаны, его напарник замер, наблюдая за яростно визжащим монстром. Стопы немного вошли в грунт от силы удара, но воин уверенно устоял на месте. Спустя несколько секунд адской жарки, сверкающий луч исчез вместе с Элиусом. Лис благополучно вернулся к спутникам на вершине горы и тяжело дыша, упал на колени. Ликура тут же подскочила к нему и обхватила за плечи. По телу все еще гуляли электрические разряды, а из носа шла тонкая кровавая линия.
  -Напомни мне, в следующий раз, больше никогда не прислушиваться к твоему мнению. Хорошо, Гаудэ? - Произнес он, вытерев кровь рукой.
  Последний фокус с молниями вызвал небольшую перегрузку организма, из - за того, что он пропустил поток через себя для усиления эффекта. Поднявшись на ноги, парень, к которому обращался Элиус, подошел и протянул руку.
  -Не вопрос, - улыбнулся тот. - В следующий раз я больше не поведусь на твои сказки о великой миссии.
  На первый взгляд так могло не показаться, но эти двое были лучшими друзьями. Элиус с Ликурой фактически стали первыми существами, осмелившимся подружиться с Мрачным Богом Смерти, встречи с коим опасались, даже скорее боялись, все обитатели Верховного Ада. Их помощь оказалась довольно полезна. Дымящийся исполин, окутанный сверкающими змеями, мелькающими то здесь, то там, застыл на месте. От дикой боли он едва мог шевелиться. Сдавленный рев доносился откуда - то из глубины.
  -Ты готов? - Спросил Аркудос.
  -Не сомневайся. Я покончу с этой громадиной последним ударом.
  Запустив воителя в воздух, мощнейшим взмахом клинка, Король Эншаэлей скрылся в Призрачности. "Давай сделаем это вместе" - обратился Авалон к внутреннему демону. Тот охотно отозвался в разуме, наполняя тело невообразимой мощью. Находясь где - то на уровне груди гиганта, он крепко схватил клинок двумя руками и занес за спину. В этот момент, Аркудос еще раз прошелся режущим ураганом по корпусу великана. Атаки Короля Эншаэлей были настолько быстрыми, что казалось, будто он либо орудует десятком мечей одновременно, либо каким - то образом научился себя размножать. Если же это был его коронный прием "шакарэ - тору", он не шел ни в какое сравнение с маневром, который Аркудос применил во время их первой встречи. На сей раз, Страж немного припал на колени. Наконец - то! Последнее слово оставалось за Авалоном. И парень был готов его произнести. Переполненные потусторонней силой руки, буквально горели. Издав громогласный нечеловеческий крик, он направил дьявольский клинок в голову монстра. Затем произошло немыслимое. Священный Альгуро загорелся багровым пламенем и словно переродившись в нем, изменил свою форму. Зеркальное лезвие немного удлинилось, став более бледным, рукоять тоже увеличилась, покрывшись каким-то черным материалом. Неизменным остался только камень, расположенный на ней, в котором по легенде находились души всех существ, поверженных оружием. Если раньше меч походил на обычный прямой клинок, то сейчас легендарное лезвие приняло очертания изящной смеси сабли и катаны. Авалон даже не заметил изменений, когда прошелся перерожденным Альгуро вдоль всего тела Стража. Энергия, освобожденная клинком в момент удара, была фактически осязаема. Именно она внесла значительный вклад в эту сокрушительную атаку. Гигантская силовая волна пронеслась еще пару сотен метров, оставляя в грунте внушительную борозду. По инерции попятившись назад, исполинское чудовище с приглушенным ревом устремилось к земле. Больше оно не пыталось подняться. Спустя несколько тяжелых вздохов, его непродолжительное пребывание в Деградо прекратилась.
  Глава 6. Адская Тысяча.
  Когда громадный Страж Преисподней рухнул на землю, отчего она задрожала как при среднем землетрясении, боевой дух демонов начал стремительно падать. Теперь с ними не было ни могущественного Лексора, ни призванных им устрашающих союзников. Воинам оставалось надеяться только на собственные силы. Но разве они могли победить существ, сразивших столь огромного монстра? Все же демоническим бойцам стоило отдать должное. Ни один не попытался сбежать или сдаться на милость людей. Как настоящие воины, они сражались до последнего, уже потеряв всякую надежду на победу. Если демону суждено было погибнуть в бою, его единственной целью становилось забрать с собой как можно больше врагов. К сожалению, вмешательство в сражение Багровых Лисов, делало эту задачу совершенно невыполнимой. Вскоре не равная, поначалу, битва закончилась. Собранные здесь армии захватчиков полностью прекратили свое существование, так как выживших солдат не осталось. Все до одного погибли смертью храбрых. Войска королевства людей понесли не очень большие потери. Даже без подкреплений эльфов и дварфов у них могло хватить сил, чтобы справиться с последним соединением демонов. Личной гвардией Лексора, состоявшей из десяти тысяч отборных бойцов. Хотя, неизвестно какие еще сюрпризы мог преподнести Кевран. Жителям других миров очень мало было известно о существах, населяющих Верховный Ад. Примером тому служил Страж Преисподней, о котором знал лишь Аркудос. В таком случае, напрашивался еще один вопрос. Откуда Король Эншаэлей получил эту информацию? Складывалось ощущение, будто он лично побывал в загробном мире. Или же, возможно, был родом из этого, запретного для живых, места.
  Так увлекшись сражением, Белиар не сразу осознал, что противников - то больше и не осталось. Насытившись до отвалу изрядным количеством пролитой крови и отобранных жизней, ярость начала отпускать разум грозного воина. Второй клинок, словно вдохнул в него новую жизнь. Еще никогда он не ощущал себя настолько сильным. Хотя нет, нечто подобное чувствовал во время поединка с Полночным Жнецом, чуть не стоившего ему жизни. Если бы не Элигра, парень, скорее всего, и умер на жертвенном алтаре. Мигом вспомнив о том, откуда появился второй меч, Белиар начал осматриваться по сторонам в поисках девушки. Как и надеялся, она находилась неподалеку, тоже уже разделавшись со своими врагами. Заметив на себе пристальный взгляд, Элигра быстро отвернулась и скрылась в Призрачности. Не поняв причины такого поступка, он последовал за ней. Что же могло ее так всполошить? Нагнав подругу в небольшой березовой роще, демон, следом за ней, перепрыгнул в обычное пространство.
  -И куда это ты собралась? Снова хочешь меня бросить?
  Услышав его слова, воительница остановилась. Когда она повернулась к нему, и Белиар увидел блестящие глаза, довольная улыбка мигом сменилась более серьезным выражением.
  -Что случилось?
  -Прости меня! - Выпалила девушка. - Прости за то, что пыталась тебя убить. Я позволила чужому разуму контролировать себя и подняла оружие на дорогое мне существо, - судя по лицу, Элигре было невероятно тяжело сдерживать слезы. - Я понимаю, что такому поступку нет прощения. Но надеюсь, ты запомнишь меня как свою подругу и соратницу. Прощай, Белиар.
  Не дав возможности сбежать, парень мгновенно оказался рядом и, схватив за руку, крепко прижал ее к себе.
  -Дурочка. Разве могу я оставить ту, что дважды спасла мне жизнь из - за какого - то сомнительного предательства? К тому же, ты оставила неизгладимый след на моем сердце. Со дня нашего расставания, меня не покидало чувство, будто я потерял что - то важное. Совсем недавно я понял, в чем причина. Элигра, я... - сердце Белиара бешено колотилось. Ему, явно, не часто приходилось произносить такие слова. Медленно переведя дыхание, он спокойно добавил. - Я люблю тебя. И теперь ты больше никуда не убежишь.
  Взглянув на озадаченное лицо девушки, воин провел рукой по ее шелковистым волосам и нежно поцеловал в губы. Элигра не сопротивлялась, по румяным щекам текли слезы. Очевидно, радости. Ведь она разделяла чувства друга, но не смогла высказать их первой. Как Шакрадо и говорил, ее несознательная попытка убить его, не имела никакого значения. Сейчас она была счастлива как никогда. Приятное тепло расплывалось по всему телу. Элигра ощущала сильные руки, нежно сжимавшие в объятиях. Из них уж точно не вырваться. Да она и не хотела. Наконец - то встретившись с любимым, девушка больше не желала расставаться. Никогда! Увы, их поцелуй не мог длиться вечно. Ей становилось тяжело дышать. Белиар также это почувствовал и медленно отстранился. Они взглянули друг на друга так, словно сделали что - то необычное. Ласково улыбнувшись подруге, получив аналогичную улыбку в ответ, парень ослабил крепкие объятья. В следующий миг, его ноги немного подкосились. Но Элигра смогла удержать воина в вертикальном положении.
  -Тебя опять ранили? - Взволнованно спросила она.
  -Да так, пару царапин. Ну и еще парочка пуль, - облокотившись на ее плечо, они вместе направились обратно к месту недавней битвы.
  -Когда вернемся в лагерь, я помогу тебе их вытащить.
  -Может быть, не стоит, - недоверчиво произнес Белиар. - С недавнего времени я перестал пользоваться услугами докторов любителей.
  Вспомнив Саргаса, прижигавшего его раны огненным клинком после встречи с Лексором, юноша поежился. Элигра о нем пока еще не знала. Однако что - то подсказывало, он ей обязательно понравиться. Несмотря на все свое высокомерие, в основном используемое в подшучивании над другими, Саргас обладал каким - то притягательным шармом.
  ***
  Саргас с армией эльфов вернулся еще до рассвета. Союзные войска людей должны были находиться на границе своего королевства с Западными Пустошами. Люди здесь действительно присутствовали. Однако помимо них здесь также лежали тысячи мертвых демонов. Похоже, совсем недавно тут состоялось знатное сражение, в котором человеческий род победил. Хотя, вероятнее всего, то была заслуга собратьев Зеленого Феникса.
  -Дамастис, Ноэль. Помогите нашим союзникам, - не оборачиваясь, обратился парень к соратникам.
  Покинув эльфийских друзей, он направился к группе демонов, сидевших вокруг небольшого костра в стороне от лагеря. Еще на подходе, внимание воина привлек необычный клинок в руках Авалона, рассматриваемый им с нескрываемым любопытством.
  -По-моему, я пропустил нечто интересное, - в ненавязчивой манере произнес Саргас, подойдя ближе. - Что случилось с твоим мечем? И кто эта девушка рядом с Белиаром?
  -Девушка наша новая компаньонка, - ответил тот, не отвлекаясь от своей смертоносной игрушки.
  -Меня зовут Элигра, - поздоровалась она.
  -А вот, что случилось с клинком мне и самому интересно. У кого какие идеи?
  Вопрос, явно, был обращен к наиболее мудрым членам отряда, Аркудосу и Силинитусу. Увы, они оба молчали. Неужели в мире существовало что - то, о чем эти двое не знали?
  -Думаю, стоит спросить нашего отца, - подал голос Альфард. - Все - таки, изначально Альгуро принадлежал ему.
  -Хорошая идея. И заодно рассказать, как некрасиво посылать родных детей на верную гибель, - задумчиво ответил Авалон. Направив клинок в сторону Саргаса, он посмотрел на него вдоль лезвия. - Почему ты не пришел помочь? Присутствие того гиганта не почувствовали разве, что мертвецы.
  -Ну... - глаза парня в шутливой манере забегали по сторонам, словно пытаясь где - нибудь найти причину столь досадного промаха. - Ведь вы же еще живы. Если бы эта туша задавила кого - нибудь из вас, я, несомненно, отомстил.
  -Если бы не был так напуган? - подколол воина Альфард. Шутки в свой адрес Саргас воспринимал не очень хорошо. Поэтому, когда в кругу раздался тихий смешок, он слегка изменился в лице.
  -Мне кажется, твоему брату немного мешает язык, - грозным взглядом смерив Эншаэля, недвусмысленно дав понять, что в его шутке есть только доля шутки.
  -У вас с ним схожая проблема, вот и решайте ее между собой, - Авалон все никак не мог отвлечься от изучения обновленного клинка. - Только потом не жалуйтесь, что не можете сражаться из - за потери конечности или еще чего - нибудь.
  -Да ж, братец. Ты совсем бесчувственный.
  С приходом Сайруса во главе войска дварфов на рассвете, объединенная армия трех народов двинулись в глубины земель Даратаев, которые тоже собирались присоединиться к последней битве с иномирными захватчиками. Мускулистый широкоплечий парень выглядел подобно великану на фоне низкорослых бойцов. Место предположительного вражеского лагеря лежало, примерно, в половине дня пути от их нынешнего местоположения. На общем совете, было решено разделить армию на три группы и атаковать пристанище Лексора с разных сторон, не дав возможности отступить или вероломно напасть с тыла. Саргас и Сайрус лично отправились вести свои войска, покинув ряды собратьев. Разумеется, ненадолго. Белиар и Элигра всю дорогу шли рядом, чуть - ли не держась за руки. Вокруг них буквально витала аура влюбленности. Альфард и Кроу вызвались провести разведку местности, да бы предупредить союзников в случае неожиданной атаке. Силинитус и Тиа тоже о чем - то беседовали. Лишь Аркудос в гордом одиночестве шел впереди всего многотысячного воинства. К этому таинственному воину у Авалона имелось несколько вопросов. И сейчас был очень подходящий момент, чтобы выяснить ответы.
  -Мы приближаемся к концу войны, верно? - Спросил парень, поравняв своего скакуна с белоснежным конем великого героя.
  -Этой, да. Насчет других, не знаю, - в своей загадочной манере, ответил Король Эншаэлей. - Если ты о себе, то путь на вершину Верховного Ада только начинается. Должен тебя огорчить, но убив Лексора, ты не сможешь сразу встретиться с Дьяволами. Возможно, пройдет еще очень много лет, прежде чем ты осознаешь, что значит быть сродни богам.
