Кулишов Михаил Олегович: другие произведения.

1. Парадокс веры

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:

Peклaмa:


  • Аннотация:
    Деградо, или как его называли здешние обитатели Подземный мир, никогда не выделялся спокойствием. Испокон веков между людьми и воинственными родами демонов шла беспощадная война. Два государства постоянно находились в состоянии агрессии. Одни из глубокой веры в своего Бога, другие - просто из желания сражаться. Святая Инквизиция защищала королевство людей и снаружи, и изнутри от посягательств еретиков. Но что случиться, если в один прекрасный день, волею судьбы, ребенок демона вольется в ряды церковников и примет их сторону в бесконечной борьбе? Сможет ли он выжить и самое главное, спустя года тренировок, поднять оружие на собственного собрата?

  Парадокс веры.
  Пролог.
  Солнце близилось к закату. Сильный ветер, вздымая верхушки громадных хвойных деревьев, словно подгонял двух странников прочь из этих краев. В нынешнее время года, в северных областях королевства людей, куда они и направлялись, было особенно холодно. Всадники держали путь к одному из поселений, расположенного на окраине человеческого государства, по поручению Святой Церкви. Сегодня утром в небольшом пограничном городке, скорее походившем на крупную деревню, обнесенную каменной стеной, случилось странное происшествие. Предводитель местных крестоносцев, бесконечно праведный сэр Людвиг, недавно вернувшийся с очередного похода против демонов, словно обезумел и, вместе с группой преданных воинов, начал убивать безоружных жителей. Священник городского храма, незамедлительно отправил гонца с письмом в Святую Церковь - специальную организацию по борьбе с проявлениями деятельности потусторонних сил. С его точки зрения это было именно оно. После полудня, Святой Отец направил одного из своих верных паладинов - отца Гавриила и Грида - молодого перспективного экзорциста, который считался лучшим исполнителем воли Всевышнего. Несмотря на юный возраст. Парень выглядел не более чем на двадцать лет. Зачастую экзорцистов, специально обученных, для борьбы с демоническими существами воинов, вызывали в особых случаях. Рядовых приспешников зла из соседнего государства демонов, вполне могли одолеть и простые солдаты. А вот для борьбы с духами и другими представителями потусторонних миров, их сил уже не хватало. Тогда в дело вступали экзорцисты со своими молитвами и, в частности, освященным оружием. Негласным правилом церковников считалось, что единственный способ очищения душ одержимых и еретиков - смерть от рук праведного воина. Поэтому в мирное время их использовали как охотников на разнопородную нечисть в пределах королевства. С самого утра погода задалась хорошая. Совершенно чистое, голубое небо буквально олицетворяло безмятежное спокойствие природы. Только ощущения подсказывали одному из всадников, что скоро все измениться. Благополучно добравшись до места назначения - небольшого поселения, обнесенного пятиметровой каменной стеной, расположенного посреди пустынной долины, воины остановились в нескольких сотнях метров от него, изучая окрестности.
  -Похоже, у них там что - то серьезное, - произнес седовласый, широкоплечий старик, заметив множество людей столпившихся у величественного собора, отчетливо выделяющегося на фоне остальных зданий.
  Куполообразная крыша с мозаичными витражами по периметру и массивным колоколом на вершине, предавала ему изящность, свойственную церквям крупных городов. Ничего не ответив, напарник лишь подстегнул коня и галопом устремился к вратам. Появление гостей не вызвало у стражников беспокойства. Экзорцистов было не трудно отличить от простых путников. Длинный, темно - синий плащ, смахивающий на необычное пальто с узорчатыми нашивками в виде крестов на плечах, спине и груди, выделявшими лучших слуг Всевышнего из серой массы военных подразделений королевства людей. Спутник Грида, паладин Гавриил, фактически, являвшийся его отцом, закутанный в элегантные серебристые латы, с той же церковной символикой, и накинутым поверх них черным плащом, следовал прямо за ним, гордо восседая на своем скакуне. Проходя по улицам ничем ни примечательного городка, они ловили множество удивленных взглядов. Местные жители рассматривали пришельцев, будто каких - то диковинных животных. Сразу видно, им не часто приходилось лицезреть воинов столь высокого ранга в этих краях. Поэтому их заинтересованность имела вполне веские основания. Остановившись вместе с напарником в стороне от толпы, собравшихся на небольшой площади перед церковью, Гавриил слез с коня и направился, сквозь нее, в поисках священника, вызвавшего их сюда. Он, наверняка, должен быть здесь. Ведь где же еще мог находиться священнослужитель как ни в божьем храме или, хотя бы, неподалеку от него? Появление столь крупного незнакомца среди них, не на шутку встревожило и без того взволнованных людей. Спустя еще несколько шагов под перешептываниями, паладин увидел низкорослого мужчину, идущего ему на встречу. Его худощавое, дряблое тело покрывала мантия кирпичного цвета, на груди сверкал увесистый золотой крест.
  -Наконец - то вы прибыли, - нервно произнес священник. На лысой макушке блестели капельки пота, а скулы немного подрагивали от небывалого волнения.
  -Приветствую вас, - с почтением ответил Гавриил. - Что произошло?
  -Сэр Людвиг! Он сошел с ума! Сегодня, во время утренней мессы, он со своими воинами вломился в церковь, начал обзывать людей прислужниками демонов, а затем достал клинок и... - он сглотнул и умолк. Серебрянновласый воитель заметил леденящий ужас, затаившийся в глазах священнослужителя. Прейдя в себя через мгновение, тот продолжил. - Они заперлись внутри и не хотят никого слушать.
  -Все ясно, - тихо произнес паладин и повернулся к своему спутнику, который копался в небольшой сумке, привязанной к седлу, черной, как ночь, лошади. - Дух праведности.
  -Что? - Непонимающе переспросил старик.
  -Вселяясь в жертву, он внушает ей, что все существа вокруг враги Всевышнего. К сожалению, мне известен только один способ изгнания подобных духов, - прикрепив к запястьям два креста, парень взглянул на чисто голубое небо. - Скоро пойдет дождь.
  Священник озадаченно смотрел на молодого человека. То ли он действительно являлся профессиональным хладнокровным экзорцистом, то ли просто чересчур самоуверенным юнцом. Развернувшись, Грид, с тем же невозмутимым, слегка безразличным видом, направился к воротам церкви, сквозь расступившуюся толпу. Поравнявшись с Гавриилом, он снял широкую шляпу с головы и передал ему. Неспешно продолжив путь, парень беспристрастным взглядом окинул громадное, двухэтажное здание храма. Внутри находилось около десятка вооруженных до зубов рыцарей. Причем не зеленых новобранцев, а достаточно опытных воинов, побывавших не в одной схватке с демонами. И Святой Отец решил направить сюда всего одного юного бойца? Сопровождавший его паладин, похоже, не собирался вмешиваться в заварушку. Словно способности подчиненного не вызывали у него сомнений. Добравшись до массивных дверей божьего храма, Грид ударил по ним ногой. Сломав пополам металлический засов, под воздействием собственного внушительного веса, врата распахнулись с такой легкостью, подобно причиной послужило дуновение ветра, а не невероятный удар молодого экзорциста. Ошарашенные горожане чуть ли не с открытыми ртами наблюдали за этим зрелищем. Врата церкви были в три раза больше парня и весили несколько сотен килограмм, однако это не помешало ему, буквально, с помощью легкого пинка, открыть их. Грид сделал шаг в темный зал и осмотрелся. Просторное помещение оказалось практически пустым, если не считать десятка деревянных лавочек, расположенных по обе стороны, неподалеку от алтаря, и трибуна, откуда священнослужитель, очевидно, читал проповеди прихожанам. Прямо за ней, возвышались две винтовые лестницы, ведущие на балконы. Судя по всему здесь никого не было. Не могли же рыцари так просто исчезнуть. Да и вселившиеся в них духи вряд - ли решили бы сбежать. Как и весь демонический род, они очень любили сражаться, следовательно, появление сильного противника, должно стать для них поводом вступить в бой.
  -Дьявольское отродье!
  Внезапно, из - за алтаря выскочил громадный человек, закованный в тяжелые стальные доспехи, и направил на парня лук с подготовленной стрелой. Благодаря врожденным обостренным чувствам и нечеловеческой реакции, Грид знал, где находился враг еще до его появления. Поэтому он с легкостью увернулся от, просвистевшего у самого уха, смертоносного соединения дерева и металла, и, сняв с плеча небольшой нож, метнул точно в горло противника. Парень отчетливо ощущал здесь присутствие, как минимум, еще пяти существ. Не успевшего сделать и пары шагов экзорциста, сбоку, из темноты, атаковал следующий рыцарь. Размерами тот не уступал предыдущему воину. Увернувшись от громадного двуручного меча, Грид занес правую руку назад и, через мгновение, из окончания креста на запястье, звонко выпорхнул длинный клинок. Избежав второй атаки, он направил удар чуть ниже груди. Там, где доспех был наименее прочен. Как и ожидалось, элегантное лезвие паладинского креста, пробив тонкий слой стали, разрезало кожу и мышечную ткань, войдя прямо в сердце. Воитель лихорадочно вдохнул воздух полной грудью, в последний раз, и облокотился на плечи мелкого соперника, вероятно, надеясь задавить его не дюжим весом. В это время, у алтаря, показались оставшиеся четыре рыцаря. Чутье, как всегда не подвело. Закованные в массивные латы, сродни железной крепости, они в два раза превосходили юного церковника по габаритам. При взгляде со стороны, вообще казалось, что у Грида нет шансов на победу в неравной схватке. Однако он уже умудрился убить двух стальных гигантов и, явно, не собирался останавливаться на достигнутом. Когда собрат рухнул на землю, перед слегка озадаченными воинами предстал невысокий черновласый парень в темно синем плаще. Сделав несколько шагов вперед, экзорцист обвел безразличным взглядом оставшихся рыцарей.
  -Ну и кто из вас сэр Людвиг?
  Затянувшуюся тишину нарушил один из одержимых, который достал из ножен огромный двуручный меч и с криком ринулся вперед. Недолго думая, остальные также оголили клинки и направились следом за побратимом. Разочарованно вздохнув, Грид пошел им на встречу. Как всегда, по - хорошему не хотят. Без страха и упрека, он сближался с угрожающей массой стали и мяса, полностью уверенный в собственных силах. Точными ударами грозных паладинских крестов, церковник отправлял их падшие души на тот свет, где Всевышний мог отпустить им все грехи. Заметив, что соратники терпят поражение, один из рыцарей побежал к винтовой лестнице и скрылся в темноте. Последний, оставшийся на месте, воин пристально наблюдал за поединком напарников, надеясь, что им все же удастся победить молодого экзорциста. Ведь такого быть не могло, чтобы какой - то юнец в одиночку уложил пятерых опытных ветеранов в полном облачении. Увы, спустя несколько мгновений, бездыханные тела двух рыцарей уже лежали на земле, а парень с таким же спокойным выражением лица, не торопясь, направился к последнему уцелевшему воину. Лицезрев гибель товарищей, тот не спешил бездумно бросаться на рожон. В глазах стального гиганта появилось сомнение. Противник был не так прост, каким казался на первый взгляд. Мощным ударом ноги, выбив меч из рук врага, Грид умело провел несколько удачных колющих атак, попутно уворачиваясь от его железных кулаков. Даже находясь под влиянием демона, человек все же не мог рассчитывать на долгое существование с пробитым горлом, несмотря уже на другие кровоточащие раны. Наблюдая за гаснущим взором своей жертвы, экзорцист вспомнил о еще одном рыцаре, совсем недавно скрывшемся на втором этаже. Услышав ритмичный стук шагов, доносившийся с балкона, он выхватил из - за плеча, небольшой кинжал и метнул его в сторону источника шума. Со свистом рассекая воздух, лезвие метательного ножа попало точно в плечо отступающего воина. Потеряв равновесие, тот уже летел носом к деревянному полу, как неожиданно, перед ним, из багровой вспышки, появился черновласый парень и ударом ноги в челюсть, отправил на первый этаж. Кубарем, прокатившись по земле после падения, рыцарь поднялся на ноги и начал судорожно искать какое - нибудь оружие. Благо рядом оказался труп одного из подчиненных солдат, до сих пор сжимавший клинок в руке, поэтому одной проблемой стало меньше. Когда тот приготовился к схватке, Грид уже стоял в нескольких метрах напротив, спрятав руки в карманы. Его лицо не выражало никаких эмоций. Серебрянновласый воитель, наверняка, был тем самым предводителем.
  -Ты не человеком, - тяжело дыша, произнес рыцарь. - Люди не обладают такой силой. Так кто же ты?
  -Я твое наказание, падшая душа, - спокойно ответил парень. - И в то же время я такой же, как и ты. Разница в том, что я истинный демон.
  -Если ты и вправду один из нас, тогда почему служишь людям? Неужели они настолько слепы, что не видят еретика в своих рядах?
  -Все очень просто. Демоны забрали у меня кое - что очень ценное. Я никогда им этого не прощу, - вытащив руки из карманов из - за запястий мгновенно показались лезвия паладинских крестов. - Твое пребывание в этом мире подходит к концу, сер Людвиг.
  Издав грозный рев, серебрянновласый гигант с мечем наперевес бросился вперед. Грид играючи увернулся от нескольких атак, буквально, всем своим видом, показывая высокомерное отношение к противнику. С каждым неудачным ударом неуверенность и страх рыцаря росли, словно на дрожжах. Все - таки, через некоторое время, юноше надоело играть со своей жертвой и после парочки удачных выпадов, громадный воин был уже не в состоянии сражаться. Ловко поймав почти бездыханное тело в воздухе, парень аккуратно положил его на землю и припал на одно колено. Теперь же в глазах одержимого не было страха, похоже, он окончательно смирился с судьбой. Придерживая голову свободной рукой, экзорцист занес сверкающее лезвие паладинского креста над ним.
  -Покойся с миром.
  После этих слов, он быстро вонзил клинок в сердце умирающего воина. Издав еле слышный крик, тот лихорадочно попытался вдохнуть воздух, а спустя мгновение затих навсегда. Закрыв стеклянные глаза, Грид аккуратно опустил голову покойного на пол и перекрестил его. Гавриил с гордостью наблюдал за работой подопечного. Чего нельзя было сказать о священнике, которого обуял праведный страх. Очевидно, нечто подобное испытывали и все остальные присутствующие горожане. Став невольными свидетелями запретного зрелища - экзорциста за выполнением своей кровавой работы, люди, подобно статуям замерли на месте. Грид поднялся на ноги и медленно направился к выходу из церкви. Посмотрев безразличным взглядом в глаза Гавриила, а потом священника, он перевел взор на небо, которое затянуло серыми тучами. А ведь всего несколько минут назад в лазурной вышине ярко светило солнце. Услышав далекие громовые раскаты, парень впервые за последние дни улыбнулся.
  -Я же говорил, что будет дождь, - почему - то в его голосе слышалась нотка грусти. - Одна моя знакомая говорила, таким образом, небеса оплакивают гибель великих людей.
  Затем лицо юноши снова приобрело безразличное выражение. Подойдя к паладину, он взял шляпу и, на ходу одев ее, двинулся к лошади.
  -Поехали обратно, я хочу спать, - сняв кресты с запястий, Грид спрятал их в сумку и оседлал своего серого, мясистого скакуна.
  -С - спасибо, - Неуверенно произнес священник, глядя на молодого экзорциста, который пару мгновений назад с устрашающей легкостью расправился с шестью вооруженными рыцарями - ветеранами. - Я очень признателен вам за помощь и...
  -Не беспокойтесь, - перебил его Гавриил, водрузив массивную длань на плечо, отчего мужчина невольно вздрогнул. - Он всегда такой. Иногда мне кажется, что он и сам... демон.
  -Д - думаю это вряд - ли, - ответил тот более уверенным тоном. - Всевышний не потерпит присутствия темных тварей среди своих слуг.
  -Скорее этого не потерпят церковники, - тихо произнес Грид и, подстегнув коня, двинулся к городским вратам.
  -Не обращайте внимания, - успокоил старика паладин. - Он не всегда думает головой, прежде чем говорить. Примите мои соболезнования насчет сэра Людвига и его рыцарей. Нам пора возвращаться.
  -Я все понимаю, - усмехнулся священник. - Доброй вам дороги.
  Оседлав скакуна, паладин направился следом за напарником. Если в пути их ничто не задержит, к вечеру они будут дома. Грида он настиг уже за городскими вратами. Парень держал средний темп, словно не собираясь ждать своего попутчика.
  -Ты неплохо справился с заданием, - похвалил его Гавриил. - Когда вернемся, попрошу Святого Отца перевести тебя в паладины. Что скажешь?
  -Делай, что хочешь. Мне все равно.
  -Все равно? Со дня ее смерти прошло два года. Не пора ли забыть об этом и продолжить жить?
  -Ты задаешь слишком много вопросов, паладин! - Грозно ответил Грид и, тут же добавил более спокойным тоном. - Я никогда ее не забуду. Вместе с ней умерло и мое сердце.
  До самой резиденции Святого Отца, руководителя организации, по совместительству являвшейся своеобразным лагерем по подготовке экзорцистов, воители не проронили ни слова. Оставив лошадей в довольно приличной конюшне, Гавриил и Грид направились к огромному собору, чтобы доложить Святому Отцу о возвращении с успешно выполненного задания. Небольшой городок, представляющий собой конгломерат из громадных корпусов и храмов, где жила и тренировалась будущая элита бойцов с демонами, находился неподалеку от столицы королевства людей.
  -Я намекну Святому отцу о нашем разговоре, - произнес Гавриил, остановившись у перекрестка. - Если передумаешь, дай знать.
  Грид безразлично кивнул и направился по мощеной дороге к одному из жилых зданий. В центральный собор разрешалось входить лишь паладинам и еще некоторым лицам, но только по специальным пропускам. Не то, чтобы глава Святой Церкви боялся покушения, просто таковыми были правила. Единственным желанием парня сейчас являлся глубокий, крепкий сон. Поднявшись на второй этаж, где располагалась его комната, внимание привлекло несколько десятков молодых новобранцев, отрабатывающих разнообразные упражнения со своими инструкторами на тренировочной площадке. Оперевшись руками на подоконник, Грид стал заинтересованно наблюдать за ними. Каких - то пару лет назад, он и сам был таким же зеленым новичком. Заметив боковым зрением у соседнего окна неизвестную фигуру, парень резко повернулся к ней. Миловидная девушка с длинными русыми волосами в робе экзорциста сидела на подоконнике и ласково ему улыбалась. Это была Кира, возлюбленная Грида, погибшая при выполнении боевого задания два года назад. Улыбнувшись в ответ, он пристально посмотрел в ее голубые глаза. Спустя мгновение, она исчезла, вновь оставив юношу в одиночестве.
  -Спасибо, что не забываешь обо мне, - тихо произнес он.
  Открыв дверь своей комнаты, экзорцист скинул с себя плащ и, завалившись на кровать, почти мигом отправился в мир сновидений. В последнее время, сон стал для него единственной радостью. Ведь только там, он мог, пусть и на несколько мгновений встретиться с Кирой. Если повезет. После ее загадочной смерти, жизнь потеряла для Грида всякий смысл. Даже любимое занятие - сражения с сильными противниками, больше не грели его сердце. В тот роковой день оно 'перестало биться'.
  Глава 1. Демон на службе света.
  Инквизиция, а точнее ее ответвление Святая Церковь, являлась, фактически, главнейшим военным органом в сравнительно молодом королевстве людей. В условиях непрерывной вражды с демонами, по идеологическим разногласиям, она обладала даже большей властью, нежели истинный правитель государства. Управляя всеми военными силами страны, высшие чины организации, частенько отправляли воинов в походы на борьбу со 'злом', коим они считали все народы, поклонявшиеся иным богам. Однако, не всегда, простые солдаты были в силах одолеть грозных приспешников тьмы. Тогда в дело вступали экзорцисты - специалисты по борьбе с нечистью, обучаемые в военном лагере при резиденции Святого Отца. С полученными навыками и освященным оружием, им не составляло большого труда изгонять злых духов, нередко вселяющихся в людей, и отправлять обратно в преисподнюю могущественных представителей демонического рода. Для поддержания порядка на собственных землях, Инквизиция также ввела определенные религиозные постулаты, несоблюдение которых, в подавляющем большинстве случаев, каралось смертной казнью или вообще отлучением от церкви и признания еретиком, что, в принципе, тоже вело к деревянному ящику. Так и жили люди в своем государстве, постоянно воюя с демоническими соседями, не забывая подчиняться правилам Святой Церкви.
  На звездном ночном небе ярко светила луна, заливая серебристым сиянием небольшое поселение, расположенное в лесистой местности. Обитавшие в нем демоны, уже наверняка спали, что было только на руку двум отрядам рыцарей под предводительством доблестных воинов Света, паладинов Гавриила и Михаила. По распоряжению Святого Отца, им требовалось захватить пограничный городок адских созданий, путем безжалостного истребления всех жителей, для устрашения заклятого врага и расширения владений страны. Паладины являлись своеобразной опорой главы Святой Церкви, его верными телохранителями и лучшими воинами королевства. Поэтому от них требовалось беспрекословное подчинение приказам. Участвовать в бессмысленной резне, у Гавриила не было особого желания, однако выбирать не приходилось. Небольшой городок имел слабую защиту - трехметровый деревянный частокол был единственной преградой перед затаившейся в палисаднике группой воителей. Под командованием паладинов находилось около трех сотен тяжелобронированных рыцарей, захват поселения не должен был вызвать особых трудностей. Разделившись на два отряда, Михаил - черновласый, приблизительно тридцатилетний, худощавый мужчина, решил атаковать городок, так сказать, с парадного входа. Задачей же Гавриила была поддержка напарника, но с другой стороны поселения. Пройдя огнем и мечем, по всем домам, они намеревались объединиться и завершить разгром обители демонов. Скрипя зубами и сердцем, серебрянновласый старик принял этот план и направился к своей позиции. Гавриил не до конца понимал мотивы Святого Отца. Зачем он приказал полностью истребить целый городок? Хоть его жители и принадлежали к демоническому роду, среди них было мало воинов, в основном беззащитные женщины и дети. Если смыслом грядущей бойни являлось только устрашение врага, то подобные действия могли только, разве что, разозлить воинственных демонов. И их жестокий ответ не заставил бы себя долго ждать.
  Быстро расправившись с незначительной охраной, рыцари Михаила открыли главные врата и принялись за свое грязное дело. Врываясь в дома, они безжалостно убивали всех их обитателей, неважно будь - то женщина или ребенок. У воинов был приказ, которому они не могли не подчиниться. Тихая резня продолжалась до тех пор, пока один из демонов не умудрился выскочить из осажденного дома и закричать на весь поселок о нападении. Буквально в следующий миг, его успокоила стрела крупного лучника, попавшая прямо в затылок бедолаги. Постепенно, среди жителей городка разразилась паника. Некоторые старались поплотнее забаррикадировать двери и окна, другие, охваченные ужасом, выбегали из домов, надеясь спастись бегством. Однако их мигом останавливали стрелы или клинки безжалостных рыцарей. Третьи пытались отбиваться от неприятеля, имеющимся в доме оружием. Увы, все попытки оказались тщетными против, закованных в толстую броню, воинов.
  Тем временем, Гавриил, с отрядом, уже пробился с тыльной стороны городка, сделав аккуратную брешь в довольно хилом частоколе, и, подобно напарнику, начал собирать кровавый урожай. Сам он не спешил вламываться в небольшие хижины мирных демонов и придавать их праведному суду, в отличие от подчиненных, которым, казалось, даже нравилась такое неравное побоище. Беспечно гуляя по охваченному хаосом войны поселению, Гавриил все же решил, для вида, очистить один домик от скверны, в лице представителей инородной расы. Оголив массивный клинок, паладин взялся за дверную ручку и мощным рывком сломал замок. Оказавшись внутри темного помещения, он начал внимательно прислушиваться к своим ощущениям. Как и подобает воинам Света, да и всем остальным экзорцистам, паладины обладали способностью улавливать присутствие демонов по необычной ауре, исходящей от них. Этот навык, вырабатываемый годами специальных тренировок, очень помогал слугам Всевышнего в их не легком труде, порой даже спасая им жизни. Так произошло и сейчас, Гавриил ощутил присутствие затаившегося во мраке врага, а реакция в очередной раз избавила его от неминуемой гибели. Наотмашь рубанув мечем, показавшегося из темноты противника, он направился к следующей комнате, в которой мерцал слабый свет от свечи. Мельтешащая тень по ту сторону массивной дубовой двери, поспешила закрыть ее, да бы спастись от незваного гостя. Но воитель, несмотря на свой, с виду, преклонный возраст оказался проворнее. Ворвавшись в комнату, едва не сбив худощавую женщину с ног, паладин заметил колыбель с лежащим в ней маленьким ребенком. Спокойно лежа на месте, дитя невозмутимо смотрело на вломившегося незнакомца, отчего у серебрянновласого воина невольно сжалось сердце. Однако времени на раздумья не было. Очевидная мать младенца, прейдя в себя, после жесткого контакта, схватила, стоявший на тумбочке, канделябр и отправила его навстречу с головой рыцаря. Отразив удар стальной рукой, тот вогнал клинок ей в живот, покончив с бренным существованием демонической женщины. Когда она рухнула на деревянный пол, поверженная освященным оружием воина Света, тот направился к колыбели. Закутанный в простыни ребенок не спал, он с хладнокровным безразличным взглядом наблюдал за приближающимся к нему 'палачом'. Встав над кроваткой малыша, Гавриил еще раз смерил его безрадостным взором. А затем, направив острие меча к груди младенца, поднял лезвие над головой.
  -Прости меня, дьявольское дитя. Надеюсь, там, куда ты отправишься, твои родители будут ждать тебя.
  Готовясь нанести последний удар, он не сводил глаз с совершенно спокойного ребенка. Будто тот был готов принять смерть. Возможно, просто не понимал, что жизнь висит на волоске. Хотя паладин не разбирался в принципах воспитания детей демонов. Вполне может быть, они с рождения были готовы расстаться с ценнейшим подарком родителей. Понаблюдав за жертвой еще немного, Гавриил усмехнулся и, опустив клинок, вернул его в ножны на поясе. Убийство детей, пусть и не человеческого происхождения, являлось недостойным для воина Света поступком, вряд - ли бы Всевышний был настолько бессердечным.
  -Что же с тобой делать? - Задумчиво произнес паладин. - Оставлять здесь нельзя, а в Святой Церкви демонам не очень - то рады.
  Малыш, не проявляя никаких эмоций, продолжал смотреть на серебрянновласого гиганта. Взяв его на руки, к Гавриилу пришла неожиданная, авантюрная идея. А что если выдать мальца за человеческое дитя? Но в таком случае, его напарник Михаил, наверняка, почувствует 'злую' ауру демонического отрока, а зная слегка склочный характер сурового воителя, последствием обмана могло стать обвинение в ереси, от которого было не так уж легко избавиться. Времени на размышления оставалось ничтожно мало, поэтому Гавриил не придумал ничего лучше, чем надеть на ребенка собственный крестик. Освященный предмет должен был причинять нешуточную боль демонам, но в то же время его светлая энергетика могла скрыть под собой несформировавшуюся ауру младенца. Собрав в кулак всю свою волю, паладин двинулся к выходу из хижины. Михаил стоял неподалеку от нее, с довольным видом наблюдая за работой подчиненных рыцарей. Заметив показавшегося из дома соратника, он не спеша двинулся к нему.
  -Что, Гавриил, пожалел демонического ребенка? - Ехидным тоном поинтересовался он, увидев на руках завернутого в простынь малыша. - Интересно, что же скажет на это Святой Отец?
  -Я думаю, дитя человека особо его не заинтересует. Прислушайся к чутью.
  На всякий случай, в подтверждение своих слов, Гавриил и сам поступил так же. Действительно, от ребенка исходила вполне человеческая энергетика. Он сохранял все тот же спокойный, безмятежный вид, словно не ощущая боли от священного креста. Задумчиво взглянув сначала на малыша, а потом на паладина, Михаил улыбнулся.
  -И как же ты назовешь его, отец Гавриил, - похоже, уловка удалась, и он ничего не заподозрил. С другой стороны, возможно, он просто решил не показывать того, что ему известно об истинной потусторонней принадлежности младенца, ради своих, известных только паладину, целей.
  -Грид, - через несколько мгновений ответил тот. - В глубоком детстве у меня была собака с таким же именем.
  -Дальше можешь не продолжать, а то я расплачусь, - спрятав клинок в ножны, воин сладко потянулся.
  -Отец Михаил, поселение полностью очищено от еретиков, - доложил один из рыцарей офицеров, подойдя к предводителям.
  -Возвращайся к Святому Отцу, - обратился тот к напарнику. - Думаю, демоны не заставят себя долго ждать с ответным нападением. А я уже давно не разминался.
  Вот так Грид и попал в Святую Церковь, чудом избежав неминуемой смерти. Гавриил обладал ничтожно малым объемом знаний о воспитании демонических детей, да и человеческих, в принципе, тоже, поэтому малыш рос по законам церковных воинов. 'Отец' всячески пытался скрывать настоящую сущность пасынка. Крестик паладина прекрасно замаскировывал ауру демоненка, однако его было необходимо, время от времени, снова освящать, во избежание нежелательных последствий. Ведь впитывая энергию растущего темного создания, рано или поздно, он мог выдать в нем истинную натуру. Странно, но почему - то, вопреки неоспоримым фактам, что демоны не переносят святых вещей, крестик никак не влиял на самочувствие нового владельца. По идее он должен был причинять ему невероятную боль. Когда Грид достиг определенного возраста, Гавриил начал обучать юношу премудростям экзорцистов, по сути, определив его дальнейшую судьбу. На удивление парень оказался небывало смышленым. Боевые искусства, упражнения с холодным оружием, все давалось ему с необычайной легкостью, будто он был создан специально для сражений. Демонов частенько называли детьми войны, поэтому большинство представителей их рода имело предрасположенность к военному делу. Условия жизни обязывали уметь сражаться. В мире, где всем заправляет сила, это был единственный способ выживания. С взрослением парня, начались новые проблемы. Если вопрос с аурой, Гавриилу удалось благополучно решить, то невероятную физическую силу и ловкость, в купе с отменной реакцией, присущие демоническому роду, скрыть было трудно. Хотя, можно списать такие способности на какое - то божественное вмешательство. Вот только тогда бы еще пришлось доказывать, что это именно оно, а не происки темных сил. Так как Грид уже находился в осознанном возрасте, паладин быстро нашел с ним общий язык, договорившись, чтобы тот не применял свои поразительные умения на глазах людей. Спустя несколько месяцев специальных тренировок, парень фактически ничем не отличался от профессиональных бойцов с нечистью и, в прямом смысле слова, рвался в бой.
  ***
  Был теплый погожий денек. Как и всегда, на просторном зеленом поле - тренировочной площадке экзорцистов, расположенной посередине церковного городка, кипела бурная деятельность. Удрученные опытом наставники, обучали молодняк основам, которые могли спасти им жизнь в битве с потусторонними существами. В очередной раз, Грид со своей группой проходил тренировочный курс, обещавший, сегодня, порадовать их каким - то новым упражнением. Судя по словам Гавриила накануне. Сам паладин был не частым гостем на подобных мероприятиях. Нынешний день являлся одним из тех редких случаев, когда он пришел посмотреть на успехи своего 'сына'. Выстроившись в шеренгу, экзорцисты ожидали указаний наставников.
  -Чтобы стать гордостью Святой Церкви, вам необходимо научиться ощущать присутствие нашего главного врага, - начал высокий черновласый мужчина, среднего телосложения, в свободной одежде, с символикой веры, поучительную речь. Его напарник, немного уступающий в росте, о чем - то беседовал в стороне с паладином. - От демонов исходит особая аура. Ее очень легко отличить от энергетики других существ. Благодаря этой разнице, мы и вычисляем еретиков среди наших соотечественников. Когда вы научитесь применять сверхчутье, ни один враг не сможет застать вас врасплох. С сегодняшнего дня, мы начинаем новый этап тренировок, направленный на выработку этого самого навыка.
  С виду, задание было не трудным. Всего - то нужно почувствовать зловещую энергетику демонической вещи и поразить деревянные мишени, за которыми они находились. Перед каждым из десятка будущих охотников за нечистью, на расстоянии в десяток метров, располагалось по четыре доски с расчерченными кругами. Прислушиваясь к ощущениям, молодые воины пытались уловить ауру потустороннего создания. У некоторых получалось, у других не очень. Понаблюдав за успехами других экзорцистов, Грид и сам решил приступить к упражнению. Враждебная энергетика исходила от трех мишеней, что показалось ему странным. В таком случае, шансы на успех значительно возрастали. Однако в чем тогда был смысл тренировки? Не вдаваясь в раздумья, юноша поочередно выхватил три метательных кинжала из потайных ножен на поясе, локте и лопатке, и элегантным взмахом руки, отправил их прямо в центры мишеней. Несмотря на запрет Гавриила, парень очень любил красоваться своими навыками. С довольным видом посмотрев на пораженные цели, парень перевел взгляд на наставника. Его озадаченное лицо наталкивало на мысль, будто он совершил либо несусветную глупость, либо невероятный, для человеческих возможностей поступок.
  -В чем дело? - Пытаясь сохранять вежливый тон, поинтересовался тот.
  -Все твои цели оказались людьми, - слова прозвучали как вердикт судьи. - Демонический предмет находился всего лишь за одной мишенью, остальные скрывали вещи простых людей. Если бы ты не был экзорцистом, да еще и сыном паладина, я мог бы предположить о твоей дьявольской природе. Но ведь среди нас не может быть еретиков.
  И действительно, попади Грид хотя бы в одну или две неверные цели, никто ему и слова не сказал. Но он намеренно и осознанно поразил сразу в три ложные мишени, что вряд - ли было случайностью. Поменяв расположение предметов за деревянными брусками, наставник предоставил юноше шанс исправиться. Что же делать? Если снова попадет в неправильную мишень, секрет будет под угрозой раскрытия. Тогда и ему, и Гавриилу придет конец. С самого детства Грид не испытывал страха к смерти. Узнав о гибели родителей от руки приемного отца, молодой церковник даже пытался несколько раз убить его. Однако куда ребенку до матерого воителя. С возрастом он начал более уважительно к нему относится. Увы дерзкий нрав никуда не делся. В сложившейся ситуации, парню просто не хотелось подводить того, кто спас ему жизнь. Только он вознамерился метнуть следующий кинжал, как на плечо опустилась массивная длань.
  -Грид, слушай меня внимательно, - тихо произнес паладин. - Не забывай, кто ты. Для тебя, вражеская аура исходит от людей. По сути, врагами являются твои друзья.
  Воин понимающе кивнул и принял исходную позицию. Все оказалось так, как и сказал серебрянновласый старик. Вновь прислушавшись к ощущениям, экзорцист почувствовал ту же агрессивную энергетику, исходящую от трех целей, и всего одну дружескую ауру. Куда и устремился метательный нож. Ближе к вечеру, юный церковник, буквально, с закрытыми глазами определял местонахождение нелюдей, в пределах нескольких десятков метров вокруг себя, удивляя и учителей, и соратников своей находчивостью. Подобное сверхчутье, люди вырабатывали, порой годами упорных тренировок. А сын паладина освоил его, фактически, за пол дня, не сильно напрягаясь. Это обстоятельство не могло не заинтересовать Святого Отца, который был несказанно рад столь стремительному становлению превосходного экзорциста. С такими темпами, приемный наследник Гавриила, уже через несколько лет мог стать паладином, элитой Инквизиции. Хорошие воины, способные защитить людей и королевство от демонов, всегда были в почете. Значит, требовалось как можно скорее превратить парня в безжалостный инструмент, коим Всевышний карал бы неверных.
  Спустя пару дней, Грида ждало первое самостоятельное задание. Разумеется под присмотром вышестоящего паладина. Своеобразный экзамен на закрепление полученных навыков. Усиленные тренировки перед столь ответственным мероприятием никак не сказывались на настроении и самочувствии юноши. Нечеловеческая выносливость делала свою работу. Даже поединки с наставниками, казалось, давались ему с удивительной легкостью. Не то чтобы он их побеждал, но хорошенько потрепать умелых храмовников ему удавалось. Утром указанного дня, Грид во всеоружии и прекрасном расположении духа, ожидал своего спутника у входа в конюшню. Их скакуны также были готовы к дороге. В желтовато - золотистых глазах воина не виднелось и тени страха или волнения перед неизвестным заданием, только молодецкий задор и любопытство. Гавриил, явно, не спешил отправляться на важнейшее испытание отрока. Когда же паладин, наконец, соизволил явиться, парень едва сдерживался, чтобы не набросится на него с расспросами о предстоящей миссии. Пытаясь сохранять хладнокровный, беспристрастный вид, экзорцист оседлал коня и последовал за наставником. На территории Святой Церкви чрезмерно открытое проявление эмоций считалось недостатком воспитания. Паладин хорошо обучил пасынка 'домашним' правилам, поэтому не сомневался в его сдержанности. Отойдя на достаточное расстояние от лагеря организации, Грид принялся за долгожданное дело - выяснение подробностей предстоящего задания.
  -И что же Святой Отец нам поручил?
  -В небольшом городке, неподалеку отсюда, начали пропадать люди. Все бы ничего, только поговаривают, в тех краях обитает ведьма. Твоя задача ее устранить.
  -Моим первым заданием будет убийство женщины?! А ты не мог выбрать что - нибудь получше? Кому, как ни тебе знать о моих способностях.
  -Вот именно! О твоих нечеловеческих умениях знаю только я. Не стоит сильно о них распространяться, а то наш маленький секрет перестанет быть таковым. К тому же, ты еще не готов к встрече с действительно сильными демонами.
  -Что значит не готов?! Я лучший экзорцист...
  -Ты лучший ученик, но никак не экзорцист! Это почетное звание нужно заслужить потом и кровью. Высшие демоны не такие уж и простые противники, как ты думаешь. Радуйся тому, что имеешь и не спорь со старшими.
  Столь суровый ответ лишь больше раззадорил парня. Однако сейчас, он решил промолчать. Может устранение ведьмы будет и не таким уж скучным делом. Довольно быстро добравшись до места назначения, перед взорами воинов предстало сравнительно небольшое поселение, обнесенное трехметровым деревянным частоколом. Как и большинство молодых поселений королевства людей, оно также походило на большую деревню. Десятки разнообразных зданий, построенных из дерева и камня, превращали его в некое подобие извилистого лабиринта. С такой хлипкой защитой, поселок вряд - ли выдержал нападение приличной армии демонов. Хотя, находясь в глубоком тылу, под опекой Инквизиции и ее фанатичных крестоносцев, не говоря уже об основных войсках государства, обитателям городка беспокоится, было не о чем. Почти...
  -И как мы будем ее искать? - Спросил Грид, разглядывая городские просторы.
  -Я пойду, поздороваюсь с местным священнослужителем и разведаю обстановку в городке, а ты отправляйся на улицы и порасспрашивай жителей о необычных событиях последних дней.
  -Начало этой миссии мне определенно нравится, - усмехнулся юноша. - Что ж, не будем терять времени.
  Подстегнув коня, экзорцист устремился к городским воротам. Стражники встретили пришельцев стандартным высокопарным приветствием. К представителям Святой Церкви во всех областях королевства всегда проявляли уважение, граничившее с легкой опаской. Ну, еще бы, одно неверно сказанное слово могло послужить отлучению от церкви и признания еретическими целые города, куда незамедлительно съезжались карательные отряды крестоносцев, да бы очистить души грешников от скверны. Правда, не совсем гуманным, если не сказать варварским, способом. Такое уже случалось раньше, поэтому люди больше не хотели ввязываться в конфликты с Инквизицией и старались вести себя тише воды, ниже травы.
  Оставив лошадей в местной конюшне, церковники направились к намеченным целям. Прогуливаясь по городу, Грид упорно прислушивался к сверхчутью. Увы, ничего странного не ощущалось. Прохожие рассматривали его, словно диковинного зверя. Некоторые дети даже показывали пальцами, отчего не ожидавшие родители впадали в легкий ужас. Пусть и случайное оскорбление одного из воинов Всевышнего, могло грозить очень неприятными последствиями. Парень не обращал на них никакого внимания. Спустя несколько улиц, он присмотрел одну таверну. Наверняка там что - нибудь знают о ведьме. Старинное, двухэтажное, деревянное здание ничем не выделялось на фоне остальных строений. Разве что складывалось ощущение будто, оно сейчас развалится. Все же Грид рискнул и вошел во внутрь. Как ни странно, клиентов здесь было немного. Очевидно, предположение, что здание держится лишь на честном слове, посетило не только его. Заняв место у длинного стола, за которым располагались владения ответственного по напиткам, экзорцист еще раз осмотрел помещение. Просторный, почти безлюдный, зал, украшенный несколькими потертыми гобеленами, был также не примечателен внутри, как и снаружи. Упитанный, невысокий, лысый мужчина, по ту сторону, будто не замечая гостя, продолжал заниматься своими делами. Заказав кружку эля, парень собирался задать ему пару вопросов, как услышал милозвучный женский голос.
  -Извините, молодой человек. Разрешите присесть? - Повернув голову, Грид увидел симпатичную рыжеволосую девушку в необычном черном платье, стоявшую рядом.
  В ее горящих зеленых глазах виднелась странная заинтересованность. На всякий случай, он просканировал незнакомку новоприобретенным сверхчутьем. Как и ожидалось, от нее исходила, свойственная человеку, недружелюбная энергетика. Позволив ей занять место рядом, церковник сделал несколько глотков хмельного напитка.
  -Вы ведь экзорцист, я права? Что вам понадобилось в нашем невзрачном городке? - Девушка ни на секунду не сводила с него завороженного взгляда.
  -Я здесь по поручению Святого Отца, - заинтригованное поведение вызывало подозрения. То ли ей было что - то известно о его миссии, то ли, возможно, она просто захотела разнообразить скучную жизнь новым знакомством. - Говорят, в ваших краях промышляет ведьма.
  -И вы пришли избавить нас от нее?
  -Что - то типа того, - усмехнулся парень. Похоже, подозрения оказались не беспочвенными, но пока еще слишком рано прижимать ее к стене. Стоило разузнать побольше. - Кстати, меня зовут Грид. Могу ли я узнать ваше имя, госпожа?
  -Анна. Простите, что я к вам так навязалась. Гости в этой дыре большая редкость, а иногда так хочется пообщаться с кем - то из вне.
  -Представители Святой Церкви не лучшие собеседники, уж я - то знаю. Если дело не касается вопросов веры, из них обычно и слова не вытащишь.
  -Неудивительно. У вас ведь такая тяжелая работа. Как же вы расслабляетесь?
  -Святой Отец говорит, что лучший отдых для священнослужителя - это молитва. Но как по мне, лучше хорошенько вздремнуть, чем просить высшие силы о снисхождении и помощи.
  -Интересно. А чтобы вы предложили с ней сделать?
  -С ведьмой, которая похищает людей для никому не известных целей? Ну, сначала я бы попытался выяснить причину такого поступка, а дальше, - юноша призадумался. - Действовал бы по обстоятельствам.
  -Ты очень добрый, Грид. Зная о предвзятом отношении церковников, удивительно, что в их рядах появился столь рассудительный молодой человек. Но все же, я чувствую, в тебе есть нечто темное, не принадлежащее человеческой природе.
  -А если я скажу, что являюсь демоном? - Наблюдая за реакцией девушки, Грид надеялся, что она как - нибудь выдаст свои истинные намерения. Еще одной из его скрытых демонических способностей, было умение читать мысли других существ.
  -Это невозможно. Насколько мне известно, они не переносят присутствия рядом священных артефактов. А с их сверхчутьем, даже муха не пролетит мимо незамеченной, - Анна держалась совершенно спокойно, словно ее совсем не удивляла такая возможность.
  Другой бы человек, узнав, что перед ним находится демон, либо уже попытался бы убить потустороннюю тварь, либо сбежать как можно дальше, желательно под крыло крестоносцев. Однако девушка не держала на уме ничего дурного. Или очень хорошо это скрывала.
  -Ты права, - смерив собеседницу пронзительным взглядом, он продолжил. - Вернемся к разговору о здешней ведьме. Ты знаешь, где я могу ее найти?
  -Она живет на окраине городка. Местные предпочитают обходить ее дом десятой дорогой. Поговаривают, она умеет воскрешать мертвых. А затем использует их в качестве своих слуг.
  -Отведешь меня туда?
  -Хорошо. Но только услуга за услугу, - усмехнувшись, ответила девушка.
  Согласно кивнув, Грид поднялся со стула и внезапно ощутил легкое головокружение. Он выпил совсем немного, да и по ощущениям это не было похоже на опьянение. Не придавая значения, экзорцист последовал за новой знакомой. Слабость нарастала с каждым шагом. Будто какая - то неведомая сила выкачивала жизненную энергию. Анна продолжала о чем - то говорить, однако юноша уже с трудом понимал ее слова, звучавшие подобно эху. Когда перед глазами все поплыло, а ноги начали подкашиваться, девушка как бы невзначай подставила ему плечо. Грид почти ничего не соображал и сохранял вертикальное положение лишь благодаря спутнице. Что - то подсказывало ему, она имела не последнее значение в нынешнем состоянии. Вот только как ей удалось так легко вывести из строя демоническое существо? Ведь она даже не прикасалась ни к нему, ни к напитку, выпитому им в таверне. Неужели гипноз? Или какая - то магия? Пока размышлял, попутно пытаясь прийти в себя, Анна завела полубессознательного экзорциста к себе домой. Находясь в прострации, он не вдавался в изучение обстановки комнаты. В данный момент демона больше интересовало, что же с ним происходит и каковы цели хозяйки хижины. Вряд - ли бы она просто так решила привести в гости малознакомого человека. Если только не намеревалась что - нибудь с ним сделать. Усадив юношу на стул в комнате, напоминавшей кухню, девушка подошла к столу и через мгновение вернулась с ножом в руках. Грид догадывался, что она собирается предпринять. Увы, сил на сопротивление у него уже не оставалось.
  -Прощай, глупый экзорцист, - с довольной усмешкой произнесла Анна, после чего лезвие упокоилось глубоко в груди воина. Странно, но боли он почти не чувствовал. Лишь холод проникшей внутрь стали. Дико хотелось спать. Когда голова жертвы безжизненно опустилась, она направилась к старинному комоду, на котором лежало несколько колец. - А теперь можно позабавиться с твоим другом.
  Как и говорил, Гавриил отправился в местную церковь. Ведь именно из этих сооружений и исходили все просьбы о помощи, принимаемые отделом Инквизиции в королевстве. Просторный дворик с несколькими иссохшими деревьями, окруженный металлической решеткой, выглядел мрачно. Пошарканные стены величественного здания, смотрелись не лучше. Казалось, будто собор был заброшен. Подойдя к массивной двери, с изображением святых, паладин постучал. Все же врываться в священное место без спросу как - то некрасиво. Встречать гостя никто не спешил, поэтому Гавриил решил войти сам. Что еще оставалось делать? Благо дверь оказалась не заперта.
  -Здесь кто - нибудь есть?!
  Сделав несколько неспешных шагов, внимательно рассматривая интерьер божьего храма, воитель заметил священника. Высокий, черновласый мужчина, в темно - синей рясе, стоял перед большой иконой и, склонив голову, тихо читал молитву. Прерывать священнослужителя во время столь важного ритуала, считалось страшным оскорблением. Серебрянновласый воин решил не препятствовать его общению с Всевышним.
  -Доброго времени суток, достопочтенный пастырь, - поздоровался Гавриил, когда тот закончил.
  -Приветствую вас отец Гавриил. Как хорошо, что вы прибыли, - повернувшись к гостю, священник изобразил довольную улыбку. Имена паладинов были широко известны во всем королевстве людей, ведь страна должна знать своих героев. - Вы должно быть уже наслышаны о нашей проблеме.
  -Говорят, у вас ведьма бесчинствует.
  -Все началось буквально несколько дней назад. В селении начали пропадать люди. Разумеется, поначалу этому никто не предал значения. Однако вскоре эти самые исчезнувшие жители начали нападать на других людей. Очевидцы утверждали, они были бледные как сама смерть и, словно, мертвецки пьяные.
  -И вы решили, что здесь поработала ведьма? - С ноткой сомнения в голосе переспросил паладин. - Я не чувствую здесь святости. Подобно сама смерть поселилась в этих краях. Ничего не хотите рассказать? - Потупив взор, священник виновато опустил голову.
  -За подобные поступки я могу расстаться с жизнью и навсегда прослыть еретиком, - подняв голову, он пристально посмотрел в глаза Гавриила и продолжил. - Я расскажу вам правду, но взамен попрошу о снисхождении. Уже многие годы в нашем поселении живет одна колдунья. Обычно, она всегда помогала местным жителям, излечивая их от болезней и родовых проклятий. Но в последнее время с ней начало творится что - то странное. Я полностью уверен, исчезновение людей и последующие нападения ее рук дело.
  -Наличие скрывающейся ведьмы это само по себе серьезное преступление. На чем основывается ваша уверенность?
  -Все жертвы нападавших имели с ней связь. Судя по докладам моих подчиненных, она что - то ищет и не раз просила помощи у местной знати. Эти несколько человек, отказавшиеся открыть ей доступ в секретные катакомбы, где они тайно добывали драгоценные металлы, сейчас находятся на больничных койках. Их буквально разорвали на части. Чудо, что они вообще до сих пор живы. А совсем недавно, она пыталась договориться со смотрителем кладбища о проведении какого - то ритуала. Разумеется, тот не стал соглашаться на ее условия, после чего изуродованные останки его тела нашли на пороге собственного дома. Люди уже бояться выходить на улицу. Если так будет продолжаться, очень скоро городок может прекратить свое существование.
  -Хорошо. Я наведаюсь к ней в гости. А потом, мы поговорим о вашем наказании, - похоже, священника больше волновала судьба поселения, нежели своя жизнь.
  Пристыжено опустив глаза, тот не нашелся с ответом. Неловкую паузу прервал беспорядочный стук по вратам церкви. Сверхчутье подсказывало паладину, что за ними находится нечто не доброе.
  Плывя в беспросветной тьме, Грид мысленно проклинал собственную наивность. Умереть от руки хрупкой девушки на первом же самостоятельном задании! Для настоящего воина, тем более демона, такая гибель была позорной. Ожидая, что же произойдет дальше, он внезапно ощутил, будто сквозь тело прошел электрический разряд. А затем парень увидел черное перышко, бесцельно летящее во тьме. Несмотря на пелену темноты, окружающей пространство, оно, казалось, выглядело чернее черного, выделяясь на почти однотонном фоне. Протянув руку, он тут же пришел в себя. Экзорцист все также сидел на стуле с ножом в груди. Боли или еще какого - либо дискомфорта совсем не было. Спокойно вытащив клинок, воин осмотрел окровавленное оружие со всех сторон и усмехнулся. Сегодня удача оказалась на его стороне, нож не задел сердце - самый уязвимый орган большинства демонических рас, что и спасло ему жизнь.
  Внезапно, врата церкви с грохотом распахнулись, явив перед паладином незнакомца в черном балахоне. Слегка пошатываясь, он медленно двигался к священнослужителям.
  -Что вам нужно? - Громко спросил священник.
  Его голос был подобен грому, очень хорошее для пастыря качество. Однако тот молчал, продолжая беспорядочное шествие. Высокий, широкоплечий мужчина, совсем чуть - чуть уступающий воину Света в размерах, казалось, был пьян. Его размашистые движения и непонятные стоны не предвещали ничего хорошего. Спокойно направившись ему навстречу, Гавриил с ходу врезал железным сапогом в живот. Припав на колено, от силы удара, несомненно, сломавшего несколько ребер, тот, как ни в чем, ни бывало, быстро поднялся и протянул руки к обидчику. Паладин не растерялся от такой прыти соперника и, с помощью, такого же стального кулака отправленного точно в висок, завалил врага на землю. Мертвецки бледное, осунувшееся лицо, показавшееся из под капюшона, просто не могло принадлежать живому человеку. Это также подтверждала аура, свойственная уже почившим существам. Мигом прейдя в себя от, казалось бы, смертельной встречи с металлической перчаткой воина Света, он снова потянулся к нему, издавая приглушенный стон. Выхватив из ножен массивный двуручный клинок, Гавриил с хладнокровным спокойствием снес ему голову.
  -Оживший мертвец, - ответил паладин на немой вопрос священника, в недоумении застывшего на месте. - Наша ведьма оказывается некромант. Нужно выйти, поздороваться.
  Оказавшись на пороге церкви, воин увидел молодую девушку в необычном, черном гротескном платье с огненно - рыжими волосами, опускавшимися до уровня плеч. От нее церковника отделял десяток мертвецов в черных балахонах, таких же, как и у их, уже окончательно мертвого предшественника, потерявшего голову в стенах божьего храма.
  -Зря вы пришли в наш городок, - игривым тоном произнесла она. - С вашим напарником я уже разобралась, а уж убить старика, моим слугам не составит труда. Но не беспокойтесь. Когда жизнь окончательно покинет жилы, я воскрешу вас, чтобы вы могли вечно служить мне в качестве безвольного трупа.
  -Хм. Грид, ты слышал? Девушка говорит, что покончила с тобой.
  Услышав имя недавно убитого парня, улыбка мигом исчезла с лица Анны. Не веря своим ушам, она медленно обернулась назад и, заметив знакомого юношу, смерила озадаченным взглядом. Черновласый экзорцист в целости и сохранности стоял перед ней, беспечно играясь с клинком, который чуть было, не отправил его на тот свет.
  -Но как?! Я ведь убила тебя, этим самым ножом.
  -Неужели не знаешь? - Иронично произнес парень. - Чтобы убить демона, нужно, как минимум, целиться в сердце. Таких ошибок они не прощают.
  Запустив два метательных ножа в головы мертвецов, Грид мигом бросился к оставшимся защитникам Анны, вымещая на них накопившуюся злость. Гавриил, со своей стороны, тоже принялся активно искоренять нечисть. Буквально в течение минуты, девушка лишилась всех прислужников. И старик, и молодой экзорцист оказались невероятно проворными и умелыми воинами. Как и ожидалось, представители Святой Церкви были не простыми людьми. Что уж говорить о юноше, выжившем после, казалось бы, смертельного ранения. Покончив с последним противником, паладин неспешным шагом направился к ведьме. Анна догадывалась, что ждет ее через несколько секунд. Бежать не имело смысла. На истинных воинов Света не действовала никакая магия. Да и Грид вряд - ли бы не воспользовался своими ножами, попытайся она покинуть это место. В отчаянии упав на колени, девушка расплакалась.
  -Да обретет твоя душа покой на небесах, падшее дитя, - занеся клинок над головой, Гавриил приготовился нанести последний удар. За многие годы сражений с демонами и еретиками, он научился не обращать внимания на слезы и мольбы жертв, безжалостно отправляя их в загробные мир.
  -Постой, - услышав голос Грида, паладин остановил лезвие меча над головой Анны. - Она не имеет отношения к похищению людей.
  -Это не важно, - безразличным тоном ответил тот. - Она ведьма, прислужница темных сил. Наше призвание искоренять зло, коим она является.
  -Тогда почему ты не убил меня?! Неужели в душе паладина проснулась жалость к демоническому ребенку?!
  Парень прекрасно понимал, чего стоило серебрянновласому воителю много лет назад пощадить годовалого отпрыска демонов. Выставив малыша в качестве человеческого дитя и взяв собой в священную обитель, Гавриил, фактически, подписал себе смертный приговор. В случае если вся правда выйдет наружу. Впрочем, Грид всегда сначала действовал, а только потом вдавался в размышления о последствиях.
  -И что ты предлагаешь с ней делать? - Опустив клинок, воин Света не спешил прятать его в ножны.
  -Как я уже сказал, к похищениям она не причастна. А вот ее ближайший родственник по женской линии, потомственный некромант. Я ведь прав, Анна?
  -Все было хорошо, пока моя мать не встретила одного странного типа. Он попросил ее воскресить какое - то существо и в знак благодарности подарил старинный трактат по некромантии. С тех пор она очень изменилась, стала более агрессивной. Целыми днями изучает таинственную книгу, а по ночам куда - то уходит. Мне кажется, она ввязалась в опасное дело. Но глупо, в такой момент, просить вас о помощи. Давайте поскорей покончим с этим, - опустив голову, Анна приготовилась смиренно принять свою судьбу.
  -Наведаемся к ней в гости, - после секундного раздумья, с разочарованным вздохом ответил Гавриил.
  Смерив серебрянновласого воина удивленным взглядом, она не поверила своим ушам. Чтобы паладин сохранил жизнь еретику, коими они считали всех не подчиняющихся законам Святой Церкви, да еще и согласился помочь ему, должно быть рассудок окончательно покинул его. Хотя снисхождение воина Света, почти полностью, являлось заслугой парня, с которым она, совсем недавно, не очень красиво обошлась. Спрятав оружие, Гавриил отошел в сторону.
  -А ее возьмем с собой в качестве щита.
  -Радуйся. Тебе подарили второй шанс, - протянув ей руку, усмехнулся Грид. - Отведешь нас к матери и, возможно, старик оставит тебя в живых.
  -Прости за то, что пыталась убить тебя. Кроме нее у меня больше никого нет. Поэтому я и решила избавиться от церковников, пришедших за нами.
  -Расслабься. Не ты первая, не ты последняя, кто попытается это сделать, - приняв помощь, она поднялась на ноги и вытерла заплаканные глаза. - Итак, ты тоже занимаешься некромантией?
  -Да. Конечно, не на таком высоко уровне как мать. Очень давно она дала мне эти кольца, сказав, что мертвые всегда ходят рядом и защищают тех, кто им дорог. На самом же деле, я, пока всего лишь, умею излечивать легкие раны и варить пару снадобий.
  -Надеюсь, ты осознаешь возможные последствия своих действий? Давайте уже выдвигаться, - с еле заметным негодованием вмешался паладин.
  Быстро добравшись до крупной хижины, походившей на особняк, на окраине городка, троица вошла в небольшой, довольно запущенный дворик. На территории, огороженной полуразвалившимся деревянным забором, находилось несколько иссохших деревьев и множество пожелтевших зарослей неизвестных растений. На первый взгляд складывалось впечатление, будто дом заброшен и необитаем. Однако сделав буквально пару шагов, гости поняли, что это не так. Со всех сторон к ним медленно приближались полуразложившиеся трупы в разорванных окровавленных одеждах.
  -Это ее защитники.
  -Ведьму беру на себя, - твердо произнес парень, не поворачиваясь к наставнику. - Постарайся не стать обедом для этих ребят.
  Отправив два кинжала в головы приближающихся врагов, тем самым расчистив себе дорогу, Грид устремился к массивной дубовой двери старой хижины. Ворвавшись во внутрь, едва - ли не сняв ее с петель, благодаря нечеловеческой силе, он начал прислушиваться к обостренным чувствам. Кроме женщины на втором этаже, в доме большего никого не было. По крайней в физическом плане. Анна вошла следом за экзорцистом и сразу побежала к лестнице наверх, очевидно, ведущей к комнате матери. Не спеша, последовав за девушкой, черновласый воин осмотрелся. Внутри помещение выглядело не лучше чем снаружи. Почему - то в памяти всплыла таверна, где он познакомился с Анной. Поднявшись по ступеням, Грид увидел девушку, пытавшуюся открыть запертую дверь. Прогулочным шагом, подойдя к взволнованной подруге, церковник легонько отодвинул ее в сторону и элегантным, почти грациозным, движением ноги, убрал деревянную преграду. Мигом влетев в комнату, она направилась к сидевшей за большим письменным столом, фигуре.
  -Мама! Что случилось? - Седовласая женщина сидела в кресле, спиной к гостям, и неподвижно смотрела в книгу, лежащую перед ней.
  -Она больше не твоя мать. Демон покорил ее разум. Я слышал рукописи потусторонних существ, могут приобретать частичку души своих авторов. Очевидно, книга принадлежала одному из них.
  -Ты ослушалась меня, дочь. Я просила тебя позаботиться о псах Святой Церкви. А ты привела одну из них в мой дом. Люциферу не нужны такие ненадежные слуги.
  -Слуги? О чем ты?
  -Прости, но меня научили только одному способу изгнания злых духов из еретиков, - достав из потайного кармана метательный нож, юноша приготовился пустить его в действие.
  Медленно поднявшись с кресла, женщина сделала несколько шагов в направлении гостей. Анна стояла на месте, словно вкопанная, не понимая, что происходит. Резко вскинув правую руку в сторону экзорциста, седовласая колдунья запустила луч темной энергии. Неожиданно для себя, исчезнув в багровой вспышке, Грид оказался позади атаковавшей ведьмы. В этот момент им будто руководило другое существо. Не вдаваясь в размышления о причинах столь странного перемещения, парень, не совсем осознавая свои действия, с разворота, направил безоружную раскрытую ладонь навстречу с ничего не подозревавшей женщиной. Раздавшийся следом треск и брызги крови, мигом привели его в собственные чувства. Не понимая, что случилось, экзорцист слегка растерянным взглядом, пробежался по комнате. Заметив, что кончики пальцев находятся под лопаткой ведьмы, судя по тонким багровым струйкам, текущим по ладони, он резко отскочил назад, ожидая последующих действий противницы. Вряд - ли бы от полученной раны она умерла, этот необычный удар пальцами, проведенный им абсолютно инстинктивно, в лучшем случае сломал бы кости, и то с очень малой вероятностью. Грид уже подготовил пару метательных ножей для будущей атаки, однако женщина лишь слегка пошатнулась и как - то неуверенно повернулась к нему. Тяжелое прерывистое дыхание и кровавая линия, выглядывающая из - за губы, говорили о последствиях внезапной атаки. Подобные удары, юный воитель никогда не практиковал, поэтому об их эффективности судить ему не приходилось. Он только знал, что рука не добралась до внутренних органов ведьмы. Следовательно, прямого урона, повлекшего за собой столь сильные повреждения, не нанес. Вопреки этому факту, седовласая колдунья с трудом держалась на ногах, злобно глядя на парня.
  -Это еще не конец, - хрипящим голосом произнесла она. - Очень скоро Люцифер пробудится и низвергнет мир в пучину хаоса. Однако ты этого уже не увидишь, церковная ищейка!
  Направив длань в его сторону, вокруг которой вновь начала скапливаться темная энергия, на лице ведьмы появилась ехидная болезненная улыбка. Тот неподвижно стоял на месте, будто совершенно не страшась встречи с ужасающей магией, сулящей гибель всему живому. Он отчетливо слышал крики Анны, молящим бежать, но, тем не менее, с хладнокровным спокойствием, продолжал ждать своего смертного часа. В следующий миг, большую часть дома разнесло вдребезги страшным взрывом. Только без огня, словно здание разорвала какая - то неведомая сила. Гавриил тем временем, как раз заканчивал с последним мертвецом. Услышав, а затем и увидев последствия чудовищного грохота, паладин спрятал оружие и двинулся к развалинам. О судьбе пасынка он не сильно беспокоился. Демонические способности, наверняка, спасли его от гибели.
  Прейдя в себя, посреди руин отчего дома, Анна нервно посмотрела по сторонам в поисках матери или Грида. Седовласая женщина бесследно исчезла сразу после взрыва. Заметив неподалеку знакомого экзорциста, девушка поспешила к нему. Парень стоял на коленях, оперевшись на руки перед собой. Подойдя ближе, она увидела множество кровоточащих порезов по всему телу. Удивительно как он до сих пор пребывал в сознании, потеряв столько крови. Но что выглядело еще более невероятным, так это с какой скоростью затягивались раны воина. Страшные порезы уменьшались прямо на глазах, не оставляя и следов своего недавнего присутствия.
  -Ты в порядке? - Взволнованно спросила девушка. Дождавшись окончательного восстановления, Грид утвердительно кивнул. - Значит ты и вправду демон. А я, дура, не поверила. Теперь понятно, откуда у тебя такие силы. Но вот, что нам делать дальше? Умирать я не хочу, а еще раз тебя убивать, у меня рука не поднимется.
  -Не беспокойся. Старику я скажу, что в суматохе упустил нашу главную подозреваемую, - усмехнулся тот. - Теперь уходи, пока он не явился.
  -Спасибо, Грид, - с довольной улыбкой поднявшись на ноги, произнесла она. - Хоть ты и не принадлежишь к человеческому роду, ты гораздо добрее многих людей. Мы еще встретимся, будущий воин Света.
  Когда девушка скрылась за полуразрушенной стеной, юноша выпрямился и перевел дыхание. Задание выполнено. Правда ведьма сбежала, едва не похоронив под обломками своей обители юного экзорциста. Можно было, конечно, взять в плен ее дочь, однако гордость демона не позволила ему так жестоко использовать эту девушку. Вряд - ли бы она пережила пытки церковников. Значит, за неудачу придется расплачиваться самому. Ну и Гавриилу тоже. Как - никак он являлся наставником парня. Через некоторое время, позади, послышалась тяжелая поступь серебрянновласого паладина.
  -Грид, что случилось? Это твоя работа?
  -Нет, это все наша ведьма постаралась. Не будь я демоном, уже бы, наверняка, отправился на тот свет, - поднявшись на ноги, воин сладко потянулся. - Кстати, кто такой Люцифер? Она постоянно твердила о том, что он должен скоро пробудиться.
  -Люцифер?! - В глазах паладина промелькнул ужас. - О нем я расскажу как - нибудь в другой раз. Нам нужно возвращаться к Святому Отцу, - осмотревшись по сторонам, он ехидно спросил. - А куда делась наша заложница?
  -Не знаю. После взрыва я ее не видел, - в подобной манере ответил парень.
  Тяжело вздохнув, Гавриил разочарованно помахал головой и, вместе с Гридом, покинул руины ведьминого гнезда. Как всегда они друг друга поняли. Оставалось только объяснить Святому Отцу, как им удалось упустить двух ведьм. Хотя с новостью о пробуждении Люцифера - одного из страшнейших Повелителей демонов, эта небольшая оплошность вполне могла сойти им с рук.
  Глава 2. Истинное обличие воинов Света.
  Окраины королевства людей всегда были особенно опасны для ничего не смыслящих в военном деле мирных жителей. Хоть границы и защищали отважные рыцари крестоносцы, воинственные отряды демонов все - таки прорывались, порой осаждая целые города. Торговые караваны, да и простые путники предпочитали обходить стороной такие места. Однако, это обстоятельство, очевидно, совсем не волновало одного молодого человека, бредущего по пустынной равнине к крупному поселению людей, навстречу которому стремительно приближалась многочисленная группа демонических воинов. Приблизительно двадцатипятилетний парень с короткими черными волосами в необычных черных брюках и, смахивающем на короткое пальто, черном кафтане с багровыми вставками не очень походил на воина. К тому же с виду был совершенно безоружен. Но так могли подумать те, кто никогда не встречался с ним в бою.
  -Приветствую достопочтенного Кримсона, лидера защитников нашей великой госпожи! - Раздался почтительный мужской голос позади него.
  -Как всегда, Элиус. Не можешь тихо поздороваться, - Не оборачиваясь к собеседнику, ответил тот, продолжая свое шествие. - Обязательно нужно показать свои аристократические манеры.
  -Но ты же ведь не простой демон, - поравнявшись с ним, черновласый юноша, примерно того же возраста, что и Кримсон в свободном черном смокинге, дружелюбно усмехнулся. - Кстати, что главный телохранитель Амадеру забыл в этих краях? Неужели оставил ее без присмотра?
  -Богиня в руках Отшельника. Поэтому о ее безопасности я не беспокоюсь, - смерив собеседника ехидным взором, он улыбнулся в ответ. - А ты не хочешь к нам вернуться?
  -Нет, спасибо. Мне больше нравится на свободе. Все - таки, защита Богини очень ответственное дело, связанное с огромным риском для жизни. Только это, какое - то скучное занятие.
  -Конечно. Гораздо веселее болтаться по мирам с никому неизвестными целями. Говоришь, скучное занятие? Видимо, кто - то забыл, каково висеть на волосок от смерти.
  -И все же, что тебе здесь нужно?
  -Я пришел за новыми членами Согрецу.
  -Ого! В этом мире существуют настолько сильные личности, способные стать телохранителями Богини?!
  Издавна, Согрецу называли отряд Багровых Лисов, защищавших Амадеру - богиню загробного мира демонов Верховного Ада, от противостоящих ей сил. Сильнейшими представителями своего рода, командовал бессменный лидер Кримсон - экстравагантный воин с прядью кроваво - красных волос, выглядывающей из под черной шевелюры.
  -Одна из них находится в том городе, - который в данный момент подвергался атаке демонических войск. - Девушка по имени Ультима. Багровая Лисица, не осознающая своей истинной сущности. Ее боевые навыки поистине неординарны. Достойное пополнение моего отряда.
  -Мне уже интересно. Неужели вы с Отшельником не справляетесь? Видимо, возраст дает о себе знать, - хоть они и выглядели довольно молодо, на самом деле обоим было не менее нескольких тысячелетий от роду.
  -Слышал бы твои слова Отшельник. Он бы мигом заставил тебя взять их обратно, - усмехнувшись, ответил Кримсон. - Просто я подумал, что нельзя забирать всю славу себе. Нужно позволить и другим проявить свои невероятные способности. А если при этом, они еще и будут достойно защищать Амадеру, то я смогу спокойно уйти на покой, - дружно посмеявшись над шуткой лидера Согрецу, Элиус сладко зевнул и потер глаза.
  -Ладно, мне пора. Удачи в твоих поисках. При следующей встрече, надеюсь увидеть в действии новых защитников Богини, - затем парень исчез в багровой вспышке, оставив друга в гордом одиночестве.
  ***
  Когда враг подошел на достаточное расстояние, стражники, на пятиметровых крепостных стенах, окружающих город, дали залп из арбалетов. Десятки запущенных болтов проникали в плоть демонов, подобно ножам в масло. Несмотря на наличие у последних металлической брони, даруя им славную, для воина, смерть. Затем городские врата медленно отворились и навстречу атакующим двинулись ряды ополченцев. Во главе группы шла невысокая, огненновласая девушка. С виду ей было не более двадцати лет, стройного телосложения, ничем не выдающего воинственную натуру. Наверняка, демоны думали также, поэтому даже не брали в расчет столь хрупкого противника. А зря. Она - то и не выглядела как матерый воитель, более того, на ней отсутствовало какое - либо защитное обмундирование, первый соперник лично убедился в невероятной силе красавицы. Ее длань с заостренными наконечниками на кончиках пальцев, с небывалой легкостью прошла сквозь металлический нагрудник, проткнув сердце воина. Резко выдернув руку из плоти осунувшегося демонического солдата, позволив ему благополучно встретиться с землей, молодая воительница, без капли волнения или страха, бросилась в самую гущу сражения. Серебристые когти наносили противникам страшные увечья, а поразительные ловкость и скорость заставляли нервничать тех, кто еще не столкнулся с неистовой девушкой. На деле же она оказалась главной пробивной силой человеческого войска. Красавица продолжала безжалостно убивать врагов, пока на пути не возник черновласый парень с прядью багровых локонов у левого виска.
  -Как я и ожидал, ты очень умелая воительница, Ультима, - с довольным выражением лица произнес он.
  -Откуда ты знаешь мое имя? И кто ты такой?
  -Я знаю многое о тебе и о том, кем ты являешься.
  Отразив внезапную атаку очередного противника, девушка сбила воина с ног элегантной подсечкой и вогнала свои страшные когти в горло бедолаги. Заметив краем глаза, приближающегося к незнакомцу демона, она уже собиралась предупредить его об угрозе. Однако тот исчез прямо перед носом врага в последний момент и появился сзади него. Солдат даже не успел ничего сообразить, как оказался в удушающем захвате. Все попытки освободиться были четными. Из стальной хватки парня, сжимавшей горло жертвы подобно питону, выбраться не представлялось возможным.
  -Этот маневр мы называем Призрачным Шагом. У Багровых Лисов невероятно развит инстинкт самосохранения. Именно поэтому ты несознательно перемещаешься за спину врага и проводишь сокрушительную атаку в слабое место. Один из твоих излюбленных приемов, - с поражающей легкостью свернув ему шею, незнакомец шагнул вперед. - Я могу рассказать еще очень много о твоих способностях. А если ты пойдешь со мной, сможешь, стать гораздо сильнее, - Ультима все также недоверчиво смотрела на парня. Он не вызывал у нее отрицательных эмоций. От него исходила мощная потусторонняя аура, свойственная высшим представителям демонического рода. - В знак моих наилучших намерений, я научу тебя одному приему прямо сейчас.
  Остановив взор на движущемся к ним воине, Кримсон занес руку в сторону, а затем быстро провел ей по воздуху, сымитировав скользящий удар когтями. В следующий миг, наступавший боец, будто столкнувшись с гранитной стеной, остановился. Его тело покрывало множество чудовищных порезов, подобно сквозь бедолагу пронеслось с десяток клинков. Истекая кровью, он рухнул на землю, готовясь к путешествию на тот свет.
  -Называется Вихревой коготь. Путем концентрации собственной энергии, создаешь силовую волну в форме своей ладони и отправляешь в противника. Главный плюс маневра, до самого момента столкновения, противник не видит надвигающейся угрозы из - за огромной скорости волны. Если захочешь, я научу тебя еще множеству трюков. Нужно, лишь составить мне компанию в странствиях по мирам.
  -Заманчивое предложение. Но, увы, я не могу согласиться.
  -Понимаю. Твоя сестра.
  -Ультима! Хватит там копаться! Или тебя не волнует судьба семьи?! - Крикнул девушке, очевидно, один из командиров отряда людей.
  -Конечно, она мне не родная сестра, - юная воительница уже не удивлялась столь обширным знаниям о своей персоне. Раз уж он был высшим демонов, выяснить биографию интересующего его личности, не составляло большого труда. По неизвестной причине, Ультима ощущала какую - то родственную связь с этим черновласым юношей. - С самого детства мы с Леей были вместе. Нас воспитывал отец, так как мать умерла незадолго после нашего рождения. Мы жили тихо и мирно, пока отец не повздорил с начальником городской стражи. Его приспешники быстро избавились от неугодного ему человека. Нас с сестрой, он собирался сделать своими наложницами. Но когда выяснилось, что я не человек, ее взяли в плен, а мне предложили послужить на благо города. Разумеется, без права выбора. Обучив меня сражаться, они принялись использовать новую игрушку по назначению. Вот так я и стала острием обороны города.
  -Я могу решить все проблемы, стоит лишь принять мое предложение, - добродушный взор карих глаз черновласого демона, вызывал доверие у девушки. - Даю тебе время подумать. Когда примешь решение, только позови меня, и я приду.
  -Но как тебя зовут?
  -Кримсон. Кримсон Божественный Змей, как любит меня называть один знакомый, - усмехнулся парень, через мгновение, исчезнув в багровой вспышке.
  Вскоре битва была окончена, вполне ожидаемой, безоговорочной победой людей. В основном этому посодействовала Ультима. Городское войско обошлось малой кровью. Осматривая недавнее поле боя, усеянное демоническими трупами, девушка задумалась о предложении Кримсона. Действительно, что ей терять? Единственное, что удерживало ее в городе - плененная сестра, к которой она успела привязаться за проведенные здесь годы. Если тот демон и вправду знает способ спасти ее, тогда у огненновласой воительницы не было причин отказываться. В хорошем расположении духа, Ультима уже собиралась отправиться к Лее, чтобы обрадовать скорым освобождением из лап городских властей, как услышала грубый мужской голос позади.
  -Эй, Ультима! - обернувшись на звук, она увидела одного из командиров сражавшегося отряда. - Начальник стражи вызывает к себе.
  Простые солдаты, в большинстве своем, относились к ней нейтрально. Одни откровенно презирали, находящегося в их рядах демона. Другие, не то чтобы поддерживали, однако пытались выказывать уважение превосходно выполняющей воинский долг девушке. Добравшись пешком до штаба городской стражи - массивного, невзрачного, кирпичного здания в средневековом антураже, она даже не задумывалась, зачем командир ее пригласил. Все мысли были поглощены словами Кримсона. Встретив Лею во внутреннем дворике, любовавшуюся небольшой цветочной рассадой, Ультима окликнула сестру. Ей просто не терпелось поведать об удивительном парне, обещавшем помочь им покинуть город. Миловидная, стройная девушка, с кудрявыми, русыми волосами, в красивом бежевом платье, отвлеклась от созерцания прекрасных цветов, услышав знакомый голос, и ласково улыбнулась сестре. Увы, радость ее была не долгой, на горизонте показался отряд воинов во главе со своим начальником - лысоватым, высоким мужчиной, худощавого телосложения, хотя это и скрывали массивные стальные латы.
  -А вот и наша героиня, - слащавым голосом произнес он, подойдя ближе. Тем временем подчиненные методично окружили девушек. - У меня для тебя плохая новость, дорогуша. К нам в гости едут экзорцисты Святой Церкви. Зная специфику их работы, очевидно, они каким - то образом выяснили, что среди нас водится демон. Лично мне, лишние проблемы не нужны. Придется от тебя избавиться.
  -Что? - Ультима не верила своим ушам. С другой стороны она предполагала, что такое может случиться. Вот только не сообразила подготовиться к такому повороту событий.
  -Демонам не скрыться от них даже среди людей. А если выяснится, что мы скрывали одного из приспешников темных сил, город подвернут анафеме или, что еще хуже, пригласят в гости крестоносцев. Вывод напрашивается сам собой, будет лучше, если ты умрешь.
  -Давайте мы с Леей покинем город...
  -Ты видимо меня не поняла, глупая девчонка! - Повышенным тоном произнес командир, явно, сдерживая свой гнев.
  С самого начала он недолюбливал Ультиму за ее демоническую натуру и невероятные боевые навыки, которые она с легкостью приобрела всего за несколько месяцев упорных тренировок. Будь у нее более добропорядочный начальник, девушка бы уже могла дослужиться до какого - нибудь офицерского чина. Схватив огненновласую воительницу, два плечистых стражника выкрутили ей руки.
  -Они все равно почувствует здесь твое присутствие. Я видел их за работой. Если мы предъявим им труп потустороннего создания, с нас спадут все подозрения, - переведя взгляд на Лею, с опаской смотрящую на него, командир стражи продолжил. - А с этой девчушкой. Делайте с ней, что хотите. Она все равно ничего им не расскажет.
  -Только попробуй тронуть ее! - В порыве гнева, попытавшись рвануть вперед, едва не потянув за собой, державших солдат, Ультима оскалила белоснежные зубы.
  Зеленые глаза горели яростным огнем, в котором виднелось обличие неистового зверя, скрывающегося в глубине ее сознания. Хоть воины и были в два раза больше нее, они с трудом устояли на месте от рывка демонессы. Быстро сообразив, что долго держать разъяренную воительницу не получится, один из них успокоил ее мощным ударом железного кулака в живот. Припав на колени, девушка и вправду поутихла. Похоже, этот удар сломал пару ребер. В подобном состоянии она могла только наблюдать за издевательством солдат над сестрой. Лея пыталась убежать, но, к сожалению, стражников оказалось больше, к тому же они были крепкими мужчинами. Повалив ее на землю, воины принялись раздирать ей платье, попутно снимая с себя тяжелые доспехи. Ультима очень хотела ей помочь, однако острая боль не позволяла ей сдвинуться с места. Крича и вырываясь, русовласая девушка не могла ничего противопоставить грубой силе, желающей совокупиться с прекрасным девичьим телом. В данной ситуации, спасти их было некому. Разве, что внезапно появится сказочный принц, раскидает врагов и заберет их прочь из города. Вспомнив о недавнем знакомом, как нельзя, кстати, подходившем под эту роль, огненновласая воительница решила обратиться к нему. Ведь он сам говорил, стоит только позвать, и он явится. Наверное. Ей самой как - то слабо верилось. Однако выбора не оставалось.
  -Кримсон, помоги, - отчаянно прошептала Ультима.
  Стражники уже разорвали одежду бедной девушки, готовые преступить к своему похотливому делу. Она изо всех сил пыталась освободиться, моля воинов отпустить, но они были непреклонны. Закрыв ей рот ладонью, один из солдат принялся расстегивать пояс на брюках. Так увлекшись удержанием беззащитной жертвы, они совсем не заметили появления черновласого парня, с прядью локонов кровавого цвета, перед ними.
  -Некрасиво вы, ребята, поступаете, - надеясь привлечь их внимание, произнес он. - Если девушка не хочет столь близких отношений, не нужно ее заставлять.
  -У тебя имеются какие - то претензии к городским стражам? - Высокий, широкоплечий воин, на голову превосходивший незнакомца, передав Лею напарникам, поравнялся с ним.
  -Совершенно никаких, - приложив ладонь к груди солдата, Кримсон добродушно взглянул на Ультиму. В зеленых глазах виднелись одновременно удивление и радость. Подмигнув ей, он вновь вернулся к гиганту. - Просто хочу сказать, втроем нападать на беззащитную девушку, не подобает настоящим мужчинам.
  В следующий миг ехидное лицо стражника переменилось на болезненную гримасу. Закатив глаза, его крупное тело устремилось к земле. Все присутствующие со слегка удрученными лицами уставились на гостя, всего одним касанием свалившего их побратима. Небольшая кровоточащая рана в месте прикосновения, свидетельствовала либо о неизвестном скрытном оружии, либо о невероятной скорости таинственного юноши. Так или иначе, а воин был мертв. Удар пришелся прямо в сердце.
  -Ах, ты... - с гневным оскалом, солдат, фактически, лежавший на девушке, потянулся за мечем.
  Однако Кримсон оказался быстрее. Схватив врага за лицо, он легонько оттолкнул его назад. Брызги крови, по идеально прямой траектории, вылетев из рассеченного лба воина, аккуратной линией окропили землю. И снова безоружный парень убил крупного противника одним прикосновением, посеяв семена страха и непонимания в сердцах бывалых воителей, не раз видевших смерть в сражениях с демонами. Только этот черновласый не был похож на обычное потустороннее создание. Уж слишком странная, если не сказать устрашающая, аура, ощущаемая даже простыми, неподготовленными людьми, исходила от него. Присев на корточки, Кримсон протянул перепуганной девушке руку и ласково улыбнулся.
  -Успокойся. Они больше тебя не обидят, - взяв за неуверенно протянутую руку, он спрятал Лею за своей спиной. - Сейчас я проведу с ними воспитательную беседу на тему взаимоотношения полов.
  -Убейте! Убейте этого ублюдка! - Лицо командира исказилось от гнева.
  Выхватив клинки, солдаты бросились к парню. Теперь же, Ультима с интересом наблюдала за развернувшейся схваткой недавнего знакомого со стражниками. Тот играючи уворачивался и блокировал их атаки, отвечая разнообразными скользящими ударами, после чего противники, с колото - резаными ранениями, устилали каменный пол внутреннего дворика резиденции начальника городского ополчения бездыханными телами. Странно, но в руках Кримсона не было ни ножа, ни какого - либо другого оружия, способного так резать врагов. Неужели, парень делал это голыми руками? Или же это какая - то демоническая уловка? Решив, что ей и самой уже хватит отдыхать, Ультима принялась действовать. Боль в ребрах значительно облегчилась, позволив девушке также принять участие в воспитательной беседе. Ловко высвободив одну руку из захвата, она вогнала серебристые когти в грудь второго, державшего ее солдата. Подарив свободу действий и второй, смертоносной конечности, воительница мигом пробила горло первому бойцу. Опасности он больше не представлял, а вот его партнер, отделавшийся неглубокими порезами от предыдущей атаки, вполне мог прервать бренное существование. Только если бы Ультима была не готова. Шагнув в сторону, увернувшись от разящего клинка, девушка резко направила раскрытую ладонь прямо в сердце противника. Даже металлический, пусть и тонкий, нагрудник не спас стражника от верной гибели, несшейся на острие серебристых когтей. Не успел тот рухнуть на землю, как на горизонте появился новый стремительно приближающийся соперник. Заметив рвущегося к ней разъяренного воина, воительница приняла боевую стойку и, сделав глубокий вдох, быстро взмахнула когтями по воздуху. Дальше произошло нечто подобное, что случилось с врагом Кримсона при их первой встрече, когда тот применил 'Вихревой коготь'. Получив чудовищные раны от неосязаемой демонической силы, будто по груди прошлась громадная когтистая лапа неведомого животного, он медленно припал на колени. А затем и соприкоснулся лицом с холодной каменной землей.
  -Я в тебе не ошибся, - усмехнулся Кримсон. Судя по лицу девушки, она совсем не ожидала такого эффекта. - Не каждый может так пользоваться вихревым когтем с первого раза. Умница.
  Перерезав глотку, стоявшему на коленях солдату небольшим серпообразным лезвием, исходившим из второй фаланги большого пальца, парень повернулся к напарнице спиной, в ожидании следующей жертвы. Если этот ничтожно маленький клинок и был тем самым таинственным оружием, то юноша действительно являлся превосходным воином.
  -Спасибо. Я приняла решение, я пойду с тобой.
  -Ну и отлично.
  С заметно улучшенным настроением, Кримсон устремился навстречу наступающим врагам. Новоиспеченная союзница также последовала его примеру, вступив в схватку с глупыми людьми, упорно не желавшими признавать превосходящую силу потусторонних существ. Видя, что подчиненные терпят поражение, всего от двух юных демонов, начальник стражи выхватил из - за спины арбалет и начал целиться в Ультиму. В принципе, она была готова к выстрелу. Обостренные чувства и молниеносная реакция позволяли ей без проблем поймать арбалетный болт на столь близком расстоянии. Расправившись с очередным врагом, девушка услышала щелчок, возвещающий об использовании командиром стрелкового оружия, и приготовилась ловить стрелу. Однако в последний момент, перед ней возникла знакомая русовласая фигура в разорванном платье. Воительница даже не успела сообразить, как болт с противным треском прошил грудь Леи. Демонесса не верила своим глазам. Любимая сестра закрыла ее собой, очевидно, и не задумываясь о последствиях для здоровья и жизни. Пошатнувшись, она изобразила довольную улыбку и, умиротворенно закрыв глаза, устремилась к земле. Ультима вовремя подхватила ее на полпути, и бережно уложила на, побагровевший холодный гранитный пол.
  -Лея, дурочка. Зачем ты это сделала? Со мной бы ничего не случилось, - опустив голову, она пыталась не показывать блестящих от слез глаз. Настоящим воинам, какой ее воспитали, не предстало плакать. По крайней мере, у всех на виду.
  -Мне надоело стоять в стороне и наблюдать за тем, как ты мучаешься, - Лея взяла сестру за руку и болезненно улыбнувшись, добавила. - Все эти годы ты беспрерывно сражалась, защищая меня. Позволь мне хоть раз отплатить за заботу.
  -Ты ничего не должна. Я защищала тебя по велению сердца. Как - никак, мы же не чужие люди, - она с трудом сдерживала слезы.
  -Спасибо, Ультима. Спасибо тебе за все, - переведя взгляд с сестры на голубое небо, девушка медленно закрыла глаза. - Очень скоро я встречусь с мамой и папой. Прощай, сестренка.
  После этих слов, рука Леи безжизненно опустилась на землю, а сердце перестало отбивать ритмичную мелодию. Ранение русовласой красавицы оказалось смертельным. И она приняла смерть, как подобает воину, коим не являлась. С улыбкой на устах, отдав жизнь за дорогое ей существо. Разум Ультимы переполнял невообразимый гнев. Будто какая - то неведомая сила пыталась выбраться на волю.
  -Подлая тварь! Ты отобрал все, что мне было дорого. Но теперь, - подняв голову, перед воинами вспыхнули глаза чудовищного зверя, спавшего, до сего момента, в глубинах сознания. - Я отниму кое - что ценное у тебя.
  Внешне девушка никак не изменилась, чего нельзя было сказать об ее ауре. От нее исходила ужасающая мощь, наполнявшая воздух невообразимой тяжестью.
  -Черт! А вот этого я не предусмотрел, - с легкой иронией в голосе, произнес Кримсон.
  Вероятно, из - за потери близкого ей человека, Ультима впала в состояние, так называемого, безумия Багрового Лиса. В роду богоподобных существ, некогда правившим загробным миром демонов, изначально имелся один изъян. Все Багровые Лисы с рождения обладали своеобразным раздвоением личности. Помимо собственного разума, в них обитало сознание первобытного, неистового зверя. Истинной сущности легендарных владык Верховного Ада. Взаимодействие двух разумов в одном теле протекало по - разному. Одни находили общий язык со своим внутренним соседом. Другие с переменным успехом вели ментальную борьбу за контроль над телом и мыслями. Апогеем такого противостояния становилось полное слияние разумов, вследствие чего сформировывалось единое, совершенное сознание полубожественной сущности. Именно момент слияния и назывался безумием, так как в подобном состоянии, Лис переставал различать, где друг, а где враг, и мог не задумываясь отправить на тот свет даже самых дорогих для него существ. Пробудившийся внутренний зверь предавал носителю просто чудовищную силу. Вместе с невероятной кровожадностью и жаждой смерти.
  Мгновенно рванув к начальнику стражи, Ультима припечатала его к каменной стене. Рука по самую кисть вошла в грудь, разрезав металлический доспех, подобно бумаге. Мужчина в ужасе смотрел на молодую воительницу, похоже, пока еще не осознавая, что произошло. Он, явно, был в шоке от столь разительной перемены недавней подчиненной. Возможно, поэтому и не ощущал боли от полученных повреждений. Сокрушительный удар демонессы оставил на стене, с которой встретился ее бывший командир, крупные трещины. Наверное, не стоило говорить, что случилось с его внутренними органами. Увы, зверю, овладевшему разумом Ультимы, этого оказалось мало. Для человека, убившего ее сестру, пару разорванных внутренностей, было бы слишком легким наказанием. С садистской улыбкой взглянув на бедолагу, она вырвала сердце и, раздавив в своем кулаке, вновь направила раскрытую ладонь теперь уже в голову. На сей раз рука с грохотом вошла в гранитную твердь, раскроив череп ненавистного человека. Покончив с жалким существованием убийцы сестры, воительница извлекла когти из останков лица. Изуродованный труп медленно скатился на землю. Она повернулась к немногочисленным выжившим стражникам, ошарашенным ужасающей картиной гибели командира. Ее дикий взгляд, не суливший ничего хорошего, говорил, что внутренний демон еще не насытился вражеской кровью. Изобразив ехидную усмешку, девушка ринулась вперед. Кримсон спокойно наблюдал со стороны за развернувшейся бойней. Сейчас не стоило вмешиваться. Ультима безжалостно разрывала на куски всех, кто попадался в поле зрения. И уж точно, не собиралась кого - либо отпускать. Буквально через пару минут живые представители человеческого рода закончились, оставив не насытившегося зверя в одиночестве. Последние несколько мгновений, она стояла на месте и тяжело дышала. Видимо, разум пытался бороться с сознанием истинной сущности, контролировавшей тело, собственно по чьей воле и произошла эта резня. Кримсон с нескрываемым восторгом, наблюдал за новой подопечной. Обычно, в Верховном Аду, тех Лисов, кто не смог преодолеть буйство внутреннего зверя и выйти из состояния безумия, ждала единственная, не очень благополучная судьба. Оставлять в живых столь сильных, необузданных существ слишком опасно. Как лидер Согрецу - отряда телохранителей богини загробного мира, он просто не мог позволить себе потерять такое ценное, перспективное приобретение, как Ультима. Значит, следовало помочь ей победить в битве разумов. Однако тогда возрастал риск несостоятельности девушки, как божественного стража. Если она не может обуздать свою истинную сущность, то каким образом надеется защищать Амадеру, враги которой по силе не уступают самим богам? Не спеша, подойдя к демонессе, Кримсон обнял ее и прижал к груди.
  -Успокойся. Все закончилось. Ты всех победила, - по - отцовски произнес он, поглаживая по шелковистым волосам, в надежде усмирить разбушевавшегося зверя.
  -Лея. Я не смогла ее спасти, - уткнувшись лицом в плечо парня, она поддалась своей печали.
  -Да, правильно. Избавься от негативных эмоций. В дальнейшем они могут привести тебя к гибели.
  Даже хорошо, что Лея погибла здесь. Без нее Ультима бы никуда не пошла. А брать человека в загробный мир демонов категорически запрещалось. Кримсон решил не говорить ей пока об этом, да бы еще больше не травмировать, и без того расшатанную, психику девушки.
  ***
  После провала первого самостоятельного задания, по поимке ведьмы, терзавшей небольшой городок, прошло два месяца. Грид с лихвой компенсировал эту неудачу последующими, превосходно выполненными миссиям. Все шло достаточно хорошо. Высокое начальство хвалило парня, пророча ему судьбу прекрасного паладина, коим и являлся старик Гавриил. В свободное, от собственных дел, время, серебрянновласый воин Света, сопровождал пасынка в его заданиях, наблюдая за растущими боевыми навыками. Со времен первой самостоятельной миссии, юноша стал на порядок сильнее и искуснее в бою. Но, увы, остался все таким же наглым и самоуверенным мальчишкой. Задания уровня обычных экзорцистов были для него детской забавой, поэтому он стремился почаще сопровождать Гавриила в его миссиях. Паладинов, как представителей высшего военного сословия в Святой Церкви вряд - ли отправили на охоту за низшими демонами или духами. Лишний опыт общения с действительно могучими потусторонними существами, которых способны одолеть только воины Света, никогда не повредит. Особенно если он собирался примкнуть к элите церковников.
  В очередной прекрасный день Гавриил, по поручению высокого начальства, отправился в одну из крепостей, расположенной на границе королевства людей и владений демонов. Так совпало, что Гриду в этот момент как раз нечем было заняться. А значит, у паладина внезапно появился своенравный попутчик. Серебрянновласому воителю не особо нравились подобные прогулки. Не то чтобы он опасался встречи с опасными созданиями, которые могут прекратить их существование, просто ему больше импонировали странствия в одиночестве. Когда не нужно опасаться за жизни подчиненных, да и никто не суетился под ногами. К тому же постоянные шуточные придирки юного демона на счет недобросовестного исполнения обязанностей воином Света. Хотя они были всего лишь дерзким ответом парня на замечания о своих недостатках со стороны паладина. Путь к месту назначения не выдался слишком долгим. По данным разведки на одну из пограничных крепостей, Западный Хельм, было совершено нападение крупного отряда демонов. Идеальный момент для заслания шпионов и диверсантов в стан врага. Обычные люди вряд - ли бы вычислили хорошо замаскированных демонических существ. Ведь они, внешне, почти не отличались от представителей человеческого рода. Другое дело члены Святой Церкви, чуявшие присутствие еретиков за версту. Для такого осмотра вполне хватило бы способностей простого экзорциста. Тогда зачем Святой Отец отправил сюда паладина? Неужели церковникам не хватает достойных кадров? В принципе, Грида это не сильно беспокоило. Раз воина Света куда - то направили, там наклевывается нечто интересное. На первый взгляд Западный Хельм выглядел как хорошо защищенная средневековая крепость. Высокие стены с множеством башен и массивные стальные врата, обеспечивали превосходные условия для обороны города. Плюс прекрасно обученные воины, по слухам, которыми командовала молодая огненновласая красавица. Гавриил особо не распространялся о цели миссии, да и попутчика это не очень интересовало. Задание, порученное паладину, просто не могло быть бесполезной тратой времени и сил. Пообщавшись с представителями местной власти, серебрянновласый воитель отправился к Гриду. Парень должен был ждать его неподалеку от главного строения города, собственно жилища владыки Западного Хельма - массивного дворца, возвышающегося над всеми остальными строениями, с толстыми гранитными стенами и величественными колонами. Передний фасад здания украшали, развевающиеся на ветру, флаги и гербы с изображением золотистого льва в черных доспехах на фоне серого замка, символизирующий непоколебимую храбрость защитников крепости. Спустившись по мраморной лестнице, Гавриил заметил на городской площади большое скопление людей. Почему - то в сей миг, у него возникли подозрения о том, что, а вернее кто, мог привлечь к себе столько внимания. Впереди слышались звуки драки и бранные крики нескольких человек. Подойдя ближе, старик, как и ожидал, увидел Грида, голыми руками сражающегося с пятью коренастыми мужчинами. Паладин не удивился такому положению дел. Юный демон всегда отличался вспыльчивостью. Но что, же тот умудрился не поделить с горожанами за столь короткое время?! Благодаря невероятной силе, парень с легкостью отбивался от нападок нескольких противников. Однако, в пылу сражения, частенько забывал о принципе 'глаза на затылке', из - за чего многие прославленные воины расстались с жизнями. Один из нападавших поднял с земли крупный камень и, подобравшись к юноше сзади, направил вооруженную длань в голову ничего не подозревающего экзорциста. К счастью, Гавриил оказался не настолько бездушным, чтобы наблюдать за избиением собственного сына. Остановив руку высокого, худощавого мужчины на полпути, он заломил ему кисть, заставив выронить камень и с помощью добротного пинка, отправил его восвояси.
  -Напомни мне, почему мы деремся здесь с бандитами, вместо исполнения задания достопочтенного Святого Отца? - Встав спина к спине с наставником, спросил Грид.
  -Он еще и спрашивает. Я отошел всего на десять минут, а ты уже успел ввязаться в неприятности.
  -Я - то здесь причем. Они первые начали. Насмехались на до мной, оскорбляли. Пришлось ответить им, как подобает настоящему мужчине. И почему - то от них исходит дружественная аура, - последнюю фразу он произнес так тихо, что расслышал только паладин.
  -Это бесы, низшие духи. Нужно хоть немного знать теорию, юноша! Как ты собираешься сражаться с высшими демонами, если ничего о них не знаешь?
  -Вот как встречусь с ними, так и узнаю. Я верю в свои силы, да и разве может теория заменить реальную схватку с сильными противниками? - В его словах была изрядная доля правды
   Учебники не давали практических навыков борьбы с демонами, они могли только подготовить к ожидаемым трудностям. Ведь неизвестно, как будут действовать хитроумные потусторонние существа в условиях настоящего поединка.
  -Мы же знаем только один способ изгнания нечисти из тел праведников? - ловко выхватив изогнутый кинжал из ножен, парень усмехнулся.
  Теперь же у одержимых не оставалось никаких шансов на благополучный исход нападения. Поддавшихся демоническому искушению, церковники обычно очищали с помощью прекращения жизнедеятельности последнего. Это был наиболее быстрый и эффективный способ борьбы с еретиками. За годы тренировок, юный экзорцист в совершенстве овладел искусством ножевого боя. Именно они и стали его фирменным инструментом для искоренения нечисти. Гавриил же не стал доставать свой громоздкий клинок. Для подобных случаев, у паладинов имелось другое, не менее смертоносное оружие. С символическим названием Могильные Кресты, оно представляло собой металлические наручи с закрепленными массивными церковными крестами, в основание которых встраивалось выкидное лезвие. Наиболее искусные воины Света могли использовать сразу два таких клинка, подпуская противников почти в упор. Уже через минуту, бессмысленная битва окончилась бескомпромиссной победой священнослужителей.
  -И все - таки, зачем мы сюда прибыли? - покончив с последним врагом, спросил Грид.
  -Расскажу по дороге, - с невозмутимым видом, вытирая кровь с паладинского креста, ответил серебрянновласый старик. - Идем.
  Не обращая внимания на озадаченные взгляды, наблюдавших за своеобразным обрядом очищения душ одержимых, парень направился следом за наставником.
  -Совсем недавно город атаковали демоны. Однако потерпели поражение из - за действий одной прекрасной особы, очень заинтересовавшей Святого Отца. Я думаю, ты догадываешься, что это значит?
  -Святой Отец считает, что нам больше нечем заняться, кроме как охотиться за беззащитными девушками? - Иронично подметил Грид.
  -Согласись, юная воительница, сразившая целую группу матерых демонов, заслуживает внимания. Особенно если учесть, что в божественное благословение глава Святой Церкви просто так не поверит.
  -Конечно. Он скорее поверит, что среди Ангелов имеются приспешники тьмы, чем в божественную одаренность человека.
  Продолжая беседу, они вскоре добрались до резиденции начальника городской стражи, куда направили Гавриила из дворца владыки. Аккуратные улицы с мощенными, бурым кирпичом, дорогами, не выделялись какими - либо архитектурными изысками. Вполне стандартные каменные строения эпохи глубокого средневековья серой массой наполняли обширное пространство, окруженное массивными крепостными стенами. Странно, но у входа в крупное, кирпичное здание, смахивающее на своеобразную крепость в крепости, их никто не встретил, как подобает во всех цивилизованных городах. Мало - ли кто может постучаться в гости к командиру вооруженных сил? Охрана обязывалась проверить, с чем пожаловали посетители к столь важному, в здешних краях, человеку. Людей не оказалось и в следующих нескольких помещениях. Неужели у солдат сегодня выходной? Ловко власти избавились от чересчур любопытных церковников. Дойдя до внутреннего дворика, они поняли, в чем причина столь халатного отношения воинов к своему святому долгу. Около полусотни окровавленных тел устилало гранитный пол. Залитые кровью стены и ужасный запах разложения также дополняли не очень приятную картину недавней резни. Выжившие среди них отсутствовали, что неудивительно с полученными ранами, нанесенными каким - то странным оружием. Будто бы и рукой, но эта самая рука уподоблялась ужасному клинку, разрезающему и разрывающему жертв на части.
  -И что ты можешь сказать по этому поводу?
  -Красиво. Но как по мне, слегка грязновато, - подобное зрелище не вызвало никаких эмоций на лицах воинов. Гавриил, за многие годы, уже привык к такого рода видам. А Грид, похоже, просто не воспринимал кровавую картину, как нечто ужасное. Демонические представления об эстетике разительно отличались от человеческих. Подойдя к одному из трупов, парень присел на корточки рядом с ним.
  -Двое. Один - высший демон, а на счет второго, вернее второй. Я чувствую ее чудовищную ауру, - переведя взгляд в сторону, он указал на труп юной особы со стрелой в груди. - Та девушка имела к ней какое - то отношение. Вероятно, родственница, хотя я не ощущаю прямой связи. Ну и наконец, сам виновник торжества, - подойдя к стене, у которой распластался обезображенный труп начальника городской стражи, экзорцист облокотился на нее рукой. - Не повезло бедолаге. Даже я не такой жестокий, чтобы заживо вырвать сердце, а потом еще и голову проломить. Причем, судя по характеру ран, она сделала это голыми руками.
  -К сожалению или к счастью для нас, их здесь больше нет, - задумчиво добавил старик. - Ладно. Возвращаемся домой.