  -А каков твой интерес во всей этой истории? И я никак не могу понять кто ты такой. Во время нашей первой встречи, ты проявил способности Крозиусов. Хотя ты не один из них. Также я не ощущаю в тебе сущности Багрового Лиса, - Аркудос молча, выслушивал его речь. - Я уже не маленький ребенок. За последние две недели я узнал о себе столько, что хватило бы на целый героический эпос.
  -Я всего лишь потерянная душа, блуждающая между мирами в поисках великих героев, - погруженный в размышления, Король Эншаэлей, казалось, отвечал на подсознательном уровне. - Однажды я уже стал свидетелем ужасающей силы Дьяволов и больше не хочу спокойно наблюдать за их играми с судьбами других миров.
  -Ты был в Верховном Аду?
  -Очень давно они уничтожили мою родину. Тогда я чуть не потерял душу, - хоть Аркудос и пытался казаться невозмутимым, в глазах и голосе воителя ощущалась неимоверная боль утраты. - Затем на моем пути встал Элиус, вернувший мне смысл существования. С тех пор, я решил помогать ему в борьбе с Дьяволами, наставляя на путь истинный новых героев.
  -Я смотрю, Элиус прямо олицетворение мирового добра.
  -Честно говоря, я и сам не до конца понимаю к чему стремиться этот парень.
  Действительно, мотивы Элиуса до конца были известны только ему самому. Власть его совершенно не интересовала. Тогда почему он решил вмешаться в противостояние Дьяволов с Подземным миром? Возможно, из - за мести. Или же сказалась извечная вражда между Высшими Дьяволами и Багровыми Лисами. Более вероятная причина, исходя из черт его характера, заключалась в том, что ему просто стало скучно. А разве могло что - нибудь сравниться, по заинтригованности, со схваткой богов и молодых, но могучих, членов древнего рода?
  Еще до заката армия людей добралась до места последней битвы. Снова скалистая равнина с множеством мелких возвышенностей и низин. Армия Лексора в боевом построении находилась на противоположной ее стороне. Прямо за рядами демонических солдат, возвышалось огромная пирамида. Широкие массивные ступени вели в ее вершине, где и виднелся силуэт их дьявольского командира. Авалон бы с радостью, прямо сейчас, переместился туда и жестоко покончил с ним. Но это бы было слишком легко. А, как известно, в большинстве своем, легкие пути вели к плохому финалу. Ведь неизвестно какие еще фокусы припрятаны в рукаве Лексора. Белиар в бою с ним чуть не лишился руки. Альфард попал под контроль Кеврана, а Эразиаль вообще распрощался с жизнью. Все они являлись высококлассными воинами, но никто не смог даже поранить его. Именно это обстоятельство и мешало Авалону, бездумно бросится в атаку. Похоже, он действительно изменился. Ранее юноша не стал бы забивать себе голову подобными размышлениями и, скорее всего, уже был бы на полпути к заклятому врагу. Чем ближе войско людей приближалось к армии демонов, тем сильнее нарастало напряжение в их рядах. Страх, волнение, неуверенность. Все чувства переплелись в сердцах воинов. Они видели, на что способен противник. И это повергало некоторых солдат в откровенный ужас. Однако сбежать они не могли. Ведь солдаты представляли свое королевство в грядущей битве. К тому же, служили в элитной королевской армии, которая просто не имела права проиграть супостатам. Когда на горизонте, с флангов показались союзные отряды эльфов и гномов, люди немного воспряли духом. Теперь - то беспокоится, в принципе, не о чем. Объединенные войска трех народов превосходили демонов числом. На их стороне находились величайший Оракул Хромороса, Король Эншаэлей и целая группа Багровых Лисов. Вряд - ли бы у Лексора хватило потусторонних сил, чтобы справиться с такой грозной компанией. Не вдаваясь в раздумья о тактике сражения, армия людей двинулась вперед. Гордо восседая на белоснежном скакуне, Аркудос шел в стороне от союзных войск, пристально наблюдая за событиями, происходящими во вражеском стане. Солдаты Лексора, словно истуканы, неподвижно стояли на местах. Их предводитель возвышался над вершиной пирамиды. Похоже, он не собирался атаковать первым. Позиция, сравнительно небольшого, войска Кеврана хорошо подходила для обороны. Скалы частично закрывали фланги, что помешало бы нападающим идти плотным строем, а тыл защищал собственно сам генерал. Внезапно, мирную поезду Аркудоса прервал мощный удар в грудь, словно пушинку, отбросив его на десяток метров назад. Скорее это был даже не удар, а элегантный, молниеносный толчок. Даже хваленая реакция Короля Эншаэлей не смогла помочь избежать мастерски проведенной атаки. Проехавшись еще несколько метров по земле, после непродолжительного полета, Аркудос выпрямился, да бы во всей красе предстать перед столь быстрым противником. Неподалеку от него стоял невысокий черновласый парень в не совсем обычной одежде. На оголенных до локтей руках виднелись очертания странных татуировок. Некоторое время оба воина, молча, смотрели друг на друга, будто ведя мысленную борьбу.
  -Ты знаешь, кто я? - Ехидно улыбаясь, спросил он.
  -Однажды Элиус упоминал об одном друге, встречи с которым опасаются даже Ангелы Смерти. Своеобразный бог смерти, - ответил Аркудос. Не похоже, чтобы великий воитель нервничал. Просто еще никому не удавалось застать его врасплох. Причем с помощью такого маневра, как обычный толчок. - Я чувствую, на твоих руках много крови. Крови воистину могущественных созданий.
  -Говорят, душа любого живого существа находиться в сердце. Если, конечно, оно вообще есть. Следовательно, если уничтожить его, можно лишить этих самых существ наиболее ценного подарка, преподнесенного создателем, - взглянув на Короля Эншаэлей пронзительным взором, парень усмехнулся. - Меня зовут Гаудэ. И я страшнейшее существо во вселенной, способное сокрушать души своих противников.
  -И что же нужно от меня Богу Смерти? - Ответив ему в язвительной манере Саргаса, Аркудос, в принципе, догадывался, каким будет ответ страшнейшего существа во вселенной. Внезапно перед ним, из Призрачности, выскочили два подопечных Кайзера и, не дожидаясь приказа, устремились к обидчику господина. - Нет, стойте!
  Увы, было уже поздно. Юноша невозмутимо стоял на месте. При всем желании, даже такие прекрасные бойцы, как Волки, не смогли бы одолеть того, кого называли Мрачным Богом Смерти. Избежав удара с помощью простого шага в сторону, Гаудэ схватил противника за горло и хладнокровно, без колебаний, разорвал его одним движением. Смерть настигла свою жертву через несколько, мучительных для нее, секунд, пока кровь не заполнила легкие. Для второго храбреца, парень уготовил куда менее жестокую кончину. Ловко увернувшись от кулака, Гаудэ заломил ему руку и, соединив кончики большого, указательного и среднего пальцев, нанес быстрый удар в висок воина. Невооруженным глазом было заметно, что в удар вложена не очень большая сила. Однако Кайзер, будто подкошенный скатился на землю. В этом и заключалась особенность древнего боевого искусства Сэкуро Дейгиро. Стиля, которым Гаудэ овладел в совершенстве. При небольших затратах энергии, атаки приобретали сокрушительную мощь. Последний удар пальцами, несмотря на кажущуюся простоту, раздробил череп Кайзера, подарив тому достойную смерть.
  -Всегда хотел помериться силами с Королем Эншаэлей, - словно после длительного раздумья, ответил парень.
  Перехватив клинок, Аркудос принял боевую позицию. Если стоявший перед ним юноша, действительно, являлся тем самым Богом Смерти, то шутить не стоило. Ни одной из его жертв, противниками их никак нельзя было назвать, не удалось сохранить душу. От дьявольских рук безжалостного палача не существовало спасения. Теперь, целью парня стал легендарный Король Эншаэлей. Что не очень - то радовало носителя титула. Не то чтобы он сомневался в своих силах, но оппонент был как никогда опасен и серьезен. Собрав всю волю в кулак, Аркудос приготовился к атаке. На лице Гаудэ не было и капли беспокойства. Лишь снисходительная улыбка. То ли он чересчур самоуверен, то ли - не до конца осознает кто его соперник. Несмотря на почтительное звание Бога Смерти, парень выглядел не более чем на двадцать лет. Что впрочем, не мешало ему лишать самого главного многих великих существ. Спустя несколько мгновений, Аркудос, наконец, устремился вперед, вынудив противника поступить также. Подойдя на достаточное расстояние, серебрянновласый Эншаэль применил дуэльный прием. Оказавшись позади, на лице воина засияла довольная усмешка. Атака была проведена безупречно, с присущей, только Королю Эншаэлей, скоростью.
  -Ты был близок. Но недостаточно.
  Дернув правой рукой, из - за чего предплечье издало ужасный хруст, Гаудэ повернулся к нему. Значит, все - таки промахнулся?! Аркудосу не верилось, что существует воин, способный парировать его молниеносные атаки. Заметив боковым зрением на ладони парня кровь, Эншаэль немного расслабился. И не настолько тот быстрый. Однако разворачиваясь к сопернику, он чуть не рухнул наземь от острой боли, пронзившей правую ногу. Все оказалось гораздо хуже. Гаудэ не просто умудрился избежать мгновенной смерти от клинка, а также и разорвать сухожилия на ноге оппонента голыми руками. В изумрудных глазах появилось невиданное доселе выражение страха и удивления.
  -Расслабься. Я пришел, чтобы тебя предупредить, - с дружелюбной улыбкой на лице, произнес Бог Смерти. - Твоя деятельность заинтересовала Плетельщицу Судеб. Догадываешься, чем это может тебе грозить? - прощупывая предплечье, он ни сводил удовлетворенного взгляда с раненного Короля Эншаэлей. - И кстати, прости за ногу. Теперь ты знаешь, мне ничего не стоит с такой же легкостью вырвать твое сердце.
  Помахав на прощание окровавленной рукой, парень исчез в багровой вспышке. Аркудос еще некоторое время пребывал в смятении от такого поворота событий. Гаудэ действительно подтвердил грозное прозвище, очевидно, придуманное Элиусом. Это, можно сказать, было его хобби - придумывать разнообразные клички другим существам. Король Эншаэлей, отчасти, тоже являлось плодом размышлений незамысловатого разума Лиса. Вот только, почему этот гений раньше не предупредил о заинтересованности своей персоной самой Плетельщицей Судеб - одной из старейшей Багровых Лисиц, негласного третьего Ангела Смерти - Слепой Судьбы? И по совместительству являющейся матерью Гаудэ. Любящий сын безжалостно убивал всех, кто не вписывался в ее планы, снискав себе славу Мрачного Бога Смерти, как любил называть его Элиус. Зная характер хитреца, скорее всего, он просто забыл сказать Аркудосу об этом. Что ж поделать, таковыми были все Багровые Лисы. Они всегда "забывали" сказать очень важную вещь в нужный момент.
  ***
  На сей раз демоны, наверное, впервые с начала военной компании в Деградо, заняли оборонительную позицию. Довольно быстро приблизившись к вражеской армии, войска людей немного замедлили ход, позволив арбалетчикам провести пару залпов. Однако здесь что - то было не так. У демонических воинов отсутствовали щиты. Латы закрывали только корпус и плечи. Голова, руки и ноги оставались, фактически, беззащитны. Если не считать металлических вставок на локтях и коленях. Каждый держал в правой руке по длинному копью, абсолютно спокойно наблюдая за наступлением превосходящего числом противником. Предчувствуя какой - то подвох, человеческие арбалетчики заняли позицию перед строем собственного войска, прицелились и спустили крючки. Сотни болтов со свистом устремились к врагам. Те, все также, словно истуканы, стояли на местах. Такая уверенность демонов внушала людям беспокойство. Складывалось впечатление, Лексор командует армией смертников. Он даже не вооружил их огнестрельным оружием и пушками, лишив себя также и превосходства в оружии. По непонятной причине, арбалетные болты прошли мимо цели, так и не задев ни одного воина. Хотя стрелки прицелились точно. Они не в первый раз использовали это оружие, поэтому вся шеренга промахнуться просто не могла. Быстро отступив назад, надеясь, что вторая линия исправит досадное недоразумение, солдаты принялись, на всякий случай, перезаряжать арбалеты. Увы, болты и второго отряда постигла та же участь. Ни одного попадания. В момент, когда воины менялись местами для следующего залпа, демоны наконец сделали свой ход. Синхронно, как один, выполнив замах, они метнули копья в их ряды. Конечно же, Силинитус позаботился о защите союзников, наложив на войско прозрачный щит. Вот только, он не смог остановить сотни летящих копий, с легкостью пронзивших тела множества стрелков. Было очевидно, что здесь действовали какие - то потусторонние силы. Избавившись от метательного оружия, первые ряды демонического воинства, также слаженно достали клинки из ножен и двинулись к озадаченному врагу. Оперативно забрав раненных собратьев, выжившие арбалетчики вернулись под защиту доблестных королевских мечников. Спрыгнув с коня, Авалон гордо вышел вперед войска. Окинув довольным взором приближающихся демонов, парень усмехнулся.
  -Ребята. Я собираюсь раз и навсегда покончить с этим ублюдком. Со многими из вас я знаком всего несколько дней и уже успел убедиться, какие вы превосходные воины. Надеюсь, вы все выживете. Если нет, ... я очень сильно расстроюсь.