  Передав в вышестоящие городские органы весть о кровавой находке, паладин с учеником направились в лагерь Святой Церкви. Демоны, явно, побывали в городе, но сейчас их там не было. Первоначальную миссию Гавриил выполнил, теперь Святой Отец, наверняка, отправит сюда других агентов для выяснения обстоятельств. Дальнейший ход расследования мало интересовал серебрянновласого воителя. Буквально через пару дней у Грида намечался небольшой праздник - ровно двадцать лет, как он появился на свет. Так как дата рождения парня была известна только высшим силам, они решили считать днем его рождения, день их первой, судьбоносной встречи. Кто бы мог подумать, что демон сможет запросто влиться в человеческую среду. Более того стать одним из лучших экзорцистов, охотником на собственных сородичей. У Гавриила уже даже был готов подарок, который, безусловно, понравиться юному воину.
  Следующие несколько дней прошли спокойно, без происшествий. Большую часть свободного времени, Грид проводил на тренировках, увеличивая и без того катастрофический разрыв в силе с себеподобными начинающими церковниками. Но сегодня утром, парня нигде не было. Ни в своей комнате, ни на тренировочной площадке его никто не видел. Гавриил догадывался, где он мог находиться, о секретном месте демона, в лесу неподалеку, знал всего лишь один... паладин. Прислушиваясь к сверхчутью, воин Света быстро обнаружил местонахождение ученика. На небольшой поляне, в глубине лесного массива, расположенного в стороне от тренировочной площадки экзорцистов, Грид оттачивал навыки метания ножей. Несмотря на скованность зрения повязкой, юноша умело отправлял клинки прямо в центры деревянных мишеней. Очевидно, он слишком увлекся своим занятием, так как один из ножей полетел в направлении паладина. К счастью, превосходная реакция старика, в который раз спасла его от неминуемой гибели.
  -Ой, прости. Я не знал, что ты там стоишь, - ехидно произнес парень, снимая повязку с глаз. - Чего тебе?
  -Да вот решил поздравить одного задиристого юнца и передать ему очень ценную вещь, - вытащив из - за спины сверток серой материи, он развернул ее, явив взору ученика металлическую перчатку с серебристым крестом, располагающимся по всей длине.
  -Это же Могильный Крест, - в глазах Грида загорелся радостный огонек. - Но ведь его имеют право носить только паладины.
  -Он может передать клинок тому, кого посчитает достойным. Поэтому, я передаю священное оружие тебе. С днем рождения, сынок.
  Взяв перчатку в руки, парень принялся внимательно ее рассматривать. Далее выполнять бессмысленное упражнение с метанием ножей, от которого было мало толку на его уровне подготовки, ему больше не хотелось. Желание опробовать новую игрушку, на какой - нибудь потусторонней сущности, брало верх. Однако еще больше юному церковнику сейчас хотелось есть. Ведь со вчерашнего вечера в желудок ничего не поступало. Направившись, вместе с паладином, в трапезную, они продолжили непринужденную беседу. На полпути одного из них окликнул мужской голос.
  -Отец Гавриил! - Подбежав к остановившимся воинам, молодой, взволнованный экзорцист отдышался и произнес. - Демоны захватили Врата Ангелов. Инквизитор ожидает вашего прибытия на месте.
  После этих слов, невозмутимый взор воина Света переменился. Такого, хорошо замаскированного, выражения глубокого удивления, граничащего с праведным ужасом, Грид никогда не видел на лице наставника. Отпустив юного церковника восвояси, Гавриил, казалось, ушел в себя.
  -А кто такой этот Инквизитор?
  -Высший Инквизитор Эгрегор, духовный предводитель Инквизиции, - спокойно ответил паладин.
  -А как же Святой Отец? Разве не он наш командир?
  -Святая Церковь лишь часть организации. Инквизиторы нечто вроде контролирующего органа. При определенных условиях, они имеют полномочия управлять действиями Святого Отца. Только с их разрешения города подвергаются анафеме. В какой - то мере, они обладают даже большей властью, чем правитель нашего государства.
  -Можешь не продолжать. Очередная крупная шишка попросила нас избавить от проблем с моими собратьями. Не будем медлить. Мне не терпится испробовать Могильный Крест в деле.
  Вратами Ангелов называли священную колокольню, находящуюся на высочайшей, в королевстве людей, скале. По легендам, звон этих трех массивных колоколов, мог призвать с небес Ангелов - бессмертных воителей Всевышнего, способных низвергнуть в Преисподнюю сильнейших представителей демонического рода. Захват святого места считался страшнейшим оскорблением для крайне праведных церковников. А с еретиками у них был разговор короткий. Когда они прибыли к подножию священной скалы, все действующие лица уже собрались. Две шеренги, грозного вида, крестоносцев в массивных серых латах с выгравированными на спине, груди и плечах, красными крестами, стояли напротив десятка экзорцистов. Прямо за рядами церковников находились старый знакомый, паладин Михаил, и собственно, сам Эгрегор - высокий черновласый мужчина, среднего телосложения, примерно сорока лет, в элегантных, серебристых доспехах, с изображением золотистого креста на черном солнце на груди. Остановив лошадей неподалеку от своих коллег, два воина направились к процессии, стоявшей перед широким каньоном - единственным, безопасным ходом к Вратам Ангелов.
  -Опаздываете, Отец Гавриил, - громогласным тоном произнес Инквизитор, неспешным шагом прогуливаясь между шеренгами.
  -А что, мы куда - то торопимся? - Усмехнулся Грид. - Демонам и так осталось недолго. Позволим же им насладиться последними мгновениями пребывания на этой земле.
  Посмотрев на парня, как на врага народа, Эгрегор, буквально, был готов вцепиться ему в горло за такую дерзость.
  -Простите его, ваше святейшество. Он не всегда думает, прежде чем открыть рот, - повернувшись к ученику, тот с явным раздражением, тихо произнес. - Не позорь меня, стань в строй. Только не перепутай, в чей.
  Фанатичные крестоносцы, готовые разорвать даже друг друга на части, за неподобающее слово о Всевышнем, не особо жаловали членов других военных подразделений, разве что только паладинов, считая их недостойными для службы своему покровителю. В последний миг, перед тем как продолжить свое шествие, взгляд Инквизитора переменился, будто он узнал какую - то страшную тайну о молодом экзорцисте. Тяжело вздохнув, юноша все - таки послушался наставника и встал рядом с остальными охотниками за нечистью.
  -Итак, - не обращая внимания на извинения паладина, Эгрегор остановился во главе двух отрядов церковников и обвел всех присутствующих пронзительным взором. - Из Эдема сбежало два Ангела. Они обратились в еретиков и собираются разрушить священную колокольню, чтобы разорвать нашу связь с Всевышним. Мы должны покарать отступников, прежде чем это произойдет.
  -Простите. А зачем для поимки Ангелов нужна такая армия? Разве пары паладинов, да вас будет мало? - Грид старался выглядеть, подобно новичку, задающему вопрос опытному воину, однако все же ему не удалось избежать косого взгляда Гавриила, выражающего глубокое недовольство.
  -Им помогают демоны, - спокойно ответил Инквизитор. - Несколько сотен солдат, расположившихся у основных подходов к Вратам Ангелов. К счастью таких здесь всего два. И о втором враг, скорее всего, не знает. Мы с крестоносцами зайдем через главный вход, - он перевел взор на серебрянновласого паладина. - Гавриил, в твоем отряде есть умелый экзорцист, способный возглавить боевую группу?
  -Да, ваше святейшество, - после короткого раздумья, ответил тот.
  Насчет первого требования, такой человек, вернее не совсем человек, у него имелся на примете. Но вот сможет ли он грамотно управлять вверенными ему воинами, Гавриил немного сомневался. Зная вспыльчивый характер Грида и легкую эгоистичность, проявляемую им в боях, он также легко мог и угробить всех подчиненных. Увы, другого выбора не оставалось. Поняв, что речь о нем, молодой церковник, с радостным лицом, помахал Эгрегору рукой.
  -Отлично, - тот, явно, решил не обращать внимания на столь дерзкое поведение парня. Либо он сильно уважал его отца, либо просто был очень добрым человеком, раз до сих пор терпел выходки юноши. - Вы с Михаилом пойдете со мной, а вот для наших юных экзорцистов у меня будет особое задание. Тайный проход находится с другой стороны скалы, на высоте пятисот метров. Если вы не слепые младенцы, найти его не составит большого труда. Атаковав врага с тыла, вы отвлечете внимание от моего отряда, чем мы и воспользуемся. А теперь приступим к праведному суду. И пусть еретики сгорят во всеочищающем пламени! Во имя Всевышнего! - Крестоносцы дружно подхватили возглас лидера. Развернувшись к каньону, ведущему вглубь горной местности, Инквизитор тихо добавил. - Если твой сын сражается с таким же рвением, как и машет языком, то нас ждет успех.
  -Не подведи меня, парень, - бросив на ученика удовлетворенный взор, Гавриил последовал за Эгрегором.
  Крестоносцы сделали синхронный полуоборот и, ритмичной поступью, направились следом за командирами. Проводив их взглядом, Грид осмотрел свой разношерстный отряд, состоящий из семи молодых людей и трех девушек. Судя по слегка недовольным лицам некоторых из них, назначение его лидером не сильно радовало. Конечно, о выдающихся боевых навыках знала вся организация, но большинство видело в нем лишь заносчивого сынка воина Света.
  -Ну... - задумчиво почесав затылок, он продолжил. - Вы слышали приказ. Давайте покажем этому выскочке, кто такие экзорцисты Святой Церкви.
  -Да, Грид. Умеешь ты оказаться в нужном месте, в нужное время, - иронично заметил один из них - невысокий, черновласый юноша, примерно того же возраста, что и молодой лидер.
  -И не говори. Как всегда все лавры достанутся ему, - поддержал друга второй, худощавый русовласый парень. - И кстати, думаю, Верховному Инквизитору не очень понравится, что ты назвал его выскочкой.
  Эти двое, Джон и Тори, являлись лучшими друзьями Грида с самого детства. Все время они проводили вместе, так как у ребят также имелись проблемы с родителями, вернее с их отсутствием. Обычно, будущих экзорцистов набирали из числа сирот. Они уже знали, что такое борьба за выживание. Следовательно, задачи инструкторов, по выращиванию превосходных воинов, значительно облегчались. Когда тебя никто не ждет, отдавать свою жизнь на службу высших сил гораздо проще. С началом обучения общению с потусторонними сущностями, они почти перестали видеться, ведь их демонический побратим, проявив неординарные боевые способности, проходил специальный курс тренировок отдельно от остальной группы.
  -Так, я не понял. Что за разговорчики в строю, - усмехнулся Грид. - Давайте побыстрее закончим с демонами. Я с самого утра ничего не ел.
  Быстро обойдя гору со стороны, указанной Инквизитором, отряд экзорцистов принялся искать глазами хоть что - нибудь похожее на секретный проход в стан врага. Увы, на горизонте виднелась сплошная каменная мозаика без каких - либо намеков на него.
  -И как, интересно, он нам предлагает найти здесь потайной вход? - Поинтересовался Джон, взглянув на устремляющуюся в небо скалу.
  -Никто и не говорил, что будет легко, - подойдя к каменной стене, черновласый воин потянулся к кинжалу на поясе. Ловко прокрутив клинок в руке, он вогнал лезвие в горную твердь и рванул вверх, уцепившись свободной дланью за выступающий камень. - Ну, что ж, скалолазы, вперед.
  У остальных экзорцистов не оставалось выбора. Подъем обещал быть опасным, однако их предводителя совсем не волновало сие обстоятельство. Грид сам собирался быстро забраться на вершину и расправиться с бежавшими Ангелами, да бы поставить на место зарвавшегося Инквизитора. Так увлекшись этой идеей, он не заметил, как оказался на десяток метров выше своих бойцов. Физически, демоны были значительно сильнее и выносливее обычного человека, поэтому восхождение на гору не являлось трудной задачей, в отличие от других церковников человеческого рода. Вряд - ли его погладят по головке, если отряд понесет большие потери. Значит, нужно подстраховать соратников. Замедлив темп, парень позволил остальным догнать, а затем и обойти себя. В таком положении он мог бы поймать любого сорвавшегося экзорциста. Вот только 'черепашье' движение начинало раздражать. Как чувствовал. Буквально через несколько метров подъема, одна из девушек, симпатичная, стройная барышня с длинными, русыми локонами, оступилась и подобно подстреленной птице, устремилась вниз. С абсолютно спокойным видом схватив ее за руку, тем самым прервав непродолжительный полет, Грид взглянул в голубые глаза красавицы.
  -Меня всегда интересовало, почему девушки тоже решили стать экзорцистами. Вы ведь не созданы для войны.
  -У каждой свои причины, - находясь на волоске от смерти, она, явно, не сильно беспокоилась. Конечно, легкое волнение в ауре присутствовало, но оно сразу же исчезло, когда юноша спас ее. - В основном глубокая вера во Всевышнего. Кстати, я Кира.
  -Грид, очень приятно познакомиться, - улыбнувшись, парень элегантно подкинул девушку в воздух и, обхватив за талию, прижал к себе. - Впредь будь осторожней.
  Она даже немного растерялась от столь уверенных действий спасителя. Отпустив Киру, продолжившую восхождение, он последовал за ней. Добравшись до потайного прохода на указанной высоте, который оказалось не так уж трудно обнаружить, незаметным он был только издалека, группа экзорцистов снова почувствовала под ногами твердую землю. Похоже, демоны действительно не ожидали здесь появления врагов. Тем хуже для них. Без проблем пробравшись вглубь горной территории, отряд Грида, наконец, встретил группу вражеских воинов. Очевидно, они охраняли один из путей, ведущих к святой колокольне и, скорее всего, не ждали атаки с тыла. Присутствия паладинов или крестоносцев поблизости не ощущалось. Вот он, прекрасный шанс отличиться! Инквизитор приказал его отряду отвлечь демонов и добраться до Врат Ангелов, с целью предотвращения их разрушения беглецами. Дав команду бойцам, парень ринулся в бой одним из первых. Потусторонние воины даже не успели сообразить, как часть из них полегла от метательных ножей экзорцистов, а другие кое - как вступили в схватку с юными воинами. Наиболее распространенным оружием среди церковников являлись разные вариации кинжалов и мечей. Однако никто не запрещал слугам Всевышнего выбрать вооружение по нраву. Одни, в меру физического развития, использовали массивные топоры и булавы, вторые отдавали предпочтение копьям и разнообразному метательному оружию. Только ножей, в арсенале Святой Церкви, насчитывалось не менее десяти видов. Почему же Грид избрал для себя малоэффективные небольшие клинки, ведь богатырская сила демона позволяла ему легко управляться с двумя двуручными мечами? О причинах этого решения было известно только ему самому. Достигнув небывалого мастерства в обращении с ножом, он мог дать фору к бою даже некоторым паладинам. Когда группа потусторонних воинов была почти повержена, на горизонте показался новый отряд врагов. Вероятно, план Эгрегора сработал. Получив подлый удар в спину, сторонники Ангелов начали стягивать силы к прорвавшимся экзорцистам. Значит, Инквизитор с самого начала решил использовать их в качестве пушечного мяса, что невероятно разгневало парня. Конечно, отвлечение внимания, отчасти, именно это и подразумевало, но еще существовала и вторая часть миссии - по возможности добраться до Врат Ангелов и воспрепятствовать их уничтожению. Только, вряд - ли демоны позволили бы им продвинуться дальше нынешней позиции. Все новые вражеские соединения прибывали с обеих сторон. Перерезав горло очередному противнику, Грид окинул взором сражающихся ребят. Он бы мог и в одиночку продолжить путь к колокольне, но бросать здесь людей на растерзание демонам ему не хотелось.
  -Иди. Мы тебя прикроем, командир, - словно прочитав его мысли, усмехнулся Джон.
  Кивнув в знак благодарности, черновласый воин побежал дальше. Времени оставалось совсем немного. Возможно, падшие Ангелы уже сняли защитные печати и готовятся к уничтожению божественных колоколов, без которых связь с Эдемом могла быть навсегда потеряна. С боем отделившись от группы союзников, парень заметил Киру, бегущую за ним следом. Остановившись, он смерил девушку слегка озадаченным взглядом. Она же задорно улыбнулась.
  -Прости, но мне не нужна обуза при встрече с Ангелами.
  -Я много слышала о тебе, Грид. Лучший экзорцист Святой Церкви. Невероятно силен, быстр, словно молния. Прямо живая легенда. Однако каким бы могучим ты ни был, человеку никогда не одолеть Ангела в честном поединке.
  -Я планирую доказать, что это не так. Уверен, они, также как и все нормальные существа, состоят из мяса и костей. Приближенность к Всевышнему не делает их неуязвимыми.
  -Ты еще более безрассудный, чем я ожидала.
  Усмехнувшись, Грид помчался вперед. Русовласая красавица не отставала. Добравшись, по горным тропам, до массивных железных ворот - своеобразного входа во 'внутренний дворик' божественной колокольни, парочка оказалась лицом к лицу с очередным отрядом демонов. С воодушевленными, вполне человеческими лицами, если не считать ярко выраженной мускулатуры, они медленно приближались к церковникам, предвкушая скорую расправу над юными, беззащитными людишками. Бросив ехидный взгляд на Киру, парень с уверенным видом двинулся им на встречу, будто не замечая количественного превосходства врагов. Первые же соперники, столкнувшиеся с лучшим экзорцистом Святой Церкви, мигом осознали свою ошибку. Увы, было уже поздно. Небольшой клинок Грида очень быстро находил бреши в защите воинов, награждая их смертельными ранами. Церковники создали превосходную машину для истребления нечисти, не подозревая о ее истинной природе. В выдавшееся, от сбора кровавого урожая, свободное мгновение, юноша решил посмотреть, как дела у Киры, и слегка опешил, увидев вокруг нее несколько демонических трупов. В руках девушки находилось необычное для верующего человека оружие - серебристая боевая коса, которой она орудовала с кошачьей ловкостью и грациозностью. Парень не ожидал столь выдающихся боевых навыков от напарницы.
  -Скорбящие? Ты одна из Скорбящих?
  -Как я уже говорила, у каждой пришедшей в Святую Церковь, свои причины для борьбы с демонами. Из - за них, я потеряла мать и старшего брата, - в блестящих глазах Киры виднелся гнев.
  Скорбящими называли специальное подразделение девушек - экзорцистов, потерявших свои семьи от рук потусторонних созданий. Поступив на службу Всевышнему, они брали на себя тяжкое бремя - ухаживать и лечить раненых, чьи раны зачастую являлись не сопоставимы с жизнью. Брать пленных, среди демонов было не принято. Официально Скорбящие считались отрядом лекарей. Однако когда наступало время битвы, в ход шли страшные боевые косы, переполненных гневом и скорбью, прекрасных дев. Подобно костлявой госпоже, они безжалостно отбирали жизни у ненавистных им, и Всевышнему, потусторонних существ. Инстинктивно увернувшись от разящего удара сзади, парень быстро расправился с врагом и принял боевую стойку, в ожидании следующего глупца, лишившегося тяги к жизни.
  -Иди дальше, - послышался женский голос за спиной. - Похоже, мы обогнали крестоносцев. С этими я сама разберусь.
  -Только не вздумай здесь умирать. Я собираюсь выполнить задание без потерь.
  Оставшихся в живых пятеро воинов, не спешили нападать. Поэтому Грид решил ускорить необратимый процесс. Ринувшись вперед, он ловко отправил в последний путь двух противников, так и быть, позволив спутнице покончить с остальными. Спустя сотню метров узкого каменистого коридора, юноша вышел на просторное плато. Большую часть уединенной от внешнего мира территории занимало озеро, вода в котором имела необычный рыжеватый цвет, предавая небу в отражении багровый оттенок. Почему - то картина на водной глади казалась демону знакомой. Вот только где он мог видеть небо кровавого цвета? В голове вновь вспыхнул образ черного пера. В последнее время таинственное перышко врывалось в его мысли почти каждую ночь. Что бы видение значило, парень даже не догадывался. Но странное чувство подсказывало, скоро он об этом узнает. И истина может не сильно ему понравиться. Внезапно подул легкий ветерок, принесший невероятное напряжение в воздухе. Сверхчутье Грида отчетливо говорили о присутствии неподалеку чуть ли не божественной сущности. Услышав протяжный грохот крыльев, рассекающих воздух, экзорцист повернулся на звук. От увиденной картины у него буквально перехватило дыхание, а сердце учащенно забилось. Размахивая могучими серыми крыльями, над озером медленно опускался человеческий силуэт с длинными пепельными волосами. В блестящих, серебристых доспехах, неизвестное существо походило на... Ангела. Хотя именно им, оно и являлось. Бессмертный воин Всевышнего, покинувший родной дом - райские сады Эдема, ради только ему известных целей. Коснувшись ногами водной глади, тот сложил крылья за спиной и, будто завис в воздухе. Аура, исходившая от миловидного парня приблизительно двадцати - двадцати пяти лет, казалась еще более враждебной, чем энергетика людей. Разумеется, какое еще должно быть отношение высшего проявления света к представителю сил тьмы?
  -Ты всего один. А где же остальные церковники? - Каким - то отрешенным голосом спросил он.
  -Их немного задержали ваши друзья.
  Выхватив излюбленный кинжал, воитель бросился в воду. Ангел безучастно смотрел на приближающегося врага, словно не собираясь сопротивляться и смиренно принять смерть. В самый последний момент, когда юноша совершил мощный прыжок, надеясь прогуляться ножом ему по горлу, губы пепельновласого расплылись в ехидной усмешке, а крылья, с грохотом разгоняя ветер, представ во всей красе, устремили тело подальше от смертоносного клинка. Отскочив назад, он мигом вытащил из ножен за спиной, меч с золотистой рукоятью и направил лезвие навстречу противнику. Тот чудом увернулся от сокрушительного удара в воздухе, силовая волна, даже на попавшего в цель оружия, едва не свалила парня с ног, как только он коснулся земли.
  -Почему вы покинули Эдем? - Грид улыбнулся. Соперник был неимоверно силен, что тешило самолюбие церковника.
  -Это действительно интересует демона? - с хитрым видом переспросил Ангел. - Паладинские фокусы могут обмануть людей, но не меня. Ладно, я расскажу тебе, перед смертью. У меня есть младший брат, и он совершенно не создан для войны. В Эдеме, для таких как мы, существует только одно призвание. Тех, кто не умеет и не желает сражаться, во благо Света и добра, презирают и в худшем случае отправляют на суд к верховному Архангелу Габриэлю. Я всего - то хочу избавить брата от такой незавидной участи.
  -Значит, вы просто хотите жить мирно? Тогда, зачем нужно было захватывать гору? Поднимать на уши всю Инквизицию? Оставлять без завтрака меня?
  -Покинуть ряды небесных воителей не так - то легко. Даже, я бы сказал, невозможно, - последнее саркастическое замечание, крылатый, явно, пропустил мимо ушей. - Волею судьбы мне повстречался один из Падших. Он - то мне и предложил разрушить священную колокольню, в обмен на секретные знания о возможности стать простыми смертными.
  -И ты ему поверил? - На лице парня показалась ироничная улыбка.
  -Я и не надеялся на понимание демона. Семья гораздо важнее долга. Что - то мы заболтались. Пора прощаться, экзорцист.
  Взмахнув крыльями, Ангел устремился к юноше. Последняя фраза божественного создания казалась ему до боли знакомой. Но он никак не мог вспомнить, где ее слышал. Приняв тяжелейший удар кинжалом, с трудом устояв на месте, черновласый воин схватил соперника за руку и попытался обезоружить. Простой захват с изломом кисти в подобной ситуации, был наиболее эффективным маневром. Увы, несмотря на чудовищную демоническую силу, у церковника не получилось даже немного провернуть конечность Ангела. Тот смотрел на него, словно на ребенка, упорно пытающегося отобрать конфету у взрослого. Быстро поняв, что ему ничего не светит, Грид отпрыгнул назад, попутно запустив два метательных ножа. Разумеется, какие - то заостренные куски металла были не в состоянии причинить урон божественному существу, чьи рефлексы имели сходство со скоростью реакции воинственных демонов. Парень прекрасно это осознавал, хотя бросил клинки, лишь для отвлечения внимания. В мгновение ока отбив мечем два ножа, Ангел с довольной усмешкой уставился на противника.
  -Неужели, это все на что способен демон?
  Перехватив кинжал, тот усмехнулся и снова кинулся в бой. В силе он проиграл оппоненту. Значит, стоило попытать счастья в скорости, где незначительный размер его оружия мог сыграть важнейшую роль. Удивительно как клинок не ломался, ведь юный воин вкладывал в атаки всю нечеловеческую мощь, противопоставляя ее божественной силе крылатого создания. Проведя серию жестких ударов, экзорцист снова принял невероятный выпад Ангела многострадальным кинжалом. Его ехидная, наглая физиономия начинала бесить. На сей раз, Грид не стал использовать бесполезные попытки сломать сопернику руку. Звонко вырвавшееся лезвие Могильного Креста на левом запястье, мигом устремилось к груди врага, и если бы не молниеносная реакция небесного воителя, наверняка, отправило бы того домой. А так, всего лишь, немного распорола предплечье. Хоть представители приближенного к Всевышнему рода и считались бессмертными, сочившаяся кровь из раненой конечности, свидетельствовала об обратном.
  -Не думай, что раз смог меня поцарапать, уже победил, - миловидный лик Ангела принял еще более грозный вид. - Сейчас я покажу, для чего мне был дан этот меч.
  Рванув вперед, он чудовищной подачей выбил из руки врага оружие и мгновенным движением нанес глубокий порез ему на бедре. Грид не ожидал такого напора и агрессии от соперника. Он с трудом отражал молниеносные, сокрушительные атаки паладинским крестом. Скорость и сила крылатого выросла в разы, словно в нем пробудился разъяренный зверь. В отличие от церковника, кровотечение сказывалось на реакции. Плюс поврежденная нога ограничивала подвижность, что неумолимо вело к новым травмам. В скором времени на правом предплечье появился хорошенький след от губительного лезвия, а спустя еще несколько выпадов, глубокая колотая рана в левом плече. Истекая кровью, парень терял остатки сил и без того истощающихся яростным противником. Все тело ныло от дикой боли, однако он держался. Не обращая внимания на ранения и усиливающуюся слабость, демон отбивался от нападок небесного воителя, выискивая момент для контратаки. Как всегда, в решающую секунду у Грида случилось внеплановое помутнение рассудка, вследствие чего воин поплатился еще одним скользящим порезом на груди. Перед взором снова возник образ черного перышка. Очень вовремя! Рухнув на колени в полубессознательном состоянии, он уже не ощутил последнего удара в плечо, едва - ли не переполовинившего грудную клетку. Тяжело дыша, экзорцист пытался сохранить остатки сознания. Умирать здесь ему никак не хотелось. Ведь в королевстве людей находилось еще столько беззащитных девушек, мешающих Святой Церкви. Кому - то же нужно было с ними разбираться.
  -А ты крепкий малый, - ехидно улыбнувшись, произнес Ангел. - Большинство существ с подобными ранениями обычно уже на полпути в мир иной.
  Непонятная сила отчетливо просилась на волю в глубинах разума парня. Почему - то боли он совершенно не чувствовал, а вот сердце, буквально, выскакивало из груди. Сил продолжать бой совсем не оставалось, да что там, просто поднять руку было проблематично. Выбирать не приходилось. Или смерть или неизвестность. Открыв сознание для необузданной силы, Грид окончательно лишился чувств. Довольно ухмыльнувшись, крылатый потянул меч назад, собираясь завершить все последним ударом. Только неожиданно юноша открыл глаза, горевшие янтарным блеском. В сей момент, в груди небесного воителя что - то екнуло, будто перед ним находился ни человек, ни демон, а какое - то ужасное чудовище. Возникшая аура вокруг него, отчетливо это подтверждало. Взгляд экзорциста сейчас походил на взор кровожадного зверя, встретившего добычу. Крепко схватившись голой рукой за лезвие меча, он направил правую длань с выпрямленными, сомкнутыми пальцами в грудь пепельновласого. Раздался противный треск ломающихся костей и разрываемой плоти. Удар оказался настолько быстрым, что Ангел даже не успел среагировать. Взмахнув головой, подобно прейдя в себя, парень слегка озадаченным взором смерил сначала удрученное лицо противника, а затем и собственную конечность, почти по кисть, находящуюся в его теле. Спокойно вытащив ее, он заинтересованно осмотрел окровавленную ладонь. Рука - нож уже не в первый раз спасала ему жизнь. Похоже, маневр подчинялся инстинкту самосохранения. Как еще объяснить внезапное применение наиболее эффективного приема, находясь на грани смерти?
  -Предлагаю тебе вернуться в Эдем. Всевышний ведь прощает тех, кто осознал свои ошибки.
  -Нет. Я не могу. Я зашел слишком далеко и не хочу возвращаться, - попятившись назад, крылатый начал заходить в озеро. - Ты победил меня, демон. Напоследок хочу спросить, почему ты служишь людям?
  -Я им не служу. Мне просто нравиться сражаться с сильными противниками. А уж кем он будет, человеком или демоном, мне без разницы.
  -Понятно. Всевышний для тебя ничего не значит. Ты не испытываешь к нему ни гнева, как большинство твоих собратьев, ни любви. Ты необычный демон, - пепельновласый воин усмехнулся. - Можешь гордиться собой. Ты одолел божественного воителя.
  Зайдя на приличную глубину, он удовлетворенно закрыл глаза и, напоследок расправив крылья, ушел под воду. Последний удар церковника пронзил сердце - самую уязвимую точку любого существа. Проводив взглядом Ангела в последний путь, он продолжил движение к священной колокольне. Полученные раны не спешили затягиваться, с каждым шагом отнимая у парня силы. Раньше, обычно, все повреждения, независимо от тяжести, исчезали в считанные минуты, благодаря демонической регенерации тканей. Возможно, виной тому послужило святое оружие небесного воителя. Поворачивать назад было поздно, он уже находился на финишной прямой. Еще несколько сотен метров по извилистой, горной тропе и Врата Ангелов предстанут перед ним. Странно, но демоны ему больше не встречались, да и только их сейчас не хватало. Непонятно как юноша в таком состоянии вообще собирался сражаться со вторым Ангелом. Слегка пошатываясь, Грид, наконец, добрался до последних врат. Вдвое больше всех предыдущих, массивные стальные двери, у основания которых виднелись каменные скульптуры воинов небес в человеческий рост, также были отворены. Будто ожидали прихода гостей. Обширное пространство, огороженное массивными скалами, подобно половине скорлупы разбитого яйца, имело фактически ровную поверхность. Посередине плато находилось большое здание, с тремя белоснежными колоколами, на которых виднелись выгравированные черные узоры. Да и само строение выглядело непривычно, как для священной колокольни. Полностью черное, выполненное из неизвестного материала, похожего на какой - то металл, с белыми крестами, из такого же металла, по периметру. Врата Ангелов больше походили на гротескный храм. Неподалеку от него стояла крылатая фигура второго представителя небесного воинства. Он смотрелся гораздо моложе предшественника. Русовласый юноша примерно семнадцати лет пристально наблюдал за величественным строением. Услышав приближающиеся шаги, он резко повернулся на звук с радостным выражением на лице. Однако, заметив израненного экзорциста, радость быстро сменилась недоумением, а затем и вовсе перешла в разочарование с примесью ужаса. Похоже, небесный воитель ожидал увидеть кого - то другого.
  -Если ты добрался сюда, значит мой брат... - прискорбно склонив голову, юнец оскалил белоснежные зубы и потянулся к рукояти клинка за спиной. - Он обещал, что мы вместе покинем Эдем. Вместе станем смертными. Ничтожный церковник!
  Рефлекторно выхватив кинжал, Грид из последних сил, блокировал чудовищный удар. Соперник, несомненно, был полон сил, чего нельзя сказать о потрепанном демоне. Припав на колено под тяжестью священного меча, парень уже мысленно прощался с жизнью. Резким движением, обезоружив его, Ангел занес клинок над головой и направил сверкающее лезвие вниз. В самый последний момент, у макушки экзорциста пронеслось странное крюкоподобное лезвие и звонко столкнулось с оружием крылатого. Наведя резкость на лице спасителя, Грид немного удивился. Прямо за ним стоял Эгрегор, высший руководитель Инквизиции.
  -Ты, определенно, необычный человек, парень, - оттолкнув противника назад, он неспешно встал перед ним, закрыв спиной молодого церковника. - Почему ты не убил того беглеца?
  -Он смирился с поражением. В этом не было нужды.
  -Глупец! Ты не понимаешь, за что мы сражаемся? Всевышний не хочет видеть демонов на своей земле. Именно поэтому мы должны безжалостно искоренять зло, которое они несут. То же самое касается и отступников, коими стали эти обитатели Эдема.
  Затем гигант направился вперед, словно не видя в крылатом воине никакой угрозы для своей жизни и здоровья. Парируя одной рукой мощные удары противника, Эгрегор уверенно подводил того к краю обрыва. Продолжая яростные попытки причинить Инквизитору вред, Ангел этого, вероятно, не замечал. В сравнении с закованным в броню великаном, он казался ребенком. Грациозно обезоружив соперника, могучий воитель полоснул крюкоподобным лезвием по груди. Потом зашел сзади и, водрузив массивную длань на плечо, опустил поверженного врага на колени.
  -Забудь о жалости и сострадании. Мы должны быть беспощадны к еретикам. Независимо от того, кем он является. Будь они хоть твоими родителями или дорогими тебе людьми, ты должен беспрекословно уничтожить их, во славу Всевышнего. Долг важнее семьи. Запомни это раз и навсегда.
  Раскрыв второй крюкоподобный клинок на запястье, он перебил Ангелу крылья. Издав душераздирающий вопль, от чего даже у беспристрастного Грида сжалось сердце, юноша скрючился на земле от боли. Экзорцист заметил, в серых глазах виднелась сильная обида и слезы. Глава Инквизиции поступал очень жестоко, да и кто дал ему право судить представителей Эдема? У них был свой лидер, который выносил приговоры сбившимся с пути Ангелам. Он бы, явно, не одобрил таких поступков от 'главного' смертного королевства людей. Вот только того самого Габриэля сейчас здесь не было. Снова встав перед ним, Эгрегор схватил юнца за русые волосы, и немного приподняв, ударом ноги в грудь, отправил в пропасть. Без крыльев ему не выжить, упав с такой высоты.
  -Как тебе удалось сразить небесного воителя? Обычные люди не обладают подобной силой.
  -Мне просто повезло.
  Инквизитор смотрел на него с недоверием. Присоединившись к зрительной борьбе, церковник спокойно выдержал его прожигающий взор. Похоже, он подозревал в нем демона. Напряжение нарастало. Казалось, еще немного и Эгрегор бросится в атаку, признав в юноше еретика.
  -Грид! Грид! - Невесть откуда взявшаяся Кира подбежала к израненному лидеру и легонько обхватила за плечи. Очень вовремя! Вид у него был не ахти. Бледный как труп, вся одежда в крови, однако, тем не менее, довольно жизнерадостное выражение лица. - Собираешься выполнить задание без потерь. Ты хоть сам не собрался умирать?
  -Умирать? Нет. А вот немного поспать, самое оно, - оперевшись на плечо девушки, он поднялся на ноги. Потеря сознание на глазах Инквизитора не сделает ему чести. Даже, несмотря на чудовищные ранения от схватки с Ангелами, из которой он вышел фактически победителем. - Вы с нами, Ваше Святейшество?
  -Нет, ступайте, - ехидно ответил Эгрегор. - Набирайся сил, Грид. Но не сильно расслабляйся. Простой удачей небесных воинов не одолеть. Я буду следить за тобой.
  Показав ему поднятый вверх большой палец, парень с подругой направились к спуску с плато.
  -Зря ты так с ним. Он ведь глава Инквизиции. По одному его слову уничтожаются целые города, - тихо произнесла Кира.
  -Не волнуйся, мы нашли общий язык.
  Спускаясь по склону, по которому, совсем недавно, Грид шел к Вратам Ангелов, им навстречу выскочили крестоносцы. Они не церемонились с возникшей на пути преградой. Пролетев мимо, будто и не заметив их, едва не сбили с ног.
  -Поосторожней нельзя?! Не видите, тут раненый экзорцист идет?
  Крестоносец остановился, смерив юношу злобным взглядом. Не будь поблизости вышестоящих командиров, он бы, несомненно, вскрыл ему череп за столь дерзкое замечание. Рыцари считали себя более достойными слугами Всевышнего, нежели другие церковники. Следом за ними показались и паладины с отрядом экзорцистов. Все члены Святой Церкви выжили. Лишь у нескольких имелись незначительные раны, уже обработанные Скорбящими. Облегченно выдохнув, серебрянновласый воин опустил голову.
  -Как всегда, Грид. Не умеешь чисто работать, - усмехнулся Гавриил.
  Отпустив Киру, парень, пошатываясь, подошел к нему.
  -Пойдем домой. Я дико хочу есть.
  После этого, он рухнул на грудь паладина, окончательно потеряв сознание. Вовремя подхватив его под руки, Гавриил добродушно посмотрел на уснувшего 'ребенка' и передал тело Джону и Тори. Ему самому еще предстоял разговор с Инквизитором. Задание Грида и компании же официально выполнено. И их командир уже отправился на заслуженный отдых.
  Глава 3. Превосходный паладин.
  Ультима не совсем понимала, где находиться. Здешнее место не походило на привычный для нее мир. Ярко красное небо с кровавыми облаками, застилало все пространство вокруг багровой пеленой. Они с Кримсоном стояли посреди безжизненной пустыни. Массивные дюны в хаотичном порядке простирались до самого горизонта. В лицо дул приятный теплый ветерок, заставляя золотистый песок плясать под их ногами.
  -Вот мы и прибыли, - произнес он. - Возрадуйся, ибо ты при жизни попала в загробный мир. Да, это и есть Верховный Ад.
  При одном упоминании об этом месте, сердце девушки затрепетало. Она и раньше слышала истории о своеобразном Рае для демонов, но даже подумать не могла, что когда - нибудь сможет сюда попасть. Воительница никогда не считала себя истинным потусторонним существом. Скорее оно было сродни проклятья для нее. Проклятья, которое уничтожило всю ее семью. В нескольких метрах перед ними находилась обветшалая деревянная хижина. Складывалось впечатление, она необитаема. Оказавшись внутри, за скрипучей дубовой дверью, Ультима увидела молодую девушку в необычном плаще цвета морской лазури, сидевшую за столом и оживленно водившую карандашом по белому листу. С виду ей было не более пятнадцати лет. Золотистые локоны, заплетенные в две длинные косы, какое - то отрешенное, не теряющее миловидности, лицо и серые опустошенные глаза. Плащ - пальто разукрашенный белесыми символами, с большими перламутровыми пуговицами, казалось, принадлежал другой эпохе. В противоположном конце комнаты, на довольно просторной кровати, закинув ногу на ногу и сложив руки под головой, мирно дремал еще один неизвестный. Его лицо скрывал капюшон.
  -Вернулся? Да еще и не один, - приняв сидячее положение, незнакомец явил свой лик. - Все - таки нашел ее?
  Миловидный черновласый парень, примерно того же возраста, смотрел, будто сквозь нее, отчего гостье становилось как - то не по себе.
  -Знакомься. Отшельник, он тоже член Согрецу, - тот помахал ей рукой. Переведя взгляд на молчаливую златовласую красавицу, Кримсон расплылся в довольной ухмылке. - А это наша госпожа, Амадеру - правительница Верховного Ада.
  -Очень приятно, я Ультима, - протянув девушке руку в знак приветствия, она добродушно улыбнулась.
  -Не спеши, дорогая, - водрузив длань на хрупкое плечо воительницы, Багровый Лис потянул ее назад. - Пока, ты еще не достойна стать ее верной защитницей. Это звание нужно заслужить. И, возможно, тогда она позволит к себе прикоснуться. Начальным этапом твоей подготовки займется Отшельник. Отныне можешь называть его наставником. Ну, или как тебе больше нравиться.
  Окинув всех присутствующих слегка удивленным, но, тем не менее, довольным взглядом, Ультима улыбнулась. На израненной потерями душе девушки вновь потеплело, словно она нашла новую семью. Так и началось обучение премудростям защиты Богини от посягательств богоподобных, и не очень, сущностей. Сразу после знакомства, Кримсон с Амадеру покинули хижину и отправились по известным только им делам. Как оказалось, в этом, на глазах рассыпающемся, домике обитал Отшельник. Скорее всего, он использовал его в качестве ночлега, все остальное время, проводя где - то в других местах. Из вещей, в небольшой комнате, находились кровать, деревянный кухонный стол с четырьмя стульями, пустой сервант, да шкаф с парой тумбочек. Черновласый парень был не особо разговорчив, однако свои смертоносные наставления передавал со знанием дела. Словно она была не первой ученицей. Первый урок больше походил на ребячество. Одев девушке повязку на глаза, он предложил ей немного погулять в таком виде. Естественно, Ультима чувствовала себя неуверенно, лишившись одной из важнейших особенностей прекрасного воина. Спустя пару, как ей показалось, часов, ощущая себя полной дурой, воительница сняла с глаз серую ткань и недовольным взглядом смерила Отшельника.
  -И как это упражнение поможет мне стать сильнее?
  -Теперь ты понимаешь, каково мне было в самом начале. Я от рождения слеп, но сила воли и желание сделать себя лучше, позволили мне стать одним из сильнейших Лисов, способных защищать Богиню.
  -Прости, я не знала, - пристыжено опустив глаза, робко ответила Ультима.
  -Ты испытываешь жалость. Забудь об этом! Разве Кримсон не предупреждал об угрозе, которую несут эмоции? Ты будущая защитница Амадеру. Никогда не забывай о своем долге.
  Через три дня она уже легко передвигалась вслепую, совершенно позабыв о зрении. А через неделю, практически на равных сражалась с наставником. Однако ошибки все равно присутствовали.
  -Ты слишком сильно полагаешься на зрение, - выразил свой вердикт Багровый Лис во время последнего поединка. Девушка изо всех сил старалась показать, что тренировки не прошли для нее даром. Отчасти ей это удавалось. - Глаза не всегда могут уследить за действиями противника, особенно если его атаки подобны удару молнии. Учись использовать все чувства. Тогда ты сможешь даже предвидеть, что собирается делать враг. В бою со здешними обитателями, только так можно выжить.
  -А почему тебя называют Отшельником? На имя это не очень похоже.
  -Мое настоящее имя знает только Амадеру. Именно она дала мне его, - блокируя простые удары слепой ученицы, парень пустился в воспоминания, разумеется, не забывая защищаться. Хотя с боевым опытом Отшельника, схватка больше походила на детскую игру. - Много веков назад, когда я потерял волю к жизни, она спасла мою душу от бесконечной пустоты и вернула смысл моему существованию. Я безмерно благодарен ей и, не задумываясь, отдам жизнь, потребуй этого обстоятельства.
  -А Кримсон? Расскажи о нем, - не унималась Ультима.
  -У него особые отношения с Амадеру. Как и мне, она когда - то спасла ему жизнь. Но иногда мне кажется, он обязан ей гораздо большим, нежели просто жизнью. Ну ладно, не будем о грустном. Предлагаю передохнуть.
  Подкрепившись несколькими ящерицами, поджаренными на костре, они продолжили тренировки. Добывать пропитание здесь приходилось самостоятельно. И не всегда им попадалось нечто крупное. Спустя примерно месяц, по подсчетам девушки, беспечной жизни с Отшельником, наконец, вернулся Кримсон. В загробном мире не существовало понятий день и ночь, здесь всегда властвовал багровый закат. Или рассвет. Временами, затянутое алыми тучами, небо становилось светлее или темнее, но суть от этого не менялась. Лидер Согрецу явился как раз, когда они отдыхали после тяжелого трудового дня. Слепой Лис дремал на кровати, а Ультима сидела за столом, задумчиво глядя в окно, за которым виднелись лишь золотистые дюны, обвеваемые мощными ветрами, да багровое небо. Необычное умиротворяющее зрелище.
  -Надеюсь, вы не скучали, пока меня не было? - Не успев войти в дом, поинтересовался гость. Ласково улыбнувшись девушке, он сел напротив. - Ну, как успехи?
  Вопрос, явно, был адресован спящему парню. И, несомненно, касался огненновласой воительницы.
  -Ты был прав, - не отвлекаясь от своего занятия, ответил тот. - Потенциал, действительно, огромен. Увы, она еще не осознала глубинный смысл нашего призвания.
  -Об этом не волнуйся. Ее дальнейшим обучением займусь я. Идем, - Кримсон быстро поднялся и направился к выходу из хижины. - Позаботься об Амадеру, пока меня не будет.
  -Само собой.
  Лениво помахав рукой на прощание, Отшельник перевернулся на бок и отправился в сладкий мир грез. Теперь его уже никто не побеспокоит. Выйдя на улицу, Ультима последовала за Багровым Лисом. Легкий ветерок приятно обвевал кожу, принося ощущение блаженства. Пустыня почему - то казалась своеобразным Раем для девушки. Бесконечные просторы, на которых она могла делать все, что душе угодно.
  -Что вы имели ввиду? Чего я еще не осознала?
  -Потом расскажу, - отмахнулся Кримсон. - Сейчас гораздо важней подготовить тебя к предстоящим битвам. Поверь, как защитнице Богини, тебе предстоит много сражений. И враги не всегда будут такими слабыми, как те стражники, - резко остановившись, он развернулся и принял необычную боевую стойку, недвусмысленно дав понять о своих намерениях. - А теперь посмотрим, чему ты научилась за последний месяц.
  Демон не шутил, он действительно собирался сразиться с ней, да бы проверить эффективность тренировок старого друга. Девушка была готова к схватке, хоть и подозревала, что ей не победить грозного воина. Уж слишком велика разница в силе и опыте. Проанализировав открытую позицию противника, положение рук и неестественный изгиб кистей совершенно не способствовали защите, Ультима стала в похожую позу. Отшельник научил ее паре приемов секретного боевого искусства Багровых Лисов. Поэтому у нее имелось, чем порадовать добродушного командира.
  -Ого. Он обучил тебя Сэкуро Дейгиро? - С легким удивлением произнес парень. - Среди наших собратьев немногие используют этот стиль, а его истинных мастеров и того меньше. Один из них тренировал тебя. Можешь собой гордиться.
  Рванув вперед, Кримсон направил левую руку по круговой траектории, имитируя скользящий удар ребром ладони. Инстинктивно отскочив назад, девушка ощутила, будто только, что избежала смерти. Сердце едва не выскочило из груди. Раньше такого не было. Собравшись с духом, она начала свою атаку. Несколько нешуточных выпадов серебристыми когтями, тот парировал с ребяческой ловкостью, после чего провел еще один скользящий маневр. Кончики пальцев демона пронеслись, чуть - ли не в миллиметрах от лица Ультимы. Но сердце все равно снова дрогнуло, словно ей опять удалось уйти от гибели. Странно. Воительница никогда не испытывала страха перед врагами. Она точно знала чего от них ожидать. Только нынешний оппонент был совершенно другим. Инстинкты буквально молили действовать осторожнее.
  -Что у тебя за оружие?
  -Заметила, - усмехнулся парень. - Называется Змеиное лезвие. Только благодаря нему, мое сердце до сих пор бьется. Но это не важно.
  -Если хочешь, чтобы я тебе доверяла, не надо ничего скрывать. Вы с Отшельником все время говорите загадками.
  В голосе девушки отчетливо ощущалось недовольство, плавно переходящее в гнев. Она то - надеялась, что нашла новую семью, а у каждого из ее членов имелось множество секретов, которыми они не собирались делиться. Значило ли это, что они ей не доверяли? Возможно. Хотя, может быть, они просто не хотели вспоминать о прошлом. К сожалению, предположения никак не влияли на ее злость. Сжав кулак, воительница в порыве гнева применила вихревой коготь, направив всю скопившуюся энергию в соперника. Кримсон даже с места не двинулся, когда разрушительный поток пронесся рядом с головой, едва задев лицо. Заметив на щеке демона тонкую кровавую линию, Ультима виновато потупила взор. В очередной раз она поддалась эмоциям, чуть не приведшим к непоправимым последствиям.
  -Ну, хорошо. Слушай, - в хладнокровном взгляде Лиса не было ни капли злости или осуждения. Лишь еле различимая улыбка. - Это случилось во время одного из моих первых заданий. Мы с Отшельником и еще одним, бывшим членом Согрецу, сопровождали Амадеру на встречу с представителем Дьяволов, нынешних правителей Верховного Ада, - недовольство девушки превратилось в недоумение. - Много веков назад, Амадеру создала сей мир и первых Багровых Лисов, ставших его хранителями. Однако, вскоре, сюда явились души великих героев, покинувших бренные тела. Они посчитали себя более достойными править Верховным Адом и начали безжалостно истреблять наш род.
  -Но разве она не могла этого предотвратить? Она ведь богиня.
  -У нее не было выбора. По сути, Амадеру стала заложницей этого мира, хоть и являлась его создателем. Уничтожая Багровых Лисов, Дьяволы черпали ее божественную силу, из - за чего теперь, власть над загробным миром находится в их руках. Несмотря на то, что она и принадлежала к роду высших существ, противостоять им не было возможности. Иногда, мне кажется, госпожа совсем не умеет злиться, - Кримсон усмехнулся. - Тогда, она почти потеряла надежду. Амадеру не создана для сражений. Ее невероятная сила текла в нас, детях Верховного Ада. Осознав это, я первым вступился за Богиню. А впоследствии организовал и отряд защитников - Согрецу. Найти действительно сильных Лисов не составило большого труда. Их и так оставалось не так уж и много. Спустя некоторое время, Дьяволы начали с нами считаться. По крайней мере, прежде чем напасть, предлагали сдаться. Во время одной из таких встреч, мы попали в ловушку, устроенную приспешниками пригласившего нас лорда. Собратьям повезло больше, а вот я получил смертельное ранение. Это был первый раз, когда она ко мне прикоснулась. От ее нежных рук исходило невероятное тепло. В какой - то миг, я перестал ощущать себя бесстрашным, непоколебимым воином, и будто, снова стал маленьким ребенком, приласканным любящей матерью, - рассказывая историю, глаза парня светились от счастливых воспоминаний. - Вместе с новой жизнью, Богиня подарила мне Змеиное лезвие - своеобразного паразита, позволяющего создавать клинок любой формы из любой части тела. Он обвивает мое сердце, которое было почти уничтожено в той битве, и поддерживает в нем жизнь.
  -Отшельник тоже упоминал, что Амадеру спасла ему жизнь. Это у вас что - то вроде ритуала посвящения?
  -Когда - нибудь ты узнаешь, что значит получить от нее новую жизнь. Наша задача подготовить тебя к схватке с богами. Отшельник специалист по захватам и ущемлениям, в совершенстве владеет ножом и своей фирменной палицей. Да еще и мастер Сэкуро Дейгиро. И все это при том, что слеп от рождения. Вот такие воины мне и нужны в отряде. Несмотря на свой недостаток, он никогда и никому не уступит в ближнем бою. Знаешь почему?
  -Его непоколебимая воля и желание защитить Амадеру, не позволят ему опозорить себя поражением. Это я поняла, проведя с ним целый месяц.
  -А говоришь, мы ничего тебе не рассказываем, - Лис был доволен таким ответом. Хоть и не ожидал, что девушка настолько хорошо изучит малообщительного собрата. - Отшельник ввел тебя в курс дела. Дальнейшим обучением займусь я.
  Основным упражнением Кримсона, как и предыдущего наставника, являлись поединки в полный контакт. Однако они немного отличались от сражений с Отшельником. На протяжении всего месяца, он стремился, так сказать, подстроить воительницу под темп жизни загробного мира. Большинство здешних обитателей двигалось в разы быстрее жителей привычного для нее мира. Для боя с ними требовались просто молниеносные рефлексы и реакция. Ну и, разумеется, огромная сила, без нее никуда. Слепой Лис воспитывал в Ультиме именно эти качества. В эффективности его тренировок, девушка убедилась, сражаясь с Кримсоном. Атаки черновласого демона были невероятно быстры и непредсказуемы. Но она рефлекторно предугадывала все выпады. Теперь же, Лисица совершенно перестала полагаться на зрение. Ее уверенный взгляд, на протяжении схватки, был устремлен в карие глаза предводителя. Тело, буквально, двигалось само, чувствуя движения соперника и подстраиваясь под них. Новый учитель отдавал большее предпочтение отработке боевых навыков, чем наращиванию силы, выносливости и других физических качеств. Ведь в загробном мире размеры мышц не имели значения. Гораздо нужнее требовались отточенные навыки, способные сохранить жизнь в сложной ситуации.
  ***
  После совместной работы с Инквизитором, Грид пребывал в легком замешательстве. Все это время он сражался лишь по собственной прихоти, просто из желания доказать себе, что чего - то стоит, как воин. После слов Эгрегора о непоколебимой вере и беспрекословному повиновению высшим силам, которые должны помогать уничтожать дьявольских отродий, парень начал осознавать истинную природу церковников. Ради своих идеалов, они были готовы расшибиться в лепешку и мнение других не особо их беспокоило. Восхваляя Всевышнего по поводу и без, они считали его абсолютным созданием. А воля господина - закон для слуг! Гриду не сильно нравилась идея сражаться и отдавать жизнь на служение, какому - то сомнительному, властелину мира, которого он в глаза не видел. То, что злейшими врагами Создателя являлись собратья юноши, совсем его не волновало. В бою все были равны. Правда, среди людей, достойных для него соперников насчитывалось единицы. И те, в разной степени, были связаны с Инквизицией.
  Спустя несколько дней об истории с Ангелами позабыли. Жизнь Святой Церкви вновь вернулась на круги своя. Паладины и экзорцисты продолжили бороздить просторы необъятной родины в поисках еретиков и отступников. Пролежав все эти дни в лазарете, Грид и сам не мог дождаться, когда снова отправиться на задание. Скорбящие были непреклонны. Хоть раны парня и зажили, они не спешили отпускать его на свободу, мотивируя тем, что ему нужно хорошенько отдохнуть после столь тяжелой схватки. Упорству юноши не было границ и уже вечером сего дня, он был направлен в Фарлей - небольшой город, расположенный на севере королевства людей. Задание обещало быть интересным. На месте назначения воина должен ожидать паладин, а элите церковников простых миссий, с которыми вполне справиться и рядовой экзорцист, не поручали. Прибыв в поселение поздно ночью, Грид сразу решил наведаться в местный божий храм для выяснения обстоятельств нового задания. Увы, попасть в церковь ему не удалось, так как она оказалась закрыта. Немудрено, время - то уже позднее. Все нормальные люди давно спали. Пару раз постучав в дверь, однако, так и не дождавшись ответа, парень тяжело вздохнул и мысленно собирался двинуться на поиски ночлега, как краем глаза заметил человека, стоявшего неподалеку от него. Кроме них на улице больше никого не было, что слегка настораживало.
  -Эй, уважаемый! Вы тут, случайно, нигде не встречали... паладина.
  Присмотревшись к одежде незнакомца, в которой отчетливо выделялись атрибуты воинов Света, он смерил его оценивающим взглядом. Необычайно молодой, как для паладина, юноша, примерно двадцати лет, с коротко стриженными золотистыми волосами, ответил ему тем же.
  -Всего один, - иронично произнес тот и мигом повернулся в сторону. - Тихо. Они идут.
  Выхватив полуторный меч из ножен, церковник уставился во тьму улицы. Предчувствуя грядущую битву, Грид прислушался к сверхчутью. И вправду, к ним стремительно приближалось несколько демонических сущностей. Догадку подтверждало усиливающийся топот множества ног по, мощеной камнем, улице.
  -В этом городе завелась стая дьявольских псов. Я пытаюсь выследить их вожака уже третий день, но пока мне попадаются лишь подчиненные шавки.
  Послышался злобный рык, а затем, из темноты показались его обладатели. Собак они напоминали отдаленно. Размером чуть больше человека, покрытые серым мехом создания, передвигались на четырех когтистых лапах, скорее смахивали на волков - оборотней. Не спеша, окружив двух ребят, три демонических пса приняли угрожающие позиции. Скаля белесые пасти, они будто ждали команды, чтобы броситься на своих жертв. Выставив клинок вперед, паладин тоже не спешил атаковать, в таком положении бить первым опасно. К счастью, у церковника имелось пару тузов в рукаве. Ловко сняв с пояса маленький флакончик с прозрачной жидкостью, он метнул его прямо в морду одной из тварей. При контакте с телом существа, хрупкая оболочка разлетелась вдребезги, окропив корпус и голову зверя содержимым. Грид невозмутимо наблюдал за происходящим. Святую воду он узнал бы где угодно. Ее воздействие на демонический организм было сродни сильной кислоте, разъедающий кожу и мышцы до самых костей. Издав душераздирающий рев, чудовище, окутанное легкой, серой дымкой, попятилось назад. Боль, наварное, жуткая. К счастью юноши, Гавриил всегда ограждал его от контакта с освященной жидкостью. Пока один из противников был временно нейтрализован, паладин бросился ко второму с мечем наперевес. Третий демон также решил незамедлительно вступить в бой, однако путь ему преградил черновласый экзорцист. Глядя на приближающуюся, ревущую, зубастую массу, парень сохранял хладнокровное спокойствие, граничащее с некоторой безразличностью. Мгновенно схватив подлетевшую тварь за распростертые когтистые лапы, он хорошенько приложился лбом к ее челюсти. Довольно дерзкий маневр. Попятившись назад, зверь довольно быстро пришел в себя и начал готовиться к новой атаке.
  -Ну, давай, малыш, иди сюда, - оголив лезвие Могильного креста на левом запястье, воитель принял боевую стойку.
  Яростно заревев, демон вновь ринулся вперед. Увы, шансы на благополучное убийство юноши являлись ничтожно малыми, если вообще имелись. После нескольких парированных выпадов, устрашающего вида когтями, острие паладинского клинка упокоилось в задней части шеи неистового создания, принеся ему почти мгновенную смерть. Хотя, наверняка, для этих, обделенных высоким интеллектом, адских псов, она не имела столь высокого значения, как для настоящих бойцов. Их действиями руководили звериные инстинкты. Ну, или приказы вожака. Аккуратно уложив труп на землю, Грид повернулся в сторону напарника. На теле его соперника уже красовались пару порезов, но тот упорно продолжал попытки сомкнуть челюсти на какой - нибудь части тела церковника. Увернувшись от очередного взмаха когтистой лапы, златовласый воин, с разворота, прошелся мечем по груди врага, надеясь окончательно уложить массивную тушу на землю. Краем глаза он заметил приближающиеся три десятка острых, словно бритва, зубов, оклемавшегося после святой воды зверя. Времени на отражение атаки или уворот почти не оставалось. Мысленно готовясь к наихудшему, паладин начал оборачиваться с максимальной для себя скоростью. Клыки демона находилась в считанных сантиметрах от лица, как внезапно чья - то рука схватила тварь за горло. Грид подоспел очень вовремя. Закрыв напарника собой, парень отвел оппонента чуть - чуть назад и вогнал лезвие Могильного креста ему под ребра.
  -Меня зовут Грид. Прости, но сейчас не могу пожать тебе руку.
  -Я Гай, - усмехнулся златовласый церковник. - Спасибо за помощь.
  Затем, он вновь бросился к оставшемуся адскому псу. Экзорцист уже собирался отпустить осунувшегося на него монстра, как тот, неожиданно, подал признаки жизни. Разинутая зловонная пасть мигом устремилась к голове. К счастью, мощная длань юноши, наполненная огромной демонической силой, уверенно и четко смогла остановить надвигающийся зубастый конец. Зверь яростно извивался, рыча и клацая страшными челюстями у носа воина. Вцепившись когтями ему в плечи, он поднял противника над землей. Находясь в безвыходном положении, парень продолжил копошиться в могучих руках, попутно пытаясь не попасться в зубы кровожадного демона. Внезапно во тьме промелькнуло еще две тени. К врагу подошло подкрепление. Очень кстати. Обе твари, будто не заметив своего, с юным экзорцистом в лапах, устремились к паладину. Его нынешний соперник упорно не хотел умирать. Услышав о приближении новых врагов, он размашистым движением остановил их на расстоянии вытянутого меча. В это время, воспользовавшись ситуацией, оставленный без внимания зверь, вцепился мертвой хваткой в плечо воина, благо защищенное стальной пластиной наплечника. Другой цапнул за предплечье вооруженной конечности, когда тот попытался избавиться от мертвого груза на шее. Последний же, очевидно, избрал целью горло паладина. Однако парень опередил его, перекрыв доступ кислорода цепким захватом за горло. Толку от этого было не много, но несколько спасительных мгновений для себя ему удалось выиграть. Рассчитывать на помощь экзорциста не приходилось. Он и сам находился в тисках демона.
  -Свет Габриэля! Развей тьму!
  В следующий момент, плечи златовласого паладина вспыхнули ярким ослепительным сиянием. Дезориентированные монстры мигом отскочили назад, явно, предчувствуя неладное. Гай оказался не таким уж и простым, как показалось на первый взгляд. Не долго раздумывая, Грид выдернул лезвие креста из груди пса и вогнал, по самое основание, в подбородок. Спустя пару мгновений, когда мозг осознал о своей кончине, хватка начала постепенно ослабевать. Затем тело и вовсе приняло горизонтальное положение, освободив парня из цепкого захвата. Убедившись, что враг больше не встанет, экзорцист поспешил на помощь товарищу. Вонзив клинок в сердце одного из ослепленных ярким светом демонов, Гай раскрыл собственный Могильный крест и кинулся к оставшимся врагам. Искрящееся лезвие меча, мигом распороло грудь еще одного демона. С последним зверем расправился сам Грид. Запрыгнув ему на спину, он схватил пса за густую шевелюру на макушке и перерезал кинжалом горло. Спустившись на падающем звере к земле, воитель окинул церковника заинтересованным взглядом.
  -Ты как?
  -За руку не беспокойся, - прижав свободную конечность к разорванному запястью, да бы хоть чуть - чуть остановить кровотечение, паладин улыбнулся. - Буквально через пару дней она будет как новая. Ну, а сейчас неплохо бы перевязать рану.
  -Прости. Я не ношу с собой аптечки.
  -Ха. А ты шутник, Грид. Пойдем со мной в таверну. Там, я думаю, мы найдем бинты и что - нибудь согревающее.
  На улице и вправду было свежо. Чего еще следовало ожидать от городка, находящегося на севере королевства. Прохладный климат этой местности обеспечивался непосредственной близостью Северных гор - вечноледяных земель гномов. К местоназначению ребята добрались достаточно быстро. Большое, двухэтажное здание представительного вида заметно выделялось на фоне остальных строений. Не то чтобы они выглядели убого по сравнению с ним. Просто богато украшенный мрамором и золотистой отделкой окон и парадных дверей, фасад здания прекрасно выполнял основную работу - привлекал внимание приезжих, которые в свою очередь, могли осчастливить немалыми вложениями их владельцев. Ввалившись в просторную таверну, расположенную при гостинице, воины в развалку сели за свободный столик. Тут же к ним подошла миловидная официантка.
  -Чего изволите, господа?
  -У вас есть бинты? - Подобный вопрос, заданный в таком месте, выглядел как минимум глупо.
  -Да, - немного растерянно ответила девушка. Такого вопроса она, явно не ожидала. Заметив кровь на руке посетителя, ее голос стал более уверенным. - Может вам вызвать врача?
  -Не стоит. Принесите лучше моток бинтов, стакан воды и... - глубокомысленно взглянув на спутника, добавил. - Две кружки горячего чаю.
  -Хорошо, господин.
  Когда девушка покинула их, Грид осмотрел помещение оценивающим взором. Что ж, если сравнивать все таверны, бары и прочие увеселительные заведения, где он успел побывать, это являлось самым лучшим. По крайней мере, оно не разваливалось на глазах. Хозяева, видимо, хорошо заботились о кормящем их месте. Просторный зал выглядел как новый. Два десятка квадратных, деревянных столиков с удобными мягкими креслами, оббитыми темно - бардовой тканью. На стенах, выполненных из красного дерева, висело несколько картин с чарующими пейзажами и, конечно же, барная стойка, за которой стоял крупный, бородатый дядя, занимающийся своей работой. Посетителей здесь было не то чтобы мало, но и не полный аншлаг.
  -Так, что это за свет? Раньше я не наблюдал за паладинами таких навыков.
  -Божественный свет Архангела Габриэля. Тебе должно быть известно, что паладины не совсем простые люди? При рождении нового Воина Света, Ангел одаривает его частью божественной силы, благословляет доспехи и оружие. Об этом знают лишь немногие посвященные.
  -И как тебя угораздило стать паладином в столь молодом возрасте? Насколько я знаю, ими становятся только проверенные, опытные воины. Так сказать сильнейшие из сильнейших.
  -Я родился в семье столичных аристократов, - официантка принесла заказ и поспешила к другому столику. Сняв с себя золотой крестик, Гай окунул его в стакан с водой и принялся отматывать белую ткань. - Отец хотел, чтобы сын пошел по семейным стопам, но я настоял отправиться на военную службу к церковникам. Скрипя сердцем, они с матерью отпустили меня. И как оказалось не зря, уже через пару месяцев я попал в ряды рыцарей - крестоносцев, спустя полгода стал офицером. А еще через год меня повысили до паладина, самого молодого воина Света за всю историю человечества, - вылив освященную воду на частично затянувшуюся рану от укуса на запястье, он перевязал ее бинтом. - А что насчет тебя?
  -Я обычный экзорцист, добросовестно выполняющий поручения Святой Церкви...
  -Не скромничай. О тебе уже легенды ходят среди церковников. Человек, одолевший Ангела. Как тебе это удалось?
  -Мне просто повезло. Может он был не в форме.
  -Хочешь сказать, божественный воин оказался настолько немощным, что погиб от рук простого человека?! Я сомневаюсь. Говорят, полученные тобой раны были несопоставимы с жизнью. Но ты, мало того, выжил, так еще и восстановился за столь короткое время.
  -Пути Всевышнего неисповедимы, - загадочно усмехнулся экзорцист. - Видимо, я зачем - то ему еще нужен.
  Пообщавшись как старые, добрые друзья до полуночи, они решили все - таки отправиться на боковую. В комнате, арендованной Гаем, имелась всего одна кровать. А так как ни одного из ребят не грела мысль спать рядом с парнем, Грид устроился на самодельном лежбище, сделанном из пары стульев, найденных здесь, любезно предоставив напарнику более комфортные условия для сна. Несмотря на легкое неудобство, юноша всю ночь спал как убитый. Проснувшись утром от яркого солнечного света, бьющего в распахнутое окно, в не совсем естественной позе - сам он лежал на полу под стулом, а ноги все еще оставались на второй части своеобразной кровати, воин увидел неподалеку паладина, одевающего свое обмундирование. Сладко зевнув и потянувшись, экзорцист сбросил с себя деревянный агрегат.
  -Что будем делать?
  -Думаю, средь бела дня, адские псы не нападут. Поэтому займемся расследованием.
  -А выследить их по ауре не пробовал? - Немного размяв руки и плечи, он поднялся с пола и принялся надевать свой парадный плащ церковника.
  -Если это было так легко, я бы уже давно, с чистой совестью, покинул город, - открыв дверь, Гай вышел из комнаты. - Идем, позавтракаем и за работу.
  Хорошенько подкрепившись все в той же таверне, они отправились на разведку. Каждый по своему маршруту. Подобная часть заданий Гриду нравилась больше всего. Еще бы, возможность погулять по городу, посетить пару злачных мест под предлогом работы, о чем еще можно мечтать? Когда паладин вернулся в комнату где - то к полудню, напарник уже мирно дремал на кровати.
  -Ну как, что - нибудь новое узнал? - Не открывая глаз, поинтересовался он.
  -В принципе, ничего важного. Сегодня вечером у одного знатного торговца будет банкет. Что - то мне подсказывает, демоны не оставят без внимания такое событие.
  -Вряд - ли. Открытое нападение привлечет сюда крестоносцев. Они же не настолько глупые, чтобы терять столь хорошую кормушку.
  -На всякий случай, нужно держать ухо в остро поблизости с тем местом, - уловив, еле различимый запах спиртного, исходящий от парня, лицо паладина расплылось в хитрой усмешке. Теперь - то понятно, в чем причина его дневного сна. - А у тебя как успехи?
  -Ну, я выяснил, что местные делают неплохой эль, - судя по голосу, тот был вполне трезв. Видимо, просто прилег отдохнуть. - А по сути, мне рассказали о нескольких пропавших за последние дни людях. Наверняка, наши косматые дружки постарались.
  -Значит, вечером мы снова идем на прогулку.
  Затем паладин покинул комнату, оставив напарника наедине с мыслями. Оставшееся свободное время, экзорцист решил посвятить самому прекрасному занятию в мире - сну. На закате воин Света вернулся, растолкал его, и вместе они двинулись на патрулирование окрестностей. Для обхвата большей территории, церковники решили разделиться. Да и поодиночке у них, наверняка, будет больше шансов встретиться с демонами.
  -Если нам никто не попадется, в полночь встречаемся у таверны.
  Достав из внутреннего кармана плаща маленький флакончик с голубоватой жидкостью, Гай бросил вещь Гриду. Разумеется, он без проблем поймал светящийся предмет и внимательно посмотрел на содержимое.
  -Попадешь в неприятности, направь на него любой источник света. И я узнаю, где ты находишься.
  -Понял. Но если, вдруг, врагов окажется сильно много, кричи, - ехидно ответил тот.
  -Дубина. У меня есть такой же, поэтому смотри в оба.
  Отправившись в торговый квартал, наиболее оживленную часть города, экзорцист начал прислушиваться к обостренным чувствам. И вправду, энёргетики адских псов совсем не ощущалось. Будто ночная схватка была ужасным сном. Гуляя по просторным красивым улицам, украшенных разноцветными лентами и дивными цветами на подоконниках и балконах аккуратных каменных зданий, он надеялся хоть на какую - нибудь зацепку. Солнце уже скрылось за горизонтом, уступив место на небосводе своей извечной спутнице - Луне. Интересно, паладину повезло больше? Неподалеку послышались возбужденные возгласы, возвещающие о начале званого вечера. Может, стоит туда наведаться? Вряд - ли бы они отказались от компании экзорциста, зная репутацию церковников. Продолжая тешить себя мыслями о застолье, он внезапно ощутил отчетливое присутствие где - то рядом потустороннего существа. Воодушевленно ринувшись по следу, предвкушая скорую битву, парень и не заметил, как оказался на другом конце города. Враг не стремился показывать лица, словно намеренно завлекая в какую - то ловушку. Остановившись на пустынной улице, Грид повнимательнее прислушался к внутреннему чутью, зверь бежал по крыше. Наконец увидев силуэт, во время прыжка с одного здания на другое, он бросился вдогонку. На ходу приготовив два метательных кинжала, юноша хорошенько прицелился и запустил их в цель. Точность демона превосходила все мыслимые пределы. Поговаривали, что он мог даже с закрытыми глазами поражать в яблочко десятки движущихся мишеней, никогда не промахиваясь. Нынешний случай не стал исключением. Впившиеся в тело твари ножи, мигом отправили его, с высоты третьего этажа, носом в мощеную камнем землю. Ловко запрыгнув ему спину, не давая возможности подняться, воитель живо вогнал Могильный крест в затылок. От него еще никто не уходил. Ну, если не считать тех двух ведьм. Хотя он сам позволил им скрыться. Поднявшись над телом мертвого демона, экзорцист увидел еще одного адского пса, несущегося навстречу с другого конца улицы. Зверь, наверное, так бы и продолжал бежать без оглядки, если бы не пресловутый флакончик со святой водой, звонко разбившийся об висок. Обжигающее содержимое в мгновение ока растеклось по морде потустороннего создания, заставив остановиться и, с диким ревом, начать вытирать глаза когтистыми лапами. Внезапно из ближайшего проулка показался Гай и спустя секунды, длинный клинок паладина уже торчал из груди демона.
  -Мне кажется, нас жестоко обманули, - иронично заметил Грид. - Эти ребята, явно, пытались отвлечь нас от какой - то более крупной цели.
  -И по - моему, я даже догадываюсь какой.
  Очевидно, адские псы все - таки решили заявиться на званый вечер к тому торговцу. Со всех ног, воины понеслись в торговый район. Демоны увели их почти на другой конец города. Гибель такого количества людей от дьявольских тварей, да еще и в поселении, где находились паладин и экзорцист, являлось бы несмываемым позором для Святой Церкви. Требовалось, во что бы это не стало спасти горожан от незавидной участи, стать ужином для обитателей преисподней. В отличие от случая с ведьмой, Святой Отец вряд - ли спустит им это с рук. Довольно быстро добравшись до нужной усадьбы, благодаря высокому темпу, заданному сверхвыносливым парнем, церковники все - равно немного опоздали. Из массивного двухэтажного особняка, огороженного невысокой каменной стеной, скрывающей от посторонних глаз уютный зеленый дворик, доносились душераздирающие крики и рев потусторонних чудовищ. Ворвавшись в дом, по привычке, снеся дверь с петель, Грид тут же ринулся к ближайшему демону, не спеша пожирающему свою добычу. Численность врагов была неизвестна, в здании творился настоящий хаос. Повсюду кровь и изуродованные трупы людей, вопли и стоны еще живых, но уже попавших в лапы кровожадных монстров. Выхватив клинок, Гай ринулся на помощь уцелевшим. Просторные залы как раз подходили для маневрирования. Блуждая из комнаты в комнату, экзорцист безжалостно истреблял адских псов, ощущение присутствия их вожака становилась все сильнее. Неужели он соизволил лично явиться на трапезу? Закончив с демонами, юноша вернулся в парадный зал. Большинство людей уже покинуло здание, однако нуждающиеся в помощи еще оставались. Встретившись взглядом с Гаем, добивавшем врага, Грид прозрачно намекнул об угрозе, скрывающейся на втором этаже. Ответив кивком головы, паладин продолжил схватку с тварью. Значит, решил оставить всю славу ему? Не вдаваясь в раздумья, экзорцист ринулся наверх по винтовой лестнице. Здесь тоже имелось много кровавых следов и изуродованных тел, адские псы устроили в этом доме настоящую бойню. Лишь уничтожение стаи вместе с вожаком могло избавить двух воителей от страшного позора. Расправившись с еще парочкой противников, Грид излюбленным способом открыл дверь в комнату, где, чутье подсказывало, находился виновник торжества. Войдя вовнутрь, очевидно, спальни хозяина, он увидел крупное мохнатое создание, внешне походившее на потусторонних собратьев, только превосходившее их в размерах. В когтистых лапах виднелось еще дышащее тело черновласого мужчины. Сомнений не было, гигант являлся первостепенной задачей церковников. Ведь без лидера, адские псы не смогут организованно действовать. Следовательно, городские стражи смогут выловить их поодиночке. Заметив пришельца, демон смерил его пристальным взглядом. А затем перевел взор на человека, висящего на руках, будто выбирая, с кого же ему начать ужин. Отбросив мужчину в сторону, зверь повернулся к воину и грозно заревел. В мгновение ока, парень рванул вперед и, увернувшись от удара, вогнал кинжал прямо в глаз. Вожак устрашающе взвыл от боли и, преисполненный яростью к обидчику, схватил за горло. Подняв юношу в воздух, он, с размаху, второй рукой впился когтями под ребра. Захрустели кости, полилась кровь, но зверь даже не собирался на этом останавливаться. Длинные, мощные пальцы, с закрепленными чудовищными 'ножами', начали пробираться вглубь плоти экзорциста, явно, намереваясь добраться до сердца. Стиснув зубы, Грид, как - то несознательно, сомкнул длань на мускулистом горле монстра. С точки зрения банальной логики, состязаться с таким гигантом в силе, когда буквально в следующий момент тебя могли выпотрошить как свинью, было бессмысленно. Удивительно, но раздавшийся треск гортани вожака адских псов, возвещал об обратном. Чувствуя, что запасы воздуха в легких заканчиваются, тварь откинула парня назад. Спокойно раскрыв Могильный Крест, церковник приготовился к новой атаке. Глубокая рана от контакта с лапой демона, совершенно не беспокоила его. Мохнатого великана никак нельзя отпускать. Если нужно, Грид был готов зубами в него вцепиться, не дав возможности уйти. Он уже собирался ринуться в атаку, как сзади появилась одна из подчиненных шавок и набросилась на воина. Реакция в очередной раз не подвела, цепкие пальцы схватили зверя за подбородок, остановив устрашающую пасть на полпути к цели. Вожак быстро воспользовался заминкой и скрылся в распахнутом окне. Такая наглость, выводила церковника из себя. Мало того тот ранил его, так еще и убегает, как последний трус. Грациозно опрокинув врага через плечо на пол, юноша вскрыл ему череп паладинским крестом. Затем, мигом выпрыгнул в окно, несмотря на высоту второго этажа и двинулся следом за беглецом. Преимущество в количестве ног играло на руку демону. Однако и Грид не был медлительной черепахой. Полностью сконцентрировавшись на ауре цели, воитель стремился не выпускать ее из виду. Паладин и сам прекрасно справиться с псами, большинство из которых либо уже сбежало, либо устилало своими трупами деревянный пол особняка. Странно, но зверь бежал в направлении пустовавшей, в нынешнее позднее время, церкви. Неужели там находилось их логово? Ведь с самого появления в городе, день назад, экзорцист сюда не приходил. Если они еще и осквернили храм Всевышнего убийством священнослужителей, то кара за злодеяние ожидала очень жестокая. Увы, гигант таки ввалился в церковь, едва не снеся массивные врата с петель. Оказавшись внутри, он остановился, нервно смотря по сторонам.
  -Что, некуда бежать? - Не спеша, войдя следом, парень ехидно улыбнулся.
  Выхватив кинжал с Могильным крестом, тот смотрел на него, словно кот, загнавший жирную мышь в угол. Спустя пару секунд игры в гляделки, церковник ринулся в бой. Ловко увернувшись от скользящей когтистой лапы, он вонзил лезвие перчатки по самое основание ему под ребра. Издав еле слышный стон, зверь незамедлительно направил вторую лапу с устрашающими 'ножами' в противника. Мгновением спустя, кинжал юноши насквозь пробил его ладонь. Наверняка, демон был поражен. Не каждый представитель рода людского мог вот так, без страха и упрека, на равных сражаться с потусторонней тварью в два раза превосходящей по размерам и силе. Хотя насчет силы Грид мог поспорить. Уведя поврежденную конечность великана в сторону, он с размаху врезал кулаком в висок, из - за чего тот попятился назад, чудом не завалившись на спину. Быстро подскочив к нему, парень вознамерился нанести врагу еще одну рану, как внезапно выскочивший из ниоткуда адский пес сбил его с ног, пригвоздив к земле всей своей тушей. Вцепившись в руки лапами, мохнатый зверь устремил угрожающие челюсти к лицу жертвы. В последний момент, когда они уже приготовились сомкнуться, об голову демона, с треском, разбился небольшой флакончик, окропив макушку шипящей жидкостью. Святая вода? Очевидно, это был Гай. Как всегда вовремя. Освободив левую руку, Грид избавил противника от мук, вогнав Могильный Крест под подбородок. Паладин действительно стоял на пороге церкви с оголенным клинком, беспристрастно глядя на возвышающуюся, двуногую фигуру демонического лидера у алтаря. С нескрываемым гневом отрубив голову приближающемуся псу, парень ринулся к нему. Оказалось, потусторонних созданий здесь было гораздо больше, чем ожидалось. Наверняка, решили устроить засаду. Прикрыв напарника метательными кинжалами, метко запущенными в прыгнувших на воина Света врагов, Грид бросился к следующему противнику. Разъяренные церковники не ведали жалости или сострадания, тем более к адским созданиям, убивающим людей. Черновласый экзорцист наблюдал со стороны за схваткой Гая и вожака. Паладин яростно размахивал мечем, полосуя оппонента. Увы, от большинства атак тот умудрялся уклоняться, несмотря на свои габариты, или парировать когтями. В один прекрасный момент, демон блокировал клинок паладина, ухватившись голой рукой на лезвие, и ответил мощным ударом раскрытой ладонью в плечо. Когти чудовища глубоко вошли в плоть, распоров кожаный нагрудник с металлическими пластинами. Упокоив очередного врага все тем же уколом под подбородок, Грид намеревался броситься ему на помощь. К сожалению, от столь благородного поступка, его удержал, вцепившийся мертвой хваткой в ногу, демонический пес. Тут же второй зверь запрыгнул воину на спины и вогнал острые, как бритва, клыки в плечо. С таким грузом на шее тяжело было стоять, не то что двигаться. Снова враги загнали их в безвыходное положение, где оставалось надеяться только на себя. Появление еще одного демона, несущегося с дикой скоростью, лишь добавило экзорцисту проблем. Но он не привык сдаваться, вернее просто не умел. Даже когда смерть дышала в затылок. Приготовившись к маневру, парень заметил краем глаза черную тень, мелькнувшую у входа в божий храм. Затем, в темноте сверкнуло что - то серебристое, отразив лунный свет. А спустя миг голова взлетевшего в воздух зверя отделилась от тела и направилась совершенно в другую сторону. Неожиданный союзник? Глаза воина уже привыкли к мраку, поэтому он смог разглядеть худощавую, можно сказать, женственную фигуру, устремившуюся к нему. Усмехнувшись, Грид схватил висящего на шее монстра за седую шевелюру и, как ни в чем ни бывало, перебросил через плечо. Только тело демона жестко приземлилось на деревянный пол, клинок церковника отправил его душу в последний путь. Тем временем незнакомец, пролетев мимо, воткнул лезвие боевой косы в спину второго врага, заставив разжать мощные челюсти, недавно сомкнувшиеся на ноге парня. Надо же было как - то выразить ощущение адской боли, рев подходил для этого как нельзя кстати. Еще один грациозный взмах косы и существо затихло на веки. Экзорцист замер на месте, неизвестный помог ему избежать тяжелых последствий встречи с зубами разъяренных потусторонних тварей. Ну, не считая прокушенной ноги, которая уже начала исцеляться, благодаря демонической регенерации тканей. Значит, он, скорее всего, пришел с добрыми намерениями. К тому же, от него исходила какая - то знакомая аура. Рванув к паладину, Грид приготовил парочку метательных ножей. Когтистая лапа демона по - прежнему находилась в плече Гая, вторая рука вцепилась в лезвие меча, пытаясь открыть дорогу устрашающим челюстям. Парень пока еще держался, однако силы, явно, были на исходе. Черновласый юноша занес длань для броска, как пресловутая коса незнакомца пронеслась над головой и хорошенько чесанула плечо вожака, звонко упав на пол позади него. Заревев от боли, тот отбросил жертву назад и ринулся в бега.
  -Ну, Грид. Ни на минуту нельзя оставить без присмотра, - сняв капюшон, незнакомец явил свой лик.
  -Кира? Что ты здесь делаешь?
  -Разве могу я бросить раненного? Ты ведь еще не полностью восстановился, а уже рвешься в бой, - разочарованный взгляд девушки остановился на испачканном кровью плаще экзорциста. - Да еще и новые ранения успел получить. Прямо, как маленький ребенок! - Переведя взор на паладина, который также выглядел не ахти, она бросила вычитывать друга и подбежала к нему. - Прошу прощения, ваше святейшество, Отец Гай. Вы целы?
  -Можно просто, Гай, - добродушно улыбнулся тот.
  В иерархии церковников ранг имел огромное значение. А значит медицинскую помощь, независимо от тяжести ранений, следовало сначала оказывать вышестоящему воителю, и только потом переходить к следующему пациенту. Увы, Кира чуть не забыла об этом, чем могла навлечь на себя стандартное для еретика наказание.
  -Ты Скорбящая? Я видел вас в деле. Честно говоря, жестокое и, одновременно, завораживающее зрелище.
  -С - спасибо, - робко ответила девушка на своеобразный комплимент.
  -Похоже, мы снова их потеряли.
  -Не совсем, - ответил Грид. - Прислушайся к сверхчутью. Мы еще можем их догнать.
  Послушавшись совета, паладин так и сделал. Действительно, неподалеку ощущалась слабая энергетика напарника, хотя парень стоял перед ним. Только от ауры исходила какая - то необычная, даже темная энергия. Но ведь это невозможно, разве демон может служить Всевышнему? С другой стороны, почему нет? Кому поклоняться личное дело каждого. К сожалению, руководство Инквизиции очень редко прислушивались к подобному мнению.
  -Но ты ранен. Вернемся в гостиницу, - конечно, лицо экзорциста ни капли не выражало, испытываемые им болезненные ощущения или дискомфорт от полученных ран. Только разорванный, в нескольких местах, плащ и сочащаяся из под него кровь, свидетельствовали об обратном.
  -Нет! Со мной все в порядке. Пару царапин меня не остановят, - последние слова, несомненно, предназначались Скорбящей, которая уже собиралась возразить. Ее новый друг был дико упертым и самоуверенным. А еще подозрительно живучим. Тяжело вздохнув, Кира все же промолчала. Глупо спорить с бараном. Грубо, зато, правда. - Давай покончим со всем сегодня. Идем.
  Ориентируясь по астральному следу, отряд двинулся в погоню. Только сейчас Грид понял, почему паладин не мог их выследить с помощью сверхчутья. Польза этого навыка, в борьбе с нечистью, была неоценима. Только даже у него имелся один недостаток. Если вокруг находилось слишком много существ, сосредоточиться на одном из них представляло затруднительную задачу, даже для воина Света. Адских псов в Фарлее начитывалось довольно много, и все они разбросаны по городу, что усложняло поиски. С одной стороны, казалось, будто они повсюду, с другой - словно их вообще нет. Кровь Грида на вожаке значительно облегчило охоту церковников. Он - то был один такой в пределах поселения. Чутье привело их к заброшенному, полуразрушенному зданию, некогда служившем, очевидно, складским помещением. Строение очень хорошо освещалось лунным светом, подобно солнечным лучам, бившим в отверстия на крыше и стенах. Затаившись на вершине соседнего, такого же покинутого, сооружения, откуда прекрасно просматривалась внутренняя часть склада, благодаря почти полностью разрушенной стене, группа взялась за наблюдение. Демонический лидер был окружен примерно десятком четвероногих, мохнатых слуг. Они все будто чего - то ожидали, нервно оглядываясь вокруг и бродя среди пустых, частично разваленных, стеллажей.
  -Похоже, мы нашли их логово, - с долей сарказма, констатировал Гай. - Какие идеи?
  -Как обычно. Я отвлекаю внимание, а вы с Кирой врываетесь им в тыл.
  -Демонов слишком много. Без помощи нам не обойтись, - вмешалась девушка.
  -У нас нет времени ждать прибытия городских стражей. Если мы сейчас их спугнем, они до утра найдут себе новое пристанище. И потом их вообще никто не найдет.
  -Почему - то я ожидал именно такого ответа, - паладин усмехнулся. - Рисковый ты парень, Грид.
  -Скорее упертый дурачок, совершенно не жалеющий себя, - добавила Скорбящая.
  -Жалость для слабаков. Обращай я внимание на каждую царапину, вскоре стану похожим на сопливую девчонку, - выпрямившись, он стал на небольшой парапет. - Встретимся внизу.
  После этих слов, парень спрыгнул на землю с высоты третьего этажа. Удивительно, но, не сломав ни косточки, воин приземлился на ноги и трусцой побежал к затемненной стороне здания. Нет, у него определенно что - то не то с головой!
  -Как думаешь, у него есть план? - Кира задумчиво потупила взор. Она знала черновласого экзорциста совсем недавно, однако его непосредственность уже была широко известна по всей Святой Церкви. Внезапно раздавшийся крик неподалеку от места, где скрылся Грид, возвестил об исполнении отвлекающего маневра. Гай слегка разочарованно вздохнул. - Он становится предсказуемым. Идем.
  Большая часть псов ринулась на шум, бросив своего лидера на произвол судьбы. Конечно, рядом с ним осталось несколько верных подчиненных. Увы, их шансы на победу в битве с паладином и Скорбящей были минимальны. Если, разумеется, исчезнувшие из виду демоны не поспешат разобраться с чудным юношей и вернуться обратно. Ворвавшись в здание, церковники мигом бросились к врагам. Те, явно, не собирались становиться грушами для битья, поэтому оскалив устрашающего вида клыки и грозно зарычав, они ринулись им навстречу. Гай на ходу вонзил клинок в грудь, прыгнувшей на него твари, и сбросил бездыханное тело на землю. Кира осталась позади, схватившись со своим противником. Путь к вожаку был открыт, чем незамедлительно воспользовался златовласый воин Света. Подбежав к громадному зверю, он увернулся от разящей лапы и полоснул его по бедру. Дьявольское создание взвыло от боли. Затем с удвоенной яростью принялось атаковать обидчика. Несмотря на израненное в предыдущих столкновениях тело, демон двигался довольно резво, словно ранения наоборот придавали ему сил. Мощный натиск исполина заставил Гая попятиться назад. Чудовищные когти мелькали перед глазами, подобно молниям. С каждым звонким столкновением меча, 'ножи' разъяренного пса высекали искры. После очередного удара, паладин потерял равновесие и завалился на спину. Теперь же в невыгодном положении был сам церковник. Благодаря хорошей реакции, лапы зверя несколько раз полоснули землю за миг до того, как там находилась его голова. Далее в ход пошли грозные челюсти. К счастью, парень вовремя закрылся клинком, дав врагу испробовать вкус окровавленной стали. Подняться у воина не было возможности, ноги крепко упирались в брюхо навалившегося демона. Мысленно готовясь к наихудшему, Гай краем глаза заметил неординарного соратника, буквально летящего к ним. Запрыгнув на спину великану, он крепко обхватил шею, пытаясь провести удушающий захват. К сожалению, стальные мышцы существа не позволяли перекрыть движение воздуха. Почувствовав лишний вес на своем горбу, вожак начал попытки избавиться от него. Брыкаясь из стороны в сторону, он грозно рычал и размахивал когтистыми лапами, надеясь дотянуться до дерзкого юнца. Паладину хватило времени чтоб подняться. И теперь церковник выискивал подходящий момент для сокрушительной атаки. Увы, резкие движения старшего адского пса с мертвым грузом на шее, не очень способствовали этому. Окажись слишком медленным, воин мог банально промахнуться, подставив себя под удар, или, что еще хуже, зацепить друга.
  -Гай! Используй свой паладинский трюк! - Послышался крик товарища из - за спины ревущей твари.
  -Но ведь я могу тебя задеть, - ответа не последовало. Похоже, тот был готов отдать жизнь ради победы над врагом Всевышнего. Настоящий боец Святой Церкви!
  -Свет Габриэля! Развей тьму и упокой это адское создание, - набрав побольше воздуха в грудь, он ринулся вперед.
  Заискрившись ярким светом, острие клинка, словно нож масло, прошило грудь демона. Заревев от дикой, жгучей боли, он начал извиваться еще сильней. Напарник с трудом его сдерживал. Паладин был непреклонен, вогнав лезвие почти по самую рукоять в плоть зверя. Заметив болезненную гримасу на лице друга, Гай, на мгновение растерялся. Однако тут же, собрав волю в кулак, приступил к завершающей фазе маневра. Клинок вспыхнул ярким светом, который подобно копью, прошил тела обоих существ. Еще немного Грид подержал противника в захвате, а потом медленно скатился на пол. Демон как - то неуверенно стоял на ногах, умирать он, явно, не собирался. Издав яростный рев, зверь протянул устрашающие лапы к обидчику. Златовласый воитель грациозно отмахнулся клинком и, бросив флакончик со святой водой в морду врага, схватил оружие двумя руками. Меч снова озарило ослепительным сиянием, после чего освященное лезвие прошлось вдоль груди и головы вожака. Развернувшись спиной к противнику, от инерции удара, паладин замер на месте. Больше он не должен доставлять им неприятности. По идее. По этой же идее, гибель должна была настичь демона еще при предыдущей атаке. Спустя пару мгновений, великан затих и с еле различимым стоном рухнул на землю. Его сердце перестало биться, позволив падшей душе отправиться обратно в преисподнюю. Тяжело дыша, воин Света взглянул на неподвижно лежащего парня. Судя по ауре, он был еще жив.
  -Ты в порядке?
  -Я похож на человека, у которого все в порядке? - Ехидно переспросил Грид.
  -Точно, - усмехнулся Гай, упав рядом с ним. - Для смертельно раненного демона, ты выглядишь слишком хорошо.
  -Как давно ты это понял? - Почему - то парень не выглядел удивленным.
  -Когда мы выслеживали вожака по твоей крови. От нее исходит странная энергетика. Такая же, как и у демонических созданий.
  -Ну, тогда, приступай к очищению. Как воин Света, ты не можешь позволить нечисти спокойно разгуливать по землям праведников.
  -Решил так легко избавиться от второго шанса? Мои наставники не редко называли меня гением. Я понимаю, без поддержки сверху, демон не смог бы влиться в ряды Святой Церкви, - черт! Паладин в одночасье раскусил их с Гавриилом многолетнюю аферу. Ну да ладно. Уж приемного отца, платившего ему добротой и терпением, он за собой не потянет. - Расслабься, я не буду тебя убивать. Инквизитор, наверняка, признал бы меня еретиком за такие слова, но в глубине души я считаю, что не все демоны олицетворяют собой зло. Среди них есть и подобные тебе. Только наши предводители не хотят этому верить. Возможно, бояться, что они могут оказаться, в каком - то смысле, гораздо праведнее них.
  -Только Кире об этом не говори. Не хочу давать ей лишний повод меня вычитывать.
  -Не вопрос. Она, действительно, очень переживает за тебя. Это видно невооруженным глазом, - паладин ехидно улыбнулся. - Так, что не упусти момент.
  -Грид! Гай! - Приподняв головы, они увидели девушку с окровавленной косой в руках. Тяжело дыша, она взволнованно смотрела на лежащих воинов. - Вы в порядке?
  -Я да, а вот наш друг не совсем, - через мгновение, Скорбящая уже сидела над Гридом, оголив грудь для осмотра полученных травм. Рана выглядела серьезной, почти насквозь пробитое легкое. Однако она поразительно быстро затягивалась. Спустя считанные секунды кровотечение прекратилась, а вокруг колотого отверстия медленно нарастали новые органические ткани. - Он помог мне одолеть вожака и сам чуть не погиб. Можно сказать, герой.
  -Ты прямо в краску меня вгоняешь, - поднявшись на ноги при поддержке девушки, юноша перевел дыхание. - Надеюсь, в этом городе больше не осталось демонов. А то еще одной подобной схватки я не переживу.
  Действительно, вражеской энергетики поблизости не ощущалось. Похоже, стая адских псов, в полном составе, отправилась на тот свет. Снова доблестные воины Святой Церкви успешно выполнили свой долг! Собравшись с силами, они двинулись в единственное место, способное приютить их в столь позднее время. Добравшись до гостиницы, израненные и уставшие церковники, втроем, завалились на кровать в комнате паладина. Сейчас им уже было без разницы, кто лежал рядом. Хотя между ними находилась Кира, поэтому проблема отпадала сама собой. Проснувшись после полудня, полные сил, ребята начали готовиться к новому пути. В Фарлее их больше ничего не держало. Терроризировавшая местных жителей стая дьявольских псов полностью истреблена, а значит, воины могли, с чистой совестью, отправляться к своим командирам с хорошими вестями. Пообедав напоследок в уже полюбившейся таверне, троица двинулась к городской конюшне, месту, где их ждал четвероногий 'транспорт'. После уничтожения демонов, здешние улицы, будто стали светлее. В последний раз, прогуливаясь по городу, они наслаждались красивым видом. Фасады зданий украшали разноцветные ленты, виноградные лозы оплетавшие балконы некоторых из них и, разумеется, цветы. Множество цветов на подоконниках и самодельных садах в небольших двориках. Массивные, деревянные врата конюшни были, как всегда, открыты. Не спеша, подойдя к стойлу с породистым черным скакуном, паладин повернулся к соратникам.
  -Спасибо вам за помощь. Грид, Кира. Без вас я бы не справился.
  -Ого. Паладинам известно, что такое благодарность?
  -Твой длинный язык когда - нибудь подведет тебя под монастырь, - усмехнулся в ответ Гай. - Пора прощаться. Надеюсь, мы еще увидимся, - протянув парню руку, он добавил. - Будь осторожен, не все церковники такие благородные, - с добродушной улыбкой Грид пожал ее. Воин Света повернулся к Скорбящей. - Проследи за ним. С таким рвением, уже завтра он ввяжется в новую заварушку. А меня может не оказаться рядом.
  Девушка понимающе кивнула. Хоть кто - то понял, как ей тяжело с этим большим ребенком. Подстегнув коня, он довольно быстро скрылся из виду. Проводив взглядом паладина, экзорцисты направились к своим лошадям. Им тоже следовало возвращаться домой, ведь очередное задание было успешно выполнено. Хоть Грида и рассекретили, ему удалось сохранить жизнь и репутацию. Да еще и обзавестись новым другом в высших кругах.
  ***
  Легкий ветерок приятно щекотал кожу огненновласой воительницы. Ультима пребывала в Верховном Аду, по ее мнению, уже более двух месяцев. Но все - же эти порывы теплого воздуха до сих пор вызывали приятное ощущение. Сегодня, для девушки был судьбоносный день, она впервые отправилась на встречу Богини с Дьяволом, желавшим переговорить об условиях сотрудничества. Подобным образом поступало большинство представителей их рода. Предлагая Амадеру поделиться своей божественной силой, они выдвигали ряд обещаний, которые обязывались выполнить, став полноправными правителями загробного мира. Некоторые просто угрожали, после чего в дело вступали воины Согрецу. Всяческие козни и интриги также имели место. Так или иначе, еще никому не удавалось выпросить ее снисхождения. Причины вполне понятны. Получив долгожданную власть, Дьяволы, скорее всего бы, забыли о данных обещаниях и продолжили свою тиранию, но в качестве высших существ. Ультима, вместе с уже знакомыми лицами, находилась в пустынной местности. Необъятная, песчаная равнина, простиравшаяся до самого горизонта, была усеяна множеством скал, выступающим из земли, подобно айсбергам в бескрайнем океане. В нескольких десятках метров от отряда стояла еще одна группа существ. Их предводитель - широкоплечий мужчина вполне человеческой внешности, с прямыми серебристыми волосами, опускавшимися ниже плеч, высокомерно смотрел на компанию Багровых Лисов. Его окружало трое, очевидно, приспешников. Или, как их нынче модно называть, хранителями. Два каменных седовласых исполина с морщинистыми, старческими лицами, и еще одно создание, походившее на человекоподобного лиса с густой, черной, словно ночь, гривой, неподвижно стояли вокруг господина.
  -Ну, что ж, Амадеру. Ты готова принять мои условия? - Твердый, как гранит, голос Дьявола проникал вглубь души Ультимы, поселяя там какой - то необычный страх и опасение.
  Взяв Отшельника за руку, она что - то прошептала ему на ухо. Эта картина, вызвала у девушки умиление. Сейчас Богиня и ее преданный защитник походили на отца и дочку. С виду, златовласой красавице, было примерно пятнадцать - шестнадцать лет. Невысокая, стройная девушка с длинными золотистыми волосами, заплетенными в две миловидные косички, перевязанные черными лентами, в бежевом плаще - пальто, разукрашенном белесыми символами, скорее походила на юную путешественницу, чем на создательницу целого мира.
  -Богиня отказывается от вашего предложения, - с нескрываемой уверенностью и хладнокровием, ответил Багровый Лис.
  -Прискорбно, - разочарованно опустив взор, Дьявол скрестил руки на груди и снова взглянул на Амадеру. - Могу ли я узнать причину?
  -Изображаешь из себя благородного, Дарден? - Вмешался Кримсон. - Обычно после отказа, твои собратья хватаются за оружие.
  -Некоторые из них очень любят убивать. Я же за мирное разрешение конфликтов, если, конечно, это возможно.
  -Знаю я ваши мирные переговоры. Потом ножи из спины устаешь доставать.
  -Смотрю, в твоем отряде появилась новенькая, - ехидная усмешка на почти квадратном лице Дьявола выводила парня из себя, но он сохранял внешнее спокойствие. - Не хочешь испытать ее?
  -Ультима, это твой шанс отличиться, - в такой недвусмысленной манере, Дарден бросил вызов лидеру Согрецу, от которого тот просто не мог отказаться. - Победишь его, доверие Богини тебе обеспечено.
  -Я постараюсь, - девушка уверенно шагнула вперед.
  Как и ожидалось, ей навстречу двинулся черногривый собрат. Его леденящий, безразличный взгляд вселял смятение в душу соперницы. Примерно на пол головы выше ростом, одетый в черные брюки и, такую же черную, рубаху с серебристыми металлическими вставками на голенях и предплечьях, Лис выглядел совершенно спокойным. Огненновласая воительница очень хорошо скрывала волнение. Хоть и участвовала во множестве сражений и поединков, не раз находясь на волоске от смерти, она не знала чего ожидать от иномирного обитателя. По словам Кримсона демоны загробного мира были на порядок сильнее и быстрее жителей Деградо - ее прежнего местообитания. С другой стороны, девушку тренировали лучшие воины, защищавшие Богиню. Значит, опасаться поражения не следовало.
  -Черное Сердце, - в голосе Отшельника ощущалось некое беспокойство.
  -Ты знаешь его?
  -Один из немногих черногривых Лисов. Слышал, это проклятая порода, полностью испепелившая свои души. Именно поэтому их мех черного цвета. А сей юноша, известнейший их представитель.
  -То есть, шансы нашей подопечной минимальны?
  -Я не уверен, что они вообще есть. Но если наши наставления не прошли даром и она действительно обладает той невероятной силой, на которую ты так надеешься... на это будет интересно посмотреть.
  -Ты прав. Нас ждет незабываемое зрелище.
  Приняв боевую стойку, Ультима сконцентрировалась на противнике. От него исходила какая - то странная аура, не похожая на энергетику собратьев. Сердце девушки буквально выскакивало из груди. А если она проиграет? Смерть? Разочарует предводителя, возлагающего на нее большие надежды. Все - таки защитников божеств выбирают не каждый день. И уж тем более не каждый мог удостоиться подобной чести. Потерпи она сейчас поражение, новая семья окажется под угрозой. Вряд - ли Дьявол так просто отпустит долгожданную добычу, в виде божественной силы Амадеру. Нет! Ультима не хотела и не собиралась подводить Кримсона. Лисица одолеет врага, каким бы могущественным он не оказался! Отбросив плохие мысли, девушка рванула вперед, надеясь первой провести сокрушительную атаку и закончить это противостояние. Соперник неподвижно стоял на месте, словно его совсем не беспокоила надвигающаяся гибель. Оторвавшись от земли, огненновласая воительница вознамерилась применить 'разрывающую длань' - один из особых приемов Сэкуро Дейгиро, при котором раскрытая ладонь с сомкнутыми пальцами уподоблялась клинку. С такой техникой, при должном обучении, вполне возможно, без подручных средств, порубить противника на части. За месяц тренировок с Кримсоном, он намертво вбил ей голову простую истину загробного мира - всегда атаковать в полную силу, с целью причинить наибольший ущерб врагу. В идеале каждый удар должен был стать смертельным, чтобы соперник оказался не в состоянии применить свои смертоносные маневры. Когда девушка уже была готова проломить грудную клетку, внезапно руки Лиса, подобно змеям, обвили черные цепи и, будто живые, устремились навстречу нападающей. Они двигались настолько быстро, что Ультима чудом успела увернуться от пронесшейся в сантиметрах от виска, цепи с вытянутым треугольным наконечником. Вторая же хорошенько тесанула ее по предплечью. С трудом сохранив равновесие, она поспешила отойти на безопасное расстояние. Черные 'змеи' мгновенно развернулись, направив в жертву угрожающие 'клыки'. Выполнив огромное сальто назад, едва не попав под их удар, раскидавший грунт и песок, воительница приземлилась на четвереньки в нескольких метрах от недавнего местоположения. В такой позиции, она походила на воинственную кошку.