  Было видно, как тяжело давались ему эти слова. Воитель никогда не отличался красноречием. Но произнести воодушевляющую речь, как лидеру, перед таким ответственным моментом являлось незыблемой традицией. В принципе его друзья и без слов могли понять, что он хотел сказать. Несмотря на замкнутость в проявлении эмоций и холодность к окружающим, Авалон искренне беспокоился о новых собратьях.
  -Не беспокойся, братец. Мы прикроем твою спину, - подбодрил его Альфард. - А если понадобиться, без раздумий отдадим жизни.
  -Потому что мы семья, - добавила Тиа. А ведь и вправду, за последние дни они действительно стали большой, дружной семьей.
  -Надеюсь, вы про нас не забыли? - К компании присоединились Сайрус и Саргас.
  -У тебя такое лицо, словно ты уже нас похоронил, - усмехнувшись, добавил Зеленый Феникс.
  -Я горжусь тем, что встретил вас на своем пути, - ответил Авалон, обведя воодушевленным взглядом отряд. - Мы положим конец правлению Высших Дьяволов. Даю слово демона! В атаку!
  С боевым кличем на устах, люди бросились навстречу вражеской армии. Сражение было жестоким и бескомпромиссным. Каждый боец армии Лексора стоил троих, а то и пятерых, воинов из любого войска других Кевранов. Эльфам и суровым дварфам тоже приходилось не легко в бою с таким грозным противником. Их численное превосходство уже не казалось столь значительным. Демоны превосходно владели своим оружием и обладали невероятной силой и выносливостью. А еще, совершенно не боялись смерти, в отличие от человеческих соперников. Авалон с собратьями пребывал на острие атаки. Уверенно пробиваясь сквозь плотные ряды врагов, размахивая обновленным Альгуро направо и налево, он стремительно продвигался к высокой пирамиде, на вершине которой виднелись очертания Кеврана, продавшего душу Высшим Дьяволам, в обмен на частичку их силы. Соратники парня следовали за ним по пятам, попутно прикрывая спины, друг друга. Находясь уже в глубоком тылу, воины не теряли самообладания, проявляя чудеса хладнокровности, свойственной Багровым Лисам. Даже у прекрасно обученных бойцов Лексора не было шансов победить столь могущественных оппонентов. Оставив за собой еще парочку трупов, Авалон гигантским прыжком преодолел последние несколько рядов демонических солдат, и стремглав бросился к вершине. А эти воины не слабо продвинулись с начала сражения. Когда люди вплотную подошли к вражеской армии, те находились у подножья пирамиды. Сейчас же до нее было не менее сотни метров. Подобное обстоятельство имело также и выгоду для Авалона, так как, взяв приличный разгон, он мог бы с легкостью разгромить огромное здание, на котором пребывал Кевран, не говоря уже о нем самом. Не замедляя бег, парень начал концентрировать в лезвии силовую энергию для сокрушительной атаки. Расстояние между ними стремительно сокращалось. Воитель уже предвкушал, как раскроит череп убийцы Эразиаля, а затем измельчит бренное тело до состояния праха. Но не тут - то было! Если бы Лексор позволял любому врагу так легко приблизиться к себе, он бы уже давно распрощался с жизнью. Лишь чудом Авалон заметил две, беззвучные, прозрачные силовые волны, быстро летящие к нему. Молниеносная реакция и сейчас не подвела. В последний момент, отпрыгнув назад, парень избежал попадания разрушительной энергии. Врезавшись в землю, она произвела эффект пушечного выстрела, подняв в воздух куски грунта и клубы пыли. Когда пылевая завеса немного рассеялась, он понял, в чем дело. По обе стороны от Лексора стояли Пространственные Сущности - потусторонние существа в два раза превосходящие Кеврана по размерам, выглядевшие, словно каменные глыбы со старческими, морщинистыми лицами. Помеха в виде силовых волн была делом их дьявольских рук. На Лице Лексора сияла довольная усмешка, которая еще больше злила его соперника. Именно таких противников Авалон ненавидел больше всего. Тех, кто всячески избегает прямого контакта, используя разнообразные трюки, и скрывается за спинами своих пешек. В этом случае, он испытывал куда большее уважение к защитникам, нежели к их хозяину. От последующего рывка, воина остановила поднятая вверх правая длань Кеврана. После, уже традиционного, свечения, возвещающем о начале ритуала призыва, сравнительно небольшой участок равнины перед пирамидой накрыла черная густая пелена. В течение нескольких секунд из него доносились странные звуки, от коих по спине непроизвольно бежали мурашки. Спустя еще некоторое время, черный туман также быстро, как и появился, рассеялся, явив взору Авалона множество человекоподобных существ с угольно черной шкурой, вооруженных боевыми серпами. Поначалу показалось, что они не сразу поняли куда попали. Но вскоре, увидев небывалое количество будущих жертв, все как один издали протяжный утробный рык. На парня, стоявшего фактически перед ними, такой устрашающий маневр не произвел совершенно никакого впечатления. Будь на его месте обычный человек или другой демон, он бы наверняка попытался сбежать как можно дальше. Одним видом, явившиеся существа внушали животный страх. Бесцветные глаза и безобразное лицо, каждый мускул которого будто готов был разорваться от напряжения, создавали незабываемую картину поистине адского создания. А ведь еще недавно, Авалон считал, что страшнее гигантского Стража уже ничего не может быть.
  Глава 7. Исповедь Грешника.
  -Адская Тысяча?! - Лицо, появившегося рядом с парнем, Аркудоса выражало некую обеспокоенность. - Что же он принес в жертву на этот раз?
  -Думаю, тех войск, что мы повергли в недавнем сражении, вполне хватило. Ведь их там было не менее пятнадцати тысяч.
  Появление такого количества врагов, как и всегда, не вызвало у черновласого демона никаких эмоций. В отличие от Короля Эншаэлей. Раз уж величайший герой Хромороса забеспокоился, противник действительно был опасен. После сокрушительной победы над Стражем Преисподней, казалось, опасаться больше некого. Разве что самих Высших Дьяволов. Однако, даже Лексор не решился бы их призвать.
  -И кто это вообще такие?
  -Ты слышал о Безликих? Адская Тысяча - карательный отряд, состоящий из тысячи самых сильных и кровожадных представителей их рода. Обычно, Дьяволы использовали их для наказаний грешников в Верховном Аду. Несколько раз они даже появлялись в Хроморосе, где я стал свидетелем их неукротимой ярости. Не советовал бы вступать с ними в бой.
  -Но выбора у нас нет, - безразлично произнес парень. Вид у него был вполне серьезный. - Раз он решил отдать тысячу душ, ради спасения своей никчемной жизни, я не могу отказать ему в последнем желании, - перехватив клинок двумя руками, он взглянул на Аркудоса. - Ты с нами?
  -Я уже зашел слишком далеко, чтобы поворачивать назад.
  Усмехнувшись, Авалон бросился вперед. Безликие тоже не заставили себя ждать, и с яростным ревом кинулись на встречу. Воитель уже занес меч для удара, как внезапно раздались выстрелы, уложившие первых противников на землю. Затем, перед ним появился Саргас, перекрыв дорогу, а с обеих сторон пронеслись Белиар и Элигра. Силуэт Аркудоса мелькал где - то в стороне, отправляя потусторонних созданий, обратно домой. Авалон в недоумении замер на месте. Он то - надеялся первым отправить на тот свет представителей грозной Адской Тысячи. А тут собственные друзья отобрали у него минуту славы.
  -Не расслабляйся, Авалон. А то на тебя не хватит этих тварей, - произнес Сайрус, проходя мимо.
  Отразив атаку нападающего, парень направил бронированный кулак навстречу с его черепушкой. Сейчас сын Падшего Дьявола испытывал какие - то противоречивые чувства. С одной радость, что друзья сражаются бок о бок. И в то же время раздражение, что они отобрали его добычу. Тем не менее, он еще никогда не был так счастлив. Сердце стучало как бешеное и без страха или сомнения рвалось в бой. Выйдя из тени Саргаса, лидер отряда нашел и первых своих жертв. Безликие сражались неистово, яростно. Будто в последний раз. Но и противники, Багровые Лисы, тоже были не лыком шиты. Убийство подобных существ не являлось для них серьезной проблемой. Вскоре, грозные чернокожие воины добрались и до стрелявших девушек, заставив их вступить в ближний бой. Авалон краем глаза наблюдал за всеми собратьями, рассчитывая, может ли он оставить их в этом "аду". Судя по всему, проблем у них не возникало. Ребята старались держаться спина к спине, в нужный момент, прикрывая друг друга. Однако как долго они смогут вот так сражаться? Безликих было невероятно трудно убить. К тому же, они значительно превосходили числом. До конца этого сражения, ряды Багровых Лисов могли сильно поредеть. Нужно как можно скорее избавиться от Лексора. Тогда Адская Тысяча, по идее, должна исчезнуть. Отрубив голову очередному противнику, парень встретился взглядом с братом, стоявшим неподалеку. Подав друг другу знак кивком головы, оба демона бросились вперед. В сей момент, незаметно для всех, к битве присоединился Силинитус, чьи невообразимые заклинания, не менее эффективно, чем клинки Лисов, разили дьявольских существ. "Не вздумайте здесь погибать" - мысленно произнес Авалон, надеясь, что остальные члены группы услышали его слова. Взлетев в воздух, Альфард в очередной раз применил Гиблую Спираль в профессиональной манере - сквозь собственное тело. Теперь же, опыт Эншаэля, в использовании этого приема, помог обойтись без повреждений. Чего нельзя было сказать о врагах, подвергшихся влиянию чудовищной силы. Вырвавшаяся энергия искалечила с десяток тел, немного расчистив путь, после чего рассеялась в воздухе. Альфард предполагал, что подобный маневр не сможет убить Безликих. По крайней мере, такое количество. Поэтому юноша поспешил добить раненных, но все еще смертельно опасных воинов. Их живучести могли позавидовать даже Даратаи. Хоть они и умели мгновенно залечивать раны, благодаря чудесной регенерации тканей. К счастью, потусторонние создания, очевидно, были обделены такой способностью. Увы, это абсолютно не относилось к их болевому пороку и невообразимой силе воли, раз за разом поднимая израненные тела с земли. Авалон продолжал стремительно продвигаться к Лексору, на ходу убирая попавшихся на пути демонов. Аркудос не отставал от него ни на шаг. Парень замечал его, только когда тот появлялся из Призрачности, для проведения молниеносной атаки. Затем Король Эншаэлей мгновенно исчезал, чтобы уже менее чем через секунду поразить следующего Безликого. Под прикрытием серебрянновласого воителя, он очень быстро добрался до пирамиды, на вершине которой пребывал генерал. От заклятого врага, Авалона отделяли лишь несколько десятков ступенек и два гранитных великана, уже запустившие с массивных рук сгустки силовой энергии. Сейчас он был не намерен с ними церемониться. Избежав, с помощью прыжка, прямого попадания, разгромившего часть лестницы, воин оказался перед одним из каменных старцев, концентрировавшим энергию для следующего выстрела, и направил оружие навстречу с твердейшей плотью. Столкнувшись с рукой иномирного исполина, чудесный клинок с легкостью отделил ее от тела, раздробив на части. Мигом взмахнув мечем в сторону, благодаря своевременному предупреждению инстинкта самосохранения, парень таким же образом лишил атакующей конечности и второго противника. Теперь у него появилось несколько мгновений, до того как гиганты сгенерируют энергию для новой атаки. Внезапно Авалон осознал, что подойдя к ним на столь близкое расстояние, совершил непростительную ошибку. В ближнем бою, Пространственные Сущности были гораздо опаснее, чем кто бы то ни было. Одного удара, в прямом смысле, гранитного кулака вполне хватило бы, чтобы отправить на тот свет почти любого противника. К сожалению, черновласый демон вспомнил об этом слишком поздно. Рука одного из них уже двигалась в его направлении. Но если бы он так легко сдавался обстоятельствам, вряд - ли прошел и половину своего пути. Оттолкнувшись от летящего кулака с помощью острия меча, парень, поменяв траекторию в воздухе, оказался на массивной спине великана. Не понимая, что произошло тот начал оглядываться по сторонам, в поисках исчезнувшего противника. Несмотря на чудовищную силу, они не отличались высоким интеллектом. Усмехнувшись, глядя на беспомощность, находящегося под ним существа, Авалон перехватил клинок двумя руками на уровне груди и резко опустил лезвие в его плоть. Закаленная тысячелетиями схваток сталь, без проблем отколола от гиганта хороший кусок горной породы, в виде головы и части корпуса. Тут же он плавно рухнул на землю, подняв столб пыли. Второй гранитный воин не спешил атаковать. У него было достаточно времени, чтобы приготовиться к встрече. Заметив приближающийся сквозь пылевую стену силуэт, исполин мгновенно метнул силовую волну. То ли вложенной в атаку энергии оказалось мало, то ли по еще какой - нибудь неизвестной причине, но Авалон с легкостью отразил ее и устремился к противнику. Прежде чем он успел подойти на близкую дистанцию, адское создание успело запустить еще одну волну, от которой воин также играючи увернулся. А затем, проведя серию виртуозных ударов, появился позади гиганта и вогнал клинок в спину. Увидев заинтересованный взгляд Кеврана, обращенный на него, парень усмехнулся и резким движением выдернул меч из тела гранитного воина. После чего тот последовал примеру своего собрата, превратившись в безжизненную кучу камней и пыли.
  -Впечатляет, сын Падшего Дьявола, - в голосе Лексора слышалось одобрение. Чертов лицемер! - Ты проделал столь долгий и сложный путь только для того, чтобы убить меня?
  -Не совсем. Я собираюсь вернуть власть в Верховном Аду его истинным владельцам, - спокойно ответил Авалон. После того как он оказался с ним лицом к лицу, гнев куда - то улетучился. - А ты всего лишь очередная преграда между мной и Высшими Дьяволами.