  -Цепи забвения, - спокойно произнес Отшельник.
  Они с Кримсоном наблюдали за схваткой с нескрываемым хладнокровием и безразличием. Не то чтобы эти двое совсем не беспокоились о судьбе нового члена отряда, открытое проявление эмоций демоны считали непозволительной слабостью. Да и помочь ей они ничем не могли. Вмешиваться в равный бой, один на один, категорически запрещалось кодексом чести настоящего воина. Ультима должна была сама одолеть врага, иначе ей никогда не стать истинной защитницей Богини.
  -Черное Сердце, скорее название артефакта, которым владеет этот воин, нежели собственное имя. К сожалению, его предназначение мне неизвестно.
  Рана девушки медленно затягивалась. Стоя на месте, она пристально смотрела на соперника, тоже не спешившего бездумно бросаться в атаку. С подобным оружием, он не подпустит ее на ближнюю дистанцию, где убийственные когти сделали бы свое дело. Хотя враг также мог оказаться одним из мастеров рукопашного боя, тогда бы все решила скорость и опыт, которого у Лиса, вероятнее всего, было больше. Все - таки, Ультима решила рискнуть и попытаться прорваться сквозь грозных стальных 'змей', в данный момент безжизненно свисающих с запястий воина. С грациозностью кошки прогнув спину, она буквально с четырех лап рванула вперед. Ловко увернувшись от одной из летящих навстречу цепей, демонесса продолжила движение. Вторая цепь также не стала преградой. На ходу запрыгнув на нее, подобно акробату виртуозу, Ультима преодолела последний десяток метров и, будто неистовая львица, прыгнула на врага. Когти пронеслись в миллиметрах от макушки, немного подпортив прическу. Как и ожидала, Лис стремился уйти из ударной зоны. Видимо, ему трудно использовать свое оружие на столь близком расстоянии. Или же срабатывал инстинкт самосохранения, держаться подальше от того, что может тебя убить. После нескольких неудачных выпадов, девушка заметила, что цепи значительно укоротились. И их стало в два раза больше. Теперь с каждым движением противника ее атаковало четыре извивающихся стальных 'змеи'. Вот и пригодились тренировки Отшельника, Ультима без проблем парировала все удары. Совершенная концентрация, достигнутая очищенным от посторонних мыслей сознанием, увеличивала скорость реакции. По сути, Лисица фактически предугадывала маневры соперника. Демона это немного озадачивало. Неужели новый боец Согрецу настолько силен? Увернуться от нескольких целей, одновременно летящих в тебя с разных сторон, было неимоверно сложно, если не сказать невозможно. Однако огненновласая воительница с легкостью блокировала град молниеносных выпадов и цепями, и конечностями. Понимая, что долго так продолжаться не будет и скоро соперница перейдет в наступление, черногривый решил ретироваться. Отскочив назад, он напоследок запустил 'змей', чтобы девушка не последовала за ним.
  -Тридцать метров, - с довольной ухмылкой произнесла Ультима. - Это максимум для твоих цепей. Пока я нахожусь дальше, я в безопасности. А вот ты наиболее уязвим на таком расстоянии.
  Приняв очередную необычную позицию, скрестив руки на груди, с неестественным изгибом кистей, она смерила Лиса самоуверенным взглядом. Словно победа уже была у нее в кармане.
  -Дьявольский шаг?! Ты обучил ее этому приему? - На лице Отшельника виднелось удивление.
  -Шаг в пустоту. Имитация пространственного удара в стиле Сэкуро Дейгиро. Даже я не полностью им овладел. - Кримсон, несомненно, гордился своей ученицей. Использовать один из сложнейших маневров, так называемый Элемент Бога, для достижения цели? Она выбрала очень опасный путь.
  -С такой дистанции? Ты знаешь, что может случиться с ее телом? - Удивление резко сменилось легким негодованием. Он был не в восторге от методов 'воспитания' старого друга.
  -Я думаю, потеря конечности ничто в сравнении с сохранением жизни.
  Ехидно усмехнувшись, противник бросился к ней. Ультима технично сделала глубокий вдох и увела правую руку назад. Его цепи могли блокировать любое физическое воздействие на хозяина. Только энергии проводимого ей приема, они вряд - ли смогут противостоять. Сделав громоподобный шаг вперед, от которого показалось, сотряслась почва, девушка выполнила резкий прямой удар открытой ладонью в воздух. Приближавшиеся к ней 'змеи', отброшенные мощным порывом ветра, безжизненно упали на землю. Через мгновение Лис внезапно остановился и, с выражением крайнего недоумения, застыл на месте. Бушующие потоки ветра растрепали волосы всем присутствующим.
  -Получилось. У нее получилось! - Судя по горящим глазам, Кримсон пребывал в восторге.
  Сплюнув хороший кровяной сгусток, черногривый рухнул на колени. Скривившись от боли, он продолжал рвать кровью. Похоже, последняя атака разорвала пару внутренностей. Увы, дела противницы оказались немногим лучше. От ее ладони исходил легкий дымок, свидетельствующий о запредельной скорости движения энергии. Стиснув зубы, девушка прижала свою победоносную конечность к боку.
  -Рука сломана в трех местах, основание ладони почти раздроблено, плюс две трещины в основании кости. Кроме того разорваны сухожилья и несколько мышц, - спокойно констатировал Отшельник. - Такова цена ошибок в нашем искусстве.
  Глядя на корчащегося врага, воительница самодовольно усмехнулась. Она одолела своего первого соперника в загробном мире. Тот оказался не таким уж и всесильным, как уверяли ее наставники. Хотя, может, это она стала настолько сильной, что даже богоподобные оппоненты не представляли для нее угрозы. Купаясь в лучах собственной гордости, Ультима не заметила, как две цепи, неожиданно вырвавшиеся из под земли, прошили ее живот насквозь. Брызги алой крови окропили грунт. Дикая боль пронзила разум острым ножом, а нахлынувшая слабость подкосила ноги. Припав на колено, Лисица пыталась привести мысли в порядок. Она еще не до конца верила, что раны настоящие. Ведь мгновение назад, противник выглядел совершенно беспомощным.
  -Глупая, - наконец подал голос Черное Сердце. С самого появления он не произнес ни единого слова. На удивление, его голос казался необычайно милозвучным. - Нужно было сразу добить меня, а не витать в облаках. Забыла, что эмоции наш главный враг?
  Рванув вперед, демон приготовил еще одну цепь, иглоподобный наконечник которой держал в руке. Девушка мгновенно среагировала, несмотря на ранение, и, уведя угрожающую конечность в сторону, нанесла сокрушительный удар поврежденной ладонью ему в грудь. Простейший прием Сэкуро Дейгиро, именуемый статический толчок, позволял вложить удвоенный, а то и утроенный вес тела в атаку. Разумеется, такая мощь оказывала невероятное давление на мышцы и кости. Негласным принципом боевого искусства Багровых Лисов являлось 'умри, но победи'. Поэтому, даже среди них, последователей смертельно опасного стиля были единицы. Однако эти единицы достигли небывалых высот в своем не легком деле. Отскочив назад, едва не потеряв равновесие, Лис снова запустил 'змей'. Блокировав лезвия с помощью предплечий, получив еще две чудовищных рваных раны, воительница ринулась в атаку. Руки почти не слушались, но она продолжала сражаться. К сожалению, большая потеря крови плохо сказывалась на реакции и скорости. После следующих, нескольких, глубоких порезов, Ультима без сил опустилась на колени. Все тело дрожало от боли и холода не спеша подкрадывающейся смерти. Похоже, она немного переоценила свои способности. Цена подобной ошибки в Верховном Аду была непомерно высока. Заметив, что противница больше не в состоянии ему противостоять, Лис отправил цепь с иглой прямо в сердце, надеясь закончить бесполезную схватку. Взмыв в воздух, стальная 'змея' с неимоверной скоростью устремилась к беззащитной жертве. Смирившись с судьбой, девушка закрыла глаза и приготовилась отправиться в небытие. Интересно, что ждет за границей настоящей смерти? Неожиданно, в самый последний момент, перед ней появился Кримсон. Элегантным взмахом руки, отбив наконечник в сторону, судя по еле слышному звону, не без участия Змеиного клинка, краснопрядый демон повернулся к подопечной.
  -Глупая девчонка. Ты не оправдала моих ожиданий, - тяжело дыша от полученных ранений, побледневшая Ультима безразлично взглянула на парня. В его добродушных карих глазах виднелось нечто похожее на жалость. - Прости меня.
  В следующий миг, она ощутила, как ладонь воителя коснулась груди, а затем ее пронзила острая боль. Смерив Кримсона слегка озадаченным взглядом, сознание девушки отправилось во тьму. Неужели Багровые Лисы предали ее?
  Глава 4. Дьявольское перо.
  -Мы заблудились, - вынесла свой вердикт Кира.
  -Нет, - ответил Грид, удрученно рассматривая карту местности.
  -Я тебе говорю, мы точно заблудились.
  -Будь проклят, тот, кто составил эту карту!
  -И что мы вообще забыли в Западных Пустошах? Эти земли ведь принадлежат демонам.
  -Допустим, я сам вызвался на это задание. Идти за мной тебя никто не просил. Я бы и один вполне справился.
  -Знаю я, как ты справляешься. Опять вернешься весь израненный! - Выпалила девушка. Разочарованно вздохнув, она продолжила более спокойно. - Так какова наша цель?
  -Ты слышала легенду о Дьявольском пере? Уникальный меч, весящий сто восемь килограмм. Никому неизвестно ни кто его создал, ни где он может находиться. Совсем недавно один знакомый дал мне наводку, что поиски стоит начать с портового городка на окраине Царства демонов и Западных Пустошей.
  -С чего бы это тебя заинтересовал демонический артефакт?
  -В бою, думаю, от меча будет больше проку, чем от ножа. Хотя мне и с ним неплохо, но иногда хочется разнообразия.
  -А ты не думал, как к этому отнесутся наши предводители? Все - таки служитель Всевышнего с еретическим оружием, это как - то противоестественно. Святой Отец, за такое, по головке не погладит.
  -Говорят, в роду одного из королевских рыцарей, уже несколько поколений переходит другой дьявольский клинок, и Инквизиция, почему - то, его не трогает.
  -На то, наверняка, имеются свои причины.
  -Да ладно тебе. Мне просто интересно, существует ли вообще столь причудливое оружие.
  С момента инцидента в Фарлее, Грид с Кирой очень сдружились. Почти все задания они выполняли вместе, изредка расставаясь на самостоятельные миссии. Знакомые экзорцисты за глаза называли их влюбленной парочкой. Кира с любовью заботилась о ранах напарника, разумеется, вычитывая его за неосторожность и ребячество в схватках с врагами. Парень же вел себя как всегда непредсказуемо и, не то чтобы холодно, скорее, без лишних эмоций. Так что пока дальше дружбы дело у них не заходило. Заводить семьи церковникам не запрещалось, однако изо дня в день ждать любимого или любимую, которые могли не вернуться живыми с очередного задания, было мучительно тяжело. Грид, в принципе, не собирался становиться семейным человеком, ему больше нравилось сражаться. И чем сильнее был противник, тем интереснее было побеждать. Спустя некоторое время бессмысленного брожения по пустыне, экзорцисты заметили торговый караван. Три большие повозки, сопровождаемые шестью мощными всадниками по периметру, медленно двигались в их направлении. Когда они подошли ближе, на первой телеге, увидели черновласого мужчину в дорогих одеждах, гордо восседающего на обозе с поводьями в руках. Судя по ауре, они все являлись демонами. Кира, видимо, тоже это почувствовала, после чего рефлекторно потянулась к оружию. Уж свою любимую косу она не решилась оставлять дома. Грид ощущал растущий гнев спутницы. Из - за таких как он, несколько лет назад, погибла ее семья, а жажда мести все еще была не утолена.
  -Не ожидал увидеть здесь путников, - остановив повозку рядом с ними, мужчина смерил пару заинтересованным, добродушным взглядом. - Что вы делаете в столь опасном месте? Здешние обитатели не очень - то любят гостей. По крайней мере, сырых и непрожаренных.
  -Мы держим путь в Магрот, - жестом приказав напарнице помалкивать, парень начал диалог.
  -Портовый городок? Я как раз еду именно туда. Если хотите, могу подбросить. В одиночку здесь опасно передвигаться.
  Вот и отлично. Демоны сами приведут их в свои владения. Чтобы никто не признал в них служителей Святой Церкви, молодым экзорцистам пришлось временно избавиться от бросающейся в глаза формы церковников и сменить одежду на более неброскую. От освященных крестиков тоже пришлось отказаться, ведь прислужники зла ощущали присутствие тонких энергий гораздо лучше людей и с легкостью бы их вычислили. Насчет себя Грид не волновался, а вот с Кирой могли возникнуть проблемы, если его собратья определят в ней человека. Ну, ничего, что - нибудь придумает. В плане импровизаций, он был мастер. Достаточно вспомнить, поражающий своей глупостью, вернее гениальностью, отвлекающий маневр против адских псов в Фарлее, когда парень, с помощью крика, привлек к себе их внимание, после чего отправился в бега.
  -Можно поинтересоваться, что вам нужно в Магроте? - Внезапный, однако, вполне очевидный вопрос, вывел юношу из раздумий. Скорбящая уже собиралась ответить за зазевавшегося напарника, как тот резко схватил ее за руку, дав понять, что в этом нет нужды. Они сидели позади лидера каравана, поэтому он не заметил его действий.
  -Я слышал там можно найти информацию об одной, интересующей меня вещи.
  -Так вы искатели сокровищ? Как интересно. Если бы не моя должность, я бы, наверное, также отправился в путешествие. Хотя, скажу вам по секрету, я уже давно ищу один необычный артефакт.
  -Какой? Возможно, мы можем помочь друг другу в поисках.
  -Если не ошибаюсь, его называют Дьявольским пером. Уникальный клинок с весом в сто восемь килограмм.
  -Нет. Впервые о таком слышу, - недоумение на лице девушки, плавно перетекало в явный вопрос, который она так и не успела задать. Экзорцист сильнее сжал ее руку. - Разве может существовать столь тяжелое оружие?
  -Конечно, возможно, это просто легенда, но увидеть подобный меч было бы интересно. Увы, ни о создателе, ни о воинах, владевших им, не сохранилось никаких сведений. Кстати. Мы ведь так и не познакомились. Меня зовут Айзен. Лорд Айзен. Я, можно сказать, одна из важных шишек в Магроте.
  -Я Грид, моя спутница - Кира.
  -Она человек? В наших краях их не очень - то любят. Все - таки многовековая вражда дает о себе знать.
  -Согласен. К демонам, в нашем королевстве, относятся где - то также, если не хуже.
  Поймав на себе недоумевающий взгляд Айзена, парень добродушно усмехнулся. Похоже, он догадался, что один из попутчиков принадлежал к демоническому роду. Только, почему тот водился с людьми и называл их страну своей? Ну ладно, это его личные проблемы. Через несколько часов караван добрался до места назначения. Поселение демонов внешне почти ничем не отличалось от человеческих городов. Если их архитектура больше походила на типичное средневековье, то государство слуг тьмы придерживалось более восточного стиля с причудливостью форм. В остальном, это были такие же здания из камня и дерева, стекла и мрамора, и других строительных материалов. Высадив путников у городских врат, Айзен со свитой продолжил движение. Почему - то эта важная шишка не внушала доверия Гриду. На вопрос о грузе, который он перевозил, глава каравана тактично промолчал.
  -Что будем делать?
  -Предлагаю найти какое - нибудь уютное заведение и скоротать там часок, другой.
  -Ну, конечно. Я и не сомневалась, что ты предложишь что - то другое. Давай лучше поскорее разберемся с заданием и вернемся домой. Мне здесь не нравится.
  -Не бойся. В случае неприятностей, я тебя защищу, - девушка усмехнулась. Да уж, за ним, как за каменной стеной. Упертой, несокрушимой, не всегда разумно поступающей стеной.
  -Почему ты не сказал тому торговцу, что мы тоже ищем дьявольский клинок?
  -Такие как он не особо любят конкурентов и, в большинстве случаев, привыкли от них избавляться. Найди мы меч с его помощью, он бы вряд - ли мирно отпустил нас с таким страшным оружием.
  -Об этом ты догадался, исходя из его повадок?
  -Об этом мне сказали его мысли, - прочитав недоумение во взгляде спутницы, парень ехидно улыбнулся. - Один из моих скрытых талантов.
  Дойдя до первой попавшейся таверны, экзорцисты таки решили посетить ее. Кира довольно быстро поддалась на уговоры. Отчасти, чувства девушки были ему понятны. Ее родные погибли от рук демонов, а теперь она находилась в государстве ненавистных созданий. В то же время, как и любой здравомыслящий человек, Скорбящая прекрасно понимала, что не все они плохие, ведь и среди людей имелись далеко недобропорядочные личности. От осознания этого ей было морально тяжело пребывать здесь. Сейчас, скорее всего, она даже не догадывалась насколько походила на своего напарника. Будучи демоном, Грид всю сознательную жизнь служил людям, бесконечно твердящим ему, что собратья - высшее проявление зла, подлежащее безжалостному уничтожению. В принципе, юношу мало заботило, кем будет враг, главное чтобы он не прекратил свое существование после первой атаки. На входе в обычного вида таверну, в стандартном деревянном стиле без каких - либо излишеств, их встретила миловидная девушка официантка. Ее роскошные длинные, черные волосы, скрывающиеся за хрупкими плечами, и симпатичное личико приковывали к себе восторженный взгляд любого нормального мужчины, юный церковник не оказался исключением. Но, увы, он был здесь не один и по делу. Проводив пару за свободный столик и приняв заказ, красавица удалилась восвояси. Посетителей здесь находилось не много. Лишь несколько здоровых демонов у барной стойки, да еще пару - тройку гостей за столами, мирно беседующих о насущных делах. С виду, в общем, ни чем не отличалось от подобных заведений в их родных землях. Заметив вошедшую парочку, амбалы у стойки оживились и, видимо, собирались подойти поздороваться. Что - то подсказывало Гриду, ничего хорошего из этого ждать не стоит. Хотя от легкой разминки воитель бы сейчас не отказался.
  -В нашем заведении новые лица, - к ним направился высокий широкоплечий мужчина, явно, не первой свежести. Будто не замечая молодого человека, верзила бесцеремонно облокотился на стол и впился сладострастным взглядом в девушку. - А милая барышня не хочет пропустить с нами по бокалу вина?
  -Нет. Не хочет, - с угрожающей уверенностью ответил ее спутник.
  -Вообще - то, тебя я не спрашивал, сосунок, - отмахнулся тот.
  -У тебя есть какие - то претензии к нам? - К столику подошли пара друзей, крепкого телосложения.
  -Допустим, - парень поднялся со стула и ехидно посмотрел на превосходящего его на голову бугая.
  Внешне, демоны фактически не отличались от людей. Разве что более развитой мускулатурой тела. Тысячелетия войн выработали в их генах предрасположенность к сражениям. Кулак зачинщика неумолимо приближался к лицу юноши. Вот только они не учли одного обстоятельства. Впрочем, как и все предыдущие соперники. Молниеносным захватом за запястье, он легко блокировал удар. В следующий момент, нападавший начал понимать, что силы не равны, когда кулак непроизвольно разжался под воздействием крепких объятий длани жертвы. С торжествующим видом, экзорцист опустил обмякшее тело на колени.
  -Может, стоит сломать тебе руку, чтобы не был таким дерзким? Девушка со мной и я оторву голову любому, кто попытается ее обидеть. По крайней мере, против ее воли.
  -Ах, ты! - Со злобной гримасой, второй ринулся в назревающую драку.
  Разумеется, Грид увернулся от предсказуемого удара и, с помощью элегантной подножки, приземлил противника лбом о деревянный стол. Приготовившись схлестнуться со вторым противником, он увидел Киру, незаметно оказавшуюся позади агрессивных демонов. Двинув его ногой под колено и повалив наземь, она быстро вырубила врага ударом верного оружия по голове. В сложенном состоянии, боевая коса Скорбящей выглядела как элегантная палица. Смерив подругу слегка раздосадованным взглядом, парень отправил в нокаут первого соперника. Он не ожидал, что напарница ввяжется в бой, так еще и завалит такого увальня.
  -Ваш... заказ, - удрученно глядя на трех крупных мужчин, катающихся по полу от боли, и двух гостей, стоящих над ними, официантка замерла на месте.
  -Спасибо, - спокойно взяв две чашки с ее подноса и поставив их на стол, Грид протянул официантке несколько золотых монет. - Прошу прощения за причиненные неудобства.
  -Зря вы так с ними. Это прихвостни лорда Айзена, - поняв, что конфликт исчерпан, она заметно успокоилась. - Он содержит местное ристалище. Покупает экзотических существ, а затем заставляет их сражаться друг с другом на потеху публике. Жестокое зрелище, но большинству нравится, - видимо девушка относилась к меньшей части любителей кровавых спектаклей. - Приятного дня.
  Мило улыбнувшись, красавица направилась к другим гостям. Через некоторое время бугаи оклемались и, с ворчанием и угрозами о скорой встрече с их предводителем, вразвалку покинули заведение. Грид с Кирой даже внимания не обратили, продолжая беседовать о своих делах. Вскоре, закончив с заказанными напитками, они решили отправиться по насущным делам. В письме, которое парень недавно получил, был своеобразный адрес кузнеца, располагавшего информацией о Дьявольском пере. Города они не знали, поэтому найти нужный дом оказалось затруднительной задачей. Благо нашлись добрые обыватели, указавшие пришельцам правильный путь.
  -Я и не думала, что среди демонов бывают такие милые создания.
  -Я тоже, - парень усмехнулся. При других обстоятельствах, он бы, несомненно, приударил за симпатичной официанткой. - Небось, считала, все они рогатые страшилища?
  -Вот умеешь ты поддержать разговор, - угрюмо ответила Кира на подколку приятеля. - Кстати, а откуда, у тебя друзья среди наших врагов.
  -В Царстве демонов я не в первый раз. Дело было несколько месяцев назад, во время рейда крестоносцев на поселение еретиков в Западных Пустошах. Довольно быстро проиграв сражение, зная способности наших фанатиков, остатки демонических войск решили отступить. Моей же задачей являлось устранить их лидера. Но не просто так, а в глубине земель его родной страны. Чтобы снизить боевой дух врага и все такое. Я вел его отряд три дня и наконец..., - Грид внезапно замолчал и задумчиво посмотрел на девушку. Она внимательно слушала рассказ собеседника. - Кровавые подробности я, пожалуй, пропущу. В одном из городов, через которые мы продвигались, мне повстречался ценитель древнего оружия. Он - то мне и поведал легенду о Дьявольском пере. Мы разговорились и, собственно, так я и обзавелся другом среди демонов.
  Про его юную внучку, мечтавшую стать писательницей, парень решил промолчать. Они со стариком жили в небольшом домике, по совместительству служащего антикварной лавкой. Торговля старинными вещами приносила определенный доход, однако для содержания двух ртов денег хватало впритык. За те пару дней, что воин провел у них, Грид настолько сдружился с Тиарой - пятнадцатилетней представительницей противного людям рода, что, если бы не прочные узы со Святой Церковью, он бы с радостью остался у них жить. Найти родственную душу в этом жестоком мире считалось редкой удачей и нашедшим следовало крепко держаться друг за друга, да бы снова не потеряться. Увы, ему нужно было возвращаться обратно в королевство людей. Хотя, зачем? Что мешало забыть о своем призвании и исчезнуть с глаз, косо смотрящей Инквизиции? С предателями, церковники разбирались гораздо жестче, чем с обычными еретиками. Только не это его беспокоило. За годы, проведенные в обществе людей, парень успел привязаться к некоторым из них, расстраивать дорогих существ ему не хотелось. Как бы он тогда смотрел в глаза тем кто, можно сказать, доверил ему свои судьбы. С тяжелым сердцем, разумеется, без внешних проявлений эмоций, Грид покинул город, надеясь когда - нибудь сюда вернуться. Вскоре, Тиара все же нашла способ поддерживать связь на расстоянии. Ее любимая ласточка, почти каждую неделю относила письма воину, ставшему для нее кем - то наподобие старшего брата.
  -Значит, экзорцисты у нас теперь еще и наемными убийцами подрабатывают, - иронично подметила девушка.
  -А это еще один мой талант. Всегда оказываться в нужном месте, в нужное время.
  Да и вряд - ли бы кто - то кроме него, смог провернуть такую операцию. О сверхчеловеческих возможностях юноши ходили слухи по всей организации. Здание, стоявшее на указанном месте, не особо походило на кузницу. Никаких вывесок или других отличительных признаков строения, где закаляется сталь, здесь не имелось. Вполне обычный жилой дом, окруженный десятками таких же, скорее смахивающую на ювелирную мастерскую, чем на обитель союза огня и металла. Белоснежные стены, с завешенными темной тканью, превосходно отполированными окнами, черная черепичная крыша, сверкающая под лучами палящего солнца.
  -Жди меня здесь и никуда не отходи.
  -Я и не собиралась, - прислонившись к стене здания напротив, девушка скрылась в тени проулка. - Давай побыстрее.
  Подойдя к домику, Грид постучал в элегантно отделанную дубовую дверь. Хозяин, явно, не спешил показывать своего лица. После еще нескольких бесполезных ударов, он легонько толкнул ее назад. Как ни странно, она оказалась открытой. Войдя во внутрь, парень осмотрелся. В полумраке комнаты отчетливо наблюдался творческий беспорядок. Расстеленный диван, разбросанные по периметру детали разнообразных механизмов создавали поистине рабочую атмосферу. Судя по всему, это была спальня, плавно переходящая в трудовой кабинет. Услышав странные звуки, похожие на металлический скрежет, из соседнего помещения, экзорцист направился вглубь дома. Из - за приоткрытой двери доносился свет. Там определенно кто - то был. Совершенно беззвучно войдя в комнату, он увидел седовласого мужчину, сидевшего за небольшим столом. Вот это место, уже больше походило на кузнечную мастерскую. Большая, закрытая печь в углу, специальные станки для обработки и шлифовки будущих вестников смерти, а также несколько уже готовых клинков, висевших на стене. Видимо в Царство демонов технологический прогресс пришел гораздо быстрей, нежели к людям.
  -Здравствуй старик, - вежливо поздоровался юноша. - Прости, что без спросу. Ты не торопился открывать. Говорят, тебе известно местонахождение Дьявольского пера.
  -Я не знаю где оно. Однако могу подсказать, откуда стоит начать поиски. Зачем он тебе, мальчик? - Не поворачиваясь к гостю, тот продолжал заниматься своим делом. - Дьявольское перо предназначено для защиты и служит лишь одному хозяину. В руках недостойного, его и без того запредельный вес удваивается с каждым ударом. Кроме того, у клинка имеется еще одна удивительная способность. За определенную плату, он способен блокировать любую атаку, угрожающую жизни владельца. Ты уверен, что хочешь получить в свои руки столь ужасную силу?
  -Если с его помощью можно одолеть любого врага, я готов преподнести ему достойный подарок.
  -Даже если этим даром станет твоя душа?
  -Именно.
  -За клинком приходили многие. Но никто из них не был таким бесстрашным, - в голосе седовласого мастера слышалось одобрение. - Хорошо. Я поведаю тебе. Он скрывается в глубине души того, кого избрал своим владельцем. Разумеется, как и любому демоническому клинку, ему требуется жертва для пробуждения истинной силы. В преддверии этого момента, Дьявольское перо посылает носителю видения, свидетельствующие о готовности оружия принять материальную форму. Самое интересное, что в руках настоящего владельца, он весит не тяжелее обычного меча.
  -То есть, так просто его не отыскать, - почесав затылок, задумчиво произнес парень. Действительно, влезать в душу каждого встречного было несколько проблематично. - Откуда ты столько о нем знаешь?
  -Еще бы создатель не знал о своем творении, - старик, наконец, соизволил повернуться лицом к собеседнику. В глазах мастера виднелась радость, граничащая с восторгом. Естественно, ведь речь шла об одном наиболее выдающихся лезвий когда - либо созданных в пределах Деградо. - Очень давно один воин попросил меня создать меч, который невозможно было поднять обычному демону. Он был тяжело ранен, еле держался на ногах. Однако складывалось ощущение, будто способен одолеть еще как минимум сотню врагов. Спустя две недели кропотливой работы, я изготовил Дьявольское перо. Поначалу я думал выставить оружие на аукцион, ведь столь тяжелый клинок не мог использоваться простыми воинами. Через два дня незнакомец вернулся, выглядел он гораздо здоровее, чем в первую нашу встречу. Заплатив за работу, воин поднял меч одной рукой и скрылся в неизвестном направлении. С тех пор я больше никогда его не видел. Ну а вскоре пошли слухи о чудесном сверхтяжелом клинке, способном сокрушать несокрушимое.
  -Ясно, - Грид был слегка озадачен. Он - то ожидал просто услышать имя или место, где могло находиться легендарное оружие. А тут оно, возможно, уже веками живет в теле никому не известного хозяина. - Что - нибудь еще?
  -Нет. Это все, что мне известно о Дьявольском пере. Тот, кому удастся пробудить его необоримую мощь и, разумеется, взять ее под контроль, получит невероятную силу. Только цена этой силы может оказаться слишком высока. Хотя, когда в опасности дорогое тебе существо, собственная жизнь отходит на второй план. Не правда ли?
  -Может быть, - похоже, старик и вправду больше ничего не знал. А значит, дальнейший диалог не имел смысла. Демон точно не собирался заказывать у него обновления для своего арсенала. - Ладно. Спасибо за информацию. Но, какова ее цена? Я понимаю, это не справочное бюро. За любую услугу принято платить.
  -Ничего не нужно, - усмехнулся тот. - Раз кого - то заинтересовали плоды моих трудов, рассказать о них лучшая награда.
  С неоднозначным ответом на свои вопросы, парень покинул дом мастера. То, что у Дьявольского пера, наверняка, уже имелся законный владелец, немного разочаровывало. Обладать столь могущественным оружием было бы неплохо. Возможно, следовало найти этого счастливчика и договориться с ним о передаче клинка в руки демона. С другой стороны, если меч не примет его как нового хозяина, он станет лишь громоздким куском металла. Грид хоть и был довольно сильным малым, запредельный вес неординарного лезвия уж слишком превосходил способности юноши. Конечно, он мог отказаться от затеи и поискать себе какое - нибудь иное мифическое оружие. Только что - то необъяснимое тянуло экзорциста именно к Дьявольскому перу. Осмотревшись по сторонам в поисках спутницы, увы, так и не увидев ее на прежнем месте, в сердце юного церковника, впервые за многие годы, появилось чувство беспокойства за судьбу другого существа. Вряд - ли бы она могла куда - нибудь пойти в одиночку. Города девушка не знала, да и чувствовала себя здесь, словно не в своей тарелке. Прислушавшись к сверхчутью, он ощутил недавнее присутствие Киры и трех новых знакомых из таверны, в том проулке, где они расстались. Чертовы ублюдки решили похитить ее?! Очевидно, предыдущая стычка ничему их не научила. Ну что ж, при следующей встрече им будет гораздо больней. Отправившись по ментальному следу, Грид уже предвкушал жестокую расправу над непонятливыми демонами. Странно, но энергетика Киры, то пропадала, то появлялась вновь, ведя воина по новому пути. Предусмотрительные сволочи, знали с кем связались. Способы запутать обостренные чувства демонических созданий существовали. И знали о них немногие посвященные. Видимо, Айзен всерьез взялся за обидчиков своих подчиненных. Конечно, если за этим действительно стояла 'важная шишка' Магрота. Надо бы наведаться к нему в гости, вот только куда? В очередной раз, уловив ауру подруги, он едва, лоб в лоб, не столкнулся с необычным парнем. Чуть выше Грида, незнакомец выглядел буквально на несколько лет старше него. Черные волосы с кроваво - красной прядью и экстравагантная, будто из другого времени, одежда. Преградив дорогу, молодой человек как - то ехидно смотрел на церковника.
  -Здравствуй, Грид, - вальяжно поздоровался тот.
  -Кто ты такой?! - Не скрывая негодования, выпалил экзорцист. Меньше всего, сейчас, его интересовали странные личности, желающие пообщаться.
  -Меня зовут Кримсон. Я Багровый Лис.
  -Смеешься? Они всего лишь легенда.
  -То есть, хочешь сказать, меня не существует?
  -Мне некогда философствовать с всякими умниками, - обойдя собеседника, парень двинулся дальше.
  -Черное перышко, - Грид остановился. Откуда ему известно о видении? - В последнее время, ты видишь один и тот же сон. Тебе не кажется, что это неспроста? А еще ты несколько раз несознательно использовал один из сложнейших приемов забытого искусства нашего рода. Понимаешь, к чему я веду?
  -Не совсем.
  -Он скоро пробудиться и только в твоих силах будет усмирить его ярость.
  -Я ничего не понимаю. Что тебе нужно?
  -Я хочу, чтобы ты пошел за мной, когда придет время, - загадочные ответы начинали раздражать. - А пока, всего лишь решил поздороваться. И дать тебе небольшой совет. То, что ты ищешь, находиться у тебя под носом.
  Затем, Кримсон исчез в багровой вспышке. Этот умник оставил Гриду еще больше вопросов, чем создатель Дьявольского пера. Но сейчас ему было не до поисков меча или осознания своей внутренней сущности, спасение напарницы являлось первостепенной задачей, вот только куда ее могли забрать? И что значили слова демона? Включив здравую логику, к коей он прибегал не очень часто, экзорцист начал анализировать полученную информацию. По словам официантки из таверны, Айзен являлся владельцем ристалища, следовательно, стоило найти это место. Рано или поздно, торговец должен там показаться. Порасспрашивав горожан, парень быстро обнаружил заметно выделяющееся здание. Большое круглое строение, состоявшее из сплошного камня, без окон, скорее походило на тюрьму. Центральный вход был закрыт, возле него мирно бездельничали двое крупных мужчин, вероятно, охранники арены. Похоже, у этого Айзена имелась какая - то нездоровая страсть к мясистым бугаям. Хотя, в его рабовладельческом бизнесе, такие и требовались. Тощие хлюпики точно бы не справились с грозными зверями и другими представителями фауны Подземного мира. Зря они попали воину на глаза. Те, кто избегал прямого столкновения и использовал подлые приемы, вызывали у Грида самое страшное негодование. Без капли сомнения, он в открытую двинулся к входу на арену.
  -Эй ты, дорогой не ошибся? - Схватив незваного гостя за плечо, один из стражей вынудил агрессивно настроенного юношу остановиться. - Иди отсюда подобру - поздорову.
  В следующий миг, демон жестоко пожалел о своих словах. Раздавшийся хруст ломающейся руки и мгновенно последовавший бросок через себя, быстро отправили его в нокаут. Второй же не успел ничего сообразить, как с помощью собственного летящего тела открыл массивные деревянные врата, ведущие прямо на круглую сцену ристалища. Трехметровые стены, являвшиеся своеобразным ограждением между зрителями и участниками, за которыми выглядывали двухъярусные трибуны, были усеяны множеством следов кровопролитных схваток. Осмотревшись вокруг, Грид увидел виновника торжества. Облокотившись на небольшой парапет, Айзен с довольным видом наблюдал за гостем. Позади него простиралось что - то типа огороженной полукруглой беседки, богато украшенной красными тканями и драгоценными металлами. Очевидно, 'королевская' ложа организатора здешних представлений.
  -Я смотрю, тебе совсем не дорога жизнь, - неспешно двинувшись в его сторону, парень уже готовился взобраться наверх, для него бы это не составило труда, и поговорить с ним с глазу на глаз. - Она ведь здесь?
  -Даже не знаю о ком ты, - иронично усмехнулся тот. - Прости, но я не нашел другого способа заманить тебя сюда. При нашей первой встрече ты выглядел слишком занятым и вряд - ли бы согласился принять участие в моем спектакле.
  -С ней все в порядке? - Рисуя в голове картины того, что сделает с демоном, в случае отрицательного ответа, воин пропустил последнюю фразу мимо ушей.
  -Смотри сам, - щелкнув пальцами, Айзен приказал лакеям подвести большой деревянный крест, на которому висела связанная Кира. Девушка выглядела вполне целой, только без сознания. - Предлагаю сделку. Ты будешь гвоздем завтрашнего представления на моей арене. А после, вы сможете беспрепятственно покинуть город.
  -А что может мне помешать проломить тебе череп прямо сейчас и спокойно уйти?
  -Судьба твоей подруги в моих руках, да и этот малый вряд - ли тебя отпустит.
  Обернувшись, Грид увидел перед собой огромное создание, раза в три больше него самого. Человекоподобное тело с головой дикого кабана, покрытые короткой черной шерстью, мускулистые, четырехпалые руки и ноги, и массивные бивни у основания рта предавали ему поистине устрашающий вид.
  -Чтобы поймать вепря потребовалось около литра снотворного и два десятка человек, чтобы перевести его. Он обошелся мне очень дорого. Завтрашнее шоу должно с лихвой окупить все затраты. Ведь его соперником будешь ты, мой мальчик.
  Грид усмехнулся. Самоуверенное решение. Увы, придется слегка подпортить ему планы. Бесстрашно посмотрев в глаза чудовищного зверя, юноша метнул в него пару ножей и двинулся в сторону. Гигант даже не почувствовал, как лезвия оцарапали ему морду. Интересно, каким образом он собирался завалить великана с помощью кинжалов и Могильного креста? Об этом церковник, видимо, не подумал, однако поворачивать назад уже поздно. Наверняка, у великого импровизатора имелся какой - то план, иначе он выглядел бы глупо. Вепрь, на удивление быстро начал поворачиваться следом за ним, разгоняя массивный кулак. Вскоре достигший цели. Получив неожиданный, мощнейший удар по корпусу, парень, с грохотом, врезался в стену арены, едва не проломив ее. Упав на землю, он попытался подняться. Но в самый ответственный момент силы его покинули, а сознание отправилось в бездну темноты.
  Прейдя в себя, с ощущением, будто побывал под табуном бегущих лошадей, Грид первым делом попытался пошевелить конечностями. Первый, и последний удар того гиганта, чуть было не отправил экзорциста в мир духов. Ноющая боль в срастающихся ребрах все еще чувствовалась. Характерный звон и небольшая тяжесть в руках, говорили о наличии кандалов. Черт! Похоже, испортить представление не получилось. И теперь, хочешь - не хочешь, участвовать в нем придется. Сладко зевнув, совсем позабыв о последствиях недавнего столкновения, отчего чуть снова не потерял сознание от дикой боли, Грид осмотрелся. Он сидел на полу в небольшой, сырой камере. В маленькое полукруглое окошко, под самым потолком, бил лучик тусклого света, слегка освещая кромешную темень помещения. Скорее всего, уже взошла луна. Неподалеку от себя, у самой решетки, отделяющей от свободы, стояла потрепанная судьбой миска с желеподобной субстанцией, очевидно, когда - то бывшей чем - то съестным. Возможно, оно и сейчас являлось таковым, только проверять не очень хотелось. Радовало, что здесь вообще кормили. Решив воздержаться от ночной трапезы, юноша примостился поудобнее и довольно быстро уснул. А что еще оставалось делать? Бежать из города без Киры, он не собирался, все колюще - режущие предметы у него изъяли. Наилучшим выходом являлось хорошенько отдохнуть и восполнить силы перед грядущим тяжелым днем. Спать парень любил, поэтому проснулся ближе к вечеру, и то не по своей воле. От радостных криков, вероятно, гостей арены, даже мертвые бы встали из могил. Протерев рукой еще сонные глаза, Грид увидел Айзена по ту сторону решетки. Несмотря на светлое время суток, здесь было почти также темно, как и ночью. Лишь несколько факелов освещали подземелье - целый блок камер, где обычно отдыхали участники кровавых представлений. Черновласый торговец, в окружении двух здоровых ребят, с хитрым взором смотрел на него.
  -Ты готов, мой мальчик?
  -Не боишься, что я могу тебя прикончить прямо здесь? - В задиристой манере ответил тот. - Эти двое мне на один зуб.
  -Я бы не пришел к зверю, способному меня укусить. Скоро твой выход. Надеюсь, не подведешь. Иначе, кто знает, что может случиться с человеческой женщиной.
  -Да - да, я помню. Завалю твоего вепря и отправлюсь домой вместе с ней.
  -Конечно. Если выживешь, - высокомерная ухмылка на лице Айзена, будто говорила, что живым он не уйдет. - Кстати, ты нашел то, зачем явился?
  -Нет, - неужели он догадался и о Дьявольском пере тоже? Теперь - то уж точно торговец его никуда не отпустит. - Твои друзья не позволили мне этого сделать.
  -Так, что же вы искали? - взгляд демона выражал заинтересованность.
  -Секрет, - усмехнулся Грид.
  -Ладно. Удачи тебе на арене, - с довольной улыбкой, Айзен развернулся и двинулся к выходу из подземелья.
  Дождавшись, пока их господин покинет помещение, один из демонов принялся открывать решетку. Парень не стал сопротивляться и спокойно последовал с ними. Представление уже начиналось.
  Сегодня в ристалище был полный аншлаг. Многотысячная толпа неистово ревела, ожидая начало действа. Атмосфера всеобщего праздника передавалась, фактически, всем жителям Магрота. Подобные мероприятия устраивались почти каждую неделю и считались наиболее значимым событием портового городка.
  -Дамы и господа! Приветствую вас на шоу нашего любимого лорда Айзена! - Раздался пронзительный голос комментатора. Посредством усиления звуковых волн через своеобразный громкоговоритель, его слова были слышны даже за стенами строения. - Несомненно, сегодня нас ждет захватывающее зрелище, ведь организатор приготовил сюрприз для своей обожаемой публики! Ну, что ж, начнем! Вы готовы?!
  Трибуны возбужденно загудели. Решетки с обеих сторон сцены плавно отворились, и первые бойцы вышли на арену. В схватках принимали участие самые разные создания. Демоны, звери, люди. Все, кто хоть как - то заинтересовал владельца этой конторы, мог схлестнуться с другим представителем многообразной фауны Подземного мира. Звон клинков, вопли предсмертной агонии и устрашающий рев разъяренных животных совсем не беспокоили парня. Казалось, он до сих пор пребывал в состоянии дремы, стоя буквально на старте судьбоносной для себя битвы. Так продолжалось некоторое время. Противники сменялись, упорно сражались, до кончины или потери чувств одного из них. А затем все начиналось заново, но с другими действующими лицами. Под громогласные вопли зрителей и несмолкающие комментарии ведущего, они без раздумий отдавали жизни и здоровье им на потеху.
  -Твой черед, - освободив юношу от кандалов, крупный мужчина толкнул его в спину. - Иди.
  Под оглушительные крики публики, Грид вышел в огороженный, трехметровой стеной, круг. Трибуны, окружавшие демона, были полностью забиты. Еще свежие следы крови на стенах и полу, говорили о серьезности происходящего. Айзен гордо восседал на огромном кресле в своей ложе, Кира находилась под рукой. Связанная девушка все также висела на деревянном кресте. В ее уставших глазах виднелось опасение. Она, явно, беспокоилась за судьбу напарника.
  -Ого! К нам пожаловал вчерашний ребенок! Наверное, хочет испытать свои силы или немного заработать! - раздался знакомый, поднадоевший голос. - А теперь, поприветствуйте его первого соперника! Встречи с ними опасаются все, без исключения, воины Деградо! Специальная, боевая порода собак, выведенная в Хроморосе, Шай!
  -Ты платишь своим рабам? Я - то думал, они за еду работают, - мысленно произнес Грид. Способность к телепатии проявилась в нем еще в детстве. Чтение мыслей других существ очень помогало ему на тренировках и, позднее, в схватках с врагами Святой Церкви. Зная, каким будет следующий маневр оппонента, можно было с легкостью одолеть его. Развивая этот навык, втайне, парень впоследствии научился передавать и свои мысли другим. Послание, скорее всего, достигло Айзена, так как на лице торговца появилась довольная усмешка.
  Решетка медленно отворилась, показав юноше будущего партнера по кровавому представлению. Пса он напоминал лишь отдаленно, скорее огромного льва. Мощные мускулы грациозно играли с каждым шагом грозного зверя. Позади него шел высокий лысый мужчина с обнаженным торсом, усеянном множеством шрамов, державший в руках цепь, прикрепленную к стальному ошейнику питомца. Грид спокойно стоял на месте, невозмутимо глядя в глаза устрашающего животного. Перед схваткой с существом, которым управляли первобытные инстинкты, ни в коем случае нельзя показывать страх. Ведь напуганный противник, уже заранее обречен на поражение. Парень даже не думал о смерти. Он здесь ради Киры, а значит, пока она не будет в безопасности, о вечном покое не может быть и речи. Да и вообще, о героической кончине думать еще рановато. Как только мужчина отпустил цепь, разъяренный Шай рванул к своей жертве. Перекатившись в сторону, чуть не попав в лапы зверя, черновласый воин не сводил хладнокровного взгляда с врага. Еще один прыжок. Схватив в воздухе за передние лапы, демон упал на спину, под воздействием большого веса озлобленного оппонента. Чудовищные челюсти сомкнулись в паре сантиметров от лица, но тот даже не моргнул. Мощным толчком отбросив Шая назад, он поднялся как ни в чем ни бывало. Пес приземлился, с кошачьей грациозностью, на все четыре лапы и с непривычной осторожностью двинулся в сторону от него. Похоже, зверь осознал, что жертва вовсе не являлась беззащитной. Более того, не испытывала страха перед ужасной смертью в его зубах. Грид знал, подобные хищники уважают только силу. Показав своими действиями физическое превосходство, он тем самым поселил опасение в сердце громадного пса. Сделав еще несколько осторожных шагов, Шай снова бросился в атаку. Увернувшись от разящих когтей, парень вновь оказался на земле, придавленный массивной тушей. На этот раз, зверю было, где развернуться. Лапы совершенно свободны, да и добраться зубами до горла ничего не стоит. По традиции, подставив левую руку под устрашающие челюсти, воин вознамерился применить одно из своих лезвий. К сожалению, приспешники Айзена забрали все имеющееся оружие, даже Могильный крест, который было не так - то просто заметить. Поздновато он вспомнил об этом. Острые когти болезненно впились в бок. Если бы не безграничная сила воли, Грид бы уже давно визжал как девчонка. Стиснув зубы, юноша начал попытки освободиться из цепких лап смерти. Еще немного и пес оторвал бы ему руку, а от такой травмы не спасла бы даже чудесная регенерация. Отращивать новые конечности, взамен утраченных, демонический организм не имел возможности. Внезапно, парень ощутил странное чувство надвигающейся угрозы. Словно что - то неведомое пробиралось из глубин разума на поверхность. Буквально на мгновение, лишившись рассудка, он нанес молниеносный удар, уже известной 'разрывающей ладонью', в область виска. Алая кровь фонтаном вырвалась из раны, окропив глиняный грунт. Отпустив жертву, зверь с окровавленной мордой попятился назад. С недоумевающим видом, воин поспешил подняться на ноги. Еще секунду назад, Шай крепко держался за предплечье, а сейчас, поскуливая, с залитой багрянцем головой, отступал. Что произошло? Последнего удара экзорцист совсем не помнил. Да и никаких колюще - режущих предметов при нем не было. Глубокие следы от зубов на левом предплечье быстро исчезали. Грид ощущал, будто в сознание проникает кто - то неизвестный и пытается взять под контроль тело. Кое - как демон сопротивлялся, пытаясь изгнать из себя незваного гостя. Спустя несколько мгновений, столкновение разумов прекратилось, вернув юноше трезвость рассудка. Медлить нельзя, все - таки здесь шла смертельная схватка. Заметив на земле цепь, идущую от ошейника пса, воин мигом рванул к ней. Частично оклемавшийся зверь, увидев приближающегося противника, с яростным рыком двинулся навстречу. Проехавшись, на спине, под летящей устрашающей лапой Шая, он ухватился за цепь. Быстрый рывок и демон, избежав еще одной стычки с когтями, оказался на спине гигантского пса. Накинув цепь ему на шею, подобно петле, юноша натянул оба ее конца. Животному это, явно, не понравилось. Встав на дыбы, оно начало брыкаться из стороны в сторону и метаться по арене. Крепко вцепившись в цепи, церковник только сильнее прижимался к зверю. По идее, еще несколько секунд, и разъяренное создание должно потерять сознание от нехватки воздуха. Ощутив дикую головную боль, сопровождаемую странным гулом в ушах, Грид чуть не выронил удушающие поводья. Ладонь опять уподобилась клинку и с невероятной скоростью, почти полностью, вошла в череп Шая прямо за ухом. В принципе, воин не собирался убивать зверя. Однако неизвестный гость разума думал иначе. Экзорцист отчетливо ощущал его невероятную жажду крови и ни с чем несравнимую радость от представившейся возможности отбирать жизни. Рука - лезвие, пробив толстую кость, тяжело повредила мозг, повлекла за собой вполне логичный исход. В течение следующего десятка метров, его скорость постепенно снизилась до нуля, а затем бездыханная туша рухнула на землю, еще метр, проехавшись носом по грунту. Спрыгнув на землю, юноша, слегка пошатываясь, направился в сторону главной ложи. Айзен смотрел на него с одобрением. Ну, еще бы, только что этот демон принес ему небольшое состояние. Хоть он и был организатором проводимого мероприятия, делать ставки на подопечных ему никто не запрещал. Кира все также висела на кресте, болезненно наблюдая за напарником. Кроме разорванного предплечья, больше ран на нем не виднелось. Только парень почему - то держался за правый висок.
  -Удивительный поединок, не правда - ли?! - восторженный возглас комментатора подхватили вопящие трибуны. - Но не спешите расслабляться! Встречайте второго противника! Их не часто увидишь в наших землях! Один из представителей властелинов Западных Пустошей, несокрушимый и кровожадный Даратай!
  Стальная решетка звонко напомнила о себе, явив публике двухметровое, мускулистое существо с массивным гребнем на макушке. Большие черные глаза, клювоподобная нижняя часть лица, мощные, человеческие, руки и ноги. Из одежды, на нем виднелась одна набедренная повязка. Они принципиально не носили доспехов или других защитных атрибутов, считая их недостойными настоящего воина. Возомнив себя сильнейшей расой, эти великаны презирали всех остальных демонов. На то имелись весомые причины, огромная физическая сила и невероятный уровень регенерации делали их, фактически, непобедимыми. Разочарованно вздохнув, предчувствуя еще одну бесполезную схватку, экзорцист провел ладонью по лицу и повернулся к приближающемуся гиганту. Издав необычный рокот, Даратай выхватил из ножен на поясе необычайно длинную катану. Высокомерно посмотрев на сверкающее, в лучах солнца, лезвие клинка, парень злорадно усмехнулся.
  -Вот она, ужасающая сила. Ты чувствуешь? - С довольной усмешкой, обратился Айзен к девушке. - Как только мы впервые встретились, я сразу понял, что твой друг не простой демон.
  -Демон?
  Не может быть! Кира не верила своим ушам. О том, что напарник принадлежал к ненавистному роду, она могла подумать в последнюю очередь. Хотя, исходя из его огромной силы, сверхрегенерации и еще некоторых поразительных способностей, подобный вывод напрашивался сам собой. Конечно, может быть, поразительные возможности являлись просто божественным благословением. Так Скорбящая полагала до нынешнего момента. Грид неподвижно стоял перед противником. Беглый взгляд, которым он ее недавно одарил, почему - то обеспокоил девушку. В глазах друга, Кира увидела отблеск совершенно другого существа. Это был не тот добродушный церковник. В отличие от привычного хладнокровия, сейчас в них виднелась странная, безумная радость. С легкостью увернувшись от нескольких размашистых атак, не сходя с места, демон исчез в багровой вспышке. Мгновением спустя, появившись позади врага, рука - лезвие вошла под ребра и устремилась к сердцу. Увы, Даратай оказался не лыком шит. Молниеносно перехватив клинок, он попытался с разворота переполовинить противника. К счастью, тот вовремя отскочил назад. С дикой улыбкой, экзорцист принялся обходить великана со стороны, подобно поверженному Шаю. Враг также не спешил наступать. Видимо, понял, с кем имеет дело. Словно яростный лев, парень стремглав кинулся вперед. Исчезнув в сантиметрах от несущегося лезвия меча, он снова показался позади него. Удар 'разрывающей ладонью' пришелся в заднюю часть колена, раздробив кости. По идее, обычное существо, с такой травмой, вряд - ли бы держалось на ногах. Даратай же, будто не чувствуя боли, сделал взмах по воздуху и как ни в чем ни бывало, резво двинулся в атаку. Уж эти ребята, по слухам, могли отращивать потерянные конечности. Не то, что излечивать переломы. Вознамерившись покончить с необычным оппонентом, великан принялся рьяно размахивать клинком. Реакция демона была на высоте. Казалось, юноша, играючи, избегал всех атак, меняя позицию буквально в последний миг. После очередного удара, Грид самонадеянно протянул руку к противнику, надеясь нанести еще какую - нибудь болезненную травму. Неизвестная сущность, овладевшая им, воспринимала бой как забавную игру. Причинение боли другому существу, вызывало у нее ни с чем несравнимое упоение. Мгновенно среагировав, Даратай полоснул нападающего мечем по ладони. Парень резко отскочил назад. С восторженным взглядом посмотрев, сначала, на сочащуюся из раны кровь, а потом на обидчика, он принял стойку, словно держит клинок. В следующий момент, Грид услышал, как вторая личность воззвала к чему - то в глубине их совместной души. Неведомая сила быстро ответила ему. В мыслях, внезапно возник образ таинственного угольного перышка. Черная аура, змеей обвила руки, мгновением спустя материализовав огромный клинок. По форме он напоминал перо, из - за чего и получил страшное название. Массивное лезвие черного цвета, и большая двуручная рукоять, с виду весили не меньше центнера. Да, это был тот самый легендарный сверхтяжелый меч!
  -Неужели... это... - от увиденного Айзен едва не потерял дар речи. Взглянув на девушку, торговец ехидно усмехнулся. - Я знал, что он особенный.
  После первого же удара, катана Даратая разлетелась вдребезги, а сам гигант, получив чудовищный порез вдоль всей груди, отлетел к стене, на которой остался глубокий след от невероятной атаки. Силовые волны автоматически срывались с лезвия при каждом взмахе, нанося врагам двойной урон. Демон обращался с клинком так, будто оружие ничего не весило. Если лезвие действительно являлось Дьявольским пером, чтобы его использовать, необходимо обладать неимоверной физической силой. Иначе, как поднять тяжеленный кусок металла? Противник больше не мог вести бой. Лежа на земле, Даратай даже не шевелился, однако мускулистая рука все еще сжимала рукоять меча. Негласные властелины Западных Пустошей были воинами до мозга костей. Для них существовало лишь два исхода битвы, победа или смерть. Сразу после удара, вторая личность исчезла, вернув Гриду контроль над телом. Парень не понимал, что происходит. Последние события, смутно всплывающие в голове, казались каким - то далеким сном. Упав на колено под тяжестью чего - то в правой руке, он повернул голову в надежде узреть, что же в ней находится. От увиденной картины, у воителя перехватило дыхание, а сердце трепетно задрожало. Чудовищная мощь, исходящая от удивительного клинка, говорила о необычной судьбе данного оружия. Юноша прекрасно помнил, как странная сущность обратилась к неизвестной силе. Только каким образом она проявилась, он как - то пропустил мимо глаз. В памяти начали всплывать слова кузнеца, которого он посетил накануне. Дьявольское перо избрало его своим владельцем, все это время, скрываясь в глубине души. Должно быть, снившееся ему черное перышко и являлось своеобразным знаком. Готовностью меча пробудить истинную форму. С незначительным усилием, подняв громоздкое лезвие, демон принялся внимательно его рассматривать.
  -Да этот парень просто невероятен! Я еще не видел, чтобы оружие создавали из воздуха! У него шансы стать новой звездой нашей арены! Ну, а теперь, настало время сюрприза! По сравнению с ним, предыдущие соперники были сопливыми детьми! Да простит меня Даратай, если, конечно, слышит! Пойманный доблестным лордом Айзеном на задворках эльфийских владений! Под ваши бурные овации, вепрь!
  Знакомое имя. Повернувшись к вновь открывшейся стальной решетке, Грид увидел в темноте коридора силуэт гигантского создания в пару - тройку раз превосходящего прошлого соперника по размерам. От каждого громоподобного шага великана, казалось, сотрясалась земля. Гордо дойдя до середины арены, он остановился и окинул холодным звериным взглядом мелкого противника. При прошлой встрече, эта куча мяса и мышц, одним ударом отправила парня в нокаут. Второго такого шанса, он ей не подарит. Оббежав гиганта со стороны, воин совершил гигантский прыжок, надеясь хорошенько приложиться к голове и закончить очередную битву. Несмотря на свои габариты, вепрь оказался довольно проворен. Быстрым движением массивной, четырехпалой руки, он вернул летящего оппонента на грешную землю. Врезавшись в стену, тот чуть не лишился чувств. Нахлынувшее ощущение дежа - вю, вызвало у демона ироничное негодование. Мигом бросившись вперед, гигант со всего размаху направил кулак ему в лицо. Раздался страшный грохот, скрывший соперников в пылевом заслоне. Пока они снова не показались на глаза, арена зависла в тревожном молчании. От силы удара, тело юноши частично вошло в грунт, а по стене пошла заметная трещина. Удивительно, череп Грида выдержал атаку, хоть и продавил бетонную стену. Не долго думая, вепрь вновь занес кулак, просто покалечить соперника, ему, явно, мало. После второго сокрушительного удара, у парня зазвенело в ушах, перед глазами все поплыло. Затем последовала третья, четвертая подачи.
  -Нет. Прекрати! Останови его! - В слезах завопила Кира.
  -Прости. Если я это сделаю, то потеряю много денег. Лишние расходы мне не к чему.
  Воин уже не подавал признаков жизни. С каждым новым столкновением, почти бездыханное тело, все глубже встревало в землю, будто гигант намеревался здесь же и похоронить свою жертву. Девушка с тяжелым сердцем наблюдала за избиением друга. Помочь ему она ничем не могла. Оставалось только смотреть, как умирает ее дорогой приятель и единственный билет домой. В землях демонов, человеческие женщины считались большой редкостью, можно сказать, экзотикой. Отпускать такой прибыльный товар, способный, в будущем, осчастливить многих мужчин, выглядело бы расточительством. Присмотревшись к лежащему экзорцисту, в блестящих от слез глазах Киры появилось удивление. Грид все еще сжимал рукоять меча, а на залитом кровью лице виднелась улыбка. Вепрь, похоже, также это заметил. Развернув корпус, он занес кулак для завершающего удара. Парень продолжал изображать радостного мертвеца. Момент контакта с массивным 'молотом' стремительно приближался, но тот даже не двигался. Видимо, улыбка являлась чем - то вроде благодарности врагу за достойную смерть. Именно так, настоящие воины расставались с жизнью. В хорошем расположении духа, с крепко сжатым в руке оружием. Когда кулак был уже рядом, церковник резко выбросил длань с мечем вперед. Черное лезвие необычайно легко прошло сквозь сжатые пальцы и двинулось вглубь предплечья великана. Почувствовав неладное, вепрь остановил маневр. Однако уже было поздно. Ловкий взмах клинка и рука по локоть взмыла в воздух. Гигант попятился назад, придерживая фонтанирующую багровой жидкостью конечность. По трибунам прокатились удивленные возгласы. Как ни в чем ни бывало, юноша медленно поднялся на ноги и с совершенно дикой ухмылкой двинулся ему навстречу. Взглянув на противника, тот быстро пришел в себя, позабыв о ране, и приготовил второй кулак для атаки. Грид играючи увернулся от удара и с разворота отрубил великану ногу чуть ниже колена. Затем, через багровую вспышку, переместился на плечо, после чего вогнал лезвие в грудь. Сверхтяжелое оружие, он держал одной рукой, подобно простому ножу, а не легендарному мечу. Рухнув на землю, вепрь неистово ревел от боли. Появившись сверху на брюхе, парень издевательски проткнул несколько раз беспомощного врага острием клинка. Раны воина исчезали на глазах, даже следов не оставалось. Вся арена затихла в ожидании кульминации. Неизвестная сила снова взяла над ним контроль. Исходя из двух предыдущих поединков, ничего хорошего, для гиганта, это не предвещало. С игривым взором занеся меч над головой, юноша внезапно призадумался. Так просто убивать свою жертву ему не хотелось. Гость разума, ведущий себя, как полноправный хозяин, еще не утолил жажду крови. Отскочив назад, экзорцист перехватил оружие и принял боевую стойку. Звериные инстинкты вепря должны помочь ему подняться. Отруби льву лапу, он вряд - ли бы ползал по земле в агонии или попытался бы спастись бегством. Потеря конечности наоборот должна придать зверю сил, чтобы разорвать обидчика на части. Если, конечно, его не успели выдрессировать. Как и ожидалось, израненный гигант начал неуклюже вставать. Удерживать столь крупный вес на одной ноге являлось затруднительной задачей. Максимум, что смог выдавить из себя великан, это подняться на колено. Для демона, этого оказалось достаточно. Ринувшись вперед, он взлетел в воздух и сокрушительным ударом снес вепрю голову. Взмыв над рингом, она упала на ничего не подозревавших зрителей. Заляпанные кровью, они визжали подобно маленьким детям, увидевшим страшное чудовище. Грид приземлился одновременно с рухнувшим телом поверженного противника. Удовлетворенная улыбка сверкала на лице победителя.
  -Вы когда - нибудь видели нечто подобное?! Кто же этот юноша?! Он, определенно не обычный демон!
  Исчезнув с круга арены, воин появился перед Айзеном. Тот даже не шелохнулся, когда острие Дьявольского пера остановилось перед его носом. Невесть откуда появившиеся охранники тут же окружили их. Такое положение дел никак не смутило одержимого экзорциста. С игривой ухмылкой, он смотрел на торговца. Тот спокойно сидел на месте, облокотившись головой на упертую в ручку кресла длань. При взгляде в глаза парня, по спине измученной Киры бежали мурашки. Внешне они совершенно не изменились, только во тьме зрачков скрывалось нечто пугающее. Именно оно жестоко расправилось с вепрем. Но, в один миг все исчезло. Чуждая сущность покинула разум, вернув в тело более здравомыслящее сознание.
  -Ну, что, ты доволен? Я хорошо тебя позабавил?
  -В принципе, да, - хладнокровно ответил Айзен. - Но существует одна маленькая проблема. Ты превосходный воин, яростный зверь в бою, еще и хранитель Дьявольского пера. Я просто не могу отпустить того, кто может принести мне целое состояние.
  -Почему - то я так и думал.
  -А раз уж ты не хочешь сотрудничать, придется избавиться от бесполезного товара. Вот только, ни мне, ни моим слугам не одолеть тебя. Поэтому... - продолжая заинтересованно смотреть на Грида, он взмахнул рукой. Один из подчиненных развязал девушку, передал ей боевую косу, железный наруч с паладинским крестом и несколько кинжалов, и толкнул в сторону парня. Поймав ее, он озадаченно взглянул на хозяина арены. - Беги.
  'Если когда - нибудь захочешь подзаработать, милости прошу ко мне в гости' - последние мысли, которые услышал юноша, прежде чем окружавшие воины выстрелили из арбалетов. В последний миг, пара церковников исчезла в багровой вспышке. Недоумевающе наблюдая за происходящим, трибуны затихли. Наверняка, их интересовал вопрос, что же случилось? Нападение на организатора было частью шоу, или что - то пошло не по плану? Поднявшись с кресла, Айзен подошел к парапету и окинул торжествующим взором арену.
  -Надеюсь, вам понравилось сегодняшнее представление! - Даже без громкоговорителя, голос демона слышало пол ристалища. - С нетерпением, буду ждать вас на следующей неделе! Обещаю удивить вас не менее чем сегодня! До встречи!
  Тут снова трибуны разразились радостными криками. Комментатор начал свою закрывающую речь и спустя полчаса арена официально закрылась до следующего умопомрачительного представления.
  Внезапно оказавшись посреди пустыни, Грид немного опешил. Как они здесь оказались? Ведь еще миг назад, с десяток болтов грозилось отправить их в мир иной. Новая способность? Он припоминал, когда был под контролем неизвестной сущности, тоже перемещался через странную вспышку, будто сжимавшую пространство между объектом и целью. Дьявольское перо исчезло также неожиданно, как и появилось. В общем, юноша пребывал в полной растерянности. Радовало одно, Кира спасена. Девушка висела на его руках и, судя по взору, не совсем понимала, что произошло.
  -Так, значит, ты демон.
  -Ну, да.
  -Так спокойно об этом говоришь, - она выглядела какой - то расстроенной. - Отпусти меня.
  -Уверена? - Поставив ее на землю, парень ловко надел свою экипировку.
  -И как я раньше этого не поняла, - закрыв лицо ладонью, Кира медленно двинулась прочь от него.
  -Ты в порядке? - Не успел он сделать и шага, как рядом с носом раскрылось лезвие боевой косы.
  -Ты. Ты один из них, - в ее блестящих глазах виднелась злость. - Из - за таких как ты погибла моя семья. Я ненавижу демонов! Вы умеете причинять только боль и страдания! Почему ты скрыл это от меня? Считаешь наивной дурочкой? Решил поиграть с человеком? - Парень с нескрываемым хладнокровием смотрел на нее. - Почему молчишь? Значит, я сказала правду. Чего еще ожидать от подлых еретиков?
  -Если хочешь меня убить, давай поскорее. Облегчишь жизнь Гавриилу, - наконец произнес он. Гнев Скорбящей начал сменяться недоумением. При чем тут паладин? Юноша продолжил. - Ты же знаешь, он мне не родной отец. Около двадцати лет назад, вместе с Михаилом, он участвовал в рейде на одно из поселений демонов. Лично расправившись с моими настоящими родителями, этот воин Света почему - то пожалел демонического ребенка. И, что еще более странно, взял его с собой в Святую Церковь. Думаешь, ему легко, годами скрывать мою истинную сущность, изо дня в день, рискуя своими жизнью и положением? Узнай кто - нибудь, кто я на самом деле, старика незамедлительно признают еретиком и предателем. А как с ними у нас обращаются, тебе известно. Так что мы с тобой, можно сказать, в сходном положении.
  По ее щекам текли слезы. Кира разрывалась между ненавистью к демонам и дружбой с одним из них. Опустив оружие, Грид подошел к девушке и обнял ее. Она не сопротивлялась, а только продолжала плакать, уткнувшись ему в плечо.
  -Не волнуйся. Мне ты можешь доверять. Неужели не поняла этого за последние месяцы? Пусть я и демон, хоть раз дал тебе повод сомневаться во мне? Конечно, иногда, мои поступки нельзя назвать разумными, люди стали мне друзьями.
  -Прости, я не знала о твоем прошлом. Я такая эгоистка, - она еще сильней прижалась к нему. Сердце Грида дико колотилось. Впервые человек, тем более девушка, вот так изливалась у него на груди. Кира, возможно, не подозревала, что была для юного экзорциста чем - то большим, нежели просто другом. Но благодаря особенностям своего характера, он упорно этого не показывал.
  -И снова здравствуйте, молодые люди, - послышался знакомый голос. - Я вам не помешал?
  -Кримсон? - Быстро спрятав напарницу за спину, воин повернулся в сторону шума. Черновласый парень, с красной прядью у виска, стоял неподалеку от них. - Что ты ко мне привязался?
  -Гляжу, ты, наконец, познакомился со своим внутренним зверем, - ехидно улыбнулся демон. - Будь с ним поосторожней, Багровыми Лисами нас прозвали не просто так.
  -Кто это?
  -Не обращай внимания. Просто странный парень, который очень любит говорить загадками.
  -Мое предложение остается в силе. Надеюсь, когда придет время, ты примешь его. А до того момента, можешь развлекаться с людьми и служить их Всевышнему. Еще увидимся, пока, - взмахнув рукой, он исчез в багровой вспышке, оставив церковников в неведении.
  -Ну вот, ты раскрыла мой главный секрет, - не поворачиваясь, произнес Грид. - Теперь моя судьба в твоих руках. Хочешь, можешь избавиться от ненавистного демона прямо сейчас. Или можем вернуться в Святую Церковь, будто ничего не случилось.
  -Я не могу тебя убить, дурачок, - в голосе Киры, на мгновение промелькнула нежность. - Прости, но нам лучше некоторое время не видеться. Мне нужно подумать.
  Двинувшись вперед, она больше не произнесла ни слова. Внезапно открывшая правда о ее лучшем друге, произвела на Скорбящую слишком сильное впечатление. Давняя обида на его род взяла вверх, затмив их нынешние отношения. Люди и демоны извечно враждовали. Хотя на самом деле являлись лишь двумя сторонами одной медали.
  ***
  Открыв глаза, Ультима неосознанно осмотрелась по сторонам. О предшествующих событиях она помнила смутно. Лишь боль от частично затянувшихся ран, острым ножом врезалась в сознание, напоминая о недавней схватке с каким - то невообразимо сильным демоном. Увидев, сидящую рядом, на стуле, красивую женщину с длинными русыми волосами, воительница остановила оценивающий взор на ней. Одетая в легкие, черные брюки и бордовую, шелковую кофточку, подчеркивающие привлекательную фигуру, она с каким - то материнским взглядом смотрела на девушку.
  -Где я? - Резко поднявшись, Ультима чуть снова не потеряла сознание.
  Вернувшись головой на мягкую подушку, Лисица внимательно осмотрела помещение. Просторная комната с двумя большими окнами по обе стороны от кровати, пару больших шифоньеров, старинный комод с овальным зеркалом у самой двери. Белоснежные шторы, отдававшие цветом крови, под воздействием багрового неба, слегка колыхались на ветру.
  -Не беспокойся. Ты в безопасности, - произнесла женщина. - Я обработала и перевязала раны. Ты потеряла много крови. Удивительно, что вообще выжила.
  -Кримсон. Я должна поговорить с ним!
  -Для этого, сначала нужно встать на ноги. К тому же, я не знаю где он. Видимо, ты чем - то ему приглянулась. Обычно, Багровые Лисы не оставляют в живых поверженного противника. Сейчас отдыхай. Я отвечу на все вопросы позже.
  Развернувшись, женщина покинула комнату и закрыла за собой дверь. Кто она такая? Похоже, знакома с Кримсоном. Друг или враг? Раз оставила ей жизнь, да еще и подлатала, значит, вряд - ли у нее имелись недоброжелательные намерения. Устало зевнув, Ультима решила все - таки довериться и почти мигом уснула. Ведь хороший сон был превосходным лекарством для утомленного в бою организма. Когда очнулась, в окна бил все тот же багровый свет, означавший, что девушка до сих пор находится в Верховном Аду. Приняв сидячее положение, она сладко потянулась и внезапно осознала, что, кроме бинтов на правой руке, на ней ничего не было. Смущенно закутавшись в легкое одеяло, словно пребывала на виду множества глаз, девушка осмотрелась в поисках своей одежды. На стуле, где какое - то время назад сидела спасительница, лежал аккуратно сложенный наряд - красивое бордовое платье, очевидно, принадлежащее хозяйке, приютившего ее, дома. К счастью они оказались сходного телосложения, поэтому одежда сидела почти идеально. Теперь было и не стыдно показаться ей на глаза. Выйдя из комнаты, Лисица проследовала по темному коридору и спустя несколько метров, оказалась в следующем помещении, очень напоминавшем кухню. Такая же просторная, как и спальня, посреди находился элегантный деревянный стол с четырьмя стульями, чуть подальше еще один длинный, разделочный, стол, а за ним простиралось огромное количество разнообразных напольных и подвесных шкафчиков. В общем, своеобразный рай для любящей свою семью домохозяйки. На серых стенах висело несколько картин с дивными пейзажами. Знакомая женщина стояла над неким подобием плиты и, очевидно, что - то готовила.
  -Ну, наконец - то проснулась, - не отвлекаясь от занятия, произнесла она. Девушка вошла совсем беззвучно, но хозяйка непостижимым образом узнала о ее присутствии. - Садись за стол. Ты как раз успела к ужину.
  -Разве в загробном мире нужно есть? - присев на стул, Ультима еще раз окинула взором интерьер комнаты. Прямо над ней висела красивая хрустальная люстра с десятком маленьких кристалликов, обильно освещающем помещение белым пламенем.
  -Есть нужно всегда, не зависимо мертвый ты или живой. Разница лишь в том, что для большинства живых - это жизненно необходимая обязанность, а для вторых - просто удовольствие. Иногда можно себя побаловать чем - нибудь вкусненьким. К тому же мы, не мертвые, а просто живем здесь.
  Поставив перед ней глубокую миску с горячим супом, судя по консистенции, она вернулась к плите. У содержимого был приятный аромат и аппетитный вид. В белой густой жидкости, похожей на молоко, плавали разноцветные кусочки то ли овощей, то ли еще чего - то. Правила хорошего тона не позволяли ей отказаться от незнакомого блюда, да и живот не воспротивился бы небольшой трапезе. Ультима уже позабыла, что пребывала в другом мире. А значит, местная кухня могла быть не совсем обычной. Живя с наставниками, воительница в основном питалась экзотическими обитателями багровых пустынь и гор, умело поджаренными на самодельном костре. Взяв, лежащую рядом, серебряную ложку, она попробовала угощение. Приятный сладковатый вкус бульона и соленоватость других ингредиентов, прекрасно дополняли друг друга.
  -Спасибо, - робко поблагодарила девушка. - Ой, простите. Я не представилась. Ультима.
  -Меня зовут Аруя. И не надо на вы. Я еще не такая старая, - усмехнулась хозяйка. Поставив на стол еще одно длинное блюдо с жареным мясом, она села напротив гостьи. - Приятного аппетита. Чувствуй себя, как дома.
  Ловко прокрутила прибор между пальцами и принялась за свою порцию супа. Действительно, Аруя выглядела не на много старше нее.
  -Ты здесь одна живешь?
  -Да, - нотка грусти, с которой она произнесла это слово, заставила девушку замолчать. Похоже, задела какое - то больную тему. Через секунду Лисица сама прервала неловкую паузу. - Ну и как тебя угораздило связаться с Кримсоном?
  -Ты знаешь его?
  -Так. Слышала пару раз, - отмахнулась Аруя. - О лидере отряда, защищающего нашу Богиню, известно всем Багровым Лисам. Я не исключение.
  Почему - то Ультиму не удивило, что спасительница тоже оказалась представительницей полубожественного рода. Ее родственную ауру, она ощутила еще при первом пробуждении.
  -Он изменил мою жизнь. Когда я была на грани отчаянья после гибели сестры, Кримсон взял меня в отряд. Два месяца, они с Отшельником готовили меня к предстоящим битвам. Только свой первый бой я проиграла, после чего он вероломно вогнал мне нож в грудь. Видимо, так я оказалась у тебя в гостях.
  -Возможно, он сделал это специально, чтобы спасти тебя. С высоты многолетнего опыта могу точно сказать, как лидер, Кримсон никогда не ошибается. Если ты до сих пор дышишь, значит, он не полностью в тебе разочаровался.
  Об этом, воительница не подумала. Не то что бы она злилась на парня. Нет, конечно, легкое негодование присутствовало, но большую часть ее мыслей занимало непонимание, почему он так поступил.
  -Как только ты окончательно окрепнешь, сможешь найти его и выяснить причины. А теперь, пойдем на горячий источник, - покончив с едой, Аруя поднялась со стула, схватила гостью за руку и потащила за собой. - Несмотря на призвание, девушка всегда остается девушкой.
  Покинув дом через элегантную гравированную дверь с узорчатыми стеклами, они двинулись сквозь миловидный внутренний дворик, усеянный множеством разнообразных цветов и растений, в сторону от поселения. Спустя несколько минут, девушки добрались до небольшого озера. Уже привычная пустынная местность простиралась до самого горизонта, изредка прерываясь массивными скалами, подобно айсбергам в бескрайнем океане, выпирающими из под земли. Посередине водного источника, также возвышался небольшой утес.
  -Мне здесь нравится. Так тихо и спокойно. Кажется, словно ты одна во всем мире.
  Сбросив с себя одежду, Аруя двинулась вглубь водоема. Ультима заворожено наблюдала за ее грациозными движениями. Красивое, стройное тело, не обделенное формами, казалось, принадлежало самой богине.
  -Чего стоишь? Не стесняйся, вода просто сказочная.
   Раздевшись, девушка пошла следом за ней. Вода, и вправду, была очень теплой. Чем дальше они продвигались, тем горячей и приятней она становилась. Зайдя примерно по пояс, Аруя, в изящном нырке, скрылась под мерцающей гладью. Ультима не отставала. Ощущения от нахождения в невесомой, такой сладостной среде, мысленно, вернули ее в утробу матери. Переплыв глубокий участок, русовласая красавица устроилась на небольшом выступе и облокотилась на скалу. Очевидно, некогда здесь был вулкан, который и затопил подземный источник, впоследствии создав райский уголок в пустынном Аду. Спутница показалась спустя несколько мгновений. Присев рядом, девушка закрыла глаза и сладко выдохнула. Будто заново родилась! Несомненно, это место было самым лучшим из всех, где ей довелось побывать. Ласково посмотрев на огненновласую подругу, Аруя взяла за плечи и повернула к себе спиной.
  -Когда - то у меня была дочь, очень похожая на тебя, - жадно впившись Ультиме в волосы, она принялась тщательно их промывать.
  -Где же она теперь? - Та аж примлела от удовольствия.
  -К сожалению, в загробном мире существуют свои правила. Мы с Руби и ее старшим братом мирно жили в этом доме. До того момента, пока в деревню не явился один из Дьяволов. В те времена на Багровых Лисов шла беспощадная охота. Как дети Амадеру, мы обладаем частичкой ее божественной силы. Эта сила очень нужна Дьяволам, ведь без нее они не могут считаться полноправными властелинами Верховного Ада. Моя дочь стала одной из жертв их алчной жажды власти.
  -А старший, что случилось с ним?
  -С самого рождения он души в ней ни чаял. А когда погибла, не сказав ни слова, покинул наш дом.
  -Прости, что заставила вспоминать, - открыв глаза, Ультима подняла взор к бескрайнему багровому небу. Его цвет идеально подходил этому миру. Миру, полному боли и страданий. Настоящий Ад! - Я сама потеряла сестру, единственного дорогого мне человека.
  -А как же родители?
  -Мать умерла не за долго после нашего рождения. А отец, - девушка задумалась. - Раз уж я демон, по идее, они были не настоящими моими родителями?
  -Возможно, один из них был Багровым Лисом. Все может быть. Расслабься и отдыхай. Здесь не место грусти.
  Следующие несколько дней были для Ультимы, наверное, самыми счастливыми. Впервые за многие годы сознательной жизни, она познала, что такое материнская ласка и нежность. Аруя обращалась с ней, как с любимой дочкой. Почти все время они проводили вместе. Обитатели деревни - умершие демоны, получившие своеобразный второй шанс начать жизнь заново в 'багровом' мире, приняли ее, как свою. Все они были непомерно добры к Лисицам. Еще бы! Когда рядом находится представитель легендарного божественного рода, способный в одночасье отправить твою душу в небытие, уважение шло как - то само. Однако демоны не испытывали страха перед ними. Похоже, они искренне хорошо относились к подобным себе, пусть и гораздо более могущественным, девушкам. Со временем Ультима начала забывать о Кримсоне и его отряде, радуясь новой беззаботной жизни в окружении добродушных и неунывающих жителей деревни. Она могла бы длиться вечно, если бы не вездесущие законы Верховного Ада. Дьяволы все еще охотились за детьми Амадеру. В один прекрасный день, скорее вечер, ведь в загробном мире не существовало привычных понятий дня и ночи. Почти всегда, здесь властвовал алый закат. Девушки мирно готовили себе обед, когда в поселение заявились незваные гости - худощавый всадник на громадном черном скакуне и десяток, сопровождавших его, человекоподобных существ в угольно черных рыцарских доспехах. Вместо рук, от локтей, у них виднелись длинные, серебристые клинки. Встав посреди деревни, странные создания замерли на месте. Всадник, очевидно, их лидер, окинул всех собравшихся, перед процессией, обитателей селения высокомерным взглядом. Парень примерно двадцати лет от роду, вполне человеческой внешности, с мертвецки бледной кожей, коротко стриженными черными волосами, одетый в такую же черную одежду, выглядел подобно готическому герою, из какого - нибудь романа.
  -Приветствую, упокоенные души. Слышал, среди вас живет Багровая Лисица. Моего господина, очень интересуют такие личности. Предлагаю мирно выдать ее мне и спокойно продолжать свое безмятежную существование. Иначе, - воины угрожающе зазвенели 'руками'. - Ваши души отправятся в по - настоящему последний путь. Но прежде испытают незабываемую, сказочную боль.
  -Снова он. Этот чертов Аскар! - Аруя выглянула из - за занавески в окно, в голосе ощущалось негодование.
  -Кто он такой?
  -Тот самый Дьявол, убивший мою дочь.
  -А этот юноша, полагаю, его верный слуга?
  -Крус, при жизни был Тенью. Добродушным, жизнерадостным парнем. А сейчас лишь тень самого себя, - попадая в Верховный Ад, души почивших демонов представали перед судом Высших Дьяволов - официальных владык загробного мира. В их руках находились дальнейшие судьбы будущих скитальцев. Для героев и храбрецов новый мир становился раем, а для трусов и других недостойных - самым настоящим адом. Ведь сила для демона - это все! - Нужно выйти поздороваться. Не хорошо заставлять мужчин долго ждать.
  -Я тебя прикрою.
  Согласно кивнув, Аруя двинулась к двери, ведущей на улицу. Жители деревни в растерянности стояли на месте перед грозными созданиями. Их называли Черными гвардейцами - одним из множества родов элитных бойцов Высших Дьяволов. Как правители загробного мира, они создали разнообразную армию из здешних, совсем не безобидных, обитателей. Некоторые из них даже в кошмарных снах не приснились бы. Высокие существа с длинными прямыми лезвиями вместо рук, в черных массивных латах и шлемах, полностью закрывающих лица, кроме пары кроваво - красных глаз, выглядели страшными противниками.
  -Давно не виделись, Крус, - остановившись неподалеку от отряда, Лисица скрестила руки на груди и мило улыбнулась. - Подрос, возмужал.
  -Да, давненько, - усмехнулся тот.
  -Не бойтесь. Возвращайтесь по домам и заприте двери, - немного опешив, демоны послушались совета и с опаской направились к своим жилищам. Встав напротив пришельцев, девушка окинула их совершенно спокойным взглядом. - К чему весь этот переполох?
  -Мой господин хочет тебя видеть. В прошлый раз, он тебя пожалел, хотя, я думаю, лучше бы убил. Наверное, тяжело пережить гибель любимой дочери.
  От гнева, у Ультимы несознательно сжались кулаки. Этот ублюдок цинично насмехался над горем ее новой подруги. Невозмутимость Аруи поражала. Будь воительница на ее месте, уже бы давно вцепилась в его наглую морду.
  -Слышал бы это ее брат, - в уверенном голосе Лисицы, чувствовалась болезненная нотка. - Он бы разорвал тебя в клочья.
  -А - а, тот парень, который ползал по земле и клялся уничтожить нас? Помню, помню. Он все еще жив? - С каждым словом, демон бесил девушку все больше. Ее злость, фактически, осязаемо чувствовалась в воздухе.
  -Передай Аскару, если хочет поговорить, пусть приходит лично.
  -Вот, значит, как заговорила. Хорошо. Полагаю, он не сильно расстроится, если я приведу тебя слегка израненной.
  Черные гвардейцы, получив условный знак, не спеша, двинулись вперед. Ультима собиралась пойти им на встречу, но вытянутая рука Аруи преградила путь. Девушка непонимающе посмотрела на напарницу. Она не собирается сопротивляться? Или подготовила какой - то план? Оставшись на месте, русовласая красавица протянула распростертую ладонь в сторону наступающих воинов. Внезапно, перед ней начала сформировываться призма, состоящая из прозрачного материала. Несмотря на кажущуюся хрупкость, странный кристалл, размером с небольшой камешек, довольно живо прошил грудь одного из наступавших, даже не помявшись, и растворился в воздухе позади него. 'Алмазная Королева, под этим именем я известна лишь нескольким Багровым Лисам из числа Согрецу' - послышался знакомый голос в голове огненновласой воительницы. Затем, Аруя устремилась в сторону, попутно продолжая расстреливать приближающихся врагов алмазными призмами. Ультима также не стала медлить. Избрав целью высокомерного лидера, она, не замечая препятствий, ринулась к нему. Все внимание Круса было обращено к ее подруге, поэтому Лисица понадеялась застать его врасплох. Взлетев над головами Гвардейцев, воительница грациозно приземлилась на седло коня, перед наездником, и мигом направила 'разрывающую ладонь', с высоты своего роста, в грудь ничего не подозревавшего врага. Самый действенный прием, которому обучил Кримсон, был бы более эффективен с когтями, голыми пальцами пользовались не многие мастера. Почему - то после схватки с Черным Сердцем, ее боевые перчатки с иглоподобными наконечниками исчезли. Необычайно легко пройдя сквозь тело всадника, без капли крови, рука демонессы показалась из спины. Ультима озадаченно замерла, глядя на, явно, ошарашенного парня. Уже победила? Так быстро? Сокрушительная атака, по идее, разорвала сердце. Но, ни крови, ни характерного треска не было. Да и вообще складывалось такое ощущение, будто она ударила в пустоту. Опыт предыдущей схватки подсказывал, что расслабляться еще рано. Наверняка, какая - то уловка. Соперник ехидно усмехнулся. Почувствовав приближение угрозы, девушка выполнила виртуозное сальто назад. Очень вовремя. Мгновением до этого, там, где она находилась, пронеслись лезвия двух изогнутых клинков. По - кошачьи, приземлившись в нескольких метрах от скакуна, Лисица вновь попыталась сконцентрироваться на враге. В такой ситуации, выпускать противника из виду, чревато незавидным финалом. Она упустила его всего на доли секунды, увы, этого оказалось достаточно для молниеносного перемещения. В следующий момент, Крус уже находился позади нее.
  -Хорошая реакция, - надвигающееся чувство опасности, заставило Ультиму отскочить в сторону, избежав еще одной встречи со смертоносным лезвием.
  Ответом стал быстрый Вихревой коготь, который также прошел сквозь тело парня, не причинив ему ни малейшего вреда. Воительница терялась в догадках, с ним, определенно, не все так просто. Она провела две убийственные атаки, никак не сказавшийся на боеспособности демона, при том совсем не ощущала его присутствия. Словно перед ней стоял призрак. Тогда понятно, почему ее маневры не увенчались успехом. К сожалению, оружие Тени оказалось вполне материальным. Несправедливо! Молниеносные выпады врага ей удавалось отражать лишь благодаря совершенному инстинкту самосохранения. Хоть девушка и видела движения соперника, ощущения говорили, будто она сражается с невидимкой. Проведя несколько серий ударов, Крус остановился, удовлетворенная усмешка сияла на его лице.
  -Ты слышала о Тенях? Мы полностью состоим из тьмы. Наши души, мысли и тела. Именно поэтому, тебе так трудно за мной уследить. Сама тьма давит на твое сознание.
  Бросившись вперед, он продолжил нападение с удвоенным рвением. Воительница ловко уворачивалась от разящих клинков, время от времени, пуская в ход собственные руки и ноги. Только, как и прежде, безуспешно. Раз простые атаки не действовали, следовало применить особый прием. Отскочив назад, Ультима приготовилась исполнить Шаг в пустоту. Этот невероятный удар, сочетающий чудовищные силу и скорость, был способен, в прямом смысле, стирать врагов в порошок. Отсюда и пошло название 'удара, разрывающего пространство'. Древние мастера Сэкуро Дейгиро подстроили его под себя, создав не менее убийственную имитацию. Неотъемлемой частью Шага в пустоту являлся, как ни странно шаг или топот по земле, вдвое ускоряющий движение разрушительной энергии по телу. Ее рука еще не оправилась после предыдущего применения. Но выхода не оставалось, в борьбе за жизнь все средства хороши. Если ценой выживания станет всего лишь сломанная конечность, то пусть будет так. Соперник стремительно приближался с клинками наперевес. Выждав дистанцию, Ультима направила раскрытую ладонь ему на встречу, синхронно начав делать громоподобный шаг. Внезапно Крус перехватил один из своих мечей и метнул ей в ногу. Чудом, сохранив равновесие, девушка все - таки стала на поврежденную ногу. Увы, ускорение импульса потеряла. Сдаваться она не собиралась, как и умирать здесь. В руке еще осталась часть сокрушительной энергии. Однако враг неведомым образом предугадал и такой поворот. С размаху проткнув ладонь насквозь, парень с помощью элегантной подножки завалил соперницу на землю. От неожиданности, девушка слегка растерялась, острая боль в раненных конечностях не позволяла подняться. Встав над ней, Тень с садистической улыбкой занес клинок над головой. В безысходности, Ультима замерла на месте, все ее удары оказались бесполезны, а увернуться от столь резвого противника будет проблематично, если не сказать невозможно. Только Лисица все еще не потеряла веру в себя. Хоть положение и выглядело плачевным, она была готова рискнуть всем, чтобы остаться в живых.
  -Не тронь ее! - Аруя уже расправилась с Гвардейцами и стояла позади них.
  -Нашла себе новую любимицу. Она очень похожа на нее... - не успел он закончить фразу, как мимо виска на невообразимой скорости пролетела маленькая алмазная призма.
  -Я тебя предупредила, - из рассеченной брови Круса, сочилась тонкая кровавая линия, но парень сохранял спокойствие, будто ничего не произошло. - Мне известно твое слабое место. Возвращайся к Аскару и передай мои слова.
  -Я тебе это еще припомню, - злобно посмотрев на обидчицу, Тень вытер кровь и перевел взгляд на лежащую Ультиму. - Зря ты с ней связалась. Теперь вы в одной лодке.
  Спрятав клинки, он исчез в черной дымке. Русовласая Лисица тяжело вздохнула, что - то сильно ее тревожило. Осознав, что опасность миновала, демоны вышли из домов. Боязливо оглядываясь по сторонам, они двинулись к спасительницам. Буквально на их глазах, две воительницы разбили целый отряд вооруженных приспешников Дьяволов. Как минимум, стоило их поблагодарить.
  -Прости, что втянула в свои проблемы, - подойдя к ней, Аруя протянула руку помощи.
  -Не извиняйся. Мы ведь друзья, - раны девушки медленно затягивались, оставляя небольшие кровоподтеки. Поднявшись на ноги, она дружелюбно улыбнулась. - На моем месте ты бы, наверное, поступила также.
  -Спасибо вам, - Подал голос один из демонов. Его взволнованный вид, впрочем, как и всех остальных, выражал крайнюю обеспокоенность их состоянием. - Можем ли мы чем - то помочь?
  -Не беспокойтесь. Все хорошо, - взяв Ультиму за руку, Лисица тихо добавила. - Идем домой.
  Волнение местных жителей было вполне обоснованным. Они глубоко ценили и уважали, тех, кто жил рядом. Особенно ту, которая защищала их много раз. Вражда между собой больше не имела смысла. К сожалению, не для всех. Некоторым личностям, даже после смерти, хотелось продолжать проливать кровь, чем и пользовались Дьяволы. Поистине могучих воинов, властелины загробного мира радушно принимали в свои ряды. Ведь извечные враги - Багровые Лисы, являлись отнюдь не простыми противниками. Войдя в дом, девушки присели за кухонный стол и перевели дух.
  -Давно я уже не испытывала этого чувства, - спустя несколько секунд произнесла Ультима. - Хоть я и сражалась много раз, рискуя жизнью, дрожь в руках была только после начальных шагов в военном деле. Убивать я не очень - то любила, но люди не оставили мне другого выбора.
  -Знаешь, почему ты проиграла первую схватку в Верховном Аду?
  -Переоценила собственные возможности, - уверенно ответила она. - Применила сильнейший прием, которому меня обучили, и решила, что этого достаточно для победы.
  -Основная причина - недостаток опыта. Ты можешь быть гораздо сильнее противника, но без практических знаний об их действиях, шансы на победу становятся минимальными. Если не секрет, какому приему он тебя научил?
  -Кримсон называл его Шаг в пустоту.
  -Элемент бога?! Ничего себе, - заметив непонимание на лице подруги, Аруя пояснила. - Элементы Бога - семь сложнейших техник, овладев которыми, можно сравниться с высшими созданиями. За всю нашу историю, только один Лис изучил их все. И лучше тебе с ним никогда не встречаться. Неужели, он не рассказывал о том, чему учит?
  -Единственное, что он мне сказал, это названия и суть некоторых техник. Наибольшее внимание он уделял Разрывающей ладони и Призрачному шагу.
  -Какой молодец, - иронично подметила Аруя. - У него и вправду большие планы на тебя.
  -Что - то я не понимаю.
  -Эти два приема также являются Элементами Бога. Разрывающая ладонь, в идеале, превращает руки в несокрушимые клинки, а Призрачный шаг позволяет мгновенно уйти от атаки и перейти в нападение. Каждый Багровый Лис должен в совершенстве овладеть, хотя бы одной из этих техник, если собирается выжить в загробном мире.
  -Почему - то в бою с тем парнем, они не сильно помогли.
  -Если бы ты провела тот последний удар, уверяю, он бы уже был мертв. Я расскажу один секрет, чтобы в следующий раз ты смогла его одолеть.
  -В следующий раз? Мы собираемся к ним в гости?
  -Рано или поздно, Аскар все равно нас найдет. Бежать бессмысленно. Да бы не ставить под удар местных жителей, мы встретимся с ним вдали от деревни. Времени у нас немного, но оно есть. Этот ублюдок очень тактичный, так что без надобности не нападет, - серьезность мигом сменилась ласковой улыбкой. - А теперь пойдем, поплаваем. На рассвете двинемся в путь.
  -Рассвете? Разве здесь не постоянный рассвет... или закат? За все время моего пребывания в здешних краях, я ни разу не видела смены дня и ночи.
  -Да. Упокоенные души не сразу привыкают к подобному. Привычного понятия дня и ночи в загробном мире нет. В определенное время, небо темнеет и, если присмотреться, можно увидеть тысячи звезд, одиноко сияющих на небосводе. - Подойдя к двери, Лисица замерла на месте. Хоть Ультима и не видела ее лица, что - то подсказывало, она снова отправилась в болезненные воспоминания. - Завораживающее зрелище. Когда наша семья была едина, мы часто засыпали под открытым небом.
  -Не печалься. Я с тобой, - взяв ее за плечи, огненновласая воительница пристально посмотрела в глаза подруги. - За последние дни ты стала для меня как мать. Так, что теперь мы тоже семья.
  Впервые она увидела слезы на лице Аруи. Похоже, полностью избавиться от влияния эмоций являлось не таким, уж простым делом. Оставшуюся часть дня, они провели на уже полюбившемся горячем источнике, а с наступлением своеобразной темноты, не спеша, вернулись домой. Звездный небосвод действительно был невероятно красив. Множество сверкающих огоньков на кроваво - красном фоне завораживали и нагоняли чувство, какой - то странной, тоски. Непонятно почему, они казались Ультиме чем - то дорогим, быть может Раем, которого ей никогда не достичь. Снова вспомнились погибшие Лея и отец, тупым ножом впившиеся в ее сердце. На глаза наворачивались слезы, но девушка стойко держала себя в руках. Ведь, только одолев эту боль, она могла стать сильнее. Когда с 'ночного' багрового неба исчезли сотни ярких точек, Лисицы покинули деревню. Даже если они победят Дьявола, возвращаться сюда будет слишком опасно. Как для мирных обитателей, так и для них самих. Аруя, видимо это понимала, поэтому и уходила из родного дома с тоскливой грустью в глазах. Они мчались со всех ног, пытаясь уйти подальше от поселения. Приближение надвигающейся угрозы ощущалось еще до того, как демонессы отправились в бега. Словно враг играл с ними в кошки - мышки. Деревня уже скрылась за горизонтом, а впереди виднелась только бесконечная, скалистая пустыня. Неожиданно Аруя резко остановилась, преградив рукой путь напарнице.
  -Все. Они нас нашли, - ее слова прозвучали как приговор. - Постарайся выжить.
  Толкнув подругу в сторону от внезапно вспыхнувшего у их ног зеленого луча, Алмазная Королева пустила в ход свое оружие. Сердце Ультимы выскакивало из груди. Она и раньше попадала в засады, но тогда хотя бы знала чего ожидать от врагов. В большинстве случаев они были простыми демонами или людьми и не превосходили ее в силе. Приведя мысли в порядок, Лисица начала прислушиваться к ощущениям. Уже знакомая, еле различимая, энергетика Тени быстро двигалась к ней. Больше поблизости никого не имелось. Появившись из черной дымки в воздухе перед девушкой, Крус направил клинки ей в сердце. На сей раз, воительница была полностью готова к встрече. Схватив кинжалы за самое лезвие, она ловко перекинула соперника через себя. В голове, сами собой всплыли слова Аруи 'прозрачность Теней, отчасти схоже с нашим инстинктом самосохранения. Если телу угрожает опасность, разум мгновенно посылает сигнал для ее устранения. Однако даже этот совершенный механизм можно обмануть. Ты должна действовать быстрее, чем он успеет среагировать'. Приземлившись на ноги, парень развернулся и с удрученной усмешкой посмотрел на противницу.
  -Какая уверенность, - иронично протянул он.
  -Больше я не буду слабой,- приняв одну из боевых стоек Сэкуро Дейгиро, Лисица игриво улыбнулась.
  Перехватив мечи, Тень ринулся в атаку. Ультима совершенно спокойно блокировала все его выпады. Откуда столь разительные перемены? Ведь совсем недавно девушка выглядела гораздо менее решительной и уверенной в собственных силах. А сейчас перед ним, фактически, находилась совсем другая особа. Мгновенно переместившись ему за спину, она, о чудо, впервые смогла коснуться врага. От легкого прикосновения, Крус отшатнулся так, будто увидел привидение. Воитель, явно, не ожидал, что кто - то сможет превзойти защитный инстинкт Теней. Легкий ступор мигом сменился интересом к невероятно резвой красавице. Еще несколько молниеносных атак и Ультима вновь оказалась позади него. Теперь же, одним прикосновением она не ограничилась, взяв на излом его правую руку. Калечить соперника, воительница не стала. Ей самой было любопытно, на что способны привитые наставниками навыки. Не сильно напрягаясь, Лисица на порядок превосходила оппонента в скорости. В самоуверенном взгляде воина с каждой неудачной атакой росло опасение. Одновременно, в нем также виднелся юношеский задор. Похоже, вероятность возможной гибели предавала ему небывалый интерес к самой битве. Удары становились все более мощными и быстрыми, словно эта радость предавала парню сил. Однако возросла не только скорость. Время от времени, в граде выпадов проходил странный удар. В самые неожиданные моменты, когда казалось, что серия атак закончена, у него появлялась подобно третья фантомная рука. Молниеносный одиночный удар был совершенно непредсказуем, даже немыслимая быстрота реакции не спасала ее. Но все же, отчасти, воительнице удавалось избегать смертельных попаданий, получая лишь незначительные порезы. Пару раз Крус хорошенько задел противницу. Глубокие кровоточащие раны под ребрами и на бедре, пока еще, слабо сказывались на ее боеспособности. В пылу схватки демоническая регенерация не сильно помогала. Через некоторое время, начала кружиться голова, а тело стало невероятно тяжелым, однако демонесса продолжала парировать молниеносные атаки. С каждой секундой становилось все хуже и хуже. О побеге она даже не думала, да и сил почти не оставалось. Припав на колено, девушка в порыве отчаяния схватила приближавшиеся клинки за лезвие. Инстинкт тут же предупредил о надвигающейся опасности, в виде фантомной руки, являвшейся всего лишь обманом зрения, и взял ситуацию под контроль. Длань была настоящей, просто сверхбыстрое движение создавало впечатление той самой иллюзорной конечности. Мгновенно переместившись, с помощью несознательного Призрачного шага, за спину врага, Ультима рефлекторно вогнала раскрытую ладонь под лопатку. Когда Лисица осознала, что произошло, ее окровавленная рука уже выглядывала из груди Тени. Неужели получилось? Обогнала защитный инстинкт? Вытащив 'клинок' из тела противника, девушка сделала шаг назад. На всякий случай, она приготовилась к следующему выпаду, ослаблять бдительность еще рано. Расслабиться можно будет, когда поверженный соперник, без чувств, упадет на землю. И то существовала вероятность, что он неведомым образом восстанет из мертвых. Поэтому, наиболее рациональным вариантом было нанести какое - нибудь 'смертельное' ранение и покинуть поле боя, пока тот приходит в себя, если, конечно, остался жив. Но, разве мог воин позорно сбежать от, пусть и раненного, врага? И люди, и ребята из Согрецу, учили Ультиму всегда сражаться до конца, независимо от обстоятельств. Подводить их, и тем более себя, она не собиралась.
  -Ты... удивительная, - повернувшись к ней лицом, Крус довольно улыбнулся. - Как тебя зовут?
  -Ультима, - холодно ответила та.
  -Необычное имя. Что ж, Ультима. Похоже, ты... меня победила, - в его глазах сверкала гордость. - Забавно. В прошлый раз я умер от рук Крозиуса, сейчас же отправлюсь в небытие благодаря Багровой Лисице. Видимо, я все - таки не дорос до уровня богов. Но горжусь тем, что, хотя бы сразился с одним из божественных детей.