  -Скорее, я единственный, кто может поведать тебе, как попасть в их владения, - в руке Кеврана материализовался крупный саблеподобный клинок. - Так или иначе, нам все равно придется сразиться. От судьбы мне не уйти. Позволь рассказать историю, как мне удалось обмануть смерть и совершить путешествие в загробный мир.
  Закончив речь, Лексор мгновенно запустил в демона маленькую, прозрачную сферу. К счастью, парень смог предвидеть такой маневр. Разбив ее ударом меча, обнажив с десяток миниатюрных лезвий, находившихся внутри сферы, он устремился к Кеврану. Только нанеся следующий удар, Авалон почувствовал, что пару лезвий все - таки остались в плече. Такое незначительное ранение никак не могло сказаться на его боеспособности в столь ответственный момент. Парировав атаку с невозмутимым видом, Лексор, казалось, с легкостью выдерживал неимоверное давление, оказываемое клинком воина.
  -Об этом знают немногие, но еще до того, как я решил посетить запретное для живых место, я обладал необычной способностью.
  Слегка потухший взгляд Кеврана, выражал совершенное спокойствие. У прислужника Дьяволов были просто стальные нервы. Или суть безмятежности гиганта крылась в чем - то другом? Оттолкнув противника назад, он опустил руки.
  -Я умел предсказывать будущее. Видеть грядущие события. Всеми своими достижениями, я обязан этому дару.
  -Зачем ты мне все это рассказываешь?
  -Я вижу твою судьбу, Авалон. От нее невозможно сбежать, как бы ты не хотел, - в одночасье взгляд Кеврана переменился и стал более грозным. - Один из нас сегодня умрет.
  Парень усмехнулся. Так элегантно ему еще не угрожали. Оппонент был невероятно силен и коварен. Но это только еще больше раззадоривало. Взмахнув клинком, он направил во врага силовую волну и рванул вперед, фактически следом за ней.
  ***
  Лидер Багровых Лисов отсутствовал не более десяти минут, а его отряд уже разделался примерно с сотней бойцов Адской Тысячи. Хотя, многие из них все еще были живы и даже умудрялись снова идти в бой с, казалось бы, смертельными ранами. Им также не причиняла особого вреда и могущественная магия Силинитуса. Ребята сражались на грани своих сил. Некоторые уже получили первые ранения. У Альфарда был, наверное, самый больший опыт общения с Безликими из всех присутствующих. Разумеется, после таинственного Короля Эншаэлей, который сражался где - то впереди. В полном одиночестве, окруженный множеством врагов. Подобное обстоятельство не волновало даже обычного доблестного воина. А с молниеносными реакцией и скоростью движений, подкрепленной мастерством во владении клинком, Эншаэли вообще могли не беспокоиться о своей безопасности. Однако они никогда не сражались с Безликими. Тем более с таким количеством. Поэтому неизвестно, как могли развернуться события. Уверенность Альфарду предавало, помимо собственных навыков и легендарного клинка, и то, что в нем находился дух Кровавого Божества, многократно усиливающий способности владельца. Устрашающий рев, разбавленный звоном клинков, слышался со всех сторон. Расправившись с очередным противником, путем методичного лишения конечностей, а затем и головы, парень попятился назад из - за размашистых атак еще двух демонов. Эншаэль уже собирался пустить в ход грозный меч, как наткнулся спиной на что - то твердое. Если это был враг, то у него оставались доли секунды, до того момента, когда серп Безликого вонзится в его плоть, возможно, принеся с собой вечный покой. Резкий оборот, и перед ним предстал Саргас. На обеих руках черновласого воина виднелись кровоточащие ранения. Он, похоже, тоже решил, что позади неприятель, подобно Альфарду, взяв клинки наизготовку. Заметив за спинами приближающихся врагов, Лисы сделали еле заметный кивок друг другу. Мысленно согласовав действия с напарником, Эншаэль мигом пролетел сквозь него через Призрачность и принялся утолять жажду крови неистового клинка. Саргас старался не отставать. Все - таки пара мечей была гораздо эффективней одного. А если учесть, что эти самые мечи являлись легендарным оружием одного из старейших Багровых Лисов, именуемыми круано - шидори, то клинки Эншаэлей там и рядом не стояли. Оперативно разделавшись с соперниками, демоны снова стали спина к спине.
  -Ты поосторожней. Так недолго и без головы остаться, - съехидничал Зеленый Феникс.
  -Ты лучше беспокойся о своей, - безразличным тоном ответил тот.
  Больше не произнеся ни слова, они ринулись навстречу новым врагам. За следующие несколько секунд, Альфард увидел почти всех новых собратьев. На теле Сайруса появилась парочка новых ран, но это совершенно никак не мешало ему проламывать черепа обитателей загробного мира. Белиар с Элигрой старались держаться рядом. На щеке парня виднелся внушительный багровый след. Силинитус сражался неподалеку от Тии и Кроу, посылая в оппонентов огненные сферы и электрические разряды. Несмотря на свое вооружение, боевые когти и небольшой изогнутый кинжал, девушки довольно умело, и эффективно использовали его против атакующих. Неизвестно почему, но взгляд Альфарда невольно задержался на племяннице Оракула. При первой встрече в библиотеке портового города людей, Эмбии, Кроу с легкостью смогла выдержать прямой контакт с сущностью Дагросы, переполненной яростью и злобой. Попадая в чужие руки, душа легендарной катаны начинала мучить храбреца жуткими видениями. Кровавыми воспоминаниями своего прошлого. В лучшем случае "недостойные" теряли сознание. В худшем - сходили с ума или вообще умирали от разрыва жизненно важных органов. Кроу, вероятно, являлась первой, кому удалось выстоять против психической атаки поистине дьявольского клинка, не будучи им избрана для дальнейших кровавых пиршеств. Именно это и заинтересовало Эншаэля. Помимо прочего, она еще и была очень даже хороша собой. Стройная фигура, приятные черты лица и длинные иссиня - черные волосы. Заметив на себе заинтригованный взгляд парня, Кроу мило улыбнулась в ответ, чуть не поплатившись головой. Буквально через мгновение, ее кинжал уже торчал из горла Безликого. Альфарду тоже некогда было мешкать. Враги наступали отовсюду. Во время следующей заминки, он снова посмотрел в сторону черновласой красавицы. Она игриво расправлялась с атакующими. Без капли сомнения или страха, уходила от смертельных выпадов. Идеальная воительница! Но даже у нее могли возникнуть проблемы с таким количеством яростных "поклонников". Ловко проведя захват руки с последующим заломом за спину, Кроу нанесла несколько ударов кинжалом в область сердца очередного Безликого и оттолкнула в сторону. После чего, мигом занялась следующим врагом, серп которого мгновением назад пронесся над ее макушкой. Изящно переместившись за спину, девушка хладнокровно перерезала ему горло. Сверкающее оружие новой адской твари стремительно приближалось с другой стороны. Кроу заметила его слишком поздно. Однако все равно попыталась вступить в бой. К счастью для нее, грудь демона в самый ответственный момент насквозь пробил совершенно неожиданный предмет - катана Альфарда, пригвоздившая того к земле. Чтобы Эншаэль вот так расстался со своим верным оружием, должны были быть очень веские основания. По древним поверьям в мечах находились частички их душ, поэтому использование в качестве метательного оружия, даже при удачном поражении цели, считалось тяжелым оскорблением для самих сущностей клинков. Хотя, для кровожадной Дагросы, это скорее являлось райским наслаждением. Вырваться из рук хозяина и вдоволь насытиться вражеской кровью. Как и подобает в таких ситуациях, Альфард перед броском попросил прощения у ее души. Найдя среди мелькающих Безликих парня, совершившего столь благородный поступок, Кроу заметила, он обладал довольно неплохими навыками рукопашного боя. Ловко перебросив противника через себя на землю, воин нанес мощный удар ногой в горло распластавшегося демона. После чего снова бросил довольный взгляд в сторону спасенной девушки. Кивнув в знак признательности, она метнула ему свой кинжал и размозжила черепушку очередного врага зарядом дроби из длинноствольного пистолета. Затем взялась за рукоять яростной катаны. Альфард поймал небольшой клинок и тут же вогнал его, по самую ручку, в лоб атакующего. Неожиданно возникшая тревога говорила о совершенной Кроу ошибке. Она без разрешения взяла чужое оружие, а в случае Эншаэля, тем более Кровавого Божества, чья душа была неразрывно связана с душой неистовой Дагросы, энергия дьявольского клинка могла даже убить ничего не подозревавшую девушку. Дух легендарной катаны был в состоянии подчинить своей воле разум неподготовленных воинов. Лишь единицы обладали достаточной силой, чтобы управлять ее необъятным потенциалом. Среди Эншаэлей не было принято, даже временно, меняться оружием, во избежание проблем с дисгармонией душ их владельцев. Выдернув кинжал из головы трупа, Альфард поспешил забрать страшную игрушку из рук соратницы. Судя по дикому взгляду и злорадной усмешке, меч уже взял под контроль ее разум. Но она изо всех сил старалась не поддаваться влиянию. Частично у нее получалось ослаблять власть Дагросы над собой. Только от этого душа неистовой катаны только усиливала давление. С трудом убив очередного противника, Кроу собрала всю волю в кулак и попыталась подавить контроль своенравного клинка, ответом которого стала сильнейшая психическая атака по сознанию девушки. От нахлынувших ужасных видений потемнело в глазах. Ноги с трудом удерживали хрупкое тело в вертикальном положении. К сожалению, нового Безликого ее состояние никак не беспокоило. Их предназначением было отбирать жизни. Жестоко и безжалостно. А если соперник не будет готов к бою, тем хуже для него. Понимая, что не успевает добежать до черновласой воительницы, Альфард запустил кинжал прямо в глаз демона. Увы, это не спасло от смертоносного серпа, полоснувшего ей бок. В нужный момент, оказавшись рядом с почти бессознательной приятельницей, Эншаэль выхватил катану из руки и мгновенно прошелся Безликому по горлу, аккуратно опустив девушку на землю.
  -Что ты делаешь? Совсем жить надоело?
  -Но ведь у меня почти получилось.
  Кроу болезненно усмехнулась и направила ствол на приближающегося врага. В следующий миг заряд дроби превратил и без того безобразный лик в кровавое месиво.
  ***
  После серии головокружительных ударов в воздухе, демоны эффектно спустились на землю. А вершина этого здания была гораздо больше, чем казалось на первый взгляд. Пирамидообразное строение, очевидно создавалось Даратаями, так как вряд - ли бы они позволили кому - либо промышлять в своих владениях. Здания являлось, как бы частью двух небольших скал и, вероятно, исполняло роль алтаря для проведения каких - то неизвестных ритуалов.
  -Благодаря этому дару, я за короткое время добился признания Повелителем демонов Хромороса, - продолжил Лексор свой рассказ. - Скажу тебе по секрету, он один из Дьяволов Верховного Ада. Долгое время я был мальчиком на побегушках, пока он не назначил меня главой секретного отдела по изучению других миров. В частности его интересовал Верховный Ад и возможности перемещения его обитателей в иные области мироздания. Ведь как известно оттуда нет выхода.
  Хоть Дьяволы и являлись почти богами, покидать свой родной мир они не могли. Поэтому всячески пытались воздействовать на великие умы, да бы те нашли способ освободить их от влияния Сердца Ада. Конечно, быть венцом творения хорошо, но амбиции эгоистичных правителей загробного мира имели гораздо возвышенный характер. Кевран, не прекращая монолога, с легкостью парировал все выпады парня, не забывая нападать и сам.
  -Спустя несколько веков исследований и поисков, я все - таки нашел способ открыть врата в загробный мир.
  -Я повторю свой вопрос. Зачем ты мне это рассказываешь?
  -Эразиаль. За свое предательство он должен был поплатиться жизнью. Однако неизвестным образом смог сбежать от Дьяволов и вернуться в Хроморос, став первым существом, сумевшим, при жизни, совершить переход в обе стороны.
  -А я уже и забыл, почему так хочу тебя убить. Эразиаль был для меня как отец. А ты, чертов ублюдок, посмел использовать его душу в своих черных делишках. Будь ты сам одним из Дьяволов, это спасет тебя от смерти!
  Направив в сторону противника левую руку, Лексор сформировал очередную прозрачную сферу, наполненную маленькими лезвиями разнообразной формы. На сей раз Авалон не позволил произвести бросок. Мигом подлетев к Кеврану, он мечем насквозь пронзил ему ладонь, тем самым уничтожив злополучную сферу. Затем, воин намеревался круговым движением лишить врага кисти, но Лексор, будто наперед зная все его движения, ловко блокировал маневр клинком и нанес мощный удар коленом в грудь соперника. По инерции отскочив назад, тот припал на колено. Неудачные атаки только еще больше разогревали гнев.
  -Мы с ним очень похожи. Оба совершили невозможное. И оба стали грешниками. Дьяволы не очень - то жалуют тех, кто смог покинуть загробный мир. Даже с их разрешения. Тех же, кто это сделал, издавна называют грешниками, а их души приобретают огромную ценность для Высших Дьяволов, - дождавшись пока юноша поднимется на ноги, Лексор вновь устремился в атаку. Приняв удар Кеврана клинком, Авалон аж немного отъехал назад. - Ты со своими друзьями тоже, в какой - то мере грешники. Ведь в ваших телах нашли пристанище души Багровых Лисов, покинувших родной мир.
  -Не прощу. Я не прощу того, что ты отобрал жизнь у Эразиаля. Этот великий воин научил меня очень многому. Твоя жизнь станет достойным подарком к его кончине.
  -Дурак! Он мечтал о том дне, когда сможет умереть. И не раз спрашивал меня об этом.