  Выронив клинки, он рухнул на спину. В последний раз его удовлетворенный взор окинул бескрайнее багровое небо, а затем глаза Тени медленно закрылись. Навсегда. Своим неожиданным маневром, Лисица разорвала ему сердце - важнейший орган большинства демонических родов. Ультима пребывала в некотором замешательстве. Она не верила своим глазам. Ее первая жертва, первый поверженный в этом мире противник, лежал перед ней. С одной стороны воительницу одолевала радость, но с другой стороны ощущение, будто она совершила непоправимую ошибку. Девушка и раньше лишала жизни своих врагов, но угрызения совести не терзали так сильно. Парень был достойным противником. Не будь прислужником Дьявола, наверняка, прожил бы гораздо дольше. Значит, такова была его судьба. В загробном мире выживали сильнейшие, слабые отправлялись в небытие. Ультима успокаивала себя как могла. Заметив боковым зрением стремительно приближавшуюся зеленую вспышку, она поспешила, на всякий случай увернуться. Однако почему - то полетела девушка совсем в противоположную своим ожиданиям сторону. Осознав, что ее кто - то подхватил и уносит подальше от поля боя, воительница попыталась рассмотреть спасителя. Как ни странно им оказалась Аруя. Кто же еще мог выручить ее в этой битве? Приземлившись на ноги за гранитным айсбергом в нескольких сотнях метров, демонессы затаились. Временная передышка сейчас бы очень не помешала. Напарница, очевидно, обошлась без повреждений, в отличие от нее. Ожидая, пока тело излечит раны, Ультима ни на секунду не ослабляла бдительность. Враг мог напасть в любой момент. Она молила свой организм побыстрее восстанавливаться. Быть обузой для соратницы, девушка никак не хотела. Поймав на себе задумчивый взгляд Аруи, Лисица вопросительно кивнула.
  -Наш план меняется. Беги, - тихо произнесла Алмазная Королева. - Найди Кримсона. Он ждет тебя.
  -Нет! Я тебя не брошу!
  -На самом деле у тебя нет выбора, - приложив пальцы к левой раскрытой ладони, та озарилась ярким зеленоватым светом. Спустя пару мгновений, она безболезненно извлекла из своей длани небольшой прозрачный кристалл. - Это мой прощальный подарок. Я отдам свою жизнь во имя нашей великой цели.
  Вложив его ей в руку, барышня оттолкнула напарницу назад. Но та, очевидно, не собиралась поступать, как ей велели. Поднявшись на ноги, Ультима, явно, намеревалась продолжить бой.
  -Послушай меня, пожалуйста, - в голосе ощущалась еле различимая дрожь. - Я не хочу потерять тебя здесь. Прошу, уходи.
  Затем Лисица рванула вперед. Огненновласая воительница пребывала в растерянности. На Арую было жалко смотреть. Обычно невозмутимая, хладнокровная женщина чуть ли не плакала, умоляя, без пяти минут дочь, отступить. Ультима очень хотела ей помочь. Увы, сейчас единственное, что она могла сделать, это выполнить ее последнюю просьбу. Скрипя сердцем и душой, девушка с трудом заставила себя сбежать. Мчась без оглядки, она пыталась не думать и вообще не слушать сверхчутье. Хоть воительница и поступала по велению сердца, ее не покидало чувство, словно делает что - то не так. Разве этому учил Кримсон? Бросать собратьев в разгаре битвы? Каким бы сильным не был враг, Лисы никогда не отступали и уж тем более не оставляли друзей на произвол судьбы. Хотя, чем он был лучше? Сначала рассказывал о ее уникальности, а потом вероломно вогнал нож в сердце. Но, похоже, сделал это во имя ее спасения. Если Аруя не соврала. Вспомнив о ней, в груди девушки снова защемило. Упав на колени, она расплакалась. Ноющая боль, подобно от потери второй сестры, сжимала сердце. Почему Аруя так поступила?! Вдвоем у них бы было куда больше шансов одолеть Дьявола. Почему она решила умереть?! Ультима проклинала себя за слабость. Будь она достаточно сильной, подруге не пришлось бы жертвовать собой. 'Ты хочешь отомстить?' - раздался голос в ее голове. Нечто подобное Лисица слышала после гибели сестры Леи. Истинная сущность? В отличие от предыдущего раза, когда полностью подчинил разум демонессы, сейчас внутренний зверь всего лишь предлагал пойти развлечься. Почему - то он не считал смертельную схватку, способную прервать его существование, чем - то серьезным. Этой особенностью обладали почти все высшие демоны. Собрав всю волю в кулак, Ультима поспешила вернуться и будь, что будет. Возможно, Аруя еще жива. Добравшись за несколько секунд до недавнего места битвы, она быстро осмотрелась, надеясь встретить храбрую воительницу, решившую в одиночку схлестнуться с Дьяволом, и в случае опасности, прикрыть ей спину. От увиденной картины, ее сердце чуть не разорвалось. Русовласая Лисица, без движений, лежала на земле. Опоздала! Аскар стоял над ней. По длинному лезвию меча, походившего на тесак, стекали капли крови. Широкоплечий, златовласый мужчина, примерно сорока лет в легком латном костюме с довольным видом смотрел на павшую жертву. Излишняя мускулистость лица выдавала в нем демоническую натуру, не говоря уже о грозной, устрашающей ауре. Вполне крупного телосложения, он выглядел как настоящий воинственный правитель. Рядом виднелись высокие фигуры двух старых знакомых с клинками вместо рук.
  -Пришла составить компанию своей подруге? - Аскар ехидно усмехнулся, смерив девушку оценивающим взглядом. - Хотя ты тоже подойдешь. Не хочешь отправиться вместе со мной? Крус погиб, поэтому я остался без помощника.
  -Если все Дьяволы такие же циничные и бессердечные уроды как ты, я понимаю, почему Амадеру не хочет иметь с вами дел, - переведя взор от тела Аруи на него, в глазах загорелся недобрый огонек. - Я клянусь, ни один из вас не уйдет от моей руки.
  Гвардейцы неспешным шагом двинулись вперед. Ультима невозмутимо стояла на месте, разум переполнял чудовищный гнев. Враг занес руку - клинок в сторону и направил оружие к девушке. Глупая марионетка в руках своего господина. В мгновение ока, она увернулась от губительного лезвия и с разворота врезала раскрытой ладонью ему в грудь. Удар был довольно мощным, однако, разумеется, бесполезным против закованного в тяжелые доспехи противника. Снова вскинув клинок, воин приготовился покончить с, несомненно, храброй девчонкой, как внезапно раздался металлический скрежет. Гвардеец замер над ней, подарок Аруи оказался очень эффективным. Похоже, в том маленьком кристаллике и находилась удивительная способность демонессы создавать алмазные лезвия. Приложив вторую руку к железному подбородку, Ультима злорадно ухмыльнулась. Прозрачная призма, буквально материализовавшись в голове существа, разорвала ее на части и на огромной скорости взмыла в воздух. Тело врага безжизненно скатилось на землю, а воительница рванула ко второму сопернику, преграждавшего дорогу к главной цели. Аскар с нескрываемым высокомерием наблюдал за игрой Лисицы с его слугами. Во всем Верховном Аду, едва ли нашлись бы создания, способные на равных сражаться с детьми Амадеру. С ходу врезав второму Гвардейцу ладонью в металлическое брюхо, которое, мгновением спустя, прошили с десяток алмазных снарядов, она продолжила движение к Дьяволу. Тот также спокойно стоял на месте, глядя на стремительно приближавшуюся воительницу. Ее янтарные глаза искрились яростью. Отбросив врага в сторону, девушка совершила гигантский прыжок к ненавистному созданию. Аруя была для нее более чем подругой, желание разорвать на куски обидчика брало верх над здравым смыслом. Дьяволы не просто так стали властелинами загробного мира. Непонятно вообще, как блуждающие души, попавшие сюда, смогли достигнуть такого могущества. Однако, очевидно, без вмешательства, со стороны неизвестных высших сил, не обошлось. Угрожающее лезвие тесака стремительно двигалось навстречу. Мгновенно переместившись за спину Аскара, она устремила раскрытую ладонь к его сердцу. Противник необычайно быстро среагировал, схватив за руку в самый ответственный момент.
  -Ты хороша, - усмехнулся воитель. - Может все - таки присоединишься ко мне?
  -От твоих рук погибло дорогое мне существо. Я не успокоюсь, пока твое сердце не перестанет биться!
  Разочарованно вздохнув, он направил острие меча в нее. Грациозно увернувшись от сверкающего лезвия, несмотря на захват соперника, девушка вознамерилась отрубить ему руку. Разрывающая ладонь действовала не только как колющее оружие, она также могла резать и рубить, подобно мечу. Аскар чудом избежал потери конечности и вовремя отскочил назад. Ультима не останавливалась, продолжая беспощадно атаковать. Видел бы ее сейчас Кримсон, несомненно, гордился бы своей ученицей. Юная воительница теснила самого Дьявола, не давая ему возможности контратаковать или перевести дух. Совсем не многие представители рода Багровых Лисов могли на равных сражаться с владыками загробного мира и уж тем более побеждать. Увы, на стороне Аскара имелся многовековой опыт и расчетливый, пытливый разум. Выждав наилучший момент, он снова выстрелил зеленым лучом. К счастью Ультима мгновенно среагировала и отскочила в сторону. Тяжело дыша, Лисица пыталась понять, в чем проблема. Она двигалась гораздо быстрее соперника, но удары не достигали цели. Будто златовласый воитель предугадывал их. Сквозь пелену гнева, в ее мысли неожиданно ворвались воспоминания об одной из поучительных бесед с Отшельником. 'Эмоции наш главный враг, знаешь почему? Они затуманивают разум и мешают видеть истинную картину происходящего. Ярость, гнев, жалость, радость. Поддавшись им в бою, ты лишь впустую тратишь время и силы. Успокойся, очисть свое сознание, и увидишь, насколько изменится окружающий мир'. И вправду, сейчас девушка пребывала в плену собственного гнева и желания отомстить убийце Аруи. Все атаки были бесполезны, противник каким - то образом парировал их. Не то чтобы Дьявол был быстрее, скорее роль играла разница в опыте. Наверняка, Аскар сражался со многими Лисами, хорошенько изучив их повадки и боевой стиль. Сделав глубокий вдох, она попыталась утихомирить разбушевавшуюся ярость. Противник снова занес лезвие для выстрела. Ультима все также неподвижно стояла на месте с закрытыми глазами. Зеленая аура озарила клинок и, вспыхнув на острие, в виде луча света, устремилась вперед. Пролетев где - то в районе ее головы, он через мгновение исчез. Дьявол злорадно усмехнулся. Еще один представитель божественного рода пал от его руки. Только когда Лисица внезапно открыла глаза, тот оторопел. Воитель отчетливо видел, как световое копье прошило ее череп. Почему же соперница до сих пор жива? Детей Амадеру прозвали Лисами не просто так, об их хитрости и изворотливости ходили легенды. При возникновении вопроса о выживании, все средства были хороши. В самый последний момент, огненновласая воительница немного отклонилась в сторону. Жар от губительной энергии, пронесшейся у виска, окотил приятным теплом часть лица, не причинив ни малейшего вреда. Обман зрения идеально удался. Отшельник оказался прав, все стало совсем другим. Кристально чистый разум начали посещать не ординарные мысли о дальнейшем ведении смертельной схватки. Тело, будто ставшее более легким, переполняла немыслимая сила. Конечно, схожее ощущение, девушка испытывала и раньше, но не так отчетливо. Чувство, подобно ей ничего не стоит сразить самих Богов, вдохновляло. Приняв открытую стойку с непривычным изгибом кистей, Ультима жестом руки предложила врагу атаковать. С нескрываемым высокомерием опустив оружие, тот спокойно двинулся ей навстречу. Хладнокровный, размеренный взгляд внушал опасение. Запустив пару призм, с легкостью разбитыми клинком Аскара, она также пошла на сближение. Обменявшись любезностями, непримиримые соперники приготовились к своим особенным маневрам. Сияющий меч очертил полукруг у носа воительницы, если бы не защитный рефлекс, перенесший ее за спину врага, зеленая волна, сорвавшаяся с лезвия, разорвала бы на части, подобно массивному валуну, оказавшемуся на пути разрушительной энергии. Не успела девушка ничего предпринять, как последовал быстрый удар с разворота, словно он наперед знал о действиях демонессы. Натиск Дьявола не позволял контратаковать, поэтому Лисица решила прервать столкновение. Благодаря алмазным 'пулям', она смогла разорвать близкий контакт и отойти на безопасное расстояние. Хотя, изучив способности некоторых здешних обитателей, такое понятие имело несколько расплывчатое значение. Аскар вновь занес клинок для выстрела, только теперь держал его двумя руками. Видимо, собирался заканчивать бой. В случае промаха, воитель бы мигом добил ускользнувшую противницу. Ультима подозревала об этом, очищение разума прекрасно влияло на мыслительные процессы. Выход из сложившегося положения очень быстро пришел ей в голову. Оставалось только правильно его применить. Усилием воли, она материализовала призмы на кончиках пальцев, создав некое подобие алмазных когтей. Медлить нельзя, нужно атаковать первой, иначе конец. Сконцентрировав энергию в руке, девушка запустила в сторону врага вихревой коготь. Как и ожидалось, тот, похоже, не заметил его приближения. Конечно, странный взмах в пустоту мог бы вызвать подозрения, однако противник не показывал виду. В самый последний момент воздушные лезвия, не без влияния хозяйки, превратились в алмазные, ущерб от которых вышел бы значительно выше. Чудом парировав атаку, с помощью клинка, разбив вдребезги своеобразную лапу, Дьявол приготовился к приготовился к ранее намеченному выстрелу. Разлетевшийся в пыль серебристый материал почти полностью закрыл обзор. Если она надеялась поразить его этой атакой, то неожиданной контратаки, по идее бы, не ожидала. Заметив возникший из ниоткуда силуэт, за сверкающей пеленой, Аскар запустил острие меча ему навстречу. Значит, решила продолжить наступление. Демоническое лезвие с легкостью прошло сквозь плечо. Тут же остановившись, Ультима лишь ехидно усмехнулась в ответ. Мгновением спустя, несколько алмазных 'пуль', пройдя буквально впритык с телом владелицы, а один даже сквозь, прошили его корпус. Легкий латный доспех не стал преградой для твердейшего минерала. Отчаянный и самоотверженный шаг противницы практически вверг Дьявола в шок. Он - то знал, как Лисы относятся к своей жизни, но не думал, что так беспечно. Подставлять себя под удар собственного оружия, чтобы одолеть противника. Каким же безумцем нужно быть? Воительница все идеально просчитала. Вихревой коготь являлся всего лишь приманкой, призванной отвлечь внимание врага на пару секунд. Затем, запустив пару призм, она каким - то образом обогнала их и пропустила через себя, да бы тот уж точно не смог увернуться. Благодаря совершенному расчету, алмазные лезвия не задели жизненноважных органов девушки. Раны - то заживут, если ей удастся победить. Ощущения подсказывали, что триумф близок. Приложив ладонь к груди Аскара, Ультима приготовилась к завершающей атаке. Воин почуял неладное и мигом схватил ее за руку, пытаясь обезопасить себя, попутно готовя клинок для последнего удара. Увернувшись от двух размашистых выпадов, огненновласая демонесса оцарапала ему лицо алмазными когтями и рывком освободила конечность. Ответ разъяренного Дьявола не заставил себя ждать. Но бесполезно. Призрачный шаг в мгновение ока перенес за спину врага, откуда она, не медля, применила свой коронный Шаг в пустоту. Чудовищная сила с грохотом разорвала грудную клетку, образовав в теле сквозную дыру. Лисица довольно быстро привыкла к полученному от Аруи артефакту и управлялась с ним не хуже предыдущей хозяйки. От мощи удара алмазная 'пуля', пронзившая сердце, подобно метеору, пролетела несколько десятков метров и разнесла на части довольно массивный каменный айсберг. Не понимая, что произошло, Аскар замер на месте. Внезапно нахлынувшая боль и давящая пустота в груди, мигом привели его в чувства. Сплюнув кровяной сгусток, он чудом устоял на ногах. Но для чего? Неужели собирался продолжать бой, находясь одной ногой в могиле? Хотя, терять ему уже было нечего.
  -Я... любил ее... - прохрипел демон. - Увы, в загробном мире нам не суждено быть вместе. Высшие Дьяволы и Багровые Лисы извечные враги, им никогда не найти общего языка. Но я хотел быть с ней, хотел от нее взаимности. Поэтому убил ее дочь. А теперь и ее саму, - краем глаза взглянув на девушку, готовую в любой момент ответить на выпад врага, Аскар усмехнулся. - Наверное, осуждаешь меня? Считаешь законченным эгоистом. Но мне не о чем жалеть. Пусть моя безответная любовь умрет вместе со мной.
  После этих слов, златовласый воитель рухнул на землю, лишившись остатков теплившейся в нем жизни. Неожиданная предсмертная исповедь немного озадачила девушку. Значит, весь этот конфликт случился из - за любви? Все - таки загробный мир не сильно отличался от Деградо. Даже после своеобразной смерти, демоны продолжали любить и ненавидеть, радоваться и горевать. Подобные драмы нередко происходили и в ее родном городе. Понаблюдав немного за остывающим трупом Аскара, она добродушно улыбнулась. Ультима больше не испытывала к нему зла. Дьявол искупил вину собственной жизнью. Мысленно простившись с недавно заклятым врагом, как с достойным противником, воительница направилась к подруге. Удивительно, но глаза Лисицы были открыты, а грудь медленно вздымалась, что свидетельствовало о еще не покинувшей ее жизненной силе.
   -Зачем ты вернулась? Я же велела бежать, - довольный огонек в глазах начинал угасать.
  -Нет! Никуда я не уйду! - Присев рядом Ультима взяла ее за руку. - Как только ты поправишься, мы, - застывший ком в горле не позволил продолжить, на щеках сверкнули слезы.
  -А ну прекрати плакать! Эмоции наш главный враг. Как ты собираешься защищать Амадеру, если будешь оплакивать каждого погибшего товарища? - Прижав голову огненновласой демонессы к себе, она добавила более мягко. - Возвращайся к Кримсону. Уверена, ему есть, что сказать. Спасибо тебе. Последние несколько дней были для меня самыми прекрасными. Я снова почувствовала себя любящей матерью, - пустеющий взгляд устремился в багровое небо. - Скоро я наконец увижу Руби.
  Спустя мгновение ее глаза закрылись, а рука безжизненно опустилась к земле. Удовлетворенная улыбка застыла на лице русовласой красавицы. Глядя на умиротворенный вид почившей воительницы, Ультима снова разревелась. Крепко прижимая к себе бездыханное тело подруги, она вспомнила счастливое время, проведенное вместе. И на душе становилось еще больней. Аруя ушла, покинула этот мир навсегда, оставив на сердце девушки открытую рану, боль от которой казалась посильнее, чем любая физическая травма. Прорыдав некоторое время над, ставшей родной, погибшей Лисицей, Ультима начала осознавать смысл ее последних слов. Слезы ничем не помогут, когда на кону стоит жизнь собрата. И уж тем более они бесполезны, когда он погибает на твоих глазах.
  -И тебе спасибо, Аруя, - воительница улыбнулась. - Обещаю, больше я не буду плакать. Раз уж эти ублюдки хотят завладеть Богиней, я найду Кримсона и помогу ему. Вместе мы положим конец их злодеяниям.
  Однако прежде, чем отправляться в новый путь, необходимо было закончить одно важное дело - похоронить храбрую соратницу, как подобает. Хотя они уже находились в загробном мире, поэтому затея закапывать ее в землю выглядела бессмысленной. Но и оставлять соплеменницу вот так Ультима не хотела. Решение настигло девушку само собой. Взяв подругу на руки, она направилась к горячему источнику, где они прекрасно проводили время, купаясь и общаясь на разные темы. Увы, больше этого никогда не будет. Остановившись на берегу озера, огненновласая Лисица задумчиво уставилась на кровавый закат. Пейзаж завораживал необычной красотой. Безмятежный водоем, отделенный от всего мира небольшими скалами, в багровых тонах, успокаивал и нагонял желание остаться здесь навечно. Зайдя по колено в воду, она положила тело на водную гладь и поднесла ладонь к ее груди. Пора заканчивать, пока эмоции вновь не пересилили разум. Тяжело вздохнув, воительница сотворила вокруг нее нечто вроде алмазного гроба и легким движением руки отправила 'спящую красавицу' к середине источника, где под весом собственной усыпальницы, она должна была пойти ко дну. Ультима посчитала такой способ наиболее приемлемым. Арую связывали с этим местом хорошие воспоминания. Так пусть они навсегда останутся вместе с ней здесь. Медленно попятившись к берегу, Лисица мысленно пыталась отпустить ее.
  -Прощай, мама.
  Свою настоящую мать, девушка не помнила. Всю сознательную жизнь их с сестрой воспитывал отец, который не часто баловал дочерей своим вниманием. Пусть и на несколько дней, но Аруя заменила ей любящего родителя, подарив ранее не испытываемые чувства. Основной причиной такого поведения, наверняка, являлась трагическая гибель ее настоящего ребенка. Так или иначе, Лисица искренне относилась к молодой воительнице, окружив материнской любовью и заботой. Дождавшись, когда могила скрылась в глубинах спокойной воды, Ультима развернулась и, уверенной поступью, двинулась навстречу новой судьбе. Спустя пару шагов, она упала на колени, слезы градом вновь полились из глаз. Боль и пустота пронзили изможденное сердце с удвоенной силой. Понимание того, что больше никогда не увидит лучшую и, по сути, единственную подругу, по совместительству ставшую ей почти матерью, в прямом смысле убивало. От нахлынувших тоски и отчаянья, девушке больше не хотелось жить. Казалось еще чуть - чуть и сердце разорвется на части. В какой - то момент в голове промелькнула мысль о самоубийстве. Что тут сложного? Взять и вырвать собственное сердце. Зато боль сразу исчезнет. На пальцах потихоньку начали расти алмазные когти. С каждым мгновение эта идея все больше заполняла разум. Мысленно настраиваясь на последний удар, Ультима внезапно ощутила странное тепло, медленно окутывающее тело. Затем появилось странное чувство присутствия, какого - то величественного существа. Подняв голову, она увидела знакомое лицо Богини. Ее руки опустились на плечи воительницы и прижали к груди. В этот момент грусть и печаль, словно испарились. Лисица ощутила, будто находиться в утробе матери, настолько приятными и теплыми казались объятья высшего создания. 'Вернись. Ты нужна нам' - эхом раздалось в голове. После этих слов у нее пропало всяческое желание умирать. От отчаянья не осталось и следа. Конечно, небольшая грусть по умершей подруге присутствовала, но больше не давила так сильно. Вполне материальный образ Богини исчез также неожиданно, как и появился. С новыми силами, Ультима поднялась на ноги. Нужно побыстрее найти их с Кримсоном, возможно им угрожает опасность. И именно она может спасти создательницу Верховного Ада. Амадеру просила о помощи, а значит, отправляться в небытие было еще рано. Доверившись сверхчутью, она двинулась в путь. Отыскать кого - нибудь из бывших соратников, оказалось не такой уж и простой задачей. Несмотря на мощную ауру, исходившую от них, уловить ее след не представлялось возможным. В случае с воинственными Дьяволами очень полезное качество, но не сейчас, когда требовалось поскорее обнаружить собратьев и, может быть, спасти им жизни. Еле уловимые отголоски божественной энергии, привели девушку в небольшой песчаный овраг, окруженный несколькими массивными скалами. Осмотревшись по сторонам и таки увидев знакомые силуэты своей новой семьи, она почувствовала странную радость на сердце. Кримсон, Отшельник и Амадеру пребывали в окружении группы неизвестных чернокожих существ с безобразными лицами и пустыми глазами. Зрачки в них отсутствовали, что придавало им более отвратительный вид. От ужасающей энергетики, по спине Ультимы бежали мурашки. Багровые Лисы отчаянно сражались с агрессивными, вооруженными боевыми серпами, созданиями. Хотя со стороны, казалось, демоны просто игрались. Лидер Согрецу находился рядом с Богиней, исполняя роль защитника, пока Отшельник бился на острие атаки. То мастерство, с каким он разделывался с противниками, одновременно завораживало и повергало в шок. Воители не ведали жалости или сострадания, да враги о нем и не просили, буквально разрывая на части нападающих. Амадеру стояла в нескольких метрах позади Кримсона и с устрашающим хладнокровием наблюдала за происходящим. Открытая со всех сторон, юная Богиня, очевидно, полностью доверяла своим хранителям. Или же демоны были столь самоуверенны. Похоже, помощь им совсем не требуется, поэтому Ультима решила не спешить. Пусть помучаются немного. А когда они разделаются с врагами, в чем девушка ни капли не сомневалась, она явится к ним. Продолжая наблюдения, Лисица внезапно заметила, как один из грозных воинов подбирается к Кримсону со спины. Разумеется, он бы и сам справился, но что - то толкнуло ее ринуться вперед. Преодолев расстояние в несколько десятков метров за считанные секунды, воительница идеально вовремя остановила вооруженную боевым серпом руку неудавшегося убийцы и резким выпадом ладони - клинка разорвала сердце. В демонических мирах считалось, в этом органе содержатся души всех живых существ. Следовательно, уничтожив его, можно навсегда отправить их в небытие. Издав еле слышный, утробный стон, чернокожий воин рухнул на землю.
  -Ультима, - встретившись взглядом со спасительницей, Кримсон ласково улыбнулся.
  -С того самого момента, как вы меня бросили, я хотела посмотреть тебе в глаза. А потом вырвать их, вместе с твоим черствым сердцем. Однако кое - кто натолкнул меня на мысль, возможно, предательство, являлось частью хитроумного плана.
  -Прости меня, - взяв девушку за руку, он приложил ее ладонь к своей щеке. - Но теперь, ты готова отдать свое сердце Богине.
  И действительно, потеряв мнимую 'мать', она была полностью готова стать опорой для Амадеру. Казалось с теми слезами, Лисица выплакала все очеловеченные эмоции. 'Все, что не убивает, делает сильнее', как гласила древняя пословица. Пережитые ею чувства, закалили разум, на ступень приблизив воительницу к совершенному для божественных детей безмятежному состоянию сознания.
  -Мое сердце уже принадлежит ей, - Ультима улыбнулась, после чего перевела взгляд на Богиню, стоявшую неподалеку за Кримсоном. - Это ведь ты? Ты помогла мне преодолеть отчаяние?
  С легкой усмешкой на лице, та утвердительно кивнула. Привычно холодные серые глаза, сейчас светились от радости. Не часто от нее дождешься проявления эмоций. Амадеру всегда выглядела безжизненной, хладнокровной куклой, но в данный момент, как мать, наверняка была довольна. Ведь ей удалось облегчить боль одного из своих детей и вернуть его в семью.
   -Ответь мне на один вопрос, - во взоре Кримсона виднелась легкая печаль, пробивающаяся через привычную невозмутимость. Видимо, лидер Согрецу также не полностью лишился эмоций. - Алмазная Королева, она улыбалась перед смертью?
  -Да. Она сказала, что я очень похожа на ее покойную дочь.
  -И вправду, у вас с Руби одно лицо, - лицо парня озарила удовлетворенная, но какая - то грустная улыбка. - Именно поэтому я не позволил Черному Сердцу тебя убить.
  -Я так и знала. Ее старший сын, ушедший из дома после гибели сестры. Это был ты!
  -Теперь ты знаешь о моем прошлом. Потеряв Руби, я решил встать на защиту Амадеру и всего нашего рода. Добро пожаловать в семью, Ультима.
  -Отныне ты полноправный член Согрецу, - добавил Отшельник, вытащив, покрытую черной жидкостью, руку из разорванной грудной клетки последнего Безликого.
  Девушка и не мечтала услышать подобные слова. Даже после своеобразного предательства, она все равно хотела вернуться к ним. Наверное, путь защитника божества не всегда состоял из горестей и неудач. Иногда бывали и счастливые моменты, способные воплотить чье - то желание или мечту в жизнь.
  Глава 5. Пробуждение Люцифера.
  Вероятно, каждый, когда - нибудь, мечтал оказаться прекрасным погожим утром посреди бескрайнего леса. Приятный, свежий воздух, не загрязненный пылью и смрадом производственных городских строений, милозвучное пение птиц и вообще красивые пейзажи вечнозеленого творения природы. Благодать! Скорее всего, так думали все члены отряда экзорцистов, затаившегося в этом лесу по приказу вышестоящих предводителей. К одному из пограничных городов королевства людей, приближалась армия демонов с вполне очевидными целями. В принципе ничего особенного, воины Святой Церкви периодически помогали крестоносцам в битвах, а паладины зачастую являлись офицерами в войсках Инквизиции. В городе имелся неплохой гарнизон, но подстраховка, на всякий случай, не помешала бы. Расположившись в лесу, неподалеку от крепости, группа церковников ожидала дальнейших приказов. К сражению они были полностью готовы, поэтому почти все занимались своими делами. Кто - то дремал, другие устраивали тренировочные бои, третьи просто общались. Несколько человек, командующий подразделением паладин, избрал для патрулирования окрестностей. Разведчиков и лазутчиков с вражеской стороны никто не отменял. По счастливому стечению обстоятельств, Грид и Кира попали в одну группу. С самого возвращения из Магрота, их отношения стали натянутыми. Девушка до сих пор пребывала в растерянных чувствах на счет демонического друга. Хоть лично он и не был причастен к гибели ее родных, ненависть к его роду не давала ей покоя. В назначенное время они отправились на обход вверенной территории. Погода была на редкость хорошая. Пара экзорцистов, подобно влюбленным, прогуливались по лесистой местности, в поисках хоть каких - нибудь признаков вражеского присутствия. Дальновидный командир, наверняка бы отправил разведчиков для более ясной картины грядущего поля битвы. Ведь не зная количества противников и их местоположения, шансы на победу становились призрачными. За всю дорогу, Кира не проронила ни слова и вообще старалась держаться подальше от не человека. Такое поведение немного угнетало парня. Он и сам был не особо разговорчив, однако непривычная молчаливость напарницы почему - то напрягала. А еще юношу не покидало странное чувство вины.
  -Прекрасное место, не правда ли? - Нарушив тишину, произнес Грид.
  -Я все еще злюсь на тебя, - в твердом голосе ощущалась нотка обиды. - Почему ты скрыл свою истинную сущность?
  -Если бы я сказал раньше, о том кем являюсь, ты, не задумываясь, воткнула бы свою косу мне промеж глаз, - своими саркастичными шутками, экзорцист пытался разрядить накалившуюся атмосферу.
  -Почему ты так уверен, что я не сделаю этого сейчас?
  -Ну, я ведь спас тебе жизнь. И какая вообще разница кто я? Среди людей также есть недостойные личности. Надеюсь, это недоразумение никак не повлияет на нашу дружбу?
  -Тебе так дороги отношения с человеком? - В тоне девушки слышалась легкая насмешка.
  -Не то чтобы с человеком. Именно с тобой, - от этих слов, сердце Скорбящей забилось быстрее. Еще до того, как выяснилась роковая правда, она симпатизировала юному церковнику, а сейчас терялась в собственных противоречивых чувствах. - Ты, можно сказать, мой первый настоящий друг. Кроме Гавриила, никто и никогда не беспокоился за меня, так как ты.
  -Неужели влюбился?
  -Кто знает, - загадочно улыбнулся парень.
  Нечто подобное она и ожидала услышать. Грид никогда не говорил прямо о своих чувствах и переживаниях. Он всегда держал все в себе. Оно и понятно. С какой стати демону делиться проблемами с человеком? Услышав внезапно раздавшийся шорох, Кира рефлекторно схватилась за рукоять косы. Мало - ли кто мог там скрываться. Возможно, всего лишь, какой - нибудь безобидный зверек, а может быть и враг, или что еще хуже целая группа демонов. С невозмутимым видом, парень двинулся к зарослям, откуда слышался шум. Внешне он казался совершенно безоружным, но с его скоростью и реакцией, нежданный гость, будь тот недоброжелателем, даже не понял бы, отчего лишился жизни. Спустя пару секунд, из густой листвы хвойных деревьев появилась стройная женская фигура с рыжими волосами в походной одежде, местами испачканной чем - то красным. Судя по бледному лицу и неуверенной походке, с ней что - то было не так. Упав прямо на руки подошедшего воителя, девушка закатила глаза.
  -Анна? - Аккуратно положив тело на землю, Грид облокотил ее голову себе на руку. Только сейчас он заметил кровоточащие раны под одеждой старой подруги, совершенно не смутивших его. - Давно не виделись. Кто ж тебя так?
  -Грид? Это ты? - увидев знакомое лицо, она болезненно улыбнулась. Каждое слово давалось ей с большим трудом, но молодая ведьма продолжала. - Мать. Она все приготовила к пробуждению Люцифера. Последние месяцы я пыталась ее найти и вразумить. Но все без толку. Демон полностью покорил ее разум.
  -Где и когда она собирается исполнить свой план? - Понимая, как ей тяжело говорить, парень старался выжать максимум информации из простых вопросов.
  -Для пробуждения нужна огромная жертва. Тысячи душ. Думаю, она нападет на какой - нибудь городок и попытается истребить его население.
  -Что - то мне подсказывает, демоны неспроста решили атаковать здешнее поселение, - задумчиво ответил Грид.
  Скорее всего, им требовался не какой - то случайный городишко, а вполне определенное место. Возможно, именно под готовящейся к осаде крепостью и находилась усыпальница демонического владыки.
  -Нужно скорее отнести ее в лагерь, - взволнованная Кира присела рядом.
  -Нет, нельзя. Она ведьма, паладин сразу это почувствует и тогда ей будет еще хуже.
  -Тогда, что нам делать?
  -Ты же Скорбящая, можешь хотя бы обработать раны? - Конечно, полноценной аптечки, они с собой не носили, но простейшие предметы первой помощи всегда находились при них.
  -Слишком поздно, - обреченно произнесла Анна.
  -Не слушай ее. Она бредит, - засучив рукава, юноша просканировал сверхчутьем ее повреждения, готовясь приступить к лечению.
  Увы, ран оказалось слишком много, будто она наткнулась на стаю разъяренных ежей, у которых вместо иголок были ножи. Удивительно, как ей удалось добраться сюда в таком состоянии. Большинство из них не являлись смертельными, однако их количество с лихвой это компенсировало. Жить ей оставалось совсем недолго. От невозможности чем - либо помочь, парень в расстроенных чувствах опустил голову.
  -Помнишь наш договор, когда я отвела тебя к матери?
  -Ты не совсем исполнила свою часть, - на его лице изобразилась улыбка. - Сначала попыталась меня убить, а потом когда Гавриил прижал тебя к стене, решила сотрудничать.
  -Умеешь ты поддержать умирающую подругу, - девушка иронично усмехнулась. - Мать. Прошу тебя, освободи ее душу.
  -Ты же знаешь, мне известен только один способ очищения грешников. Если это тебя устраивает, то даю слово демона.
  -Спасибо тебе, Грид. Ты самый добрый демон, которого я встречала, - ощущая приближение холодных объятий смерти, Анна болезненно скривилась. - Может, мы еще увидимся. В другой жизни.
  Лихорадочно глотая последние капли воздуха, она закрыла глаза и уснула вечным сном. С наступившей тишиной, в сердце экзорциста появилась какая - то пустота. Тяжело вздохнув, экзорцист перекрестил ее и бережно опустил на землю. Хоть и не подавал виду, горечь от потери друга острым ножом терзала его душу. Об этом также свидетельствовала подавленная аура воина. Странно, чтобы демон испытывал жалость к человеку, пусть и отступнику. Обычно они предпочитали видеть людей в земле, желательно, собственноручно разорванных на части. Своим поведением, юноша ломал все стереотипы о ненавистных Скорбящей существах.
  -Вы были хорошо знакомы? - После длительной паузы спросила она.
  -На первом самостоятельном задании мне повстречалась одна ведьма. Поначалу она хотела меня убить, чтобы спасти свою мать некромантшу от надоедливых церковников. А потом мы подружились. Я даже позволил ей уйти от паладина.
  -Ты пожалел ведьму? - Удивленно переспросила Кира.
  -Не по - мужски убивать слабую девушку, пусть и владеющую магией. Именно по этой причине, иногда, мне хочется свернуть шею Святому Отцу. В нашем королевстве полно могучих демонов и духов, с которыми веселятся паладины. А старик отправляет нас на какие - то бредовые задания по изведению мелких бесов и совершенно безобидных обладателей необычной силы, - экзорцист печально усмехнулся. - Но я рад, что встретил ее. Анна стала моим первым другом вне стен Святой Церкви.
  Неожиданно для себя Кира узнала Грида с другой стороны. Демонам также были не чужды жалость и сострадание. Она еще никогда не слышала, чтобы воин Святой Церкви отпускал еретиков на свободу. С самого детства ее учили, что все, кто не почитает Всевышнего - грешники, а смерть наилучший способ очистить их порочные души. Хоть парень и пытался скрывать все в себе, воительница видела, как ему тяжело. Наверное, даже демоны горевали, когда теряли дорогое для себя существо. Церковники убили родителей Грида, только он не проникся к ним ненавистью. Более того, стал лучшим охотником на своих собратьев. Теперь - то она и поняла разницу между ними. Скорбящая жила прошлыми обидами, в то время как напарник жил сегодняшним днем. Только настоящее, и уж тем более будущее, похоже, не особо его волновало. Он вообще казалось, все время витал где - то в облаках. Почти ни с кем не общаясь и ни чем не интересуясь, экзорцист, словно одержимый проводил целыми днями за тренировками. Или сном. Больше ничего ему не было нужно. Подобно настоящему воинственному демону, коим и являлся, Грид очень любил драться. В бою, особенно с сильными противниками, девушка часто замечала восторженный блеск в его глазах. Будто у ребенка, получившего долгожданную игрушку. Осознав, наконец, свою предвзятость в отношении потустороннего соратника, на щеках Киры навернулись слезы. Действительно, он никогда не давал ей повода усомниться в собственной человечности, и, несмотря, на некоторую холодность, в глубине души был искренним добряком.
  -Почему ты плачешь? Вообще - то умерла моя подруга.
  -Прости меня. Я обвинила тебя чуть - ли не во всех смертных грехах, толком не разобравшись в себе. Когда демоны убили моих родных, я возненавидела весь их род и поклялась очистить мир от зла, которое они несут. Но ты не такой, как твои собратья. В тебе гораздо больше человеческого, чем в некоторых людях. Прости меня.
  -Расслабься. Я все понимаю. Демонам и людям нелегко найти общий язык. В детстве я тоже злился на Гавриила и даже, несколько раз, пытался его убить. Бесполезные попытки глупого ребенка. Но после одной произнесенной им фразы, мое мировоззрение кардинально поменялось.
  Грид нечасто рассказывал о прошлом. Зная его сдержанный характер, он бы не обсуждал подобное с кем попало. То есть, парень ей доверял! Сердце Киры буквально выскакивало из груди от радости. Они снова стали друзьями. А может и чем - то большим.
  -Думаю, теперь мы можем безболезненно отнести ее в лагерь и похоронить, как следует, - положив руку на плечо напарника, девушка добродушно посмотрела на него. - Злого духа ведь в ней больше нет.
  Усмехнувшись, экзорцист согласно кивнул. Досадно, пока еретик дышал, церковники были готовы часами над ним измываться и унижать. Однако когда умирал, вновь становился простым человеком, коего закапывали в землю со всеми почестями. По версии Инквизиции, смерть искупала все мыслимые и немыслимые грехи. Значит, и гибель ведьмы воспринималась как своеобразное очищение ее души от скверны колдовства. Взяв Анну на руки, Грид вместе с Кирой направились обратно в лагерь. Паладин, наверняка, будет в какой - то степени рад их 'улову'.
  ***
  -Куда мы идем? - Наконец спросила Ультима. Они с Кримсоном уже довольно долго шли по пустынной равнине.
  -Собираюсь познакомить тебя с еще одним членом Согрецу. Он поможет нам вернуться в Деградо.
  -Но зачем? - На лице воительницы читалось одновременно непонимание и легкая радость. После долгого отсутствия, она снова вернется в родное пространство.
  -Люди собираются пробудить того, кого не следует. В Подземном мире его называют Люцифером, один из Повелителей демонов древности. Он стремился получить запретную силу Дьяволов, но впоследствии потерял рассудок и чуть не угробил свой мир. Тогда, мы с отрядом смогли запечатать ее, погрузив демона в глубокий сон.
  -А какое отношение имеет демон из другого мира к безопасности Амадеру?
  -Именно сила Богини сдерживает Дьяволов в Верховном Аду. За всю нашу историю, покинуть этот мир, не считая Багровых Лисов, удалось всего двум существам. Один из них сейчас правит царством демонов в Хроморосе, а судьба второго потерялась в глубине веков. Найдя способ покинуть свою тюрьму, Амадеру им будет больше не нужна. А против объединенной силы всех Дьяволов не выстоять даже нам. Поэтому, мы должны помешать пробуждению или же, если это случиться, упокоить его навсегда.
  Через некоторое время, добравшись до крупного оврага, Кримсон и Ультима увидели стройную фигуру в сером плаще, лицо которой скрывал капюшон. Ее окружал десяток каменных гигантов с длинными белоснежно - седыми волосами. Трехметровые, мускулистые исполины, явно, не просто так находились здесь. От них исходила какая - то угрожающая аура.
  -Лаэрт. Невидимый клинок нашего отряда и по совместительству, лучший друг Отшельника, - в голосе парня слышалась гордость за своего подчиненного. - Он всегда на несколько шагов впереди. Именно благодаря его действиям, некоторые враги просто не добираются до нас.
  -Нужно ему помочь.
  -Не спеши, - закрыв рукой дорогу девушки, Кримсон продолжил. - Посмотри, на что способны наши собратья, и увидишь, что им не требуется вмешательство со стороны. И уж тем более Отцу Клинков не нужна твоя жалость.
  В словах Лиса имелся смысл. Отношение их рода к собственной жизни было несколько своеобразным. Не то чтобы они ее не ценили. Просто ради собственных убеждений, без раздумий могли распрощаться с важнейшим подарком своей Богини. Совершенно спокойно стоя на месте, в окружении грозного вида созданий, он будто ждал, когда они соизволят начать действовать. Громадные истуканы вообще не проявляли признаков жизни. Только слегка колышущиеся локоны и угрожающая аура отличали их от множества скал, разбросанных по здешним пустошам. Наконец, один из них, тяжелой, громоподобной поступью двинулся к нему, занеся массивный кулак, в несколько раз превосходящий по размерам голову жертвы. Невозмутимо повернувшись к противнику, Лаэрт направил руку, в которой, немыслимым образом, появился короткий клинок, с выгравированным золотистым солнцем у основания широкого, треугольного лезвия, навстречу приближающейся, смертоносной глыбе. Столкнувшись с оружием воина, конечность гиганта разлетелась вдребезги. Словно состояла не из толстого гранита, а из хрупкого хрусталя. Великан не растерялся, мигом направив второй кулак, исправлять ошибку предыдущего. Парень резко присел, увернувшись от сокрушительной атаки, и скрестив руки на груди, быстро развел их в стороны, материализовав еще два меча с изогнутыми, подобно орлиным когтям, лезвиями. Раздался страшный грохот, а затем, поднявшаяся волна пыли скрыла двух непримиримых соперников под собой.
  -Пространственные сущности, - краснопрядый воитель, не отрываясь, наблюдал за схваткой. - Их физическая сила, дарованная, в прямом смысле, каменными мышцами, несоизмеримо велика. Одного удара вполне достаточно, чтобы размазать любого из нас по здешним скалам. Даже скорее скалы превратятся в пыль после этого.
  Когда пылевой заслон рассеялся, перед оставшимися седовласыми гигантами, показались останки их собрата - ноги и часть бесформенной глыбы, некогда представлявшей собой корпус каменного исполина. Его очевидный убийца, с опущенной головой и разведенными в стороны, подобно крыльям, руками, беспечно стоял на месте. Выпрямившись, он вновь заставил исчезнуть пару изогнутых клинков. Опять наступила мертвая тишина. Спустя несколько мгновений один из гигантов занес кулак назад и, сымитировав удар по невидимому противнику, направил конечность в сторону парня. Ультима терялась в догадках, в чем же заключался смысл сего действия. Глядя на их седые головы и морщинистые, старческие лица, можно было предположить, что они слепы. Мельком заметив прозрачный сгусток, отделившийся от каменной руки исполина, она поняла в чем дело. Ведь в ее арсенале тоже имелась похожая атака. Вихревой коготь точно также был не виден до непосредственного контакта с целью. Только такой способностью обладали, по словам всезнающего Кримсона, лишь Багровые Лисы. Ехидно улыбнувшись, Лаэрт двинул ногой по довольно увесистому осколку предыдущего соперника, заставив его подняться в воздух. Столкнувшись с еле различимой преградой, он разлетелся на десятки мелких частей, ничуть не замедлив или изменив траекторию прозрачного сгустка. Грациозно шагнув в сторону, воитель, с разворота, метнул 'солнечный' клинок в голову атакующего, разнеся ее на части. Тут же в него полетели несколько силовых волн, несомненно, разорвавших его на части, достигни они цели.
  -Силовая энергия. Основное оружие этих исполинов, - заметив немой вопрос, застывший на лице спутницы, Кримсон продолжил поучительную лекцию. - В ближнем бою они достаточно посредственны и медлительны. Но на дальней дистанции, способны сокрушать целые армии. Возможность применять такой прием есть и у обитателей других миров. По сути, это всего лишь уплотнение воздуха посредством переноса напряжения тела в пространство.
  Исчезнув в багровой вспышке, парень, мгновением спустя, появился на шее одного из громадных врагов. Не сразу осознав, что случилось, гигант медленно поднял голову, но было уже поздно. Появившийся, очередной меч, смахивающий на мачете, легким взмахом руки, раскрывшийся подобно ножу - бабочке, удлинив лезвие в два раза, очертил полукруг у головы. Когда массивное тело, рассыпавшись на части, словно карточный домик, устремилось к земле, Лаэрт в очередной раз скрылся из виду. Меняя клинки как перчатки, он быстро, а главное красочно, разделался с десятком громоздких соперников, вознамерившихся избавиться от хрупкого, по их недальновидному мнению, юноши. Когда бой окончился, Кримсон наконец соизволил двинуться к подчиненному. Находясь в окружении разрушенных каменных глыб, некогда бывших грозными созданиями, тот удовлетворенно рассматривал плоды проделанной работы.
  -Пришел посмотреть, как работают настоящие профессионалы? - спрятав оружие в серой дымке, воитель повернулся к приближающимся собратьям и снял капюшон. - Кто эта милая особа?
  -Меня зовут Ультима. Очень приятно познакомиться, - она протянула руку в знак приветствия.
  Пристально глядя в глаза, пепельновласый Лис подошел к воительнице в упор и горячо поцеловал в губы. От неожиданности, у девушки перехватило дыхание. Приятное ощущение тепла переполняло тело, сердце буквально выскакивало из груди. Такое с ней происходило впервые. Мужчины человеческого рода не особо баловали ее своим вниманием, хоть она и была довольно хороша собой. Огненно - рыжие вьющиеся волосы, опускавшиеся чуть ниже плеч, пухленькие губы, аккуратный нос, изящные ямочки на румяных щеках. Не говоря уже о стройной фигуре, не обделенной формами. Скорее всего, их отпугивала ее принадлежность к демонической расе и звание сильнейшего воина в городе. Наверное, никому бы не хотелось иметь любимую, способную переломать тебе все кости в порыве гнева. Прервав близкий контакт, спустя несколько прекрасных мгновений, Лис загадочно посмотрел на слегка смущенную красавицу.
  -Мне тоже. Очень приятно, - усмехнулся парень и игриво обнял руку девушки ладонями. - Лаэрт, глава разведки Согрецу. Я целиком и полностью к твоим услугам, дорогая.
  -Под его руководством находится всего одно существо, и то оно не всегда слушается голоса собственного здравого разума,- подтрунил друга предводитель.
  -Да ладно тебе. Я не часто встречаю таких милашек, тем более из нашего рода, - снова повернувшись к Ультиме, он продолжил откровенно клеится. - Так на чем мы остановились?
  -Я заметил, в твоей коллекции появились новые экземпляры. И сколько их теперь?
  -Тринадцать, - с гордым видом ответил Лаэрт, влюбленным взглядом смотря на огненновласую воительницу. - Тринадцать превосходных клинков, которые я собирал по всем мирам. Поэтому один наш знакомый дал мне прозвище Отец Клинков.
  -Я начинаю чувствовать себя лишним, - скрестив руки на груди, Кримсон ехидно улыбнулся. - Постеснялся бы. Она совсем недавно с нами. Еще испугается столь пылкого юноши и убежит от нас.
  -Может быть это любовь. Ты веришь в любовь с первого взгляда, Ультима?
  -Я... - Лисица чувствовала себя глупо и растерянно. Столь необычного приветствия она никак не ожидала.
  -А те три демонессы, с которыми ты хорошо проводил время, тоже были любимыми?
  -Не обращай внимания. Он всегда все перекручивает, - похоже, Лаэрт действительно немного переборщил ухаживаниями, девушка восприняла их довольно серьезно. Отпустив ее руку, парень усмехнулся. - Расслабься, я шучу. Но, тем не менее, надеюсь на взаимность.
  -Я подумаю над твоим предложением, - в ответ улыбнулась она.
  -Как обычно, путь я вам расчистил ваше превосходительство, лучезарный Кримсон, - в игривой манере преклонившись перед лидером, воин попятился назад. - До встречи. Еще увидимся, Ультима.
  Помахав рукой, Лаэрт исчез в багровой вспышке. Как 'невидимого клинка' Согрецу, его ждал святой долг. Ведь, желающие завладеть Богиней никогда не дремлют, а кроме него, больше некому защитить Амадеру на дальних подступах.
  -Видишь с кем приходиться сотрудничать, - иронично произнес Кримсон. - У нас тут жестокая, кровопролитная война за свободу и выживание, а у него красавицы и веселье на уме.
  -И много еще таких... жизнерадостных воинов защищают покой Амадеру?
  -Больше никого. Ты, я, Отшельник и Лаэрт. Ну, еще есть парочка бывших членов нашей группы, с которыми мы познакомимся как - нибудь попозже. Может быть.
  Новый собрат ей определенно понравился. Скорее всего, потому что никто, до него, так к ней не относился. Любой девушке было приятно внимание со стороны противоположного пола. Хоть какая - то радость за последнее время. Лисы неспешно двинулись в середине оврага.
  -Все существующие миры соединены сетью пространственных врат. Только так можно перемещаться между ними. В каждом из миров существует по несколько подобных мест.
  -Тогда почему Дьяволы ими не пользуются? Раз уж они ищут способ выбраться отсюда, думаю, найти эти места не составит им труда.
  -Не забывай, что мы находимся в загробном мире. В принципе отсюда нет выхода. Но так как мы дети Богини и обладаем частичкой ее силы, то можем покидать Верховный Ад когда захочется. Приготовься. Ощущения не из приятных. Делай то же самое, что и при входе в Пекло.
  Спустя несколько секунд вокруг них засверкали багровые молнии. Нарастающее давление с каждым мигом все сильнее ощущалось на коже. Затем послышалась такая же, постепенно увеличивающаяся вибрация, переходящая из земли в их тела. Кримсон спокойно стоял на месте, для него не впервой перемещаться между мирами. Наверняка, уже привык к подобному. Внутри Ультимы все горело, в то время как снаружи она, будто покрывалась льдом. Через пару мгновений, блуждающие молнии, с громким треском, вспыхнули ярким светом. В этот момент девушка почувствовала, словно разряд прошел сквозь нее, присоединившись к гамме сказочных ощущений. Вскоре показалась вторая вспышка, еще сильнее предыдущей. Похоже, в загробном мире не существовало безопасных и безвредных занятий. Даже простой переход из одного измерения в другое мог здесь закончиться летальным исходом. Хотя, возможно, не только в Верховном Аду существовали такие правила. После третьей вспышки, от которой у Лисицы чуть не закипел мозг, Кримсон мысленно приказал напарнице исчезать. В следующий миг пространство сжалось вокруг них и вытолкнуло за пределы мира усопших душ.
  ***
  Гавриил с несколькими сотнями крестоносцев находился в городе. Местные жители вполне уверенные в защитниках, поэтому спокойно занимались повседневными делами, будто не опасаясь угрозы со стороны приближающихся вражеских сил. По данным разведки, восьмитысячная группа демонов, буквально через пол дня должна прибыть к ним в гости. Городское ополчение состояло из пяти тысяч воинов плюс восемь сотен рыцарей Инквизиции во главе с отцом Гавриилом. Да и массивные крепостные стены повышали шансы на успешное окончание грядущей битвы. На крайний случай, неподалеку в лесу скрывался отряд экзорцистов под предводительством еще одного воина Света - Михаила. Так что силы добра были готовы во всеоружии встретиться со своим извечным противником.
  Солнечный диск медленно катился по небосводу к линии горизонта. Защитники города, в полной боевой готовности, отдыхали на позициях, в ожидании появления противника. Что еще оставалось делать? Несколько часов, бессмысленно, стоять в строю, вряд - ли способствовало хорошему боевому духу. А так воины немного расслабятся, настроятся на рабочий лад. Несмотря на грядущую кровопролитную схватку, в которой выживут не все, они выглядели совершенно спокойно и беспристрастно. Вероятно, так на них сказывалось присутствие рядом воина Света и крестоносцев. Сам Гавриил пребывал в кабинете главы ополчения и изучал карты местности, надеясь разработать какую - нибудь стратегию. Как - никак он был одним из главнокомандующих. От его действий и решений зависели судьбы тысяч людей. Нести столь тяжелую ношу не впервой для удрученного опытом паладина. Внезапный стук в дверь и затем показавшийся за ней офицер вывели его из раздумий.
  -Отец Гавриил, еретики на горизонте, - он лукаво улыбнулся. - Время пришло.
  Согласно кивнув, тот поднялся с кресла и последовал за ним. Полевой штаб, в обычное время исполняющий роль казарм, находился неподалеку от городских окраин. Остальные предводители уже были на передовой, ожидая, когда враг соизволить начать действовать. Отсиживаться в тылу никому не хотелось, возможность стать героем в глазах рыцарей Святой Инквизиции, импонировала, наверняка, всем присутствующим. Глядишь, еще заметят и возьмут в свои ряды. А там слава и почести обеспечены. Поднявшись на крепостную стену, воитель окинул взглядом пустынную равнину перед городом. Вражеская армия находилась буквально в нескольких милях. В первой линии, кроме командира в рогатом шлеме, гордо восседающем на мясистом скакуне, виднелось не менее десятка громадных, скалоподобных существ. Их белоснежно - седые волосы развивались на ветру, подобно множеству змей. Должно быть, какое - то специальное подразделение. Какого - либо оружия при них не имелось, значит, собираются сражаться голыми руками. С такими размерами, даже безоружные воины становились серьезными противниками. Если они еще и являлись демонами, тогда лучше вообще держаться подальше. После синхронного взмаха руками группой исполинов, Гавриил ощутил внезапно нахлынувшую тревогу. Нечто неведомое стремительно приближалось к городу. Спустя несколько секунд послышался нарастающий гул, а затем что - то невидимое, с грохотом врезалось в крепостные стены, оставив заметные вмятины. Великаны повторили действие руками, после чего уже стражники начали опасаться. Таинственная сила, со вторым ударом, вырвала довольно крупные куски гранита из защищаемой твердыню преграды. Среди воинов начала распространяться паника. Еще пару залпов и их главное преимущество рухнет как карточный домик. Благо опытные командиры своими речами сумели усмирить волнительное настроение бойцов. Минутная слабость быстро утихла. Из дальнобойного оружия, люди располагали лишь несколькими старинными катапультами и, более современными баллистами, которые не были рассчитаны на столь дальнюю стрельбу. Оставалось надеяться на умение персонала обращаться с этими катапультами. Ведь точность данной машины оставляла желать лучшего. Хотя поговаривали, что стрелки древности могли рассчитывать траекторию падения валунов с точностью до десяти метров. После очередного удара, в стенах появились массивные пробоины, достаточно большие, чтобы через них войти в крепость. К образовавшимся брешам, из - за спин гигантов, выскочили сотни всадников. Каменные исполины, не останавливаясь, посыпали стены и их обитателей невидимыми, разрушительными 'ударами'. Под воздействием неведомой силы на них уже почти невозможно было стоять. Катапульты, с треском и скрежетом, запустили несколько валунов в ответ. Часть из них рухнула на головы приближающейся кавалерии, немного нарушив строй и уменьшив численность, другие - умудрились долететь до гигантов. Однако столкнувшись с их крепкими телами, валуны разлетались на части, не причинив им никакого урона. Ну, один из них припал на колено, но вскоре, как ни в чем ни бывало, поднялся и продолжил обстрел. Спустя еще пару разрушительных взмахов, в самый неподходящий момент, огромные стены рухнули, подобно карточному домику, похоронив под обломками сотни солдат. Гавриил чудом успел избежать столь незавидной участи, буквально в последнюю секунду спрыгнув с разрушающейся башни. Сверхчутье подсказало ему о грозящей опасности, поэтому он начал движение вниз еще до кульминационного падения главного преимущества обороняющихся. Поднявшаяся пыль, плотным туманом закрывала обзор, находящимся на твердой земле воинам. Спасать, возможно, выживших при обвале соратников, сейчас не было времени.
  -Кавалерия приближается! - Послышался крик где - то вдалеке.
  Выпрямившись, после прыжка с пятиметровой высоты, паладин повернулся к развалинам некогда величественных стен. Несмотря на всю плачевность положения, со стороны это, наверное, выглядело красиво. Громадная преграда, веками защищавшая город от опасностей извне, долго держалась под обстрелом невидимых снарядов и в конечном итоге плавно развалилась на части, став могилой для многих воинов. Некоторые, конечно, успели покинуть расшатывающиеся редуты и не попасть под смертоносный град обломков. Топот множества лошадей стремительно приближался к позициям людей. Интересно, как они собирались обходить развалины, любезно организованные союзниками, ведь скакуны вряд - ли бы сумели преодолеть высокие завалы. Хотя от их демонических владельцев можно ожидать чего угодно. Выхватив меч, паладин с размаху рубанул выскочившего из пылевого заслона всадника. Таки да, боевые кони потустороннего царства оказались невероятно умелыми и сильными. Следом за ним показались и другие черные тени, мигом устремившиеся к ополченцам. Те с нескрываемой радостью встретили нападающих остриями сотен копий. И заиграла симфония яростной битвы. Гавриил фактически пребывал на острие атаки. Конники немного смяли ряды людей, но здесь их успех закончился. Демоны атаковали беспорядочной толпой, без свойственного их войскам построения, будто просто пытались потянуть время. Звон бьющихся клинков и крики сражающихся заполонили городские улицы. Театр войны начал свое представление. Канонада невидимых снарядов, добивающих уже разрушенные стены, продолжала греметь неподалеку. Похоже, великаны решили уничтожить их до основания. Гавриил уже разделался с тремя всадниками, его совсем не беспокоило слегка невыгодное положение. Ведь воин находился прямо между взявшей разгон для прорыва кавалерией и человеческим 'ежом'. Паладин был ветераном многих сражений, а непоколебимая вера во Всевышнего предавала уверенности в правильности принимаемых решений. Боевые навыки, почти не затупившиеся с годами, лишь подтверждали высокое звание воина Света. За разыгравшейся схваткой никто не заметил таинственных парня и девушку, затаившихся на крыше одного из зданий и безмятежно наблюдающих за происходящим.
  -И что мы будем делать?
  -Немного поможем людям, - Кримсон задумчиво осматривал поле боя. - Видишь недавних знакомых на горизонте? Им не место в этом мире. А раз уж они появились здесь, значит призывающий достаточно неординарный маг. Связываться с загробным миром не каждому дано.
  -Я все поняла.
  Скрывшись в багровой вспышке, Ультима бросилась к штабу вражеской армии. Перемещением сквозь Пекло она овладела сравнительно недавно, если учесть, сколько времени прошло с начала сотрудничества с лидером Согрецу. По легенде, поведанной Кримсоном, Пекло - своеобразный параллельный мир, создал один из первых Багровых Лисов, чтобы защитить будущие поколения. Ведь кроме них никто не мог туда попасть, разве что, не имея физического контакта с целью. Видимо, творец Пекла высоко ценил силу собратьев, поэтому наделил свое детище одной неприглядной особенностью. Из - за слишком высокой температуры, находиться там возможно не более восьми секунд, после огнеупорный мех Лисов начинал сгорать вместе с владельцем. По сути, особое измерение попросту сжимало пространство. Ну, еще превращало его в подобие пылающего ада. Собственно, по сей причине оно и получило свое название. Отряды пехоты находились уже достаточно далеко от гигантов. Очевидно, не ожидали атаки с тыла. Или появления незваного гостя. Каменные исполины ни на миг не прекращали посылать силовые волны в сторону поселения. Странно, но кроме них здесь больше никого не было. Скорее всего, командир отправился на передовую. Либо от чрезмерной самоуверенности, либо просто не собирался отступать. Возможно, захват города не являлся первостепенной задачей. Тогда зачем вообще стоило атаковать город? Разве что цель демонов состояла в чем - то другом. Не стоило забывать и о пресловутом Люцифере, который, наверняка, спал мертвым сном в этих краях. Иначе предводитель Согрецу вряд - ли бы решил просто так помогать людям. Воительница немного расстроилась, она то - надеялась отправить на тот свет какую - нибудь важную шишку в демонической армии. Кримсон, в принципе, и не говорил, что здесь будет кто - то из вражеских лидеров. Значит вот так, направил хрупкую девушку разбираться с устрашающими великанами, а сам решил отсидеться в городе. Приказы Лиса никто и никогда не оспаривал, все подчиненные безоговорочно верили хитрому, расчетливому и бесконечно мудрому командиру. Сохранность Богини на протяжении многих веков была наилучшим подтверждением этому. Появившись в привычном пространстве, в нескольких десятках метров от врагов, Ультима на ходу запустила парочку алмазных призм в направлении первой жертвы. Хотя с виду, понятия охотник и добыча, скорее менялись местами. 'Пули' с легкостью прошили твердую шкуру и упокоились где - то в глубине тела. Следом за ними, оторвавшись от земли, Лисица устремила разрушительную длань ему в грудь. Голые пальцы, уподобившись необоримому клинку, прошили каменную броню, словно раскаленный нож масло. К сожалению, подобная сокрушительная атака оказалась бесполезна против столь массивной туши. Девушка не растерялась и, спустя мгновение, ее вторая рука, сначала размозжила лицо гиганта, а затем, рубящим движением, отправила голову, вернее остатки, в полет. Рухнувший на землю враг больше не представлял угрозы, поэтому Ультима поспешила к следующему великану. Заметив перед собой, появившуюся из ниоткуда красавицу, демон отвлекся от бомбардировки и решил поприветствовать ее посредством хорошенькой затрещины. Ловко уведя массивный кулак в сторону, она применила излюбленный Шаг в пустоту. За последнее время воительница достаточно хорошо им овладела и теперь могла применять по нескольку раз за бой. Обычно уже после первого удара травмировалась бьющая рука. Однако чем выше возрастало мастерство, тем легче обходилось применение чудовищного маневра. В идеальном исполнении, атака являлась совершенно безвредной. Увы, вероятность покалечиться все равно существовала. Сэкуро Дейгиро не прощало ошибок. Кримсон знал о ее огромном потенциале, именно по этой причине он и взял одаренную девушку в отряд. Для исполнения плана ему требовались только сильнейшие Лисы. Не успел великан, со сквозной дырой в каменном брюхе, рухнуть на землю, как следующий исполин уже запустил в нее силовую волну. Чудом избежав столкновения грациозным перекатом, она мигом ринулась к обидчику. Беззащитные натренированные пальцы с небывалой легкостью пробили твердую шкуру, состоящую из неизвестного горного минерала, судя по заметкам наставника. Очевидно, внутри они тоже состояли из камня, так как ни крови, ни чего - то похожего на органы в них не было. Приготовившись нанести последний удар, Ультима внезапно ощутила странный импульс, прошедший сквозь тело гиганта. Что это? Собирается атаковать? На всякий случай, отскочив назад, девушка была готова в любой миг кинуться в контратаку. Буквально, спустя пару секунд, замерший исполин с треском и грохотом развалился на части. Тут же, неподалеку от нее, перед следующим врагом, появился черновласый парень в необычной для здешних мест одежде. Двумя грациозными движениями, со скрещенных рук, он лишил великана всех конечностей и, пока тот сближался с землей, превратил в груду мелких камушков всего с одного удара кулаком. Как ни в чем ни бывало повернувшись к озадаченной воительнице, юноша добродушно усмехнулся. Слегка растрепанные угольно черные волосы, с пепельным отливом, покрывали голову элегантной шапкой, отчасти прикрывая зеленые глаза. На оголенных до локтей руках виднелись странные татуировки. Кто же он такой? Времени на любезности не было, враги все еще жаждали их смерти. Два гиганта, взяв негласных союзников в кольцо, уже начали концентрировать разрушительную энергию. Если они выстрелят, напарник может не успеть увернуться. Она видела его впервые, поэтому судить о способностях не решалась. Хотя, то, в какой манере парень разделался с предыдущим противником, наталкивало на мысль о необычном, даже для демона, происхождении. В том, что он именно демон, девушка не сомневалась, вот только к какому роду принадлежит? От него исходила довольно специфическая энергетика, от которой по спине Лисицы бежали мурашки. Не дожидаясь пока враги применят смертоносный залп, Ультима собралась ринуться в бой.
  -Стой, - словно прочитав мысли, незнакомец взял ее за руку. - Не спеши.
  Оба великана синхронно запустили силовые волны к своим жертвам. Чего ждать? Гибели? В ауре юноши не чувствовалось ни капли страха или сомнения, только пугающее хладнокровие. Легонько толкнув девушку в сторону, он в одночасье, будто поймал прозрачные сгустки энергии и перенаправил их в хозяев. Встреча с собственными творениями для них являлась такой же сокрушительной, как и для всего остального. Разлетевшись на части, после умопомрачительного столкновения, гиганты больше не подавали признаков жизни.
  -Ты тоже один из воинов Согрецу?
  -Хм. Вообще - то нет. Меня зовут Гаудэ, Мрачный Бог Смерти.
  Последнюю фразу он произнес с особой гордостью. Бегло осматривая результаты проделанной работы, парень выглядел удовлетворенным. Затем, без лишних слов, скрылся в багровой вспышке и уже через мгновение неподалеку послышался грохот разрываемой каменной плоти. Воительница также не стала долго раздумывать и последовала его примеру. Черновласый демон использовал свои руки подобно Ультиме, голые пальцы с ребяческой легкостью раздирали довольно крепкий горный минерал, из которого целиком и полностью состояли исполины. Со стороны казалось, навыки Гаудэ многократно превосходят искушенную в боевых искусствах союзницу. Видимо, Богом Смерти он представился не просто так. Ряды великанов редели на глазах. Всего пара молодых воинов стремительно превращала их кучу мусора и пыли. Против столь быстрых противников, у них не было шансов. Появившись перед последним гигантом, юноша вогнал длань ему в живот и принялся взбираться, словно по горе. Только выступы делал самостоятельно, применяя натренированные пальцы по назначению. Чудовищные следы, оставляемые 'скалолазом', никак не влияли на самочувствие седовласого старца, коим выглядело лицо каменного исполина. Добравшись до уровня шеи, Гаудэ занес руку - клинок для завершающего удара, как внезапно, на плечах многострадальной жертвы, появилась огненновласая красавица и все той же Разрывающей ладонью раскроила ее череп. Потерявший целостность демон мигом распластался на земле, опустив своих палачей на твердый грунт.
  -Прекрасная техника. У тебя хороший учитель, - усмехнулся Гаудэ, выбивая пыль с ладоней. - Сэкуро Дейгиро не простой стиль и лишь единицы избирают его своим основным оружием. В твоих руках сосредоточена чудовищная сила, возможно, даже не уступающая моей. Ладно, мне пора. До встречи.
  Затем парень скрылся из виду стандартным для Лисов способом. Что это было? Еще один друг Кримсона? Что ему здесь понадобилось? Короче вопросов у девушки собралось очень много, а так как главный виновник торжества исчез, ответить на них мог только один всезнающий субъект. Не нагружая себя раздумьями, воительница поспешила обратно в город. Со времен ее ухода, лидер Согрецу переместился буквально на пару кварталов. Краснопрядый Лис за кем - то пристально следил. Даже появление напарницы рядом не вызвало у него какой - либо реакции.
  -Задание выполнено, мой господин, - в шутливой манере отрапортовала Ультима. - Что тут у нас?
  -Как я и ожидал, люди не заметили одного невооруженного всадника, спокойно пробравшегося в жилые кварталы, - Кримсон задумчиво смотрел на наездника, одиноко бредущего по городской улице. - Очевидно, ищет, наиболее, подходящее место для призыва.
  -Тогда может нам вмешаться?
  -Не будем торопиться. У меня все рассчитано, так что расслабься и получай удовольствие.
  -Кстати, я тут познакомилась с неким Богом Смерти, Гаудэ.
  -Ты не шутишь? - Отвлекшись от наблюдения, он как - то удивленно посмотрел на девушку. - И что он говорил?
  -Ну, он помог мне в бою с теми великанами и сказал, что, возможно, я такая же сильная как и он. Только почему этот парень называет себя Богом Смерти?
  -Поверь, прозвище вполне заслужено. Он самый опасный Лис в Верховном Аду. Даже Высшие Дьяволы опасаются с ним сталкиваться. Гаудэ непревзойденный мастер Сэкуро Дейгиро, овладевший всеми Элементами Бога. Сын Плетельщицы Судеб, безжалостно устраняющий всех, кого она прикажет.
  -Да я помню. Аруя однажды упомянула о единственном Лисе, изучившем семь сложнейших техник. Только почему - то она сказала, что лучше мне с ним никогда не встречаться.
  Конечно, с потенциалом девушки, если бы Гаудэ стал ее наставником, явление второго Бога Смерти стало бы вопросом времени. Обитателям Верховного Ада хватало неприятностей и с одним бессмертным палачом. А стань их в два раза больше, единственным выходом оставалось бы собирать чемоданы и отправляться мигрировать в другие миры. Хотя от смерти, тем более ее верного слуги, нигде невозможно скрыться. Вспомнив о погибшей подруге, девушка улыбнулась. Багровая Лисица Аруя приютила воительницу в своем доме, когда та была тяжело ранена. Проведя вместе некоторое время, они сдружились, даже, можно сказать, стали семьей. Увы, потом она принесла себя в жертву, сражаясь с одним из Дьяволов. Разумеется, Ультима отомстила обидчику, как подобает настоящему демону, вот только мертвых этим не вернешь. Поначалу она очень тяжело переживала утрату родной души, ставшей для нее 'матерью', но сейчас скорбь больше не терзала сердце. Незначительная боль, конечно, присутствовала, однако прекрасные воспоминания и гордость за подругу, отдавшую жизнь ради своих убеждений, хорошенько ее притупляли. Кримсону, наверное, было тяжелее, ведь погибшая Лисица приходилась ему настоящей матерью. Эмоции он проявлял крайне редко. Как лидеру они могли помешать в принятии жизненноважных решений. Да и в бою пользы никакой.
  -Если он тебя так заинтересовал, спроси сама при следующей встрече, - усмехнулся парень.
  Всадник в черном плаще не спеша двигался к главной городской площади. Обширное пространство, огражденное дворцом и прилегающими зданиями, посреди которого находился массивный памятник, вероятно, герою забытых эпох, окруженный десятком колонн, как нельзя, кстати, подходило для усыпальницы какого - нибудь огромного чудовища. Каменное изваяние громадного воина, в рыцарских доспехах с мечем, на пьедестале смотрелось довольно внушающе. Спустившись с лошади, хрупкая женственная фигура двинулась к нему. Встав перед колоннами, она замерла на месте. Кримсон не спешил действовать, хотя возможность закончить эту битву прямо сейчас представлялась сказочная. Очевидный маг, собирающийся пробудить Люцифера, в полном одиночестве, пребывал в нескольких десятках метров от них, будто приглашая к нападению. Краснопрядый воитель невозмутимо продолжал наблюдение из укромного места. Что же он все - таки задумал? Действительно намеревается позволить провести ритуал призыва? Безмятежные размышления таинственного пришельца прервали, появившиеся из ниоткуда, два человеческих воина - представители городской стражи. Не обращая на людей никакого внимания, он, подобно статуе, смотрел на каменную скульптуру величественного героя.
  -Что вы здесь делаете? - Поинтересовался один из них, подойдя ближе. - На улицах сейчас слишком опасно. Прошу, пройдемте с нами в убежище.
  Повернувшись к ним, словно только заметив их присутствие, незнакомец усмехнулся. В следующий момент, кто - то схватил солдата за волосы и одним движением отрубил голову. Его напарник не сразу понял, что произошло. Неизвестное чернокожее создание с обезображенным лицом держало в одной руке окровавленный боевой серп, а во второй - жизненноважную часть тела соратника. Поначалу бойца охватил ужас, но быстро взяв себя в руки, тот потянулся за клинком. Увы, это не помогло. Резким движением демон распорол ему грудь, а затем принялся жестоко добивать, упавшего на землю, еще живого бедолагу. Когда изрубленный стражник перестал дышать и дергаться, Безликий поднялся и подошел к очевидному хозяину. Все это время он не выпускал человеческой головы из руки, оставляющей красный след. Сняв капюшон, седовласая женщина, умеренно - преклонного возраста, приняла дар от подчиненного и, используя его в качестве палитры, начала рисовать кровью ритуальный знак вокруг памятника.
  -Мы собираемся позволить ей пробудить Люцифера?
  -Не беспокойся. Все идет по плану.
  -У меня такое предчувствие, ты что - то скрываешь.
  Кримсон лишь ехидно улыбнулся. Кто знает, что было на уме Багрового Лиса? Расчетливость и мудрость предводителя Согрецу поражала. Ради достижения цели, он казалось, готов был пойти на любые меры. Чего только стоило совсем недавнее 'предательство', смыслом коего являлось сделать Ультиму более сильной, да бы соответствовать высокому статусу защитницы Богини. Что же парень задумал теперь?
  -Пора.
  Переместившись сквозь Пекло с крыши на площадь, парочка спокойно двинулась к, вошедшей в творческий запал, колдунье. Кримсон, будто и не заметил Безликого, зато демон отчетливо их видел. Вскинув серп, он с утробным рыком направился к незваным гостям. Ультима ловко блокировала выпад на ходу и точным ударом длани - клинка, разорвала сердце грозного соперника. Аккуратно положив затихшее тело на землю, воительница продолжила следовать за лидером. Наверняка, предвидел такой поворот. Остановившись в десятке метров от ведьмы, черновласый воитель скрестил руки на груди и серьезным пронзительным взглядом впился в нее. От ауры Лиса, даже по спине Ультимы бежали мурашки, но женщина, без всяких эмоций, не переставала выводить символы на каменном полу. Наконец обратив внимание на пришельцев, спустя несколько мгновений, она загадочно улыбнулась. Что - то подсказывало девушке, ничем хорошим это не светит. Как в воду глядела. Буквально в следующий момент, между ними из черных дымок явились Безликие. Около двух десятков чернокожих существ с пустыми белыми глазами, вооруженных боевыми серпами, устрашали одним своим видом. Довольно атлетичного телосложения демоны, в некоем подобии набедренных повязок, с безобразными лицами, на которых отчетливо можно выделить только внушающие, какой - то животный страх глаза и зубастый рот, издавали еле слышный утробный рык. Не очень приятный звук давил на психику, расшатывая боевой дух любого воина. В общем Безликие представляли собой превосходную машину для морального подавления врагов, даже не вступая в бой.
  -Этих ребят оставляю тебе. Колдунья моя, - лидер Согрецу выглядел совершенно спокойно.
  -Ну, конечно. Пусть хрупкая девушка разбирается с грозными чудищами, - ехидно ответила спутница. - Кстати, а среди них существуют женщины?
  -Никогда об этом не думал.
  Иронично рассмеявшись над получившимся каламбуром, парочка ринулись навстречу воителям. Их превосходящее количество не играло для Лисов никакой роли. Змеиное лезвие Кримсона и смертоносные руки Ультимы являлись поистине страшным оружием. Играючи уворачиваясь от атак нескольких соперников, они с помощью всего одного двух ударов отправляли их в небытие. Постепенно краснопрядый парень начал отдаляться, оставляя напарницу в одиночестве. Но она не отчаивалась, не в первый раз попадала в окружение. Молниеносные рефлексы и реакция всегда спасали ее от гибели. Конечно, сейчас противники были иномирными существами со своими пределами силы и скорости, однако и сама Лисица уже стала невероятно могучей. Даже Бог Смерти заметил. Мудрые наставники наделили ее знаниями и чудовищной мощью, а накопленный опыт столкновений с обитателями загробного мира показал чего можно от них ожидать. Блокировав серп очередного демона, воительница без капли сомнения вогнала длань ему в грудь. Инстинкт тут же предупредил о приближении второго врага со спины. Быстро раздавив сердце внутри тела, Ультима попыталась как можно скорей повернуться к следующему противнику. Лезвие серпа уже находилось у виска, как внезапно раздавшийся треск разрываемой плоти остановил Безликого. Черновласый парень, появившийся в последнюю секунду, вонзил руку ему в район солнечного сплетения, явно, уничтожив главный орган. Теперь же новый демон приближался к незащищенному тылу спасителя. Воительница без раздумий вернула должок, грациозно оказавшись позади него и устранив надвигающуюся опасность.
  -И снова здравствуй, Ультима, - Гаудэ лукаво усмехнулся. - Две встречи за один день. Должно быть, это судьба.
  -Ты не первый, от которого я слышала такие слова за сегодня, - девушка была несказанно рада его прибытию. - Преследуешь меня?
  -Нет. Простое совпадение.
  Одновременно выдернув длани из плоти противников, изящно разбрызгав черную кровь в стороны, они продолжили веселиться. Бог Смерти и огненновласая Лисица обладали одинаковым оружием, особый стиль превратил их руки в некое подобие несокрушимого металла, способного разрушить структуру почти любого материала. Сейчас эти двое и вправду походили на настоящих богов войны. Буквально разрывая противников на части, демоны получали несказанное удовольствие от причинения боли другим существам. Не то чтобы Ультиме сильно нравилось убивать, сказывалось влияние истинной сущности. Ведь в действительности Багровые Лисы являлись кровожадными животными. Своеобразное проклятие безумия накладывало свой отпечаток на разум. Да и другого выхода у нее не оставалось. Не убьешь ты, убьют тебя. Законы выживания никто не отменял. Танцуя в безумной пляске битвы под ручьями черного дождя, Лисы одного за другим отправляли соперников в небытие. Гаудэ играючи потрошил врагов, садистическая улыбка на его лице внушала опасение даже сражающейся рядом напарнице. Парень, вообще, казалось, относился к схватке как к обычной игре, совсем не страшась смерти. Оно и понятно, стоило ли божеству бояться своей подчиненной? Или же им руководила пресловутая лисья самоуверенность? Ловкость и мастерство, с коим тот убивал противников, говорили о выдающихся навыках в боевом искусстве их рода. Без зазрения совести прекращая существование агрессивно настроенных созданий, самыми разнообразными жесткими способами, юноша выглядел необычайно счастливым. Похоже, за добродушной маской Лиса скрывалось настоящее кровожадное чудовище. Когда грозные демоны закончились, Ультима и Гаудэ снова встретились спиной к спине. Находясь в окружении искалеченных тел, с руками по локоть в крови, они смотрелись подобно настоящим богам, одолевшим целую армию врагов.
  -Я не ошибся. Твои руки и вправду достойны Бога Смерти. Ты словно не ограненный алмаз. Не хочешь пойти со мной? - Последнюю фразу он произнес так, будто не ожидал услышать от себя таких слов.
  -Прости, но я обязана Кримсону жизнью. И пока не отплачу, я его не покину.
  Понимала ли она, от чего отказывается? Воин, которого опасался весь загробный мир, по идее, мог превратить ее во второе бедствие Верховного Ада. Тогда агрессивных 'поклонников' у Амадеру стало бы значительно меньше. Вот только, похоже, планы Гаудэ шли вразрез с идеями лидера Согрецу.
  -Забудь. Я не всегда думаю, о чем говорю, - в голосе Лиса слышалось небольшое разочарование с примесью облегчения. Он был рад отказу? Тогда зачем вообще предлагал? Странный парень.
  Кримсон тем временем вышел на финишную прямую к колдунье. Расправившись с двумя демонами, преграждавшими путь, воитель уже приготовился упокоить 'художницу', как, в самый ответственный момент, перед ней показался еще один Безликий. Чудом избежав губительного лезвия боевого серпа, он отскочил назад. В отличие от своих собратьев, у чернокожего существа имелись вертикальные кошачьи зрачки и белоснежная грива. Наиболее старшие представители этого воинственного народа удостаивались чести стать своеобразными лидерами молодых кровожадных убийц. Госпожа эволюция обошлась с ними довольно любопытным образом. Двигаясь по лестнице жизни, Безликие развивались, собственно, от первобытного, яростного зверя до хладнокровного расчетливого существа, способного грамотно излагать свои мысли. Обделенные сединой демоны могли издавать лишь утробное рычание, не вызывающее ничего кроме страха и опасения. Увы, или к счастью, лишь единицы доживали до благородных лет, учитывая их враждебность, даже по отношению друг к другу. Звериные инстинкты брали свое. Женщина перестала рисовать и посмотрела на неудавшегося убийцу.
  -Не обращай внимания на нас, ведьма. Продолжай ритуал, - материализовав на боковой стороне ладони Змеиное лезвие, простирающееся почти до самого локтя, краснопрядый воитель смерил противника ехидным взглядом.
  Белобрысый с ревом бросился вперед. Лис с легкостью уворачивался от агрессивных выпадов соперника, изредка нападая в ответ. Его нестандартное оружие как нельзя, кстати, подходило для ближнего боя. Блуждающий клинок, появляющийся из самых неожиданных мест, известным только ему образом, было очень трудно парировать, а внезапные атаки лишь еще больше сковывали противника. В умелых конечностях Кримсона, мгновенно переходящее от нападения к защите и наоборот, Змеиное лезвие являлось самым неудобным для врагов оружием. После нескольких ловких движений, на мускулистом теле Безликого первые следы тесного контакта с непредсказуемым клинком. Грациозности Лиса позавидовали бы даже кошки. Парень играючи парировал многочисленные яростные выпады. Все же, хоть враг и был старшим, а значит сильнейшим среди собратьев, до предводителя Согрецу ему было как пешком до солнца. Вдоволь нарезвившись со снежновласым демоном, воитель решил заканчивать. Хорошего понемножку. К тому же их ждал более интересный противник. Отразив очередную атаку, Кримсон резко сблизился с оппонентом и прислонил открытую ладонь к его груди. Мгновением спустя раздался треск, свидетельствующий о начале конца для потустороннего создания. Змеиное лезвие пронзило сердце, однако Безликий лишь стиснул белесые зубы и занес серп над головой. Эти ребята не умели так просто умирать. Запредельный болевой порок позволял им продолжать бой, будучи двумя ногами в могиле. Черновласый парень ехидно усмехнулся. Быстро избавив врага от вооруженной конечности с помощью блуждающего клинка, он ловко завалил его на землю. Даже сейчас демон не успокаивался. Но прежде чем успел что - либо сделать, тяжелая длань Кримсона с силой опустилась на лицо. Затем раздался приглушенный грохот, после чего буйное существо окончательно затихло. Повреждение сердца не всегда значило смерть для потусторонних созданий, сила воли некоторых позволяла им жить дальше. Правда, совсем недолго, даже с полностью разрушенным главным органом. А вот травмы мозга зачастую оказывались летальными. Этим Лис и воспользовался. Змеиное Лезвие насквозь пробило череп Безликого, более того, раскололо многовековой гранит, устилающий просторы городской площади. Когда черная жидкость потекла из затылка, красивой пеленой застилая серую каменную поверхность, парень убрал руку с обезображенного лика трупа и поднялся. Удовлетворенный взгляд устремился к ведьме.
  -Ты закончила?
  Та смотрела на него с легкой опаской. Еще бы, так легко одолеть одного из сильнейших представителей грозной расы обитателей Верховного Ада. Не каждый на это способен. Через несколько секунд на ее лице возникла ехидная улыбка. Ритуальный жертвенный круг был готов к призыву демонического владыки. Спустя миг кровавые символы вокруг памятника засветились, загудела земля, а в воздухе возникла невероятная тяжесть. Ужасающая неприятная энергетика медленно приближалась к поверхности из глубин. Кримсон с тем же довольным видом наблюдал за происходящим. Его хладнокровию перед встречей с великим правителем потусторонних созданий древности, можно было позавидовать.
  -И что теперь? - Поинтересовалась подошедшая Ультима.
  -Изначально, когда я решил пополнить ряды Согрецу, мне приглянулись всего два существа, обитавших в Деградо. Один из них - ты, а второй скоро должен явиться и героически спасти город от пробудившегося высшего демона. Если, конечно, я все правильно рассчитал.
  -Почему ты так уверен, что он сможет одолеть Люцифера? Или, что он вообще придет?
  -Ну, во - первых у него в руках находиться легендарный клинок, а во - вторых - здесь есть те, кто ему дорог. Он просто не имеет права пропустить сие действо.
  Напряжение нарастало. Момент пробуждения наивысшего проявления зла неумолимо приближался. Кримсон и Гаудэ выглядели совершенно спокойными, будто ничего странного не происходило. Их огненновласую подругу слегка трясло от надвигающейся ужасающей ауры. Разумеется, она пыталась это скрывать за привычной безмятежностью. Багровым Лисам не престало бояться или волноваться. Однако с инстинктами ничего не поделаешь. Постепенно под памятником начал образовываться разлом, в котором массивная статуя, вскоре, благополучно скрылась из виду. Затем из дыры вырвался столб огня, ослепительной вспышкой осветивший всю площадь. После чего, собственно, виновник торжества и явил свой, слегка заспанный, лик.
  ***
  Вечерело. Отряд экзорцистов, целый день, сидевший в засаде, готовился к ужину. Судя по звукам вдалеке, осада уже началась, но приказа выдвигаться, пока не поступало. Возможно, крестоносцы сами разберутся с еретиками и их помощь вообще не потребуется. Разведя несколько костров на полянке посреди лесной чащи, церковники небольшими группами вели непринужденные беседы на насущные и отвлеченные темы, ожидая, когда хозяйственные Скорбящие состряпают что - нибудь вкусненькое. Конечно же, некоторые представители сильного пола тоже им помогали. Грид сидел в окружении своих немногочисленных приятелей. Тори, его друг детства, всегда отличался веселым нравом и знал множество комичных историй. Уже полдня он развлекал их маленький круг товарищей. Юным воинам начинало казаться, будто они находятся на пикнике, а не на жестокой и беспощадной войне. Ведь враг мог появиться в любой момент. Хотя, на стороне экзорцистов имелось сверхчутье, поэтому застать их врасплох было не так - то просто. Желтое солнце медленно приближалось к горизонту, застилая лес темнотой. Закончив с приготовлением ужина, умельцы присоединились к всеобщей трапезе. Увы, легким походным супчиком сыт не будешь, а более существенной еды у них не водилось. Молодой растущий организм просил мяса, вот только паладин запретил своим подчиненным охотиться. Все - таки на плечах отряда лежала ответственная миссия и, опять же, внезапная атака демонов. Неизвестно какие потусторонние силы сопровождали приближающуюся армию еретиков. А если они нападут, когда церковники будут набивать брюхо. Законы Всевышнего не воспрещали убивать братьев меньших ради пропитания. Однако также и не восхваляли подобное деяние. Вот на особо большие религиозные праздники, употребление продуктов животного происхождения каралось, чуть - ли не анафемой. Но как же сейчас хотелось отведать прожаренного кабанчика. Быстро покончив с имеющимся провиантом, экзорцисты продолжили обсуждения интересующих их вопросов. Тори без остановки травил байки, под раскатистых смех приятелей. В общем, скучать им не приходилось. Кира сидела рядом с Гридом, незаметно держа друга за руку. Она все еще чувствовала себя виноватой. Юный демон оказался не таким, как многие его истинные собратья. Поддавшись стереотипному мнению о потусторонних сущностях, воительница чуть не перечеркнула сложившиеся теплые отношения. Парень все понимал, подобное недоверие он частенько испытывал и к людям. Почему - то именно Кира вызывала у него странную радость и тепло на душе. После очередной истории, на ура принятой соратниками, лицо шутника неожиданно переменилось, однако никто не предал этому значения. Веселье прекратилось, когда его голова плавно отделилась от тела и покатилась по земле, оставляя красный след. Не сразу осознав, что произошедшее не являлось шуткой или плодом разыгравшегося воображения, экзорцисты рефлекторно взялись за оружие. Прислушиваясь к сверхчутью, они пытались найти невидимого врага. Ведь головы, просто так, не падают с плеч. Наверняка, постарались какие - то потусторонние силы. Спустя несколько мгновений напряженной тишины еще один юноша рухнул на землю с распоротым горлом.
  -Что происходит? - Непонимающе спросил сидевший рядом Джон.
  Услышав позади вскрик, Грид обернулся и увидел молодого церковника. Из груди выпирали три заостренных лезвия, очевидно, начинавшиеся где - то за спиной бедолаги. Затем тело воина медленно поднялось в воздух, явив взору остальных человекоподобное существо с угольно - черной кожей. Белые глаза с вертикальными кошачьими зрачками злорадно сверкали в темноте. Оскалив белесые клыки, оно издало утробный рык и сбросило свеженький труп на землю. Экзорцисты, не задумываясь, выхватили метательные ножи и, намереваясь отомстить за погибших друзей, запустили их в одинокую мишень. Увы, цель, в самый неподходящий момент растворилась во тьме. Бесшумные убийства продолжились, заставляя боевой дух церковников стремительно падать, некоторые уже были готовы пуститься в бегство. Один Грид, как обычно, сохранял хладнокровие. Ну, и находящиеся рядом с ним друзья. Скрытый оптимизм парня, несомненно, передавался им. Впрочем, может они просто были гораздо храбрее, или безрассуднее, остальных. Теряя собратьев одного за другим, воины все сильнее поддавались страху. Противник до сих пор неизвестен. В одно мгновение появлялся, забирал душу жертвы и бесследно исчезал.
  -Не паниковать! - Над поляной раздался громогласный бас Михаила. - Силам тьмы не сломить наш дух! Сражайтесь! - Он схватил полуторный клинок двумя руками. - Свет Габриэля, развей тьму!
  Меч заискрился ярким сиянием. Только это не сильно ему помогло. Появившийся в слепой зоне враг, грациозно увернулся от разящего удара и хорошенько полоснул паладина по боку. Чудовищного вида когти, конечно, не пробили металлический доспех, но сила столкновения оказалась довольно чувствительна. Припав на колено, воин Света быстро пришел в себя и снова вскинул оружие. Ряды экзорцистов продолжали неумолимо редеть. Грид пытался выследить таинственного убийцу, держа наготове пару метательных ножей. Он, явно, был здесь не один. Дружественная аура порядка десяти - двадцати потусторонних существ окружала всю поляну. Резко повернувшись в сторону, парень метнул клинки в сторону одного из экзорцистов. Появившийся прямо за ним демон, не успев даже прикоснуться к жертве, тут же встретился с запущенными лезвиями. Первый нож попал в глаз существа, второй - в лоб, однако тот почему - то не пал ниц. Напротив, живенько парировав удар клинком спасенного церковника, он одним движением распорол ему горло длинными когтями. Затем спокойно вытащил ножи из кровоточащей глазницы и скрылся в темноте. Грид совсем не удивился, враг оказался не простым демоном. Потеряв глаз, создание без всяких лишних телодвижений покинуло поле боя. Хотя, скорее всего, только для перегруппировки. Другой бы уже катался по земле в конвульсиях или, что еще лучше, отправился к праотцам. Кто же они такие? Вокруг творилась настоящая бойня. Подобно теням, демоны расправлялись с церковниками и тут же исчезали. Вражеский отряд действовал очень организованно и расчетливо, ни одного лишнего маневра или какой - то суматохи. Будто они заранее договорились, кто кого убивает. Когда еще двое воинов рухнули на землю рядом с Гридом, он осторожно попятился назад, предчувствуя скорое появление следующего убийцы, целью которого станет именно его душа. Остановившись прямо перед Кирой, стоявшей у массивного дерева и нервно оглядывающейся по сторонам, парень сконцентрировал сверхчутье на враге. Почему - то он не хотел оставлять ее без защиты.
  -Твари, - девушка с трудом сдерживала слезы. - Они убили всех наших друзей.
  -Успокойся. Ведь мы еще живы, - цель находилась в поле зрения, как раз заканчивая с сотворением второго рта на шее очередного экзорциста. - И можем отомстить за них.
  Бросившись вперед, Грид моментально выхватил из ножен излюбленный кинжал. Противник заметил приближение и приготовился во всеоружии встретить храбреца. Превосходство в количестве смертоносных инструментов играло на руку потустороннему существу. Однако, помимо этого, также существовало еще множество факторов, влияющих на исход столкновения. Парировав удар церковника, демон мгновенно вогнал длиннющие когти ему под солнечное сплетение. От неожиданности у юноши перехватило дыхание, а нахлынувшая волна боли в груди подкосила ноги. Рухнув на колени, парень все еще слабо понимал, что произошло. Растущая слабость все сильнее тянула в сон. Неужели умирает? Грид не мог в это поверить. Похоже, когти проткнули сердце, а значит, ему оставалось недолго. Смерть и раньше фактически дышала в затылок экзорциста, но он умудрялся оттягивать их встречу. Перед глазами возник образ черного перышка. Видение полностью заполонило его разум, вытолкнув все посторонние мысли. Воитель как мог, боролся с одолевающей тело тяжестью. Становилось трудно дышать, тьма постепенно накрывала сознание, затаскивая в глубины мрака, где, наверное, обитала сама госпожа Костлявая. Нет! Нельзя умирать! Ему еще нужно защитить кое - кого. И вообще рано покидать этот мир. Или у судьбы имелись какие - то другие планы на него? Последнее, что услышал, провалившись в темноту, был истошный вопль Киры, звавший его. Опасность ей не грозила. Пока. Просто по вполне известным причинам девушка беспокоилась за жизнь друга. Открыв глаза, словно от кошмарного сна, Грид осмотрелся по сторонам. Только без толку, юноша пребывал в непроглядной тьме. Вокруг никого и ничего не ощущалось, будто он попал в другой мир. Так вот оно какое, небытие. Нечто подобное с ним происходило, когда Анна попыталась его убить. То же черное перышко в бескрайнем мраке. Дрейфуя по океану темноты, парень увидел странное существо, идущее ему на встречу. Внешне оно выглядело точь в точь, как и экзорцист, если не считать угольной кожи с черным мехом, выделяющихся на темном фоне, и лисьих черт лица.
  -Кто ты?
  -Я это ты, - ответил незнакомец. - Твое прошлое и будущее. Твоя сила, ненависть и гнев. Душа у нас одна, но сущности две.
  -Так значит, ты тот самый зверь, о котором упоминал Кримсон, - это и есть истинная сущность? Тот самый дух Багрового Лиса? - Пробуждение Дьявольского пера тоже твоя работа?
  -Хоть оно и предназначено для защиты, я всего лишь обратился к его истинной натуре. Назначение любого оружия - убивать. Оно не в состоянии противиться собственной жажде крови.
  -Что ты хочешь от меня?
  -Тебе нужна сила. Сила, способная преодолеть смерть и выручить ту девушку, - ехидная улыбка сияла на лице существа. - Я все о тебе знаю. Я могу дать тебе эту силу. Но только на равноценную жертву с твоей стороны.
  -Согласен! - Не раздумывая, ответил Грид.
  -Не ожидал, что мы так быстро договоримся, - усмехнулся собеседник. - Хорошо, так тому и быть.
  Спустя миг дух исчез, оставив юношу в неведении. Прейдя в себя, он понял, что до сих пор находился на том же месте, где и был смертельно ранен. По ощущениям парень пробыл в 'небытие' несколько минут, на самом же деле, это длилось всего пару мгновений. Враг не спеша обошел остолбеневшего церковника со стороны и занес когтистую длань, собираясь снести ему голову. Боль от полученной раны значительно ослабла, тело начало восстановление. 'Чем ты готов пожертвовать, ради спасения дорогих тебе существ?' - Раздался знакомый голос из глубин разума. Издав душераздирающий крик, Грид с разворота направил руку по дуге. Внезапно появившийся в ладони массивный клинок, подобно молнии, пронесся вдоль тела врага и с грохотом врезался в землю, оставив довольно заметную вмятину. Озадаченно посмотрев на воителя, тот через миг плавно разделился пополам и направился к земле. Получилось! Он снова смог призвать Дьявольское Перо. Только какой ценой. Заметив потерю одного из собратьев, несколько демонов окружили парня и в открытую двинулись к нему. Видимо, собирались обойтись без потерь. А какой - то странный юноша с необычным мечем, так легко сломал их планы. Попятившись назад, волоча громадное лезвие по земле, Грид снова остановился перед Кирой. Положение было не ахти. Друзья экзорцисты устилали землю своими бездыханными телами, паладин вообще скрылся из виду. Все вражеские взоры устремлялись к выжившей парочке, которой, собственно, оставалось пребывать в этом грешном мире не очень - то долго.
  Глава 6. Одержимый экзорцист.
  -Я все понял, Кира. Дьявольское перо предназначено для защиты. Ради тех, кто мне дорог, я отдам ему правую руку.
  Девушка не совсем понимала смысл слов напарника. Решил принести руку в жертву клинку? Но зачем? Неужели такова была плата за его использование? Скорбящая уже поняла, что появившееся оружие являлось не простым инструментом для лишения врагов главного подарка Создателя. А так как оно, судя по всему, имело потустороннее происхождение, подобное свойство, как равноценный обмен чего - то важного владельцу на силу, вполне очевиден. Ведь большинство демонических артефактов, исходя из прочитанных Кирой книг и трактатов, обладали такими особенностями. Законы демонических миров суровы, однако обитатели принимали их без всяких сомнений. Люди бы вряд - ли решились применять столь опасные вещи. Разумеется под страхом перед Инквизицией, да и просто из жалости к себе. Никому бы не хотелось отдавать частичку себя ради каких - то особых возможностей, к тому же временных. Увы, Грид изначально принадлежал к иной расе, а значит, мыслил совсем по - другому. Даже года, проведенные среди церковников не изменили его мировоззрения. Словно пушинку, вскинув сверхтяжелый меч, парень рванул вперед. Массивное лезвие наискось перерубило еще одного, летящего навстречу, демона. Хоть враги и превосходили числом, противостоять необоримой мощи легендарного клинка у них не было шансов. Одна за другой эти кошкоподобные твари становились жертвами воителя. Запредельный вес и идеальная острота обеспечивали чудовищную разрушительную мощь. Одного легкого взмаха с лихвой хватало, чтобы переполовинить взрослого человека, да еще бы и метровая воронка оставалась. Получив новое оружие, Грид начал действовать более жестко и агрессивно, злорадная ухмылка искрилась на его лице. Кира наблюдала за напарником с легкой опаской. Сейчас он походил на истинного демона. Несокрушимого и беспощадного. Сверхтяжелый клинок в руках экзорциста, несомненно, был кошмарным оружием, которым тот пользовался в манере излюбленного ножа. Когтистые демоны бросались на него без страха и упрека. Возможность расстаться с жизнью совсем их не тревожила. Погибая под воздействием губительного лезвия, они, казалось, вообще не испытывали никаких эмоций. Кошачьи глаза, сверкающие в лучах заходящего солнца, и лица, отдаленно напоминающие морды пантер, выражали лишь хладнокровие с небольшой долей звериной ярости. Грид был вооружен и чертовски опасен, все - же одному из соперников удалось выбрать нужный момент и поранить плечо парня со спины. Чудовищные когти прошли насквозь, но церковник, будто не чувствуя боли, довольно жестко для себя развернулся и отправил врага в небытие скользящим взмахом меча. От силы удара тот отлетел на несколько метров, упокоившись под ближайшим деревом. Когда экзорцист припал на колено, у Киры защемило в груди. Видимо, еще не оправился от предыдущей раны. Для эффективного исцеления, тело демона должно было находиться в состоянии покоя. Увы, враги не давали ни секунды расслабиться. Ослабь бдительность всего на миг и десятки острейших когтей нашинковали бы его мелкими ломтиками. Но парень держался, казалось, у него еще полно сил. Внезапно вспомнив о своих обязанностях, девушка вскинула косу и ринулась на помощь другу. Юноша заметил ее решительный порыв, поэтому незамедлительно двинулся навстречу. Один из демонов приближался к ней, а учитывая их скорость и ловкость, шансы на победу Скорбящей таяли на глазах. От двух несущихся друг к другу заклятых противников, экзорциста отделял очередной когтистый враг. Ловко блокировав быстрый удар молниеносным захватом руки, Грид размашистым движением снес ему черепушку вместе с конечностью, мгновением назад покушавшейся на его жизнь, и бросился вперед. К счастью, он опередил демона буквально на полшага. Обняв воительницу за талию, церковник провернулся вместе с ней вокруг своей оси и с разворота переполовинил нападающего.
  -Не спеши. Я не позволю тебе здесь умереть, - спрятав ее за спиной, он направил острие меча в сторону остатков потустороннего отряда. - Они слишком сильны для людей.
  -Не забывайся. Я такой же воин, как и...
  -Нет. В первую очередь ты девушка! - Кира аж слегка опешила. Что это значит? - Я не прощу себе, если ты умрешь.
  Новые демоны уже двигались в их направлении. Шагнув вперед, Грид на лету перерубил тело первого, затем перекинул меч на плечо и обратным движением разделил вдоль второго. Последний противник в кошачьем прыжке оторвался от земли, надеясь исправить ошибку собратьев. Спустя мгновения тот уже болтался на лезвии массивного клинка, однако не спешил засыпать вечным сном. Яростно рыча и извиваясь, демон пытался дотянуться когтями до обидчика. Парень смотрел на него с довольной ухмылкой. Хоть оружие и выглядело невероятно тяжелым, он держал его на вытянутой руке без капли напряжения. И это, несмотря на дополнительный вес нанизанного врага. Удивительная сила! Понаблюдав еще немного за потугами потустороннего создания, воитель крепко схватил клинок и с размаху опустил тварь на землю, переломав ей все что можно. Когда искореженный соперник затих, Грид окинул взглядом поляну в поисках следующей жертвы. Увы, храбрецов больше не оказалось, он полностью уложил их отряд. Самое главное - почти самостоятельно. Только ценой этой маленькой победы, похоже, стали жизни членов их собственной группы. Кроме еле ощутимой ауры паладина и стоявшей за спиной девушки, больше живых поблизости не было. Ни людей, ни демонов.
  -Ты как? - Приобняв напарника за плечи, Кира встала перед ним. В ее голубых глазах виднелось волнение.
  -Помоги паладину и раненным, - немного отдышавшись, ответил тот. Надежда на то, что среди экзорцистов все же могли остаться выжившие, не покидала его. - А я наведаюсь в город. Чувствую, там наклевывается что - то интересное.
  -Нет! Я тебя не пущу. Ты же ранен.
  -Да брось. Пару царапин, - отмахнулся воин. - Я должен помочь Гавриилу.