  Парень смотрел на него, словно на полоумного. Такого он никак не ожидал услышать. Чтобы его наставник мечтал о смерти?! Бред! Но причин врать у Лексора не было. Он и так уже рассказал слишком много для уш простого смертного.
  -Эразиаль никому не говорил. Вскоре после своего возвращения, он встретился с неким Гаудэ, Мрачным Богом Смерти. Говорят, этот парень умеет уничтожать души своих жертв. Неизвестно почему он оставил его в живых. Насколько мне позже стало известно, ценой свободы стала не смертельная травма сердца. На протяжении всей жизни, рана причиняла ему неимоверную боль. О боевых подвигах, с таким ранением, можно было забыть. Однако Эразиаль, несмотря ни на что, продолжал сражаться с врагами повелителя и своей собственной слабостью. Порой мне кажется, у его силы воли вообще не существовало границ.
  -То есть хочешь сказать, своим поступком избавил его от страданий? Значит, моя месть не имеет смысла? - Авалон задумчиво потупил взор.
  Эразиаль всю жизнь боролся со своей болью, но это никогда и никак не проявлялось в действиях или поступках. Кевран всегда был тверд, как скала, и уверен в себе и верных воинах, которые без колебаний бы отдали жизни за любимого генерала. Многие солдаты, практически, считали могучего демона отцом и не редко так его и называли. Сейчас Авалон не понимал, что делать дальше. Убивать Лексора из мести, раз он освободил Эразиаля от мучений, не имело смысла. Интересно, как бы поступил Белиар, окажись на месте парня? Ведь он тоже являлся учеником великого Кеврана.
  -Ты не забыл, помимо мести, у тебя была еще одна причина встретиться со мной?
  -Я все помню. Убив тебя, я спасу этот мир от порабощения. Возможно, многие из моих друзей уже погибли. Но пока я жив, Деградо не обречен! - Когда тот поднял голову, Лексор заметил яростный огонь, сверкающий в глазах воителя. Душа Багрового Лиса тоже решила вступить в бой. - Лексор Адская Длань, а теперь мы сразимся по - настоящему!
  Глава 8. Истина.
  Вот и наступил момент апогея всей войны. Момент судьбоносного, для Деградо и его обитателей, сражения. И Авалон был готов к нему, как никогда. Узнав об истории возвышения Лексора, он и сам осознал собственное предназначение. Разум вновь приобрел кристальную чистоту и легкость, а тело наполнилось невероятной силой. Душа Багрового Лиса сейчас отражалась в блеске серых глаз. Бросившись вперед, воин на ходу отразил мощнейший выпад Кеврана, а затем с разворота порезал ему бедро. Потоком хлынула кровь. Рана оказалась очень глубокой, однако Лексора это никак не смутило. Как не в чем ни бывало, великан занес клинок для нового удара. В нынешнем состоянии, парень был готов к чему угодно. Казалось, присутствие потусторонней души сделало его непобедимым. Увернувшись от колющей атаки, он ловко провел захват руки Кеврана. Ощущая, что ему ничего не стоит сломать ее, Авалон, несомненно, так бы и поступил. Но свободная когтистая лапа резким движением прошлась по щеке. К счастью, воитель в последний момент немного отклонился от траектории полета руки, поэтому урон от удара вышел почти минимальным. Ну не считая заметного кровоточащего пореза. В настоящее время Авалон действовал по наставлениям Аркудоса, будто сражался последний раз в жизни. Поставив на кон судьбы мира и свою собственную, он без страха и упрека шел в бой с наделенным дьявольской силой противником. Невиданные ранее ощущения окутывали сердце, которое едва не выпрыгивало из груди. Руки и ноги двигались, словно сами по себе в соответствии с обстоятельствами. Только со временем до парня дошло, своими движениями он управлял сам. Просто мозг делал это настолько быстро, что создавалось впечатление, словно его телом кто - то управляет. Разбив клинком очередные пару сфер с лезвиями, воин снова бросился в атаку. Тяжесть получаемых ранений больше не беспокоили обоих демонов. Хотя Кеврана это не волновало с самого начала. Складывалось ощущение, он был готов умереть, если понадобиться. Наградив друг друга еще несколькими кровоточащими ранами, непримиримые соперники отскочили назад.
  -Позволь задать тебе последний вопрос, - тяжело дыша, произнес Лексор. - Ради чего ты сражаешься?
  -Я сражаюсь... чтобы доказать самому себе, что сильнее меня никого нет. Так я думал раньше, - Авалону тоже было трудно говорить. Сказывались последствия полученных повреждений. Схватив рукоять двумя руками, он продолжил более уверенно. - Но сейчас я продолжаю идти вперед ради тех, кто мне дорог. Ради моих новых друзей, к которым успел привязаться. Ради той, которую люблю!
  Из последних сил, парень, подобно разъяренному льву, кинулся вперед. На окровавленном лице Кеврана искрилась довольная улыбка. Похоже, слова противника оправдали его ожидания. Силы гиганта также находились на грани. Последняя стычка должна все решить. С первыми ударами, он понял, что юноша думал также. В атаки вкладывались вся неимоверная мощь, оставшаяся в мышцах. После каждой чудовищной подачи, массивные руки Лексора, будто наливались свинцом, а воздух сотрясался под громогласным звоном. Багровый Лис разошелся не на шутку. Размахивая клинком с нескрываемым удовольствием, у него, казалось, открылось второе дыхание. Под напором сокрушительных ударов, Кевран, вдвое превосходящий противника по размерам, с трудом удерживал равновесие, отступая назад. Однако лицо выражало хладнокровное спокойствие, говорившее об уверенности в собственных силах. Или же он просто знал о своей победе? Ведь дар предсказателя, позволял видеть будущее всех живых существ. Значит фактически предугадывать их действия. Незаметно создав очередную прозрачную сферу, он парировал ей яростный выпад и накрест прошелся мечем по корпусу, усмирив пыл разрезвившегося демона. Рухнув на колени, Авалон опустил голову. Невообразимая боль пронизывала все тело. Неужели вот и наступил смертный час? Он прошел столь трудный путь, победил стольких могущественных созданий и теперь, госпожа судьба распорядилась окончить его жизнь? Подняв клинок над головой, Лексор с удовлетворенным видом приготовился нанести последний удар. Парень уже пребывал на грани жизни и смерти. Предыдущие две атаки тяжело травмировали легкие и сердце. Чудом было то, что он до сих пор пребывал в сознании. А еще, сын Падшего Дьявола не любил никому подчиняться. И судьба, предначертанная кем - то свыше, не являлась исключением. Раз он вознамерился стать божеством, значит, вполне мог сам создать свое будущее. Из последних остатков сил, воитель направил левую руку навстречу с приближающимся клинком. Странно, но Авалон совсем не испытывал волнения. Ведь от последующих действий зависела жизнь, да и вообще, судьба целого мира. Остановив вражеское оружие, двойным выкидным лезвием на запястье, с неимоверным усилием над головой, он издал протяжный нечеловеческий крик. Меч по дуге устремился вперед и полоснул грудь громадного соперника. Заметив все такой же спокойный взгляд Лексора, гнев воителя разгорелся еще сильней. Перехватив клинок двумя руками, он с разворота нанес второй сокрушительный удар по груди врага. Со страшным грохотом лезвие столкнулось с целью. Силовая волна, едва заметным искажением пронеслась вокруг них. Странная энергия, переполнявшая парня, позволила провести завершающую атаку, после чего меч с небывалой легкостью по инерции разрезал многовековую гранитную поверхность алтаря. От священного клинка исходил еле заметный дымок. Будто закаленная веками сталь кипела. Кевран несколько мгновений стоял неподвижно, глядя довольным взором на сидящего перед ним противника.
  -Тебя ждет великое будущее, Авалон, - спокойно произнес он. Затем тело плашмя рухнуло на спину.
  -Почему ты не увернулся? - Благодаря своему дару, гигант мог бы легко избежать последнего удара. Однако, по непонятной причине, не сделал этого.
  -Такова моя судьба. Пасть жертвой нового владыки Верховного Ада, - повернув голову к парню, Лексор добавил. - Подойди. Я покажу, что тебя ждет.
  Оперевшись на рукоять меча, плотно засевшего в граните, юноша, пошатываясь, подошел к нему и припал на колено рядом. Как воин, он больше не представлял угрозы. Но все еще оставался превосходным магом. Неизвестно какие еще фокусы могли преподнести его потусторонние силы. Хотя, по виду великана было ясно, он больше не намеревался сражаться. Прерывистые вздохи и слегка прикрытые глаза, выражавшие странную радость, несмотря на предсмертное состояние владельца, свидетельствовали о скором возвращении его души в мир иной. По непонятной причине, Кевран вызывал доверие у Авалона. Положив руку на массивную длань, парень закрыл глаза, на всякий случай, приготовившись к возможным неожиданностям. В следующий миг, мысли вспыхнули образами диковинных существ на не менее удивительных локациях. Почему - то все в багровых тонах. Видения приходили обрывками, поэтому уловить суть картинки являлось затруднительной задачей. Если это действительно было будущим Авалона, то впереди его ждало множество битв. Со временем картинки становились более мрачными. Казалось, все вокруг тонуло в крови и огне. Последним отчетливым образом стало устрашающее создание с длинной черной гривой, лисьими чертами лица и ужасными золотыми глазами. Оно стояло посреди пылающей пустыни и буквально смотрело на него. По спине невольно пробежали мурашки. Осознание пришло совсем неожиданно. Очнувшись спустя несколько мгновений, словно от кошмарного сна, парень отскочил назад. Сердце буквально выскакивало из груди. Необычный "фильм", показанный Кевраном оставил неизгладимый след в его душе. Со слегка озадаченным видом, тяжело дыша, он смотрел на лежащего перед ним пророка.
  -Это твоя судьба. Именно ты станешь причиной переворота мироздания, - видения немного шокировали Авалона. Он никак не ожидал, что станет виновником кардинальных изменений во всех близлежащих мирах.
  -Но ты можешь ее изменить, - из ниоткуда неподалеку от них возник Аладар. - Выбор пути твое личное дело. Однако должен предупредить. Решив возвыситься до богов, ты потеряешь самое ценное. Если готов принести это в жертву ради достижения цели, я воспитал прекрасного наследника, - демон усмехнулся. - Молодец, сынок. Я горжусь тобой. Спасти от порабощения целый мир многого стоит.
  -Значит можно преступать к следующей стадии моего плана, - быстро прейдя в себя, Авалон поднялся на ноги и довольным взглядом посмотрел на отца. На памяти воина, он впервые похвалил его. - Правда, пока еще не знаю, в чем она заключается. Почему ты никогда не говорил, что я принадлежу к Багровым Лисам?
  -Потому, что ты никогда не спрашивал. Да и сила его пробудилась совсем недавно, - бросив мимолетный взор на клинок в руке отпрыска, Аладар продолжил. - Изменил форму священного Альгуро? Немногим воинам, владевшим им, удалось совершить подобное. Можно сказать, это особенность божественного клинка. При определенных условиях, он может изменить внешний вид, подстраиваясь под навыки хозяина. Вот почему я решил передать его тебе. Альгуро позволит в полной мере раскрыть твои способности.
  Внезапно из огненной вспышки показалась уже знакомая троица. Находившийся во главе группы Элиус, вместе с Ликурой, медленно направился в сторону Аладара, в то время как Гаудэ, будто отдельно от них, двинулся к Лексору.
  -Ты плохо выглядишь, - присев на корточки рядом с умирающим гигантом, черновласый парень окинул его взглядом любопытного ребенка. - Если хочешь, могу избавить твою душу от дьявольской кары. Думаю, после неудачной операции по захвату этого мира, к тому же с использованием сил Высших Дьяволов, они будут очень долго терзать твою душу, прежде чем отправить ее в небытие.
  -Спасибо. Но я предпочту отказаться, - с усмешкой на лице, слегка приглушенным голосом произнес Кевран. - Я не собираюсь убегать от судьбы.
  -Тогда позволь облегчить страдания твоего тела.
  -Бог Смерти сегодня необычайно добр, - усмехнулся Лексор.
  -Не бойся смерти. Она принесет легкость и свободу, которые ты никогда не ощущал, - положив левую ладонь на грудь гиганта, парень занес вторую руку на уровень плеча. - Покойся с миром.
  Затем, Гаудэ нанес элегантный легкий удар соединенными мизинцем и безымянным пальцами, навсегда остановивший сердце демона. Улыбка не сошла с лица Кеврана, даже когда жизнь окончательно покинула тело. Посидев над телом покойника еще несколько мгновений, парень не спеша поднялся и присоединился к друзьям.
  -Приветствую, Падший Дьявол Аладар, - сняв с головы остроконечную шляпу, Элиус преподнес ее к плечу и немного преклонился, оказав тем самым знак уважения великому созданию. - Всегда мечтал с тобой встретиться. Надеюсь, мы не помешали воссоединению семьи.
  -Пришел похвалить меня за хорошо проделанную работу?
  -Можно сказать и так, - ответил Элиус. - Твои друзья успешно прошли испытание. Почти все.
  -О чем ты?
  -Неужели, думаешь, Дьяволы совершенно не подозревали о присутствии у них под носом целой группы Багровых Лисов? - Авалон все также непонимающе смотрел на него. - Они наделили Лексора своей божественной силой и начали эту войну лишь для того, чтобы убедиться в ваших способностях, как в их возможных соперниках. Тысячи невинных жизней были принесены в жертву ради своеобразного испытания силы. Вы с друзьями оказались достойными представителями нашего рода, - в словах Элиуса ощущалась вполне ясная гордость за собратьев. - Если не веришь мне, спроси у Падшего Дьявола. Ведь у владык Верховного Ада имеется, так сказать, свой человек в этом мире.
  -Что это значит? - Авалон повернулся к отцу. Непонимание постепенно превращалось в гнев. - Он говорит правду?
  -В принципе, да, - Аладар совсем не изменился в лице. - Все просто. Раз уж ты решил стать правителем Верховного Ада, рано или поздно тебе придется встретиться с ними в бою. А так как ты сын легендарного Падшего Дьявола, такая проверка возможного претендента на трон, вполне обычное дело.
  -Ты все знал с самого начала. Хоть знаешь, через что нам с Альфардом пришлось пройти?! Я уже не говорю об остальных. Ваше, так называемое, испытание стоило им жизней родных и близких. Если хоть один из этих прекрасных воинов умрет, я...
  -Я ведь тебя предупреждал. Хочешь стать богом, готовься потерять все! В погоне за силой ты лишишься всех друзей. А любовь может стать твоей главной слабостью. Знаешь, почему я не люблю упоминать о вашей матери? Тебе уже должно быть известно об отношении Дьяволов с Багровыми Лисами. В отличие от своих собратьев, я нашел с ними общий язык. По крайней мере, с одной из них. Той, которая подарила вам с Альфардом жизнь. Незадолго после вашего рождения, она впала в безумие. И мне пришлось упокоить ее необузданную душу. Своими собственными руками я проткнул ее сердце, - Авалон не верил своим ушам. Отец никогда об этом не рассказывал. Их мать была Багровой Лисицей. Теперь понятно откуда у них с братом такие способности. - Амулет на твоей шее, ее предсмертный подарок, сдерживающий яростного зверя внутри любимого сына.
  -После такого откровения, оставить тебя в живых будет непозволительной роскошью, - парень крепко сжал рукоять клинка, приготовившись бросится в атаку. Сейчас ему хотелось только одного - разорвать на части существо, которое так жестоко обошлось его матерью. Хоть он и не помнил ее лица, воспоминания о тепле, подаренном ею в первые мгновения жизни, глубоко въелись в разум.
  -Не волнуйся. Когда - нибудь мы схлестнемся в настоящем поединке. Ведь я все еще остаюсь одной из преград на пути к твоему возвышению.
  Гнев воина рос, словно на дрожжах. Казалось еще немного, и он взорвется от накопившейся ярости. Авалон догадывался, что отец сейчас, как всегда, исчезнет до лучших времен. Это обстоятельство злило еще больше. Однако другого выхода не было. Падший Дьявол обладал гораздо большей силой, нежели его сын. Их поединок, в данный момент, просто не имел смысла. Ведь исход был заранее ясен.
  -Что - то я заболтался. Меня ждут дела, поэтому зверю придется потерпеть. Ты меня понял. Путь божества полон лишений и утрат. Не каждый сможет пройти его до конца, сохранив прежнее понимание мира. До встречи, Авалон.
  -Он прав, - произнес Элиус, когда тот исчез. - Судьба божества несет в себе множество разочарований. Но Багровые Лисы никогда не пасуют перед трудностями. Равно как и не ищут легких путей, - парень улыбнулся. - Я верю в тебя, Авалон. Ты сможешь возродить наш род и вернуть ему прежнее положение. Увы, пока ты к этому не готов.
  -Что значит не готов?! Я же победил Лексора...
  -Со временем ты поймешь, - судя по тону, он тоже собирался уходить. Чертовы наблюдатели! - Поймешь, что значит быть настоящим Багровым Лисам, - подняв руку в знак прощания, он добавил. - Набирайся сил и готовься к новым приключениям, наш герой.
  Исчезнув в багровой вспышке, троица покинула недавнее поле боя. Авалон пребывал в смятении. За последние несколько минут он узнал страшную истину о своем прошлом и не очень радужном будущем. Эти события оставили глубокий отпечаток на сердце. Правдивы ли увиденные картины грядущего или нет, парень не брался судить. Даже если они истинны, он собирался с гордостью принять свою судьбу. Конечно, немного подправив некоторые ее части. Ведь изменить предначертанное для божества уж точно было плевым делом.
  ***
  Дела у оставленного Авалоном отряда становились все хуже и хуже. Закрыв спиной раненную Кроу, Альфард из последних сил продолжал отбиваться от напирающих Безликих. Теперь Тиа и Силинитус прикрывали его с флангов. На обоих имелись следы яростного сражения. Парень уже давно не видел ни Сайруса, ни Саргаса, ни даже доблестного Короля Эншаэлей. Прислушиваться к ощущениям, сейчас не было времени. Белиар сражался неподалеку впереди. Похоже, его подруга тоже оказалась ранена в неравном бою. Могучий воин вертелся на все триста шестьдесят градусов, словно яростный лев, защищая любимую. Если Авалон не поторопиться, все может закончиться очень плохо. Интересно, он сам - то хоть еще жив? Судя по отдаленным звукам, потусторонние твари вступили в бой с силами объединенной армии. Шансы на спасение Деградо от порабощения стремительно падали. Сейчас Альфард ощущал себя как никогда нужным. В отсутствие брата, пальма первенства, по идее, должна была перейти ему. На плечи Эншаэля ложилась огромная ответственность, которую, в данный момент, он был готов принять. Убив еще одного противника, юноша потерял из виду Силинитуса. Неужели все так и закончится? Весь отряд поляжет здесь, на поле брани? Тиа сражалась неподалеку, беспощадно расправляясь с неистовыми врагами. Остальных уже давно не попадались на глаза. Сам Эншаэль уже порядком устал отбиваться от агрессивных, почти бессмертных супостатов. Еще немного и силы окончательно его покинут. Конечно, можно было бы применить Алый Рассвет. Только ему требовалось время на подготовку. А отвлекись мгновение, враг либо добьет Кроу, либо отправит на тот свет самого Альфарда. Оставалось только продолжать сражаться и надеяться на брата. Количество поверженных Безликих неумолимо росло, вместе с числом получаемых ранений. Для настоящего воина, они были не более чем царапины. Но усталость и потеря крови уже значительно сказывались на боевых навыках. Расправившись с очередным противником, который своей предсмертной атакой умудрился перерезать сухожилие на руке, вследствие чего Альфард лишился последнего шанса на выживание, он без сил опустил голову. Обездвиженные пальцы даже под огромной силой воли не желали сжимать клинок. Следующий яростный соперник стремительно приближался. Однако парня это не сильно беспокоило. Закрыв глаза, он приготовился принять смерть. Эншаэлю дико хотелось спать. В израненном теле больше не оставалось сил для оказания сопротивления. Вражеский серп должен был принести ему вечный покой, чему Альфард в какой - то мере даже радовался. Жаль, он так и не смог постичь всю невероятную мощь Кровавого Божества. Хотя, возможно, там, куда отправиться его душа, у него еще будет на это время. Ведь в Верховном Аду не все демоны получали заслуженный отдых. Большинство, согрешивших перед своим родом, продолжало жить на полях невиданных сражений. Участвуя в бесконечных битвах и погибая множество раз, воины замаливали грехи, надеясь получить прощение у Высших Дьяволов, владык мира мертвых. Поэтому для Альфарда еще не все было потеряно. В самый последний момент, Безликого окутал черный туман, после чего он, вместе с оставшимися в живых собратьями исчез, так и не успев покончить с парнем. Эншаэль не сразу понял, что произошло. Адская Тысяча в полном составе, не считая поверженных бойцов, буквально испарилась. Значило ли это, что Авалон смог победить Лексора? Или же серебрянновласому демону просто улыбнулась удача, забрав Безликих невесть куда? Ясно одно, он выжил в самой тяжелой схватке из всех, в которых когда - либо участвовал. Даже стычки с братом никогда так не выматывали. Когда поле боя очистилось от ревущей, устрашающей толпы врагов, Альфард, наконец, увидел собратьев. Белиар стоял на коленях рядом с телом Элигры и держал ее за руку. Огненновласая девушка была жива. Наверняка, потеряла сознание, получив какую - то серьезную рану. Возвышавшийся над ней, израненный воин самоотверженно защищал любимую до самого конца. Свидетельством тому являлись множество порезов на мускулистом теле. Удивительно, как он до сих пор стоял на ногах. Впрочем, это обстоятельство не очень озадачивало Эншаэля. Ведь он и сам пребывал в сходном состоянии. Вскоре ему на глаза попались Тиа, Саргас и Сайрус, также подававшие признаки жизни. Вот с Силинитусом дела обстоял хуже. Старик без движений лежал на земле, изрезанный страшным оружием Безликих. Судя по исходящей от него энергетике, уже не дышал. Поняв, что все закончилось не так уж и плохо, Альфард с чистой совестью устремился к мягкой земле. Все тело дико болело. Раны затягивались очень медленно. Еще бы! От такого количества повреждений даже фактически бессмертные Даратаи вряд - ли остались бы живы. То, что организм парня нашел в себе силы для самовосстановления, само по себе было чудом. Находясь в полубессознательном состоянии, он увидел над собой лицо Тии. С виду, ей повезло больше чем ему. Кроме небольшого шрама на щеке и кровавого следа на плече, девушка выглядела вполне целой.
  -Ты как? - Сочувственно глядя на него, Тиа взяла его за руку. - Даже не думай умирать.
  -Я и не собираюсь, - тяжело дыша, ответил тот. - Сейчас немножко полежу, и мы наваляем моему братцу за медлительность. С новой силой, он должен был расправиться с Лексором гораздо быстрее. И мне не пришлось бы сейчас походить на овощ!
  -Не говори так. Он сделал все, что смог.
  -Авалон молодец. Отец может им гордится, - довольно улыбнувшись, Альфард закрыл глаза. - А теперь, помолчи немного.
  Сайрус на четвереньках полз по земле к лежащему неподалеку Саргасу. На обоих виднелось множество кровоточащих следов. Клинки Зеленого Феникса находились у его ног, а слегка прикрытые глаза безразлично смотрели в небо. Он не был мертв. Просто, как и все остальные, выжившие Лисы, спокойно ждал, пока тело восстановит полученные повреждения. Или окончательно перестанет поддерживать жизнь неблагодарного воина, позволившего причинить ему столь страшные ранения.
  -Ты живой? - Спросил Сайрус, завалившись на спину рядом с ним.
  -Надеюсь, что нет. После такого прекрасного сражения, смерть была бы лучшей наградой. Впервые за всю жизнь я не чувствую рук. Такое ощущение, будто они весят по тонне. А еще болят.
  -Боль закаляет тело и разум. Так меня учили. Пусть нас хорошенько изранили в битве, от этого мы станем только сильнее.
  -Избавь меня от поучений.
  -Я просто пытаюсь тебе вдолбить, что воину не предстало ныть подобно сопливой девчонке.
  -Сейчас у меня нет сил, даже врезать тебе. Поэтому будем считать, что я ничего не слышал, - Саргас немного помолчал и добавил. - Что - то я не видел твоей подруги во время сражения.
  -Я пообещал ей, что не умру. С недавнего времени она начала мне доверять, - пока они вели непринужденную беседу, их тела медленно восстанавливались от ужасающих последствий битвы с потусторонними созданиями, принося сказочное облегчение.
  Спустя некоторое время на горизонте показался знакомый силуэт. Слегка пошатываясь, Авалон двигался в направлении друзей. Заметив возлюбленного, Тиа разбудила дремавшего Альфарда и, подав ему руку помощи, поспешила к нему. Подбежав к парню, она заключила его в крепких объятиях, едва не сбив с ног.
  -Все живы? - твердым голосом спросил он, будто воина не беспокоила боль от полученных ранений.
  -Силинитус погиб, - ответил Эншаэль. - Остальные, можно сказать, целы.
  -Оракул, - задумчиво произнес Авалон. - Он был прекрасным воином и встретил достойный конец. Надеюсь, его душа обретет вечный покой на том свете, - когда девушка разжала руки, он слегка осунулся. - Эта битва немного вымотала меня.
  Потеряв сознание, герой направился к земле, на пути с которой его подхватили Альфард и Тиа. Из рассеченных брови и губы все еще сочилась кровь. На щеке медленно затягивался чудовищный порез. Это был лишь маленький перечень ранений брата. Победив в, несомненно, сложнейшем сражении своей жизни и избавив Деградо от судьбы одного из порабощенных Дьяволами миров, Авалон заслужил небольшой отдых.
  ***
  После исчезновения Безликих, вовремя подоспевшие Даратаи, во главе с легендарным предводителем Эльдариусом, завершили разгром оставшихся войск Лексора. По непонятной причине, уцелевшие армии, под командованием двух сильнейших Кевранов, пребывающих в царстве демонов, совершенно ничего не предприняли, чтобы выручить главнокомандующего из окружения. Хотя прекрасно знали о его невыгодном положении. Возможно, они просто не получали такого приказа. Тогда для каких целей Лексор отправил их к демонам? Со стороны поступки Кеврана могли показаться глупыми, если бы не дар ясновидения, позволяющий предположить, что оставшимся последователям была уготовлена какая - то важная миссия.
  Открыв глаза, Авалон увидел рядом прекрасный лик возлюбленной. Сердце забилось быстрее. Значит, то был не сон. Он и вправду победил. В окна бил яркий свет заходящего солнца, окрашивая просторную комнату в алый цвет. Он лежал на широкой кровати, расположенной посреди помещения, очевидно, являвшегося спальней довольно богатого хозяина. Об этом говорил весь интерьер комнаты. Начиная от расписных белоснежных обоев и заканчивая дорогой мебелью, выполненной из благородных пород дерева. Девушка сидела на большом мягком кресле, обитой белой шелковистой тканью, рядом с ним, не сводя завороженного взгляда.
  -Я думала, ты уже не проснешься, - ласково произнесла Тиа.