  -Хорошо, - в такие моменты с ним бесполезно спорить. Разочарованно вздохнув, Скорбящая по - матерински добавила. - Только сильно не геройствуй.
  Грид ехидно кивнул и бросился в направлении крепости. Огромный вес Дьявольского пера никак не влиял на скорость передвижения, однако до места назначения далековато идти на своих двух. С таким темпом путь до города займет полгода. За это время все веселье может закончиться. В идеале, отряд экзорцистов должен был бы вступить в битву в самом крайнем случае, а до сего момента исполнять роль разведчиков. Увы, враг оказался хитрее, почти с самого начала избавившись от подпольного козыря церковников. Убедившись, что его никто не видит, парень применил недавно открывшуюся в нем способность к мгновенному перемещению. Всего парочка тренировок после возвращения из Магрота, и юноша с легкостью мог преодолевать огромные расстояния в считанные секунды. Каким - то образом, мысленно сжимая пространство, Грид переходил в некое иное измерение и через мгновения появлялся в нужном ему месте. Но почему - то это самое измерение походило на пылающий ад с бесконечными огненными вспышками и запредельно высокой температурой.
  ***
  Тем временем в осаждаемой крепости творился полный хаос. Атакующие потихоньку теснили защитников вглубь городских улиц. Крестоносцы готовились встретить врага на подходах к центральному району поселения. Видимо, сногсшибательного сюрприза в глубоком тылу никто не ждал. Из образовавшегося посреди площади разлома шел красноватый дым. Трехметровое мускулистое существо с длинными серебристыми волосами, совсем недавно явившееся из недр земли, слегка растерянным, но, тем не менее, радостным взглядом окинуло пространство вокруг себя. Легкий латный костюм, придавал крупной фигуре аристократическую изящность. Только в бою особого толку от него, скорее всего, нет. Один добротный удар качественным оружием легко бы пробил такую защиту. Оголенные до локтей руки и отсутствие шлема говорили о свойственной всем демонам чрезмерной самоуверенности. С другой стороны, зная о невероятной силе некоторых из них, подобная вера в себя была вполне понятной.
  -Получилось! Я снова жив! - Воскликнул он. Пронзительный взор устремился к лидеру Багровых Лисов, а лицо расплылось в зловещей ухмылке. - Кримсон, старый друг. Сколько лет, сколько зим? Я помню нашу последнюю встречу, когда ты с бандой отправил меня в спячку.
  -Прости, но мне придется это повторить. Только теперь ты уснешь навсегда.
  -Как всегда самоуверен. Мои ребята тоже хотят с тобой поздороваться.
  Разведя руки в стороны, Люцифер поднял голову к небу и замер на месте. Земля вновь задрожала, в воздухе постепенно начало ощущаться присутствие новых аур, несомненно, принадлежащим потусторонним сущностям. Сперва из разлома показалась одна четырехпалая громадная лапа, затем вторая, ну а после и остальные части тела гостя из преисподней. Чудовище, размером с добротное пятиэтажное здание выглядело довольно устрашающе. Мохнатый человекоподобный гигант с головой летучей мыши и выпученными лимурьими глазами, отдаленно напоминал гориллу. Следом за ним, вокруг Люцифера появилось не меньше сотни существ в черных балахонах. На скрытых капюшонами лицах, Ультима мельком разглядела странные символы. Похоже, очередной схватки не избежать. Ну и ладно, она уже привыкла к бесконечному циклу битв в жизни Багровых Лисов. Внезапно, будто гром среди ясного неба, из соседнего переулка показался крупный отряд крестоносцев во главе с седовласым мужчиной преклонных лет. Увидев расположившуюся на площади столь разношерстную компанию, матерые рыцари озадаченно замерли. То ли их смутила вопиющая наглость демонических выродков, то ли внешний вид. Один гигант чего только стоил. Не вдаваясь в размышления, паладин направил острие клинка в сторону еретиков и с пламенным кличем ринулся вперед, увлекая за собой остальных воинов.
  -Много веков назад Люцифер был простым жестоким владыкой демонов. Но в один прекрасный момент ему захотелось божественного могущества. Дьяволы предоставили своему почитателю такую возможность, вследствие чего он чуть не уничтожил Деградо. Тогда мы остановили его, погрузив в глубокий сон, - проведя вводный курс для Ультимы, Кримсон добавил. - Слушай, Гаудэ. А что ты здесь делаешь?
  -Мне было скучно, и я решил прогуляться, - казалось, Лисов совсем не беспокоила надвигающаяся толпа рыцарей.
  -И как обычно попал на праздник. Ты с нами?
  -В принципе я никуда не тороплюсь, - размяв руки, парень ехидно усмехнулся. - А веселиться на кровавых пиршествах мое любимое занятие. В глубине души, разумеется.
  Внешне он никак не походил на страшнейшее существо загробного мира, хотя аура говорила о другом. От нее даже по спине лидера Согрецу бежали мурашки, но тот стойко сохранял хладнокровие. Необычные татуировки, смахивающие на очертания когтистых лап, на внешних сторонах запястий придавали его образу некую загадочность. Ультима уже убедилась, на что способен Бог Смерти. Однако то, с каким задором и рвением он начал потрошить врагов, поселили в ее душе крупицы ужаса. Зеленые глаза, наполненные безграничной радостью, будто принадлежали дикому зверю. Девушка и сама применяла подобный стиль в сражениях, только никогда не испытывала такого восторга от убийств, пусть даже демонов. Первый соперник мигом явился перед ней и грациозным движением направил изогнутый клинок на смертельную встречу. Воительница моментально схватила его за руку и сделала резкий выпад сомкнутыми пальцами в горло. С легкостью ножа, длань прошла сквозь дыхательные пути, принеся жертве незабываемые ощущения приближающейся смерти. Продолжая злобно смотреть на обидчицу, воин медленно скатился на землю. Понаблюдав за захлебывающимся кровью противником, Ультима перевела взгляд на окровавленную ладонь, после чего почувствовала в глубине души отголоски ликования собственного внутреннего зверя. В этот момент страх исчез, и все стало на свои места. Гаудэ ведь тоже являлся Багровым Лисом, а значит, дух истинной сущности мог влиять и на него, превращая в неистовое чудовище. Внезапно девушка осознала, что и сама представляла собой не менее ужасное создание. Убивая, она больше не испытывала жалости или сострадания. В какой - то степени, ей даже нравилось проливать реки крови. После еще нескольких столкновений, они с Богом Смерти вновь оказались спина к спине.
  -Прости, что напугал, - похоже, юноша почуял ее секундную слабость. - Знаешь поговорку? В тихом омуте черти водятся. Когда впервые пробудилась моя истинная сущность, я чуть не убил собственную мать. Ничего не могу поделать с этой жаждой. В такие моменты я чувствую себя по настоящему живым.
  Он и вправду не был похож на воплощение мирового зла, однако непреодолимое желание причинять боль другим существам перекрывало все его добродушие.
  ***
  Гавриил сразу почувствовал неладное, заметив безоружного всадника отделившегося от суматохи боя и направившегося вглубь города. Сверхчутье, как всегда, не подвело. Покончив с очередными противниками, паладин покинул передовую. Явно, не спроста вражеский воин, пусть и безобидный с виду, решил по - тихому пробраться в поселение. Отряды рыцарей крестоносцев находились во второй линии обороны и должны были оказать поддержку, если ополченцев сильно прижмут. Интуиция подсказывала Гавриилу, что стоит проследить за незваным гостем. Увы, главный недостаток сверхчутья сыграл злую шутку. Или лазутчик хорошо замаскировал свою энергетику или был человеком. Поблуждав некоторое время по улицам, в надежде выследить странного гостя, он почувствовал странные колебания темной энергии у центральной части города. На всякий случай, взяв с собой небольшой отряд крестоносцев, паладин направился к интересующему месту. Собственно так он и встретился с группой разношерстных демонов. Два молодых парня в необычной одежде и огненновласая девушка ничем не отличались от людей, чего нельзя было сказать об остальных присутствующих. Первое - огромное создание довольно отталкивающей внешности, второй - гораздо меньше по габаритам, однако не выглядевший от этого менее грозно, и множество, окружавших их, существ демонической наружности, в черных балахонах с татуированными лицами. После непродолжительной игры в гляделки, синхронно выхватив парные клинки из под плащей, приспешники Люцифера ринулись им навстречу. Закаленные множеством сражений рыцари - ветераны самоотверженно схлестнулись с врагом. Двуногие 'крепости', закованные в тяжелые доспехи, двигались очень даже живенько и бодро. Увы, их соперники были гораздо быстрее. Не стесненные громоздкой броней, они порхали подобно бабочкам, посыпая врагов градом молниеносных ударов. Молодые люди также вступили в битву с демонами. Как бывалый командир, Гавриил наблюдал за всем полем боя, попутно разя дьявольских отродий. Поначалу он не предал значению тот факт, что неизвестные ребята сражались голыми руками. Но от их атак враги падали с чудовищными ранами. Неужели они тоже принадлежали к роду потусторонних созданий? Тогда почему нападали на своих же? Внутренние распри или предательство? В пылу схватки, воин Света и не заметил, как оказался плечом к плечу с одним из них. Черновласый парень, примерно двадцати пяти лет от роду, с прядью багровых локонов у левого виска, выглядел вполне человечески. Подозрения вызывали его странная, будто из другой эпохи, одежда и необычная аура, свойственная высшим представителям демонического рода. Враждебности от него не исходило, однако Гавриил не спешил доверять неожиданным союзникам.
  -И почему же демоны сражаются друг с другом? - Ехидно поинтересовался седовласый воитель.
  -Сейчас мы на одной стороне, паладин, - спокойствие собеседника, несмотря на возможную угрозу со спины, поражало. - Предлагаю временное перемирие.
  -Прости. Рыцари не правильно меня поймут.
  Вскинув меч, церковник резко обернулся, но вместо исчезнувшего парня, полоснул по груди подскочившего воина. Тут же к нему со спины подбежал еще один враг, который мгновением спустя пал ниц с разрезанным горлом. Потирая руки, Кримсон усмехнулся. На первый взгляд юноша был безоружен. Вот только истекающий кровью труп перед ним говорил о другом. Наверное, какой - то потайной кинжал. С проявленной им неимоверной быстротой, большего и не требовалось.
  -В данный момент наши цели одинаковы. Мы должны одолеть Люцифера. Почему бы не объединить силы? Ведь и среди церковников есть демоны.
  Схлестнувшись со следующим противником, лидер Согрецу снова повернулся спиной к паладину. Видимо, надеялся на благоразумие воина Света. Или скорее, как всегда, был чрезмерно самоуверенным. Разве мог старик, пусть и наделенной божественной силой, победить того, кто неоднократно убивал богов в собственном мире? Впрочем, Кримсон не собирался сражаться с ним, он сюда пришел совсем за иным. Гавриила слегка смутило упоминание о демоне в рядах бойцов Святой Церкви. Неужели ему знаком Грид? Насколько седовласому воителю было известно, подобных пасынку в их организации больше не наблюдалось. Только вспомнив о подопечном, как тот сей же миг появился рядом с паладином из багровой вспышки. Крестоносцы самоотверженно бились с врагом, поэтому чудесного пришествия экзорциста никто из них, вероятно, не заметил.
  -Грид? - Гавриил слегка опешил. А увидев в его руках странный гигантский клинок, и вовсе едва не впал в ступор. - Что с Михаилом и остальными?
  -Мы попали в засаду. Почти весь отряд уничтожен. Я оставил Киру помочь выжившим.
  -Вот оно как. Прискорбно когда умирают молодые, - в голосе воина Света слышались отголоски печали. Увы, времени на горечь по умершим было катастрофически мало. - Откуда у тебя этот меч? Ты почувствовал его чудовищную энергетику?
  -Он зовется Дьявольским пером. И, похоже, всегда был со мной. Спал в глубинах разума.
  -Думаю, ты догадываешься, что сделает Святой Отец, узнав о демоническом клинке, используемом служителем Церкви.
  -Я все понимаю. Тогда постараюсь вдоволь с ним повеселиться перед возвращением.
  Размашистым движением разрубив пополам подлетевшего оппонента, парень сделал шаг в сторону громадного демона, пытающегося поймать черновласого юношу с татуированными руками. Тот не спешил атаковать, лишь с устрашающей легкостью блокировал его выпады и уходил от них. Казалось, ему ничего не стоило также легко отправить гиганта в небытие. Окинув мохнатую тварь оценивающим взглядом, Грид прогулочным шагом направился к ней. Мельтешащие вокруг воины совсем не беспокоили церковника. Он твердо шел к цели, избранной им в качестве достойной жертвы.
  -Прости, но этот верзила мой, - с хладнокровной уверенностью произнес экзорцист, поймав отскочившего парня за плечо.
  -Я не против, забирай, - усмехнулся Гаудэ.
  От незнакомца исходила такая же Лисья аура с примесью еще чего - то. Наверняка, дело было в массивном клинке. Воитель, несомненно, очень храбрый. Отбирать добычу у Бога Смерти, мог либо смертник, либо безумец. Все же, они виделись впервые. Да и в малоопытном собрате начинала пробуждаться истинная сущность, а в подобном состоянии их разница в силе ничего не значила.
  -Значит ты тот самый герой, который спасет всех, - ехидно улыбнувшись, добавил тот. - Ну, давай, дерзай.
  Освободив ему дорогу, Гаудэ скрылся из виду. Странный парень. От его ауры, по спине Грида бежали мурашки. Интересно было бы схлестнуться с ним в поединке. Такой поразительной мощи, он не ощущал ни от одного из множества своих врагов. Ладно, пора немного повеселиться. Оскалив грозные клыки, чудовище двинулось к новому противнику. Крупная когтистая лапа, намеревающаяся прекратить бренное существование, стремительно приближалась к экзорцисту. Однако тот невозмутимо стоял на месте, будто и, не собираясь что - либо предпринимать. Наблюдая со стороны, Гавриил заметил какой - то радостный блеск в его глазах. О пристрастии пасынка к боям паладин прекрасно знал и нередко бывал свидетелем столкновений, только сейчас он казался совсем другим существом. Даже священный крестик почти не перекрывал демонической ауры. Нужно срочно что - нибудь придумать до окончания сражения, иначе крестоносцы прознают о небольшой афере своих соратников. А с еретиками и предателями у них разговор короткий. Подождав еще немного, Грид отправил громадный меч навстречу угрожающей конечности. С противным треском войдя в плоть, почти до самой кости, лезвие неожиданно застряло. На лице воина появилось легкое изумление. Легендарный сверхтяжелый клинок не смог перерубить кость потустороннего создания? Или он вложил маловато богатырской силушки в удар? Не вдаваясь в раздумья, парень потянул оружие назад, однако оно не поддавалось. Видимо, хорошо встряло. Легким взмахом руки, гигант отшвырнул чересчур самоуверенного соперника, вместе с клинком, к одному из зданий. С грохотом проломив каменную стену, тот скрылся за грудой обломков и пыли. Обычный человек после такого вряд - ли бы выжил. Или хотя бы поднялся. Убедившись, что юноша больше не потревожит, великан с чувством выполненного долга двинулся к другим потенциальным жертвам. Увы, церковники, а тем более демоны так легко не сдавались. Показавшись, спустя пару мгновений, из - за завала, Грид поднес пальцы к губам и издал протяжный свист, надеясь вновь привлечь внимание гигантского создания. Чудовище охотно сменило маршрут и ринулось к пригласившему воину, протягивая загребущую лапу. Почему - то парень испытывал странный восторг. Видимо, чувства того внутреннего зверя каким - то образом передавались ему. Схватив клинок двумя руками на манер дубины, он замахнулся и хорошенько приложился широкой стороной лезвия к надвигающейся громадной длани. От силы удара, ее с противным хрустом, словно пушинку откинуло назад. На миг, в выпученных глазах демона промелькнуло удивление. Тут же последовал замах второй конечностью, выпад которой воитель ловко парировал, уведя ее с помощью меча в сторону. Поразительно, но юный экзорцист на равных сражался с превосходящим по всем параметрам гигантом. Дьявольское перо буквально плясало в его руках, несмотря на запредельный вес. Чудовище яростно размахивало когтистыми лапами, надеясь избавиться от надоедливого противника. Высокомерная ухмылка на его лице, начинала раздражать и без того агрессивное создание. Обычно, враги испытывали лишь страх и ужас перед ним, а сей странный 'малыш' буквально насмехался. Причем по силам почти не уступал. Подобно непобедимому божеству, он спокойно и непринужденно блокировал абсолютно все атаки. Во время очередного маневра, проткнув насквозь ладонь великана, парень с незначительным усилием заставил того приклониться. Исполин, не задумываясь, отправил вторую конечность в ответ. Будто предугадав действия соперника, экзорцист запрыгнул ему на руку и, оттолкнувшись от предплечья, нанес чудовищный удар точно в открытую рану на приближающейся лапе. На этот раз кость не выдержала давления и легко отделилась от тела. Затем, воин мигом перенесся через багровую вспышку на плечо демона. С высоты его роста открывался прекрасный вид на городскую панораму. Элегантные черепичные крыши и шпили высоких башен ярко поблескивали в лучах заходящего солнца. Вдалеке, да и не только, слышались звуки битвы, что в целом картины это не портило. К сожалению, слишком долго любоваться пейзажем было нельзя. Как - никак шла смертельная схватка с потусторонними существами. Пока гигант не оклемался от потери конечности, Грид снова выполнил подачу широкой стороной лезвия прямо в висок. Чудом удержав равновесие, громадный демон неуверенной, пьяной походкой двинулся в сторону. Еще бы, получить по голове крупным куском металла и сохранить твердость рассудка являлось затруднительной задачей. За борьбой великана с собственным вестибулярным аппаратом, парень наблюдал уже с земли. Облокотившись на рукоять массивного оружия, острие которого раскололо многовековой гранит площади, он ожидал последующих действий оппонента. Из рассеченного виска сочилась кровь, а медлительность восстановления нагоняла скуку. Когда же, наконец, демон навел резкость и устрашающе заревел, экзорцист вскинул меч на плечо. Звериные инстинкты чудовища, похоже, совсем не берегли своего владельца. От грозной ауры юноши и его невероятного оружия хотелось держаться как можно дальше. Однако оно упорно рвалось в бой. Уцелевшая, слегка сломанная, рука двинулась к парню. Грид спокойно смотрел в глаза приближающейся смерти. Клинок неуклюже съехал с плеча и громко врезался в землю, оставив довольно заметную вмятину. Взмахнув им по дуге еще до того как громадная длань добралась до него, воин с трудом устоял на месте. Мощнейшая силовая волна, сорвавшаяся с лезвия, отбросила гиганта назад. Не понимая, что произошло, демон на мгновение растерялся. Наверняка, столь необычайно сильный противник ему еще не попадался. Быстро прейдя в себя, он намеревался снова броситься в атаку. Церковник уже буквально летел навстречу. На ходу оторвавшись от земли, он резво полоснул по бедру не до конца оклемавшегося врага. Увы, тот словно ничего не почувствовал и поспешил достойно ответить. Когтистая длань бесполезно тесанула гранитный пол, надеясь в который раз избавиться от чересчур проворного юнца. Грид с кошачьей ловкостью забрался по руке на плечо великана и тут же едва не встретился со второй культяпкой. Во мгновение ока переместившись на соседнее плечо, экзорцист злорадно вогнал острие в шею чудовища и легким движением открыл новую рану с фонтанирующей багровой жидкостью. Исчезнув в огненной вспышке, воитель вновь оказался на твердой земле. Очередная травма никак не сказалась на самочувствии исполина, разве только разозлила еще больше. В недавно радостном взгляде парня появилась скучающая нотка. Конечно, сражаться он любил, однако соперники, которые не могли ничего противопоставить невероятной силе и скорости, очень скоро ему надоедали. Хоть нынешний враг и был огромен, справится с необоримой разрушительной мощью Дьявольского пера, у него не получалось. Только и позорно принимать поражение он не собирался. Угрожающая когтистая лапа снова двинулась навстречу. Грид спокойно протянул клинок вперед, насквозь проткнув приближающуюся ладонь. Резко крутанув мечем в сторону, юноша заставил его припасть на колено. Нанизанная конечность захрустела и неестественно выгнулась. Быстро выдернув оружие, он взмыл в воздух и, подобно копью, вонзил черное лезвие ему в живот. Тут то - демон, наконец - то издал болезненный рев. Уперевшись ногами в брюхо, парень вогнал меч по самую рукоять. От силы толчка чудовище попятилось назад, едва не завалившись на спину. Их схватка приближалась к кульминации. По крайней мере, сущность, частично овладевшая сознанием экзорциста, намеревалась заканчивать. Прежде чем демон оклемался, Грид взмахнул клинком вверх, увеличив длину разреза, и попутно направил силовую волну сквозь его тело. Разрушительная энергия, подобно вспышке молнии, пронеслась вдоль позвоночника и вырвалась наружу в районе макушки, оставив лишь еле заметную трещину в черепе. Разумеется, с ощутимыми последствиями. Появившись над головой израненного врага, юноша направил всю мощь Дьявольского пера, подкрепленную законами всемирного тяготения, в голову. Сокрушительный удар пришелся точно по макушке чудовища. Череп затрещал от нахлынувшего запредельного давления, а затем поддался губительному воздействию более твердого металла. Багровая жидкость салютом брызнула в стороны. Массивный клинок, буквально переполовинил голову великана. Зрелище, конечно, не для слабонервных. Да таких здесь и не было. Слегка пошатнувшись, он на мгновение замер, а затем начал стремительно сближаться с землей. Падение столь громадной туши, сопровождаемое грохотом и еле ощутимой вибрацией по земле, не вызвало у присутствующих никакой реакции. Демоны и крестоносцы продолжали сражаться. Раз уж гигантское чудовище их не тревожило, то и беспокоиться не стоило. Убедившись, что соперник больше не встанет, экзорцист направил удовлетворенный взор на еще одного, довольно крупного, субъекта. Перед ним стоял сам владыка демонов - трехметровый мускулистый великан с длинными серебристыми волосами в легких латах. Скрестив руки на груди, тот спокойно наблюдал за юным церковником.
  -Невероятно. Еще никому не удавалось свалить моего верного пса с ног. А ты буквально играючи отправил его на тот свет, - несмотря на гибель подчиненного, он не выглядел расстроенным. - Кто ты, могучий воин?
  -Я Грид. А ты, видимо, тот самый пресловутый Люцифер. Мне уже все уши про тебя прожужжали.
  -Высокомерие плохая черта, юноша. Доказать сможешь? - Ехидно улыбнувшись, демон вытащил из ножен за спиной изящный палаш.
  Не часто увидишь, чтобы короли вот так бросали кому - то вызов. Потусторонние существа уважали только силу. А раз сильнейший решил с кем - то сразиться, значит, признавал соперника достойным. Рванув вперед, парень взмыл в воздух и со всего размаху врезал по вражескому клинку. Чудовищная мощь Дьявольского пера, несомненно, должна была сломать оружие, что показало бы врагу плачевность его положения. Ведь биться без меча с вооруженным оппонентом будет, мягко говоря, трудновато. От силы удара, под ногами Люцифера, в радиусе нескольких метров, потрескалась земля. Удивительно, но клинок, вместе с владельцем, выдержал сокрушительную атаку. Не дожидаясь последующий действий воина, демон хорошенько врезал кулаком ему в живот. Словно пушинка, Грид отлетел к стене одного из строений, едва не проломив ее. Упав на колени, экзорцист сплюнул кровяной сгусток и, как ни в чем ни бывало, вновь ринулся в бой. Люцифер умело блокировал выпады противника, будто сверхтяжелый клинок был для него не более чем простым мечем. Напротив, собственные маневры владыки демонов, наполненные запредельной силой, казалось, ничем не уступали мощи Дьявольского Пера. Впервые Грид столкнулся со столь могущественным соперником. Но овладевшая им сущность не испытывала страха или волнения. Единственным ее желанием было безудержное кровавое веселье. Звонкий грохот от встречи двух крепких клинков слышался по всей площади. Люцифер выглядел совершенно спокойным и самоуверенным. После нескольких достойно принятых атак, он снова оттолкнул парня назад. Заметив легкое удивление во взгляде церковника, демон усмехнулся. Враг силен, очень силен. Именно такого противника Грид всегда ждал. С радостным огнем в глазах, юноша вскинул клинок и двинулся вперед. Теперь он был серьезен как никогда. Истинная сущность почти полностью подчинила волю, хотя он это не совсем осознавал. После очередной серии ударов, уже сам Люцифер отскочил назад под натиском чудовищной мощи Дьявольского Пера. Обменявшись довольными взглядами, воители застыли на месте.
  -Ты ведь тоже демон. Так почему помогаешь людям?
  -Не скажу, чтобы они мне сильно нравились, - парень задумчиво потупил взор. - Хотя некоторые действительно стали очень дороги. Мне гораздо интереснее сражаться с сильными противниками, которые не превратятся в бесполезный кусок мяса после парочки ударов. Среди людей таких единицы, а вот могучих демонов побольше.
  Следующий сокрушительный удар, Люцифер принял с устрашающей легкостью. Насколько же велика его сила? Казалось, ему ничего не стоило противостоять невообразимому давлению запредельного лезвия. С удовлетворенной ухмылкой, тот увел сверхтяжелый меч в сторону, мгновенно пырнув своим оружием плечо врага. От последующего быстрого удара, Грид сумел кое - как защититься, увы, все равно отлетел на несколько метров назад. Враг тут же подскочил к нему, не давая времени на передышку и продолжил атаку. От невероятных ударов владыки демонов, даже у владельца поразительного Дьявольского Пера сводило руки. Спустя еще парочку выпадов, Люцифер ловко прошелся лезвием по животу экзорциста и вновь отбросил назад. С трудом приземлившись на ноги, парень припал на колено. Рана была не очень глубокая, однако болезненная.
  -Неужели это все на что ты способен?
  'Слушай, - обратился Грид к истинной сущности. - Ты можешь дать мне еще больше силы?' Ответ возрадовавшегося демона последовал незамедлительно. Резкая встряска сознания, незаметно для него, окончательно отбросила личность юноши на второй план. Получив полный контроль над телом, дух истинного Лиса быстро привык к новым ощущениям и встал с колена. Злорадно улыбнувшись, он элегантно занес левую руку за спину и вскинул клинок. Ни один мускул не дрогнул на конечности, державшей сверхтяжелое оружие. Высокомерный взгляд лишь еще больше раззадорил Люцифера. Ринувшись вперед, демон вознамерился преподать церковнику очередной урок. Тот спокойно стоял на месте и лишь, как обычно, в последние секунды принялся действовать. Ловко прокрученный в ладони меч полоснул владыку по предплечью, тем самым отразив удар. Не сразу поняв, что произошло, в глазах Люцифера промелькнуло удивление. Он уже убедился, насколько могущественным были легендарный клинок и владевшее им существо. Несмотря на запредельный вес, тяжесть которого довелось испытать демону на собственной шкуре, парень держал лезвие одной рукой и обращался с ним подобно обычному ножу. Сейчас от него исходило пугающее хладнокровие. Будто соперником был не страшнейший владыка демонов, а маленький ребенок с соседнего двора. Люцифер собирался продолжить атаку, какой - то маленькой царапиной его не остановить. Снова выждав самый подходящий момент, Грид переместился ему за спину, избежав смертельного удара, и мигом перерезал сухожилия на опорной ноге. Затем вернулся на прежнюю позицию и нанес еще один скользящий порез на плече. Контратака оказалась настолько стремительной, что владыка даже не успел среагировать. Кто же такой этот воин, маскирующийся под церковника? Откуда у него столь невероятные сила и скорость? Люцифер терялся в догадках. Не считая Кримсона с компанией, это был первый до такой степени сложный соперник. Грид не спешил бросаться в бой. Как настоящий хищник, загнавший добычу в угол, он терпеливо ждал ее последующих действий. Только эта самая жертва была в два раза больше него самого. Уставившись друг на друга, они, будто вели ментальную борьбу. Во взгляде экзорциста виднелось нечто звериное, отчего Люцифер, наверное, впервые в жизни ощутил неуверенность в собственных силах. Ехидно улыбнувшись, парень, наконец, ринулся вперед. Обрушивая град молниеносных сокрушительных ударов с разных сторон, дух Лиса получал ни с чем несравнимое удовольствие. Особенно когда атаки достигали цели, оставляя кровавые следы. Поддавшись молодецкому задору, владыка демонов также решил проявить все свои способности. Словно не ощущая боли и усталости, они одаривали друг друга чудовищными ранами. В пылу сражения, воители позабыли о ценности жизни, целиком отдавшись воле судьбы. Для Багровых Лисов, такое поведение выглядело вполне естественным. Века под гнетом Дьяволов научили их не жалеть себя. Ведь когда на кону стоит твоя душа, терять по сути уже нечего. Спустя несколько серий ожесточенного обмена любезностями, демоны скрестили клинки, в очередной раз, пытаясь задавить соперника силой.
  -Что же за зверь в тебе живет, парень? - Несмотря на порезы, Люцифер улыбался.
  -Я не зверь, просто мне по нраву вид крови на моих врагах. У нее прекрасный цвет.
  Ощущения после яростного столкновения были ниже среднего, но разыгравшегося духа это совсем не беспокоило. Насколько бы серьезными ни оказались ранения, он не собирался сдаваться и погибать напрасно. Как минимум стоило утащить за собой противника. Оттолкнув его назад, Грид ринулся в атаку. Что - то ему подсказывало, схватка приближается к концу. Вновь загремели многострадальные клинки. Бескомпромиссная битва продолжилась с новым ожесточенным рвением. Демоны вкладывали в удары всю разрушительную силу, не жалея ни себя, ни оружие. Каждый маневр мог окончиться плачевными последствиями, достигни он цели. Яростный бой начинал затягиваться, оба соперника являлись превосходными фехтовальщиками, а в большинстве подобных случаев все решала досадная случайность. Рано или поздно один из них должен ошибиться, и тогда черный фатум повиснет над головой менее проворного. Хотя, судя по последствиям их сражения, победитель также мог не рассчитывать на долгую жизнь. Темп схватки значительно вырос. Больше они не бегали друг за другом, а стабильно обменивались ударами, выжидая момент для решающей атаки. И вот он наступил! После очередной, парированной подачи, Люцифер полоснул парня по груди и тут же вознамерился снести ему голову, пока тот еще пребывал в растерянности. Только Грид, будто ничего не почувствовав, мощным взмахом меча заблокировал удар, едва не выбив оружие из рук врага. Затем ловко перехватил громадный клинок и вогнал в самое сердце демона. На некоторое время непримиримые соперники замерли в таком положении. Очевидно, ждали, кто же первым упадет, возвестив о своем поражении. К счастью, последний удар владыки не был смертелен, но вот потеря крови от количества полученных ран, вполне могла сыграть с экзорцистом злую шутку. Спустя мгновения, издав еле слышный стон, гигант выпустил меч из длани и безжизненно повис на плечах противника. Неужели, вот она? Победа над древним правителем демонического государства. Грид, несомненно, гордился собой. Дьявольское перо поистине было поразительным артефактом. Без него бы он не справился. Наверное. Ведь зная характер юноши, не будь при нем вообще никакого оружия, он бы вцепился во врага зубами. Самодовольная ухмылка сияла на лице. Приготовившись сбросить остывающий труп, парень внезапно ощутил странную тревогу. Что - то опасное неумолимо приближалось к нему. На всякий случай, поспешив избавиться от груза на плечах, воин оттолкнул массивную фигуру назад. Однако отделившись от лезвия, Люцифер так и остался стоять на ногах. Хотя выглядел скорее мертвым, нежели живым. Постепенно его тело покрывалось черными линиями, подобно вздутым венам. Через считанные секунды они полностью окрасили владыку в собственный цвет, после чего с ним начали происходить необъяснимые метаморфозы. Словно демона выворачивало наизнанку. Потеряв треть своих габаритов, он начал обрастать черным мехом, ноги ниже колен утончились и стали похожи на лапы хищных птиц. Лицо также приобрело другой образ, напоминавший морду летучей мыши. Когда преобразившийся Люцифер поднял голову и открыл глаза, по спине Грида невольно пробежали мурашки. Устрашающего вида существо, походившее на некую химеру с телом крупного медведя, птичьими ногами и головой полуночного охотника, развело руки в стороны. Прежде чем парень успел что - либо сообразить, два изогнутых клинка, из ниоткуда появившиеся в них, одарили его крестообразным следом на груди. Не понимая, что произошло, тело экзорциста уже устремилось к земле. Однако инстинкты мигом вывели разум из ступора. Оперевшись на рукоять меча, Грид припал на колено.
  -Вот какова цена силы, дарованной Дьяволами, - после невообразимо быстрого маневра, он оказался позади юноши. - В древности меня называли безумцем из - за желания обладать ею. Что может быть прекрасней, чем чувствовать себя непобедимым богом?
  -Ты и вправду глупец, - спокойно ответил церковник. Поднявшись на ноги, он повернулся к врагу. - Променять душу, гордость воина на подачку иномирных богов. Ты позор для демонического рода.
  -Если эта подачка способна сокрушить столь могучих созданий как ты, значит оно того стоило.
  Подобно молнии рванув к нему, Люцифер обрушил град ударов. Скорость и ловкость обновленного владыки демонов многократно возросли. Будто взбесившаяся кошка он скакал вокруг молодого воителя, посыпая его множеством выпадов. Тот кое - как отбивался, только после разительных перемен интерес к сопернику пропал. Получив еще парочку незначительных порезов, парня начал одолевать гнев. А разъяренный Лис, особенно в состоянии безумия, становился вдвойне опаснее. Несколько взмахов клинком направили разрушительные силовые волны во все стороны. Люцифер с грациозностью кошачьих избежал этой сногсшибательной встречи и, выполнив серию пируэтов, отступил назад. Но лишь для того, чтобы взять разгон для контратаки. Если провести ее грамотно и быстро, экзорцист не успеет защититься. Прокрутив весь маневр в голове, преисполненный уверенности демон двинулся вперед. Как только он подошел на близкое расстояние, прямо перед его носом пронеслось острие меча, с грохотом сотворив в земле небольшую вмятину. Тут же взмыв в воздух, Люцифер понадеялся достать противника со спины, однако Грид легким движением руки запустил еще одну силовую волну ему навстречу. Непередаваемое ощущение, будто по спине прошлись металлической дубиной, едва не свалило демона с ног, судя по все тому же кошачьему приземлению. Что это было? Церковник предугадал его действия? Не медля, восстановив равновесие, он начал разворот. В следующий миг громадное лезвие пробило бедро владыки и плотно встряло в грунт, не позволяя воспользоваться главным преимуществом. Запрыгнув ему на спину, юноша обхватил шею руками.
  -Готов к прогулке в Ад? - Ехидно поинтересовался он.
  Что бы это значило? Собрался удушить его? Неожиданный и в какой - то мере бесполезный прием, так как вряд - ли бы у экзорциста хватило сил превзойти мощь божественной сущности, слегка озадачил Люцифера. Что же он задумал? Ответ не заставил себя долго ждать, огненная вспышка поглотила их и перенесла в очень странное место. Действительно напоминавшее Ад. Иллюзия или таинственная способность? Воитель уже удивил владыку, повидавшего многое, своим невероятным клинком и живучестью. Кто же он такой? Оказавшись в ином измерении, Грид еще крепче вцепился в демона. Отпусти парень его хоть на мгновение, враг сей же час вернется обратно. И тогда блестящий план пойдет по наклонной. Спустя первые секунды пребывания, кожа воинов начала гореть. Правило восьми секунд сейчас не действовало, так как Грид еще не умел принимать истинный облик Багрового Лиса. Их мех неведомым образом сдерживал разрушительное влияние огня и запредельной температуры некоторое время. А затем, как и все остальное, попавшее в Пекло, превращался в пепел. Почувствовав запах гари и не очень приятное прикосновение обжигающего пламени, Люцифер поспешил избавиться от груза на спине, однако парень был непоколебим. Обвив соперника, словно змея он крепко держал его в захвате. Да и меч, торчащий в ноге, не давал ему сдвинуться с места. Чем дольше они здесь находились, тем сильнее нагревалась окружающая среда. Языки пламени острыми ножами блуждали по телам обоих. Дышать уже было почти невозможно. Грид догадался об этом еще раньше, поэтому перед прыжком в Пекло задержал дыхание. Противник же наоборот во всю пытался вырваться, не жалея легких. Когда огонь вспыхнул с новой силой, превратив демонов в живой факел, на лице Лиса изобразилась довольная улыбка. Хитроумная задумка удалась. Хорошенько поджарив врага, он намеревался добить обессиленного соперника по возвращении на городскую площадь. При этом его совсем не волновали собственные ранения. Чудовищная боль пронизывала экзорциста с ног до головы. Однако радость от скорой победы и вообще самой битвы была куда сильнее. Подождав еще несколько секунд, парень выдернул лезвие из плоти врага и толкнул его вперед. Вернувшись в привычное пространство, воины рухнули на землю. Внешне следы от ожогов выглядели почти незаметно. Лишь дым и чёрный пепел, блуждающий вокруг, свидетельствовали об их увлекательном путешествии в 'Ад'. Люцифер стоял на коленях, оперевшись на руки. Тяжело дыша, владыка пытался прийти в себя после столь поразительной прогулки. Конечно, он и раньше получал травмы, но заживо гореть ему еще не приходилось.
  -Невероятно, - впервые на лице Кримсона виднелось неподдельное удивление. - Ты видела, Ультима? Тринадцать секунд. Он продержался в Пекле целых тринадцать секунд. Даже не принимая истинного облика.
  -Мне кажется не совсем, - разделавшись с очередной жертвой, девушка задумчиво посмотрела на дымящегося парня. - Его мех черный, прям как у того Лиса, с которым я впервые столкнулась.
  Действительно, мех защитил его. Иначе, воин бы не выжил в Пекле. Не ему первому пришла идея, затаскивать оппонентов в мир огня и пламени. Дух Лиса каким - то неведомым образом умудрился сохранить тело носителя от губительного воздействия, не прибегая к проявлению истинной формы. Это и было самым удивительным событием. Кримсон еле сдерживался от восторга. Если сей парень вступит в Согрецу, возможно, они смогут одолеть самих Высших Дьяволов. Внешне, он как обычно не проявлял эмоций, но Ультима отчетливо видела его внутреннюю радость. Не часто лидер выглядел таким.
  Быстро переведя дыхание, Грид бросился к врагу. Надежда застать жертву врасплох тешило самолюбие демона. Тот вовремя обернулся и кое - как успел приготовиться к встрече. Первый же тяжелейший удар церковника выбил клинок из руки владыки. Ловкий перехват и гигантское лезвие двинулось в обратную сторону. На сей раз Люцифер уверенно заблокировал атаку вторым мечем. Время сейчас работало на него. Регенерация уже начала исцелять чудовищные ожоги. А когда он полностью восстановиться, глупый юнец познает на себе всю мощь дьявольского дара. Нужно только продержаться до того момента. Внезапно, Грид встал рядом с ним и, поставив элегантную подножку, кувыркнул противника вперед. Тут же последовало еще несколько ударов, от которых владыка чудом увернулся. С каждым взмахом от лезвия отделялись разрушительные силовые волны, усугубляющие и без того плачевное положение Люцифера. Парень разошелся не на шутку, словно равновесие сил колоссально изменилась в противоположную сторону. Теперь Грид обращался с древнейшим правителем демонического рода, подобно мастеру с несмышленым учеником. Яростно нападая, он парировал его выпады с детским ребячеством, будто не замечая в сопернике какой - либо угрозы своей жизни. Экзорцист догадывался о сходных регенеративных способностях химеры, поэтому стремился не давать ей расслабляться. Чем больше она двигается, тем медленнее проистекает исцеление. Сделав очередной мини - кратер перед владыкой, Лис мгновенно рванул вперед. Черное лезвие почти по рукоять вошло демону в брюхо. Рывок оказался настолько мощным, что обоих воинов откинуло на несколько метров назад. Стиснув зубы от боли, Люцифер занес клинок в сторону и направил во врага. Увы, свободная рука парня легко остановила его. С высокомерной усмешкой глядя на противника, он начал медленно выкручивать схваченную конечность. Хоть подарок Дьяволов и одарил владыку невероятной силой, этот странный церковник был гораздо могущественнее. Когда рука предательски захрустела, химера выронила клинок и, с болезненной гримасой на лице, склонилась перед юношей. Грациозно опрокинув врага, через себя, на землю, Грид выдернул меч из тела и двумя резкими ударами широкой частью лезвия, перебил ему ноги. С торжествующим видом встав над беззащитным демоном, он направил острие клинка в грудь. Полностью уверенный в победе, Лис наслаждался прекрасным моментом триумфа. Всего один удар отделял его от славы убийцы повелителя потусторонних существ.
  -Последние пожелания будут?
  -Только одно. Умри раньше меня, - Люцифер ехидно усмехнулся.
  Странная просьба. Неужели припас напоследок еще один фокус? Со сломанными ногами и рукой, возможностей оставалось крайне мало. Внезапно, мех на его груди прибрел форму длинных игл и подобно стрелам устремился к врагу. Грид никак не успевал увернуться. Десяток шипов прошили корпус и руки воина, нанеся несопоставимые с жизнью раны. Как минимум один из них, наверняка, попал в сердце. Запрокинув голову назад, он пошатнулся, и казалось, готовился к путешествию в загробный мир. Вот к чему приводят лишние разговоры в бою. Ликованию демона не было предела.
  -И это все, - вернувшись в прежнее положение, юный церковник высокомерным взглядом смерил соперника. - Решил остановить меня парочкой иголок?
  Сказать, что Люцифер был в шоке, значит не сказать ничего. Последняя надежда рухнула, словно песчаный замок. С невозмутимым лицом опустив клинок в плоть владыки, парень еще сильнее надавил на рукоять. Душераздирающий рев эхом пронесся по всему городу. Пробив тело насквозь, лезвие вошло в гранит площади. Предполагая, что слабости демонического организма остались прежними, экзорцист нанес удар точно в сердце. И не прогадал. Спустя пару секунд, вокруг раны начал образовываться черный песок, тут же растворяющийся в воздухе. Тело Люцифера, под собственные вопли, медленно превращалось в прах. Грид с упоением наблюдал за процессом. Даже множество ран, от которых обычно не выживали, ни капельки не портили ему настроения. Победа над фаворитом Дьяволов превозносила воителя до небес. Только духу Лиса, полностью подчинившему разум, было этого мало. Ему хотелось продолжать кровавое веселье. Поймав на себе последний, преисполненный ненавистью, взгляд владыки, исчезнувшего с лица Деградо в следующие мгновения, парень вскинул клинок и повернулся к сражающейся толпе людей и демонов. С окончательной смертью Люцифера, его подчиненные также покинули сей мир. Заклинание, призвавшее их сюда, рассеялось вместе с почившим виновником торжества. В одночасье лишившиеся противников крестоносцы в недоумении начали оглядываться по сторонам. Опыт предыдущих сражений говорил, что враги так просто не исчезают с поля боя. А зная хитрость и вероломность демонического рода, стоило ожидать подвоха. Вот только их предводитель был мертв. Судя по довольному виду юного экзорциста. Со странным массивным клинком. Внимание группы Лисов же было приковано к триумфатору. На протяжении всей схватки, они краем глаза наблюдали за подвигами собрата.
  -Не часто среди нас появляются такие чудовища. Его сила просто невероятна. Если он решит вступить в твой отряд, возможно, вам даже удастся одолеть Высших Дьяволов, - Гаудэ заворожено смотрел на молодого церковника. - Я хорошо повеселился. Еще увидимся, доблестные защитники нашей Богини.
  Помахав им рукой, парень исчез в багровой вспышке. Ультиме с Кримсоном тоже, в принципе, пора уходить. Ведь основной цели - устранение Люцифера, они достигли. Да и пребывать в окружении фанатичных рыцарей, готовых разорвать их на части, почувствуй хоть намек на потустороннее происхождение не очень - то хотелось. Девушке хватило острых ощущений на сегодня. Однако лидер не спешил скрываться. Краснопрядый Лис заинтригованно продолжал наблюдать за экзорцистом. Очевидно, желал воочию увидеть дальнейшее развитие событий. После поединка с владыкой демонов, истинная сущность Грида не успокоилась. Как же он будет выкручиваться из сложившейся ситуации? Кримсон слышал о сверхстрогих порядках церковников. Еретиков, пусть даже среди соратников, ждала только смерть. А в особых случаях смерть под адскими пытками.
  -Молодец, Грид, - похвалил пасынка Гавриил. - Мы победили.
  -Но я еще не наигрался, - в его звериных глазах виднелся задорный огонек. - Неужели здесь больше нет сильных воинов?
  -Этот меч... - догадавшись, что, вероятно, дело в нестандартной вещице, паладин продолжил. - Спокойно, Грид. Брось его.
  -Я не хочу. Он дал мне силу, - осматривая сверкающее черное лезвие, он выглядел действительно счастливым. - Такое ощущение, будто с ним я могу сразить даже богов. Прекрасное чувство.
  -Отец Гавриил, этот парень одержим, - заметил один из рыцарей.
  -Как некрасиво наговаривать на соратников, правда, старик? А что если они сами поддались влиянию демонов. Может, избавимся от них?
  Юноша, явно, не шутил. Об этом отчетливо свидетельствовал его взгляд. Взгляд настоящего чудовища. От исходящей от него ауры по спине бежали мурашки, а здравый смысл умолял бежать как можно дальше. Таковой была сила истинного Багрового Лиса.
  -Что ты несешь?!
  -Хочешь сказать, они правы? Решил меня предать? - Окинув крестоносцев задумчивым взором, глаза экзорциста возбужденно расширились. Будто, ему на ум пришла гениальная мысль. - А может мне стоит перебить вас всех?
  -Возвращайтесь на передовую. Я сам с ним разберусь.
  С такими темпами их перепалка могла закончиться плачевно, поэтому Гавриил поступил как мудрый командир. Отправив бойцов подальше, да бы избежать бесполезных жертв, он смог бы наедине вразумить пасынка. Свидетели здесь были ни к чему. Перечить воле паладинов никто не смел. С неохотой воины подчинились и отправились восвояси. Однако, отойдя всего на пару метров, послышался нарастающий шорох, а затем, прямо перед ними, рухнул массивный обломок близлежащего здания, перекрыв путь. Чудом обошлось без жертв. Что - то им подсказывало, это произошло неспроста. Некоторые даже увидели вероятную причину сего события. За мгновение до падения, парень взмахнул мечем в сторону здания, после чего от лезвия отделилось нечто прозрачное. Магия? Или какая - то другая неведомая сила?
  -Не спешите, я вас не отпускал, - перехватив клинок, после поразительного маневра с силовой волной, юноша вскинул его на плечо. - Чем больше народу, тем веселее.
  -Что - то ты сильно разошелся, Грид, - Кримсон встал перед отрядом рыцарей. - Умерь свой пыл.
  -С чего ты взял, что можешь мне указывать!
  Не желая больше продолжать разводить бессмысленную полемику, воин ринулся вперед. На данный момент ему было исключительно все равно, кем будет следующий соперник. Главное чтобы он был достаточно сильным. Краснопрядый Лис как раз таким и казался. Мощная аура только подтверждала это предположение. Кримсон покорно стоял на месте, будто не собираясь уворачиваться. Тем хуже для него. Внезапно на пути разъяренного демона, подобно призраку, возникла огненновласая красавица. Уверенно заблокировав чудовищный удар, храбрая воительница ответила изящным толчком открытой ладонью. Столкновение двух столь могущественных личностей, на которые у лидера Согрецу имелись глобальные планы, особенно будоражило разум Лиса. Кто же из них обладает большим потенциалом? Легендарному артефакту Грида, Ультима противопоставляла выдающиеся навыки рукопашного боя. Несколько месяцев упорных тренировок с превосходными наставниками превратили ее в достойного мастера Сэкуро Дейгиро, плюс врожденные скорость и кошачья грациозность. При должном воспитании эта парочка могла стать сильнейшими Лисами в истории. Или страшнейшими чудовищами. Выстоять против атак сверхтяжелого клинка было почти нереально, равно как и против несокрушимых дланей, одобренных самим Богом Смерти. Пролетев несколько десятков метров, парень с грохотом проломил стену жилого здания и скрылся в глубине помещения. Крестоносцы выглядели слегка ошарашенными. Они, конечно, много чего повидали, но молодых людей с такими разрушительными способностями еще нет. Притом и на демонов они не походили.
  -Вы слышали приказ командира. Оставьте этого юношу нам, - краснопрядый воитель, двинулся вперед. Поравнявшись с Гавриилом, он тихо добавил. - Иди, встречай гостей. Мы пока его задержим.
  Что еще за гости? Вражеское подкрепление? Поддержки от своих рыцарям ждать не приходилось. Святое войско, возглавляемое двумя воинами Света, просто не имело права проиграть сражение. Ответом на накопившийся сонм вопросов, стал посыльный из штаба городской стражи. Протиснувшись сквозь ряды ошеломленных воинов, молодой солдат в легких латах, нашел взглядом их лидера и обратился к нему.
  -Отец Гавриил, прибыл отец Михаил! Он ранен! Говорит, его отряд попал в засаду.
  Сея весть не удивила паладина. Грид уже упоминал о стычке с демонами в лесу. Нужно было разузнать подробности и вообще узнать как дела на передовой. Только бросать пасынка наедине со странной парочкой седовласому воителю не очень хотелось. Смерив Кримсона подозрительным взором, он думал, как бы ему поступить. Внутреннее чутье подсказывало, они не собираются убивать Грида. По крайней мере, пока. Что же им нужно? Уж не дьявольский клинок? Ответив ехидной улыбкой, краснопрядый мысленно дал понять, что беспокоиться не стоит. Посмотрев еще несколько секунд на Лиса, Гавриил спрятал оружие и направился следом за отрядом. Почему - то парень вызывал у него доверие.
  -Видишь, Ультима? Это проклятие нашего рода, - став рядом с ней, Кримсон скрестил руки на груди. - Каждый Багровый Лис, в определенный момент, впадает в безумие. Он не различает, ни друзей, ни врагов. Единственное, что им сейчас движет - жажда крови. Когда - то и ты была в подобном состоянии.
  -Я помню. После гибели сестры, я расправилась с целым отрядом рыцарей. Этими руками разорвала их на части, - взглянув на окровавленные ладони, девушка призадумалась. - Я его понимаю. В последнее время вид крови начал приносить мне удовольствие. Прекрасное чувство. Должно быть я чудовище?
  -Мы все чудовища. Такова наша природа. Те, кто смог преодолеть буйство внутреннего зверя, становятся на порядок сильнее, - силуэт экзорциста показался из образовавшейся в стене дыре. - Мы должны ему помочь.
  Выбравшись из под завала, Грид с дикой улыбкой уставился на двух Лисов. Судя по горящим глазам, он был бесконечно рад такому стечению обстоятельств. Целых два достойных противника намеревались схлестнуться с ним. Вскинув клинок, церковник ринулся вперед.
  Гавриил спешно двигался к штабу. Несмотря на преклонный возраст, он был в довольно хорошей форме. Последовав за крестоносцами, седовласый воитель уже через несколько улиц обогнал их. Разделившись с отрядом, вернувшимся на прежнюю стратегическую позицию, паладин, в сопровождении посыльного, направился к казармам ополчения. Звуки битвы отчетливо слышались неподалеку. Демоны медленно, но верно продвигались вперед. Оказавшись на месте, воин Света заметил, что все бойцы в полной боеготовности выстроились у баррикад. Штаб ополчения имел очень выгодное расположение. Находясь на одном из разветвлений просторного перекрестка, он был изолирован от атак с тыла соседними высотными зданиями. Преимущество обороняющимся также давало построение самих улиц. Та, где выстроились воины, соединялась с центральной - основным путем продвижения вражеских сил, под очень острым углом, давая людям возможность внезапной атаки. Чуть выше по той же центральной улице, сигнала к действию ожидали несколько сотен крестоносцев. Так или иначе, захватчикам придется биться на два фронта, на одном из которых будут фанатичные рыцари. Встреча с ними приносила демонам больше всего головной боли. Сражаясь, словно неистовые львы, они являлись главной угрозой войскам еретиков. Прекрасно обученные и экипированные бойцы ничем не уступали демоническим воинам, не ведали страха или сомнения, и были готовы без малейших колебаний отдать жизнь во славу своего Всевышнего. Солдаты регулярной армии и уж тем более простые ополченцы, не обладали подобными качествами. По крайней мере, не все. Указав паладину путь к лазарету, куда отнесли Михаила, юноша скрылся в рядах соратников. Времени у Гавриила оставалось мало. Нужно поскорее вернуться к Гриду, пока неизвестные гости ничего с ним не сделали. Проследовав в казармы, где расположился своеобразный пункт первой помощи, седовласый воин быстро нашел нужную ему комнату. На удивление она была почти пуста. Раненные занимали всего три пойки из имеющихся двух десятков. Заметив вошедшего гостя, только один из них приподнялся.
  -Ты как, друг?
  -Нормально. Можно сказать, отделался легким испугом. И парой царапин, - усмехнулся паладин. - Демоны устроили нам кровавую баню в лесу. Хорошо до моего коня не добрались. Похоже, спастись удалось только мне и еще одной Скорбящей. А вот Грида я потерял из виду еще в начале боя. Поэтому его судьба мне не известна, - Гавриил решил промолчать о возвращении и безумии пасынка. Хоть они и дружили многие годы, паладин не доверял черновласому собрату. Уж больно он был эгоистичен и изворотлив. Такой себе хитроумный добряк. - Смотрю, враг теснит нас. Сейчас немного полежу и присоединюсь к битве. Я им покажу, что значит исподтишка нападать на воинов Света.
  -Не спеши. Еще успеешь, - добродушно ответил тот.
  Так называемые 'пару царапин' выглядели довольно серьезно. Полностью перевязанный торс и правое предплечье с кровоподтеками говорили, что ему хорошенько досталось в той заварушке. Но по сравнению с другими, он действительно легко отделался.
  -Что - то случилось? Ты какой - то угрюмый.
  -Нет, все в порядке, - отмахнулся Гавриил. - Мы только разделались с одним из Высших. Появился прямо в центре города вместе с подчиненным зоопарком. Ладно. Отдыхай, набирайся сил, а меня ждет одно очень важное дело.
  -Прям заинтриговал. Расскажешь потом поподробнее.
  Покинув лазарет, он уже думал возвращаться к буйствующему пасынку, как увидел идущую ему навстречу Киру. Судя по перевязанной руке, ей тоже несказанно повезло в схватке с демонами.
  -Отец Гавриил, - вид у нее был, явно, взволнованный. - Где Грид? Что с ним?
  -Похоже, он сошел с ума.
  От этих слов у девушки внутри все сжалось. Неужели его истинную сущность раскрыли? Или какая - то неведомая сила завладела разумом парня? Одержимость для церковника хуже смерти. Если не брать во внимание обман о демоническом происхождении. Заметив усилившееся беспокойство Киры, Гавриил начал догадываться, что Скорбящая знает страшный секрет Грида. Раньше воитель частенько видел их вместе, а иногда даже участвовал в совместных беседах.
  -Тебе известно кто он на самом деле? - Она положительно кивнула. - Хоть кому - то доверился. Тогда нам нужно помочь ему.
  В глазах паладина виднелось облегчение. Теперь он не один нес бремя правды о своем пасынке. Похоже, девушка искренне беспокоилась о его судьбе. Грид никогда особо не распространялся об их отношениях, но из того, что Гавриил слышал, они были не просто хорошими знакомыми. Возможно, в душу парня, наконец, постучалась весна юности?
  ***
  Отшельник, как обычно, дремал на кровати в собственном доме посреди пустыни. Этому прекрасному занятию он посвящал почти все свободное время, изредка, под настроение, прерываясь на тренировки. Амадеру сидела за столом и занималась непривычным для божества делом - рисованием. Угольно черным карандашом она выводила линии, сплетавшиеся в диковинные пейзажи. Несколько ее творений, достойных кисти выдающегося художника, висело на стенах пошарканной комнатушки Отшельника. Увы, он не мог их увидеть, но знал, что они действительно красивы. Кримсон всегда ее хвалил. Если он был для нее чем - то вроде отца, то слепой Лис - любящим старшим братом. Насчет Лаэрта вообще отдельная тема. Этот парень, уже довольно долгое время входящий в их группу, постоянно признавался Богине в любви, впрочем, как и всем другим девушкам, попадавшим в его поле зрения. Так компания и жила от сражения к сражению. Подобные мирные времена, когда можно было спокойно подремать под убаюкивающее шуршание карандаша по бумаге, нравились Отшельнику больше всего. Внезапно, их безмятежную идиллию прервал стук в дверь. Кто же это мог быть? Свои обычно входят без стука. Может какая - нибудь заблудившаяся душа? Ведь отправляясь в загробный мир, она могла появиться где угодно. Очевидно, так и не дождавшись ответа, неизвестный отворил деревянную дверь, на которой попросту отсутствовал замок, и вошел во внутрь. Им оказался парень примерно двадцати - двадцати пяти лет от роду, в необычной черной одежде, будто принадлежащей другому времени. На оголенных до локтей руках виднелись несколько татуировок, придававших ему некую загадочность. Густые черные волосы, примечательные черты лица и глубокие зеленые глаза привлекали к себе внимание. Медленно подойдя к столу, где находилась слегка озадаченная Богиня, он присел на стул напротив нее. Отшельник даже не шелохнулся, продолжая мирно дремать на своем лежбище. Словно гость совсем его не беспокоил. Пресловутая лисья самоуверенность или лень? Хотя, почувствовав лишь незначительную опасность для Амадеру, он бы в мгновение ока разорвал обидчика на части.
  -Здравствуй, Амадеру, - добродушно улыбнулся юноша.
  -Если с ее головы упадет хоть один волосок, я сломаю каждую косточку в твоем ничтожном теле, - наконец подал голос спящий хранитель. Со стороны могло показаться, что он просто говорит во сне.
  -Звучит как угроза. Вообще - то у меня дело к твоей госпоже. Вернее небольшой подарок, - вытащив из кармана маленький, черный шарик, висящий между двумя зубастыми кольцами, гость положил его на стол перед девушкой. - Черное Сердце. Мне оно без надобности, а тебе может пригодиться.
  Неуверенно прикоснувшись к артефакту, перед глазами Амадеру вспыхнули картины, вероятно, последних минут жизни их недавнего знакомого, чуть было не убившего Ультиму. Черногривый Лис упорно отбивался, используя 'живые' цепи, однако противник был гораздо проворнее и умелее. Быстро сблизившись с демоном, парень одним, молниеносным, движением руки обезоружил врага, а вторым - хладнокровно вырвал сердце из груди Лиса. В следующий момент цепи, вместе со своим владельцем, безжизненно опустились на землю. Прейдя в себя после жуткого видения, по щекам Амадеру текли слезы. Больше всего она не любила, когда ее же дети убивали друг друга. Но так цинично лишать их душ могло только одно существо. Которое сделало это уже множество раз.
  -Я тебя предупреждал, - на плечо незваного гостя опустилась тяжелая длань. - Ты заставил Богиню плакать.
  -Ты должно быть тот самый Отшельник, темная лошадка Согрецу, - с добродушной ухмылкой взглянув на властительницу загробного мира, парень резко двинул себя ладонью по лбу. - Ну, где же мои манеры? Позвольте представиться. Меня зовут Гаудэ, Мрачный Бог Смерти.
  Услышав это имя, в блестящих глазах девушки промелькнуло нечто вроде страха. Неудивительно, встречи с Богом Смерти опасались все, без исключения, обитатели Верховного Ада. Будучи исполнителем воли Плетельщицы Судеб, он безжалостно уничтожал любого, кто хоть как - то мешал ее планам. Мало кому было известно, что она приходилась матерью своему верному слуге. Багровая Лисица, обладающая почти таким же могуществом, как и Амадеру. Посмотрев еще некоторое время в глаза Богини, Гаудэ мгновенно встал со стула и, уведя руку противника в сторону, направил соединенные в пядь большой, безымянный и средний пальцы в солнечное сплетение. Молниеносная реакция Отшельника позволила ему отразить этот удар и схватить парня за предплечье. Незамедлительно последовала контратака Разрывающей ладонью, которую соперник также смог легко парировать. Отскочив назад, Гаудэ попытался поднять правую руку, однако безуспешно. Почему - то конечность ниже локтя, после захвата, словно парализовало. Не зря Отшельник считался мастером по захватам и ущемлениям. Из - за отсутствия зрения, ему потребовалось гораздо больше времени на изучение анатомии врагов и собственно техники исполнения приемов. Сейчас Лису ничего не стоило покалечить любого соперника. Невероятные рефлексы в купе с обостренными до предела чувствами с лихвой компенсировали недостаток слепоты. Своим недавним действием он растянул сухожилие самоуверенного Бога Смерти, намереваясь немного усмирить его пыл. Пусть знает, с кем связался.
  -Ты изучал Сэкуро Дейгиро?
  Блокировать точечные удары, в коих сосредотачивалась чудовищная мощь, с помощью пальцев, мог только такой же мастер этого стиля. Отшельник был слегка удручен, настолько опытного, в боевом искусстве Багровых Лисов, противника, он до сих пор не встречал.
  -Именно благодаря нему я и получил свое прозвище. Еще никому не удалось превзойти меня в скорости. Но ты первый, кто оказался очень близок к этому, - взмахнув рукой, вследствие чего она издала характерный хруст, парень злорадно пошевелил пальцами, дав сопернику понять, что его маневр оказался бесполезен. - Я смотрю, ты тоже достиг немалых успехов в нашем искусстве, несмотря на то, что твои глаза ничего не видят.
  -Они видят достаточно, чтобы проучить тех, кто обижает Богиню. Ее слезы тебе дорого обойдутся.
  Гаудэ усмехнулся. Продолжая сверлить, друг друга заинтригованным взглядом, воины готовились к новому столкновению. Колебания их аур отчетливо свидетельствовали об этом. Напряжение нарастало и, казалось, становилось осязаемым. Поставив на кон свои жизни, они были готовы прикончить оппонента следующим сокрушительным ударом. По - другому Лисы и не умели. Закончив с войной разумов, демоны кинулись навстречу друг другу. В их глазах виднелось лишь одно желание - убить противника. И пусть даже ценой станут их собственные души. Момент губительной встречи стремительно приближался.
  -Нет!
  Отчаянный вопль, исходивший из уст Богини, был подобен звону тысячи колоколов. Одной из особенностей Амадеру, как высшего существа, был ее голос. Вернее небывалая разрушительная сила, которую несли, создаваемые ею звуковые волны. По неизвестной причине, только Отшельник мог, с минимальными последствиями, слушать юную Богиню, и то когда она говорила шепотом. Услышав же ее крик, его сердце чуть не разорвалось, а голова едва не превратилось в кровавое месиво. Перед глазами все поплыло. Очевидно, Гаудэ пребывал в подобном состоянии. Остановившись в последний момент, Лисы замерли на месте. Из ушей обоих сочились тоненькие кровавые линии. Глядя друг на друга, они спокойно выпрямились. От желания прикончить соперника не осталось и следа. Словно крик Богини вывел их из транса.
  -Ой, простите. Что - то я увлекся, - усмехнулся Бог Смерти. - Ты превосходный воин, Отшельник. Сыграем как - нибудь еще?
  -В любое время. Когда пожелаешь.
  Помахав им на прощание рукой, парень скрылся в багровой вспышке. Среди Багровых Лисов подобный вид приветствия, плавно переходящий в небольшую демонстрацию способностей, был довольно частым явлением. Гаудэ считался сильнейшим в Верховном Аду, и раз он зашел к нему в гости, значит, видел в слепом собрате достойного оппонента. Этот факт не особо волновал Отшельника. Единственным его желанием и целью являлись безопасность Богини. Все же настолько сильным он стал исключительно ради нее. Уважение других воителей ему было без надобности. Неуверенно шагнув назад, хозяин дома рухнул на стул. Бледный, словно смерть, он тяжело дышал и вообще выглядел едва живым. Амадеру тут же подскочила к нему и крепко обняла.
  -Прости меня. Я не хотела, - в слезах прошептала она.
  -Не беспокойся, моя госпожа. Но он и вправду чудовищно силен. Боюсь, в следующий раз мы так легко не отделаемся.
  ***
  С помощью сверхчутья, Гавриил и Кира быстро обнаружили следы обезумевшего экзорциста. Скорее они бы нашли его даже без этой способности. Полуразрушенные здания и трещины в земле свидетельствовали о недавнем присутствии здесь молодого воина. Неподалеку слышался грохот, очевидно, продолжающегося буйства. Добравшись до сцены театра разрушения, разыгравшегося на одной из городских улиц, почти рядом с площадью, где не так давно прошла эпическая битва с Люцифером, церковники остановились. Перед ними стоял черновласый парень в необычной для здешних мест одежде. Вернее такой здесь попросту не производили. Она, будто принадлежала к другой эпохе. В нескольких десятках метров от него виднелись еще два силуэта. Огненновласой девушки и знакомого экзорциста. Тяжело дыша, однако, не теряя безумной улыбки, Грид смотрел на соперницу. Она выглядела совершенно спокойной и полной сил. Только какого - либо оружия при ней не было видно. Заметив подошедших гостей, краснопрядый демон добродушно улыбнулся в знак приветствия. Не обращая на него внимания, Кира двинулась в сторону друга, однако спустя пару шагов ее остановила рука парня, преградившая дорогу.
  -Стой. Видишь, в каком он состоянии? Разорвет на части и глазом не моргнет. Ультима, пора заканчивать. Забери Дьявольское перо, - повелительный тон Кримсона больше походил на дружескую просьбу. - Эта игрушка сейчас слишком опасна и для него и для окружающих.
  Ехидно взглянув на Грида, девушка без страха и упрека, ринулась вперед. Гигантский меч, способный переполовинить ее одним махом, казалось, совсем не беспокоил юную воительницу. Сблизившись с противником, она резко отскочила в сторону, ускользнув от, чудовищной силы, удара, оставившего на земле довольно заметную вмятину, и замерла на месте. Игривая усмешка не покидала ее лица, словно девушка не считала устрашающего демона достойным соперником. Кримсон, как обычно, с гордым видом наблюдал за подопечной. За последнее время, ее скорость выросла в разы и уже почти могла сравниться с прытью самого лидера Согрецу. А полученные смертоносные навыки в Сэкуро Дейгиро превращали Ультиму в поистине совершенное оружие. Сейчас она с легкостью уворачивалась от невероятных атак Дьявольского пера, находясь буквально в метре от разъяренного врага. Силовые волны огромной мощи, сопровождающие каждый взмах сверхтяжелого меча, будто не достигали Багровой Лисицы. Избежав очередного удара, она грациозно применила Разрывающую ладонь. Один из Элементов Бога, уподобляющий длани острейшим лезвием, позволял резать и более крепкие материи, нежели плоть и кости. Рука Грида, все еще сжимавшая рукоять клинка, взмыла в воздух и, несколькими мгновениями спустя, упала позади огненновласой воительницы. Оттолкнув демона назад с помощью не менее изящного статического толчка, она приняла позицию для следующего маневра. Хотя с отрубленной конечностью он бы, наверняка, вряд - ли стремился снова вступать в бой. Сильное кровотечение и возможная психологическая травма не способствовали эффективному продолжению схватки. Однако ее противником был обезумевший собрат, а от них можно ожидать чего угодно. Конечно же, потеря руки только раззадорила воителя. С диким взглядом он двинулся к обидчице. Хладнокровию девушки могли позавидовать мертвые. Уведя длань врага в сторону, она ответила легким ударом соединенными в пядь большим, указательным и средним пальцами, в висок. Еще один очеловеченный прием Сэкуро Дейгиро именуемый 'поцелуем кобры', из - за характерного движения кисти в момент атаки, имитирующий рывок нападающей змеи, позволял ломать кости оппонентов с неимоверной скоростью. Разумеется, не без вреда для собственной конечности. Колоссальная энергия, собранная всего в трех пальцах, превращала их в своеобразный молот, способный дробить и более твердые материалы. Подобный удар, нанесенный в голову, мгновенно отправлял в нокаут, если не на тот свет, любого, у кого имелся мозг. Немного пошатнувшись, Грид не стал исключением. С озадаченным видом, он неуверенно попятился назад, из последних сил удерживая равновесие. В завершение, Ультима вогнала руку, подобно клинку, ему в грудь. Ощутив, как пальцы девушки сомкнулись на сердце, дух Лиса скоропостижно покинул разум носителя. Находясь в состоянии полной прострации, юный церковник совсем ничего не понимал. Резко выдернув окровавленную длань из плоти соперника, воительница повернулась к нему спиной. В следующий момент, тело экзорциста без чувств рухнуло на землю. На несколько секунд вокруг воцарилась гробовая тишина, а затем истошный женский крик прошил пространство.
  -Что вы наделали?! - Подбежав к парню, Кира приподняла его голову. - Грид! Не умирай, прошу тебя!
  Увы, он молчал и не двигался. Весь покрытый ранами и кровоподтеками, воин выглядел умиротворенно, словно ждал смерти. Ультима беспристрастно наблюдала за плачущей девушкой. Отчасти она ее понимала. На глазах воительницы погибла сестра, а потом другая женщина, ставшая для нее матерью. Единственным желанием на тот момент была месть. Но после наступала дикая горечь, от которой Лисица чуть не сошла с ума. Плохое чувство. И теперь по ее вине нечто подобное предстоит испытать еще кому - то. Наверняка, юноша был очень дорог этой церковнице.
  -Зачем ты это сделал? Неужели не мог просто забрать клинок и уйти? - Гавриил потянулся за мечем. - Зачем ты его убил?!
  Аура гнева паладина отчетливо выделялась даже на фоне энергетики Багровых Лисов. Если так и будет продолжаться, ряды мертвых могут пополниться парочкой существ. Кримсон не собирался с ними сражаться, поэтому решил уладить ситуацию миром. По возможности.
  -Давайте не будем портить возникшие дружеские отношения бессмысленной дракой. Мы помогли покончить с Люцифером и успокоили вашего одержимого друга. Его истинная сущность пробудилась, - подняв отрубленную конечность, мертвой хваткой вцепившейся в клинок, он заинтригованным взором осмотрел необычное оружие. - Но пользоваться этой игрушкой ему еще рано. Когда очнется, передайте мои извинения насчет руки. До встречи, воины Святой Церкви. Пошли, Ультима.
  Видимо, он догадался о последнем ее маневре. Ведь с сердцем она ничего не сделала, просто немножко сдавила, да бы лишить противника чувств. Сверхрегенерация скоро восстановит повреждения. Разумеется, кроме руки. Отращивать новые части тела взамен утраченных, демонический организм, к сожалению, не мог. Согласно кивнув, девушка окинула церковников безразличным взглядом, а затем последовала за Кримсоном. Слезы других больше не вызывали в ней такой жалости как раньше, когда она еще служила людям. Лисица привыкла к смерти, окружавшей ее. Да что там скрывать, она и сама являлась ее частью. Спустя миг, багровая вспышка стерла все следы их пребывания в этом мире.
  -Что это значит? Грид жив? - Хотя с виду так не казалось. Он почти не дышал, да и сердце билось через раз. Зато раны медленно затягивались. Мертвый бы вряд - ли излечивал себя. Крепко прижав его к себе, Кира закрыла глаза и облегченно вздохнула. - Слава Всевышнему.
  Гавриил также был рад живучести пасынка, но как настоящий воин сохранял хладнокровие. Зная об особенности его тела, о полученных травмах можно не беспокоиться. Тут существовала проблема посерьезней. Обезумевшего парня с демоническим мечем в руках видело, чуть ли не пол города. Отсюда возникало много вопросов, которые непременно захотят задать Инквизиторы. Ломая ему оставшиеся конечности. Одержимость для церковников считалась таким же грехом, что и предательство. Если они таки выяснит, что Грид не человек, судьба обоих воинов будет предрешена. Ведь паладин столько лет покрывал демона в рядах служителей Всевышнего.
  Глава 7. Плачущий Серафим.
  Черное перышко. Гигантский сверхтяжелый меч. Пробуждение истинной сущности. Схватка с древнейшим владыкой демонов. Слишком много значимых событий для одного дня. Произошедшее вообще казалось каким - то далеким сном. Прейдя в себя на уже знакомой больничной койке в лазарете Святой Церкви, Грид первым делом увидел хмурое лицо Гавриила, сидевшего рядом на стуле. Последнее, что он четко припоминал, как явился в город и убил гигантскую тварь. После воспоминания размывались до неузнаваемости, словно в дальнейших событиях участвовал кто - то другой вместо него. И судя по настроению паладина, этот кто - то, видимо, натворил дел. Или же он просто был обеспокоен судьбой подопечного. В массивные окна, завешанные белоснежными шторами, светили яркие солнечные лучи, заливая просторную комнату теплым золотистым сиянием. Здешний лазарет, скорее походил на помещение для отдыха. Пару десятков кроватей, расположенных вдоль стен, с небольшими тумбочками, на которых стояли иконы. Куполообразный потолок, расписанный фресками с изображениями святых. Вера исцеляла получше любых лекарств, так считал Святой Отец. В большинстве случаев помощь раненным Скорбящие оказывали именно здесь. Для перевязок и прочих обрядов первой помощи отдельной комнаты не требовалось. Конечно, для особо серьезных травм имелась операционная, но лишь единицы обычно доживали до нее. Демоны знали, куда нужно бить, чтоб уж наверняка. Кроме Киры, державшей его за уцелевшую руку, и старика в помещении больше никого не было. Заметив открывшиеся глаза друга, девушка крепко сжала его ладонь и радостно улыбнулась. Как ни в чем ни бывало, тот сладко зевнул и потянулся.
  -С добрым утром, - переведя взор на угрюмого Гавриила, он ехидно добавил. - У тебя такое лицо, будто кто - то умер.
  -Действительно. Лучше бы кое - кто умер, - в голосе паладина ощущалось негодование. - Инквизитор уже едет сюда. Ему очень интересно посмотреть на воина, в одиночку одолевшего владыку демонов. Хотя, подозреваю, одним осмотром дело не обойдется. Лучше тебе начинать молиться.
  -Интересно кому, - задумчиво произнес парень и взглянул на обрубок правой руки, плотно замотанной бинтами. Вряд - ли Всевышний услышит молитвы 'приспешника тьмы'.
  -Разве ничего нельзя сделать, чтобы оправдать его? - Кира выглядела не на шутку встревоженной. - Все же он потерял руку, одолел высшего демона...
  -А потом обезумел и, чуть не отправил всех нас за ним следом, - грубо перебил девушку Гавриил. Ему также хотелось помочь пасынку. Вот только как? Немного успокоившись, он тяжело вздохнул. - Откуда ты вообще взял тот клинок?
  -Он всегда был со мной. Последние несколько лет мне не редко снился один сон о черном перышке. Поначалу я не предавал ему значения. А совсем недавно узнал об одном демоническом артефакте, мече с невероятным для оружия весом. Почему - то я чувствовал некую связь с ним, поэтому и решил отправиться на поиски. Впоследствии оказалось, клинок избрал меня новым владельцем с самого рождения, и все это время спал в глубине моей души. А тот сон являлся своеобразным признаком пробуждения его силы. Но сейчас я не ощущаю его присутствия. Будто меч исчез вместе с рукой, - глядя на покалеченную конечность, он выглядел слегка расстроенным. - Так мы все - таки отстояли город?
  -Разве не помнишь? Ты был подобен неистовому зверю. После гибели Люцифера вознамерился сразиться с крестоносцами. Если бы не пара молодых людей, назвавшихся Багровыми Лисами, ты бы уже отправился на тот свет. Демоны так и не отступили. Они бились до последней капли крови, даже лишившись своего грозного предводителя. Хоть мы и победили, но потеряли много хороших воинов. Кроме того в лесу погибло пятьдесят экзорцистов. Выжили только вы с Кирой, да наш друг Михаил. Ну, допустим она вне подозрения. Благодаря ее помощи он выжил. А вот ты таинственным образом исчез и спустя некоторое время появился в городе. Со странным оружием и не совсем адекватным поведением.
  -То есть мне конец, - вынес себе вердикт Грид. - Ты ж учти, я так просто не дамся. Пусть и с одной рукой, моя жизнь им дорого обойдется.
  -Нет. Мы должны что - нибудь придумать, - девушка крепко сжала ладонь друга. - Ему еще рано умирать.
  -Есть один способ, - паладин задумчиво насупил брови. - Ты слышал о Плачущем Серафиме? Инквизиторы считают его отступником. Однако, на самом деле, он является хранителем Чистилища. После твоих выбрыков в городе, Эгрегор, несомненно, подозревает тебя в ереси. Если ты сможешь пройти обряд очищения души, возможно, он закроет глаза на сей поступок. Вернее как у добропорядочного лидера, у него не будет выбора. Ставить под сомнение решение высших сил, даже Верховный Инквизитор вряд - ли осмелиться.
  -Только мне кажется, демонам ваш Серафим будет не очень - то рад, - несмотря на плачевное положение, парень продолжал высказывать саркастические замечания.
  -Некоторым одержимым дается второй шанс. Однако, на моей памяти, еще никто не возвращался из Чистилища.
  -Смотрю, ты сильно во мне уверен.
  -Не паясничай! Если бы ты был более рассудительным, не оказался бы в такой ситуации.
  Услышав приближающийся топот лошадиных копыт, Гавриил оживился. Инквизитор прибыл! Нужно срочно что - то предпринять, иначе пасынку конец.
  -Беги. Всю ответственность беру на себя, - со спокойствием удава произнес он. - Отправляйся на восток. Через несколько десятков миль, увидишь одинокую гору посреди безжизненной равнины. Он должен быть там.
  -Я пойду с ним, - вмешалась Кира.
  -Не вздумай! Это слишком опасно. Хочешь, чтобы и на тебя пали подозрения? Если так желаешь ему помочь, помоги выбраться за пределы Святой Церкви.
  Поднявшись со стула, воин Света направился к выходу. Нужно было выиграть немного времени, прежде чем Инквизитор доберется до комнаты. Девушка помогла Гриду быстро одеться и вместе с ним двинулась к самому дальнему окну комнаты. Благо здесь был первый этаж.
  Только Гавриил закрыл за собой дверь, как перед ним показался Эгрегор в сопровождении двух паладинов. Закутанный в элегантных серебристые доспехи с изображением золотого креста на фоне черного солнца на массивном нагруднике, и еще нескольких крестов на наплечниках и наголенниках, двухметровый Инквизитор величаво шел к нему.
  -Приветствую, ваше святейшество, - почтительно поздоровался воитель. - Пришли проведать нашего героя?
  -Не нравится мне, что герои нынче смахивают на демонов. Я не потерплю еретика в рядах слуг Всевышнего.
  Судя по темпу Инквизитора, он не собирался останавливаться, но и Гавриил не мог уйти с его пути. Стоя на месте, старик пытался придумать способ хоть немного задержать незваного гостя.
  -Он еще не пришел в себя.
  Убрав преграду рукой, тот потянулся к дверной ручке. В какой - то момент паладину показалось, будто этот момент длился вечность. Сердце бешено колотилось, словно намеревалось сбежать в пятки или еще дальше. Открыв дверь, но так никого и не застав, Эгрегор разочарованно вздохнул. В принципе, предводитель церковников догадался, в чем дело. Многие, таким образом, старались спасти родных и близких от пыток и скорой смерти в руках Инквизиции. Одержимых бесами обычно подвергали жесточайшим пыткам, в надежде, что злой дух не выдержит боли и покинет тело. Увы, в большинстве случаев, умирали именно люди. Поэтому этот метод применяли только на особо ценных представителях рода человеческого. Ну, или для выведывания информации у плененных демонов.
  -Отец Гавриил, вы понимаете, что вам грозит за подобный проступок?
  -Да, ваше святейшество. Я готов понести любое наказание.
  -Наверняка отправил его к Плачущему Серафиму? - Повернувшись к Гавриилу, он пристально посмотрел ему в глаза. - Надеешься, он впустит еретика в Чистилище?
  -Это его единственный шанс на спасение, - паладин был непоколебим как скала. - Другого выбора нет.
  Эгрегор усмехнулся. Юнец обзавелся верными товарищами. Раз сам паладин пошел на такое преступление, значит, их узы были очень крепкими. Для Верховного Инквизитора семья не имела значения по долгу службы. Еретиков следовало уничтожать независимо от того родственник он или нет. Ходили слухи, что, будучи молодым церковником, Эгрегор убил своих родителей и сестру, посчитав их одержимыми. Вот таким принципиальным праведником был нынешний глава Инквизиции.
  -Пожалуй, я тоже наведаюсь к нему в гости, - задумчиво добавил он. - А вы, отец Гавриил, отправляетесь в темницу до моих дальнейших распоряжений.
  Своеобразная жертва паладина отлично помогла. Грид с Кирой беспрепятственно покинули территорию Святой Церкви. Беглецов даже никто не кинулся искать. Видимо, Эгрегор не хотел огласки. Со всеми предателями он разделывался лично. Или решил позволить ему немного побегать? Добравшись у поляны, отделявший лагерь церковников от густых лесных массивов, они оба поняли, дальше их дороги расходятся.
  -Ну что ж... - Грид терялся, что же ей сказать. Девушка все же беспокоилась за него. Да и он сам как - то не хотел ее бросать. Но Гавриил ясно сказал, в этом путешествии ей делать нечего. - Я пошел.
  -Подожди, - взяв парня за руку, она робко посмотрела ему в глаза.
  Экзорцист вопросительно уставился на нее. Собралась отговаривать от похода? Или все же решила пойти с ним? Так или иначе, юноша был не намерен соглашаться со Скорбящей. Внезапно Кира потянула его на себя и страстно поцеловала в губы. Когда она крепко обняла и прижалась к нему, воитель ощутил легкую дрожь в ее руках. Словно хотела слиться воедино.
  -Пожалуйста, вернись живым.
  -Обещаю, - Грид аж немного замялся. Такого поворота он не ожидал. Странное, однако, приятное чувство в груди, даже приподняло настроение. - Не волнуйся. Я уже встречался с Ангелами, так просто им меня не убить.
  Девушка все равно не хотела отпускать дорогого друга. По крайней мере, одного. Она бы с радостью, как и раньше, отправилась вместе с ним. Увы, это было невозможно. Ему требовалось все решить самостоятельно, в противном случае смерть под пытками Инквизиторов. Кира продолжала держать его, с трудом сдерживая слезы. Будто забыла, что им нужно расстаться. Легонько убрав ее руку, парень сделал несколько шагов назад.
  -До встречи.
  -Я люблю тебя, - прошептала девушка.
  Улыбнувшись на прощание, он скрылся в багровой вспышке. С тяжелым сердцем наблюдая за исчезновением любимого, Кира мысленно начала молиться всем возможным богам, да бы те облегчили ему путь. Ведь парню предстояло пройти сложнейшее испытание в своей жизни. И только от него зависело, сохранит он ее или нет.
  ***
  Вернувшись тем же, не очень приятным, способом в Верховный Ад, Кримсон и Ультима направились в штаб отряда, по совместительству являвшейся обителью Отшельника. Ему не особо нравилось, что какие - то шумные личности ошиваются в доме и мешают прекрасному сну. Они с Лаэртом частенько спорили по этому поводу. Отец Клинков вообще очень любил поговорить, в отличие от чрезмерно молчаливого собрата. Собственно, именно поэтому, он и подкалывал его, пытаясь раскрутить на диалог. Наблюдать за их перепалками было весьма забавно. В новой семье, несмотря на все тяжести бесконечных сражений, Ультима чувствовала себя счастливой.
  -Ну и как он тебе? - Поинтересовался Кримсон. Наверняка имел в виду того церковника.
  -Никогда не думала, что встречусь с подобным противником. Его сила просто непостижима. А клинок, это ж просто ужас, - Лисица призадумалась. - Мне кажется, он похож на Гаудэ. У него такие же глаза.
  -Честно говоря, Бог Смерти не особо любит убивать. На самом деле у него очень доброе сердце. Со слов одного моего знакомого. Увы, судьба одарила его душу чудовищным кровожадным зверем, встречи с которым опасаются даже Высшие Дьяволы.
  -Он настолько силен?
  -Посуди сама. Ты видела его в деле. Прозвище Бог Смерти дали ему не просто так. Он сильнейший среди Багровых Лисов. И единственный кому в совершенстве удалось овладеть всеми Элементами Бога.
  -Аруя упоминала об этом, - небрежно вспомнив о погибшей 'матери', девушка виновато опустила взор. - Ой, прости.
  -Ее жертва не была напрасной. Все - таки если не она, я бы мог потерять и тебя.
  Заметив краем глаза странные изменения в конечности, прихваченной лидером, воительница остановилась. Трофейная длань побежденного собрата, вместе с мечем, постепенно превращалась в песок, тут же исчезающий в воздухе. Кримсон безучастно посмотрел на рассыпающуюся длань. В отличие от слегка удивленной Ультимы, он совершенно никак не отреагировал.
  -В чем дело? Что происходит?
  -Похоже, я немного просчитался. Рука больше не принадлежит ему. А значит, клинок все еще находится у законного владельца, - парень усмехнулся. - Ну да ладно, так будет гораздо интересней.
  -Я не совсем поняла.
  -Дьявольское перо один артефактов Воздаяния. Для проявления особых свойств ему требуется жертва. Очевидно, ею стала рука, так рьяно сжимавшая оружие.
  -То есть она теперь принадлежит мечу. Следовательно, лишившись ее, тот парень ничего не потерял. Но ведь мы забрали его. Почему меч исчез?
  -Видимо, одно из свойств. Или клинок запечатан внутри нашего юного друга. А так как он не использовал главную способность, полагаю, рука стала платой за пробуждение истинной силы.
  -Что же это за оружие, калечащее своего владельца?
  -Среди демонических артефактов много подобных игрушек. Лучше спроси у Лаэрта. В его руках побывало множество удивительных лезвий. Именно поэтому один мой знакомый и дал ему прозвище Отец Клинков.
  -Вы говорите обо мне? Как это мило, - появившись из ниоткуда между ними, черновласый парень приобнял их за плечи. - Нас можно поздравить с гибелью еще одного врага. Слушайте, у меня появилась гениальная идейка. Давайте отправимся в небольшой отпуск...
  -Лаэрт, как это понимать? Ты бросил свой пост? - Грозный тон предводителя заставил Ультиму поежиться. Казалось, будто краснопрядый Лис сейчас разорвет провинившегося собрата.
  -Расслабься, Кримсон. На горизонте тишина, - тот совершенно никак не отреагировал на угрозу. Наверняка, воспринял ее в качестве шутки. - Амадеру должно быть устала от бесконечных схваток. Предлагаю покинуть наш любимый Верховный Ад и двинуться в какой - нибудь тропический рай. Нет, ну ты только подумай, прекрасные нимфы, теплое солнце на берегу океана. Да и Отшельника пора выгулять. То скоро зачахнет постоянно спать в своей хижине.
  -Кстати, а как его настоящее имя? - Поинтересовалась Ультима. - Каждый раз, когда я спрашиваю, он всячески уходит от ответа.
  -Его истинное имя знает только Богиня. Он единственный с кем она свободно общается. Может, заметила, у них особые отношения, - еще бы, тут каждый ценил Амадеру больше собственной жизни. - Мы знакомы много лет, но даже я не знаю его имени.
  -В общем, наш Отшельник тот еще молчун. Хотя нет, еще он умеет умничать и ворчать.
  Вернувшись домой, они обнаружили обитателей за уже привычными делами, сном и творчеством. Отголоски мощной ауры говорили о недавнем присутствии здесь довольно сильного сородича. Услышав тяжелый вздох со стороны кровати, Кримсон усмехнулся и присел за стол напротив златовласой красавицы. Они не выглядели раненными или какими - то озадаченными. Значит все в порядке.
  -Привет, старик, - Лаэрт в развалку подошел к столу и, облокотившись на плечо лидера, взял из хрустальной вазы спелый персик. - Как ты тут?
  Вопреки распространенному стереотипу, что в загробном мире правит смерть и пустота, здесь произрастали некоторые виды питательной флоры. Одним из таких являлась Магура - 'демонический персик'. Красивые, громадные деревья с лиловыми лепестками, походившие на сакуру, порождали множество вкуснейших плодов, излюбленного лакомства Багровых Лисов. Увы, благоприятных для роста этой прелести мест в Верховном Аду было катастрофически мало.
  -Вообще обнаглел. Приперся в мой дом, ест персики, которые я принес для нашей госпожи. Если бы мне так не хотелось спать, я бы взялся за твое воспитание.
  -Ну конечно. Ты же так мало отдыхаешь. Должно быть, бесконечные толпы врагов не дают тебе покоя, - съехидничал Лаэрт.
  -Все потому, что кто - то отлынивает от работы на передовой.
  С такими темпами их полемика могла затянуться на долгое время, поэтому Кримсон решил отвлечь оппонентов разговором о воине с невероятным клинком. Амадеру с интересом слушала историю, а Отшельник, не подавая виду, продолжал дремать. Понаблюдав немного за компанией, Лаэрт молча покончил с персиком и вышел на улицу. Остальные, отвлеченные беседой даже не обратили на это внимание. Ультима принимала непосредственное участие в тех событиях, посему решила оставить их и подышать свежим воздухом. Заодно и поболтать с веселым собратом. Заметив его неподалеку, она двинулась навстречу. Лаэрт сидел на земле и смотрел куда - то вдаль.
  -Не люблю я обсуждение командирских планов. Такое ощущение, будто я лишний.
  -А мне казалось, ты любишь поговорить, - присев рядом, воительница тоже уставилась в ярко багровый горизонт. - Тот парень действительно удивителен. Я еще никогда не встречала столь сильных воинов. А его меч, это просто что - то невообразимое.
  -Я слышал. Дьявольское перо, клинок, весящий поразительных сто восемь килограмм. Он ведь легко с ним управлялся? - Ультима кивнула. - Этот меч сам выбирает себе владельца. В его руках он становится не тяжелее обычного лезвия, сохраняя всю разрушительную мощь. Разумеется, за определенную цену. Помимо этого, у клинка есть еще одна не менее удивительная способность. Преподнеся какую - либо часть тела ему в дар, владелец может избежать смерти при самых безвыходных обстоятельствах.
  -Говоришь так, будто он принадлежал тебе.
  -Нет, такой меч не для меня, - усмехнулся Лис. - Сколько себя помню, мне всегда нравилось оружие. И чем не обычнее оно выглядит, тем больший интерес у меня возникал. Конечно, некоторые клинки требовали подношения, в основном моей крови. Но то, что они дают, с лихвой компенсируют столь незначительную жертву.
  -Что же побуждает вас использовать подобное оружие?
  -У каждого свои причины. Артефакты Воздаяния даруют чудесную силу. Ради возможности почувствовать себя богом, думаю, стоит рискнуть своей душой. Хотя в большинстве случаев, этими клинками пользуются те, кто желает защитить нечто дорогое для себя. Согласись, за такое и жизнь не жалко отдать.
  Действительно, будь у нее самой один из таких артефактов, ради сестры или Аруи, Ультима отдала бы многое. Девушка начала лучше понимать мотивы Лаэрта.
  -Амадеру тебе тоже спасла жизнь?
  -Не совсем. Я влюбился с первого взгляда, - вспоминания об этом, на лице парня появилась довольная улыбка. - Кримсон с отрядом тогда попал в западню к Дьяволам, а я просто оказался в нужном месте в нужное время. В те времена я отчаянно искал новых сражений, да бы испытать себя и свои клинки. Помню тот сказочный момент, как сейчас. После тяжелого боя, Кримсон протянул мне руку и предложил присоединиться к Согрецу. Сказал, я был подобен неистовому зверю, и именно такие воины нужны ему для защиты Амадеру. Тогда с нами был еще один Лис - Элиус. Он - то и дал мне прозвище Отца Клинков. А что насчет тебя? Почему ты решила присоединиться к нам?
  -Всю свою жизнь я прожила среди людей, которые не очень меня жаловали. Они использовали меня в качестве бездушного оружия. Я давно хотела покинуть родной город, но из - за плененной сестры не могла этого сделать. А с приходом Кримсона, моя жизнь резко изменилась. Сестра умерла на моих руках, после чего я попала в цепкие объятия двух матерых воинов. Они возились со мной, как с маленьким ребенком, пока я не стала достойным членом отряда, - девушка немного замялась. - Что тут говорить, первый свой бой я позорно проиграла. Но благодаря нашему лидеру выжила.
  -Я помню. Он говорил об этом. Несколько дней ходил, как в воду опущенный. Хоть наш Кримсон и скрытный, он очень за тебя беспокоился.
  -А потом я потеряла одну очень дорогую мне подругу и чуть не покончила с собой. Амадеру помогла мне преодолеть отчаяние, - на ее глазах блеснули слезы. - Я поняла, что все вы сражаетесь ради нее. Но я хочу не совсем этого. Я хочу защищать вас всех, а не кого - то одного. Ведь каждый из отряда уже стал моей новой семьей.
  -Да. Ты права. Мы одна большая семья. Однако жизнь Амадеру для нас превыше всего. Если потребуется, я убью даже Кримсона с Отшельником, чтобы она продолжала дарить свет надежды нашим собратьям, - Лаэрт был вполне серьезен. - Когда - нибудь ты увидишь, на что способно сердце искренне любящее Богиню. Из тринадцати моих клинков, семь - Воздающие. Если понадобиться, я отдам всего себя в жертву. Ладно. Было приятно поболтать. А теперь мне пора на передовую, пока Кримсон не разбушевался. То вдруг враги уже где - то у нас под носом, - сладко потянувшись, он поднялся и сделал несколько шагов вперед. - Не беспокойся. Когда придет время, я уверен, ты сделаешь правильный выбор. А до того момента мы постараемся выжить.
  Помахав рукой девушке на прощание, Лис скрылся в багровой вспышке. Ее и вправду немного волновало, сможет ли при необходимости прикончить одного из соратников или пожертвовать им ради высшей цели. Каждый из этих ребят был готов отдать жизнь за Амадеру. А поступи Ультима наоборот, они бы, несомненно, убили ее саму, как предательницу великих идеалов. Без своей Всевышней, Лисы бы попросту потеряли смысл жизни и последнюю надежду на освобождение от гнета Высших Дьяволов. Хоть Лаэрт и выглядел разгильдяем, он казалось, был больше всех привязан к Богине. Собранные им клинки Воздаяния свидетельствовали о том как нельзя кстати. Готовность продать собственную душу ради силы, способной защитить дорогое существо отчетливо слышалась в разговоре. Но его последние слова успокоили девушку. Должно быть, не у нее одной имелись проблемы с отрешением эмоций и чувств, так мешающих настоящим воинам.
  ***
  Спустя около часа перебежек через Пекло и блужданий по просторам королевства людей, Грид добрался до нужного места, указанного Гавриилом. Огромная гора, возвышавшаяся посреди пустынной равнины, как раз подходила под пристанище некоего высшего создания. Где - то в таких же условиях располагались и Врата Ангелов, где ему впервые посчастливилось столкнуться с крылатыми воителями Всевышнего. Правда, саму встречу нельзя было назвать радостной. Едва не расставшись с жизнью в ожесточенной схватке с предателями Эдема, молодой церковник тогда впервые встретил Верховного Инквизитора, который наглядно объяснил ему суть их работы. А теперь уже сам Грид оказался предателем в его глазах. Хорошо заметная горная тропа вела вглубь каменных массивов. Внешне местность выглядела совершенно необитаемой. Странно, все - таки одна из святынь, обитель самого Плачущего Серафима. По - любому здесь должны находиться какие - нибудь храмы или соборы. Однако чутье подсказывало, что здесь ничего нет. Может он ошибся? Если правильно понял паладина, то вряд - ли. Больше никаких гор по пути ему не встречалось. Увы, выбирать не приходилось. Двинувшись по тропе, Грид начал тщательно прислушиваться к обостренным чувствам, уверяя себя, что все правильно. Эгрегор, несомненно, идет по следам, а значит рано или поздно им суждено встретиться. В случае парня лучше поздно, или, еще лучше, вообще никогда. Продолжая движение по горным лабиринтам, экзорцист пытался представить, как же будет выглядеть Серафим, и какие испытания ждут его в Чистилище. Если он таки попадет туда. Судя по изученным трактатам, у них имелось по шесть крыльев, в отличие от рядовых Ангелов. Они считались хранителями знаний и секретов Эдема, самыми приближенными к Всевышнему. И с таким величественным существом предстояло встретиться обычному демону? Хотя, простой демон, скорее всего, не пережил бы того, через что прошел этот юноша. Спустя некоторое время, он добрался до крупного плато почти у самой вершины. Впереди виднелась каменная стена из скал, подобно гигантскому забору окружавшая пустынную местность. Да, именно. Здесь тоже ничего не было. Только камни и пыль. Осматриваясь по сторонам, Грид дошел до середины плато. Странно, но это был тупик, никаких проходов или троп куда - либо еще. Гора, будто игнорировала его. Или здешние святыни очень хорошо скрывались, или он действительно ошибся с местом. Ощущения предательски молчали. Может нужно что - нибудь сделать, чтобы местные обитатели показали себя? Или же что - то пропустил? В растерянных чувствах, парень уже собирался пойти обратно, как внезапный порыв ветра, от которого по всему телу пробежали мурашки, ударил в спину. Чувство надвигающейся угрозы стремительно нарастало. Видимо, все - таки не ошибся. Хотя радоваться или огорчаться пока неизвестно. Повернувшись на звук, Грид увидел его! К земле медленно спускался Ангел. Шесть белоснежных крыльев, легкие, сияющие в лучах солнца латы, блестящие рукояти двух клинков за спиной, длинные серебристые волосы, опускавшиеся ниже плеч. Круглый шлем полностью закрывал верхнюю часть лица, даже без прорезей для глаз. Очевидно, это был именно он. Плачущий Серафим, вечный хранитель Чистилища. Хотя почему его прозвали Плачущим непонятно. Коснувшись ногами земли, тот сложил крылья и посмотрел в сторону гостя. Несколько секунд крылатый стоял неподвижно, после чего подал голос.
  -Демон? - Не то чтобы он казался удивленным, скорее слегка удрученным. Обычно к нему приводили одержимых злыми духами, а вот истинных потусторонних существ еще никогда. - Пришел за прощением?
  -Что - то типа того, - усмехнулся парень. - Я, конечно, понимаю, немного не подхожу по происхождению, но все - таки убил множество собратьев во славу вашего бога.
  -Интересный юноша. Осознавая свое положение, ты все - равно пытаешься язвить. Зачем же демону понадобилось прощение Господа? - Приятный нейтральный голос эхом отражался в голове экзорциста.
  -Скажем так. Я хочу защитить одного человека. И чтобы это сделать, мне нужно избавиться от подозрения в ереси, - поняв, насколько глупо это прозвучало из уст демона, стоявшего перед судьей Всевышнего, Грид иронично улыбнулся. На что он вообще надеялся, приходя сюда с такой просьбой? Несомненно, Серафим так и думал.
  -Немногие смогли пройти сие испытание, - выдержав актерскую паузу, Ангел продолжил. - В Чистилище ты лицом к лицу столкнешься со своими грехами. И если не выдержишь их тяжести, в лучшем случае сойдешь с ума.
  -Постой. Ты, наверное, шутишь? - церковник пребывал в легком недоумении. Он серьезно решил впустить его в мир отмывающихся грешников?
  -Само собой, чтобы убедить Инквизиторов тебе придется пройти очищение. Другого пути не существует. Но так как случай у нас необычный, у меня есть особое поручение, - крылатый выглядел вполне серьезно. - Когда окажешься там, найди лидера Сумрачных Ангелов. Он введет тебя в курс дела.
  -Ого. Да еще и ответственное задание. А можно узнать, в чем причина такого великодушия?
  -Мне просто интересно сможет ли демон выжить в Чистилище, - бледные губы Серафима расплылись в ехидной усмешке. - Так или иначе, я останусь в выигрыше. Либо ты умрешь, либо исполнишь миссию и станешь первым прощеным демоном.
  А этот Хранитель был не так прост, как предполагалось. Гавриил вряд - ли бы отправил пасынка на верную смерть. Ангел мало того намеревался впустить 'приспешника зла' в запретные земли, так еще и простить ему все грехи. Разумеется, если тот сможет выбраться. Узнай об этом Всевышний, он бы наверняка изгнал Серафима из рядов святого воинства. Хотя, кто знает? Возможно тот самый Господь, которому люди так рьяно поклонялись, был совсем не таким, каким представал в их понимании. Никто ведь никогда не видел Всевышнего в глаза и не знал, о чем он думает. Спустя несколько мгновений Грид ощутил легкую вибрацию. Складывалось впечатление, словно пространство вокруг него начинает сжиматься. Парень сохранял спокойствие, его словно выворачивало наизнанку. С каждой секундой вибрация усиливалась, преумножая сказочные ощущения. Спустя несколько мгновений, нахлынула мощнейшая слабость, после чего он провалился во тьму. Переход между мирами нельзя было назвать приятным. Конечно, если Ангел не отправил юношу в небытие. Очнувшись посреди серого хвойного леса, юноша осмотрелся. Громадные деревья с пожелтевшей листвой, казалось, медленно умирали. По серому небу бесцельно блуждали темные тучи. Первое, что почувствовал экзорцист, какое - то странное беспокойство на душе. Убедившись в работоспособности тела, он поднялся на ноги и наугад двинулся в лесные дебри. Ведь куда идти и вообще, каким образом искупать грехи Плачущий Серафим не соизволил объяснить. Продолжая путь, он заметил странный силуэт, затаившийся в роще. Рука непроизвольно потянулась к ножу на поясе. Мало ли какие 'грешники' здесь могли обитать. Присмотревшись повнимательнее, парень узнал в нем Анну - молодую некромантшу, которая чуть не убила его во время первой самостоятельной миссии. Вот только она недавно погибла у него на руках. Что она здесь делала? Неужели ее душа тоже попала сюда для отмывания грехов? Одежда девушки была перепачкана кровью, а на миловидном лице виднелось несколько ужасных кровоточащих ран.
  -Грид, что ты натворил? Из - за тебя я погибла, - к ней присоединилось еще несколько знакомых голосов, принадлежащих покойным друзьям экзорцистам. - Убийца. Предатель. Еретик. Почему ты позволил нам умереть? Дьявольское отродье. Зачем ты только появился на свет?
  Голоса не смолкали ни на секунду. С каждым шагом их будто становилось все больше. Окровавленные, израненные образы являлись со всех сторон. Они ничего не делали, только посыпали воина проклятиями и оскорблениями. Значит, вот отчего он должен был сойти с ума? Действительно, обычный ранимый человек, пусть и одолеваемый злым духом, вряд - ли бы сохранил трезвый рассудок. А если учесть давление на разум демона самого мира, отвергающего тьму, то выжить в Чистилище представлялось воистину сложной задачей. Экзорцист отчетливо ощущал это давление с самого появления здесь. Теперь еще и погибшие товарищи пытались ввергнуть в отчаянье своими речами. Однако, почему - то их слова не сильно беспокоили парня. Вины за собой он не чувствовал. Они погибли в бою с врагами Святой Церкви. Следовательно, сделали собственный выбор. Грид много раз сражался с ними плечом к плечу и также висел на волоске от смерти. Правда благодаря выдающимся навыкам и безусловной симпатии госпожи Фортуны, ему всегда удавалось избежать встречи с костлявой. Увы, в недавней схватке она не помиловала его друзей, ставших жертвами невидимых убийц. Выходит грех состоял в том, что, он оказался сильнее соратников? Грид точно никого не предавал. Да и героически спасти всех не мог, так как сам был в замешательстве от происходящего. Сила Дьявольского пера пробудилась уже после того, как юноша получил смертельный удар в сердце. Поэтому их обвинения не имели смысла. Главное, что Кира осталась жива. Похоже, он действительно влюбился в эту девушку. Вспоминая о ней, на душе становилось теплее. А значит, воитель не имел права просто так умереть здесь или сойти с ума. Она ждала по ту сторону Чистилища. Продолжая шествие Грид уже не обращал внимание на призраков прошлого. Спустя пару десятков метров голоса начали затихать. Очевидно, осознали свою бесполезность. В следующий миг, краем глаза, парень заметил несколько теней идущих за ним по пятам. Скрываясь в густой растительности, они впивались в него пронзительными взглядами. Сосредоточившись на ощущениях, церковник узнал преследователей. Волки. Целая группа серых волков следовала за ним, словно охотники за добычей. Интересно, они тоже часть испытания? Или просто он оказался в нужном месте в нужное время? Нападать звери не спешили. Видимо, чувствовали угрозу, исходящую от, хоть и однорукой, заблудшей души. Выйдя на открытую местность, экзорцист остановился. Волки медленно окружили его и замерли на месте. Прожигающий взор каждого из них острым ножом впивался в сознание. Спокойно выдержав мозговую атаку, Грид сделал глубокий вдох и издал утробный рык, подобный реву неведомого чудовища. Слегка вздрогнув, они тут же разбежались в разные стороны. Этому приему юноша научился у цирковых дрессировщиков во время одного из предыдущих заданий. Таким образом, они показывали своим питомцам кто здесь хозяин. Когда чей - то рев звучит более устрашающе, чем твой собственный, опасение приходит само собой. Здешние обитатели не стали исключением. Даже имея превосходство в количестве, матерые волки решили отступить. Только один не двинулся с места. Продолжая смотреть на парня бездонными черными глазами, он сохранял хладнокровие. Опыт общения с хищниками подсказывал, что нельзя отводить взгляда. Еще один способ подавить волю врага - своеобразная игра в гляделки. Тот, кто первым потеряет зрительный контакт, независимо от причин, уже заранее проиграл, так как не смог выдержать ментального давления. Будь - то страх, сомнение или просто случайность, боевой дух неумолимо падал. А без него победить соперника, как известно, очень трудно. Их мысленная борьба начинала затягиваться. Ни один не собирался уступать. В конце концов, спустя несколько минут волк опустил глаза и ушел восвояси. С гордым видом понаблюдав пока зверь не скрылся среди деревьев, Грид двинулся дальше. Если остальные испытания будут такими же легкими, то заслужить прощение будет проще простого. Внезапно почувствовав странную ауру неподалеку, парень замедлил шаг. Существо, которому она принадлежала, был поистине силен. К тому же в ней присутствовала знакомая нотка. Будто уже встречался с чем - то подобным. Выбравшись на небольшую поляну, церковник увидел таинственного молодого человека. Сидя на ветке дерева, свесив одну ногу, он задумчиво смотрел вдаль. Капюшон скрывал часть вполне человеческого лица. Однако чутье отчетливо говорило, что перед ним демон, да и еще и непростой.
  -Что ты здесь делаешь? Таким как мы, путь в священные миры заказан, - не поворачиваясь к собеседнику, произнес тот.
  -А сам что забыл в этом месте? - В ответ поинтересовался экзорцист.
  -Кримсон попросил присмотреть за юным дарованием. Говорит, у тебя невероятный боевой потенциал, - спрыгнув с дерева, черновласый парень скинул капюшон и сделал пару шагов в направлении собрата. С виду чуть старше него, в легкой походной одежде, незнакомец смерил заинтересованным взглядом. - Хотя чего еще ожидать от владельца Дьявольского пера.
  -Кто ты такой?
  -Немногие друзья называют меня Отшельником. Не хочешь повеселиться? - ловко выхватив изящный нож из потайных ножен на поясе, он умело прокрутил его между пальцами.
  -Не думай, что раз у меня одна рука, сможешь так легко победить.
  -Расслабься, ведь я полностью слеп. Так что мы в равных условиях.
  Ехидно усмехнувшись, Грид достал любимую игрушку с изогнутым в виде полумесяца лезвием и принял боевую стойку. В нынешнем положении нападать первым на неизвестного противника глупо. Кто знает, насколько хорошо он владел своим оружием. Судя по ауре, сил ему не занимать. Значит нужно действовать с особой осторожностью. Мигом подлетев к парню, тот почему - то не стал атаковать. Остановившись перед ним, Отшельник самоуверенно смотрел в глаза, словно не собираясь доводить маневр до логического конца. Тем хуже для него. Воитель перехватил клинок и направил его в соперника. Однако Лис мгновенно заблокировал удар, заломил ему руку и элегантным броском опрокинул на землю.
  -Никогда не нападай первым. Умелый противник может легко этим воспользоваться.
  -Собрался меня учить, как обращаться с ножом?
  -Старшие ведь должны помогать младшим товарищам. По сравнению с тем, что дали тебе люди, я могу вывести твои навыки на принципиально новый уровень. Ты же хочешь стать сильнее?
  -Слепой наставник. Забавно, - усмехнулся Грид.
  После нескольких виртуозных блоков, захватов и бросков, парень начал жалеть о своем высокомерном отношении. Противник действительно оказался серьезным мастером, несмотря на дефект зрения. С одноруким церковником он обращался, словно с маленьким ребенком. Как экзорцист ни старался, одолеть столь умелого оппонента ему не удавалось. На каждую атаку, Отшельник отвечал, подобно вполне зрячему существу. Быстро и четко. Только Грид заметил, что это не так. Как Лис и сказал, он был полностью слеп. Белесая пелена на черных глазах, отчетливо виднелась при близком контакте. А поразительная точность движений и ориентация в пространстве, скорее являлись плодами тяжелых тренировок и собственных качеств воина. Вдоволь наигравшись, они как закадычные друзья присели передохнуть у одного из деревьев. В ножевом бою главную роль играла скорость и реакция. А в случае с умелыми мастерами, к этим факторам прибавлялись еще опыт и хитрость. Даже пару минут в подобном темпе приводило к легкой усталости. Не говоря уже о возможных ранах от порезов и падений.
  -Так что у вас за банда? - Немного отдышавшись, спросил Грид. - Я видел вашего Кримсона всего пару раз, а он уже чуть ли не завербовал меня к себе в отряд. Чем вы вообще занимаетесь?
  -Тебе известна история Верховного Ада? Противостояние Багровых Лисов и Высших Дьяволов?
  -В церковной библиотеке не так много книг об истории демонов. По - моему Верховный Ад название загробного мира еретиков, что - то вроде Эдема для людей.
  -Много тысячелетий назад наша богиня - Амадеру, создала загробный мир. Ее божественная сила была слишком велика для нее одной. Поэтому вскоре на свет появились Багровые Лисы, хранящие в себе частички мощи создательницы. Мы стали Хранителями Верховного Ада, проводниками душ умерших. Все шло бы прекрасно, если бы первые Лисы не впали в безумие, - на мгновение Отшельник замолчал с задумчивым видом, а затем продолжил. - Это своеобразное проклятие нашего рода. В каждом нашем собрате есть звериная сущность, некая вторая личность, обожающая проливать кровь. Сдается, я сильно углубился, тебе не кажется?
  -Продолжай. Я всегда зеваю, когда мне интересно, - усмехнулся Грид. - И почему вы так уверены, что я один из вас? Мои родители, по словам одного знакомого паладина, были вполне обычными демонами.
  -Большинство наших собратьев вообще не знают настоящих родителей. С некоторых пор Лисы стали, так сказать, подкидывать своих детей в другие миры. Так их шансы на выживание значительно возрастали. Ты поймешь почему, - в голосе Отшельника промелькнула нотка грусти. - Спустя некоторое время беспечного правления, в загробный мир начали приходить души, наделенные силой ничем ни уступающей нашей. Так мы и познакомились с Высшими Дьяволами. Очень быстро они покорили Верховный Ад. Вообще, складывалось впечатление, будто их поддерживает некая божественная сила. Наше многовековое противостояние окончилось почти полным истреблением рода Лисов. Тогда Богиня потеряла надежду и чуть не отказалась от нас. Мы стали призраками загробного мира. Дьяволы стремились стереть все следы нашего существования. Именно поэтому в иных мирах так мало известно о Багровых Лисах. Для многих мы всего лишь миф.
  -Я понял. Своеобразная борьба добра со злом. И вы хотите приплести меня к этой эпической битве?
  -Кримсон стал первым открыто бросившим вызов Дьяволам. Они убили его сестру прямо у него на глазах. После этого он поклялся защитить Амадеру и вернуть загробный мир законным владельцам. Увы, одолеть богов, коими стали Дьяволы, в одиночку ему не под силу. Потому он начал собирать выдающихся собратьев в специальную группу. И надеется что когда - нибудь ты станешь ее частью. Мощь Дьявольского пера позволяет сокрушать даже богов. С твоей силой мы сможем изменить порядок вещей в мире, который принадлежит нам по праву рождения.
  -Хм, интересное предложение. Мне нравится сражаться с сильными противниками. Но сейчас я не могу к вам присоединиться. У меня еще остались кое - какие дела в Церкви, - от нахлынувших воспоминаний, парень улыбнулся. - И вообще с людьми весело. Хоть они и слабые, но довольно забавные.
  Сладко потянувшись, Грид поднялся на ноги и как - то растерянно осмотрелся по сторонам. Идей или ориентиров, куда ему идти так и не появилось. Что же делать? И где вообще искать этих Сумрачных Ангелов?
  -И каковы наши планы? - Недвусмысленно дав понять, что уходить не собирается, Отшельник поравнялся с ним.
  -Мне нужно преодолеть тяжесть своих грехов и постараться не свихнуться, - экзорцист многозначительно почесал затылок. - Правда, я не понимаю, каким образом мне нужно это сделать.
  -Быть может, те крылатые тебе помогут.
  Ангелы? Однако их присутствие совсем не чувствовалось. Где же он их нашел? Хорошенько присмотревшись, где - то в сотне метров от них, среди деревьев, смутно виднелись несколько человекоподобных существ с массивными серыми крыльями. Вот здесь у Грида начали возникать подозрения на счет слепоты напарника. Тот, явно, видел лучше, чем довольно зрячие личности. Ну, или он сам чересчур расслабился.
  -Похоже, те самые Сумрачные Ангелы. Будем надеяться, они в хорошем настроении и не покрошат нас на корм своим зверькам.
  -Думаю, здешним обитателям не понравится мясо демонов. Слишком жесткое и отдает нечистью.
  -Так говоришь, будто пробовал.
  -Знакомые рассказывали.
  Продолжая беспечно общаться, Лисы в открытую двинулись к предполагаемым обитателям небес. Интересно, что они здесь забыли? Может быть какой - то специальный отряд, карающий грешников? Иначе, чем еще можно было заниматься небесным воителям в мире очищающихся душ?
  -Смотрите, кто к нам пожаловал! - Радостно воскликнул один из них, завидев двух молодых ребят. - Плачущий Серафим должно быть совсем лишился разума. И зачем же демоны пожаловали в Чистилище?
  Еще трое крылатых находились в разных частях лесной поляны. Заметив пришельцев, они немного оживились, однако нападать почему - то не стали. Обычно Ангелы не церемонились с приспешниками тьмы и сразу отправляли их на тот свет. А тут решили побеседовать.
  -Длинная история, - в излюбленной дерзкой манере ответил Грид.
  -А мы никуда не торопимся. - Вмешался второй небесный воитель. Очевидно, предводитель. - В этом мире никто и никуда не торопиться.
  -Если скажу, что пришел за прощением, поверишь?
  -У меня в голове не укладывается, почему демонов вообще впустили в Чистилище. И я не думаю, что ему нужно прощать грехи.
  -Да - да, я знаю. Само мое существование уже грех. Но кое - кто ждет меня по ту сторону вашего храма чистоты. И я не могу ее подвести.
  -Предлагаю разрешить наши противоречия старинным варварским способом, - вытащив клинок из ножен на поясе, он жестом предложил сопернику сойтись в танце смерти.
  Переглянувшись с Отшельником, Грид без лишних слов выхватил свое оружие. Что - то ему подсказывало, на нового знакомого можно положиться. Еле заметно кивнув, тот отошел назад. Ангел вызвал парня на честный поединок, а значит, вмешательство со стороны будет неуместным. Если собратья крылатого решат нарушить правила, Лис не останется в стороне. Таким образом, договорившись о сотрудничестве, новые союзники приготовились к схватке. Грид не особо любил работать в команде, однако сейчас ситуация была совсем другой. Стоявший перед ним воин с виду был примерно его же возраста. Короткостриженые черные волосы с блестящим пепельным отливом, предавали ему какой - то готический вид. Парню еще не встречались настолько гротескные Ангелы. Массивные серые крылья, казалось, также выглядели гораздо темней и зловещей, чем у виденных ранее обитателей небес. Да и довольно старые серебристые латы дополняли образ если не Падшего, то очень близкого к нему существа. Экзорцист внимательно наблюдал за оппонентом. Будь у него Дьявольское перо или хотя бы вторая рука, он бы без всяких сомнений ринулся в бой. Опыт предыдущих столкновений с этими ребятами говорил, что нельзя беспечно полагаться на грубую силу. На их стороне был сам Всевышний, подаривший верным слугам частичку своей божественной мощи. Отрицательно помахав головой, Грид предоставил сопернику право первого удара. Дерзость юноши, явно выглядящего слабее, вызвало раздражение у небесного воителя. Рванув вперед, крылатый занес меч в сторону. Стандартный для святых воинов Эдема одноручный клинок с прямым лезвием выглядел вполне обычно. Немного присев, церковник без особых усилий заблокировал удар лезвием ножа. Удивительно как он вообще выдержал столь мощную атаку. Силушка Ангелов ничем не уступала демонической, а местами даже превосходила ее. Священный клинок должен был разнести его в щепки. Только оружие без малейших повреждений выдержало сокрушительный удар. Крылатый шагнул назад и с легкой удрученностью посмотрел на парня. Видимо, предыдущие противники были не такими умелыми. Прокрутив клинок в ладони, тот ехидно усмехнулся. Во взгляде отчетливо читалось желание продолжить схватку. Вскинув меч, Ангел вновь направил его во врага. Увы, он также легко остановил и второй удар, дав понять, что первый блок являлся отнюдь не случайностью или везением. Не дожидаясь последующих действий, Грид резко закрутил кисть и скользящим движением порезал ему предплечье. Разорвав контакт, они снова отступили назад. Посмотрев на кровоточащую рану, Ангел усмехнулся. В его глазах виднелось удивление. Экзорцисту уже приходилось сталкиваться с небесными воителями и на практике проверить предположение об их бессмертии. Получая ранения, они также истекали кровью. Следовательно, могли умереть от ее значительной потери. У высших демонов на этот случай имелась сверхбыстрая регенерация тканей, позволяющая в кратчайшие сроки излечить почти любую травму. К сожалению, отращивать новые конечности она не позволяла. Да и повреждения мозга с трудом устраняла. Наверняка, у Ангелов существовало нечто подобное. Бессмертными их считали по причине прямой связи с Всевышним. К тому же никто не мог противостоять их запредельной божественной силе. Однако Багровые Лисы тоже принадлежали к роду высших созданий, поэтому шансы на легкую победу небесного создания были не так уж и высоки.
  -Меня зовут Эрил, - представился крылатый.
  -Грид, - церковник улыбнулся в ответ.
  Очевидно, воитель посчитал его достойным соперником. Слабакам ни к чему знать имена своих палачей. Кодекс чести, коему следовали настоящие бойцы, обязывал в таких случаях назваться. Перехватив клинок, Ангел вновь ринулся в атаку. Парень хладнокровно и уверенно парировал все выпады, наделенные не малой физической мощью. Наставления Отшельника действовали здесь очень кстати. Отсутствие руки больше не сковывало действий. Кажется, он даже начал привыкать к этому. Еще во время путешествия к священной горе, его терзали мысли, как теперь заниматься любимым делом с одной рабочей дланью. Конечно, творить чудеса в бою можно и с одной рукой, но ощущение потери какой - то важной частички себя не давало покоя. И что же все - таки случилось с Дьявольским пером? Пребывая под контролем внутреннего демона, Грид смутно помнил о событиях того злополучного дня. Там точно был Кримсон. Его образ он видел отчетливее всего. Стоило пообщаться с ним с глазу на глаз. Только сначала нужно выбраться из Чистилища. Эрил рьяно пытался поразить прыткого соперника. Небольшой урок слепого товарища дал колоссальный результат. Он показал в какой - то мере отчаявшемуся юноше, волю истинного воина, не смерившегося с обстоятельствами. Грид в принципе никогда не страдал самобичеванием, но потеря конечности сломила бы кого угодно. Сейчас парень совершенно свободно сражался с, казалось бы, превосходящим по силам противником. В один момент он даже попытался применить бросок, показанный Отшельником во время их стычки. Эрил чудом устоял на ногах и в очередной раз был вынужден отступить.
  -Никогда не встречал столь сильных демонов. Кто ты? - Видимо, имел ввиду к какому роду принадлежал. О разнообразии форм и размером потусторонних созданий знали повсеместно.
  -По словам того парня, Багровый Лис, - Отшельник с дружелюбным видом помахал рукой.
  -Да ладно. Они ведь всего лишь легенда. Хотя, Плачущий Серафим не впустил бы сюда кого попало, - спрятав меч в ножны, Ангел задумчиво уставился на церковника. - Хорошо, мы готовы выслушать твою историю.
  Расположившись посреди поляны, группа крылатых и пара демонов, начали вести диалог как старые друзья. Будто пожизненной вражды между их родами никогда и не было. Грид в подробностях рассказал о своих последних похождениях. Хоть Эрил и пытался внимательно слушать, в его глазах виднелось противоречие. Почему он вообще разговаривает с демоном? Почему бы просто не убить их и забыть об этом? У верховного лидера, видимо, имелись какие - то планы на него.
  -Дожились. Сидим в Чистилище и мирно общаемся с демонами, - вынес ироничный вердикт Ангел. - Боги, наверное, сходят с ума. Ну, или я чего - то не понимаю.
  -Кстати, а почему вас называют Сумрачными? - Поинтересовался Грид. - По мне так вы ничем не отличаетесь от обычных Ангелов.
  -Мы нечто среднее между небесными и падшими. Все присутствующие здесь отказались от привилегий Эдема. Однако благодаря Плачущему Серафиму попали в Чистилище, где получили своеобразный шанс искупить вину перед Всевышним. Официально мы считаемся предателями.
  -Другими словами, вам дали возможность подумать о своем поведении, попутно обвиняя во всех смертных грехах. Неплохо устроились, - ему уже не впервой приходилось слышать о легкомыслии божьих слуг.
  Их наплевательское отношение к своим собратьям раздражало парня. Возможно, потому что его с девства учили доверять товарищам. А теперь получается, эти самые товарищи готовы, при возможности, вогнать друг другу нож в спину? Ладно, не время об этом размышлять. Нужно поскорее выбраться отсюда.
  -Помнится ваш господин упомянул о каком - то важном деле. Сказал, что я могу вам помочь.
  -Его находчивость иногда меня поражает, - тяжело вздохнув, Эрил добавил. - Порождения Хаоса проникли в Чистилище.
  -Это невозможно! - Уверенно возразил Отшельник.
  -Мы тоже так думали. Но факты указывают именно на них.
  -Слушайте, я уже начинаю чувствовать себя идиотом рядом с вами, - Грид с растерянным видом смотрел то на одного, то на второго. - Кто такие Порождения Хаоса?
  -С чего бы начать, - задумался Эрил.
  -Тебе известно, что Деградо окружает множество иных миров? - поучительную эстафету принял Отшельник. - Все они связаны между собой точками перехода. Если проще, порталами. Так вот, между Чистилищем и Первозданным Хаосом не существует точек контакта. Вообще считается, Первозданный Хаос изолирован от всего мироздания. Поэтому, его обитатели не могут покинуть родного пространства. Весь их мир воплощение самых ужасных кошмаров.
  -Слышал там идет бесконечное сражение всего во всем. Настоящий ад, - добавил один из спутников Эрила.
  -К счастью ад совсем не такой, - Отшельник говорил так, словно бывал там. Хотя кто его знает? Как и Кримсон, он постоянно говорил загадками.
  -Я начинаю догадываться, зачем Серафим пригласил меня сюда, - разминая руку в предвкушении грядущей схватки с иномирными гостями, на лице экзорциста появилась ехидная улыбка. - И каков план?
  -Мы уже работаем над этим. Несколько раз их видели на окраине леса неподалеку отсюда. Вот собственно, почему мы и оказались здесь. Двое наших отправились на разведку, а мы остались осмотреть местность. И встретили вас.
  На последнем слове он сделал особое ударение, дав понять, как 'рад' их присутствию. Внезапно раздавшиеся шаги неподалеку, заставили всех насторожиться. Вернее только Ангелов. Отшельнику даже ухом не повел, а Грид спокойно повернулся на звук. Угрозы от неизвестно существа не исходило, поэтому демоны так и отреагировали. Крылатые же потянулись к оружию. Однако увидев, показавшегося из - за деревьев собрата заметно расслабились. Еле держась на ногах, тот медленно приближался к ним. Его крылья были разорваны в клочья, а серебристые латы перепачканы кровью. Изможденный вид и слегка ошарашенное лицо говорили о, вероятно, не очень удачной разведке. Заметив нездоровое состояние соратника, остальные Ангелы поспешили на помощь.
  -Что случилось? - поймав друга в падении, Эрил аккуратно положил воина на землю.
  -Порождения Хаоса. Мы попали в засаду... - тяжело дыша, произнес он. С виду он выглядел вполне целым, не считая пары порезов и буквально разорванных на лоскуты крыльев. Скорее всего, летать ему больше не придется. Резко схватив лидера за руку, он добавил нервным тоном. - Они съели Лариэля на моих глазах. Они чудовища, Эрил!
  -Успокойся. Покажешь, где это произошло?
  Воитель не сразу вник в суть вопроса. Оно и понятно. Наблюдать за тем как пожирают товарища и самому чудом убежать, могло сказаться на психике не совсем благополучно. Спустя пару мгновений, он вышел из ступора и утвердительно кивнул. С помощью собратьев поднявшись на ноги, златовласый обитатель небес окончательно пришел в себя. Да бы не привлекать внимания, отряд двинулся пешком. Чем ближе они продвигались к месту назначения, тем сильнее ощущалась странная враждебная аура. По сравнению с ней даже энергетика крылатых созданий чистого Света казалось вполне дружественной. Выйдя на лесную опушку, перед их взорами предстала безжизненная серая равнина, на которой собственно и происходило не очень приятное зрелище. Двое мускулистых рогатых существ в некоем подобии набедренных повязок сидели над окровавленным трупом Ангела и жадно пожирали его внутренности.
  -Это и есть порождения Хаоса? - если бы ему не приходилось лицезреть подобные картины ранее, Грид бы изрядно испачкал здешнюю святую землю содержимым своего желудка. Парень никогда не отличался слабонервностью. Видимо, демоническая природа брала свое.
  -Они поплатятся за гибель нашего собрата, - Эрил потянулся за мечем. Воина переполнял праведный гнев.
  -Не спеши. Возможно, это опять ловушка. Думаю, мы и сами справимся, а твои ребята пусть прикроют нас на всякий случай.
  -Что - то я не доверяю демону, - иронично усмехнулся Ангел. - Ты ведь никогда не сталкивался с этими тварями. Уверен, что сможешь их одолеть?
  -Поверь, я сражался с тварями и пострашнее.
  Один только 'песик' Люцифера чего стоил. Но тогда с церковником был поразительный клинок. Так или иначе, он по - прежнему рвался в бой, не взирая на разницу в силе и способностях. Уже начинало казаться, что потеря конечности даже пошла ему на пользу. Выйдя из укрытия, два воина направились к иномирным гостям. Расправив крылья Эрил по - тихому взмыл в воздух, собираясь нанести неожиданный удар сверху. Грид же решил действовать по старинке, методами призрачных убийц. В данном положении парня, открытая стычка с подобным соперником могла закончиться плачевно. Без руки и Дьявольского пера у него оставался только верный многострадальный нож. Рухнув на врага подобно метеориту, предводитель небесных воителей вогнал клинок ему в грудь, опрокинув на спину. Второй тут же отвлекся от трапезы и потянулся к торчащему в земле топору. Благо Грид был уже рядом. Ангел бы, скорее всего не успел добить первого и тут же парировать удар второго противника. В падении полоснув его по бедру, он кувыркнулся в сторону и запустил два ножа в черные выпученные глаза. Низкий утробный вопль эхом разнесся по равнине. Увы, на этой ноте беспомощность иномирного создания окончилась. С пугающим хладнокровием вытащив ножи, оно изобразило яростную гримасу, и будто продолжая прекрасно видеть, направил оружие в сторону обидчика. Двухметровый широкоплечий гигант с разорванными, кровоточащими глазницами выглядел довольно устрашающе. Только не для бесстрашного церковника. Увернувшись от удара, парень с разворота вбил лезвие по самую рукоять ему в горло. Тот замер на месте и, спустя мгновение, выронил топор. Признаков жизни он больше не подавал, поэтому экзорцист с чувством выполненного долга, потянул клинок назад. Не таким уж и опасным оказался враг. Внезапно очнувшись, иномирный гость схватил неудавшегося убийцу за горло и поднял над землей. От неожиданности Грид даже немного растерялся. Позабыв о торчащем перед ним ноже, он лихорадочно начал хвататься за держащую его длань. Она оказалась чертовски крепкой. Мышцы словно камень. Воздух медленно заканчивался. Да и шея как - то предательски похрустывала. Неужели это конец? Вот такая бесславная смерть в руке ублюдка из другого мира? Нет! Вернув ясность мыслей, парень уперся ногами в колени твари и потянулся за ножом. В самый ответственный момент, когда он уже схватился за рукоять, из груди рогатого показалось острие меча. Создание издало еле различимый стон и снова затихло. Отпустив жертву, потусторонний воитель медленно опустился на землю. На этот раз действительно мертвый. Позади трупа стоял лидер крылатых с довольным видом глядя на распластавшегося демона.
  -Я ведь говорил, что они не так просты, - спрятав клинок, Эрил протянул юноше руку.
  -Я просто рано расслабился, - поднявшись на ноги, он краем глаза заметил странное искажение пространства неподалеку от их позиции. - Что это?
  -Разлом, - Отшельник с остальными крылатыми подошел к ним. - Они возникают хаотично. Никто не знает, почему это происходит. Видимо, на той стороне тоже имеются некие высшие силы.
  Неожиданно воздух вокруг прозрачной дыры начал закручиваться в воронку. Там, явно происходили некие таинственные процессы. Наверняка, кто - то вновь собирался преодолеть барьер между мирами.
  -Слушай, а почему они так напоминают обычных демонов? - Вопрос Грида был обращен Лису.
  -Отчасти они и есть демоны. Только условия жизни в Первозданном Хаосе превратили их в чудовищ. Внешне и внутренне.
  Из пространственного разлома показалось еще несколько рогатых существ атлетического телосложения. Бардовая, будто обгоревшая, кожа, ярко выраженная мускулатура лица и длинные, почти прямые рога, делали их очень похожими на типичных демонов. Заметив разношерстную компанию над телами собратьев, они тут же вскинули громадные топоры и ринулись к ним. На полпути их бег прервали остальные Ангелы, решившие вступить в бой. Эрил поспешил на помощь товарищам, союзники - демоны двинулись следом. Небесные воители сражались отчаянно, словно в последний раз. Враг был очень силен и бился с не меньшим рвением. Потихоньку крылатые все же теснили их назад. Грид также не остался в стороне. Найдя себе достойного противника, хотя скорее наоборот, парень оказался на его пути, он решил приступить к любимому занятию. Увернувшись от разящего топора, экзорцист резким движением клинка распорол ему горло. Багровая жидкость быстро залила оголенный торс, придав рогатому более угрожающий вид. Однако ранение никак не сказалось на его боеспособности. Противник так же резво размахивал своим оружием. Парировать такие удары ножом было бесполезно. Рано или поздно закаленный в невероятных схватках металл мог не выдержать и тогда прощай вторая рука. В лучшем случае. Уворачиваясь от града ударов, церковник выискивал момент для сокрушительной контратаки. В сердце или голову? Хотя со скоростью парня поразить обе точки не составит труда. Рванув вперед после очередного взмаха, он полоснул врага по виску, да бы вывести из равновесия и тут же направил клинок прямо в грудь. Только тот каким - то чудом умудрился остановить его в самый последний миг. Мощная длань сомкнулась на запястье юноши и потянула навстречу лезвию топора. Экзорцист не растерялся. Соперник был гораздо сильнее, но Грида сей факт не особо беспокоил. Резким движением освободив руку, воитель отклонился в сторону от губительного куска металла и припал на колено. Рогатый поспешил исправить досадное недоразумение. Последний удар тот все - таки заблокировал ножом. Вернее жестко черканулся об лезвие топора, после чего окончательно лишился равновесия и упал на спину. Встав над ним, иномирная тварь занесла оружие для решающей атаки. Лис неподвижно лежал на земле и спокойно смотрел на 'палача'. План выхода из этого положения уже разрабатывался в его мыслях. Услышав быстро приближающиеся шаги, Грид ожидал увидеть кого угодно, но не волка, рьяно вцепившегося в руку потустороннего создания. Яростно рыча, рогатый начал извиваться, пытаясь отцепиться от агрессивного животного. Приглядевшись к спасителю, парень узнал в нем того самого зверя, с которым встретился в здешнем лесу не так давно. Такого же серебристого окраса, с черными как ночь глазами. Крепко вцепившись в руку демона, волк, будто тем самым давал юноше шанс спастись. Он резво поднялся, и, казалось, наоборот, готовился к нападению. Наконец отбросив зверя, рогатый снова занес топор над церковником. На сей раз вовремя подоспел Эрил. Проткнув тело врага со спины, воитель небрежно отшвырнул его в сторону.
  -Ребята, отступаем! - Громогласным тоном протрубил крылатый.
  В чем дело? Они ведь побеждали. Осмотревшись вокруг, Грид увидел, насколько изменилось положение. К иномирным обитателям прибывали все новые и новые бойцы, склоняя баланс сил в свою сторону. Ангелы безоговорочно подчинились. Прикрывая друг друга, они начали отходить назад. Главное вырваться из окружения. На открытом пространстве они смогут подняться в небо и благополучно скрыться. За непродолжительное время враг взял их в клещи и держался довольно плотно. Один из воителей в первых рядах получил топором под ребра. Для обычного существа удар был бы смертелен. Но крылатый лишь немного пошатнулся и резво отомстил обидчику, обрушив на голову всю мощь своего клинка. Увы, на этой самоотверженной ноте его подвиги закончились. Припав на колено от неимоверной боли, он скрылся из виду за спинами врагов. Противный множественный треск, словно холодный металл рассекает плоть, возвестил о незавидной участи. Через некоторое время еще один Ангел, позабыв об открытом тыле, лишился крыльев, после чего, также как и предыдущий собрат, пал жертвой града топоров и зубов. Демоны не гнушались пожирать противников даже в пылу сражения. Если так будет продолжаться, небесные воители могут проиграть. На пути Грида показался еще один враг, с которым он охотно вступил в 'диалог'. Отшельник работал на своем фланге. Небольшой изогнутый нож в руках слепого хозяина воистину творил чудеса. Один за другим его соперники устилали землю своими бездыханными телами. Даже волк - новый друг церковника отчаянно сражался за собственную жизнь. Наконец - то вырвавшись на открытое пространство, Ангелы взмыли в воздух, прихватив с собой союзников - демонов. Скрывшись поглубже в лесу, отряд решил перевести дух и обсудить дальнейшие действия. Порождения Хаоса оказались неимоверно сильны и многочисленны. В нынешнем положении воителям Эдема не справится с ними. Потеряв двоих собратьев, крылатые выглядели подавленными. Гнетущая атмосфера поражения давила на плечи каждого. За исключением двух Лисов. Они попали сюда по своим причинам и не имели никакого отношения к происходящему.
  -Что будем делать? Кто - нибудь вообще знает, как закрыть этот Разлом? - Как бы невзначай поинтересовался Грид, присев на землю и облокотившись на ствол дерева.
  -Теоретически нужно убить того, кто его открыл, - задумчиво ответил Отшельник. - Только вряд - ли он покажется прежде, чем явятся все подчиненные. Лично я бы сделал так.
  -Он же может вообще не показаться, да? Так, давайте наведаемся к нему в гости.
  -Ты в своем уме?! Первозданный Хаос не место для игр. В таком положении тебе там делать нечего.
  -Однако другого выхода не остается.
  От раздавшегося мощного голоса позади, по спинам демонов пробежали мурашки. Шестикрылый Ангел величественной поступью приближался к ним. Другие крылатые мигом прислонили правый кулак к сердцу и стали на колено, склонив головы перед предводителем. Плачущий Серафим жестом приказал им отставить формальности и с легкой улыбкой уставился на Грида. Вернее его глаз не было видно под шлемом, но он, несомненно, смотрел именно на него. - Обзавелся питомцем?
  -Он просто пошел за мной, - погладив сидевшего рядом зверя по голове, ответил парень.
  -Волки - священные животные Чистилища. Грешников они сводят с ума и пожирают. А раз он спас тебе жизнь. Значит, твоя душа очень ценна для него.
  -Даже не представляешь, как же я счастлив, - иронично усмехнулся Грид. - Пришел рассказать, насколько плохи наши дела?
  -Мы не можем позволить Порождениям Хаоса спокойно разгуливать по просторам Чистилища. Нужно во что бы то ни стало закрыть Разлом. Как и сказал этот юноша, Первозданный Хаос слишком опасное место. Я буду всеми силами молиться Всевышнему, да бы нам не пришлось туда отправляться, - шестикрылый прошелся взглядом по всем присутствующим и добавил. - Подкрепление уже в пути, поэтому возвращайтесь на поле брани и убейте как можно больше врагов. Тогда их предводитель должен явить себя. Только не делайте глупостей и не ввязывайтесь с ним в бой. Я сам все сделаю.
  -Мы все поняли, отец - приклонив голову, ответил Эрил.
  -Да прибудет с нами Всевышний, - расправив крылья, Серафим взмыл в воздух и скрылся за деревьями.
  -Мне сейчас показалось, или он отправил нас на верную смерть?
  -Все мы рано или поздно умрем. На войне главное продать свою жизнь подороже, прежде чем это произойдет. Если боишься, можешь продолжать скитаться здесь в поисках искупления грехов и спокойно встретить свой час.
  -Ты только что оскорбил меня до глубины души. Я похож на труса? Разве трус бы стал кидаться на Ангела с одной рукой и обычным ножом? Или сражаться с иномирными тварями, значительно превосходящими его в силе?
  -Прости, как - то не подумал об этом, - взяв Грида за руку, он помог ему подняться. - А еще я никогда не думал, что смогу доверить спину демону.
  -Ты меня прям смущаешь.
  Действительно, кто бы мог предположить, что однажды 'свет' и 'тьма' будут сражаться на одной стороне? Собравшись с силами, отряд двинулся в обратный путь. Напутствие Плачущего Серафима заметно приподняло воинам настроение и боевого духа. Хотя они без того были готовы отдать жизни во имя великой цели. Всю дорогу Ангелы шли молча, погруженные в собственные думы. Отшельник плелся позади группы, как бы отдельно от нее.
  -Так Плачущий Серафим твой отец? - Грид поравнялся с Эрилом.
  -Он отец для всех обитателей Чистилища. Я был одним из первых, кто присоединился к нему здесь. Обычно Ангелы, сомневающиеся в правильности своих деяний, приходят сюда и находят ответы. Кто - то потерял веру во Всевышнего, кому - то просто надоело сражаться. Некоторые являются, чтобы разобраться в себе. Для небесных непогрешимых, такие собратья становятся изгоями. Конечно, они еще могут вернуться в Эдем, но отношение к ним будет совсем другим.
  -Почему же ты пришел в Чистилище? Каковы твои причины?
  -Не хочу об этом говорить, - очевидно, его присутствие в этом мире, было связано с болезненными воспоминаниями.
  Добравшись до окраины леса, отряд увидел все ту же картину. Множество широкоплечих, рогатых созданий с бардовой кожей в набедренных повязках, вооруженные грозного вида топорами блуждали по равнине вокруг прозрачной дыры в пространстве. Заметившие вновь прибывших врагов, устрашающе заревели и двинулись к ним. Переглянувшись между собой, Ангелы выхватили мечи и расправили крылья. Неумолимое время столкновения стремительно приближалось. Напряжение в воздухе нарастало. Казалось, с первым контактом двух сил, мир разорвется на части. Мимолетом взглянув в Разлом, Грид ощутил странное чувство. Будто внутри него что - то проснулось. Что это? Неужели дух истинной сущности пробудился? Прежде чем, он успел о чем - либо сообразить, разум церковника провалился во тьму. Как и в том лесу, где погибли все его друзья экзорцисты, парень снова оказался в безграничном черном пространстве. Вокруг совершенно никого и ничего не было. Даже никаких аур не ощущалось. Пока, наконец, из мрака не показался человеческий силуэт. Да это был тот самый дух - вторая личность Грида, истинный Багровый Лис. Угольно черная кожа и такой же мех отчетливо выделялись на и без того темном фоне. Загадочно глядя на юношу, он ехидно улыбался.
  -Ты хочешь вернуть силу? - Раздался знакомый голос в голове. - Она по прежнему нужна тебе?
  -Да, - твердо ответил парень.
  -Зачем? Назови причину.
  -Разве тебе не все равно? Если нужна жертва, я готов ее принести. Забирай все, что захочешь.
  -Глупый мальчишка! Дьявольское перо ничего не забирает. Принесенные ему жертвы делают тебя только сильнее. Скоро сам убедишься, - в следующий момент дух исчез, вернув сознание воителя на место.
  Оказалось, их мысленная встреча длилась не более секунды. Неожиданно бинты на руке, будто начали растворяться в воздухе, а вместо них возникать призрачный силуэт потерянной конечности. Постепенно он становился все осязаемее. Когда рука полностью сформировалась, Грид рефлекторно сжал пальцы в кулак и осмотрел вернувшуюся 'потерю'. От угольно черной длани исходила знакомая аура. Вот, что Лис имел ввиду? Дьявольское перо вернуло ему руку? Кстати о мече. Присутствие его огромной силушки чувствовалось где - то рядом, стоило только коснуться ее. Взмахнув рукой в сторону, из черной дымки, в ней явился массивный клинок. Сверкающее черное лезвие в форме перышка заставило сердце парня забиться чаще.
  -Поздравляю. Ты снова полноценный воин, - усмехнулся Отшельник.
  -Это и есть твоя истинная сила? - Эрил был слегка удивлен, не говоря уже о других крылатых.
  -Я думал, что потерял его навсегда. Но кое - кто напомнил мне о нашей связи, - преисполненный радости, он вскинул меч на плечо. - А вот теперь мы действительно повеселимся!
  Ангелы с боевым кличем ринулись вперед. Грид же не спешил атаковать. Первая жертва сама шла к нему на убой. Двухметровое мускулистое создание с двумя крупными топорами выглядело довольно внушающе. В игривой манере пропустив лезвие топора над головой, экзорцист провел клинком под ногами врага. От мощи взмаха, тот взмыл в воздух, где воитель насадил его брюхом на острие. Странное чувство в новой руке неимоверно радовало. Раньше церковник ощущал небольшую тяжесть оружия, сейчас же казалось, словно меч стал частью тела. И без того запредельная сила возросла в разы. Увы, положение куска мяса на вертеле никак не сказалось на самочувствии создания. Прейдя в себя после короткого полета, он занес оружие в сторону. Голова обидчика как раз находилась на траектории удара. Резко провернувшись вокруг своей оси, парень со всего размаху отправил врага в новый полет, подобно отбитому дубиной мячику. Силовая энергия, отделившаяся от лезвия вместе с демоном, буквально разорвала его на части. Кровавые ошметки разлетелись на несколько метров. Перед Лисом появился еще один рогатый. Неподалеку виднелась парочка других приближающихся силуэтов. Но Грида уже было не остановить. Вновь почувствовав чудовищную силу Дьявольского пера, он с огоньком счастья в глазах принялся за излюбленное занятие. Одно за другим потусторонние твари падали на землю, сраженные невероятным клинком. Экзорцист быстро выбрался на острие атаки. Подобно непреодолимой стене став на пути движения врагов, парень начал расчищать дорогу к порталу в другое измерение, увлекая соратников за собою. Отовсюду слышались рев демонов и грохот звенящих клинков. Хотя гораздо чаще в уши врезался звук разрезаемой плоти. Ангелы сплоченным кругом отбивались от нападок множества противников. Отшельник бился в стороне от них. Виртуозно применяя разнообразные захваты, изломы и броски, он мгновенно успокаивал их с помощью ножа. Без лишних движений и жалости, с устрашающим хладнокровием. Точно ли он был слеп? Судя по мастерству и точности, скорее нет, чем да. С грациозностью и ловкостью кошачьих, Лис уворачивался от атак соперников, свободно ориентируясь в пространстве. Видимо, также как и Грид любил сражаться в одиночестве. Когда за твоей спиной никто не мешался, биться было как - то легче. Не нужно отвлекаться на помощь союзнику и вообще больше свободного места для маневров. Вот позади церковника волк завалил еще одну иномирную тварь и мощными челюстями разорвал ей горло, дав понять тыл в надежных лапах. Постепенно продвигаясь вперед, отряд подобрался почти вплотную к Разлому. Путь им перекрывала крупная группа демонов, плотными рядами движущаяся на них. Грид крепче схватил клинок и приготовился к столкновению. Как только он собрался устремиться навстречу, неожиданно прямо перед ним приземлился шестикрылый Ангел с двумя длинными клинками в руках. Несмотря на свои габариты, он двигался подобно молнии. Ринувшись в бой, и всего раз взмахнув мечами, тут же завалил двоих врагов и двинулся дальше. Спустя секунды, во фланги Порождений Хаоса ударили еще две группы крылатых. Теперь же в клещи взяли уже их самих. Командир Ангелов методично продвигался к порталу, буквально сметая все на своем пути.
  -Знаешь, почему его прозвали Плачущим Серафимом? - Покончив с очередным демоном, Эрил подошел к Гриду. - Отбирая чью - либо жизнь, он проливает кровавые слезы. Это его наказание за тысячи загубленных душ.
  -Наказание? Но разве он не делал это во имя Всевышнего?
  -Говорят, в молодости он не гнушался убивать даже собратьев. А впоследствии осознав, насколько ужасными были поступки, выколол себе глаза и отправился в Чистилище. Сказал, до конца своих дней будет помогать заблудшим душам отмывать грехи. С тех пор он правит этим миром.
  И вправду присмотревшись повнимательнее к шестикрылому, экзорцист заметил на щеках две красные линии, струящихся из под шлема. Плачет, даже убивая неизвестных потусторонних тварей? Странная личность.
  -Я смотрю в Эдеме прямо драма на драме, - иронично подметил парень. - Надо бы, наверное, помочь ему.
  Согласно кивнув, Эрил рванул вперед. С такой поддержкой у иномирных гостей не оставалось шансов защитить Разлом. Когда троица добралась до портала, остальные Ангелы перегруппировались для обороны командира. Остановившись перед прозрачной дырой, Серафим замер на месте.
  -Как ты и говорил, их предводитель не думает выходить. Мы должны в любом случае закрыть Разлом. Даже если придется отдать свои души. Эрил, остаешься за главного.
  -Пойдешь с нами, Отшельник? - Сделав вид, будто не расслышал его слов, поинтересовался Грид у подошедшего Лиса.
  -У меня есть выбор?
  Очевидно, он был недоволен желанием собрата посетить другой мир. И причина, по его мнению, состояла в банальной неподготовленности юноши к тамошним испытаниям. Он слишком ценен в будущих сражениях с Дьяволами, поэтому никак нельзя позволить ему умереть. Даже если сам будет рваться в ее цепкие руки. Отшельнику не импонировала роль няньки для чрезмерно игривого ребенка. Шагнув в пространственное искажение следом за Серафимом, Грид ощутил странное чувство полета. Парень не понимал где находится, окружавшее пространство не поддавалось описанию. Через мгновение яркая вспышка переместила их в более узнаваемое место. Здешние виды чем - то напоминали Верховный Ад. Такое же багровое небо, только местами затянутое кислотными тучами. Выжженная до самого горизонта поверхность, испещренная скалами и бурлящими вулканами. Потоки лавы, обвивающие гигантские горы желтыми змеями и столбы черного дыма, взмывающие в небо, делали это место и вправду ужасным. Тут же Грид почувствовал неимоверную тяжесть. Складывалось впечатление, словно на плечах лежит парочка здоровых быков. Да и запредельная масса Дьявольского Пера чувствовалась здесь немного по - другому. Воитель изо всех сил старался не показывать, что ему тяжело, однако слепого Лиса трудно было провести.
  -А ведь я предупреждал. Первозданный Хаос опаснейшее место. Сила притяжения здесь совершенно иная. Еще не поздно вернуться.
  -Не люблю останавливаться на полпути. Пойдем, Серафим?
  Тот тоже, явно, чувствовал себя не очень хорошо. Все - таки святое создание в проклятом мире. Сама природа измерения, должно быть, давила на его разум. Через пару секунд тот кивнул и вместе с экзорцистом двинулся по, будто заранее приготовленной тропинке. Тяжело вздохнув, Отшельник направился следом. Да уж, упертости ему не занимать. Где Кримсон только находит таких? Наверняка, у лидера Согрецу имелись какие - то планы на этого юношу. Иначе, зачем просить присмотреть за ним? Серафим шел впереди, а церковник прикрывал с тыла. Рогатых здесь было не меньше, чем в Чистилище. И каждый из них хотел отхватить по кусочку незваных гостей. Тандем Ангела и демона действовал очень эффективно, даже без Отшельника. Слепой Лис беззвучной тенью следовал за ними, подобно наставнику принимающему экзамен у выдающихся учеников. Враги надвигались целыми волнами. Вскоре тропа привела воинов к небольшому оврагу. Посередине него виднелось омерзительное создание. Заплывшее жиром, бесформенное тело, словно присоединенное к гигантскому пауку. Маленькие тощие ручки, оканчивающиеся длинными когтистыми пальцами, ритмично подергивались у некоего подобия головы - лысой, округлой выпуклости с впалыми черными глазами и отвратительной зубастой пастью.
  -Вот и он, - произнес Отшельник. - Открытие Разлома его работа. Я отчетливо чувствую.
  -Давайте поскорее избавимся от него, а то мне будут сниться кошмары до конца дней.
  -Вы и сами справитесь. Я понаблюдаю, - скрестив руки на груди, слепой Лис шагнул назад. Ну и отлично, никто не будет мешать веселиться.
  -Готов? - Церковник принял боевую стойку.
  Серафим кивнул и взмыл в воздух, а Грид тем временем ринулся по земле. Отразить атаку сразу с двух сторон, это чудище вряд - ли сможет. Парень все же намеревался опередить Ангела и первым нанести сокрушительный удар. Ускорив бег, он вскинул клинок, но в самый ответственный момент инстинкт приказал отступить. Буквально в сантиметрах от лица пронеслось лезвие массивной секиры и встряло в землю, преградив путь. Вовремя отскочив назад, Лис принялся глазами искать метателя. Несомненно, тот был поразительно силен, раз ему удалось запустить столь крупное оружие. Подскочив к нему, трехметровый великан, напоминающий минотавра с явными признаками влияния демонической природы, легким движением вытащил топор из земли и грозно рыча, уставился на врага. Дикий звериный взгляд внушал опасение. Громадное мускулистое тело, покрытое черной шерстью, казалось, состояло из камня. От него исходила аура устрашающей силы. Один внешний вид поверг бы неподготовленных воинов в ужас. Но только не бесстрашного Грида. По - настоящему могучие противники были его слабостью. С ними биться гораздо интереснее. Спустя мгновения, напарник приземлился позади экзорциста. На серых крыльях Серафима виднелось множество ран, словно их исполосовали ножом, и кровоподтеков. Не уж - то 'паучок' постарался? Или объявился еще один защитник?
  -Если хочешь стать сильнейшим, это прекрасное место, - вновь подал голос Отшельник, неведомым образом оказавшись рядом с парнем. - Враги здесь необычайно могущественны и беспощадны. Проведя всего несколько дней в этом аду, можно стать настоящим чудовищем, внушающим страх одним своим видом. Если бы каждый из наших собратьев тренировался в подобных условиях, Дьяволы никогда бы не поработили наш мир.
  -Думаешь, я не готов к встрече с настолько сильными соперниками? Возможно. Но я не дамся так просто. Чтобы одолеть меня, им придется вырвать сердце из моего остывающего трупа. А до того момента каждый из них лишиться пары конечностей. В лучшем случае, - повернувшись к Серафиму, юноша добавил. - Разберись с пауком, а возьму на себя этого красавчика.
  Грид уже привык к здешнему давлению. Сверхтяжелый меч снова стал почти невесомым. Ринувшись вперед, церковник со всего размаху двинул по защитившей врага секире. Пронзительный звон разнесся по округе. От чудовищной мощи удара, позади 'минотавра' потрескалась земля, однако сам он не сдвинулся с места. Парень тут же продолжил атаковать, обрушивая на соперника, казалось бы, сокрушительные подачи. К тому же с недавнего времени, Грид научился использовать инерцию тела для усиления атак. Увы, противник каким - то чудом выдерживал все удары. Запредельное давление и упорный натиск воителя таки вынудил его отступить. Неестественно быстро ускользнув от очередного удара, 'минотавр' замахнулся и впервые за стычку ответил. С трудом заблокировав размашистый выпад, ничем не уступающей чудовищной силушке Дьявольского пера, экзорцист отлетел на несколько метров назад. Ошарашенный столь поразительной мощью, Лис призадумался. Если будет сражаться, как и прежде, яростно и беспечно, в один прекрасный момент может снова лишиться руки. Или чего - нибудь более важного. Здесь требовалось что - то новое, неординарное. Идеи для нестандартных маневров у него имелись, только хорошенько продумать их и, самое главное, реализовать не представлялось возможностей. Те, кто встречался ему до Люцифера, обычно, умирали уже после первых взмахов поразительного клинка. Большинство же не доживало и до момента его извлечения, так как церковник пользовался им в особых случаях. Всю работу обычно исполняли кинжал и Могильный крест. Перехватив меч под необычным углом, он недвусмысленно дал понять, что будет обороняться. Демон с радостью принял предложение и ринулся в атаку. Лезвие секиры по дуге двинулось навстречу цели. Скользящим движением, остановив удар, Грид увел оружие врага в сторону. Мигом прокрутив клинок, воитель резко вытянул руку вперед и двинул его подобно копью. Тот чудом успел вернуть секиру в прежнее положение и защититься ей от приближающегося острия. Парень тут же ударил второй ладонью по рукояти, однако даже так не смог повредить оружие оппонента. Ожесточенный обмен ударами продолжился. 'Минотавр' был неимоверно силен и проворен, словно здешние законы физики на него не распространялись. Поплатившись легким порезом на груди, экзорцист лишь с удвоенным рвением принялся отбиваться. Стараясь вкладывать в подачи всю возможную мощь, он стремился разломать вражеское оружие. Эта обоюдная секира выводила его из себя. Очень не вовремя защищала владельца и жестко отвечала на выпады. Дела Ангела выглядели не лучше. Еле различимые нити паучьей сети, очевидно, сплетенными тем самым паукообразным созданием, действовали подобно ножам. На крыльях Серафима буквально не осталось живого места. Хорошенько изрезанные в нескольких местах доспехи, говорили о запредельной прочности нитей. Стоя на одном колене, израненный воитель отмахивался от нападок противника. Передние лапы 'паука' оканчивались когтеподобными наростами, двигались подобно молниям. Вновь отлетев назад после очередного мощного удара, Грид уже думал кинуться на помощь союзнику.
  -Да уж. Я ожидал большего от Ангела. Как всегда придется все брать все в свои руки, - послышался голос позади. Неужели решил вмешаться? Казался Лис вполне серьезным, даже в какой - то мере устрашающим. - Сокруши его следующим ударом. Или умри.
  Выхватив кинжал, Отшельник ринулся к 'пауку'. Вознамерился одолеть демона с помощью простого ножа? Хоть и слепой, а самоуверенности ему не занимать. Пулей, пролетев сквозь паучью сеть, не зацепив ни единой нити, он в кошачьем прыжке прошелся клинком от брюха до макушки существа. Алые брызги из чудовищной раны разлетелись во все стороны. Издав противный вопль, чудовище, едва не упав, попятилось назад. Лис тут же продолжил нападение. Понаблюдав за проворством напарника, Грид почувствовал легкий стыд. Раз уж слепой воитель так сражается, он просто не может ударить в грязь лицом. По сравнению с ним, даже Плачущий Серафим выглядел неумелым ребенком. Снова обратив внимание на 'минотавра', смиренно ожидающего действий противника, парень вогнал острие клинка в землю и жестом пригласил его атаковать. Отшельник прав, пора заканчивать веселиться. Соперник силен, только вера экзорциста в собственные способности гораздо сильнее. Взгляд юноши стал похожим на звериный, что не сулило врагам ничего хорошего. Тот, явно, не отличался высоким интеллектом. Похоже, инстинкт самосохранения демона вообще отказал, так как он с грозным ревом бросился вперед. Если бы только знал, на что способна кровожадная Лисья душа, десять раз бы подумал, прежде чем наступать. Когда гигант подобрался достаточно близко, Грид резко взмахнул мечем вверх. Силовая волна немного замедлила движение оппонента, а поднявшаяся пылевая завеса закрыла обзор. Воспользовавшись секундной заминкой, церковник перехватил оружие подобно дубине и со всей дури направил лезвие навстречу с предполагаемой головой. Увы, раздавшийся звонкий грохот свидетельствовал о досадной промашке. Ну, или у 'минотавра' был металлический череп. К его счастью, дух Лиса не завладел разумом и телом парня. Сейчас две сущности работали сообща, словно единое целое. Сверхтяжелое Дьявольское перо летало, подобно простому кинжалу. От чудовищных столкновений двух лезвий, казалось, сотрясался сам мир. Земля вокруг яростных воинов покрылась крупными трещинами. И снова обмен 'любезностями' начинал затягиваться. Никто не собирался уступать и отправляться в небытие. Однако для одного из них это было неизбежно. Рано или поздно кто - то допустит фатальную ошибку. Момент истины стремительно приближался. Отразив очередной сокрушительный удар, демон мигом начал контратаку. Грид был готов, время будто замедлило ход. Сердце буквально выскакивало из груди. Подобное ощущение у него возникало и раньше. Пребывание на тонкой грани между жизнью и смертью. И только от парня зависело, на какой стороне он окажется. Пропустив лезвие секиры в миллиметрах от плеча, экзорцист с разворота прошелся мечем ему от пояса до подбородка. Рана была неглубокой, но чувствительной. Перехватив клинок над головой, воитель злорадно усмехнулся. Вот и настал момент триумфа. Поднявшись на носочки и прогнувшись всем телом, он обрушил собранную мощь на макушку врага. Разумеется, кости не выдержали запредельного давления. Черепушка треснула и разлетелась на части, разбросав содержимое на несколько метров вокруг. Спустя мгновение демон выронил оружие и рухнул на землю. Алая жидкость из раздробленной головы начала заливать потрескавшуюся выжженную поверхность, придавая ей более приятный глазу вид. Не веря своему счастью, парень продолжал смотреть на поверженного противника. Левое плечо в районе лопатки по непонятной причине дико горело. Словно к нему приложили раскаленный уголь. На боль от ранения это не походило, поэтому Грид не придал ей значения.
  -И что дальше? Мы же победили?!
  -А теперь бегом возвращаемся обратно, - спрыгнув с истекающего кровью трупа 'паука', Отшельник спокойно подошел к Ангелу и протянул руку. - Разлом больше ничего не поддерживает, а значит, он может закрыться в любой момент.
  Приняв помощь, Серафим поднялся и взглянул на своего бывшего противника. Его жирное тело покрывало множество колотых ран, из которых сочились багровые линии. Пять из восьми лап были неестественно выгнуты. Еще две вообще отсутствовали. На месте черных глаз, теперь виднелись две кровоточащие дыры. Короче Лис повеселился на славу. Его навыки действительно поражали воображение. Увы, не время сейчас думать об этом. Если они не успеют покинуть этот мир до закрытия Разлома, то навсегда могут остаться здесь. В принципе неплохая перспектива. Идея о бесконечные сражения с могущественными соперниками вполне импонировала Гриду. Только дома еще имелись незаконченные дела. Не вдаваясь в раздумья, троица поспешила в обратный путь. К счастью все рогатые, так упорно преграждавшие им дорогу недавно, будто исчезли. До отправной точки они добрались сравнительно быстро. Из - за полученных ран Серафим не мог лететь и вообще с трудом передвигался на ногах. Только все равно они не успевали. Портал уменьшался прямо на глазах. Воины мчались изо всех сил. Время почти на исходе. Не теряя надежды, они продолжали бежать. Внезапно Грид и Отшельник ощутили, будто неведомая сила подхватила их и с удвоенной скоростью направила к пространственному переходу. Позади раздался взмах крыльев. Оглянувшись, экзорцист увидел Серафима. Собрав волю в кулак, он умудрился расправить изрезанные крылья и, превозмогая адскую боль, попытался спасти положение.
  -Ты прощен, Грид, - Ангел улыбнулся. - Передай Эрилу мои слова. Отныне Чистилище твое. Помогай нашим оступившимся братьям и всегда следуй зову сердца.
  Затем он швырнул двух воинов в почти закрывшийся Разлом. И снова чувство полета, и неописуемое пространство. Через мгновение Лисы рухнули на землю в уже знакомом сером, безжизненном мире. Выжившие Ангелы в окружении множества трупов Порождений Хаоса, отдыхали после тяжелого боя. Похоже, их потери были минимальными. Хотя, даже гибель одного болезненно сказывалось на соратниках. К сожалению, таковы законы войны. Всегда кто - то умирает. Заметив вернувшихся союзником, Эрил направился к ним.
  -Вы вернулись, - усмехнулся он. Однако, так и не увидев предводителя, довольная улыбка покинула лицо. - А где Отец?
  -Отныне Чистилище принадлежит тебе, - выдержав актерскую паузу, Грид пронзительным взглядом уперся ему в глаза. - Он просил передать, чтобы ты всегда следовал зову сердца и помогал нуждающимся товарищам.
  -Ясно, - Ангел расстроено потупил взор. Потерять существо, бывшим для него как родной отец было тяжело. Как настоящий воин Эрил пытался этого не показывать. - Он погиб?
  -Он спас нас. Увы, в его состоянии, долго не проживет, - ответил Отшельник.
  -Отец доверился тебе, Грид. Не знаю почему, но я тоже тебе верю. Видимо, знал, что все так и закончится. Поэтому попросил передать вот это, - протянув руку, он положил в ладонь экзорциста прозрачный шарик со сверкающей сердцевиной. - Он сказал это очень ценная вещь для Верховного Инквизитора. Ну а теперь, мой первый приговор в качестве нового повелителя Чистилища. Именем Всевышнего, я прощаю тебе все грехи и признаю душу очищенной от ереси.
  Сделав пару шагов назад, Эрил направил на них правую длань. Усиливающаяся вибрация пронзила все тело. Только на этот раз без ощущений, будто тебя выворачивают наизнанку. Даже как - то приятно. Спустя секунды из ладони Ангела вспыхнул яркий свет, поглотивший обоих Лисов. От нахлынувшей волны тепла, словно вернувшей юношу в утробу матери, он и не заметил, как лишился сознания. Очнувшись на плато, где впервые встретился с Плачущим Серафимом, Грид увидел Отшельника, стоявшего к нему спиной.
  -Мне тут интересно, - сладко зевнув и потянувшись, парень принял сидячее положение. - Ты бывал там раньше? В Первозданном Хаосе?
  -Однажды я услышал легенду. О том, что в древние времена один Багровый Лис добровольно отправился туда, чтобы стать сильнее. Все твердили ему, что это бессмысленно, верная гибель и прочее. Однако он никого не слушал и следовал собственным идеалам. Он до сих пор находится там. Я хотел встретиться с ним и узнать чего достиг за все это время пребывания в Первозданном Хаосе. Если за пару дней жизни там можно стать чудовищем, только представь, насколько может возрасти сила, пребывая в том аду целые века.
  -А ты уверен, что он вообще жив?
  -Все может быть. Но я верю в силу наших собратьев. Верю, что они не сдадутся до самого последнего мига. А когда он наступит, с гордостью и улыбкой встретят небытие. Ладно, еще увидимся, Грид. Удачи. Она тебе пригодится.
  Затем, по традиции, он скрылся в огненной вспышке. Везет же этим Лисам. Когда захотел, явился, когда захотел - ушел. Выразил пару непонятных фраз и ты невероятно загадочная личность. А ему теперь еще нужно доказать Инквизитору, что он не демон, коим в принципе и является. Может действительно стоит присоединиться к Кримсону? Нет. Попозже.
  ***
   -Пусти! Я должна найти его!
  -Нельзя! В Чистилище грешники отмывают свои грехи, тебе там делать нечего, - Гай с трудом удерживал Киру от необдуманного поступка, отправиться в святилище повелителя Чистилища. - Смирись, это его единственный шанс искупить вину перед Всевышним. Нам остается только ждать и надеяться, что он сможет преодолеть испытания Плачущего Серафима.
  Отряд крестоносцев во главе с Инквизитором стал лагерем у священной горы - входа в мир отмывающихся грешников, несколько часов назад. Эгрегор хотел лично о чем - то переговорить с Ангелом. Однако, будто догадываясь, что там произошло, оставался в лагере и ждал. Вероятно, ему тоже было интересно, сможет ли Грид выбраться оттуда живым. Гай оказался неподалеку и тоже решил присоединиться. Как выяснилось очень вовремя. Кира так и рвалась пойти на гору в поисках возлюбленного. Паладин оставался их единственным, выжившим, хорошим другом. Поэтому только он смог убедить девушку спокойно подождать. Уже начинало вечереть. Солнце клонилось к закату. Наконец, спустя еще некоторое время, виновник собрания показался на горизонте. Вид у него был слегка потрепанный. Едва держась на ногах, парень с каким - то растерянным взглядом спускался по горной тропе к встречающей делегации. Заметив его, рыцари оживились. Весть о явлении некоего экзорциста из священного места, мигом разнеслась по лагерю. Кира летела буквально в первых рядах, тяня за собой Гая. На месте они встретили и Эгрегора. Вся группа внимательно смотрела на приближающегося Грида. Словно не веря, что это он. Остановившись в нескольких метрах перед ними, парень смерил всех присутствующих более осознанным взглядом и улыбнулся.
  -А где аплодисменты и поздравления? Я все - таки вернулся из Чистилища.
  Крестоносцы с каменными лицами наблюдали за ним. Инквизитор также стоял на месте, пронзительным серьезным взором глядя на юного экзорциста. Сейчас у него не было ни желания, ни сил играть с ним в гляделки.
  -Ваше святейшество, - внезапно вырвавшись из рук державшего ее паладина, Кира заслонила собой друга. - Можете считать меня предательницей, но я не позволю вам убить Грида.
  Положив руку ей на плечо, парень неуверенной поступью двинулся вперед к Инквизитору. Казалось, он в любой момент может упасть на землю без чувств. Остановившись перед ним, юноша протянул открытую ладонь. Эгрегор все с тем же лицом продолжал смотреть на церковника.
  -Плачущий Серафим позволил кое - что забрать из Чистилища. Сказал это нечто ценное для вас, Ваше святейшество.
  В его руке лежал маленький прозрачный шарик с блестящей сердцевиной. Черновласый великан, явно, намеревался просверлить в нем дыру взглядом. В конце концов, он решился принять подарок Ангела. Как только Инквизитор коснулся шарика, тот вспыхнул ослепительным светом и исчез. Через мгновение рядом с парнем появилась златовласая красавица в белоснежном платье. На какой - то миг Грид заметил в глазах Эгрегора смесь удивления и радости. Очевидно, в камешке находилась чья - то душа. И призрак этого человека сейчас стоял рядом с экзорцистом. И, видимо, кроме Инквизитора ее больше никто не видел.
  -Мая... - почти шепотом произнес он. Девушка ласково ему улыбалась. - Похоже, Всевышний благоволит тебе, Грид, - не сводя взгляда с призрака сестры, Эгрегор добавил добродушным тоном. - Думаю, демон не смог бы выжить в Чистилище. А раз ты еще и умудрился выбраться, значит, твоя душа действительно чиста.
  -Отлично, - усмехнулся парень.
  Едва не падая от усталости, он с трудом держался на ногах. Чувство собственного достоинства не позволяло ему упасть без сознания на глазах Инквизитора. Кира с Гаем вовремя подхватили друга под руки.
  -Но все же я не могу быть уверенным наверняка. Я буду следить за тобой, парень.
  Неужели выкрутился? Его больше не считают предателем. Теперь он снова простой экзорцист Святой Церкви. Ну как простой. Вернувшись из Чистилища, юноша автоматически стал легендой. Отныне к нему будет приковано еще больше внимания. Но главное, что он выжил и вернул себе честное имя.
  Глава 8. Прощеный демон.
  После встречи с Плачущим Серафимом и триумфального возвращения из мира отмывающихся грехов, никто не смел упрекнуть Грида в предательстве или принадлежности к демонической расе. Разумеется, Инквизиторы не спешили доверять Хранителю Чистилища. В их глазах он по - прежнему был отступником, хоть и оставался Ангелом. Причиной тому являлась его деятельность. Прощая грехи еретиков, по их абсолютному мнению, он и сам мог поддаться ереси. Вот только никто из мудрых праведников не знал, что Серафим принес себя в жертву, ради спасения Чистилища и всего мироздания в целом. Этот секрет было решено оставить среди участников той заварушки. Теперь Эрил стал негласным правителем мира отмывающихся грешников. Эгрегор временно отошел от дел. Ему было о чем поговорить с душой собственноручно убитой сестры. Во времена своей молодости, когда его фанатичная праведность переходила все возможные пределы, начинающий Инквизитор карал любого, заподозренного в ереси. И в один прекрасный день признал всю свою семью еретиками и безжалостно расправился с ними. Но только за убийство любимой сестры Маи, он испытывал чувство вины. Оно преследовало Эгрегора все эти годы. Маска хладнокровия и безразличия прекрасно выполняла свою работу. По договору с Плачущим Серафимом, он оставил ее душу в Чистилище, да бы когда - нибудь она смогла отмыться от грехов и вознестись в райские сады Эдема. Однако теперь у родственников появилась возможность спокойно обсудить отношения. Другие высокопоставленные церковники несказанно радовались такому положению дел. Ведь представился случай провернуть темные делишки для увеличения власти и влияния. Вера, как известно, была очень прибыльным делом.
  По возвращении в Святую Церковь для Грида наступили своеобразные каникулы. Последние две недели они провели вместе с Кирой. Девушка ухаживала за ним, словно за маленьким ребенком. Святой Отец освободил парня от заданий до полного восстановления. Все - таки не каждый одержимый возвращался из Чистилища. Многие сходили с ума и бесцельно блуждали по его просторам. Или становились жертвами тамошних обитателей. Один из таких последовал за экзорцистом. Большой мускулистый волк с серебристым мехом почему - то признал в нем хозяина и неведомым образом покинул пределы родного мира. Грид уже несколько раз видел зверя в окрестностях Святой Церкви. Тот, будто оберегал нового друга от опасностей из вне, каждую ночь, беззвучной тенью разгуливая по округе. Интересно знали ли о нем высшие чины церковников? Волк очень умело скрывал свою ауру, поэтому почувствовать его присутствие, даже для опытных паладинов, являлось затруднительной задачей. С возвращения любимого, Кира ни на шаг не отходила от него. Хоть раны парня и излечивались самостоятельно, она изо дня в день делала ему перевязки и всячески заботилась. Так продолжалось целых две недели. Влюбленная парочка беззаботно проводила время в веселье и радости. Конечно, иногда Скорбящая отлучалась по служебным обязанностям, но потом снова возвращалась к раненому другу. После ее признания, Грид окончательно и бесповоротно понял, что влюбился. Когда она была рядом, в животе возникало странное ощущение, а сердце начинало учащенно биться. Ее улыбка вызывала у юноши радость, ничем не уступающую боевому азарту. Даже его любимое занятие отходило на второй план в сравнении с чувствами к девушке.
  Очередной погожий денек не предвещал ничего дурного. Спрятавшись от палящего солнца в тени многовекового дуба, раскинувшегося буквально перед лазаретом, пара экзорцистов нежилась в приятной прохладе. Грид лежал на земле, положив голову на колени подруги. Кира игриво копошилась в его волосах. Легкий ветерок приятно обдувал кожу. Неподалеку от них на тренировочной площадке - просторном зеленом поле, поделенном на несколько частей, бурно проистекал учебный процесс боевой подготовки церковников. Наставники не жалели ни юношей, ни девушек. В настоящем бою никто не будет подтирать им сопли. В основном упор делался на развитие физической силы и выносливости, а уже потом - использование специального оружия. Арсенал экзорцистов немного отличался от стандартного армейского вооружения. Их вообще можно было назвать своеобразными ассасинами. Разнообразие метательных ножей и коротких клинков поражало. Обычно против злых духов и мелких демонов этого вполне хватало. А в особо тяжелых случаях в дело вступали паладины. Уж воины Света, как их называли в народе, наделенные божественной силой от самих Ангелов, могли справиться почти с любым противником, будь тот хоть чудовищным гигантом, хоть могущественным предводителем еретиков. Если бы Грид сейчас не был на каникулах по специальному разрешению, он бы наверняка занимался вместе с остальными церковниками. Хотя подобные тренировки были для него лишь легкой разминкой. Все - таки приятно наблюдать за трудом других.
  -Мне прямо не вериться, что мы можем так спокойно наслаждаться столь прекрасным днем.
  -А мне уже не терпится снова взяться за дело, - рассматривая черную длань, протянутую вверх, воитель уже предвкушал грядущие схватки с необычными созданиями. - Чувствую еще пару недель, и я растеряю все свои навыки.
  -Знаешь, а ты не хотел бы покинуть Святую Церковь? - С задумчивым видом спросила девушка. Внимание юноши тут же перекинулось на нее. - Мы бы осели в каком - нибудь городке и начали тихую, мирную жизнь. То я боюсь, рано или поздно один из нас может умереть.
  -Если ты покинешь этот мир, мое сердце умрет вместе с тобой, - сев напротив, Грид провел рукой по ее щеке и нежно поцеловал в губы.
  С одной стороны он прекрасно понимал вполне женское желание Киры покончить с бесконечными сражениями и миссиями по изгнанию злых духов. Ему и самому не хотелось лишний раз подвергать ее опасности. Но тогда придется отказаться от любимого занятия и найти более мирную профессию. Вот только ничего другого кроме запала яростных битв его не прельщало.
  -Когда я думаю, что тебя может не стать, в груди сразу возникает давящая пустота. И даже кровь врагов не может ее заполнить.
  -Я не хочу тебя потерять, - она крепко прижалась к груди парня.
  -Прошу прощения, что помешал, - парочка оказалась так увлечена друг другом, что даже не заметила приближения Гавриила. С довольной ухмылкой кивнув им в знак приветствия, он остановил взор на Скорбящей. - Разреши забрать этого юношу на некоторое время. Святой Отец хочет с ним поговорить.
  Парень с девушкой озадаченно переглянулись. Что же понадобилось главе их организации от простого церковника? Обычно волю лидера до подчиненных доносили паладины. А тут он сам вызвал экзорциста на аудиенцию. Ехидно усмехнувшись Кире, Грид поднялся с земли и последовал за наставником. Резиденция Святого Отца - величественный собор с гигантским золотым крестом на фасаде и высокой колокольной башней, находилась в стороне от остальных зданий. Воитель частенько проходил мимо, но никогда не бывал внутри. Заходить в обитель света и чистоты разрешалось только паладинам и высшим чинам Инквизиции. Неужели его собираются повысить? Или же лидер выяснил, что лучший боец на самом деле демон? Теряясь в догадках, Грид всю дорогу шел молча.
  -Это твоя первая встреча со Святым Отцом, - паладин пребывал в хорошем расположении духа. Значит, им ничего не угрожало. Это радовало. - Волнуешься?
  -Честно говоря, не очень. После Плачущего Серафима мне уже ничего не страшно, - усмехнулся тот.
  Мощеная серой плиткой дорога привела их прямо к главному собору. На небольшой площади перед вратами располагалась крупная статуя крылатого обитателя Эдема с мечем в руках. Мощная аура священного места все сильнее давила на парня. Подняв голову вверх, он внимательно осмотрел строение. Прямоугольная твердыня, скорее походившая на старинный гротескный дворец, будто давила ему на плечи всей своей массой. Однако Грид упорно не показывал, что ему тяжело здесь пребывать. Наверняка, нечто подобное испытывал и Плачущий Серафим, оказавшись в Первозданном Хаосе. Свет и тьма обычно негативно относились друг к другу. Странно, но у входа в святую святых не было охраны. Паладин спокойно открыл ворота и вошел внутрь. Спустя несколько темных коридоров, освещаемых факелами с каким - то странным белым пламенем, от коих также исходила давящая энергетика, они остановились у массивной деревянной двери с выгравированным золотым крестом на весь ее периметр. Выглядел он фактически уменьшенной копией того, что был на фасаде собора. Сняв перчатку с левой руки, Гавриил прикоснулся ладонью к середине креста. Несмотря на почти кромешную темень, Грид зорким глазом заметил маленькую выемку, к которой и прислонил длань паладин, словно в ней находился некий ключ. Дверь приглушенно загудела и начала медленно отворяться. Войдя следом за паладином, парень увидел худощавого старца в белоснежных одеяниях. Тот сидел за большим письменным столом и задумчиво читал какую - то книгу. Его внешний вид слегка удивил церковника. Он ожидал увидеть какого - нибудь величественного воителя в увесистых латах, а не дряхлого старика, больше смахивающего на священника какой - нибудь затхлой церквушки.
  -Ваше святейшество, я привел его, - отчитался паладин.
  -Благодарю, Отец Гавриил, - не обращая внимания, старик продолжал рассматривать письмена.
  Жестом приказав парню подойти, воин Света отошел в сторону. Грид послушно двинулся вперед, осматривая интерьер. Кабинет Святого Отца скорее походил на читальный зал в библиотеке. Множество забитых книжных полок почти по всему периметру комнаты, изредка прерывающиеся иконами с изображениями святых. Две винтовые лестницы, по обеим сторонам от стола, вели куда - то вглубь помещения. Почему - то узнавать что там, ему не особо хотелось. И все же, где охрана? Кроме огромной святости здесь больше ничего не чувствовалось. Будто его защищали сами высшие силы.
  -У меня есть просьба к тебе, мой мальчик, - едва не врезавшись в стол, Грид пришел в себя и остановился. Святой Отец поднял голову. Морщинистое лицо с очень серьезными глазами, выглядывающими из под высокой бардовой митры, увешанной золотистым крестом и тремя венцами, уставилось на него. - Наследный принц Аддорской империи решил наведаться к нам в гости. Как ты понимаешь путь из столицы не близкий и кому - то нужно встретить его на границе.
  -Разве ваши паладины не могут этим заняться? - старик определенно что - то скрывал. Даже без способности к чтению мыслей, это было очевидно. - Я думаю обычный экзорцист, сопровождающий будущего правителя через половину государства будет смотреться, по меньшей мере, странно, вам не кажется?
  Гавриил смерил подопечного негодующим взглядом. Ну, хотя бы на вы обратился. Еще не все потеряно. Перечить Святому Отцу никто не решался. Цена за подобное оскорбление могла оказаться слишком высока. Пронзительный заинтересованный взор лидера Святой Церкви впился в дерзкого юношу. Видимо, ему не встречались столь храбрые, или глупые, личности. Грид со свойственным хладнокровием выдержал его испепеляющий взгляд.
  -В империи сейчас неспокойно, - на лице церковника промелькнула ехидная усмешка. - Пока Верховный Инквизитор в отпуске, придворные чиновники начали плести интриги против королевского дома. Тамошний правитель стар и болен, а его наследник еще слишком юн, чтобы править страной. Поэтому император попросил приютить принца у нас, пока все не успокоится. Паладины слишком заметны для подобной миссии. А ты у нас самый выдающийся экзорцист, которому по плечу любое задание. Кроме того, как минимум, два лучших паладина готовы за тебя поручиться, - да ладно! Ну, с Гавриилом все понятно. Вторым же был Михаил, что немного смущало парня. Отношения с ним были, мягко говоря, натянутые. А тут он сам признал способности Грида выдающимися. Как ни старался, он не смог скрыть легкого удивления и гордости. - Миссия очень сложная и достойных кандидатур у меня больше нет. Надеюсь на твою благоразумность.
  -Хорошо. Я согласен, - довольно быстро ответил экзорцист. Гавриил уже было обрадовался сообразительности пасынка, пока тот не продолжил. - Но можно со мной пойдет одна из Скорбящих?
  -Если она не будет помехой, тогда ладно, - будто не обратив внимания на очередную дерзость юноши, спокойно согласился Святой Отец. - Защита принца наш главный приоритет. Если с ним что - нибудь случится в пути, мы навсегда будем запятнаны позором. Не забывай об этом, мой мальчик.
  -Я все понял, Ваше святейшество.
  Удовлетворенно кивнув, старик жестом руки приказал ему покинуть комнату и продолжил чтение. Грид с гордым видом развернулся и двинулся к выходу. Если бы в руках Гавриила было что - нибудь тяжелое, оно бы, несомненно, столкнулось с головой юноши. От неминуемой оплеухи его спасало то, что он до сих пор был на виду у Святого Отца. Отчитывать и, уж тем более, избивать лучшего воина на глазах главы организации выглядело бы как - то не эстетично. Как только дверь с гулом закрылась за паладином, Грид на всякий случай приготовился к худшему. Хотя после жестокого 'акта воспитания' он бы еще на недельку отправился в лазарет. К Кире.
  -Ты как всегда, - отвесив парню легкий подзатыльник, он поравнялся с ним. - Почему ты постоянно заставляешь меня краснеть перед нашими предводителями? Да еще и ставит условия Святому Отцу. Радуйся, что он не приказал тебя казнить за такую дерзость.
  -Успокойся, папочка, - отмахнулся Грид. - Он добрый старик. Хотя есть в нем какая - то шакалья жилка. Я ее прямо чувствую.
  -Хоть думай, о чем говоришь. Не нужно его оскорблять, - последняя фраза прозвучала подобно угрозе. - Этот человек наместник Всевышнего на сей земле. Проявляя неуважение к нему, ты тем самым объявляешь войну небесам.
  -Расслабься. Я лишь выразил свои мысли. И что у них пошла за мода? Посылать молодняк на сверхсложные задания. Конечно, я не имею ничего против недавнего задания по истреблению демонических генералов в их родных землях. Это опыт и все такое. Но будь я простым человеком, вряд - ли бы вернулся живым.
  -Таковы уж наши лидеры. Ради исполнения приказа, готовы жертвовать чем угодно. Неужели ты не рад? Сам Святой Отец выдал тебе ответственную миссию по сопровождению будущего императора. Другой бы на твоем месте летал от счастья. Кстати, эта девушка Кира, - паладин ехидно улыбнулся. - Как скоро я стану дедушкой?
  -Так хочется понянчить еще одного демоненка? - В излюбленной манере ответил Грид. - Мы пока этого не планируем.
  -Надеюсь, он не будет столь неблагодарным и грубым, как его отец, - похлопав парня по плечу, усмехнулся Гавриил.
  За многие годы воин Света привык к колкостям пасынка и уже не обращал на них внимания. Не то, чтобы Грид любил его обижать, просто такой уж был у него характер. На любой упрек в свой адрес, церковник привык отвечать в слегка заносчивой и дерзкой манере, хотя и частенько перегибал палку. С детства, выделяясь способностями среди сверстников, он был высокомерным юнцом, не всегда слушающимся наставлений боевых мастеров.
  ***
  Спустя несколько дней, экзорцисты уже находились на границе королевства с Аддорской империей. Местом встречи была избрана небольшая пограничная деревня. Официально наследный принц направился в Святую Церковь для прохождения неких обрядов, связанных с грядущим поприщем руководителя страны. Об истинных намерениях Святого отца, скрыть парня от врагов престола, знали лишь несколько приближенных лиц. К коим чисто случайно приписался и Грид. Стоило лишь немножко подтолкнуть главу к разговору. Солнце клонилось к закату. Экзорцисты обошли округу вдоль и поперек, пока ждали прибытия гостей. Увы, здесь не было даже пристойных заведений, где можно расслабиться за чашечкой какого - нибудь напитка. Лишь несколько фермерских угодий да хижин. Конечно, можно зайти в любой дом и напроситься хозяевам в гости. Отказывать церковникам никто бы не рискнул. Обычный люд вообще относился к ним с легкой опаской. Хотя по идее, они должны были чувствовать себя как за каменной спиной рядом с истребителями нечисти. Увы, благодаря некоторым личностям, церковников преследовала отчасти дурная слава. Наконец, на горизонте показалась группа всадников. С десяток, закованных в броню, рыцарей плотным строем окружали более мелкую фигуру, скрытую черным плащом. Грид с Кирой ожидали их на окраине деревни у одиноко стоящего усыхающего дерева. Когда отряд приблизился к ним, парень двинулся им навстречу.
  -Что ж так долго? - не успел он закончить фразу, как у его носа показалось острие копья одного из конников.
  -Презренный щенок! Как ты разговариваешь с будущим правителем?!
  -Успокойся, Ниро, - спрыгнув с лошади, второй наездник подошел к экзорцисту и протянул руку в знак приветствия. - Меня зовут Алекс. Не обращай внимания. Он лидер крестоносцев, а ты знаешь, как они относятся к остальным церковникам.
  Широкоплечий косматый рыцарь, скорее походивший на неотесанного варвара, чем на достопочтенного воина Света, добродушно улыбнулся. Напарник выглядел более благородно. Аккуратно уложенные серебристые короткие волосы, начищенные до блеска латы и величественная осанка, отчетливо свидетельствовали об аристократическом происхождении. Необычная компания.
  -Я Грид, - пожав ему руку, парень кивнул в сторону девушки. - Моя спутница Кира. Так вы паладины? Святой Отец сказал, они слишком заметны для подобной операции.
  -Мы с Ниро верные телохранители молодого господина. Собственно, поэтому, мы и здесь. Император приказал оберегать его как зеницу ока, пока не доберемся до Святой Церкви.
  -Смотрю, вы еще и хвост за собой привели.
  Со стороны, откуда явились всадники, в их направлении двигалась многочисленная группа неизвестных в черных балахонах. Вальяжная слегка неуверенная походка и странная аура выдавала в них приспешников зла, определенно находящихся под чьим - то контролем. Или же это просто сборище уставших, озлобленных путников.
  -Одержимые? - Алекс повернулся лицом к незваным гостям.
  -Хуже. Ожившие трупы. Где - то неподалеку обитает некромант, - экзорцист ехидно усмехнулся. - Видимо не одному мне известно о вашем прибытии.
  -Воины, построиться! Защитить принца ценой собственной жизни! - Раздался бас второго паладина.
  Спешившись, крестоносцы полукругом закрыли предводителей. Заходящее солнце ярким пламенем вспыхнуло на клинках. Фигуры в балахонах подходили все ближе, будто совершенно не опасаясь возможных последствий. Выхватив из - за спины два изящных топорика, Алекс развернулся и направился им навстречу. Грид с Кирой, не спеша, готовя оружие к бою, двинулись следом. Все - таки некрасиво наблюдать за неравной схваткой вышестоящих по званию соратников и даже не попытаться помочь. Конечно, безоружные мертвецы были сомнительными противниками для рыцарей. Однако их количество с лихвой это компенсировало. Как и подобает боевом командирам, паладины сражались на острие атаки. Второй воин Света на коне обошел врага с тыла и также принялся сокращать их ряды. Увы, не всем был известен способ окончательного упокоения восставших из могил. По традиции, крестоносцы полосовали и прокалывали тела противников мечами. Лишь некоторые, невзначай, умудрились отрубить им головы. После чего те больше не проявляли признаков уже однажды покинувшей их жизни. У паладинов с этим вообще проблем не возникало. Каждый взмах боевых топоров Алекса лишал соперников какой - нибудь части тела. Грид бился рядом с ним, попутно наблюдая за Кирой. В последнее время ее жизнь и здоровье приобрели для него особую ценность. Кто бы мог подумать, что демон влюбится в человека? У воительницы также было все в порядке. Боевая коса в ее руках стабильно собирала кровавый урожай. К сожалению, использовать Дьявольское перо здесь не желательно, во избежание подозрений среди паладинов. Конечно, обычным кинжалом рубить головы проблематично, но, тем не менее, парень окончательно отправил на тот свет как минимум десяток мертвецов. Достаточно лишь хорошенько травмировать мозг. Вскоре враги благополучно закончились. Несмотря на превосходство в оружии, отряд лишился двух рыцарей, плюс еще одному прокусили руку. Остальные, можно сказать, отделались легким испугом и парой царапин. Ожидая, пока Скорбящая обработает раны соратников, уцелевшие воины блуждали по полю боя, усеянного множеством тел.
  -Знакомый почерк, - почувствовав на себе заинтересованный взгляд Алекса, Грид добавил. - Некоторое время назад, я упустил одну ведьму. Она тоже умела оживлять трупы.
  Определенно, это была именно одержимая злым духом мать Анны. Ему ведь предстояло исполнить обещание, данное погибшей подруге. Только сейчас не время охотиться на ведьм. Гости из империи не правильно поймут.
  -Я и не сомневался, что экзорцисты ни на что не способны, - Ниро с гордым видом подошел к ним. Если бы высокомерие считалось валютой, он бы, несомненно, был самым богатым. - Будь моя воля, я бы даже низших духов не позволил вам изгонять.
  -Что - то ваш принц не разговорчив, - взглянув на совсем юного паренька, церковник усмехнулся. В зеленых глазах отчетливо виднелся страх, но юнец упорно пытался взять себя в руки. Видимо, не часто ему доводилось видеть подобные столкновения.
  -Ты слишком много себе позволяешь, щенок! - Не унимался паладин. Его вспыльчивость начинала раздражать. Если тот намеревается продолжать в таком же духе, отряд вскоре может лишиться еще одного бойца.
  -П-простите... - подал голос молодой правитель. - Меня зовут Максимилиан. Спасибо вам за помощь.
  С гордым видом приняв благодарность, лицо экзорциста расплылось в довольной улыбке. Сам будущий император лично воздал ему хвалу.
  -Не будем задерживаться. Давайте выдвигаться пока еще кто - нибудь не явился по наши души.
  -Ночью двигаться опасно. Предлагаю добраться до ближайшего города и переждать ее там, - хоть рыцари и стремились поскорее выполнить приказ, предложение Грида имело смысл. Неизвестно какие силы могли скрываться в полуночной мгле.
  -Я думаю, мы так и поступим, - согласился Алекс. Судя по недовольному лицу спутника, идея не особо ему нравилась. Однако почему - то Ниро не стал оспаривать решение соратника.
  На том и порешив, отряд направился к близлежащему поселению. Оставаться в этой деревеньке опасно. О том, что в страну прибыл наследный принц из империи, никто не должен знать. Не то чтобы каждая собака знала его в лицо, лучше лишний раз не попадаться кому - либо на глаза. А вот группа имперских паладинов и крестоносцев могла вызвать подозрение. Лишняя известность в их тайной миссии совершенно ни к чему. До первого города они добрались еще до темноты. По сложившейся многовековой традиции, огражденное гигантскими стенами, поселение, больше походившее на хорошо укрепленный форт, выглядело надежным местом для ночлега. Без проблем пройдя мимо дозорных, отряд всадников двинулся к местной церкви. Заявляться в гостиницу такой компанией было бы слишком беспечно и опрометчиво. Ведь официально имперских паладинов здесь быть не должно. Удивительно как стражники вообще пропустили их без лишних вопросов. Хотя, простые солдаты обычно не вмешивались в дела церковников. Вот только их внезапное прибытие, да еще и двоих элитных воинов Инквизиции, вполне могло заинтересовать правителя города. А божьи храмы обеспечивали странникам негласное пребывание. Оставив лошадей в конюшне неподалеку, группа направились к намеченной цели. Здешний священник - с виду непоколебимый мужчина средних лет монашеской внешности, радушно встретил их, как и подобает достопочтенным гостям. Расположив рыцарей в пристройке, созданной специально для приезжих путников, прямо за главным залом, где священнослужитель читал проповеди прихожанам, он отправился восвояси. Внутри церковь выглядела гораздо приятнее, чем снаружи. На внутреннем дворике находилось много строительных материалов и мусора. Очевидно, здание готовили к реконструкции. Внутри же все было довольно ухожено. Множество икон и картин с изображениями святых и мучеников по периметру зала, элегантный черный орган возле алтаря. Идеально белые стены придавали еще большее ощущение святости и чистоты. В общем хоть прямо сейчас приводи высокопоставленных лиц на проповедь. Демонам в подобных местах становилось не по себе, но Грид уже привык. Годы, проведенные среди церковников, выработали у него иммунитет. Пока крестоносцы и паладины устраивались на ночь, Максимилиан с завороженным видом рассматривал интерьер священного помещения. Сразу видно, юноша не часто бывал в таких местах. Парень со стороны наблюдал за ним. Почему - то он был ему интересен. При всей скромности и слабости, в наследнике Аддорской империи чувствовался огромный внутренний потенциал. Молодой человек, примерно шестнадцати лет с коротко стриженными черным волосами в глубине души выглядел не по годам зрелым. Это выдавали его глаза.
  -Итак, молодой господин. Как вас угораздило связаться со столь странными паладинами? Добродушный варвар и заносчивый аристократ. До чего необычное сочетание.
  -Ниро и Алекс с самого детства вместе со мной. Они для меня, как старшие братья. Отец постоянно грозится оторвать им головы, если со мной что - нибудь случится. Иногда мне кажется, я не достоин, быть правителем целой страны.
  -Думаю, из тебя выйдет хороший император. Главное, не позволяй Инквизиторам творить, что вздумается и все будет отлично. Есть у меня один знакомый старик, любящий отправлять умелых воинов на охоту за мнимыми ведьмами и безобидными детьми, обладающими дьявольской силой.
  -Святой Отец не погладил бы тебя по головке за такие слова, - юноша улыбнулся. - Я тоже считаю, не все одержимые несут в себе зло. Слышал, некоторые даже помогали людям. Увы, для церковников не существует понятия добрый еретик. В этом я уже убедился. Поэтому хочу изменить свою страну. Наверняка, демоны совсем не такие, какими их рисуют наши проповедники. Только, кто будет слушать ребенка?
  -Возможно, некоторые из них могли бы даже служить Святой Церкви, - уловив непонимание в глазах парня, тот отмахнулся. - Не обращай внимания. Так, мысли вслух.
  -Демон, служащий людям, - Максимилиан задумался. - Парадокс. Это парадокс веры. Создание тьмы, признающее над собой власть света. У меня не укладывается в голове, как такое возможно. Думаю, история о таком создании была бы достойна целого произведения.
  Вот оно как. Оказывается его жизнь более захватывающая, чем он сам полагал. Грид вновь возгордился собой. Юный правитель действительно оказался не по годам взрослым. Однако по поведению скорее напоминал овечку в волчьей шкуре. Противоречие внешнего и внутреннего состояния и делали Максимилиана таким интересным для экзорциста. Ведь Грид в какой - то степени был таким же. В глубине души таился кровожадный зверь, который уже несколько брал над ним полный контроль. И последствия этого 'сотрудничества' нельзя было назвать хорошими. Он еще не до конца понимал природу своей сущности. К сожалению, о Багровых Лисах, к коим приписал парня Кримсон, информации имелось крайне мало. Они с принцем общались до глубокой ночи, гуляя по просторам храма Всевышнего. Пока заскучавшая по другу Кира не предложила им откланяться. С наступлением утра, отряд начал собираться в путь. До места назначения при хорошем темпе от силы два дня. Нужно поторопиться. Рано или поздно, те от кого так упорно прятали молодого правителя, выяснят, где он находится. И, несомненно, попытаются от него избавиться. Вчерашнее нападение мертвецов прямое тому подтверждение. Если, конечно, не простое совпадение. Забрав лошадей из конюшни, воины направились к городским вратам. В воздухе ощущалось странное напряжение. Люди определенно были чем - то взволнованы. Небольшая группа столпилась у ворот и горячо спорила со стражниками. Странно, но вход в поселение, обычно открытый в такое время, сейчас был наглухо закрыт. С десяток солдат стояли по периметру и отгоняли желающих покинуть крепость. Не обращая ни на кого внимания, всадники, подобно призракам, уже подобрались вплотную к вратам, как раздался раскатистый звонкий голос.
  -Стойте! - молодой стражник преградил им путь. - В городе эпидемия чумы. Нам запрещено выпускать кого - либо за пределы этих стен.
  -Уважаемый, мы торопимся, - со всевозможной вежливостью ответил Алекс. - У нас очень важная миссия.
  -При всем уважении, нет. Не могу.
  -А что вообще случилось? - Поинтересовался Грид.
  -Сегодня ночью на местном кладбище произошло нечто странное. Говорят, мертвецы повставали из могил и полностью выкосили целый район. Мы не можем позволить, чтобы зараза выбралась за пределы города.
  -Предлагаю вернуться в церковь. Так мы ничего не добьемся, - тихо произнес экзорцист.
  -Они обязаны нас пропустить! Мы святые воины Всевышнего!
  -Ниро, успокойся. Он прав, - усмирил друга Алекс.
  -Ты еще прокричи, что с нами наследный принц. Не весь город об этом знает.
  На лице паладина отчетливо виднелось желание вцепиться ему в горло за столь дерзкое обращение. Не будь здесь такого количества посторонних людей, он бы живо поставил высокомерного щенка на место. Хотя в случае с Гридом, можно было поспорить. Силушка парня ничем не уступала элите Святой Церкви. С пустыми руками отряд направился обратно. Единственно возможное место, где их все также ждали, являлась та самая церковь.
  -Я разведаю обстановку, а вы поговорите со священником, - обратился церковник к Алексу. Тот понимающе кивнул. - Наверняка, ему что - нибудь известно.
  -Я с тобой, - тут же вызвалась Кира.
  -Нет. Лучше останься с нашими друзьями. Так будет безопаснее.
  -Хочешь осмотреть тот район? - Тихо переспросила она. - Что - то почувствовал?
  -Может быть. Нужно проверить.
  Кира понимала, его не переубедить. Покинув группу, Грид решил сначала отправиться в торговый квартал города. Осмотрев окрестности с крыш зданий, парень быстро обнаружил нужное место. Людей здесь было на удивление мало. Полупустая рыночная площадь с единичными работающими лавками, подтверждала неблагоприятное положение поселения. Вряд - ли бы торговцы устроили себе выходной. Гнетущее настроение чувствовалось повсюду. Прогуливаясь между торговых рядов, он пытался учуять хоть что - нибудь странное. Увы, безуспешно. В радиусе ста метров его окружали только люди. Наверное, стоило порасспрашивать местных о событиях прошлой ночи. Внезапно услышав отдаленное шипение, экзорцист остановился. Сверхчутье говорило о присутствии поблизости потустороннего создания. Рука непроизвольно потянулась к ножу. Уж больно необычная энергетика исходила от скрывающегося демона. Тот, явно, не собирался нападать. Очевидно, просто проходил мимо. Только воитель собирался ринуться по следу, как рядом появился еще один представитель потусторонних сил.
  -Здравствуй Грид, - послышался знакомый голос позади. Тот сразу узнал его владельца, хоть и не так часто с ним общался. Миловидный молодой человек с прядью красных волос, скрестив руки на груди, прогулочным шагом приближался к нему. - Как поживаешь? Смотрю, над этим миром вновь сгущаются краски.
  -Снова какой - то древний решил пробудиться? - Нет. Определенно это была не его аура. Присутствие Кримсона он вообще ощутил в самый последний момент.
  -Могильники. Души некромантов, поглощенные демонами. Ты ведь чувствуешь их ауру? Они работают только ночью. Пожирают трупы и создают вокруг себя армии безвольных мертвецов. Если мы не избавимся от них как можно быстрее, через пару дней город вымрет. Хотя, думаю ваши друзья рыцари и ведущий их святоша доберутся еще быстрее.
  -Крестоносцы? - На мгновение, на лице Грида промелькнуло удивление. - То - есть ты хочешь, чтобы я помог убить парочку демонов?
  -Я знал, что мы найдем общий язык. Буду ждать тебя на вон той башне в полночь, - кивнув в сторону одной из крепостных вышек, он ехидно усмехнулся. - Попрошу не опаздывать.
  Затем Лис, по традиции, скрылся в багровой вспышке. Неожиданный поворот. Сначала странное восстание мертвецов посреди оживленного города. А теперь сюда еще идет Инквизитор с компанией крестоносцев. Подозрительное совпадение. Похоже, друзья паладины чего - то не договаривают. Так или иначе, он выяснил то, что ему требовалось. Значит можно с чистой совестью возвращаться в церковь. И поговорить с воинами Света о насущных делах. На всякий случай, прошвырнувшись по крышам в поисках зачинщиков здешних беспорядков, экзорцист нашел только горы трупов, которые стражники спешно пытались сжечь, да бы чума не распространялась дальше, и отдельные группы блуждающих живых мертвецов на улицах. Увы, признаков присутствия каких - либо демонов больше не ощущалось. Хорошо же они маскировались. Немного изучив обстановку в городе, Грид решил уточнить информацию о приближающемся Инквизиторе. Пекло, как нельзя, кстати, подходило для скрытного, а главное, быстро перемещения. Спустя считанные секунды, оказавшись на крепостной стене, он осмотрел окрестности. Отсюда простирался прекрасный вид на близлежащие земли. Обширные плодородные поля, на которых трудились местные крестьяне, живущие за городом. Хвойные леса, зеленой волной простирающиеся в самую даль. Следом за ними, сквозь легкий туман можно было разглядеть пики гигантских гор. На горизонте виднелась довольно крупная группа рыцарей, двигающаяся в направлении поселения. Если дело было в ночном инциденте с мертвецами, то они как - то слишком оперативно прибыли. Хотя, возможно, они вообще проездом в этих местах. Грид поспешил вернуться в церковь. По пути выяснилось, паладины тоже не сидели без дела и отправили нескольких рыцарей на разведку. Один из них прибыл как раз перед парнем. Войдя, буквально следом за ним, экзорцист окинул собравшуюся в зале компанию. Их внимание было полностью приковано к нему. Судя по слегка озадаченному виду, он узнал нечто важное.
  -По - моему у нас проблемы, - закрыв за собой дверь, он присел на первую лавочку. - Сюда идет Инквизитор с крестоносцами. И что - то мне подсказывает не просто так. У нас точно настолько секретная миссия?
  -Насколько мне известно, об этом знают только его величество, Святой Отец и мы, - ответил Алекс.
  -Значит, возможно, среди нас есть предатель. Или у меня разыгралось воображение, и эти ребята здесь по другой причине. Нехорошее у меня предчувствие.
  -Все - таки в городе эпидемия, - добавила Кира. - Если они решат очистить город от скверны, нам придется туго.
  -А учитывая то, что нас здесь вообще не должно быть, мы можем пополнить ряды здешних трупов.
  -И какие будут предложения? - В разговор вмешался Ниро. - Насколько я понял, стража не выпустит нас из города. И даже если нам удастся выбраться, мы окажемся как раз под носом у Инквизитора.
  -В таком случае, сегодня ночью мы совершим побег, - он повернулся к священнику, занимающемуся своими делами у алтаря. - У вас же тут есть какие - нибудь потайные ходы?
  -Рисковый ты парень, Грид, - заметил Алекс.
  -Только перед этим мне нужно разобраться с одним делом.
  -Подозрительно. Что еще за дело? Уж не ты ли предатель? - Ниро так и напрашивался на комплимент.
  -Назовем это небольшой охотой на демонов. Один знакомый попросил помочь. Так или иначе, из города нас не выпустят. А убегать средь бела дня слишком неразумно. Ты так не считаешь? - В ответ съехидничал парень.
  -Я так понимаю, твой друг не имеет отношения к Святой Церкви? - Поинтересовался Алекс. - Вольный охотник. У нас в империи таких не особо жалуют. Если нужно, мы тоже можем помочь. Пара лишних клинков не помешает.
  -Нет. Думаю, ему не понравится эта идея. Я сам справлюсь. А вы пока все приготовьте к ночной вылазке.
  Почему - то воин прислушивался к мнению экзорциста. С самой первой встречи он не оспорил ни одного его решения. Неужели видел в парне более достойным лидера? Весь остаток дня рыцари провели в томительном ожидании ночи. Паладины со священником отправились на изучение потайных ходов, оставив принца на попечительство Грида и Киры. Единственным выходом из города, не считая главных ворот, были подземелья. Смотритель церкви располагал старинными картами шахтерских туннелей, однако, стоило проверить их достоверность. Нехорошо будет если в самый ответственный они окажутся в тупике. Рыцари поочередно ходили на разведку в ближайшие районы города. Судя по слухам, крестоносцы взяли поселение в кольцо и готовились к штурму. Но сначала Инквизитор, по идее, должен был побеседовать с местным правителем и священниками для выяснения ситуации. Случаи, когда целые города подвергали анафеме, являлись крайне редкими. Эпидемия чумы слишком слабая причина. А вот восставшие мертвецы, наверняка, поднятые некромантами, обитающими в городе - уже серьезнее. Все равно в таком положении, логичнее было бы вывести мирное население и уже потом избавляться от угрозы. Тем не менее, интуиция Грида продолжала твердить, что крестоносцы пришли именно за принцем.