  -Где мы?
  -В Эндгоре, - он припоминал, это был родной город Сайруса и, что он пал незадолго после начала войны. - Удивительно, но здания почти не пострадали при осаде.
  -А остальные, - Авалон принял вертикальное положение, пытаясь прогнать остатки сна. - Как у них дела?
  -Все в порядке. Они ждут твоего пробуждения, мирно попивая эль в тронном зале. Пойдем?
  Взяв за руку, Тиа потянула его за собой. Как оказалось, они находились во дворце безлюдной военной столицы королевства людей. Все происходящее казалось сном. Внезапно в мыслях снова возник образ существа с ужасными золотыми глазами посреди пустыни. "Если решил стать божеством, готовься потерять самое ценное" - слова отца как гром посреди ясного неба всплыли в голове. Значило ли это, что рано или поздно он потеряет Тию? Девушка сильно запала ему в душу. Ради нее воитель был готов на многое. И каким бы ни было будущее, попытается уберечь.
  -Подожди. Я должен кое - что сказать. Вообще - то мне нужно было это сделать гораздо раньше, но все же ... - набрав в легкие побольше воздуха, он выпалил. - Я люблю тебя. И надеюсь, чтобы не случилось, мы всегда будем вместе.
  -Даже не сомневайся, - нежно обхватив лицо, она впилась страстным поцелуем в губы парня. Заключив ее в плотные объятия, он снова завалился на кровать. - Если понадобиться, я отдам жизнь за тебя.
  -Тогда я не завидую тому, кто посмеет ее забрать.
  -Нет, ну ты глянь на них, - раздался знакомый голос. Взглянув через плечо Тии, Авалон заметил Саргаса, Сайруса и Белиара, стоявших у входа в комнату. - Мы выиграли войну, выжили в схватке с армией Безликих, а они тут занимаются всякими непотребствами. Я надеюсь, ты хорошо выспался за три дня!
  -Ну, еще пару часиков было бы в самый раз, - ехидно взглянув на девушку, ответил тот.
  -Пойдем, Саргас. Оставим влюбленных наедине, - водрузив массивную длань на плечо друга, Сайрус потянул его назад, прекрасно осознавая, что тот так просто не оставит их в покое. - Белиар, держи его.
  -Эй, куда вы меня тащите? Я еще не все сказал, - разнервничался Зеленый Феникс, пытаясь выбраться из цепких рук двух демонов.
  -Пойдем вниз. Там нас ждет вкусный эль. Ты ведь любишь эль?
  Выставив разглагольствующего Саргаса, Сайрус подал паре знак, что все в порядке и закрыл за собой дверь. Теперь им уже никто не должен помешать.
  ***
  Хорошенько отметив выдающуюся победу над иномирными захватчиками, члены отряда Багровых Лисов, на следующий день после знатного пира, собрались на лесной полянке за городом. Как бы сильно они не сдружились, у каждого имелся свой собственный путь, по которому следовало идти. Все это прекрасно понимали. Поэтому никто не проливал горьких слез. Воины были готовы к расставанию. Ведь они знали, что рано или поздно им снова предстоит встретиться.
  -Вот и все, ребята, - прервал Авалон затянувшуюся паузу. - Мы спасли Деградо, и теперь наши пути расходятся.
  -Какой драматизм, - иронично заметил Саргас. - Так говоришь, будто мы больше никогда не увидимся. Черт! Я сейчас расплачусь.
  -Не переживай. Я буду писать тебе письма, - подтрунил друга Сайрус.
  -Вот за тобой я не буду сильно скучать. Наверное.
  -Что собираетесь делать? - Своим вопросом Тиа попыталась развеять, витавшую в воздухе, угнетающую неловкость.
  -Думаю, вернуться в королевство эльфов, - задумчиво ответил Саргас. - Со всеми этими сражениями я совсем позабыл об одном воине, который спас мне жизнь. Нужно найти его и как следует отблагодарить.
  -А я собираюсь отправиться в Аддорскую империю, - подхватил его Сайрус. - В Деградо еще столько арен, где я не дрался.
  -Кстати, а куда делся наш Король Эншаэлей? - Авалон внезапно вспомнил об Аркудосе. Последний раз они виделись во время ожесточенного боя с Адской Тысячей.
  -А ты не знаешь? Сразу после того, как ты отправился в мир сновидений на три дня, он сказал что - то типа "моя работа здесь выполнена" и исчез, - обведя присутствующих слегка растерянным взглядом, Саргас продолжил. - Встречный вопрос. А где твой брат? И Кроу.
  -Он не любит длительные прощания. Скорее всего, уже отправился на поиски так важного для Эншаэлей равновесия. А насчет Кроу...
  -А что, небось, влюбился? - Перебила парня Тиа.
  -Ну не то, чтобы, - замялся Саргас, сделав смущенное лицо.
  На самом деле Альфард находился не так уж и далеко. Наблюдая за собратьями с невысокого горного склона, расположенного на значительном расстоянии от их местонахождения, он испытывал небольшое отвращение к увиденной картине. Ему, действительно, не нравились долгие слезливые прощания. В душе воина не было места для сентиментальности. Дружно посмеявшись, демоны принялись окончательно готовиться к расставанию, пожимая друг другу руки и обнимаясь как старые закадычные друзья. Альфарду не хотелось участвовать в этом пафосном балагане. Поэтому, собственно, он сейчас и находился здесь, безучастно наблюдая за группой новых побратимов.
  -Можно с тобой?
  Обернувшись назад, Эншаэль увидел Кроу. Тихо же она подобралась. Вид у нее был не очень радостный. Впрочем, причина тому была вполне понятна. Ее единственный оставшийся кровный родственник погиб в недавней стычке с Безликими. С самого детства он заменил ей отца и мать, о которых девушка совершенно ничего не знала.
  -Ты в этом уверена? Точно хочешь отправиться вместе со мной? - Такой вопрос ввел воительницу в легкий ступор. Неужели, после того, что они пережили, парень ей не доверял? Заметив краем глаза озадаченное выражения лица Кроу, Альфард усмехнулся. - Тогда, не отставай.
  Скрывшись в Призрачности, они помчались навстречу своей судьбе. Последовавших их примеру собратьев, на полянке, становилось все больше. Саргас и Сайрус уже покинули новых друзей. Белиар с Элигрой тоже собирались уходить.
  -Эразиаль наблюдает за нами. Постараемся не подвести его, - тихо произнес Авалон, на прощание обнявшись с парнем.
  -Он, наверняка, гордится своими сыновьями, - отступив назад, тот взял подругу за руку. - До встречи, Авалон.
  -Удачи, Белиар, - приобняв за плечо подошедшую Тию, он перевел взгляд на его спутницу. - Ты уж присмотри за ним, Элигра. Хоть ученики Эразиаля и прекрасные воины, в душе они как маленькие дети.
  Тиа понимающе закивала головой. Помахав рукой, огненновласая воительница исчезла вместе с возлюбленным, оставив парочку в гордом одиночестве.
  -Нам тоже пора.
  -И куда же мы пойдем?
  -А пусть ветер укажет дорогу, - ответил парень, устремив взор в голубое небо.
  Через мгновение, следы их пребывания скрылись в серой дымке, также рассеявшейся в воздухе спустя считанные секунды. Вот и все. Очередная война была окончена, и наступило временное затишье. Ведь в мирах, где обитали демоны, кровопролитные стычки являлись вполне обыденным делом. Очень скоро могла начаться новая война. Еще более ужасная, нежели неудавшаяся попытка Лексора захватить Деградо. И тогда, возможно, Авалону с компанией снова придется скрестить клинки с неведомым врагом. Но это уже совсем другая история.
  Эпилог.
  -Ну что ж, нас можно поздравить, - гордо произнес Элиус, проводив взглядом последних членов героического отряда. - Мир спасен. Опасный враг уничтожен. Все счастливы. Наша работа здесь окончена.
  -Интересного ты выбрал преемника. В нем чувствуется огромная сила. Возможно, ее даже больше чем в тебе, - на самом деле, Элиус так не считал, но старался не показывать виду, что ему не очень нравятся слова Гаудэ. - И кстати, раз уж Лексор погиб, все призванные им существа должны были вернуться обратно, верно? Так что здесь делает это крылатое чудище?
  Повернувшись назад, троица увидела большого черного дракона, глядящего на них размеренным мудрым взглядом. Легендарное животное находилось неподалеку от них, неподвижно стоя на четырех когтистых лапах и наблюдая за демонами. Массивные перепончатые крылья и устрашающие рога на макушке предавали еще более величественный вид.
  -Элиус, Ликура. По воле моего господина, я убью вас, - твердый голос, эхом раздающийся по округе, казалось, исходил откуда - то извне.
  -Ну вот, как обычно. Про меня забыли, - обиженно произнес Гаудэ.
  -Только не расплачься. Ты ведь жаловался, что перетрудился, исполняя мои поручения, - усмехнулся Элиус. - Сейчас можешь отдохнуть, и посмотреть, как работают профессионалы.
  Создав багровую косу, Ликура приняла боевую стойку. По команде парня, они оба бросились в разные стороны, оставив Гаудэ в качестве наблюдателя. Если бы Высшие Дьяволы решились покончить и с Богом Смерти, скорее всего бы это значило, они потеряли последние капли здравого смысла. Несмотря на крупные габариты, дракон двигался довольно резво и быстро. Увернувшись от массивной когтистой лапы, Элиус применил электрических змей, в то время как Ликура прошлась страшным оружием по бочине огромного создания. К сожалению, их сокрушительные атаки не увенчались успехом. Черная чешуйчатая шкура оказалась необычайно плотной. Хорошенько "прощупав" его со всех сторон, демоны снова вернулись к скучающему в стороне приятелю.
  -У него слишком толстая шкура, - заметила Ликура.
  -И голос показался каким - то знакомым, - добавил Элиус.
  -Это Рисару. Лучший Каратель Повелителя Ардогара, - положив руки на плечи друзей, Гаудэ сделал шаг вперед. - Говорят, он один из немногих кто может сравниться со мной по силе. Поэтому позвольте продолжить бой мне. Настоящему мне.
  -Сколько нужно времени? - Элиус был согласен с решением собрата. Из всей троицы, только он обладал самым смертоносным оружием, коим являлись руки Мрачного Бога Смерти.
  -Около минуты. Если я выйду из под контроля, вы знаете, что делать.
  Парень кивнул и вместе с Ликурой вновь устремился в атаку. Когда Гаудэ впервые впал в безумие Багрового Лиса, сила и мощь которого ужаснули всех обитателей Верховного Ада, его мать, в жестоком поединке с собственным чадом, запечатала эту силу и стерла воспоминания об этом инциденте. Именно после того случая, он начал обучаться чудовищному боевому искусству - Сэкуро Дейгиро. К несчастью память имела свойство, со временем, возвращаться. И вскоре Гаудэ научился снимать оставленные матерью печати, выпустив на волю ужасного неконтролируемого зверя, чья мощь была как раз под стать восходящему Богу Смерти. Первой печатью являлся древовидный шрам на левом предплечье. Вторая находилась в правом глазу, а третья представляла собой след от когтистой лапы на правом плече. Последнюю печать он никогда не пытался снимать, так как знал, за ней нет возврата. Разум будет поглощен волей истинной сущности. Как демоны не пытались, а пробить толстую шкуру дракона им не удавалось. Даже электрические разряды Элиуса, сокрушившие гигантского Стража Преисподней, не оставляли каких - либо следов на мускулистом теле Рисару. Выждав пока противник подберется на нужное расстояние, он направил массивную лапу навстречу. Парень, ясное дело, увернулся, взлетев в воздух. Мигом поднявшись на задние лапы, зверь невероятно быстрым, для неповоротливого дракона, ударом второй конечности отправил Элиуса в увлекательное путешествие по каменистому грунту. Затем мгновенно переключил внимание на девушку. Ликура, умело перемещаясь сквозь Пекло - некий аналог Призрачности, атаковала врага с разных сторон, надеясь найти какое - нибудь слабое место. Но таковых, похоже, не существовало. Какая же неизвестная сила защищала его тело, раз легендарное потустороннее оружие не в состоянии причинить вред? Подкинув воительницу в воздух, дракон направил вслед за ней огненный поток, вырвавшийся из пасти. В отличие от напарника, Ликура смогла увернуться от смертоносного пламени и благополучно приземлиться на землю. Но Рисару, явно, предвидел такой поворот событий. Булавоподобный толстый хвост уже приближался к ней. Атака оказалась настолько внезапной, что Лисица просто не успевала уклониться от удара. Ситуацию спасло неожиданное появление Элиуса, принявшего мощнейшую подачу своей грудью, отчего оба демона в мгновение ока вернулись к местоположению Гаудэ. От чудовищной ауры, окутывающей тело парня, по спинам парочки пробежали мурашки. У него получилось снять печать. Для его врагов это означало только одно. С довольным выражением лица, он сделал несколько шагов в сторону непобедимого дракона, дав понять кто, будет следующим противником.
  -Какая невероятная мощь. Ты должно быть тот самый Гаудэ, Мрачный Бог Смерти. Приказа убивать тебя я не получал. Не вмешивайся, - молча стоя на месте, тот указал пальцем на него и жестом призвал к атаке. - Вздумал шутить со мной!