  Как и договорено, к полуночи экзорцист прибыл на вершину указанной крепостной башни. Кримсон беспечно сидел на парапете, свесив ногу в пропасть. Со стороны могло показаться, что он не заметил появления парня. Скорее всего, просто не подал виду. Глубокомысленный взор был устремлен куда - то вдаль. Присев на корточки рядом, воитель окинул взором городские просторы. Хоть небо и затянуло тучами, благодаря орлиному зрению он видел будто днем. Поселение выглядело совершенно безмятежно. На мгновение ему вообще показалось, весь город вымер. В воздухе витала странная аура пустоты и смерти, в которой ощущалось присутствие каких - то неведомых сил.
  -Слушай внимательно, - неожиданно начал Лис. - Могильники необычные создания. У них превосходная регенерация. Даже если порубить их на мелкие части, через некоторое время они полностью восстановятся. Единственное уязвимое место это артерия с левой стороны шеи. Если ее разрезать, они почему - то перестают заживлять раны и становятся вполне смертными.
  -А не легче ли просто снести им головы?
  -Думаешь, никто не пробовал? Они спокойно могут разрывать врагов и без головы. А потом безболезненно присоединить ее обратно. Я видел, как они истребили несколько городов. Честно говоря, жуткое зрелище. Хотя запах был еще хуже, - он невольно поежился. - Сначала нужно именно распороть эту самую артерию. Дальше делай, что хочешь. Можешь даже измельчить их до состояния пыли. Думаю, они не будут сильно сопротивляться.
  -То есть сначала поработаем ювелирами, а потом мясниками? Мне начинает нравиться наше сотрудничество, - предвкушая скорое веселье, на лице церковника появилась довольная улыбка. - Кстати, у меня созрело пару вопросов к тебе.
   -Если сможешь убить больше Могильников, я подумаю над этим.
  Решил поиграться? Хорошо. На любой вызов парень с детства привык отвечать. Спрыгнув с парапета, воины исчезли в багровых вспышках. Кримсон двинулся в одну сторону, а Грид в другую. Судя по всему, враги рассредоточились в разных частях города и медленно выкашивали живое население. Первого экзорцист нашел на удивление быстро. Странная аура Могильников разительно отличалась от всего сущего, не говоря уже о внешнем виде. Высокое существо с аномально длинными руками и лысой головой напоминало огромную змею. Бледно серая кожа, отчетливо выделяющаяся на фоне окружающей темноты. Вместо ног хвостоподобный отросток в половину его роста. Создание бесцельно блуждало по задворкам местного кладбища среди гуляющих оживших трупов. Складывалось впечатление, будто оно что - то искало. Сделав последний скачок через Пекло, Грид появился прямо над ним. Дьявольское перо тут же выросло в руках и по дугообразной траектории устремилось к врагу. Кувыркнувшись в воздухе после удара, парень эффектно, с перекатом, приземлился на ноги в нескольких метрах от противника. В следующий миг демон медленно разделился пополам и рухнул на землю. Вскинув клинок на плечо, Грид с довольным видом повернулся к жертве. Как и предупреждал Кримсон, подобный маневр не сработал. Однако проверить стоило. С еле слышным шипением, половинки срастались воедино. Через пару секунд, он как ни в чем ни бывало, поднялся и посмотрел в сторону обидчика. Два маленьких глаза с трудом удалось разглядеть под толстой складкой то ли жира, то ли еще чего - то, закрывавшей половину лица. Пребывая в боевом запале, юноша не заметил, как оказался в окружении множества полуразложившихся трупов. Не спеша, подступая к нему, они словно ждали команды господина, чтобы разорвать врага на куски. Могильник также не спешил атаковать. Тем хуже для него. Перехватив клинок, Грид ринулся вперед. Мертвецы уже протянули свои загребущие руки, но чересчур проворный воитель игнорировал их. Его целью являлась добыча покрупнее. Подобравшись в упор, он приготовился снова пустить в ход разрушительный клинок. Вот здесь инстинкты забили тревогу. В последний момент, отскочив назад, церковник едва не попался в лапы демона. На лице появилась ехидная усмешка. Сразу убивать жертву слишком скучно и не интересно. Нужно же дать ей шанс проявить свои способности. Увы, на длительные игры времени не оставалось. Вновь сблизившись с Могильником, парень поддел его мощным ударом рукояти в подбородок и вместе с ним взмыл в воздух. Ловким движением руки выхватив кинжал, он тут же прошелся им вдоль нужной артерию. Обычный глаз вряд - ли бы заметил еле различимую черную линию на шее, но наблюдательность и пресловутое орлиное зрение в очередной раз помогли ему поразить врага. Жестко опустив тело на землю, Грид замер на месте. При падении клинок проломил демону грудную клетку, а вторая длань вогнала нож по самую рукоять в место, где, по идее, располагалось сердце. С виду Могильник больше не подавал признаков жизни. Однако опыт общения с подобными созданиями говорил, что не стоит беспечно доверять тому, что видишь. На всякий случай, отрубив ему голову, экзорцист еще раз прислушался к сверхчутью. Раны монстр больше не залечивал. Это радовало. Да и аура подтверждала безвременную кончину. Вот и отлично! Первый готов! Исчезнув в багровой вспышке, он двинулся к следующему. Чутье привело на одну из центральных улиц. Могильник шел, а вернее плыл в окружении двух десятков подчиненных мертвецов, явно, не ожидая нападения. Кто же мог подумать, что в город заявятся враждебные собратья. С этим Грид уже не стал церемониться. Время поджимало. Нужно поскорее вернуться в церковь, пока ее не посетили крестоносцы. Официально ни имперских паладинов, ни тем более наследного принца в городе быть не должно. Дело могло обернуться международным конфликтом. Хоть королевство и считалось частью Аддорской империи, по сути, было суверенным государством, со своим правителем и законами. К тому же страны не особо ладили между собой на политической почве. Могильник был уже близко. На лету перерезав мечем ему артерию, с ювелирной точностью, церковник приземлился в десятке метров перед блуждающей делегацией. От собственной прыти он аж немного опешил. Столь массивным оружием всего лишь чуть - чуть распороть горло? Не веря своей умелости, церковник повернулся к надвигающейся толпе. И вправду, на шее змееподобного демона виднелась тоненькая кровавая линия. Парня переполняла гордость. Что бы с ним теперь такого сделать? Наблюдая за приближающейся группой мертвецов, ему в голову пришла потрясающая мысль. Идеальная возможность опробовать еще один нестандартный прием. Схватив клинок на манер дубины, он глубоко вдохнул и застыл на месте. Из - за невероятного веса, Дьявольское перо с каждым ударом создавало силовые волны, увеличивающие пробивающую мощь оружия. Интересно, что же получится, если вложить в эту волну всю необъятную силушку. Для исполнения задумки требовалось лишь пару секунд на своеобразную 'зарядку'. Потоки внутренней энергии, словно сотни маленьких муравьев, пришли в движение по всему телу. Концентрируясь в руках Грида, она быстро достигла своего пика. Однако ему показалось мало. Ради изучения собственных пределов стоило рискнуть. Избыток сосредоточенной силы мог плачевно сказаться на здоровье, или даже привести к гибели. Не обращая внимания на несколько лопнувших от растущего напряжения кровеносных сосудов и тяжесть в ногах, он продолжал собирать энергию для сокрушительной атаки. Дела становились все хуже. Еще немного и удача улыбнется Могильнику до контакта с возникшей преградой. Когда из носа потекла кровь, а сам организм был готов разорваться на части, парень решил действовать. Иначе действительно будет поздно. Сделав громогласный шаг вперед, от которого потрескалась земля, он выполнил вертикальный размашистый взмах. В мгновение ока с лезвия сорвалась огромная прозрачная волна. С грохотом приближаясь к врагу подобно невидимому мечу, она оставляла за собой разрушительную борозду в грунте. Оказавшихся на пути мертвецов, волна просто разорвала на куски, а вот Могильника аккуратно переполовинила вдоль тела. Когда половинки рухнули на землю, заливая гранит красной жидкостью, Грид с довольным видом двинулся дальше. Благодаря регенерации, неприятных ощущений от атаки он почти не испытывал. Интересно, скольких уже убил Кримсон? Способности парня не вызывали у него сомнений. Важнее насколько они превосходили его собственные. Судя по ауре, Лис обладал поистине выдающейся силой.
  Тем временем в церкви нарастала напряженная атмосфера. Недавно вернувшиеся с разведки воины доложили, что Инквизитор с отрядами крестоносцев начали патрулировать улицы в поисках одержимых. Если они обнаружат в церкви внеплановую группу рыцарей и паладинов, может возникнуть много вопросов. А узнай, что с ними сам наследник империи, который, по идее, должен был пребывать в столице, так вообще дело попахивало государственной измене. Ведь официально о побеге Максимилиана никто не знал. Это выяснится, в лучшем случае, через несколько дней, когда высокие лица государства спохватятся о его исчезновении. Разумеется, император будет до последнего прикрывать любимого сына. Однако рано или поздно свирепствующая знать добьется своего. Если Инквизитор с войском прибыл из империи, возможно, они уже знают о спасительной операции, проворачиваемой Святой Церковью. И таким образом решили раз и навсегда покончить с наследником, такого полезного для них государства. Имперская знать всегда сотрудничала с Инквизицией на взаимовыгодных условиях. А нынешнее положение в столице как раз подходило для государственного переворота. Правдоподобный, но какой - то слишком продуманный сценарий. Вполне может быть, что крестоносцы все же пришли очистить поселение от скверны. Так или иначе, а расслабляться еще не время.
  -Какого черта мы должны ждать его?! - не унимался Ниро. - Сам предложил покинуть город, а теперь где - то шатается. Никакой субординации!
  С ухода Грида прошло максимум полчаса. Отряд в полной готовности к отправлению ждал лишь возвращения главного зачинщика побега. Алекс стоял у двери, время от времени выглядывая в небольшое окошко рядом с ней. Пока все было спокойно. Воины рассредоточились у главного входа в святую обитель, ожидая лишь приказа к действию. Максимилиан и Кира сидели на лавочке в глубине зала. В случае внезапного нападения она бы стала последней преградой на пути к принцу. Разумеется, паладины из кожи выпрыгнули, но защитили бы своего господина. На девушке же лежала ответственная миссия прикрыть юношу, если вдруг они не успеют или кого - то пропустят.
  -Он необычный парень, - тихо произнес Максимилиан. - Мне довелось увидеть многих великих воинов империи. Но подобных Гриду еще не встречал. Такое ощущение, будто он гораздо выше обычных людей.
  -Когда я его впервые увидела, он также выделялся на фоне других экзорцистов. Никогда не признавал авторитетов и дерзил нашим командирам. Даже несколько раз спорил с самим Эгрегором. Иногда удивляюсь, как он до сих пор его не казнил, - Кира ласково усмехнулась. - Вообще Грид добродушный парень, только в бою становится подобен яростному зверю.
  -Словно демон. Я видел, с каким хладнокровием и удовольствием он убивал тех одержимых.
  -Он не демон! - выпалила Скорбящая. Неужели принц догадался об истинном происхождении ее напарника? Что же делать? Нельзя, чтобы паладины узнали страшную тайну о своем соратнике.
  -Прости, я не это имел ввиду, - успокоил ее юноша. - Я ни в чем его не обвиняю. Грид и вправду славный. Даже получше некоторых имперских аристократов.
  Знать во все времена плела интриги ради собственной власти и богатства. А, как известно для достижения цели любые средства хороши. Высокопоставленные лица государства не гнушались убивать женщин и детей из неугодных родов. Разумеется, не своими руками. Без свидетелей и доказательств. Некоторые даже покушались на жизнь императора. После одного из таких инцидентов, он и решил спасти единственного сына и наследника от незавидной участи, отправив того на попечительство Святого Отца. Они с правителем Аддорской империи были знакомы с самого детства и доверяли друг другу как никому другому. Максимилиан догадывался о плачевном положении отца, увы, ничем не мог ему помочь. Разве, что добраться живым до точки назначения и ждать дальнейших указаний. Наверняка, у него имелся какой - то хитрый план.
  -Сдается, к нам пожаловали гости, - произнес Алекс, в очередной раз, выглянув из - за шторки.
  За окном виднелось множество силуэтов, неторопливой, шатающейся походкой приближающихся к церкви. Это точно были не крестоносцы. Все присутствующие оживились и напряженно затаили дыхание.
  -Спрячьтесь в дальней комнате. Я постараюсь все уладить, - предложил священник.
  -Нет. Оставаться здесь слишком опасно, - паладин перевел взгляд на бойцов. - Это одержимые. Мы выходим.
  Рыцари обнажили клинки и приготовились к бою. Ниро ловко выхватил копье и став у самого входа, кивнул напарнику. Алекс тут же толкнул дверь, после чего серебрянновласый воин Света пробил грудь первого мертвеца и, используя его в качестве щита, двинулся вперед. Крестоносцы следом выскочили на улицу и принялись за дело.
  -Спасибо вам за все. Дальше мы сами. Запритесь и ждите пока не придут другие.
  По идее, они не должны причинить вред священнику. На служителях божьих храмов лежало особое благословение, защищающее их от скверны. Паладин вышел первым, закрывая широкими плечами Киру и юного господина. По периметру виднелось необычайно много одержимых. Воины с трудом от них отбивались. Даже топоры и рвение второго паладина не сильно помогало. Одного за другим рыцарей окружали и заживо начинали пожирать. Максимилиан пребывал в ужасе, но пытался сохранять спокойствие. Кира чувствовала это по его ауре. Девушке и самой было не себе. От доносящихся отовсюду стонов мертвецов и воплей еще живых сердце буквально выскакивало из груди, а кровь застывала в жилах. Да и сам вид полуразложившихся, зловонных ходячих трупов вызывал у нее отвращение. Хотелось убежать как можно дальше. Благо спасительная коса находилась под рукой. И умело разила оказавшихся на пути врагов. Медленно, но верно, отряд продвигался к выходу с церковного двора. До спасительных ворот оставались считанные метры. Вот только за ними мертвецов было не меньше. С горем пополам пробравшись к открытому проему в решетчатом заборе, крестоносцы умело перестроились и пропустили командиров за территорию церковных владений, после чего плотно сомкнули ряды.
  -Отец Ниро! Отступайте! Мы вас прикроем! - прокричал один из рыцарей, закрывая ворота за ним. Остальные молчаливо поддержали собрата. Все понимали важность миссии. Если принц погибнет, им все равно долго не жить. Так почему бы не продать свою жизнь подороже в ожесточенной схватке?
  -Да прибудет с вами Всевышний, - слова, прозвучали так, словно он уже похоронил их.
  По улицам города также бродило множество оживших трупов. Алекс шел впереди, расчищая путь. Пребывая за его широкой спиной, Кира чувствовала себя, будто за каменной стеной. Ниро прикрывал их с тыла. Мастерства в обращении с копьем ему не занимать. Эти двое вполне могли заменить небольшой отряд рыцарей. Проход в подземелья находился в нескольких кварталах от церкви. Увы, путь им преграждала толпа изголодавшихся гниющих тел. Паладины отчаянно защищали личное пространство господина. Те же, кому удалось миновать встречи с ними, мигом падали жертвами Скорбящей. Только количество врагов не уменьшалось. На месте каждого мертвого трупа появлялось еще трое живых. Если так продолжится, воины очень скоро выдохнутся. Продвигаться по скользким изрубленным телам становилось все тяжелее. Ниро заметно отстал, ему на плечи навалилось сразу трое одержимых. Положение ухудшалось с каждой секундой. Неужели так все и закончиться? Они станут ужином для изголодавшихся трупов? Кира не хотела верить в подобное. Где же Грид, когда он так нужен? Крепко держа перепуганного принца за руку, она активно размахивала косой. Нет! Они выживут и выполнят задание! Внезапно за плотными рядами мертвецов рухнуло что - то неведомое, раскидав часть толпы в стороны и подняв столб пыли. Интуиция подсказывала девушке, упавшее нечто имело прямое отношение к ее напарнику. Вот только не ожидала, что это будет именно он. Подобно метеориту врезавшись в землю, экзорцист несколько раз взмахнул массивным лезвием, отправив в окружавших его неприятелей силовые волны. Словно гигантские невидимые клинки, они сметали все на своем пути, оставляя разрушительные следы на мощеной гранитом земле и зданиях. За считанные секунды от довольно большой группы оживших трупов остались лишь единицы счастливчиков. С радостным выражением лица расправившись с последними врагами, парень повернулся к церковникам.
  -Где тебя носило?! - Взревел Ниро.
  -Смотрю, вы тут тоже не скучаете, - усмехнулся тот. - Давайте за мной!
  Еще один мощный взмах отправил вдаль переполовиненные тела двух мертвецов. С новыми силами и новым ведомым, отряд ринулся вперед. Клинок Грида расчищал путь подобно несущейся с гор лавине. От невероятных ударов глупые одержимые разлетались на кровавые ошметки в разные стороны, а строения вокруг смотрелись так, словно пережили артиллерийский обстрел. Казалось, он снова впал в безумие. Прямо как после битвы с Люцифером. Кира шла позади и наблюдала за ним. Сейчас это скорее была радость от занятия любимым ремеслом, нежели очередное помутнение рассудка. Вдалеке послышались раскаты грома. Надвигающаяся гроза обещала быть довольно сильной. Первые капельки небесной влаги коснулись лица парня. Ветер начинал усиливаться, предвещая скорую бурю. Гнилостный смрад разлагающихся тел ударил в ноздри. Желудок упорно просился наружу. В принципе, бывалым воителям не привыкать лицезреть такие картины, а вот юному правителю и Скорбящей приходилось особенно тяжело. Удивительно как их еще не вырвало от количества разорванных тел, устилающих землю. Радовало, что ночное небо затянули тучи, поэтому тьма скрывала большую часть этой 'красоты'. Но и того, что они видели вполне достаточно, чтобы до конца дней их мучили кошмары. С могучим экзорцистом во главе, отряд двигался гораздо быстрее. Чем дальше они отходили от церкви, тем меньше одержимых им встречалось. Оперативно пролетев пару кварталов, Грид неожиданно остановился.
  -Черт! Впереди крестоносцы.
  -Пойдем в обход? - Предложил Ниро.
  -Нет. Слишком рискованно, - ответил напарник. - Подозреваю, они знают о туннелях и в первую очередь попытаются заблокировать все выходы из города. Мы можем не успеть добраться туда раньше них.
  -Сдается мне, даже если пойдем напролом, они все равно нас настигнут. Максимилиан, позволь позаимствовать твою накидку, - юноша начал расстегивать свой форменный плащ церковника.
  -Что ты задумал? Хочешь выступить против крестоносцев? - Алекс был слегка ошарашен его идеей.
  -Не волнуйся. Если они не увидят никаких опознавательных знаков на мне, никогда не узнают, что я экзорцист.
  -Решил стать героем? - На лице Ниро виднелось неподдельное удивление. А если хорошенько присмотреться, то можно было заметить даже нотку одобрения. - Ты слишком самоуверен, парень.
  -Мне это все говорят. Хотя чаще я слышу упертый дурак, - натягивая капюшон походного плаща принца, он ехидно улыбнулся девушке. - Идите. Я выиграю вам немного времени.
  Паладины не стали спорить. Выполнение задания - наивысший приоритет, количество жертв не имело значения. Во взгляде Алекса читалось всего одно слово 'выживи'. Подтолкнув Максимилиана, воины Света направились дальше по улице. Кира же осталась на месте. Разве она могла бросить любимого в беде? Конечно, нет. Скорбящая была решительно настроена, помочь ему в схватке с рыцарями. Увы, парень думал немного иначе. Одним лишь взглядом он дал понять, что ей не стоит тут находиться. Не впервой воительнице приходилось видеть этот взор, сочетающий в себе угрозу, приукрашенную светлым чувством любви. Что - то типа 'дорогая, уйди или я убью тебя'. Оно и понятно. Демон не хотел рисковать жизнью дорогого ему существа.
  -Только не вздумай умереть здесь, - смирившись в его 'просьбой' наконец произнесла девушка. - Не нравится мне этот дождь. Говорят, таким образом, небеса оплакивают гибель великих людей.
  -К счастью меня трудно назвать великим человеком, - Грид повернулся к ней спиной. - А теперь, уходи.
  Скрипя сердцем Кира все - таки побежала за уже скрывшимся из виду отрядом. Ливень начинал усиливаться, будто подчеркивая трагичность ситуации. Сделав глубокий вдох, он материализовал клинок и двинулся навстречу приближающимся рыцарям. Дождевая свежесть немного притупляла запах мертвечины, разнесшийся по всему городу. Прекрасная погода, чтобы отправиться в небытие. Только парень действительно не планировал становиться еще одной жертвой крестоносцев. По крайней мере, им придется очень постараться, чтобы избавиться от него. Убивать имперских фанатиков не было нужды, всего - то требовалось ненадолго отвлечь внимание от более важной цели. Судя по ощущениям, во главе группы шел сам Инквизитор. От высокого лидера исходила особо неприятная аура. Словно на его счету имелось огромное количество загубленных демонических душ. И каждая из них перед смертью прокляла своего палача. Топот множества ног слышался совсем рядом. Звенящий грохот доспехов трудно с чем - то спутать. Долгожданный момент столкновения стремительно приближался. Вот и показавшиеся из - за угла жилого строения рыцари, завидев подозрительного незнакомца, с обнаженными мечами ринулись к нему. Грид был несказанно рад такой возможности проверить элитных церковников на прочность. Первый воин, решивший покуситься на его жизнь, тут же отлетел в сторону после ошеломительной встречи с невероятным клинком. От силы удара, оружие крестоносца разлетелось вдребезги, а рука изогнулась, подобно гармошке. Второму повезло больше. Парировав серию ударов, парень ловко обезоружил противника и грациозным обратным движением хорошенько смял ему шлем. Последующего жесткого контакта со следующим собратом, он, видимо, уже не почувствовал, так как потерял сознание. Все новые и новые враги появлялись в поле зрения. Экзорцист довольно бодро и непринужденно выводил их из строя. Будто его атаковали маленькие дети, а не матерые рыцари. После второго десятка положенных тел, на горизонте показался Инквизитор. Высокий, широкоплечий мужчина зрелого возраста, в массивных латах с крестами на груди и плечах, неспешной походкой двигался к нему в окружении подчиненных солдат. Воитель играючи расправился с оставшимися врагами и с чувством выполненного долга направился навстречу. Остановившись в десятке метров друг от друга, они смерили соперника хладнокровным взглядом. Несмотря на численное превосходство в глазах юноши не было и капли страха. Даже еле заметная улыбка виднелась на лице. Казалось, плачевность положения совсем не беспокоила.
  -Ответь на один вопрос, - начал диалог парень. - Вы пришли за ним?
  -Наследный принц как бельмо на глазу.
  -Полагаю, Эгрегор не знает о ваших делишках, - услыхав имя своего командира, тот немного занервничал.
  -Он об этом и не узнает. Уж мы постараемся, - Инквизитор слащаво улыбнулся. - Принц со своей свитой отправился в пограничный город и пал жертвой тамошних одержимых обитателей. А потом пришли мы и в порыве праведной ярости полностью очистили поселение от нечисти.
  -То есть избавиться от него по - тихому не получилось и поэтому вы решили пожертвовать населением целого города? Принципы церковников воистину меня поражают.
  -Ты один из его подручных?
  -Хуже, - усмехнулся Грид. - Я обычный герой, борющийся за справедливость. Не люблю, когда убивают детей из - за интриг взрослых.
  -Ты, похоже, и сам еще ребенок. К тому же глупый. Избавьтесь от него!
  Несколько воинов вскинули арбалеты и спустили крючки. Молниеносная реакция и широкое лезвие клинка спасли от гибели, однако один болт все равно попал в плечо. Едва не потеряв равновесие, воин припал на колено. Еще пара крестоносцев стремительно приближалась с мечами наголо. Парень мог бы уже исчезнуть, но что - то заставляло его продолжать сражаться. Скорее всего, банальная жажда битвы. И даже небольшое ранение не смогло сломить боевой дух. Один за другим травмированные рыцари устилали землю. Будто неистовый зверь, загнанный в угол, экзорцист стабильно сокращал их численное превосходство. Начинало казаться, он вообще собирается разделаться со всеми. В том числе и с Инквизитором. Тот спокойно стоял на месте, наблюдая за 'избиением младенцев'. Удивительно, но опытные крестоносцы, побывавшие во множестве битв с демонами, не могли ничего противопоставить всего одному юноше. Массивный клинок, судя по виду обладавший поразительным весом, кружился подобно кинжалу в руках жонглера.
  -Свет Габриэля, развей тьму!
  Повернувшись на голос, Грид не успел среагировать на копье, лезвие которого вошло ему в плечо. Дикая жгучая боль пронзила все тело. Инстинкты подсказывали, что это еще не конец. Прежний опыт говорил, после таких слов, ничего хорошего ждать не приходилось. Быстро уведя клинком вражеское оружие в сторону, он тут же убедился в правильности своих суждений. Спустя мгновение из острия вырвался яркий луч света, проделавший аккуратную дыру, размером с пушечное ядро, в стене близлежащего здания. Неожиданно возникший худощавый паладин незамедлительно продолжил атаку. С копьем он обращался довольно умело. Грид с трудом отразил пару молниеносных выпадов, после чего рухнул на пятую точку от такой же резкой подсечки. Перехватив оружие, воин Света мгновенно направил острие навстречу с жертвой. Парировать удар тот никак не успевал, но и столь бесполезная смерть не входила в его планы. Прежде чем он успел что - либо сообразить, в самый ответственный момент рядом появилась некая фигура и подставила руку под лезвие. Раздался звонкий металлический скрежет, а затем копье сменило траекторию, едва не задев лицо парня. Грид пригляделся к спасителю. Разумеется, это был ни кто иной, как Кримсон. Умеет же он появляться в нужном месте в нужное время. Позади послышались быстро приближающиеся шаги, отчего экзорцист резво вскочил на ноги. Следующий размашистый удар разнес на части оружие рыцаря, а самого подбросило в воздух. Непродолжительный полет воина завершился жесткой встречей с каменной стеной, в которую тот буквально встрял.
  -Предлагаю тебе отступить, - Лис оттолкнул паладина назад.
  -Да ладно. Я только начал веселиться, - вытащив стрелу из плеча и отбросив в сторону, он схватил меч двумя руками.
  -Грид. Перестань вести себя как капризное дитя.
  -Ну вот, еще один, - разочарованно вздохнув, парень опустил клинок. - Почему вас всех так беспокоит мое ребячество? Мне без разницы насколько силен мой враг. Я просто сокрушу его и все. Плевать даже если это будет стоить мне жизни.
  -Тебе не обязательно умирать здесь. Та девчонка ждет тебя. А еще старик, по - моему Гавриил. Не думал, каково им будет, если тебя не станет? Да и я не позволю, чтобы ты погиб. По крайней мере, раньше положенного времени.
  -Хм. Тебе известно, когда я умру? Чего же ты хочешь от меня? И кстати, скольких убил?
  -Троих.
  -Черт! Я всего двоих.
  -Значит, ответы на свои вопросы получишь в другой раз, когда сможешь меня обойти.
  -Чертов хитрец, - напоследок кинул Грид, скрывшись в багровой вспышке.
  Кримсон усмехнулся. Какой же своенравный 'ребенок' ему попался. А ведь из него предстояло вырастить настоящее чудовище, не знающее жалости и сострадания к врагу. К счастью миролюбием он не выделялся, зато очень легко поддавался гневу и ярости. В бою влияние этих эмоций могло привести к плачевному финалу. Что - то подсказывало Кримсону, переучить парня будет трудной задачей. С Ультимой все обстояло гораздо легче. Стоявший перед ним паладин уже произнес священное заклинание, заставив лезвие копья озариться ярким светом, и готовился к атаке. Лис совершенно спокойно, даже отрешенно, наблюдал за его действиями. Воитель перехватил оружие и устремился вперед. Как обычно, дождавшись самого последнего момента, когда лезвие буквально коснулось тела, парень исчез подобно собрату экзорцисту.
  Тем временем, отряд церковников с принцем благополучно выбрались за пределы городских стен. Подземные туннели вывели их в небольшую лесную рощу. Теперь оставалось добраться до ближайшего фермерского хозяйства и надеяться, что там будут хоть какие - нибудь лошади. Только существовала небольшая проблемка. Повсюду рыскали патрули крестоносцев. Действовать нужно было тихо и осторожно. Пусть и незначительное столкновение с братьями по оружию было ни к чему. Удача им улыбнулась. Поблизости оказалась одна из множества ферм, разбросанных по округе. Здешние хозяева либо очень крепко спали, либо уже стали жертвами фанатичных рыцарей. В конюшне мирно дремало четыре мощных скакуна, будто специально ждавших беглецов. Наверняка, владелец не сильно расстроится, если церковники их позаимствуют. Если он сам еще жив. Тихо прокравшись к лошадям, воины начали приводить их в чувства. Благо здесь же находилось все необходимое снаряжение для конной прогулки. Паладинам не впервой приходилось самолично экипировать четвероногое средство передвижения. Быстро разделавшись со своим, Ниро принялся помогать принцу. По призванию, юноша не часто сталкивался с лошадьми. У Киры проблем не возникало. Служба в Святой Церкви научила многим полезным навыкам. Вид у нее был слегка взволнованный.
  -Надеюсь, Грид сможет выбраться, - попытался подбодрить ее паладин.
  -Я не сомневаюсь в этом. Иногда мне кажется, он бы умудрился сбежать даже из Преисподней.
  -Знаешь, почему - то мне тоже так кажется, - ухмыльнулся Алекс. - В империи о нем уже легенды слагают. Словно он некий сверхчеловек. Хотя все же многие считают его одержимым.
  -И вы тоже?
  -Ну, с Ниро все понятно. Он у нас слишком праведный аристократ. А вот лично я думаю, парень обладает выдающимися способностями. При том верой и правдой служит правому делу. Слышал после битвы с Люцифером, он обезумел и чуть не перебил тамошних крестоносцев. Я, конечно, не знаю, что этому послужило, но будь в нем злой дух, он бы уже давно проявил себя. В противном случае, у него просто поразительная сила воли, - закончив со своим скакуном, он обратился к Ниро. - Вы готовы?
  Воин Света с Максимилианом верхом двинулись к ним. Подобно молнии вылетев из конюшни, отряд выбрался на просторную равнину и галопом ринулся подальше от злополучного города. Шансы, что Грид их догонит, таяли на глазах. Кира точно знала, он не погиб. Если учесть с какими могучими созданиями ему доводилось сражаться, группа рыцарей являлась для экзорциста обычной забавой. Однако Инквизитор и сопровождавшие его паладины внушали некоторое беспокойство. Все же надежда умирала последней. В округе не чувствовалось ни одной живой души. Куда подевались крестоносцы? Город пока еще находился в прямой видимости. Воины Инквизиции по любому должны патрулировать местность в поисках возможных беглецов. Только сейчас они, будто сквозь землю провалились. Или очень хорошо скрывались. В любом случае они слишком легко покинули пределы поселения. Это наталкивало на мысль, впереди их ожидало нечто ужасное. Всадники держали быстрый темп и в скором времени отошли достаточно далеко от города. Моросящий дождик, приятно обдавал лица холодными брызгами. Путники уже даже немного расслабились от столь тихой и спокойной езды. Но не тут - то было. Темный силуэт, возникший из ниоткуда, пронесся перед отрядом. Смахивая на гигантскую змею, он резко сбил лошадей Киры и Максимилиана с ног. Молодые люди по инерции пролетели несколько метров и жестко встретились с матушкой - землей. Прейдя в себя, девушка мигом обнажила лезвие боевой косы и закрыла принца собой. К счастью тот оказался совсем рядом. И вроде почти не пострадал. Судя по самочувствию, Кира тоже была в порядке, только немного счесала ладони. Змееподобное создание стремительно приближалось к ним. Умело прокрутив в руке, она направила изогнутый клинок ему навстречу. Странная аура, явно, имевшая демоническое начало, походила на помесь мертвеца с чем - то неведомым. Он грациозным движением поймал косу за самое лезвие и мощным рывком обезоружил воительницу. Алекс уже мчался на подмогу. Демон был слишком увлечен Скорбящей, поэтому не обратил на него никакого внимания. А зря. Первый топорик паладина глубоко впился в плечо парой секунд спустя, а второй уже направлялся к черепу. Проявив чудеса скорости, враг схватил его за руку и со злобным видом посмотрел на обидчика. Конечно, глаз было особо не видно, но устрашающий оскал отчетливо говорил, что существо не очень обрадовалось. Отшвырнув воина в сторону, оно вернулось к добыче. Будто, девушка приглянулась ему больше всех. Неудивительно, ведь она выглядела довольно привлекательно. Стройная фигура, миловидные черты лица и длинные русые волосы. Видимо, даже у демонов имелись кое - какие понятия о прекрасном. Кира не собиралась так просто сдаваться, только из оружия у нее остался лишь маленький нож, который Скорбящая использовала в медицинских целях. Чудовище протянуло длиннющие руки. Смотрелись они не очень эстетично. Худощавые, жилистые, с такими же длинными тонкими пальцами, смахивающими на паучьи лапы. Аккуратно достав клинок, девушка попятилась назад, продолжая закрывать собой принца. Сквозь шум дождя, она услышала ритмичный стук лошадиных копыт, несущихся к ней со стороны. Ниро обошел их по широкой дуге и стремительно приближался. Без оружия. Воительница догадалась о его затее. Спасение наследника империи превыше всего. Жизни других не имеют значения. Кира это прекрасно понимала, поэтому решила подыграть. Выждав нужный момент, она оттолкнула парня прямо к мчащемуся рыцарю, и кинулась на демона да бы отвлечь внимание. Паладин лихо поймал юного господина и, на ходу, усадил на лошадь. Теперь, когда Максимилиан был в безопасности, можно приступать к делу. Крепко вцепившись в длань змееподобного создания, девушка вогнала нож ему в ладонь. Тот, явно, не ожидал столь, резкого маневра. В попытках избавиться от настойчивой девицы, он начал брыкаться из стороны в сторону и яростно реветь. Скорбящая держалась изо всех сил, постоянная тряска не давала продолжить атаку. Наконец отцепив воительницу от себя, демон схватил ее за руки и подвесил перед собой. Зловонное дыхание теплой волной окатило лицо. Устрашающая пасть, усеянная иглоподобными зубами, медленно приближалась. Находясь на скользкой грани между жизнью и страшной смертью в объятьях ужасного создания, Кира почему - то не испытывала страха. Более того, ощущения говорили, будто ей ничего не грозит. Чувство полной защищенности окутывало сердце и разум. Она знала, что кое - кто никогда не даст ее в обиду и вытащит из любой опасности. Так все и случилось. Появившийся из ниоткуда Грид, отрубил демону руки и ловко поставил девушку на землю. А затем хорошенько приложился широкой стороной лезвия к его черепу. Кира предполагала, что так и будет, поэтому не удивилась. Экзорцист придерживал ее одной рукой, с нескрываемой радостью глядя на подругу. Однако заметив кровь на ладонях, парень переменился в лице. Выпустив клинок, исчезнувший в воздухе, он достал нож и двинулся к еще не оклемавшемуся Могильнику. От дальнейших событий у Скорбящей похолодела кровь в жилах, а по спине пробежали мурашки. С садистической улыбкой, церковник начал методично колоть голову демона. Неужели снова обезумел? С противным чавкающим треском морда потустороннего создания превращалась в кровавое месиво. Продолжая безжалостно наносить удар за ударом, воитель, казалось, намеревался оставить от него лишь светлые воспоминания. Могильник вертелся и вопил не своим голосом. Все - таки боль они ощущали. Наверное, Кримсону попадались слишком закаленные ребята. Под конец экзекуции, он перерезал бедолаге исцеляющую артерию и отошел назад. Злорадно понаблюдав за тем, как искалеченный демон в агонии испускает дух, Грид спрятал оружие и, с чувством собственного достоинства, направился обратно к ошарашенной девушке.
  -Ты в порядке? Не ранена? - Крепко прижав ее к себе, спросил парень.
  -Все хорошо, - но юноша не отпускал, а только прижимал еще сильнее, будто боясь, что она исчезнет. Хоть он и выглядел спокойным и уверенным, в глубине души очень волновался. Кира почувствовала это, когда экзорцист ее обнял. На какой - то миг ей показалось, что перед ней стоит беззащитный ребенок, а не матерый воитель. Ласково улыбнувшись, она приобняла его в ответ. - Успокойся. Все хорошо.
  -Повезло ему. Иначе смерть оказалась бы гораздо ужасней.
  Ужасней? То есть сей акт невероятной жестокости был не пределом? Тот Грид, которого она знала, никогда бы не стал так издеваться над противником. Жажда и запал битвы - одно, а запредельная кровожадность совсем другое. Внутренний демон же упивался болью и страданиями своих жертв. Разница в их характерах была просто колоссальной. Хотя ужасное создание, дремавшее внутри парня, являлось всего лишь отражением истинной звериной сущности. По возвращении из Чистилища он рассказал Кире о встречах с Кримсоном и о своем настоящем, со слов Лиса, происхождении. Девушка безоговорочно ему верила и всячески пыталась помочь в поисках правды о себе. Как - никак, а быть представителем никому не известного рода захватывающе интересно.
  -Святые угодники! Грид, я поражен. Слухи не врали о тебе, - к ним подошел Алекс. Выглядел он не менее взбудораженным, чем Кира.
  -Обо мне уже вся империя знает?
  -Экзорцист сразивший легендарного владыку демонов Люцифера. Затем успешно прошел испытания в Чистилище и вернулся назад. Ты можно сказать живая легенда.
  -Хоть и считаешься одержимым, - добавил Ниро. Сидевший позади него Максимилиан с легкой опаской и удивлением смотрел на парня. - Что это был за меч? Похоже, некий демонический артефакт. Быть может ты и есть тот самый предатель?
  -Предатель бы не стал столько раз спасать вам жизни. А клинок. Пусть это останется моим секретом.
  -Инквизиторы очень любят разгадывать тайны. Особенно таких несговорчивых еретиков.
  Аристократичный паладин как всегда только накалял обстановку. Во взгляде экзорциста отчетливо читалось желание пройтись ему по голове чем - нибудь тяжелым. Пару раз. Если не бы стоявшая рядом Кира и поджимавшее время, он бы так и поступил. И даже Всевышний не смог бы его остановить.
  -Давайте не будем здесь выяснять отношения, - вмешался дипломатичный Алекс. - Поспешим.
  В столкновении с Могильником одна из лошадей не выжила. Поэтому отряду пришлось довольствоваться только тремя скакунами. Конечно, придется пожертвовать скоростью, но зато и принца будет достаточно умелых телохранителей. Ведь неизвестно, что еще их ждало впереди. Алекс в гордом одиночестве возглавил группу и двинулся в путь. Грозовые тучи медленно рассеивались, открывая путь яркому лунному свету. Кримсон с задумчивым видом наблюдал за удаляющимися во тьму силуэтами с крепостной стены.
  -Увы, Грид, ты не сможешь выполнить обещание. Или может мне отпустить тебя, дорогая? - под его ногами лежал и истошно визжал Могильник. Длинное лезвие, исходящее из ладони, впивалось ему в спину, не давая возможности подняться или хоть как - то навредить обидчику.
  -Что за обещание? Я что - то пропустила? - Позади явилась Ультима.
  -Перед тем, как мы отправились за Люцифером, я следил за нашим грозным другом. Мать одной его знакомой ведьмы решила поиграться с демонами. По сути, она и стала ключом к пробуждению древнего владыки. В тот день, та девушка умерла, а ее предсмертным желанием было упокоить душу любимой матери. Я просто не сомневаюсь, что это именно она. Та же аура и... - парень глубоко вдохнул. - Запах. Нет, я, конечно, могу ее отпустить и позволить убить еще пару сотен человек. Потом церковники проснутся и отправят кого - нибудь на ее устранение. Не факт, что именно Грида. Поэтому я облегчаю жизнь и ему и себе в будущем.
  -И когда ты только все успеваешь?
  -Хороший лидер должен знать обо всем, что происходит с его подчиненными, - не вытаскивая лезвия из плоти, он повел его вдоль спины и упер в один из позвонков. - И в нужный момент наставлять их на путь истинный. Ну, или, в конце концов, помочь исправить ошибки, - продавив кость до щелчка, он опустился ниже и повторил операцию. С каждым сломанным позвонком, демон болезненно взвывал. Но Лис с игривым видом продолжал измываться над ним. - Иначе, он не сможет им доверять. Я бы не отдал жизнь Амадеру в руки Отшельника и Лаэрта, если бы не был в них уверен.
  Проткнув еще несколько позвонков, Кримсон наклонился к его голове. Незаметно появившееся на пальце лезвие, прошлось по исцеляющей артерии, лишив Могильника последней надежды на благополучный исход. Затем Лис положил руку ему на макушку и закрыл глаза.
  -Ну, а мне ты также доверяешь? - вырвавшийся из ладони клинок с грохотом пробил многовековой гранит. Демон еще немного побрыкался и застыл. Лис озадаченно посмотрел на нее. - Я в смысле, смог бы ты пожертвовать собой ради них или меня?
  -К чему эти вопросы? Ты для меня как сестра, - ласково улыбнулся воитель. - Хоть Амадеру на первом месте, я все равно готов отдать жизнь за любого из вас.
  Услышав такие слова, Ультима аж немного смутилась. В последнее время парень вызывал у нее какую - то странную симпатию. Не как мудрый лидер и наставник, а как личность. Неужели влюбилась? За скрытным загадочным нравом скрывалась обаятельная натура. Он стремился полностью избавиться от эмоций, чтобы сохранить жизни своих собратьев. Чувства могли затуманить разум и пагубно сказаться на принятии решений в самый важный момент. Даже если придется убить кого - то из них ради заветной цели, он бы без колебаний это сделал, пусть бы его и мучили угрызения совести. После разговора с Лаэртом девушку не покидали сомнения, сможет ли она принести в жертву одного из дорогих собратьев, ради блага Амадеру. Хоть слова Отца Клинков и немного успокоили тогда, Лисица все - равно не могла смириться, что когда - нибудь, рано или поздно, ей придется так поступить. Когда на кону стояла судьба Богини, даже семейные, пусть и не совсем кровные, узы отходили на второй план.
  ***
  К счастью, больше неприятностей по пути не приключилось. Отряд пытался как можно меньше задерживаться во встречных городах и двигаться к точке назначения. Спустя полтора дня, они, наконец, добрались до Святой Церкви. Штаб королевских церковников походила на небольшой городок. Главный собор с огромным колоколом на вершине отчетливо выделялся на фоне других строений. Разведка завидела их еще на подходе, поэтому, когда они прибыли, весь командный состав организации в лице главы и приближенных паладинов, уже ожидал гостей из империи у главного храма. Галопом пролетев через весь лагерь по мощеным дорогам, всадники остановились перед встречающей делегацией у крупной статуи небесного воителя. Только сейчас Грид заметил, что их глава был довольно мелкого роста. Он с трудом дотягивал до плеч своих статных паладинов. Однако высокая бардовая митра, обильно украшенная церковной символикой, скрашивала сей недостаток.
  -Приветствую, Святой Отец, - соскочив с лошади, Алекс припал на колено и склонил голову. Ниро поступил также. - Мы выполнили задание. Его величество принц Максимилиан в целости и сохранности.
  -Как прошло ваше путешествие?
  -По пути возникли некоторые трудности. Весь наш отряд пал смертью храбрых. Без Грида мы могли бы и не добраться до вас.
  Максимилиан поравнялся с телохранителями и начал опускаться на колено, да бы тоже выразить почтение наместнику Всевышнего в здешних землях.
  -Здравствуйте, ваше святейшество.
  -Не стоит, юный господин, - взяв юношу за руки, старик не позволил ему поклониться. Следом показались Грид и Кира.
  -Святая Церковь в долгу перед тобой, мой мальчик, - Святой Отец буквально светился от радости, когда он взглянул на приближающегося экзорциста.
  На лице Гавриила появилась довольная улыбка, а в глазах виднелась гордость за пасынка. Кто бы мог подумать, что однажды репутация целой организации будет зависеть от действий демона. Все - таки главе не стоило об этом знать.
  -Только есть маленькая проблемка, - ответил тот. - В одном из городов мне посчастливилось столкнуться с имперским Инквизитором. Он хотел избавиться от принца и, вполне возможно, уже идет сюда.
  -Ты в этом уверен? Ничего не путаешь? - с угрожающе серьезным видом переспросил Михаил. - Чтобы обвинять Инквизитора у тебя должны быть очень веские доказательства.
  -Мое дело предупредить. Дальше поступайте как хотите.
  -В любом случае, ты заслужил мою признательность. Гавриил воспитал прекрасного наследника, - одобрительный взгляд переместился на паладина, а затем снова вернулся к парню. - Отныне назначаю тебя личным телохранителем Максимилиана. Станешь его тенью на время пребывания здесь.
  -А эти двое?
  -Нам нужно возвращаться в столицу. Мы же вроде как на демонов охотились, - Алекс ехидно усмехнулся.
  И вправду, официально воины Света отправились на 'переговоры' с разбушевавшимися потусторонними созданиями на границе империи. И по времени им уже пора было бы явиться обратно.
  -Только у меня одно условие, - от этих слов все паладины переменились в лице. Словно юноша привселюдно оскорбил Святого Отца. Не обращая на них внимание, он взял напарницу за руку и продолжил. - Меня немного ранили на задании. Поэтому я бы хотел, чтобы одна из Скорбящих присмотрела за мной.
  Да как он посмел о чем - то просить Святого Отца! Да еще и в такой наглой форме! Судя по лицам, Гавриил и Михаил были готовы здесь же закопать нахального экзорциста. Их останавливал только ответ владыки.
  -Думаю, для героя можно сделать исключение, - усмехнулся старик.
  Вот это повезло. Высокое начальство, наконец - то отметило его заслуги. Так и до повышения не далеко. Хотя, особого желания становиться достопочтенным носителем Света, у парня не наблюдалось. Услышав такие слова, церковники успокоились, однако непременно, при случае, они ему напомнят, как следует себя вести с командирами. Максимилиана поселили в одной из секретных комнат в глубине главного собора. Доступ туда имели только паладины и наиболее приближенные к Святому Отцу лица организации. Поэтому его поручение Гриду, можно было расценить как небольшой отпуск в компании знатной шишки. Да еще и Кира сможет постоянно его навещать. На следующий день имперские паладины, набравшись сил, двинулись в обратный путь. Теперь вся ответственность лежала на плечах одного единственного экзорциста. Максимилиан вел себя довольно тихо. Почти целыми днями сидел в библиотеке и изучал старинные фолианты. Помимо церковной литературы, здесь также находилось множество книг по демонологии и другим оккультным наукам. Само собой, они находились под запретом для непосвященных. Врага ведь нужно знать в лицо. С одной стороны Гриду нравилось, что парень не доставлял ему проблем, но с другой - безмятежное спокойствие вгоняло в уныние. Конечно, он находил себе занятие по интересам в виде строительства замков из книг или виртуозной игры с ножами, только и они вскоре ему надоедали. Максимилиан часто беседовал с ним на самые разные темы. Спустя несколько дней экзорцист и принц стали фактически лучшими друзьями. В очередной погожий библиотечный денек, Грид мирно дремал на уже полюбившемся кресле - кушетке, лениво раскручивая между пальцами маленький, метательный кинжал. В распахнутое окно дул приятный освежающий ветерок. Максимилиан как обычно читал какую - то книгу за большим письменным столом в глубине зала.
  -И все - таки демоны интересные создания, - с задумчивым видом произнес принц. - По сути, у них нет как таковых богов. Они уважают только силу и подчиняются сильнейшему представителю своего вида. Интересно, какой он? Мир, где всем правит сила.
  -Думаю, он был бы слишком жестоким. Среди людей все намного проще. Демоны привыкли решать разногласия один на один, а люди если не могут с чем - то справиться, зовут на помощь группу поддержки. Я бы сказал, они больше смахивают на диких зверей, пытающихся выглядеть цивилизованно.
  -Интересная мысль. Хотя, исходя из своего опыта общения со знатью, люди также не далеко ушли от животных. Думаю, если бы среди высших чинов завелось пару демонических родов, наша страна была бы совсем другой. Хм. Хорошо Святой Отец нас не слышит. Все - же демоны не лучшая тема для разговора в столь священном месте.
  -А если я скажу, что являюсь одним из них.
  -Ты шутишь.
  В глазах юноши появился огонек заинтригованности. За несколько дней Максимилиан начал доверять ему как себе. Поэтому Грид также решил не держать от него секретов. Те пару человек, что знали о его истинном происхождении, смиренно хранили тайну. Иначе экзорцист бы уже был разобран на части в пыточной Инквизиторов. Юный правитель не вызывал никаких отрицательных эмоций, а значит ему можно довериться. С легкой усмешкой глядя на удивленного принца, он исчез в багровой вспышке и спустя мгновение появился в другом конце комнаты.
  -Это невероятно! А Святой Отец знает?
  -В таком случае я бы с тобой сейчас не разговаривал.
  -А ведь точно, - Максимилиан призадумался. - Демон служит свету. Теперь понятно, откуда у тебя такая сила. Я начал подозревать это сразу после той битвы с одержимыми. Ты сражался как настоящий демон. А можно узнать причину, почему ты стал церковником?
  -Выбирать мне не приходилось. Один паладин убил моих родителей, но почему - то не смог поднять руку на их ребенка. Он забрал меня в Святую Церковь и с тех пор я устраняю своих собратьев во славу Всевышнего.
  -Но ведь делаешь это не из глубокой веры, что все они зло?
  -Понимаешь, я очень люблю сражаться. Это прекрасное чувство, когда твоя жизнь висит на волоске и только от тебя зависит, как долго она продлится. Однако очень быстро я понял, что люди гораздо слабее меня и лишь единицы могут принести мне такую радость. А вот среди демонов поистине могучих противников оказалось в разы больше, - он иронично ухмыльнулся. - Один из немногих случаев, когда людей спасла их слабость.
  -То есть тебе без разницы кем будет враг. Главное, чтобы он был достаточно сильным, да бы повеселить тебя. Так говорят либо великие воины, либо кровожадные убийцы.
  -Полагаю, великим воином меня назвать трудно, - усмехнулся Грид.
  -Слушай, а ты умеешь играть в шахматы? Если честно мне уже надоело сидеть в этой душной библиотеке.
  Увы, среди множества талантов экзорциста пристрастие к интеллектуальным забавам отсутствовало. Не то чтобы он был глупым, в боевой сноровке парень давал фору многим прославленным воителям, просто они его не особо интересовали. Да и плотный график тренировок и обязанностей охотника за нечистью не способствовал наличию лишнего свободного времени. Парень бы лучше хорошенько поспал, чем корпел над загадками и головоломками. Сейчас же ничего ему не мешало приобщиться к полезному для головы делу. Так Грид открыл для себя сложный мир шахматных дуэлей. С помощью Максимилиана, он быстро вник в правила, однако опытность молодого правителя не оставляла ему никаких шансов на победу. А заносчивый демон не любил проигрывать. И не умел сдаваться. Обычно их партии длились до глубокой ночи. Если их не навещала Скорбящая. Кира приходила ближе к вечеру, по окончанию работы в лазарете. Так как в главный собор разрешалось входить лишь немногим, поэтому девушка проникала в священный храм через потайной проход на заднем дворике. Небольшое ухоженное пространство, ограждал внушительный каменный забор. За давностью лет его почти полностью обвили заросли кустарника и винограда. Попасть туда из вне можно было, только миновав рощу густой растительности, в которой ничего не стоило заблудиться. Максимилиан все прекрасно понимал и в моменты их воссоединения тактично отправлялся по своим делам, позволяя влюбленным побыть наедине. Хотя нередко они и втроем весело проводили время за разными играми и беседами. Казалось, счастливые деньки будут длиться вечно. Может, стоит напроситься к нему в личные телохранители? Ведь рано или поздно он покинет Святую Церковь. И Грид снова станет обычным экзорцистом. А так, увидит столицу империи, познакомиться с аристократами. Опять же бесконечные пиры и банкеты. Это все хорошо, но вряд - ли подобная должность утолит жажду сражений. Только если принц соберется в странствия, в какие - нибудь неизведанные земли. Да и с поиском достойных противников придется завязать, тогда главной обязанностью станет безопасность правителя. Хотя, не попробовав, никогда не узнаешь. Однако какой лидер отпустит одного из своих лучших воинов? Конечно, церковник, защищающий молодого императора - престижно, только терять такое дарование как Грид, Святому Отцу не выгодно. Парень мог стать самым выдающимся паладином в истории человечества.
  Первая беззаботная неделя приближалась к концу. В очередной обычный солнечный день, когда ребята сошлись в шахматной дуэли, к ним в гости зашел Гавриил. Паладин посещал их очень редко, в основном, чтобы узнать как дела и насколько изменился принц после общения с пасынком. Максимилиан сразу заметил вошедшего в комнату паладина и с добродушной улыбкой кивнул в знак приветствия. Грид же, как всегда его проигнорировал. Он был слишком поглощен игрой.
  -Как вы тут поживаете? Надеюсь, этот юноша не сильно достает вас, ваше величество?
  -Чего тебе нужно, старик? - парень глубокомысленно смотрел на фигуры, раздумывая над следующим ходом.
  -Еще не слышал новости? Рафаил вернулся.
  Едва прозвучало это имя, глаза экзорциста загорелись, а на лице появилась радостная ухмылка. Сорвавшись с места, словно ужаленный, он ринулся к стандартному месту встречи достопочтенных гостей. Рафаил - верховный паладин Святой Церкви, был кумиром для тогда еще зеленого мальчишки. Десять лет назад он отправился в поход на вражеские земли и только недавно вернулся в родную страну. Несколько сотен экзорцистов выстроились у главного собора. Святой Отец в окружении верных паладинов с возвышенным видом наблюдал за приближением могучего воина. Спрыгнув с лошади, он величавой поступью двинулся навстречу главе. Двухметровый широкоплечий рыцарь в массивных белоснежных доспехах с черными крестами на груди и плечах, выглядел внушающе. За спиной виднелась рукоять увесистого двуручника. Остановившись в нескольких метрах перед Святым Отцом, он снял шлем и приклонил колено.
  -Приветствую, ваше святейшество, - величественный бас был как раз под стать грозному воителю. Через правую часть лица, от виска до подбородка, проходил длинный шрам. С виду ему было не более сорока лет. Бледная кожа и слегка небрежно уложенные длинные черные волосы, делали воина похожим на вампира из готических романов.
  -Слава Всевышнему, ты вернулся, - взглянув на рукоять за его плечом, радостная улыбка сменилась разочарованием. - Порочный клинок все еще с тобой.
  -Этот меч множество раз спасал жизнь и мне, и моим воинам. Пока он будет давать мне силу для борьбы с еретиками, я никогда не откажусь от него. Даже под страхом смерти.
  В последней фразе послышалась нотка вызова, но ей никто не предал значения. Святому отцу не очень нравилось оружие лучшего воина организации, которое по слухам имело демоническое происхождение. При упоминании о клинке, Грид вспомнил о самой интересующей, с глубокого детства, вещи, имевшейся у паладина. Демоническая энергетика, исходившая от меча, вернула парня в счастливые воспоминания детства. Когда Рафаил был одним из его наставников. Дзангерон Поглотитель Тьмы, официально этот меч считался подарком небес, однако на самом деле являлся демоническим артефактом. За многочисленные заслуги перед Святой Церковью, ему разрешалось открыто использовать клинок. Только за глаза воина Света все равно называли еретиком и предателем. Знакомая ситуация. Примерно такие же отношения проистекали с юным экзорцистом и Инквизиторами, не без оснований считающих парня одержимым. Гриду не терпелось пообщаться с ним, как в старые добрые времена, ведь теперь он и сам обладал запретным оружием. Увы, сейчас верховному паладину предстояла серьезная беседа с главой Святой Церкви. Нужно же поведать старику и приближенным соратникам о своих похождениях за прошедшие годы. Ну и отметить возвращение. После почетного приветствия, паладины направились следом за стариком в главный собор. Понимая, что их беседа может затянуться на неопределенное время, парень решил вернуться к Максимилиану и продолжить шахматную партию. На всякий случай, он сосредоточился на ауре Рафаила, хотя в здешних стенах трудно было уловить чье - то присутствие, кроме высокой святости. Сыграв еще несколько партий, принц предложил прогуляться в город. До столицы королевства было буквально рукой подать. Разумеется, Святой Отец бы этого не одобрил. Слишком большой риск, что наследника империи кто - то узнает и, что еще хуже, нападет. Само собой, экзорцист бы защитил его, но ведь никогда не знаешь, с чем столкнешься. Все равно стоило поговорить об этом со стариком. Сразу после того, как поздоровается с Рафаилом. Дождавшись окончания аудиенции, Грид выследил паладина и беззвучной тенью последовал за ним. Тот двигался в направлении одного из корпусов, где располагались жилые помещения доблестных охотников за нечистью и их не менее доблестных наставников. Один. Очень кстати. Лишние свидетели ни к чему. Сопроводив его до первого безлюдного места за одним из соборов, парень в открытую пошел следом. Воин Света все также двигался вперед, будто не замечая преследователя.
  -Смотрю, мы совсем возгордились собой, отец Рафаил. Даже не признаем бывших учеников?
  -Такого дерзкого и наглого мальчишку я никогда не забуду, - повернувшись к нему, он смерил экзорциста оценивающим взглядом. - Повзрослел. Возмужал. И уже чуть - ли не стал героем Святой Церкви. Одержимым героем, - в последней фразе слышалась львиная доля сарказма.
  -Кто бы говорил. Сколько себя помню, мне всегда нравился твой клинок. Поговаривают он святой, но я чувствую его темную ауру.
  -Насколько я знаю, ты тоже обзавелся подобным мечем. Удиви меня.
  Грид ехидно усмехнулся. Его буквально распирало от гордости. Кумир детства изъявил желание увидеть его новую игрушку. Взмахнув черной дланью, из ниоткуда в ней явилось массивное черное лезвие, формой напоминавшее перышко, сверкающее в лучах заходящего солнца.
  -Я с самого начала знал, что ты демон. Хоть Гавриил и пытался это тщательно скрывать. Ну а теперь... - на лице Рафаила появилась довольная улыбка. Меч покинул ножны и оказался в руках воина Света. - Атакуй.
  Одна сторона лезвия паладинского клинка выглядела угольно - черной, вторая же напротив - совершенно белой. В этом и заключалась главная способность Дзангерона. Оружие было одинаково эффективно и против созданий Света, и против созданий Тьмы. А также нейтрализовало их паранормальные способности. Дважды просить парня не требовалось. Особенно когда дело касалось применения грубой силы. Тут же, без замаха, с опущенной руки, он резко направил лезвие навстречу противнику. Как и ожидалось, паладин легко парировал атаку. Клинки звонко взвизгнули. Быстро провернувшись вокруг своей оси, Грид схватил меч двумя руками и с разворота двинул им по дуге. На удивление, соперник заблокировал и этот сокрушительный удар. И даже устоял на месте. От мощи выпада, на земле позади воина Света появилась метровая борозда, а пятки по щиколотку вошли в грунт.
  -Хм. Довольно грозная штука, - Рафаил выглядел абсолютно спокойным, будто демонстрация не произвела на него большого впечатления. - У меча поразительный вес, а ты используешь его с такой легкостью, - ловко прокрутив собственное оружие, он одним движением обезоружил парня. - Но техника страдает. Думаю, стоит тебя немного подучить.
  Клинок звонко рухнул на землю неподалеку. Грид не ожидал, что все так быстро закончится. Паладин не утратил хватки с годами. Демонический меч у него появился незадолго до начала похода, но даже тогда в нем не чувствовалось такой силы. Уж не из - за этого ли его отправили в столь долгую экспедицию? Наверняка, высшие чины решили избавиться от, возможно, одержимого воина Света. Всего лишь догадки, однако, зная принципы начальников Инквизиции, они вполне могли оказаться правдой. В общем, им было о чем поговорить. Рафаил предложил прогуляться в столицу и продолжить беседу там. Пока Максимилиан находился в соборе Святого Отца, с ним точно ничего не случится. Парень с радостью согласился и через полчаса они уже сидели в одной из городских таверн. Все - таки за десять лет успело много чего произойти. Кружка за кружкой бодрящего эля делали их диалог более теплым и дружественным. Посиделки затянулись до глубокой ночи, хотя паладин пообещал устроить ему особое испытание с самого утра.
  Грид обычно спал очень крепко. Даже симфоническому оркестру в полном составе вряд ли бы удалось его разбудить. Ведь здоровый крепкий сон был чрезвычайно полезен для молодого растущего организма. К несчастью, бывший наставник знал один действенный способ пробуждения. Тихо пробравшись в комнату, любезно предоставленную высокому гостю и телохранителю - экзорцисту, Рафаил подкрался к нему. Просторное полупустое помещение с небольшим потайным окном, в которое бил утренний свет, скорее напоминал тюремную камеру. В дальнем углу у самого окна находилась большая кровать, где мирно отдыхал Максимилиан. Как заместителю Святого Отца, паладин прекрасно знал о добром, однако незаконном, деле господина. И само собой, всеми силами будет поддерживать. Ближе к входу, на кресле - кушетке, дремал и его защитник. Кроме них в комнате находилось еще пару деревянных тумбочек и большой лакированный шифоньер. Глядя на спящего сном младенца Грида, на лице рыцаря появилось умиление. Увы, это не помешало ему вероломно выплеснуть на него ведро холодной воды. Подскочив, словно от кошмарного сна, парень в недоумении осмотрелся. Увидев перед собой паладина, он рефлекторно сжал кулаки и повертел головой из стороны в сторону, из - за чего шея угрожающе захрустела. По выражению лица было заметно, парень еле сдерживался, чтобы не пустить воина на тряпки.
  -С добрым утром, Грид, - ехидно ухмыльнулся Рафаил. - Как спалось?
  -Просто сказочно. До последнего момента. Когда - нибудь я тебя точно убью.
  Раньше паладин частенько, таким образом, подшучивал над юным учеником. После подобных пробуждений, он тренировался гораздо усерднее. Само собой Рафаил был более сильным и умелым, поэтому тот и занимался как одержимый, да бы однажды проучить обнаглевшего воина Света. Приведя себя в порядок, Грид с рыцарем вышли на задний дворик. Утренняя прохлада приятно обвивала лицо. Максимилиан, наверняка, еще спал. Внезапное пробуждение соседа совсем его не побеспокоило. Счастливый человек! А вот ему предстояла обещанная особая тренировка под чутким руководством бывшего наставника.
  -И как долго ты собираешься радовать нас своим присутствием?
  -Пока наши предводители не организуют новый поход. А до тех пор я буду исполнять обязанности верховного паладина. И боевого инструктора, - на последней фразе он сделал особый акцент.
  Покинув рощу, скрывавшую секретный выход из обители Святого Отца от посторонних глаз, они выбрались на просторную поляну. Зеленая трава ритмично колыхалась под порывами ветра, создавая еле слышное приятное шуршание. Три десятка экзорцистов, выстроившись в несколько шеренг, стояли посреди нее и беседовали друг с другом. Неподалеку от них виднелось полдюжины стоек с клинками. Решил устроить небольшую схватку между церковниками? Или что - нибудь поинтереснее? Заметив приближение статного командира, они выпрямились и приготовились внимать его словам. Паладин отправил Грида в строй и внимательно осмотрел отряд. Словно что - то выискивая в них.
  -Приветствую вас, доблестные борцы с нечистью. Сегодняшний день мы посвятим изучению основам фехтования.
  -Отец Рафаил, мы уже не маленькие дети, - нагло перебил его парень. - Думаю, здесь все умеют обращаться с мечем.
  Высокомерно ухмыльнувшись, недвусмысленно намекнув ему о вчерашней стычке, он жестом подозвал наглеца к себе. Выхватив два длинных клинка со специальной подставки, воин бросил один юноше. Тот без проблем поймал оружие, ловко прокрутил в руке и принял боевую стойку. Какая прекрасная возможность отомстить паладину за вчерашнюю обиду. С ехидной улыбкой Рафаил предложил ему начать первым. Снова планирует поймать на контратаке? Ну уж нет, больше он так не попадется. Экзорцист рванул вперед. После первых же нескольких ударов, клинок парня взмыл в воздух. Однако Грид не собирался так быстро оканчивать поединок. Ловко схватив падающий, вертящийся, подобно лопасти мельницы, меч, он снова бросился в атаку. Опыт битв со сверхтяжелым Дьявольским пером говорил о себе. Экзорцист легко и непринужденно раскручивал лезвие в манере излюбленного кинжала. После тяжести демонического артефакта, вес обычного клинка совсем не чувствовался. Однако соперник также был не лыком шит. Паладин уверенно парировал все его выпады. С каждым ударом юный церковник все больше поддавался боевому запалу. Казалось, еще немного и он вцепится зубами в воина Света. Одержимость сражениями делала Грида подобным дикому зверю. А звери понимали только язык силы. В былые времена, когда мальчишка становился чрезмерно агрессивным, Рафаил успокаивал его парочкой жестких затрещин. Сейчас тот был побольше, да посильнее, поэтому здесь требовались более радикальные меры. Воспользовавшись небольшой заминкой, рыцарь резво двинул парня ногой под колено и молниеносным ударом вновь отправил клинок противника в полет. Затем, не дав времени опомниться, хорошенько впечатал железный кулак ему в живот. В тот же миг юноша обмяк и припал на колени.
  -В этом твоя основная проблема, - паладин начал поучения. - Ты используешь меч подобно ножу. Сила и скорость чувствуется, однако в момент удара хватка немного ослабевает.
  -Как по мне это не проблема, - складывалось впечатление, словно он совершенно не чувствовал боли от удара. - Может быть, я разрабатываю собственный стиль.
  -Нет, мой друг. Пока ты так легко теряешь оружие, это именно проблема.
  За спиной послышались смешки экзорцистов. Обычно Грид показывал выдающиеся результаты на тренировках и в спаррингах с учителями, а тут, наставник обращался с ним, будто с несмышленым упертым ребенком. За плечами паладина был многолетний опыт сражений с самыми грозными демонами. Немудрено, что он так легко разделался с ним. На этой неприятной ноте и начался новый этап тренировок юного экзорциста. Теперь почти каждый день они с Рафаилом сходились в жестком поединке. Грид схватывал на лету все уроки мудрого рыцаря, но ему так и не удавалось одолеть его. Спустя всего неделю, парень с поражающей легкостью мог обезоружить любого здешнего церковника, включая даже паладинов. Но только не Рафаила. Воитель постоянно был, будто на шаг впереди. Видимо, не рассказывал всех своих секретов.
  Спустя пару дней случилось то, чего Грид больше всего опасался. В Святую Церковь с дружеским визитом прибыл Инквизитор. Тот самый! Который грозился покончить с принцем. По прибытию, высоких гостей встречали торжественным построением у главного собора. Ничто не предвещало беды. Все выглядело как стандартная проверка. Неожиданная и беспощадная. Осмотрев всех собравшихся экзорцистов слегка надменным взглядом, высокий, ни чем не уступающий по габаритам статному Рафаилу, начальник Инквизиции перевел взор на стоявших рядом паладинов, а затем и на главу организации. Он определенно что - то замышлял. Какая - то хитрая усмешка, не сползавшая с его лица. Серебристые доспехи и массивный золотой крест, выгравированный на широком нагруднике, ярко сверкали в лучах солнца. Делая Инквизитора похожим на одного из святых воителей Всевышнего. Снова вернувшись к экзорцистам, он начал свою речь.
  -Приветствую, доблестные воины Святой Церкви. У меня неприятное известие. Наследный принц империи пропал из столицы. По слухам, некие церковники похитили его и направились в сторону вашего лагеря. Если кому - нибудь из присутствующих что - либо известно об этом, выйти из строя!
  -Это абсурд, Ваше преосвященство! - В легкой растерянности выпалил Святой Отец.
  -Все указывает на то, что он где - то здесь. На одном из похитителей мои крестоносцы разглядели церковную символику. Прямо как у ваших ребят. Поэтому у меня есть все основания подозревать, что это вопиющее преступление совершил кто - то из ваших людей.
  Рассматривая собравшихся недоумевающих церковников, Инквизитор остановил взгляд на Гриде. В них отчетливо читалась фраза 'я тебя нашел'. Довольная улыбка растянулась еще сильнее. Среди экзорцистов, кроме него и Киры, никто даже не знал, что имперский наследник исчез. Парень сохранял спокойствие, с каменным лицом глядя на Инквизитора. В принципе, его не сильно беспокоило возможное обвинение в похищении знатной особы. Духовный лидер и паладины, по идее, должны прикрыть. Хотя, тут вопрос стоял иначе. Что для них важнее, репутация организации или жизнь всего лишь одного молодого церковника? Но какого церковника! Ранее за ними не наблюдалось лицемерия или эгоизма по отношению к подчиненным. Однако если руководители решат сдать юношу имперскому гостю, придется запастись несколькими лишними гробами. Парень не собирался так легко сдаваться на милость Инквизиции.
  -Я с уверенностью могу сказать, среди нас нет предателей, - ответил Рафаил.
  -Я планирую остаться у вас на несколько дней и все хорошенько проверить. Не поймите меня неправильно, это моя работа. Если вам действительно нечего скрывать, то в чем проблема?
  -Никаких проблем, ваше преосвященство. Простите мою грубость.
  Святой Отец пытался выглядеть хладнокровно, только аура выдавала волнение. Раз его почувствовал Грид, наверняка, и Инквизитор тоже. Самодовольная ухмылка подтверждала эти догадки. Получалось, они оба знали об истинном положении дел друг друга, но продолжали делать вид, что прибывают в неведении. Только старику некуда было отступать. Если он обнаружит здесь молодого правителя, организация покроется несмываемым позором. А там не далеко и до конфликта между странами. На хрупкие плечи старика ложился тяжелейший груз ответственности за судьбу целого государства. Интересно, что он сейчас чувствовал? Увы, отказываться от проверки никак нельзя. Неуважение к имперским военачальникам чревато последствиями, даже для главы Святой Церкви. Инквизиторы имели почти неограниченную власть. А в отсутствие Эгрегора у них полностью развязывались руки. Теперь следовало быть вдвое осторожнее. Два паладина, пришедшие с ним, наверняка, будут осматривать главный собор. И скорее всего им известно о существовании потайных комнат. Оставаться там Максимилиану слишком рискованно. Нужно срочно что - то придумать. Наспех Святой Отец с компанией решили отправить принца с Михаилом в столицу королевства. Якобы с особым поручением. Похоже, Инквизитор в чем - то заподозрил Грида, поэтому его временно отстранили от обязанностей 'тени'. Но, на всякий случай, парень был готов в любой момент ринуться ему на помощь. Вернувшись в свою старую комнату в корпусе экзорцистов, он вернулся к обычной жизни церковника. Которая мало чем отличалась от жизни телохранителя знатной особы. По крайней мере, в условиях лагеря. Юноша также продолжал тренироваться с Рафаилом и встречаться с Кирой. Заданий ему по известной причине пока не поручали. Теперь они могли проводить больше времени вместе. В последнее время, после того разговора, о желании девушки начать мирную жизнь, где - нибудь подальше от воинственных демонов и чересчур праведных святош, Грид тоже начал об этом задумываться. Не то чтобы он охладел к боям, однообразие слабых противников постепенно угнетало. Да и мысль о том, что однажды его может не оказаться рядом с любимой в самый ответственный момент, внушала беспокойство. Без Киры, парень видел своего дальнейшего существования. Она глубоко запала ему в сердце и очень крепко в него вцепилась. Спустя два дня безуспешных поисков, накаленная атмосфера пошла на спад. Тщательно обрыскав все закоулки городка церковников, паладины с крестоносцами так и не нашли никаких следов пребывания наследника империи. Зато успели ввязаться в небольшой конфликт с экзорцистами, во главе понятно с кем. Как обычно, на почве излишней праведности фанатичных рыцарей. Здешних охотников за нечистью они ведь считали жалкой пародией на настоящих исполнителей воли Всевышнего. Ну и Грид решил продемонстрировать им на практике, насколько они ошибаются. Благо Рафаил вовремя его остановил. Крестоносцы отделались лишь сломанной рукой у одного и разбитым носом у другого. Вполне стандартная ситуация. Инквизитор не спешил покидать Святую Церковь. Он прибыл сюда с твердой целью - вывести церковников на чистую воду. И повесить на них скоропостижную гибель Максимилиана, как только мальчишка найдется. Хорошо же они его спрятали!
  Так шли день за днем. Гости из империи сидели на шее Святого Отца уже пятый день. Грид перестал ругаться с рыцарями, теперь относившихся к нему более уважительно. Даже пару раз участвовали в показательных дуэлях с экзорцистами. Еще немного и они бы стали большой дружной семьей. Если бы все - также не желали перегрызть друг другу горло. После утренней разминки, парень как раз освежался с помощью ведра холодной воды под палящим солнцем, когда его нашла Кира. Медленно приближаясь к нему, она заворожено смотрела на возлюбленного. Капельки воды, мгновением ранее волной окатившей тело, не спеша скатывались по обнаженному мускулистому торсу. Длинные черные, почти до плеч, волосы ярко отражали лучи дневного светила. Такой вид необычайно возбуждал девушку. Подойдя ближе, Кира внимательно присмотрелась к его спине. На правой лопатке виднелся странный символ, смахивающий на некий иероглиф.
  -Когда это ты успел сделать татуировку? - Она провела по нему рукой. Нет, это явно была не краска. Знак, словно чем - то выжгли на коже.
  -Какую? - Грид непонимающе уставился на нее. - Насколько я знаю, кроме шрамов на мне больше ничего нет.
  И тут он вспомнил. После схватки с демонами в Первозданном Хаосе, именно это плечо пронзила жгучая боль. Тогда он не придал ей значения, а оказалось некие силы оставили ему метку на память. Стоило поинтересоваться у Кримсона при следующей встрече, что это значит. Он ведь, наверняка, все знает. Чертов хитрец!
  -По - моему это что - то типа трофея за победу над одним созданием из другого мира, - повернувшись к ней лицом, парень обхватил ее за талию и ласково улыбнулся. - Так что ты хотела?
  -Мне придется покинуть тебя на денек - другой, - девушка в ответ приобняла его за плечи. Судя по слегка расстроенным глазам, она была не особо рада.
  -Что - то серьезное? Может сходить с тобой? Лишняя пара рук не помешает.
  -Нет. Отдыхай. Я сама справлюсь, - проведя пальцами по мускулистой груди, Кира обреченно добавила. - На тебе и так слишком много шрамов.
  -Что - то не доверяю я нашим гостям. Они были в том городе. И, похоже, планируют избавиться от принца.
  -Не может быть. Инквизитор хочет его убить?
  -На всякий случай будь поосторожнее. Если с тобой что - нибудь случится, я себе этого никогда не прощу.
  -Не волнуйся. Все будет хорошо, - после этого она крепко впилась ему в губы.
  Но все равно, Грида не покидало какое - то нехорошее предчувствие. Увы, пойти на задание с ней он никак не мог. Ответственность за жизнь будущего правителя целиком и полностью лежала на парне. Светлые чувства, испытываемые к девушке вряд - ли бы стали достойным аргументом для Святого Отца, чтобы отпустить лучшего воина на пару дней неизвестно куда. К тому же ситуация с Инквизитором еще не до конца разрешилась.
  ***
  Был теплый погожий денек. Группа крестоносцев во главе с паладином блуждали по лесистой местности, выслеживая свою цель. Некоторое время назад на город, расположенный неподалеку от них, совершило дерзкое нападение странное потустороннее существо. Примерно пятиметровый гигант, покрытый черной шерстью, с головой летучей мыши и мощными когтистыми лапами, разгромил городские врата и убил несколько десятков человек, после чего солдаты сумели кое - как его изгнать. Разумеется, потеряв еще и пару своих соратников. Преследовать его они не решились, поэтому тут же был отправлен запрос в Святую Церковь. Организация незамедлительно направила группу воинов для выяснения обстоятельств необычного происшествия и устранения потустороннего создания. Странность ситуации заключалась в том, что обычно столь крупные демоны никогда не забирались так глубоко в земли людей. Вернее из - за их заметных габаритов, доблестные церковники оперативно избавлялись от незваных гостей в пограничных регионах. Сие же создание появилось в одном из центральных районов королевства. Совершенно неожиданно. Это наталкивало на мысль, что ему кто - то или что - то помогло здесь оказаться. А если помощником был какой - нибудь могущественный демон или маг, дело могло принять очень серьезный оборот. Исходя из такого положения дел, операцию возглавил один из верных паладинов, гостившего у Святого Отца Инквизитора. Нужно же показать превосходство имперских воинов Света над собратьями королевства. Менее чем через час они прибыли на место. Выяснив подробности нападения в городе, отряд направился на охоту. По словам очевидцев, чудовище скрылось в лесу. И скорее всего все еще находилось там. Сверхчутье церковников как всегда помогло найти признаки присутствия нечисти. Улавливаемые только ими следы ауры привели к небольшой скале посреди леса. Наверняка, демон обитал именно здесь. В глубине пещеры как раз чувствовалась подходящая порочная энергетика. Теперь самое интересное - требовалось выманить его. Конечно, своими людьми паладин бы не стал жертвовать. Вместе с десятком крестоносцев тут находилась только Кира. Воин Света решил, на всякий случай, взять с собой лекаря. Скорбящие частенько отправлялись на задания с рыцарскими отрядами. Помимо навыков врачевания, храбрые девушки еще и умело обращались со своим фирменным оружием - боевыми косами. Ненависть к демонам, отобравших жизни их родных и близких, можно сказать, была у них крови. Грозная слава Скорбящих воительниц, в пылу битвы становившихся подобны богиням смерти, имела широкую известность. И почему - то выбор пал именно на нее. Кира восприняла это как должное, а вот Гриду затея сразу не понравилась. К сожалению, приказы вышестоящих по званию не обсуждались. Она уже бывала в походах и не понаслышке знала о высокомерном отношении крестоносцев к экзорцистам. Матерые фанатики никогда не считали каких - то охотников за духами и низшими демонами достойными воинами. Удивительно, но паладин оказался поразительно благородным. На роль приманки он отправил одного из крестоносцев, а девушке любезно предложил укрыться в тылу и ждать. Обнажив клинок, рыцарь скрылся в темноте. Остальные рассредоточились по периметру и, затаив дыхание, ждали появления потустороннего создания. Гробовая тишина начинала затягиваться. Вскоре протяжный рев, эхом раздавшийся в глубине пещеры, дал знать об удачной находке их соратника. Арбалетчики зарядили болты и нацелились в темноту. Вновь все затихло. Неужели поймал? Спустя некоторое время послышалось бряцанье доспехов и все тот же надвигающийся рев, отдаленно напоминающий львиный рык. Рыцари сохраняли хладнокровие, а вот сердце Киры буквально выскакивало из груди. Не часто ей в одиночку доводилось сталкиваться со столь неординарным явлением. Грида поблизости не было, следовательно, нужно быть вдвойне осторожной. Паладин ловко выхватил копье и подобно ружью направил острие к входу. Когда воин пулей выскочил из пещеры, он воззвал к силе Габриэля. Ослепительный луч света сорвался с лезвия и устремился во тьму. Разразившийся оттуда душераздирающий вопль через пару мгновений возвестил о попадании. Громогласная поступь слышалась все ближе и ближе. Отряд замер в предвкушении встречи с ее владельцем. Наконец, демон вырвался из своей обители. В точности, как и описывали его очевидцы, громадное, мохнатое создание, внешне походящее на снежного человека с головой летучей мыши. Выхватив клинки, рыцари без страха и упрека кинулись в бой, а арбалетчики сделали залп. Болты попали точно в цель, однако враг как - то проигнорировал их. Мощные когтистые лапы живо отбросили первых двух воинов, а следующего буквально скрутили в бараний рог. Хруст ломающихся костей и болезненный крик бойца никак не сказались на настроении остальных. Крестоносцы уже привыкли видеть смерть товарищей. Не всегда быструю и легкую. Затем великан вцепился челюстями в бедолагу. Даже стальные доспехи не стали преградой для чудовищных клыков, усеивающих пасть создания. Немного поразгрызав плоть жертвы, демон отбросил изуродованный труп в сторону. Рыцарям все же удалось нанести несколько ран грозному противнику. Однако он не стал менее безобидным. После очередной серии выпадов, чудовище схватило еще одного воина. На сей раз от верной гибели его спасла Кира, хорошенько полоснув гиганта по предплечью. Выпустив жертву, он взвыл от боли. Теперь все внимание перекинулось на обидчицу. Когтистая длань взмыла вверх и по дуге направилась к ней. Девушка понимала, удара ей не заблокировать. Банально не хватит силы. Закрывшись косой, она приготовилась к столкновению. Тут же паладин обошел врага с тыла и вогнал копье в бедро. Громадная лапа лишь немного черканула наконечник ее оружия, но даже этого хватило, чтобы отправить воительницы полет. Несколько рыцарей окружили демона и принялись активно его полосовать. Увы, тот, похоже, не собирался умирать или сдаваться. Несмотря на множество ранений, он продолжал отбиваться от нападок рыцарей. Спустя еще пару атак, один из воинов рухнул на землю с разодранной грудью. Массивные когти рвали стальные латы словно бумагу. Находящаяся позади Кира заметила, он еще жив. Со всех ног девушка ринулась на помощь. Ведь основной ее задачей было лечение и забота о раненных. Подбежав к истекающему кровью рыцарю, она осмотрела рану. Одним движением создание разрезало стальной нагрудник и распороло грудную клетку. В принципе, его еще можно спасти, нужно поскорее обработать рану. Благо воин пребывал в сознании. Облокотившись на плечо Скорбящей он кое - как поднялся. В этот самый момент демон избавился от надоедливых крестоносцев и, подобно быку, увидевшему красную ткань, двинулся прямо на них. В нынешнем положении, с тяжелым грузом на плечах, она не сможет остановить или увернуться от разъяренного гиганта. Поэтому воительница приняла единственно верное, как ей казалось, решение. Оттолкнув воина в сторону, Кира приготовилась к бою. Почему - то она совсем не испытывала страха при виде огромной туши, с ревом несущейся к ней. Ее сознание охватила странная уверенность, что она сможет одолеть это создание. Громадная лапа стремительно приближалась. Собрав всю возможную силу, девушка взмахнула косой ей навстречу. Лезвие хорошенько распороло демону руку, хоть и немного смазало. В последний момент, Кира шагнула назад, чем значительно снизила мощь удара, но все равно едва не потеряла оружие. Гигант мигом направил вторую лапу. Скорбящая не намеревалась отступать. Твердо решив победить врага или умереть, она перехватила косу и приготовилась к ответной атаке. Лезвие насквозь пробило ему ладонь и вошло почти по самое основание. На сей раз клинок вылетел у нее из рук. Следующий миг контакта со встречной лапой чудовища и полета пролетели для нее, будто во сне. Врезавшись спиной в ствол дерева, девушка чуть не лишилась чувств. Демон уже мчался к ней, сметая оказавшихся на пути рыцарей. Находясь в каком - то коматозном состоянии, она с трудом соображала, что происходит. Видимо, последний удар был слишком сильным. Все тело жутко болело. Наконец схватив обидчицу, великан разинул страшную пасть. Сил сопротивляться у нее уже не было. Безразлично наблюдая за приближающимися клыками, Кира, казалось, уже смирилась со своей судьбой. Однако впившееся в бок чудовища копье не позволило приступить к трапезе. Паладин резво выдернул острие из плоти врага и стал перед ним. Остальные рыцари отошли назад, дав возможность командиру проявить себя. Хотя, скорее он просто был гораздо крепче и выносливее подчиненных. Некоторое время посверлив друг друга взглядом, церковник ринулся в атаку. Держа Скорбящую в одной руке, демон продолжал отбиваться второй лапой. Воин Света виртуозно размахивал своим оружием. Со стороны их схватка выглядела завораживающе. Паладин ничем не уступал грозному сопернику, и даже прижимал его. Гиганту не удавалось противостоять запредельной скорости профессионального копейщика. Форма лезвия позволяла ему и колоть, и резать. Очень быстро тело демона покрывалось все новыми и новыми ранами. Брызги крови, алым дождем разлетались в стороны, окропляли землю и окружавшую растительность необычными узорами. Почему же он не падает? Паладин уже начинал уставать. Значит, нужно поскорее покончить с ним. Подобрав момент, он резким выпадом пробил ему запястье и изогнул конечность. Израненное и уставшее создание значительно ослабло. Паладин уже приготовился к завершающей атаке, однако имелась небольшая проблема. Кира в полубессознательном состоянии находилась как раз на пути движения клинка. Демон держал ее подобно щиту, закрывая главную уязвимую точку - сердце. Выбор был не велик. Или он избавиться от врага ценой жизни Скорбящей, либо погибнет сам, пытаясь ее спасти. Несмотря на количество ран, тот вполне мог разорвать еще парочку статных рыцарей. Нельзя упускать столь выгодную возможность одолеть потустороннее создание, способное отправить на тот свет весь его отряд.
  -Прости, дитя.
  Ловко поменяв хват, воин Света направил оружие вперед. Острие копья вошло прямо под лопатку Киры, принеся с собой ощущение ужасной боли. Пройдя сквозь девушку, лезвие по древко прошило грудь чудовища. Дальше послышались волшебные слова, обращенные верховному Ангелу Габриэлю, после чего по телу воительницы пронеслась волна обжигающего тепла. Луч света, подобно пушечному ядру, вырвался из спины гиганта. С болезненным воплем, он попятился назад, едва не завалившись на землю. Отбросив девушку в сторону, демон припал на колени. Не теряя времени, паладин мигом вонзил копье ему в лоб и тем же образом продырявил череп. После этого создание окончательно рухнуло наземь, заливая грунт содержимым своей головы. Тяжело дыша, воин Света смотрел на поверженного, испускающего дух, противника. Уцелевшие рыцари начали собираться вокруг него. Кира лежала на земле. Боль в груди не утихала, дышать становилось все тяжелее. Похоже, тот удар пробил ей легкое. Без необходимой первой помощи, которой просто не кому оказать, жить ей оставалось совсем не долго. Максимум, что могли сделать воины - перевязать рану себе или товарищу, на большее их познаний не хватало. Паладин подошел к ней и присел рядом. В его глазах Кира не заметила и капли сожаления или сострадания, лишь холодная уверенность в правильности своих действий. Она хотела ему что - то сказать, однако дыхательные судороги и подступивший ком в горле не позволили ей произнести ни слова.
  -Твоя жертва не будет напрасной, - церковник взял ее за руку. - Пусть Всевышний хранит твою душу. Покойся с миром, дитя.
  Она почти не слышала его прощальной речи. Сознание медленно погружалось во тьму. Неужели это конец? Ей даже как - то не верилось. Всего минуту назад она сражалась с потусторонним созданием, а теперь истекала кровью, лежа на холодной земле. Девушка не хотела покидать этот мир. По ее щекам текли слезы. С другой стороны мысль о том, что скоро она встретится с покойными родными, грела остывающее сердце. Ей не о чем было жалеть. Пусть ее жизнь оказалась и короткой, но зато полной приключений и веселья, иногда перекликающихся с горем и страданиями. А в конце даже влюбилась в демона. Грид. Он ведь будет горевать о ней. Хоть парень и не часто проявлял свои эмоции, его выдавали глаза. Они всегда говорили о глубоких чувствах, испытываемых к ней. Но ведь он сильный и должен справиться с этой потерей. Да и союз демона с человеком вряд - ли бы привел к чему - то хорошему. Какие бы у них были дети? А и вправду! Какие? Поглощенная этими мыслями, она попыталась представить, как они могли бы выглядеть. Мальчик, скорее всего бы, походил на Грида и внешне и характером, а девочка. Почему - то ее Кира смутно представляла. Наверняка, парень бы относился к ней, как к принцессе. Интересно как бы сложилась их жизнь, не будь они церковниками? Ей дико хотелось спать, тело начинало неметь. Окончательно смирившись со своей участью, Кира закрыла глаза и улыбнулась. Ритмичный стук сердца уверенно замедлялся. Вот и все, пришло время уходить. Жалко, что так рано. Она бы хотела умереть на руках любимого, но, увы, смерть сама решала где, кому и как покидать сию грешную землю. Не в силах больше бороться, девушка со спокойно душой отправилась в темноту.
  ***
  Грид как обычно сражался с Рафаилом на тренировочной площадке. Паладин все также не поддавался, однако теперь уже парень мог заблокировать некоторые его обезоруживающие маневры. В такие моменты, рыцарь применял какой - нибудь необычный хитрый прием и снова выходил победителем. Сегодня же экзорцист был на высоте. Паладин едва справлялся с прытью и молодецким задором бывшего ученика. Ему даже удалось несколько раз застать воина Света врасплох. После очередной симфонии звенящей стали, соперники разорвали контакт и разошлись в стороны, для обдумывания последующих маневров.
  -Мне кажется, я что - то делаю неправильно, - впервые за многие схватки у Рафаила была отдышка. Юный церковник хорошенько его потрепал. - Ты становишься сильнее.
  -Старость не радость, правда? - В ответ съехидничал парень.
  -Не такой уж я еще и старый, - вскинув меч, воин снова ринулся в бой.
  Грид легко принял серию выпадов. С таким умелым противником отсиживание в глухой обороне чревато последствиями. Парировав еще несколько атак, он приготовился к активным действиям. Однако после первого его удара, их дуэль прервал молодой экзорцист, внезапно появившийся в поле зрения.
  -Отец Рафаил, они вернулись, - доложил юноша.
  Бросив клинок, Грид переполненный радостью, ринулся к главному входу. Возвращения любимой он ждал как преданный пес прибытия хозяина после долгой разлуки. Быстро покинув просторное зеленое поле, служившее здешним церковникам за тренировочную площадку, он поспешил к центральным вратам. Неподалеку от них, на пригорке перед мощеной дорогой, парень заметил Гавриила и остановился рядом. Отряд рыцарей на лошадях только вошел на территорию Святой Церкви и медленно двигался к главному собору. Вид у них был довольно потрепанный и уставший. Однако долгожданной Скорбящей среди них не наблюдалось.
  -А где же Кира? - Поинтересовался юноша.
  Паладин промолчал. Выглядел он слегка мрачно. К чему бы это? Неужели что - то случилось? Увидев следующую за отрядом повозку, на которой обычно привозили раненых или мертвых церковников, у Грида перехватило дыхание. В сердце, будто вогнали нож. Поначалу он даже не поверил своим глазам. На ней лежала русовласая девушка. Экзорцист рефлекторно прислушался к ее ауре. Вот здесь у него едва не подкосились ноги. Сверхчутье говорило - она мертва. С недобрым видом двинувшись вперед, юноша, казалось, планировал добить выживших рыцарей. Гавриил спешно последовал за ним, да бы предотвратить возможную драку. Хотя в случае с ним, это было бы просто избиение младенцев.
  -Что случилось?! Как это произошло?!
  -Демон оказался слишком силен, - ответил паладин, шедший позади повозки. Выглядел он получше своих изможденных рыцарей, но кровавых следов на его доспехах виднелось гораздо больше. - Спасая товарищей, она принесла себя в жертву.
  -Тогда почему на ее груди рана от копья? - В глазах Грида виднелся гнев. Он с трудом сдерживался, чтобы не вцепиться ему в горло. В девушке отчетливо слышалась энергетика святой силы, будто, воин Света приложил руку к гибели девушки. Ее - то он бы ни с чем не спутал.
  -Хочешь сказать, это я ее убил?! Не забывайся, парень! За подобные беспочвенные обвинения я тебя под трибунал отправлю!
  -Успокойся, Грид, - тихо произнес Гавриил, положив руку ему на плечо. - Так ты ничего не добьешься.
  -Да. Я согласен. Ответственность за ее смерть лежит на мне, как на лидере отряда, - в словах паладина чувствовалась искренность. Но какая к черту искренность, когда перед тобой лежал труп возлюбленной?!
  -Теперь у тебя есть весомый повод, взяться за безжалостное истребление еретиков, - слащавая усмешка на лице Инквизитора, подошедшего к ним, пробуждала в Гриде еще большую ярость. С такими темпами он мог вновь впасть в безумие.
  -В таком случае я клянусь... - во взгляде парня читалось нечто страшное, отчего у паладинов по спинам пробежали мурашки. - Клянусь собственной душой, ни один демон не уйдет от моего возмездия. Этот страшный грех они искупят реками собственной крови.
  -Если хочешь, могу этому посодействовать. Я наслышан о твоих выдающихся способностях, Грид, - имперский гость вел себя слишком нахально. - В предстоящем походе мне бы очень пригодился такой умелый воин, как ты.
  -При всем уважении, это решать Святому Отцу, а не вам, - вмешался показавшийся на горизонте Рафаил. Подойдя к повозке, он спокойно посмотрел на мертвую девушку, затем перевел взгляд на экзорциста. - Прими мои соболезнования. Терять дорогих людей всегда тяжело. Но ты не должен отчаиваться.
  Ничего не ответив, Грид, будто пребывая в каком - то трансе, развернулся и двинулся прочь от них. Никто не ринулся его останавливать. Церковники прекрасно понимали, что он чувствовал, ведь и сами потеряли многих родных и близких. Сердце парня переполнял чудовищный гнев. Какой - то неизвестный демон посмел без спросу отобрать у него самое ценное сокровище. Он полюбил Киру всей душой, а теперь от этой души оторвали добротный кусок. Вместе с тем, в груди появилось странное щемящее чувство. От понимания, что он больше никогда не сможет с ней поговорить или увидеть ее жизнерадостные сияющие глаза, ему становилось больно. Подобно по сердцу водили лезвием. Кира навсегда покинула этот мир, и он ничего не мог с этим поделать. Ее похоронили в тот же день на собственном кладбище Святой Церкви. Всю церемонию юноша простоял с безразличным опустошенным видом. Даже когда гроб с посиневшей красавицей забивали гвоздями и погружали под землю. Девушку отпевал сам Святой Отец. Подобное случалось всего пару раз за всю историю организации. Затем паладины произнесли прощальные речи с пожеланиями вечного упокоения ее души в райских садах Эдема. Только Грид не нашел нужных слов. Само собой, он испытывал горечь утраты сильнее, как никто другой, но не хотел верить в ее гибель. Остаток дня парень провел в своей комнате, погрузившись в размышления и воспоминания. С каждым радостным моментом, посещающим мысли, ему становилось только хуже. Отчаянье и пустота постепенно заполняло сердце. Ночью он снова вернулся на могилу девушки. С букетом полевых цветов. Кира их очень любила. В небе ярко светила Луна, освещая все вокруг, подобно дневному светилу. Сев напротив надгробия, экзорцист уставился на выбитые в камне имя и две даты. Грид ведь так и не попрощался с ней. Сейчас было самое время.
  -Прости. Я не смог тебя спасти, хоть и обещал. Я хотел сказать, что... - наверное, впервые в жизни из его глаз потекли слезы. К горлу подбирался ком. - Я люблю тебя... и никогда не забуду. Ведь мое сердце ты забрала с собой. Спи спокойно. И да хранит твою душу Всевышний.
  Поддавшись печали, парень расплакался как маленький ребенок. Крепко сжимая цветы в руке, он припал к надгробию. Боль в груди становилась все сильнее. Казалось еще немного и сердце разорвется на части. Ну и пусть! Что ему теперь делать без любимой девушки, ставшей для него если не смыслом жизни, то очень важным существом? Он даже не заметил появления четвероногого приятеля из Чистилища. С тоскующим видом, зверь смотрел на убивающегося горем парня. В ночи раздался пронзительный волчий вой.
  Глава 9. Рождение Волчьего Короля.
  Вернувшись с очередного задания по очищению одержимых рыцарей, Грид отправился к себе в комнату. С момента гибели Киры прошло два года, но ему до сих пор было тяжело. Будто вместе с ней он потерял частичку собственной души. Больше ничего в этом мире его не радовало. Бесконечные схватки с потусторонними созданиями лишь немного утоляли жажду мести, а в последнее время и сие занятие начало надоедать парню. Даже предложение Гавриила о переводе в ряды доблестных паладинов не вызвало у него особого восторга. С того момента все свободное время он проводил либо у ее могилы, либо в сладком сонном забытье. Если повезет, можно встретить любимую в мирах грез. А иногда, она являлась в виде призрака, ласково улыбалась и затем бесследно исчезала. В такие моменты на душе становилось тепло, и боль немного отпускала. А после возвращалась снова, принося с собой грусть и уныние. Скинув форменную робу церковника, парень завалился на кровать и уставился в темный потолок. Вместе с Кирой, Грид потерял смысл жизни и не знал, что делать дальше. Гнетущая пустота острым ножом впивалась в сердце. Единственным желанием сейчас для него было забыться вечным сном. И никогда не просыпаться. Но, увы, так не получится. Жизнь экзорцистов, а тем более таких умелых, наполнена битвами и приключениями. Да и после смерти они бы вряд - ли встретились. Демоническая душа, хоть и очищенная благими делами, никак не могла попасть в райские сады Эдема. Значит им больше не суждено увидеться. Разве, что только во снах. А ведь в скольких передрягах им посчастливилось поучаствовать. С какими поразительными созданиями столкнуться. Пустившись в воспоминания о былых подвигах, экзорцист почувствовал небольшое облегчение на сердце. Все - таки у него оставалась еще одна родная душа, которую он уже давненько не видел.
  ***
  Небо потихоньку затягивало темными тучами. Мясистый черный конь нес Грида по пустынной местности в направлении царства еретиков. Некоторое время назад армия людей разгромила демоническое войско и захватила небольшое поселение на окраинах Западных Пустошей. Обширная пустынная территория, разделявшая земли королевства людей и царство демонов, считалась самым опасным местом во всем Деградо. В частности из - за проживающих здесь племен кровожадных Даратаев, которые не очень - то радушно относились к иноземным гостям. Остатки армии еретиков вместе с командиром успешно отступили вглубь родных земель. Командованию людей оказалось мало просто победить врага, поэтому на военном совете было решено совершить своеобразный акт устрашения. Он заключался в устранении демонического генерала на просторах его родины. Все же гибель высокопоставленного воина в глубине собственных земель от рук неизвестного убийцы, по идее, должна значительно сказаться на боевом духе всей армии. Тогда они дважды подумают, прежде чем нападать на людей. Вот только у кого хватит сил и навыков для выполнения столь неординарного плана? Радикальные меры требовали радикальных решений. Ответ пришел в лице, само собой, лучшего экзорциста Святой Церкви. Слухи о сверхчеловеческих способностях Грида ходили по всей организации. Немудрено, что выбор пал именно на него. К счастью, парень также участвовал в этом сражении вместе с Гавриилом, поэтому долго искать его не пришлось. Из порядка десяти тысяч демонических воинов уцелело всего несколько сотен. Экзорцист беззвучной тенью следовал за ними, попутно расправляясь с отставшими. Зная, что враг не будет идти следом через опасные Западные Пустоши, демоны двигались в беспорядочном строе. Никто и не подозревал, что кто - то из людей осмелиться в одиночку посетить их страну. Только гость оказался их собратом и путешествие по просторам, в какой - то мере, родного для себя государства совсем его не беспокоило. Главное не потерять из виду цель. Хотя с умениями юноши, гибель демонического генерала лишь вопрос времени. Все - таки одному здесь было скучновато. Может, стоило взять с собой Киру? Нет, слишком опасное мероприятие для обычного человека. Лишний повод для волнения ему ни к чему. Да и ждать, пока она доберется до передовой слишком долго. Покончив с небольшой трапезой, он продолжил преследование. Наверняка, ночью они будут спать, как все нормальные существа. В таком случае, солнечный свет следующего дня увидят немногие. Дождавшись, когда власть над небосводом перейдет извечному спутнику дневного светила, Грид принялся за работу. У разрозненных групп демонов не было шансов против хорошо вооруженного, замаскированного собрата. Возможность перемещаться через Пекло, не видимое обычному глазу, превращало экзорциста в смертоносного призрака. Где - то к середине ночи, он добрался до первого городка в царстве демонов. Генерал отступившего войска определенно был здесь. Внешне, здешние улицы почти ничем не отличались от кварталов человеческих городов. Разве что более восточным стилем архитектуры, в которой преобладала причудливость форм строений. Устроившись на крыше одного из зданий, Грид уставился на звездное небо. Убивать командира еще рано. По данным разведки, тот должен проследовать на военный совет к вассалу провинции и доложить о поражении. Там - то экзорцист и надеялся разделаться с демоническим лидером на виду у его соотечественников. Закрыв глаза, парень довольно быстро уснул. Он заранее избавился от всех отличительных признаков служителя человеческого Всевышнего, и сейчас юношу трудно было отличить от обычного демона. Но все - равно следовало держать ухо в остро. Всегда существовала вероятность неожиданного нападения. Быть может даже церковники решили таким образом избавиться от чересчур умелого воина. Ведь с подобными боевыми навыками стремительная карьера в армии ему обеспечена. А ведь никому не хотелось терять авторитета и влияния. Утро встретило парня легким моросящим дождиком. Конечно, перспектива намокнуть не сильно огорчала, но пустой желудок настойчиво просил чего - нибудь сытного. Судя по ауре, цель все еще находилась в городе. Значит, торопиться не куда. Позавтракав в таверне, Грид вернулся к слежке. Генерал со свитой расположился в штабе местного ополчения. Большое прямоугольное здание ничем не выделялось на фоне других строений. И вообще сам городок выглядел как - то бедно. Сплошные каменные джунгли, без каких - либо излишеств. При большом желании, парню ничего не стоило разделаться с ним прямо сейчас. И даже гарнизон вряд - ли бы смог его остановить. Однако приказ есть приказ. Маясь от безделья, экзорцист бесцельно блуждал по округе. Ожидание убивало. Ничего примечательного здесь не имелось. Обычный городок на задворках пустыни. Ближе к полудню, генерал, наконец, соизволил двинуться в путь. За минувшую ночь, Грид разделался с большей частью разбитого войска. Демона сопровождало всего около десятка бойцов, из порядка двух тысяч отступивших. Похоже, потери его совсем не беспокоили. Командиры, которые ни в грош не ставили жизни своих подчиненных, раздражали юного церковника еще больше. Таких было слишком много среди военачальников Инквизиции. Продолжить преследование он решил на своих двоих. Перемещение через Пекло позволяло ему очень быстро преодолевать значительные расстояния. В следующем поселении они остановились совсем ненадолго. Парень даже толком не успел ничего осмотреть. К вечеру второго дня пути, отряд покинул пределы Западных Пустошей. От царства демонов, огромную пустыню отделяли горные перевалы и скалы, подобно гигантским иглам, вырывающимся из под земли. За этой природной стеной начинались официальная территория государства еретиков. Новый неизведанный мир. Это должно быть интересно. По сравнение с королевством людей, климат здесь был более теплый и влажный. Казалось, чем дальше они продвигались, тем горячее становилось. Возможно, сама их страна и являлась той самой Преисподней, которой церковники запугивали особо верующих людей? Где - то к середине третьего дня, они добрались до столицы провинции. Довольно большой город, совершенно не имеющий защитных стен или каких - нибудь других оборонительных сооружений, выглядел по - праздничному красиво. Множество деревьев и другой пышной растительности создавало впечатление, будто поселение возвели посреди леса. Аккуратные, даже изящные кирпичные дома выглядели безупречно. Разнообразные ленты, расписанные странными символами, и гербы украшали фасады множества из них. Словно в каждом жили совсем не бедствующие господа. В центре находился внушительный дворец - обитель местного правителя. Огромное здание больше походило на крепость. Четыре сторожевые башни, возвышавшиеся по углам твердыни, множество окон и просторных балконов. Серебристая облицовка стен придавала им необычный матовый блеск. Нигде не задерживаясь, демоны двинулись по мощеной фигурной плиткой дороге прямиком туда. К сожалению, путь Гриду в главное здание города был заказан. Стражники вряд - ли пустят незнакомца к своему владыке. Однако разве это могло остановить лучшего экзорциста Святой Церкви? С помощью 'прыжков' через Пекло, парень провел небольшую разведку. Поблуждав по лабиринтообразным комнатам дворца, он быстро нашел нужную информацию. Совет начинался вечером, а значит до того момента ловить там было не чего. Времени оставалось еще много, поэтому юноша решил прогуляться по городу. Все - таки, когда же ему еще доведется побывать в поселениях еретиков? Не очищенных огнем и мечам Инквизиции. Это было совсем другое государство, хоть и очень похожее на королевство людей. Хотелось рассмотреть его во всех подробностях. Но в случае с экзорцистом, интерес заканчивался в первой же таверне за парочкой кружек какого - нибудь хмельного напитка. Только на сей раз, у него имелись немного другие планы. Да и знакомство с местными дурманящими зельями могло плохо сказаться на успехе миссии. Так или иначе, Грид не хотел испытывать судьбу. Хоть задание и являлось не особо сложным. Блуждая по городу, на одной из улиц его внимание привлекла неброская антикварная лавка. Кроме говорящей вывески над элегантной дубовой дверью, она больше ни чем не выделялась. Обычный двухэтажный домик среди таких же жилых зданий. В принципе, юный церковник никогда не интересовался старинными вещами, однако почему - то решил зайти. Может там попадется что - нибудь примечательное. Как только он открыл дверь, над ней раздался звон колокольчиков. В просторной комнате, обильно заставленной столиками с посудой, вазами и прочими старинными вещами, находился всего один обитатель, судя по всему являющийся хозяином лавки. Видимо, гости в этом заведении большая редкость. Рассматривая предметы древности, экзорцист двинулся вглубь помещения.