  Изрыгнув поток огня, полностью поглотивший парня, преисполненный уверенности Рисару остался на месте. Видимо, не до конца понимал, с кем вступил в поединок. Пока он пытался рассмотреть на земле обгоревший труп соперника, Гаудэ уже несколько мгновений находился на его спине. Дождавшись, когда дракон, наконец, заметит наглеца, юноша скрестил руки на груди и, взмахнув ими словно мечами, отрезал крылья. Чудовище не сразу осознало, что случилось. Тем временем Бог Смерти продолжил веселье, вонзив раскрытую ладонь глубоко в мускулистую шею. Резко сжав пальцы в кулак, он применил незаметный, но очень эффективный прием из своего чудовищного арсенала, известный среди посвященных под простым названием - Вихревой коготь. Даже мастера, у которых Гаудэ обучался, не решались использовать этот запрещенный прием из - за ужасающих последствий и для применяющего, и для применяемого. Путем концентрации ментальной энергии, можно было на небольшом расстоянии разорвать противника на части или причинить тяжелейшие внутренние повреждения. Так как его рука уже пребывала внутри вражеского тела, эффект от Вихревого когтя оказался еще больший. Припав к земле, громадное создание, попыталось прийти в чувства. Воздействие Бога Смерти повредило кости и дыхательные пути. Немного оклемавшись от такой внезапной атаки, нанесшей столь ощутимые увечья, Рисару заметил парня рядом. Зловещая улыбка не предвещала ничего хорошего. Оскалив устрашающую пасть, дракон занес когтистую лапу в сторону, надеясь завалить противника на землю и там уже покончить с его жалким существованием. Но, как оказалось, у Гаудэ было другое мнение. Не сходя с места, он немного пригнулся, пропустив летящую конечность вперед, и остановил ее крепкой хваткой. Вторая всесокрушающую длань тут же устремилась в плоть мускулистой лапы. Спустя мгновение раздался жуткий хруст, от которого Рисару заревел пуще прежнего. Бросив покалеченную конечность, парень мигом подскочил к голове и направил страшное оружие в глаз. Воистину, жестокость истинной сущности Бога Смерти не знала границ. Причинение боли другим приносило ни с чем несравнимое ощущение радости и восторга. Повалив искалеченного противника на спину мощным ударом ноги, черновласый демон начал не спеша разминать руки, ожидая, когда противник придет в себя, чтобы продолжить веселье.
  -И кто только придумал, что ты можешь сравниться со мной? Этими руками я вырвал множество сердец из тел великих существ. Неужели еще кто - то сомневается в моей силе.
  Удивительно было то, с какой легкостью Гаудэ оперировал своими руками. Казалось под их мощью, шкура дракона рвалась, будто бумага. Элиус пару видел друга за работой, и каждый раз поражался его навыкам. Для рук парня, дарованных ему самим создателем, не существовало совершенно никаких преград. Металлическая броня или магия не могли спасти его жертв от неминуемой гибели. Приняв позицию для коронной атаки, Гаудэ уже собирался ринуться вперед, как с распластавшимся на земле драконом начали происходить странные метаморфозы. Значительно уменьшившись в размерах и приобретя более - менее человекоподобный вид, существо медленно поднялось на ноги.
  -Ты удивил меня, Бог Смерти. Еще никому не удавалось одолеть мою неуязвимую сущность. Тем более всего с нескольких ударов, - выколупав из глазницы остатки разорванного органа, Рисару с хладнокровным видом, явил два длинных крюкоподобных лезвия, прикрепленных к запястьям. - За глаз ты мне ответишь.
  -Я постараюсь быть более аккуратным со вторым, - ехидно ответил тот.
  Усмехнувшись в ответ, двухметровый широкоплечий воин, покрытый серебристыми чешуйчатыми доспехами, бросился вперед. Парень с непринужденной легкостью уворачивался от множества выпадов, словно играясь с грозным противником. Рефлексы истинной сущности превосходили все мыслимые пределы. Даже Король Эншаэлей - быстрейшее существо как минимум в двух мирах, не смог превзойти его в скорости. Увернувшись от очередного удара, Гаудэ резко схватил соперника за локоть и смял кость, подобно глине. Внешне, изменения были незаметны, однако подвижность руки катастрофически снизилась. Рисару, как не в чем ни бывало, продолжал бесполезные выпады, которые только раззадоривали пробудившегося Бога Смерти. Избежав дальнейшей серии атак, юноша молниеносным движением спаренных указательного и среднего пальцев проткнул шею в районе сонной артерии. Ответ псевдодракона не заставил себя долго ждать. Словно не чувствуя боли, он направил крюкоподобное лезвие навстречу с черепом парня, опрометчиво надеясь лишить головы. Тот был начеку. Хотя со скоростью и быстротой реакции страшнейшего Багрового Лиса, можно было даже не напрягаться, парируя, казалось бы, смертельные атаки. Беспрепятственно отрубив руку по локоть, использовав собственную ладонь, будто меч, Гаудэ с улыбкой маньяка психопата, следующим мгновенным движением, пробил ему горло. Несмотря на твердость доспехов, являвшихся кожей массивного воина, через которую не удалось пробиться оружию Ликуры и Элиуса, Бог Смерти с поражающей легкостью разрывал ее голыми руками. На сей раз яростный пыл псевдодракона немного поубавился. Уцелевший глаз начал закатываться. Чудом сохранив сознание, истекающий кровью Рисару уставился на грозного соперника. Парень был на голову ниже и, на первый взгляд, совершенно безоружен. Кто бы мог подумать, что его руки наделены столь чудовищной силой.
  -Я вижу тебя насквозь, - ехидная улыбка продолжала искриться на лице Гаудэ. - Как и все предыдущие жертвы, ты такой же красный внутри. Только, в отличие от большинства, смерть совсем тебя не пугает.
  -А чего бояться? Я умру, выполняя приказ господина. Мне не о чем сожалеть. Но тебя, если честно, мне жаль. В твоих глазах виднеется глубокая боль, терзающая душу, - воин болезненно усмехнулся. - Все - таки, у Бога Смерти есть сердце. А теперь, давай покончим с этим.
  Рисару занес клинок над головой, недвусмысленно дав понять о своем намерении. Он уже и не надеялся выиграть поединок. Оставалось только умереть как настоящему воителю, с оружием в руках и улыбкой на лице. Будто предугадав его действия, Гаудэ отправил кулак навстречу изогнутому лезвию. Удар пришелся по предплечью псевдодракона, несомненно, сломав конечность, так как рука неестественно выгнулась. Затем последовала попытка удара ногой, которую парень парировал с помощью режущей длани, распоров сопернику голень. Чуть не рухнув на землю, вновь оперевшись на покалеченную ногу, Рисару кое - как сохранил равновесие. В сей момент, Гаудэ начал свою атаку. В мгновение ока, он элегантным движением раскрытой ладони, проткнул ему грудь. Сомкнув пальцы на все еще бьющемся сердце, Лис впервые заколебался, прежде чем уничтожить душу врага. Раньше он бы, не задумываясь, лишил жертву самого ценного. Но сейчас что - то заставило остановиться. Рисару вызывал странное чувство любопытства. Воин оказался буквально первым существом, кто не побоялся взглянуть вглубь души Бога Смерти. Применив Вихревой коготь вместо излюбленного маневра с вырыванием сердца, Гаудэ вытащил окровавленную руку из искалеченного тела. Все внутренности, кроме самого главного органа, были разорваны в клочья, а значит псевдодракону оставалось недолго.
  -Покойся с миром, - тихо произнес парень, когда тот припал на колени и безжизненно опустил голову.
  Наверное, впервые истинной сущности стало кого - то жалко. Обычно демон хладнокровно лишал врагов душ. С Рисару же он обошелся совсем снисходительно. Сердце уцелело, в отличие от всех остальных органов. Лис дал ему минимальный шанс на выживание, надеясь встретиться вновь и продолжить беседу. Повернувшись к друзьям, Гаудэ не спеша двинулся им навстречу. Ликура бросила озадаченный взор на напарника. Истинный Бог Смерти медленно приближался к ним с известными только ему целями. Судя по горящим глазам, он все еще пребывал под контролем внутреннего зверя. Элиус невозмутимо стоял на месте, пристально глядя на него. Парень знал способ, как вернуть прежнего, доброго Гаудэ. Только для исполнения плана нужно было застать его врасплох, желательно со спины. Так как, в данный момент, любые резкие движения могли оказаться чреваты последствиями для здоровья и жизни. Заметив позади приятеля, возвышающийся силуэт, Элиус приготовился к схватке. Невероятно, но Рисару, чье тело почти полностью изуродовал разыгравшийся Бог Смерти, умудрился подняться на ноги и найти в себе силы для последнего, отчаянного удара. Будто не ощущая надвигающейся угрозы, Гаудэ продолжал двигаться к собратьям. Лишь в последний момент, когда казалось, что времени на отражение атаки уже нет, юноша злорадно усмехнулся и, с разворота, нанес необычайно мощный выпад ладонью в грудь. Раздался громогласный хлопок. Почувствовав кожей легкий порыв ветра, Элиус понял, этот удар был не совсем обычен. От длани Лиса исходил еле заметный дымок, а воин, в груди которого зияла сквозная массивная дыра, отлетел на несколько метров назад, окончательно позволив многострадальной душе отправиться в загробный мир. Понаблюдав за трупом еще пару мгновений, Гаудэ собирался возобновить свое шествие к ожидающим собратьям. Однако Элиус, не позволив даже обернуться, быстро сбил его с ног. Схватив за руки, да бы уберечь подоспевшую на помощь девушку, от их губительного влияния, он закричал.
  -Лира, глаза! Закрой ему глаза!
  -Прейди в себя, Гаудэ! - Закрыв ладонью глаза разъяренного демона, Ликура поднесла голову к груди. Сердце Бога Смерти билось, словно табун мчащихся лошадей. Лис яростно извивался, пытаясь вырваться из цепких рук. Спустя несколько мгновений, маневр огненновласой воительницы, похоже, начал давать плоды. Попытки освободиться становились гораздо слабее. Да и сердцебиение потихоньку замедлялось. Через некоторое время, когда он окончательно успокоился, девушка убрала руку. В карих глазах виднелась пугающая пустота, буквально в следующее мгновение сменившая знакомым добродушным блеском.
  -Вы в порядке? - Спокойно спросил Гаудэ, взглянув на взволнованную Ликуру. Недостатком бешенства любого Багрового Лиса являлось то, что в подобном состоянии они переставали различать, где друг, а где враг. Поэтому, в порыве ярости, могли убить даже родных для себя существ.
  -Ну, по сравнению с тем псевдодраконом, в полном, - ответил Элиус. - Твоя сила воистину ужасает. Не хотел бы я стать будущей целью Мрачного Бога Смерти.
  Оперевшись на руки, Гаудэ поднял корпус и узрел плоды недавних трудов. В луже крови, лежало искореженное тело лучшего карателя Повелителя Ардогара. А ведь слухи о невероятной силе Бога Смерти ходили по мирам не просто так. Тех, кто осмелился бросить ему вызов, ждал лишь один, не очень радужный, путь. При попытке встать на ноги, бок парня пронзила острая боль, заставившая вернуться на землю.
  -В чем дело? - взволнованно спросила Ликура.
  -Похоже, я немного переусердствовал и сломал пару ребер, - приняв помощь подруги, он медленно поднялся и взглянул на сидящего позади Элиуса. - У тебя ведь та же проблема?
  -Все нормально. Скоро пройдет.
  После недавней встречи с хвостом погибшего Рисару, грудная клетка и несколько ребер демона треснули. Как он и сказал, это не являлось серьезным ранением. Уже через пару дней от него не останется и следа, благодаря превосходным восстанавливающим свойствам организма. С помощью Гаудэ, он быстро поднялся на ноги и бросил задумчивый взор в сторону искалеченного трупа псевдодракона.
  -Похоже, Дьяволы в конец лишились рассудка, раз решили от нас избавиться. Ничего. Мы им еще покажем, что значит переходить дорогу истинным правителям Верховного Ада. Сегодня же возвращаемся в Хроморос и ...
  -Ну, уж нет, мальчики. Так дело не пойдет. За соучастие в спасении мира нам полагается заслуженный отдых. Пока вы полностью не излечите раны, ни о каких новых заданиях даже не думайте.
  -Хорошо, мамочка, - усмехнулся Элиус. Отношения этих двух походили на трепетную любовь брата и сестры, иногда грызню кошки с собакой. Но, тем не менее, их суть имела гораздо глубокие корни.
  -Значит, мамочка! - Предчувствуя скорую оплеуху за остроумие, Элиус поспешил удалиться. К несчастью, девушка очень быстро его настигла и принялась, в прямом смысле, выбивать дурь.
  -Ну что ж ты делаешь?! Я ведь ранен! - задорно причитал парень, продолжая безуспешные попытки убежать от кулаков подруги.
  С улыбкой понаблюдав за их игрой, Гаудэ не торопясь последовал за резвящейся парочкой. Да, таких веселых собратьев ему еще не приходилось встречать. Эти двое, можно сказать, доверили свои жизни Богу Смерти. В то же время они прекрасно осознавали, к чему может привести дружба в будущем.

Популярное на LitNet.com А.Черчень "Все хотят меня. В жены"(Любовное фэнтези) К.Иванова "Любовь на руинах"(Постапокалипсис) Э.Милярець "Сугдея"(Боевое фэнтези) О.Бард "Разрушитель Небес и Миров. Арена"(Уся (Wuxia)) А.Завадская "Архи-Vr"(Киберпанк) В.Соколов "Мажор 2: Обезбашенный спецназ "(Боевик) А.Верт "Нет сигнала"(Научная фантастика) Л.Малюдка "Конфигурация некромантки. Адептка"(Боевое фэнтези) А.Шихорин "Ваш новый класс — Владыка демонов"(ЛитРПГ) А.Вильде "Джеральдина"(Киберпанк)
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
И.Мартин "Время.Ветер.Вода" А.Кейн, И.Саган "Дотянуться до престола" Э.Бланк "Атрионка.Сердце хамелеона" Д.Гельфер "Серые будни богов.Синтетические миры"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"