  -Здравствуйте, юноша, - вежливо поздоровался невысокий седовласый мужчина. Несмотря на преклонный возраст, он обладал свойственной демонам статностью. - Могу ли я чем - нибудь вам помочь?
  -А у вас есть какие - нибудь необычные клинки?
  -Старинного оружия у меня совсем немного. Пойдемте, покажу.
  Проводив гостя к небольшому столику, застеленному ярко алой тканью, с десятком разномастных коротких кинжалов, он протянул ему один из них. Парень принял клинок и внимательно его осмотрел. Изящное, слегка изогнутое лезвие, чуть длиннее расстояния от кончиков пальцев до запястья, играло в тусклом свете кристальных ламп. Гравированная серебристая рукоять удобно лежала в ладони. В общем, выглядел он неплохо. Но так ли был хорош в боевых условиях? Ловко перехватив оружие, Грид принялся виртуозно раскручивать его в руке. Красивым внешним видом врага, увы, не победишь. Да и защититься трудно. С уровнем мастерства юного экзорциста, с малых лет обучавшегося военному делу и в частности владению разнообразными видами ножей, определить эффективность клинка не составило труда. В подобных вещах, парень разбирался получше любого церковника. Проверив таким образом еще парочку экземпляров, он вынес свой вердикт.
  -Хорошие ножи. Довольно сбалансированные. Сразу видно, владелец прекрасно заботиться о них, - и вправду, в каждом лезвии можно было буквально увидеть свое отражение.
  -Каждая из этих вещей для меня как ребенок, - усмехнулся тот. - Полагаю, ваше ремесло имеет непосредственное отношение к холодному оружию. Могу посоветовать вам, обратиться к одному моему знакомому кузнецу в Магроте. Говорят, у него есть несколько поистине невероятных клинков. Может, слышали легенду о Дьявольском пере?
  -Мне уже интересно. Рассказывайте, - продолжая рассматривать ножи, ответил юноша.
  -Поговаривают, сей поразительный меч весит сто восемь килограмм и способен разрезать даже горы. Никому не известно, кто и когда его создал. По слухам, клинок сам выбирает хозяина и в его руках становится не тяжелее обычного меча.
  -Дедушка! - Со второго этажа по винтовой лестнице спустилась молодая девушка примерно пятнадцати лет от роду. Увидев незнакомца, она немного замялась. - Здравствуйте. Дед, я на поиски вдохновения. Вернусь как обычно.
  Получив утвердительный кивок, девушка быстро скрылась за дверью.
  -Это моя внучка Тиара. Начинающая писательница. Постоянно уходит из дома на поиски этого самого вдохновения и заставляет волноваться бедного старика. Не то чтобы у нас слишком опасный город, просто кроме нее у меня больше никого не осталось.
  -Я некоторое время побуду в городе. Поэтому, если хотите, могу за ней присмотреть.
  -Был бы вам очень признателен, юноша. Если, конечно, вас это не затруднит.
  -Мне равно до самого вечера нечего делать, - ему даже было интересно пообщаться с творческой личностью. К тому же девушка являлась демонессой. А с ними в королевстве людей разговор не отличался содержательностью.
  -Так чем вы занимаетесь, если не секрет? За долгую жизнь мне еще не встречались столь юные мастера клинка.
  -Скажем так. Я делаю мир светлее для одних, путем устранения других.
  -Я все понял, - его ничуть не удивила профессия гостя. Словно такие ребята заходили к нему каждый день. - Будьте осторожны. И не дайте мою девочку в обиду, - в голосе слышалось предостережение. Само собой, ему не хотелось, чтобы любимую и единственную внучку втягивали в непонятные дела.
  -Я подумаю насчет ваших ножей. До встречи.
  Этот старик, явно, был не просто собирателем старинных вещей. В нем определенно чувствовался стержень бывалого воина. Теперь оставалось дождаться сумерек, присматривая за Тиарой, и можно приступать к работе. В темноте легче будет скрыться. Хотя вогнать клинок в сердце демона и молниеносно сбежать из города он мог хоть прямо сейчас, Грид все же решил исполнить миссию аккуратно и без лишнего шума. Покинув лавку, экзорцист быстро нашел не успевшую далеко уйти девушку. Она чем - то его заинтересовала. И дело было не в смазливом личике. В ней ощущалась необычная аура, словно магнит притягивающая к себе парня. Это самое притяжение, видимо, и заставило его зайти в, казалось бы, невзрачную лавку со всяким старьем. Ведь нестандартное оружие можно найти в любом оружейном магазине, которых здесь, несомненно, полно. Тиара направилась за городскую черту. Грид беззвучной тенью шел следом. Куда же она держит путь? Далековато от дома живет ее вдохновение. Девушка двигалась в сторону лесной рощи, раскинувшейся в стороне за городом. Через некоторое время они добрались до небольшой поляны, посреди которой располагалось озеро. Кристально чистая вода отражала солнечный свет подобно зеркалу. Стройные высокие деревья отвечали гуляющему ветру шелестящим пением. Умиротворяющую мелодию дополняло щебетание птиц. Вдыхая свежий воздух, парень ощущал какое - то запредельное спокойствие. Возможно, именно так себя чувствовали святые в райских садах Эдема. Спустившись с пригорка на берег, девушка села на землю, покрытую ковром зеленой травы, и достала из сумки альбом, красивое черное перышко, перемотанное золотистой ленточкой, и флакончик с такой же черной жидкостью. Экзорцист остановился неподалеку за деревом и наблюдал за ней. Золотистые кудрявые локоны, опускавшиеся ниже плеч, колыхались на легком ветру. За время прогулки он хорошенько ее рассмотрел. Стройная, даже хрупкая фигура, довольно милые черта лица и большие голубые глаза. В общем, настоящая красавица. Пусть и слишком юная. Почему - то ему очень хотелось с ней пообщаться. Собравшись с духом, он в открытую двинулся вперед.
  -Прекрасное место, - произнес парень, заворожено глядя на сверкающую водную гладь. - Можно присесть?
  -Да, конечно, - робко ответила девушка. Она скорее не испугалась, а просто не ожидала здесь кого - нибудь увидеть. - На дне этого озера лежат изумрудные минералы. Днем они плохо отсвечивают, но по ночам оно смотрится гораздо красивее.
  -Так ты писательница?
  -Если это можно так назвать. Я создаю собственные истории и оживляю их на бумаге. Меня зовут Тиара, - красавица протянула распростертую длань в знак приветствия.
  -Я Грид, - он бережно взял ее за руку. Она была такой же мягкой и приятной, как у младенца. Парень даже немного растерялся. - У тебя такая нежная кожа. Ой, прости, замечтался.
  -Об этом все говорят, - девушка добродушно улыбнулась. - Я заметила, тебе приглянулись дедовы клинки. А чем ты занимаешься?
  -Как тебе сказать. В некотором роде меня можно назвать художником. Только моя кисть - острый клинок, а полотно - тела врагов.
  -Я еще не слышала, чтобы убийца называл себя художником, - усмехнулась Тиара.
  Похоже, она совсем не испытывала страха к незнакомому юноше, занимающемуся не самым безобидным ремеслом. Все же творческие личности всегда были немного странными. И от этого еще более интересными.
  -Наверное, это величественное чувство, когда чья - то жизнь находится в твоих руках, - задумчиво добавила она.
  -Не сказал бы. Скорее это инстинкт. Убей или убьют тебя. Я лишил жизни уже стольких созданий, что позабыл, каково это. Хотя, я с самого начала не испытывал жалости или сострадания к своим врагам. Смерть для меня что - то вроде развлечения.
  -Говоришь как чудовище. Может мы, демоны, и воинственный народ, но даже нам знакомо снисхождение. Я понимаю воинов, которые убивают, чтобы выжить. Но убивать ради веселья, как по мне, слишком жестоко. Так поступают только хладнокровные бездушные чудовища.
  -Такой уж получился, - улыбнулся Грид. - В бою мне очень трудно себя сдерживать. Будто некая сила внутри меня просит продолжать сражаться пока противник не перестанет дышать. В такие моменты я чувствую себя по - настоящему счастливым. Бывало, даже наставникам хорошенько доставалось от чрезмерно умелого юнца.
  -Прости мою прямолинейность. Иногда забываю, о чем можно говорить новым знакомым, а о чем нет. Наверное, поэтому у меня так мало друзей. Ну, ты понял, что я хотела сказать. Не обижайся.
  -Все в порядке. Не беспокойся.
  -Я так поняла, ты не из нашего края. Откуда ты?
  -Не знаю. Меня вырастили люди и сейчас я, вроде как, служу им, - что - то ему подсказывало, она все - равно никому об этом не расскажет.
  До самого вечера они просидели на поляне. Девушка писала в своем альбоме, периодически прерываясь на диалог с парнем. Оказалось, у них было много общего. Даже слишком. Они оба почти не знали своих родителей, имели сходные принципы и, самое главное, одинаково мыслили. Будто сама судьба соизволила столкнуть две родственные души. Грид чувствовал в ней нечто близкое к себе. Собственно поэтому, он и решил познакомиться поближе.
  -А зачем ты прибыл в наш город? - вот здесь экзорцист, наконец, вспомнил о своей ответственной миссии.
  -Если скажу, мне придется тебя убить, - поднимаясь с земли, усмехнулся парень.
  -Прости. Глупый вопрос, - Тиара вдруг смерила его удивленным взором. - Надеюсь, не я твоя жертва? То ты уже болтаешь со мной пол дня.
  -Не волнуйся. Тот, от кого мне нужно избавиться загубил тысячи жизней и трусливо сбежал, даже не позаботившись об организованном отступлении собственной армии. И теперь кровь каждого из них на моих руках, - последняя фраза прозвучала особенно страшно. По спине девушки даже пробежали мурашки. - Мне пора. Сама доберешься домой?
  -Да. Я еще немного побуду здесь. А ты, как закончишь, приходи к нам в гости. Мне понравилось с тобой общаться. Ты... необычный демон. Добрый внешне и чудовищный внутри. Словно волк в овечьей шкуре.
  -Хорошо. Я обязательно вернусь.
  В прекрасном расположении духа, юноша двинулся в путь. Чутье не подвело. Тиара и вправду оказалась очень занятным собеседником. Ему прямо не терпелось поскорее покончить с заданием и продолжить беседу с ней. Но еще больше его сердце грела возможность вновь заняться излюбленным делом. Военный совет должен был состояться в резиденции правителя города. Несомненно, там будет много охраны. С навыками Грида, убить несколько сотен воинов не составит труда. Только ему требовалось расправиться всего с одним демоном. Быстро вернувшись в город через Пекло, экзорцист буквально через пару минут уже находился у дворца местного правителя. Просторный внутренний дворик походил на сад. Зеленая ухоженная трава покрывало все пространство кроме нескольких мощеных дорог и тропинок. Затаившись на дереве, неподалеку от центрального входа, юноша начал оценивать обстановку. Густая листва и ветви прекрасно скрывали гостя от посторонних глаз. У главных ворот стояло двое стражников, еще двое патрулировали подходы к ним. Время пришло. Накинув на голову капюшон, парень приготовился к действу. Конечно, он мог пробраться во внутрь более незаметными ходами. Но так было бы слишком скучно. Грид надеялся хоть немного повеселиться на этом задании. В принципе стоило бы немного подождать, пока демоны отойдут подальше, однако жажда схватки взяла свое. Явившись перед воинами из багровой вспышки, он мигом упокоил их с помощью ножа. Поразительная скорость соперника не позволила им даже сообразить, что случилось. Падающие тела собратьев, заметили солдаты у ворот. Однако поздно. Два запущенных кинжала оперативно нашли свои цели. Подобно тени, Грид пролетел мимо них и оказался в парадной. Большой зал с высоким потолком, под которым висела громадная люстра с крупными светящимися кристаллами, был абсолютно пуст. На серых стенах висело несколько гербов и картин. Очевидно, здесь проводились важные приемы для знати и высоких гостей города. Две дугообразные лестницы вели к следующей двери в конце помещения. Поблизости никого не ощущалось. Странно. Он - то надеялся, встречающих будет гораздо больше. За несколько дней парень привык к его ауре и теперь мог обнаружить генерала даже с закрытыми глазами на переполненной народом площади. Блуждая по извилистым коридорам с множеством дверей, он внимательно прислушивался к сверхчутью. В здании находилось слишком много демонов, поэтому аура цели периодически терялась на их фоне. Пройдя несколько этажей, чудом не встретив ни одного охранника, юный церковник в очередной раз уловил присутствие цели. На этот раз отчетливее, чем прежде. Только он двинулся вперед, в конце коридора показались двое стражников. Свидетели ему были, явно, ни к чему. Поэтому экзорцист ловко выхватил пару кинжалов и ринулся к ним. Воины горячо о чем - то беседовали и совсем не замечали несущегося беззвучной поступью гостя. Конечно, в самый последний момент они опомнились, но слишком поздно. Клинки, возникшего из ниоткуда юноши, с треском прошили черепа зевак. Присев на колено следом за падающими телами, экзорцист взглянул вперед. К несчастью, прямо за ними шла еще целая группа демонов. Очень кстати! Как же он их пропустил? Хотя, неудивительно. В пылу сражения внимание к посторонним деталям частенько начинало страдать. Увы, отступать Грид не собирался. Второго такого шанса может не представиться. Вернее, парень хотел поскорее покончить с делом и забыть о нем. Не то чтобы ему здесь не нравилось, скорее было не по душе работать ассасинскими методами. Скрываться, выслеживать и подло бить в спину. Для честного воина, уважающего силу, такой стиль был неприемлем. Если командиры узнали бы о выходке, способной сорвать успех операции, они бы уж точно не погладили его по головке. Тяжело вздохнув, неизвестный выхватил из - за спины нож и жестом пригласил их начать действо. Непонятно, на что он надеялся. Небольшое, изогнутое в виде полумесяца лезвие вряд - ли бы спасло лазутчика от клинков демонических солдат. Воины достали мечи и ринулись к неизвестному убийце. Глупые создания. Хоть они и были посильнее обычных одержимых, для церковника все - равно являлись сомнительными противниками. Играючи перерезав глотки, первым двоим нападавшим, он увидел озадаченность на лицах остальных бойцов. Тот самый непримечательный нож оказался гораздо опаснее, чем они рассчитывали. Увы, легкая ошарашенность быстро прошла. Солдаты вновь кинулись в бой. Оппонента также не смутило их рвение. Кинжал стабильно продолжал сокращать ряды врагов. Получив стальным ботинком в живот, после очередного трупа, Грид открыл собой дверь в один из залов и рухнул на стол. Ощущение, будто за ним наблюдает множество пристальных взглядов, заставило экзорциста осмотреться. Вокруг виднелся с десяток статных демонов, сидевших за тем же круглым столом. Стройная осанка и характерная одежда с металлическими вставками и кольчужными сетками, не говоря о суровых одухотворенных лицах, выдавали в них знатных офицеров. Похоже, он нашел нужную комнату. На мгновение в зале воцарилась мертвая тишина. Они, явно, не ожидали, что им так нагло помешают.
  -Здравствуйте, господа, - иронично поздоровался парень.
  Стражники с криками ворвались следом, не давая гостю даже полюбоваться интерьером помещения. Больше всего ему понравилась элегантная люстра, очень похожая на ту, что была в парадной. Специальные кристаллы таинственным образом излучали свет и повсеместно использовались в качестве осветительных приспособлений в темное время суток. Такие Грид не редко наблюдал и в городах людей. Интересно, как они работают? Магическое влияние? Или обычный физический процесс? Однако сейчас некогда вести научные размышления. Ловко перекатившись назад, он наотмашь прошелся ножом по горлу еще одного нападающего. В комнату вбегало все больше воинов. Командиры с удрученными лицами в растерянности отступили назад от круглого стола, на котором окопался неизвестный. Каждого, кто взбирался к нему, парень награждал тяжелыми увечьями и отправлял обратно на грешную землю. Вернее, мраморный пол. После нескольких поверженных врагов, ему в голову пришла необычная мысль. А может перебить всех собравшихся лидеров? Эффект от такого акта устрашения будет куда больше, нежели от гибели одного генерала. Только церковники дали четкие указания на этот счет. Самостоятельное дополнение к приказам не особо поощрялось. За чрезмерное рвение также можно было поплатиться головой. Как бы ни была хороша идея, Грид все же решил остановиться на одной цели. Быстро найдя ее глазами в толпе демонов, он подобно затаившемуся зверю двинулся к добыче. Попутно расправившись еще с парочкой врагов. Видя, что дело обстоит худо, некоторые офицеры взялись за клинки убитых собратьев. Спрыгнув со стола, Грид уже вознамерился покончить с генералом, как сбоку подлетел очередной стражник. Припав на колено, он вогнал нож ему в бедро и тут же заблокировал Могильным крестом удар с другой стороны. А затем, двумя мгновенными движениями распорол им глотки. Мимолетом присмотревшись ко второму нападавшему, в глазах парня промелькнуло разочарование. Им оказался один из собравшихся офицеров. Ну вот. А ведь собирался убить всего одного командира. И чего им тихо в уголке не сидится? Двухметровый широкоплечий демон стоял прямо перед ним. С полной уверенностью он схватил юношу за руку и попытался взять ее на излом. Тот не растерялся. Могильный крест, вырвавшийся из - за левого запястья, живо вошел ему под ребра. Скривившись от боли, воин ослабил хватку. Позади стремительно приближалась еще пара врагов. На счету каждая секунда. Грид выглядел совершенно спокойно, несмотря на сложившуюся ситуацию. Находясь в окружении, да еще и с крупным противником, крепко вцепившемся в него. Рывком освободив руку, он вогнал нож в сердце по самую рукоять. Ловко развернувшись с обмякшим телом на плечах, парень оттолкнул демона на приближающихся собратьев и, на всякий случай, метнул ему вдогонку кинжал с иглоподобным лезвием. Клинок идеально точно вошел промеж глаз генерала, теперь уж наверняка отправив его душу на тот свет. Остальных солдат это не остановило. Они с той же уверенностью продолжали наступать. Швырнув в них пару стульев, Грид вскочил на подоконник. До земли было порядка десяти метров. Однако ему не обязательно дожидаться встречи с ней. Одна из поразительных способностей воина позволяла исчезнуть даже в воздухе. С видом, будто что - то забыл, парень повернулся к демонам и начал расстегивать плащ на груди. Под черной тканью виднелись очертания золотистого креста - отличительного знака служителя человеческого Всевышнего. Нужно ведь было показать врагу, с кем ему не стоило связываться.
  -Церковник! Это церковник! - Завопил один из демонов.
  Подобно самоубийце спрыгнув вниз, Грид пролетел пару метров и исчез в багровой вспышке. Уж теперь - то им его точно не поймать. Лица под капюшоном они, явно, не заметили. Вернувшись в привычное пространство за пару кварталов от дворца, он как ни в чем ни бывало, спокойно двинулся дальше по городу. Сердце учащенно колотилось. Скорее от интенсивной работы, чем от волнения. За собственную жизнь парень совсем не беспокоился. Умирать здесь он точно не собирался. А сбежать можно в любой момент. Спустя непродолжительное время, город был в прямом смысле поднят на уши. Стражники метались по улицам в поисках дерзкого убийцы, фактически в открытую вломившегося в главное здание поселения. Прогуливаясь среди жилых кварталов, Грид как - то не заметил, что вновь вернулся к знакомой антикварной лавке. Седовласый хозяин стоял неподалеку от нее и наблюдал за суетящимися солдатами.
  -Что случилось? - ненавязчиво поинтересовался парень.
  -Говорят какой - то неизвестный ворвался во дворец и убил гостившего у нас генерала, - судя по интонации, складывалось впечатление, будто он догадывался, чья это работа.
  -Хм. Не повезло. Нужно тщательнее подбирать себе охрану, - иронично ответил тот. - Мне пора уходить.
  -Куда ты пойдешь ночью? Останься на сегодня. С самого возвращения, Тиара только о тебе и говорит. Я еще не видел ее такой счастливой и радостной.
  Пусть и подозревая в нем зачинщика этого ужасного инцидента, он все - таки решил оставить его на ночь? Странно. Однако, не похоже чтобы старик что - то задумал. Его мысли были чисты. Способность к телепатии позволяла Гриду неплохо читать поведение и характер других существ. Вероятно, вся суть поступка крылась в его внучке, которой понравился необычный демон.
  -А у вас неприятностей из - за меня не будет? - Экзорцист немного удивился предложению.
  -Если будешь вести себя тихо. Полагаю, на следующие пару дней они оцепят город и близлежащие окрестности. Убийство высокопоставленного офицера серьезное дело. И того, кто это совершил, они так легко не отпустят. Предлагаю тебе остаться у нас, пока ситуация не разрешится, - водрузив тяжелую длань ему на плечо, седовласый демон добродушно усмехнулся. - Пойдем в дом. У меня тут завалялась бутылка старинного вина. Расскажешь старику какую - нибудь занятную историю на ночь.
  И вправду спешить ему было не куда. Операция прошла без сучка и задоринки. Почти. Если не считать лишней пары десятков трупов. Быстро обдумав, Грид все же решил задержаться на некоторое время. Вместе с Тиарой и ее дедом, он чувствовал себя как дома. Оно и понятно. Здесь не нужно было скрывать своей сущности и опасаться, что однажды тебя признают еретиком и предателем. Спустя пару дней все начало успокаиваться, и парень надумал выдвигаться в обратный путь. Тиара чуть - ли не со слезами прошлась с ним. За недолгое время, проведенное вместе, они стали словно брат и сестра. Увы, другого выхода не было. Церковники так просто не отпустят одного из лучших исполнителей воли Всевышнего. Да и он сам не хотел подвергать опасности новых друзей. Поэтому сейчас им лучше расстаться. Рано или поздно судьба все - равно вновь организует им встречу.
  ***
  Проснувшись, Грид не сразу понял, где находиться. В окно одиноко светила луна, но уже начинало светать. Так это был всего лишь сон? Выглядел он слишком реальным. Спать ему больше не хотелось, нахлынувшие воспоминания крепко засели в голове. Может, стоило навестить старых друзей в царстве демонов? Заодно и немного развеяться, то в последнее время он стал чересчур пассивен и угрюм. Накинув плащ, он решил наведаться на могилу возлюбленной. Вообще причина и обстоятельства ее смерти были покрыты мраком тайны. Паладин, который командовал Скорбящей в тот роковой день, утверждал, что она погибла от рук демонов, защищая своих соратников. Но, похоже, чего - то воин Света не договаривал. Тогда, находясь в легком шоке от произошедшего, Грид безоговорочно поверил его словам и в последующие несколько месяцев остервенело истреблял своих собратьев, пытаясь утолить жажду мести. Увы, быстро осознав, что этим мертвых не вернешь, парень охладел к охоте на еретиков и захандрил. Схватки с могучими соперниками больше не доставляли ему никакого удовольствия. Вернее по - настоящему достойных попросту не попадалось. И он уже забыл, когда в последний раз использовал Дьявольское перо. Да и внутренний демон предательски помалкивал. Киру похоронили на местном кладбище, предназначенном специально для доблестно погибших церковников. Грид мог часами сидеть перед могилой и смотреть на выбитые, на надгробье имя и дату смерти любимой. Будто она в эти моменты находилась перед ним. Спустя два года он так и не перестал ее любить. Нахлынувшие воспоминания уносили воина в сладкие миры грез. Внезапно, неподалеку в кустах послышался шорох. Парень не придал этому ровным счетом никакого значения.
  -Ты здесь, малыш? - подойдя к нему, волк присел рядом и жалобно заскулил. Экзорцист погладил его по загривку. - Помнишь ее? Вместе с собой она забрала мое сердце.
  Глядя на могильную плиту, парень вспоминал о счастливых моментах, проведенных вместе с Кирой. Их совместные задания, обычно заканчивавшиеся выхаживанием юного церковника в лазарете, посиделки в увеселительных заведениях разных городов, беседы ни о чем и обо всем. Понимая, что этого больше никогда не будет, на душе становилось как - то мерзко. Холодно и пусто. На глазах Грида наворачивались слезы, но поддаваться печали он не собирался. Настоящие воины не умели плакать. По крайней мере, этого никто никогда не видел. С самого пробуждения голову не покидала мысль о старых друзьях в государстве еретиков. Идея все - же их посетить, плотнее укреплялась в сознании. Действительно, особо важных дел у него не было, а одолеть какую - нибудь ведьму или низкосортного демона вполне смогут и другие церковники. Вот только Святой Отец вряд - ли одобрит подобное путешествие. Хотя ему не обязательно об этом знать. А о друзьях в царстве демонов тем более. В тот же миг парень сорвался с места и двинулся к себе в комнату. Раз решил уйти, нужно поспешить, пока еще все спали. Собираясь в дальний путь, он уже предвкушал долгожданную встречу с Тиарой и ее дедом. От нее уже давно не приходило писем. Незадолго после ухода Грида, девушка нашла способ поддерживать связь. Ее любимая ласточка относила 'старшему брату' письма через пол континента. Так увлекшись своими мыслями, он даже не сразу заметил вошедшего Гавриила. Паладин обычно вставал очень рано и любил прогуливаться по окрестностям. А открытая нараспашку дверь и суета в комнате пасынка, наверняка, его заинтересовали.
  -С добрым утром, Грид, - поздоровался паладин. Тот кивнул в ответ и продолжил собирать вещи. - Куда собрался?
  -Думаю прогуляться к старым друзьям в царстве демонов.
  -Ты в своем уме?! - Добродушная улыбка сменилась крайней серьезностью. - Хоть Плачущий Серафим и оправдал тебя, подозрения Инквизиторов еще не развеялись.
  -Что - то мне подсказывает, они никогда не перестанут меня подозревать. После Чистилища я стал для них лакомым кусочком. Удивительно, как это они до сих пор не взяли меня под стражу. Ты же знаешь меня не переубедить, - усмехнулся парень.
  -Вот именно, знаю! - Гавриил выглядел слегка расстроенным. - Значит... пришло время.
  -Так говоришь, будто провожаешь меня в последний путь.
  -Узнай Святой Отец о твоем незапланированном путешествии в земли еретиков, дороги назад уже не будет. Тебе известно наказание за предательство.
  -Ты же меня не выдашь? Кстати, а что случилось с Эгрегором? Что - то его давно не слышно.
  -Говорят, после твоего возвращения из Чистилища, он на пару месяцев отошел от дел. А вскоре, другие Инквизиторы объявили, что он сошел с ума, и свергли его с поста верховного предводителя.
  Закинув на плечи походный рюкзак, он протянул паладину распростертую длань. Мгновение посмотрев на парня, Гавриил пожал его руку и крепко обнял. Вполне возможно они и вправду виделись в последний раз. Покидая 'отца', сердце Грида немного покалывало. Они вместе пережили очень многое. Паладин часто выручал его из неудобных положений, порой жертвуя собственным авторитетом. Все - таки воспитывать своенравного демона среди церковников было не легкой задачей.
  -Береги себя, мой мальчик. Пусть Всевышний осветит твой путь.
  -Думаю, он, вряд - ли помогает демонам. Хоть и исполняющим обязанности церковников.
  Накинув на голову остроконечную шляпу - прощальный подарок Тиары перед его уходом, Грид направился к выходу из комнаты. Гавриил до самого конца, пока парень не скрылся за дверью, стоял к нему спиной. Ему нужно свыкнуться с мыслью, что они больше никогда не увидятся. А если и настанет момент встречи, возможно, придется убить предателя пасынка. Старик не хотел этого больше всего. Однако переубеждать юношу бессмысленно. Его упертости могли позавидовать самые выдающиеся бараны королевства. Да и мальчик уже взрослый и сам способен решать. Скрывшись от посторонних глаз, Грид исчез в багровой вспышке и двинулся в сторону царства демонов. Перемещение через Пекло значительно сокращало время путешествия. Увы, правило восьми секунд никто не отменял, поэтому время от времени требовалось возвращаться в обычное пространство. Иначе можно было превратиться в пепел. После окончательной гибели Люцифера, в военных делах, фортуна отвернулась от демонов. Нанеся несколько сокрушительных поражений, войска людей захватили два пограничных городка и готовились к дальнейшему продвижению вглубь земель еретиков. Слава Всевышнему, встреч с Даратаями не состоялось, но все равно человечество потеряло много хороших воинов. По счастливому стечению обстоятельств, следующей целью людей был именно тот город, куда направлялся Грид. Парень узнал об этом незадолго до прибытия. Вернее такой вывод напрашивался сам собой, так как те поселения, которые он проходил во время охоты на генерала демонов, сейчас находились под контролем крестоносцев. В скором времени они могли вновь пойти в наступление. Городские стражники не предали неизвестному путнику значения. Словно мимо них прошел призрак. Знакомые улицы пробуждали приятные воспоминания. За прошедшие пару лет город остался таким же, как и во время первого путешествия. Разве что, видимо, ощущая приближение военного фронта, солдаты строили защитные укрепления на подступах к поселению. Несмотря на долгое отсутствие, он отчетливо помнил, как добраться до дома старых знакомых. Каменное двухэтажное здание с мраморной черепицей на крыше встретило его обветшалой, но начищенной до блеска вывеской над изящной дубовой дверью. Войдя во внутрь, парень осмотрелся. Спустя столько времени тут совершенно ничего не изменилось. Столы, накрытые алой тканью, на которых аккуратно выложено множество разнообразных старинных вещей, заполняли большую часть свободного пространства, оставляя лишь небольшие проходы между ними. Приглушенное сияние нескольких световых кристаллов в глубине комнаты хорошо освещало торговое помещение. Седовласый хозяин стоял к нему спиной и не спеша полировал вазу. Похоже, он даже не заметил появления гостя, несмотря на звон колокольчиков над дверью.
  -Здравствуй, дядюшка Алур. Смотрю здесь, как обычно не протолкнуться, - тот, словно вышел из транса и замер на месте. Наверное, от удивления.
  -Грид? - Повернувшись к нему, старик расплылся в радостной улыбке. С распростертыми объятиями они двинулись навстречу. - Сколько лет, сколько зим? - Обнявшись, как закадычные приятели, демон похлопал ему по спине.
  -А где Тиара? Неужели она не рада видеть старшего брата?
  -Скорее всего, где - то за городом. Черпает вдохновение для своих произведений. Рассказывай. Как твои дела? Что привело тебя на этот раз, юный ассасин?
  -Не поверишь. За вами соскучился, - усмехнулся парень. - Думаю, одной бутылочки вина не хватит, чтобы поведать обо всех моих приключениях.
  -Намек понял. Как же Тиара будет рада тебе.
  -Значит, пойду с ней поздороваюсь, - скинув рюкзак на пол у стены, он направился к выходу.
  -Ты к нам надолго?
  -Если ты не против, я бы хотел у вас остаться, - после небольшой паузы ответил Грид.
  Старик смерил его многозначительным взглядом, в котором сочеталась радость и легкое удивление, после чего юноша скрылся за дверью. И вправду, особого смысла возвращаться к церковникам не было. Там все напоминало о Кире. Да и Инквизиторы со дня на день были готовы пустить его на праведный фарш. А здесь можно забыть о прошлой жизни охотника за нечистью и начать новую. Все - таки общество демонов лучше подходило для него по природе. Грид хорошо помнил то озеро, спрятавшееся в лесной роще. Тиара, наверняка, находилась именно там. С их последней встречи прошло несколько лет. Она, несомненно, выросла красавицей. Вот бы поскорее ее увидеть. Парень даже не заметил, как пролетел полгорода на своих двоих. За городской чертой мощеные дороги сменились песчаным грунтом. От основной, в рощу вела протоптанная тропа. Пышная зеленая растительность плотной стеной скрывала внутренний мирок небольшого леса от посторонних глаз. Отовсюду слышалось чирикание множества ласточек - любимых птиц Тиары. Одна из них почти каждую неделю приносила ему письма в далекие отсюда края. Взобравшись на пригорок, за которым чуть слышно шумел водный источник, он увидел ее. Девушка сидела на том же месте, что и в прошлый раз, когда они познакомились. Золотистые волосы, легонько колышущиеся на ветру, принесли чувство дежавю. Прямо как тогда. Оголенные плечи предавали ей почти детскую хрупкость. Демонические женщины также обладали значительно большей силой, нежели человеческие, хоть зачастую и выглядели слабыми и беззащитными. Под красивым стройным телом скрывались 'стальные' мышцы. Парень не спеша двинулся к ней. Водная гладь, переливаясь, начинала отсвечивать изумрудным сиянием в лучах заходящего солнца. Грид припоминал, на дне озера лежали какие - то минералы, даровавшие ему необычный цвет.
  -Так вот о чем ты говорила. И вправду прекрасное зрелище.
  Тиара на мгновение замерла, а затем медленно обернулась на знакомый голос. Ее удивлению не было границ. Голубые глаза буквально искрились от радости. Бросив тетрадь, девушка поднялась с земли и кинулась к нему. Как он и думал, она стала еще милее. Черты лица стали более взрослыми и от того привлекательными. Заключив парня в крепких объятьях, она прижалась к его груди. Грид обнял ее в ответ.
  -Как же я по тебе соскучилась? - Тиара уткнулась лицом в плечо. - Я знала. Рано или поздно мы снова встретимся, - взглянув ему в глаза, радость на лице сменилось какой - то серьезностью. - Что случилось?
  -Ты о чем? Все в порядке.
  -Так и не научился врать, - девушка ласково улыбнулась, - тебя выдают глаза. В них слишком много боли и печали. Как же я рада снова тебя видеть.
  Грид испытывал сходные чувства. Он также был счастлив вновь оказаться здесь и увидеться с 'младшей сестрой'. Только девочка уже выросла и сейчас выглядела его сверстницей. Благодаря генетическим особенностям демоны старели очень медленно. Достигнув определенного возраста, они могли веками, и даже тысячелетиями, сохранять прекрасный юношеский облик. Тиару распирало от чувств и эмоций, вызванных возвращением Грида. Она рассказывала обо всем, что с ней случилось за время разлуки, периодически прерываясь на расспросы о жизни 'старшего брата'. Посидев немного на берегу завораживающего изумрудного озера, они собрались в обратный путь. Девушка хотела поскорее порадовать деда, не подозревая, что ему уже известно о прибытии юного ассасина, как он любил называть парня. И заодно накормить уставшего с дороги путника. Инструменты для творчества - альбом, черное перышко и флакончик с чернилами, всегда находились при ней. Вдохновение такая штука, неизвестно когда может прийти. Поэтому нужно быть всегда готовым и во всеоружии. Она носила их в поясной сумке и почти никогда с ней не расставалась. Вскоре оказавшись дома, Алура они не застали. Старик закрыл лавку и куда - то ушел. За винтовой лестницей, на втором этаже располагалось несколько жилых комнат. Первый был оборудован под торговую лавку. Здесь же, в глубине, имелись кладовая и небольшая кухня, отделенная массивной дверью. Войдя в свою комнату, Тиара легким касанием включила световой кристалл на стене, закрепленный в элегантном веткообразном канделябре, и одернула жалюзи с окна. Помещение тут же залило светом, явив знакомую обстановку. У самого окна стояла кровать с узорчатыми бардовым покрывалом. Следом за ней возвышался просторный шкаф, в котором девушка хранила свои наряды. На большом письменном столе из красного дуба, в противоположной стороне, лежало множество исписанных листов бумаги и несколько книг. Еще часть валялась на полу. Комната пребывала в легком беспорядке. Она, явно, не ожидала гостя. С неловким видом, Тиара принялась прибираться. Не хватало, чтобы он заподозрил в ней неряху.
  -Как успехи на творческом поприще? - Парень взял парочку листов и начал читать, выведенный красивым, почти каллиграфическим, почерком, текст.
  -Не сказала бы, что сильно хорошо. Но я стараюсь. В прошлом году одну мою повесть даже опубликовали. Только большой славы она мне не принесла, - девушка немного приуныла, говоря об этом.
  -Если бы я сдался, хотя бы в одном из сражений, я бы с тобой сейчас не разговаривал. Поэтому не вздумай отчаиваться и продолжай двигаться к цели. Сила кроется в трудностях. Я на своей шкуре в этом убедился.
  -Ты прав. Размахивать клинком гораздо сложнее, чем писать истории. Кстати, А у тебя на сегодня никаких планов? - с легким смущением спросила она.
  -Я полностью в твоем распоряжении, - улыбнулся Грид.
  -Тогда ночью мы снова пойдем на озеро. Хочу, чтобы ты увидел его красоту в полной мере.
  С первого этажа послышался звон колокольчиков. Очевидно, Алур вернулся. В честь возвращения Грида, он даже пораньше закрыл лавку и накрыл стол. Вместе с Тиарой они приготовили ужин. Вернее девушка выгнала старика с кухни в самом начале работы, планируя порадовать гостя собственными кулинарными способностями. Когда она закончила, парочка уже осушила полбутылки вина. Ее дед был таким же любителем выпить, как и сам Грид. Раньше выполняя задания Святой Церкви, он старался не пропустить хотя бы одного бара в каждом посещенном поселении. И везде стабильным заказом была кружка эля. В зависимости от сложности задания. Ведь чем оно легче, тем больше у него имелось свободного времени на развлечения. Ближе к полуночи, отправив слегка захмелевшего Алура в кровать, они двинулись на прогулку к изумрудному озеру. На улице похолодало, поэтому ее хрупкие смуглые плечи скрылись под легкой бежевой накидкой. Звезды, подобно мириадам светлячков сияли в черном небе. За беседой дорога казалась гораздо короче, чем обычно. Грид как - то и не заметил, что весь путь они держались за руки. Тиара была очень скромной. Даже приглашая его на своеобразное ночное свидание, она вела себя скованно. Похоже, вино помогло ей немного раскрепоститься. За густой растительностью виднелось зеленоватое свечение. Они уже близко. Добравшись до источника изумрудного сияния, пара расположилась на берегу. Луна беспечно блуждала по чистому небосводу. Но пока ее свет скрывали деревья, и озеро еще не полностью явило свою красоту. Обхватив руками колени, Тиара задумчиво вгляделась в водную гладь.
  -Знаешь? Мне кажется, я влюбилась, - она взяла его за руку и пристально посмотрела в глаза. - Я влюбилась, когда впервые тебя увидела. И все это время я думала о тебе. Даже поначалу не могла творить.
  -Прости, - Грид растерянно потупил взор. - Однажды я полюбил человека. А потом она погибла от рук демонов. Тогда мне казалось, я потерял смысл жизни.
  -Так вот почему ты такой грустный. Прости. Я не знала.
  -Поэтому, я пока не готов... - девушка резко обняла его за плечи и прижала к себе.
  -Мне достаточно если ты просто будешь рядом, - тихо произнесла она, едва не плача. - Тебе обязательно снова уходить?
  -Вообще - то я планировал остаться здесь на некоторое время. Не хочу возвращаться к людям.
  -Правда?! - Ее блестящие от слез глаза горели радостными огоньками.
  В принципе, ему ничего не мешало осесть в этом городе и начать спокойную мирную жизнь вместе с ней и ее дедом. Она, явно, была не против. Девушка пристально смотрела на него завороженным взглядом. Ее лицо медленно приближалось. Сердце Грида учащенно забилось. Нечто подобное, он испытывал, когда проявлял чувства к Кире. Приятная дрожь в груди. А затем нежно поцеловала в губы. Парень как - то не ожидал такого разворота событий. Все это время он считал Тиару чем - то вроде сестры. Сам того не понимая, он крепко прижал ее к себе. Почему? Ведь чувства к погибшей возлюбленной еще не остыли. По крайней мере, Грид сам так думал. Вспоминая о ней, он никого не хотел видеть рядом с собой. Но Тиара. Девушка была гораздо ближе, чем тот подозревал. Она как никто чувствовала его страдающую душу. И искренне хотела облегчить боль того, кто был ей дороже всех на свете. Парень был в смятении. Он не хотел о ней забывать о Кире. Пусть даже если полюбит другую. Она навсегда останется в разбитом сердце. Однако зацикливаться на этом не стоило. Несмотря на горечь потери, жизнь двигалась дальше и готовила новые крутые повороты. За одним из которых могла скрываться новая любовь. Грид все прекрасно понимал, но еще был не готов впустить в свое сердце кого - нибудь другого. Поцелуй Тиары, словно вернул его из небытия. Мир вновь начал приобретать краски. В царстве холода и мрака, зародившемся в сердце, будто ворвался лучик света. Теплый и нежный. Руки все сильнее сжимали девушку в объятьях. Только когда она начала задыхаться и пытаться освободится из цепкого захвата, Грид решил что нужно остановиться. Лихорадочно вдохнув побольше воздуха, Тиара продолжала смотреть на парня вожделенным взглядом.
  -Я люблю тебя, - тяжело дыша, прошептала она.
  Затем вновь впилась ему в губы и завалила на землю. Холодный ночной ветер всколыхнул ветви деревьев, подняв стайки дремавших ночных птиц в воздух. Следующие несколько дней были наполнены романтическим настроением. Тиара прямо светилась от счастья. Днем они вместе помогали Алуру в лавке, а вечером отправлялись в странствия по городу и близлежащим окрестностям. Так как торговля старьем приносила совсем скудный доход, Грид решил устроиться на какую - нибудь работу. Из всего многообразия профессий, ближе всего ему, как ни странно, оказалось военное дело, а точнее служба в городской страже. Там он мог проявить все свои выдающиеся способности, прививаемые с самого детства наставниками Святой Церкви. Умелые воины всегда были в почете в любом государстве. Да и жалование у них довольно неплохое. И сама работенка простая. То разведка, то караул. Так любимые парнем тренировочные поединки, а иногда и реальные схватки с нежданными гостями, не желавшими мириться со здешними обывателями. В общем, сплошные плюсы. Со временем Грид начал привыкать к подобной размеренной жизни. Хоть в ней больше не было захватывающих битв с невероятными созданиями. Но жаловаться не приходилось. Тиара изо всех сил старалась залечить рану в его сердце. Он и вправду начал испытывать к ней определенные чувства. Об этом говорили глаза, в которых появился блеск радости и счастья. Так шли неделя за неделей и Грид, казалось, окончательно надумал осесть в этом городе. Дом и любящая семья у него уже появились. Что еще требовалось? Отношения с Тиарой развивались стремительно, и логическим продолжением должен был стать брак со всеми вытекающими последствиями. Жизненные устои демонов не особо отличались от человеческих. Но хотела ли этого девушка? И что скажет ее дед? Парень предпочитал не думать о таком. Торопиться ему некуда. Да и Тиару, похоже, вполне устраивали их нынешние отношения. Однажды возвращаясь со службы домой, в одном из баров, он увидел Алура. Старик частенько захаживал сюда пообщаться с друзьями ремесленниками и пропустить пару кружек бодрящего эля. В лучшем случае. Однако сегодня он сидел один. И, похоже, случай был одним из худших.
  -Здравствуй, дядюшка Алур, - парень присел напротив. Увидев его, тот расплылся в радостной ухмылке. - И по - какому же поводу ты в таком состоянии?
  -Послушай, Грид. У меня к тебе очень важный разговор.
  -Сдается мне, ты немного перебрал. Пойдем домой, и я отвечу на все твои вопросы.
  -Нет. Я вполне трезв, - старик поднялся на ноги и тут же сел на место с удрученным видом, едва не потеряв равновесие. - Ты, наверное, прав.
  Встав с помощью парня, он облокотился ему на плечо, и они последовали к выходу. Бредя по темным пустынным улицам, Грид как мог, удерживал Алура от падения. Сейчас мир перед его глазами крутился, подобно юле. И удержать вертикальное положение было просто невозможно. Если он так налакался ради какого - то диалога, значит разговор был особо важным. Спустя несколько улиц, седовласый демон попытался начать. Язык немного заплетался от количества выпитого, но суть уловить можно.
  -Так вот. Как ты относишься к Тиаре?
  -Она очень хорошая и милая.
  -Я заметил, ты серьезный парень. Почему бы вам не пожениться? Ты же любишь ее?
  -Да, - он немного замялся. - Но, думаю, лучше сначала спросить ее.
  -А ты разве не заметил? Она ждала этого с того самого момента, как ты ушел. Она души в тебе ни чает. Вопрос лишь в том хочешь ли ты.
  -Я не против. Почту за честь породниться с вами.
  -Тогда с завтрашнего дня начнем приготовления, - усмехнулся старик.
  -Как только ты отоспишься и прейдешь в себя, папочка Алур.
  -Папочка Алур? Мне нравится. Главное с детьми не затягивайте. А то сердце слабого, стареющего демона долго не протянет.
  -Если будешь так пить, ты не доживешь и до первой брачной ночи, - съехидничал парень.
  -А ну не перечь старику! - В шутливой манере рявкнул тот.
  Так с шутками и задорным смехом, они продолжили шествие. Вот оно как получилось! Алур сам подвел его к следующему шагу. Женится на Тиаре, и создать новую ячейку общества. В прежние времена, Кира также мечтала уйти от жизни церковника и обзавестись семьей в каком - нибудь отдаленном городке. Она любила Грида и хотела однажды подарить ему наследника. Или наследницу. Однако ребенок от союза человека и демона вряд - ли ужился в королевстве людей. В первую очередь этого бы не позволили церковники. Парень даже не помышлял что когда - нибудь может стать отцом. Зато вспоминал, как тяжело приходилось Гавриилу возиться со своенравным демоненком. Если ребенок унаследует характер отца, это будет просто ужас. На следующее утро, Грид сделал ей предложение руки и сердца. Даже разыграл небольшой спектакль с участием любимой ласточки, принесшей в клювике серебряное кольцо. Тиара едва не расплакалась, пытаясь задушить любимого в объятиях. А как был счастлив Алур, когда она с восторженным криком ворвалась к нему в комнату. После бурного вечера его голова словно находилась между молотом и наковальней. Радостные вопли любимой внучки, едва не стали последними, что он услышал в этой жизни. Сегодня лавка откроется позднее обычного. Если вообще откроется. Ближе к полудню, когда он пришел в себя и голова начала более - менее соображать, старик начал продумывать план действий. Надеяться в таких делах на Грида не стоило. Да и Алур сам хотел все провернуть. Увы, его глобальные планы пришлось отложить. Буквально на следующий день на горизонте показалась армия крестоносцев. Хоть демоны и были физически крепче и сильнее людей, матерые фанатики в тяжелой броне ни чем им не уступали. Только городской стражи насчитывалось гораздо меньше чем нападавших. Отряды регулярных войск сейчас находились слишком далеко. А больше поддержки ждать не от кого. Собрав всевозможные силы на баррикадах, демоны приготовились к бою. Грид, по традиции, как один из лучших воителей пребывал в первых рядах. С самого начала службы, он подружился с капитаном своего подразделения и негласно исполнял обязанности его заместителя. Воины доверяли ему как себе. По данным разведки врагов насчитывалось порядка десяти тысяч. Защитников города же было всего около шести. Не очень радужное соотношение. Несколько сотен опытных бойцов генерал отобрал для обороны дворца. Остальных расположил на подступах и начальных улицах города. В случае неудачи, передовые отряды будут затягивать противника вглубь поселения, где арбалетчики и затаившиеся группы ополченцев методично с ним разделаются. В теории план был хорош, но на практике - все могло перевернуться с ног на голову. Так или иначе, демоны никогда не сдавались на милость врагу. И сейчас не собираются. Плотные ряды щитов ритмичной поступью приближались к баррикадам. Конечно, небольшие деревянные стены с подставками для стрелков, выглядели сомнительным препятствием ораве бронированных рыцарей, однако кое - какую защиту они могли обеспечить. Например, от вражеских лучников или кавалерии. Когда крестоносцы подошли достаточно близко, капитал дал команду стрелкам. Воины синхронно вскинули арбалеты и спустили крючки. Со свистом рассекая воздух, болты врезались в строй врага. Увы, большинство из них отделалось легким испугом и помятыми доспехами. Лишь единицы рухнули на землю. Демоны поспешили перезарядить оружие. Времени как раз хватало на еще один залп. В этот раз рыцарей полегло побольше, чем под первым выстрелом. Идеальный строй смялся в нескольких местах. Трупы соратников под ногами мешали им выровняться. Но ненадолго. Спустя считанные секунды построение восстановилось, и марш вновь принял угрожающий вид. Спрятав арбалеты, демоны сменили их более практичным для ближнего боя оружием.
  -Ты готов, мой друг? - Извлекая клинок, поинтересовался капитан.
  -Я был рожден для этого.
  Выхватив меч из ножен, Грид вместе с другими бойцами вышел из укрытия. Крестоносцы в свою очередь избавились от щитов, закрепив их на спинах, и менее упорядоченным строем ринулись в атаку. Когда дело касалось уничтожения еретиков, эти фанатики зачастую бездумно бросались в бой. Все равно что сражаться с армией разъяренных зверей. В такие моменты командиры не сдерживали своих воинов, а позволяли их праведной ярости разгромить врага. Подобная тактика почти всегда срабатывала. Однако демоны также были не лыком сшиты. В грубой силе они превосходили обычных людей. К тому же на их стороне был могучий молодец Грид. Первый рыцарь, вознамерившийся поднять клинок на парня, тут же получил ногой в бронированный живот и рухнул на спину. Юный воитель, не теряя времени, вступил в схватку со следующим противником. Спустя секунды воздух сотряс звонкая канонада пляшущего металла и крики противоборствующих сторон. Демоны сражались достойно, однако их было гораздо меньше, чем крестоносцев. Да и пробить тяжелые доспехи не так - то легко. Медленно защитники города сдавали позиции. Даже умелость Грида не особо выручала. Он решил использовать Дьявольское перо только в крайних случаях. Поэтому нынче сражался обычным клинком. Желательно, чтобы как можно меньше существ знало об имеющемся у него поразительном артефакте. Тогда бы сюда пожаловало множество воинов, желающих испытать силу легендарного меча и по возможности заполучить ее себе, или просто любопытных зевак. Конечно, небольшие спарринги с выдающимися воителями - очень увлекательно и интересно, но сейчас Грид вроде как стал мирным обывателем. У него появилась настоящая семья и вообще, дело шло к свадьбе. Страсть к кровопролитным схваткам постепенно ослабевала. В последнее время ему вполне хватало и тренировочных боев с ребятами по службе. Пусть и без Дьявольского пера, Грид хорошо справлялся с врагами и обычным клинком. После первого десятка поверженных врагов, у него возникло странное ощущение. В воздухе витало нечто тяжелое. Скрытая угроза.
  -Что - то не так. У меня плохое предчувствие, - поделился он впечатлениями со сражающимся позади командиром отряда.
  -Капитан! - К ним подбежал один из воинов. - Рыцари ворвались в город с тыла!
  -Ты прямо ясновидящий, - иронично подметил тот. - Иди. Спасай свою семью. Я здесь разберусь.
  -Ты уверен? Их слишком много. Я могу не успеть вернуться.
  -Учти. Я буду биться до последнего вздоха.
  Недвусмысленный намек, что планирует, как минимум дождаться его возвращения. Узы дружбы, пусть и не долгой, сделали из них настоящих боевых братьев. Парень поспешил к своему дому. Пробежав несколько улиц, он заметил, город ожил. Мирные жители сновали туда - сюда в поисках укрытия. Отряды солдат двигались в сторону вероятного прорыва. Некоторые уже даже успели столкнуться с группами рыцарей. Нужно торопиться. Неизвестно добрались ли враги к лавке Алура. Он хоть и был матерым воином в прошлом, все же годы брали свое. Да и враг был слишком силен для старого демона. И не дай бог им что - нибудь сделать с Тиарой! Тогда все муки ада покажутся им райским блаженством. Приближаясь к уже родному кварталу, он почувствовал какую - то знакомую ауру. Поблизости определенно находился паладин. Оказавшись на своей улице, Грид увидел нескольких крестоносцев идущих ему навстречу. Очень кстати. Преисполненный уверенности, он двинулся к бронированным бойцам. Времени церемониться с ними, сейчас не было. Со звонким металлическим визгом отразив удар первого, парень с разворота врезал ему клинком по бедру в манере дубины, и обратным движением по голове. Затем, мигом переключился на второго. Выстояв под мощным ударом гиганта рыцаря, он с трудом устоял на месте. Двухметровый широкоплечий воитель, намеревался задавить мелкого соперника силой. Однако не учел его ловкости и хитроумия. В нужный момент Грид ослабил давление и ловко перекинул через себя, поддавшееся инерции тело. После чего железная голова звонко взвизгнула под ударом клинка. На очереди последний. Демон резво кинулся к нему и обрушил град размашистых выпадов. Соперник, явно, не ожидал такого напора, но все равно стойко парировал каждую подачу. Поддерживать нарастающий темп атак становилось все тяжелее, и в один ответственный момент реакция подвела. Острие клинка вошло точно под горло, в место, не защищенное доспехами. Спустя мгновение рыцарь обмяк и устремился к земле. Понаблюдав за его кончиной, Грид с довольным видом побежал дальше. Он уже видел очертания родной антикварной лавки. Алур стоял почти перед самыми дверями и с какой - то опаской смотрел в одну точку. Видимо, враги уже были здесь. Подобно изголодавшемуся зверю на охоте, воитель вылетел перед стариком с мечем наготове. Впереди виднелась группа крестоносцев, добивавшая отряд демонических воинов. Их возглавляла худощавая невысокая фигура в серебристых доспехах, с выгравированными на груди и плечах черных крестах. В миг, когда они встретились взглядом с лидером нападавших, у него похолодело внутри. Парень примерно его же возраста с коротко стриженными золотистыми волосами и аристократическими чертами лица. Это был Гай! Старый приятель возглавлял армию, атаковавшую город. Похоже, он узнал в нем бывшего соратника. На лице паладина промелькнула улыбка, в одночасье сменившаяся каким - то разочарованием.
  -А я так надеялся, что это будешь не ты? Все - таки чего стоило ожидать от демона?
  -Что ты имеешь ввиду?
  -Святой Отец приказал уничтожить предателя, бежавшего к демонам. Что ты здесь делаешь, Грид?
  -Решил навестить старых друзей, - совершенно спокойно ответил тот. - Алур, спрячьтесь в доме. Я все улажу.
  Старик кивнул и без лишних вопросов поспешил к Тиаре. Парень рассказывал ему о своем церковном прошлом. Разумеется, он был не в восторге от этого. Но видя радость внучки и благородные намерения уже ставшего родным гостя, все же принял его. С одним условием - чтобы он в любом случае защитил Тиару. Все остальное неважно.
  -Значит, обзавелся друзьями демонами? Почему, Грид? Почему ты предал тех, кто тебя вырастил?
  Что случилось? Гая, словно подменили. Раньше он не был таким холодным и нелюдимым. Может, где - то рядом находился вышестоящий предводитель? Воин Света никогда не отличался особой ненавистью к демонам, одного из них даже считал другом. Однако сейчас что - то было не так. Внезапно раздался звон бьющегося стекла и истошный женский крик. Чертовы крестоносцы! Грид тут же кинулся обратно, но один из рыцарем остановил его мощной подачей железного кулака в живот. Преисполненный желанием помочь дорогому существу, он не успел среагировать на резкую атаку. От силы удара, парень чуть не выплюнул желудок. Упав на колени, ему оставалось только наблюдать за происходящим. Спустя несколько секунд дверь отворилась, и в проходе появился закованный в латы воин с мечем в руке. Позади себя, держа за волосы, он волочил по земле еще живую девушку. Следом за ним, из дома вышел еще один солдат с окровавленным клинком. Очевидно, старику повезло меньше.
  -Отец Гай, смотрите какую красавицу мы нашли.
  Грид порывался броситься вперед, однако один из державших рыцарей быстро его утихомирил, вогнав нож в бок. Раньше это бы не остановило парня, но сейчас было как - то непривычно больно. Словно чувствительность обострилась до предела. К тому он еще не оправился от предыдущего удара. Адская жгучая боль, будто внутри находились раскаленные угли, терзала живот.
  -Меня не интересует судьба демонов. Делайте с ней, что хотите, - безразлично ответил паладин.
  -Предлагаю немного позабавиться с ней, - спрятав оружие в ножны, воитель принялся расстегивать доспехи. Переполненная ужасом, Тиара попятилась назад. Обернувшись, она увидела любимого и медленно поползла к нему. Парень стоял на коленях под присмотром двух крупных рыцарей. Глядя на нее с болезненной гримасой на лице, юноша все равно пытался вырваться из их крепких объятий. В блестящих от слез глазах виднелась немая мольба о помощи. Или же это наоборот была просьба не мучить себя, и дать всему случиться. Грид не до конца понимал, что она хочет сказать. Упорное желание не дать ее в обиду заставляло продолжать попытки освободиться. Несмотря на дикую боль. Воины с трудом удерживали парня на месте. Сколько же в нем силы?
  -А не будет ли это считаться ересью? - Подтрунил его напарник. - Все - таки она демон.
  -Черт! А ведь ты прав. Значит не судьба тебе умереть счастливой и обласканной.
  Вновь выхватив клинок, он со злорадной ухмылкой вонзил острие ей в спину. Девушка еле слышно вскрикнула. От этой картины у Грида помутнело в глазах. В сердце, словно вновь вогнали нож. Не спуская взора с возлюбленного, Тиара улыбнулась сквозь слезы и протянула к нему руку. Взгляд выражал какую - то печальную радость, отчего на душе парня становилось еще тяжелее. Но в следующий миг, ее длань и голова безжизненно опустились к земле. Понимая, что прямо на своих глазах потерял еще одно дорогое существо, Грид в безысходности опустил голову вниз. Какого черта! Какого черта он опять позволил умереть близкому другу?! Хотя девушка уже стала для него чем - то большим. Разум постепенно заполнял неудержимый гнев. Внутренний демон зашевелился, надеясь получить и свой кусочек кровавого счастья.
  -Почему... почему вы забираете все, что мне дорого? - Черная дымка змеей обвила правую руку, мгновением спустя явив гигантский клинок. - Я долгие годы служил людям верой и правдой. Ради чего?!
  Необычной подножкой, сбив рыцаря с ног, он почти по самую рукоять вогнал лезвие ему в грудь. Затем резко поднялся и с разворота распорол тело второго, рядом стоявшего воина. От такой прыти и, что важнее, странного меча, формой напоминавшего перышко, крестоносцы впали в легкий ступор. К несчастью, парень только начинал веселиться. За убийство Тиары им придется очень дорого заплатить. Мгновенно подлетев к одному из рыцарей, недавно вышедших из дома, он с легкостью разрубил его пополам. Крупного воителя не спасли ни толстые металлические доспехи, ни подставленное под удар оружие. Напарник, находившийся в паре метров от него, даже не сообразил что произошло, однако рефлексы по наитию направили руки с мечем во врага. Увы, разъяренный демон был начеку. Обезоружив противника одним грациозным движением, Грид ловко зашел ему за спину и вогнал клинок между лопаток. Лезвие насквозь прошло грудную клетку и явило острие неподалеку от подбородка воина. Довольным взглядом смерив старого друга, парень издевательски поднял тело бедолаги над землей. К счастью, крестоносец, наверняка, уже был мертв и не испытывал адской боли. Отправив труп к ногам паладина, он одним взмахом струсил с клинка всю кровь.
  -А теперь решили избавиться от меня как от ненужного хлама? Ну, хорошо. Хочешь увидеть истинного демона в гневе? Так вперед!
  -Свет Габриэля, развей тьму!
  Клинок паладина вспыхнул белым светом. Смерив соперника недобрым взглядом, воины кинулись навстречу друг другу. Первое мощнейшее столкновение с Дьявольским пером, едва не отправило с виду хрупкого Гая в полет. Но он уверенно выстоял. От мощи удара, вокруг них потрескалась земля. Проверив оппонента на прочность, они начали ожесточенный обмен 'любезностями'. С каждой сокрушительной подачей, пронзительный звон клинков эхом разносился по улице. Спустя несколько серий ошеломительных выпадов, воины снова уперлись мечами друг в друга.
  -Помнится, ты говорил, что не все демоны плохие. Что же заставило тебя передумать?
  -Ты забыл? Наших предводителей не волнует насколько ты добрый. Демон всегда остается демоном. А с такими у нас разговор короткий.
  Гай резко рванул вперед. Хоть Грид пребывал в ярости, он хорошо помнил о выдающихся способностях самого молодого паладина Святой Церкви. Его не за красивые глазки называли гением. Помимо обширных знаний в тактике и стратегии, он также использовал пытливый ум и хитрость непосредственно в бою. Экзорцист уже не раз в этом убеждался. У воина Света всегда было в запасе пару флакончиков со святой водой. Губительной для демонов любого сословия. Обычно, попадая на потустороннее создание, освященная жидкость оставляла страшные ожоги. Только в случае с Гридом, она почти не причиняла ему дискомфорта. Равно как и другие святые регалии. Например, он совершенно спокойно носил на себе церковный крестик. Странный демон. Очень странный. Отражать атаки воина Света для парня не составляло труда. Гигантский меч и невероятная силушка с лихвой противопоставлялись усиленному божественным светом клинку паладина. Гай прекрасно понимал сомнительную пользу таких выпадов, поэтому делал акцент на скорость. Обрушивая на соперника град ударов, он выискивал слабые места в обороне. Со времен тренировок с Рафаилом, тот окончательно от них избавился. Хоть и использовал клинок в той же манере излюбленного ножа. С пугающим хладнокровием он парировал все удары. Казалось свой непомерный гнев, парень превращал в силу. Юный паладин старался напирать, но противник был подобен несокрушимой стене. В ответных атаках чувствовалась огромная тяжесть. Однако Грид нападал не часто. И дело было не в запредельном весе меча. Он, будто намеренно выжидал, когда враг сплохует. Неуязвимость и безмятежность соперника начинала беспокоить Гая. Юноша уже слегка подустал. Уверенность в победе постепенно таяла, из - за чего паладин начал делать ошибки в защите. Сперва он чуть не лишился ноги, когда гигантское лезвие, подобно гильотине, прошлось по земле. А спустя еще пару выпадов, едва не разделился пополам. В последний момент паладин успел подставить клинок. Однако от мощи подачи церковник припал на колено, где меч оппонента по инерции распорол ему плечо. Следующий удар с разворота, пробил очередной блок, глубоко порезав ему грудь, и отбросил воина на несколько метров назад. Превозмогая дикую боль, златовласый воитель с трудом поднялся на ноги. Оперевшись на рукоять клинка, он прикрыл рукой кровоточащую рану и злобно посмотрел на противника. До чего же силен! Распорол стальные доспехи словно бумагу.
  -Крыло Альхейма! Даруй мне свою благодать! - Яркий свет в форме ангельского крыла вспыхнул за его правым плечом. Словно живое оно накрыло паладина, после чего его раны начали моментально заживать. - Я тоже не стоял на месте, Грид.
  -Я слышал об этом. Серафим Альхейм - покровитель лекарей, Ангел Дарующий Жизнь. По легенде его правое крыло способно возвращать души из небытия. Или излечивать смертельные раны. Лишь единицы паладинов владеют этой способностью.
  -А ведь ты тоже мог стать паладином. Но вряд - ли бы душа демона приняла божественный свет. Это стало бы откровением века. Так или иначе, порождению Тьмы не одолеть одаренного Ангельской благодатью.
  -Будь в тебе хоть сила самого Всевышнего, я не прощу гибель тех двоих. Чертов церковник.
  Бросившись вперед, Гай с обновленными силами продолжил нападение. Мощь выпадов многократно возросла. Воины без всякой жалости или уважения к былой дружбе, обменивались жесточайшими ударами, подобно заклятым врагам. Даже получаемые раны не снижали их боевого запала. Громогласный звон клинков разносился по всей округе. Паладин ощущал небывалый подъем. Будто в него вселился один из небесных воителей. Теперь противника ничто не спасет! Под упорным натиском Грид попятился назад. Противник стал гораздо быстрее и агрессивнее. Спустя всего пару серий выпадов, тело демона пополнилось несколькими новыми ранами. Из - за потери крови, конечности начинали неметь. Каждое движение давалось все труднее и труднее. Предчувствуя скорую победу, Гай окончательно вошел в раж. Отразив очередной удар, он ловко наступил ему на ногу и разбил об грудь флакончик со святой водой. Окропившая руки и лицо парня жидкость зашипела и начала преобразовываться в пар, оставляя на жертве заметные ожоги. Паладин быстро вогнал острие клинка в живот противника. Грида это ничуть не смутило. Словно он вообще не чувствовал боли. Схватившись за лезвие, тот увел его в сторону и приготовился к атаке. Церковник легко увернулся и продолжил полосовать бывшего друга. В глазах воина Света не было ни капли жалости или сострадания. Будто он никогда не считал парня своим соратником. Хотя они много раз сражались вместе, спина к спине, и вытаскивали друг друга из сложных ситуаций. Среди церковников, Гай был одним из немногих, кого Грид мог назвать настоящим другом. Почему же он так изменился? Клинок паладина озарился ярким светом и в последние несколько раз прошелся по груди противника. Израненный воин упал на колени, едва не теряя сознание. Он перенес слишком много ранений. Сил продолжать бой почти не оставалось. Неужели ему тоже суждено умереть здесь? Всех родных и близких парень уже потерял. Так зачем оставаться одному? Мысли о скорой кончине ввели сознание Грида в ступор. Парень не верил, что, наконец, настал его час. Сама Смерть дышала ему в затылок. Гай медленно обошел демона со спины и занес меч над головой. Осталось нанести последний удар и избавить мир от еще одного приспешника Тьмы. Хоть перед ним и стоял бывший друг, паладин выглядел хладнокровно и спокойно. Вдруг откуда не возьмись, к нему подлетел крупный черный волк и вцепился зубами в плечо. Гай не растерялся. Явившийся из - за запястья Могильный крест живо полоснул его по морде. Зверь взвыл и отскочил назад. Кровь заливала массивную голову, что делало яростный оскал более устрашающим. Паладин был наготове. Грозно рыча, волк сделал шагов сторону, словно собираясь обойти цель сзади, а затем кинулся в атаку. Воин Света ловко ушел с траектории прыжка и хорошенько прошелся лезвием по спине. Тело животного отлетело в сторону и больше не подавало признаков жизни. Глупый зверь. Надеялся так легко убить святого рыцаря Всевышнего? Как и к любому другому противнику, Гай не испытывал к нему жалости. Он напал и погиб в бою, подобно настоящему воину. Должно быть, хотел кого - то защитить? Или просто исполнял обязанности защитника города наряду с демонами - стражниками. Животные не редко применялись в качестве дополнительной боевой силы. Так или иначе, волк оказался очень храбрым. Вернувшись к все еще стоявшему на коленях парню, паладин вновь занес меч.
  -Святой Габриэль! Упокой душу заблудившегося агнца. Да простит Всевышний все твои грехи.
  В этот миг, Грид пришел в себя. Он не собирался так просто мириться со смертью. Разум охватила дикая злость. Гай снова ранил дорогое ему существо. Волк преследовал экзорциста с самого путешествия в Чистилище и всячески защищал от опасностей из вне, когда тот был ранен. Незримой тенью зверь следовал за ним во всех его странствиях во имя Всевышнего. Иномирный защитник не часто являл свой лик, но парень знал - тыл надежно защищен. Этот волк был чуть - ли не единственным созданием, которому доверял как себе. А теперь, тот, кого он считал другом, безжалостно убивал других его друзей. Непреодолимое желание превратить Гая в прах и развеять по ветру все больше заполняло сознание. Резко поднявшись, воитель с разворота полоснул клинком по груди церковника. Мощная силовая волна пулей пролетела сквозь тело паладина, оставив небольшую борозду на земле позади него. От неожиданности тот опешил и даже не сразу понял, что произошло. Лицо Гая выражало предельное удивление. Мгновенно перехватив клинок, демон, также без всякого зазрения совести, вонзил острие ему в грудь. Вот здесь воин Света оклемался. Увы, слишком поздно. Непередаваемое ощущение холодной стали, распоровшей внутренности, перехватило дыхание. Тело становилось все тяжелее, а в глазах начало темнеть. Сплюнув кровяной сгусток, паладин выронил клинок и облокотился на плечо противника.
  -Прости, Грид... - сквозь дикую боль произнес он. - На самом деле у меня просто не было выбора. Инквизиторы приказали убить тебя, в противном случае они вырежут всю мою семью и признают их еретиками. Но так как я проиграл, это больше не имеет значения.
  -Гай, ты дурак. Об этом нужно было говорить перед тем, как убивать дорогих мне существ. Тогда бы я не испытывал к тебе такой ненависти.
  -Ты же знаешь... с кем поведешься, - усмехнулся тот. - Еще раз прости меня... друг.
  Затем паладин безжизненно скатился на землю. Его сердце больше не билось. Глядя на остывающий труп юного рыцаря, Грид ощущал облегчение. Он отомстил за погибших. Но вместе с тем, и какую - то тяжесть. Гай все же являлся старым приятелем, с которым они много раз бились спина к спине. Узы боевых братьев были куда прочнее обычной дружбы или привязанности. Тяжело дыша, парень упал на колени. Гигантский меч растворился в черной дымке. Воин Света тоже хорошенько его потрепал. Однако раны скоро заживут. Пусть он и демон, освященное оружие не наносило ему такого урона, как остальным приспешникам Тьмы. Взглянув в сторону волка, парень пополз к нему.
  -Эй... - придвинувшись к животному, он провел ладонью по мохнатой голове. - Малыш?
  Тот неподвижно лежал на земле. Глядя куда - то в пустоту, он жалобно поскуливал. К сожалению, полученная им рана была смертельной. Мучиться оставалось недолго.
  -Засыпай, - поглаживая питомца по липкому от крови загривку, произнес воин. - Надеюсь, там, куда ты отправишься, будет много дичи, и бесконечные лесные просторы, освещаемые одинокой луной.
  Зверь еще немного поскулил и затих. Глаза медленно закрылись и на мгновение Грид увидел нечто вроде улыбки на застывшей морде. Будто он был рад напоследок услышать такое напутствие. Затаив дыхание, парень слушал, как замедляется его сердцебиение. Грустная мелодия. Еще один друг умирал прямо на руках, а он ничего не мог поделать. Когда волк, наконец, испустил дух, демон в безысходности опустил голову. На глазах наворачивались слезы. Слишком многие сегодня отправились в мир иной, оставив его в одиночестве.
  -Ну, что я могу сказать. Прими мои соболезнования. Рано или поздно все умирают. Такова жизнь, - остановившись рядом с черновласым воином, Кримсон положил руку ему на плечо. - Смирись и иди вперед. Так поступают все Багровые Лисы.
  -Как вы все меня достали! - Тот агрессивно оттолкнув парня назад. - Люди, демоны, боги, чудовища. Почему у меня забирают самое дорогое? Такова моя судьба? Я ни на что не способен. Не смог спасти даже одного из них. Мне это все надоело.
  -Раз у тебя больше нет смысла жить, живи и сражайся ради нашей Богини! - Схватив воина за грудки, Кримсон поднял его на ноги. Последняя высокопарная речь собрата не на тушку взбесила лидера Согрецу. Однако он пытался сохранять спокойствие. - А свое нытье можешь засунуть поглубже. Я тоже потерял многих дорогих мне существ, но никогда не поддавался отчаянью. И тебе не позволю! Даю тебе три дня на раздумья. Если решишься принять мое предложение, буду ждать у того перевала, - указав рукой на массивную гору, видневшуюся на горизонте, Лис отпустил Грида и глубоко вдохнул. - Ну вот. Заставил меня поддаться эмоциям. Не разочаровывай меня. Соберись с духом и реши, что тебе дальше делать.
  Затем Кримсон, по традиции, скрылся в багровой вспышке, оставив парня наедине с горькими мыслями. Это был поворотный момент, после которого мир либо лишиться еще одного могучего воина, либо обзаведется новым страшным чудовищем. Ведь тот, кому нечего терять, не имел другого выхода. Прежним ему уже не быть. К сожалению, у Багровых Лисов имелся тот, к кому можно обратиться за поддержкой в подобной ситуации. Но затем, они и становились безжалостными хладнокровными чудовищами. Истинные сущности не отличались миролюбием. Грид ненавидел сам себя. И как его так угораздило? Раньше он беззаботно веселился, убивал демонов и путешествовал по миру, а сейчас походил на сопливую девчонку. От переполнявших печали и отчаянья сердце парня разрывалось на куски. Только он начал отходить от гибели Киры, как церковники вновь отобрали самое дорогое. Может, стоило вернуться в королевство людей и перебить их всех вместе с Инквизиторами? Конечно, так бы юноша утолил жажду мести. Но не более. Раз уж смысла жить больше не было, оставался единственный вариант - покончить с собой здесь и сейчас. Только Грид даже не думал о самоубийстве. Он мечтал однажды пасть от руки какого - нибудь могущественного создания. Достойнейшая смерть для настоящего воина. Так пусть один из них и исполнит это желание. Но куда пойти? Оставаться в городе бессмысленно. Крестоносцы очень скоро его захватят. И им вряд - ли хватит сил убить разъяренного демона. Значит все - таки наведаться к церковникам? Среди них уж точно найдется какой - нибудь могучий рыцарь, способный поставить точку в судьбе юного воителя. С другой стороны, предложение Кримсона, присоединиться к загадочной борьбе в других мирах, также могло исполнить желание поскорее расстаться жизнью. Все - равно ему уже было нечего терять. Так почему бы не прогуляться по иным мирам? Но сначала нужно похоронить погибших друзей. Паладина заберут церковники и погребут со всеми почестями на родной земле. А вот у Алура с внучкой родственников не было. Поэтому создание последнего пристанища полностью ложилось на плечи того, кто стал им новой семьей. Грид похоронил их прямо за рощей, где находилось так любимое Тиарой изумрудное озеро. Прежде чем закончился захват города, две аккуратные могилы со своеобразным надгробием, в виде воткнутого в землю меча, с привязанной к рукояти ленточкой, появились на окраине лесной рощи. Рабочее перышко и тетрадь, парень решил забрать с собой на память. Стоя перед могилой, он открыл ее и прочитал несколько строк. Образ Тиары буквально всплыл перед глазами. Ноющая боль еще сильнее пронзила сердце. Больше они никогда не увидятся. Грид еле сдерживался от слез, хотя прекрасно понимал, они здесь не помогут. Девушка стала еще одной тяжелой потерей. Мысленно попрощавшись с ней, он закинул тело волка на плечо и двинулся в кроваво - красный закат.
  ***
  Прошло три дня. Как и договаривались, Кримсон ждал ответа на горном перевале. Рядом с ним стоял черновласый парень в элегантном черном смокинге. Необычная для здешних мест одежда, только подчеркивала его аристократичный вид. Давний приятель и бывший член Согрецу Элиус Небесный Рев, как он любил себя величать, считал свое присутствие жизненноважным на всех значимых событиях. Когда - то давно он внезапно решил покинуть отряд, ради только ему известных целей. И теперь был еще более загадочен, чем сам Кримсон. Двух таких великих хранителей тайн мироздания группа бы не выдержала. Наверняка, у него имелись собственные планы и цели, к которым тот стремился. Судя по всему, они шли вразрез с принципами лидера Согрецу. Хотя, он всегда говорил, ему просто было скучно. В те прекрасные времена, когда он еще был одним из защитников Богини, Элиус был таким же весельчаком, как и Лаэрт. Иногда, казалось, они братья по разуму. Именно благодаря ему у многих Лисов появились эпические прозвища. Придумывать неординарные названия было чем - то вроде хобби аристократичного парня.
  -Уверен, что он примет приглашение?
  -Ты же знаешь, я очень редко ошибаюсь, - Кримсон усмехнулся. - Надеюсь, он не подведет. Иначе мир обзаведется еще одной бесцельно блуждающей душой.
  -Ты, наверное, хотел сказать бесцельно блуждающим чудовищем. Его невероятная силушка вызывает у меня дрожь в спине. Прямо как от Гаудэ.
  Внезапно появившееся напряжение в воздухе заставило их замолчать. Необычайно мощная аура медленно приближалась к ним. Спустя несколько секунд, на горизонте показался парень в волчьей шкуре и с массивным клинком на плече. Хладнокровное спокойствие во взгляде, внушало Кримсону странную радость, смешанную с небольшой горечью. Он понимал, через что Гриду пришлось пройти, ведь и сам неоднократно испытывал боль утраты. Но вместе с тем был необычайно рад возможному пополнению своей команды. Что - то подсказывало краснопрядому Лису, он примет правильное решение.
  -Выглядит неплохо, - почесав подбородок, черновласый юноша смерил его оценивающим взором. - Как же мне его назвать?
  -Он владелец Дьявольского пера. Может быть какой - нибудь черный ворон. Или могильный сокол.
  -Нет, имя птицы ему не подойдет. Он подобен, - глаза Элиуса широко раскрылись, будто на него снизошло озарение. - Превосходно, я придумал. Идеальное прозвище для столь грозного воина. Отныне и во веки веков, я нарекаю его Волчьим Королем!
  Остановившись в нескольких метрах перед ними, Грид выразительно посмотрел на Кримсона. В глазах парня лидер Согрецу увидел леденящую пустоту. Словно он лишился части собственной души. В какой - то степени оно и хорошо. В дальнейших планах Лиса она бы только мешала. А, так сказать, бездушное чудовище, совершенно не ведающее жалости и сострадания к врагу, в чем он уже убедился, достойно бы вписалось в группу выдающихся защитников Амадеру. Которых ждали великие кровавые дела.
  -Твое сердце готово принять любовь нашей Богини? - После непродолжительной игры в гляделки, спросил Кримсон.
  -У меня больше нет сердца. Оно окончательно остановилось три дня назад. Если твоя Богиня способна подарить мне новую цель существования, то я пойду за тобой.
  Краснопрядый парень ехидно взглянул на Элиуса, недвусмысленно намекнув о своей правоте, а затем перекинул взор на Грида. Его холодный, уверенный взгляд, в котором отражалась глубочайшая печаль приводил Лиса в трепет.
  -Не сомневайся. Служа ей, ты найдешь новый смысл жизни.
  -Прими мои поздравления, Крим, - Элиус похлопал друга по плечу. - Сегодня на свет появилось еще одно детище Согрецу. Сегодня родился истинный Волчий Король! Кстати, ты так и не сказал, как его зовут.
  Тот не обратил внимания на высокопарную речь собрата. Коими сопровождались все знакомства с этим аристократичным парнем. Даже всех слов мира не хватило бы, чтобы описать насколько Кримсон был счастлив. Его грандиозный план переходил в следующую стадию. С такими могучими новичками Согрецу становился довольно грозной силой. И очень скоро Дьяволам предстоит с ней столкнуться.
  Глава 10. Забудь о прошлом!
  С тех пор, как Грид стал членом Согрецу, он потерял счет времени. Но вроде прошло около трех лет. Лисы очень быстро нашли с ним общий язык. Амадеру поначалу вообще старалась не отходить от него. Невооруженным глазом было заметно, как сильно она беспокоилась о его внутреннем состоянии. Хоть парень почти не выражал эмоций, за чудовищной хладнокровностью скрывалась израненная потерями душа. Как же ему, наверное, тяжело держать все в себе. Богине не нравилось наблюдать за мучениями одного из своих подопечных, поэтому и пыталась как - то поддержать Грида. С самого первого дня он начал рьяно исполнять свои новые обязанности, не прося жалости или снисхождения. Конечно, со стороны это выглядело, будто воин нарочно искал смерти. Кримсон частенько спрашивал его о причине столь ответственного решения присоединиться к ним. На что парень отвечал загадочными репликами в стиле самого лидера Согрецу. В такие моменты краснопрядый Лис чувствовал себя несмышленым мальчишкой. И правильно. Пусть узнает, каково было собеседникам, выслушивать таинственные изречения. Теперь, когда он усилил отряд, можно начинать действовать. Дьяволы сами не свергнутся с престола загробного мира. Им нужно помочь в этом деле. Первым шагом следовало показать нынешним правителям, что некогда порабощенный род снова окреп и готов дать отпор. Открытое столкновение с одним из них вполне подходило для демонстрации силы. Обычно Дьяволы создавали собственный дворец или крепость в центре своих владений, вокруг которого впоследствии мог вырасти целый город из новоприбывших душ. В принципе ни чем не отличалось от обычных поселений в тех же королевстве людей или царстве демонов. Тираничные владыки правили железной рукой, держа подданных в страхе перед последним путешествием в небытие. Умирать окончательно не хотелось никому. Души особо умелых воителей они назначали своими вассалами и телохранителями. Так и проистекала жизнь в загробном мире. Жизнь, в которой не было места Багровым Лисам. Любое попавшееся в руки Дьяволов дитя Амадеру тут же либо устранялось, либо использовалось для разнообразных опытов. Хотя у некоторых появлялся шанс на выживание, путем пополнения рядов могущественных прислужников правителей Верховного Ада. Кримсону не нравилось такое положение дел. С начала времен этот мир принадлежал Багровым Лисам. По крайней мере, так говорили легенды и сама Богиня. Поэтому Кримсон и начал свою деятельность. Само собой, основной причиной считалось возвращение их роду былого могущества. А защита Амадеру рассматривалась как один из важнейших приоритетов. Первой жертвой была избрана Дагора - владелица сравнительно небольшой территории. Однако на ней располагался довольно крупный город с множеством новоприбывших душ, отчего ее земли становились лакомым кусочком для остальных лордов Верховного Ада. Ведь точек перехода из других миров сюда было не так уж и много. Для начала, Лисам вполне достаточно и победы над столь незначительным противником. Главное, чтобы остальные Дьяволы их заметили. Как и подобает мудрому командиру, Кримсон хорошенько разведал обстановку с помощью выдающихся навыков Лаэрта. Он не собирался терять здесь никого из этих прекрасных воинов. И своих друзей. Главной резиденцией Дагоры являлась крепость, находившаяся неподалеку от этого самого поселения. Громадный укрепленный дворец, окруженный глубоким пустым рвом, напоминал готический замок. Шпиль массивной башни, возвышавшийся над ним, выглядел подобно гигантскому многогранному кристаллу. Ходили слухи, она очень любила экзотических животных и не редко ставила эксперименты на своих подопечных для создания наиболее диковинных существ. А самые удавшиеся экземпляры, демонесса отправляла на переобучение к придворным дрессировщикам. Более всего среди них выделялся один громадный увалень, который находил общий язык с любым творением госпожи. Разумеется, отнюдь не гуманными способами. Кримсон всегда находил самые исчерпывающие сведения о враге. Словно подпольно состоял в их рядах, да еще и на неплохом посту. Простые слуги вряд - ли бы могли обладать теми знаниями, которые он доставал. О своих таинственных источниках информации лидер никогда и никому не рассказывал по вполне ясным причинам. Ясным только для него.
  Воины Согрецу собрались на достаточно далеком расстоянии от дворца, чтобы их можно было учуять. Да и к тому же за многие столетия Лисы научились маскировать свою ауру, становясь подобно призракам. Фантомам, блуждающим по бесконечным пустыням загробного мира. Они спокойно ожидали возвращения выдающегося разведчика. Только Ультиму лишь немного выдавало волнение. Но девушка беспокоилась скорее не за себя, а за остальных бойцов отряда. Эти ребята стали для нее семьей и никого из них она не хотела потерять. А Лаэрт в одиночку отправился в логово врага. Воительница, наверное, сильнее всех ждала его возращения. Каждая минута тянулась подобно часу. Когда же он, наконец, явился из огненной вспышки и присел рядом с ними, она несказанно обрадовалась. Будто гора с плеч упала. Увы, впереди предстояла еще более опасная операция, в которой на кон ставились души всей их группы.
  -Я бы не сказал, что у нее слишком большая охрана. Несколько сотен Черных Гвардейцев да пару десятков Пространственных Сущностей.
  -А ее преданного чемпиона видел? - Спросил Кримсон.
  -Если таковыми можно назвать гиганта дрессировщика и необычную Теневую кошку из числа Королевской Сотни, то да.
  -Слышал, у нее есть еще один - Грэм Крушитель, один из сильнейших вассалов. С ним могут возникнуть проблемы.
  -Не волнуйся. Если понадобится, я отдам Дьявольскому перу душу, но убью его, - Ультима смерила парня слегка разочарованным взглядом. Грид становился таким же безжалостным к себе Лисом, как другие ребята. Только в отличие от них, он ни в грош не ставил собственную жизнь. Словно намеренно хотел поскорее отправиться в небытие. Видимо, груз потерь давил на него сильнее, чем на кого бы то еще.
  -А еще я выяснил, что она ждет гостя, - продолжил Лаэрт. - Владыка соседних земель предложил ей, так сказать, руку и сердце. Наверняка, хочет объединить территории. Брак по расчету.
  -Это не хорошо, - Кримсон выглядел озадаченным. Нужно было просчитать все до мелочей, иначе операция может с треском провалиться. Этого он не мог себе позволить. Все - таки в его руках находились жизни столь прекрасных воинов. И что важнее, дорогих ему друзей. - Значит, поступим так. Когда Дагора отправится на встречу, мы с Гридом захватим ее дворец. Тем временем, вы с Ультимой поприветствуете наших молодоженов. Покажите им ливень алмазных слез или танец разящих клинков.
  -Ну вот. Сказывается влияние Элиуса. Сдается мне, мы про кое - кого забыли, - Лаэрт ехидно посмотрел на Отшельника.
  -А я буду по традиции защищать Амадеру в тылу, - усмехнулся тот. - Такова уж жизнь, мой друг. Кому - то сражаться в первых рядах, а кому - то отсиживаться позади.
  -Хорошо устроился.
  -И самое главное. Я прошу... нет. Я приказываю вам всем остаться в живых.
  Неизвестно как могли развернуться события. Даже в самых продуманных стратегиях существовали непредвиденные обстоятельства. Тяжело же ему, наверное, принимать такие решения. Один неверный шаг мог обернуться гибелью всего отряда. Дождавшись, когда хозяйка со свитой покинет свою обитель, Лисы преступили к операции. Разумеется, Грид исполнял главную роль в довольно незамысловатом плане лидера Согрецу. В назначенный час, парень показался неподалеку от крепости и прогулочным, неспешным шагом двинулся к ней. По идее стражники должны были его заметить и выйти навстречу. Несомненно, таинственный странник с массивным мечем, лезвие которого тот облокотил на плечо, заинтересовал их внимание. А почувствовав еще и ауру Багрового Лиса, они бы уже давно взяли воина в кольцо. Как только парень подошел на достаточно близкое расстояние, врата загудели и начали медленно отворяться. С десяток высоких, закованных в черные латы, созданий с клинками вместо рук показались на мосту. Их возглавлял мясистый крупный демон с лысой макушкой. За неким подобием мясницкого фартука виднелся обнаженный торс, покрытый множеством шрамов и еще свежих ран. Впереди на цепях - поводках шли два громадных черных медведя. По крайней мере, очень похожие на них существа. Очевидно, это и был тот самый дрессировщик, о котором упоминал Лаэрт. Остановившись у начала моста перед делегацией, Грид окинул ее безразличным взором. Несомненно, они думали, что победа будет легкой. Сам Багровый Лис пришел в гости. На что он вообще рассчитывал? Или может так хочет умереть? Черновласый юноша в накидке из волчьей шкуры и гигантским мечем выглядел довольно внушительно. Но их гораздо больше. Ни одна из противоборствующих сторон не спешила действовать.
  -И чего стоим? Неужели не догадываетесь, зачем я пришел?
  Воины продолжали изображать неподвижных статуй. Наконец, мускулистый великан отпустил цепи, и медведи с ревом устремились к незваному гостю. Парень хладнокровно наблюдал за ними, будто не собираясь что - либо предпринимать. Тем временем Лаэрт находящийся в нескольких сотнях метров от него, достал из воздуха клинок, смахивающий на мачете, и занес его в сторону, будто собираясь метнуть. После легкого взмаха, лезвие раскрылось подобно выкидному ножу и стало больше походить на бумеранг.
  -Чего ты ждешь? Уже пора, - подогнала напарника Ультима.
  Прежде чем, Волчий Король преступит к делу, тот должен был организовать неожиданную атаку, да бы с самого начала сломить боевой дух врага. Хотя здешние обитатели совсем не ведали страха, определенный эффект такой маневр бы возымел.
  -В этом деле спешить нельзя. А вдруг я случайно задену Грида, и все наше мероприятие отправится псу под хвост.
  Прищурившись и слегка прикусив язык для точности броска, Лис шагнул вперед и отправил клинок в полет. Меч - бумеранг со свистом ринулся к цели, уподобившись смертоносному колесо. В мгновение ока, перерубив пополам нескольких Черных Гвардейцев, лезвие по дуге двинулось обратно к хозяину. Тут же позади дрессировщика появился Кримсон. Ловко взяв того в удушающий захват, он вогнал змеиное лезвие между лопаток мясистого демона. В этот момент Грид взялся за приближающихся медведей. Оглушив первого мощным ударом по голове, он мигом всадил клинок в брюхо второго и завалил на землю. Предыдущий враг быстро оклемался и направил массивные челюсти навстречу с обидчиком. Однако парень был готов. Молниеносный взмах живо отделил череп от шеи. От мощи удара, голова зверя отлетела на десяток метров в сторону. Вернувшись к его, почти поднявшемуся собрату, он вновь вонзил клинок в живот и распорол тело до самого горла. Багровая жидкость фонтаном хлынула из чудовищной раны. Медведь попятился назад, чудом удержав равновесие. Смерть была близка, но звериные инстинкты просили напоследок забрать обидчика с собой. Когтистые лапы двинулись вперед. Только парень предвидел подобное. Сбив с ног мощной подножкой, воитель раскроил голову существа тупой стороной лезвия. На этом сражение закончилось. Безразлично осмотрев плоды своих трудов, Грид взглянул в сторону Кримсона. На залитой кровью земле лежали изрезанные тела дрессировщика и десятка сопровождавших созданий. Тот уже добивал последнего из оставшихся Черных Гвардейцев. Демон стоял перед ним на коленях и как - то вяло пытался вырваться. Руки - лезвия безжизненно скребли по грунту. Поймав на себе взор приятеля, лидер Согрецу смерил его довольным взглядом.
  -Хорошее начало, - усмехнулся краснопрядый Лис. Разрезав врагу горло почти до самого позвоночника, он отпустил брызжущее кровью тело и повернулся к закрытым вратам. Громадные деревянные двери с металлическим обрамлением, казалось, были предназначены для великанов. Похоже, вручную их не открыть. Однако рядом находился универсальный ключ. - Не будешь ли ты так любезен...
  Не успел он закончить фразу, как Грид размашисто взмахнул мечем. Силовая волна мигом сорвалась с лезвия и разнесла ворота на части. Досадная ухмылка растянулась на лице. Ему попался слишком понятливый напарник. Не спеша войдя во внутрь, они осмотрелись. Просторный, почти пустой зал с неотесанными каменными стенами напоминал огромную пещеру. По периметру виднелось множество световых кристаллов, закрепленных на специальных канделябрах, заливающих помещение приглушенным синеватым сиянием. В дальнем конце стояло большое железное кресло, оббитое золотистыми тканями и украшенное такими же шипами. Из спинки трона в разные стороны исходили тонкие металлические пластины, сплетающиеся в причудливый узор. Странно, но здесь совсем никого не было. По крайней мере, ничьей ауры воины не чувствовали. Наверняка, ловушка. Осторожно двинувшись вперед, они быстро поняли, в чем дело. На появление незваных гостей, хозяева ответили очень гостеприимно. Град прозрачных силовых волн несся к ним из тьмы слепых зон между кристаллами. Если бы Лисы вовремя не скрылись в Пекле, от них бы, несомненно, остались лишь светлые воспоминания. Подобный залп могли устроить только Пространственные Сущности. Эти скалоподобные трехметровые великаны обладали чудовищной физической силой и являлись своеобразной тяжелой артиллерией Дьяволов. Ударные волны, создаваемые их, в прямом смысле, каменными мышцами, были подобны пушечному выстрелу. Появившись на плечах одного из гигантов, Грид раскроил каменный череп мощной подачей клинка. Лишившись жизненноважной части тела, глыба устремилась к гранитному полу, а парень ринулся к следующему. Кримсон в мгновение ока превращал гигантов в горы мусора вокруг него, прыгая через Пекло от одного к другому. Подобно хищнику, Волчий Король уверенно приближался к врагу. Седовласый великан взмахнул рукой. Прозрачный сгусток силовой энергии сорвался с пальцев и, искажая пространство, направился к цели. Увы, поздно. Лис уже был слишком близко. Он размашистым движением рассек волну и с разворота отрубил ему руку. Осколки камня рассыпались по земле. Против столь мощного клинка их тела не могли выстоять. Второй кулак стремительно шел навстречу. Грид тут же ответной подачей раздробил вторую конечность и вогнал лезвие в район солнечного сплетения. Затем повернулся спиной и невероятным движением прокрутил меч в руке сквозь каменную плоть. Переполовиненная глыба с грохотом рухнула на пол. На горизонте показался еще один враг. С массивным топором, всего лишь в одной набедренной повязке, очередной высокорослый демон смотрел на них, будто на нечто вкусное. Вдвое шире любого из воителей, он походил на довольно статного орка. Длинные серебристые волосы свисали из - за плеч. Искаженное мускулами лицо с грозным оскалом белесых иглоподобных зубов.
  -Этот малыш твой, - ехидно выдал Кримсон.
  -Знаешь, я совсем не удивлен. Ты очень жестокий, раз избрал его моей жертвой.
  Вскинув топор, Грэм с устрашающим кличем ринулся вперед. От каждого шага гиганта дрожала земля. Другой бы уже, скорее всего, отправился в бега при виде мчащегося на тебя великана. Грид же со скучающим, даже слегка сонным видом, размеренным шагом двинулся навстречу. Поразительная выдержка и хладнокровие. Хотя для Лисов это были вполне стандартные качества. Века, проведенные в битвах с Дьяволами, напрочь лишили их страха. Парень легко увел массивное лезвие в сторону, из - за чего оно с грохотом сделало небольшую вмятину в гранитном полу рядом с ним. Тут же он начал контратаку. Первые удары сразу дали гиганту понять с кем ему довелось столкнуться. Тяжелейшие подачи, едва не сбивавшие с ног обрушились на него. Грэм блокировал выпады топором, однако долго стоять в обороне с таким врагом не получится. Парировав очередной удар, тот схватился за самое лезвие и швырнул его вместе с владельцем. Непродолжительный полет остановила стена. Жестко врезавшись в нее спиной, Грид рухнул на пол. Противник действительно оказался невероятно силен. Неудивительно, исходя из размеров. С довольным выражением поднявшись на ноги, воитель вновь ринулся в атаку. Град чудовищных ударов обрушился на великана. Он с трудом удерживал равновесие. Глаза парня светились от радости. Не часто ему попадались достойные соперники. Продолжая теснить врага, Лис все больше впадал в боевой восторг. Он совершенно не сдерживал свою молодецкую силушку. Лидер Согрецу с упоением наблюдал за их схваткой. Разумеется, не забывая расправляться и с собственными противниками. Все - таки он не ошибся в нем. Грид стал превосходным дополнением отряда. С таким воином, возвышение их рода не за горами. Спустя еще несколько трупов, рядом с ним появился Лаэрт. Два изогнутых клинка мигом обезглавили пару Черных Гвардейцев, приближавшихся к предводителю со спины.
  -Кримсон, они возвращаются. Ультима устроила им небольшой алмазный дождь.
  -Прекрасно. Все идет по плану, - тот сдержанно улыбнулся. - Помоги ей. Мы тут сами разберемся.
  Парень кивнул и снова исчез. Отлично! Ультима также не разочаровала. Девушка стала превосходной воительницей. На этой радостной ноте, Кримсон с чувством переполовинил очередного врага длинным лезвием, вырвавшимся из локтя. Когда тот разделился и рухнул наземь, он перекинул взгляд в сторону напарника. На плече красовался глубокий порез, а из виска струилась красная линия. Только Грид выглядел все таким же бодрым и радостным. Словно совсем не чувствовал боли. Глаза также горели от восторга. Но теперь в них виднелось нечто звериное. Неужели внутренний демон начал им овладевать? Увернувшись от пронесшегося над головой губительного топора, Лис вогнал клинок в колено врага. Лезвие с легкостью прошило плоть и кости, и встряло в гранитный пол, пригвоздив Грэма к месту. Прежде чем тот успел что - либо понять, последовала серия ударов по мускулистой морде. Похоже, толку от них было мало, так как на подбитом лике демона появился яростный оскал. Кулаками такую 'крепость' не сломить. В принципе, юноша и не преследовал эту цель. Он просто веселился. Как ни в чем не бывало, гигант занес топор в сторону. Грид вовремя пригнулся и схватился за свое оружие. Легким движением выдернув меч из плоти, он ринулся в атаку. Противник с трудом заблокировал следующие пару ударов. Грэм уверенно сдавал позиции. От чудовищно мощных выпадов немели руки. Да и удерживать равновесие с поврежденной ногой было затруднительно. Спустя непродолжительный обмен любезностями, парень распорол ему вторую ногу в районе колена. И ведь знал куда бить. Лезвие идеально точно разрезало связки. Теперь же демон совсем не мог перемещаться. Игра Лиса постепенно превращалась в ад для соперника. Пока тот пытался совладать с равновесием, Грид быстро врезал ему с разворота мечем в бок. Тупая сторона лезвия благодаря запредельному весу оружия, да и невероятной силой самого владельца, становилась сокрушительной металлической дубиной. Гигант вскрикнул от боли. К несчастью, Лис еще не закончил веселиться. Тут же он жестко полоснул его спине. Грэм припал на колени, прижимая руку к боку. Ребра, наверняка, сломаны, не говоря о внутренних органах. Но такие гиганты обычно почти не чувствительны к боли. Видимо, подача оказалась чересчур мощной. Через несколько мгновений, собрав весь свой гнев, великан направил топор в противника. Парень сделал небольшой шаг назад, лезвие пронеслось прямо перед лицом. Он был спокоен как скала. Не имея возможности свободно передвигаться, великан мог атаковать только на определенной дистанции. Грид уже рассчитал ее и теперь издевательски уворачивался от его выпадов. Только подобное развлечение очень быстро наскучило. Жажда крови все сильнее давила на сознание. Подойдя в упор после нескольких бесполезных взмахов, Лис резко вставил лезвие ему зубы и с размаху направил голову навстречу с полом. Металл глухо вошел в гранит, а за ним следом осколки белесых зубов, с треском, рассыпались по нему. Парень вытащил клинок из окровавленной пасти и с лицом довольного собой маньяка - садиста смотрел на жертву. Грэм кряхтел и ползал по полу, пытаясь подняться. Мускулистая рука крепко сжимала оружие. Значит, он еще не сдался. Как Грид и ожидал, спустя пару мгновений, демон резко вскочил и наотмашь взмахнул топором. Тот даже не двинулся с места. Когда лезвие совсем немного черкануло ему нос и двинулось дальше, он шагнул в сторону и ловким движением разрезал ему руку вдоль локтя. Оружие выпало из ослабшей конечности, которая теперь напоминала щупальца осьминога. Только во время схваток с по - настоящему сильными противниками на его лице появлялась счастливая улыбка. Не просто радость, а именно счастье! Стоя перед ним, воитель ждал следующих действий врага. Какую часть тела он еще хочет принести в жертву кровожадному чудовищу? Сжав вторую длань в кулак, искалеченный демон бросил ее вперед. Само собой, Лис разблокировал удар и, использовав меч подобно рычагу, сломал вторую руку. Остатки равновесия предательски покинули гиганта. Рухнув на живот, он упорно пытался вновь подняться и, несомненно, продолжить бессмысленный бой. Черное лезвие вошло между лопаток. Забравшись ему на спину, Грид облокотился на рукоять меча, медленно вгоняя острие все глубже. 'Ты был очень вкусным' - последние слова, прозвучавшие в мыслях Грэма. Мощная длань схватила за длинную шевелюру и оттянула ее назад, а клинок по дуге перерубил шею. Тело великана больше не подавало признаков жизни. Кровь постепенно заливала пол перед ним. С удовлетворенным видом понаблюдав за израненным поверженным соперником, парень двинулся к лидеру, сражавшемуся неподалеку.
  -Как считаешь, она будет хорошо смотреться в хижине Отшельника? - Совершенно спокойно рассматривая трофей, поинтересовался Грид.
  -Думаю, стоит сначала спросить его об этом, - когда тот подошел, Кримсон уже разделался со своими противниками.
  -Я однозначно против подобного украшения интерьера.
  Позади них с продырявленной грудью рухнул последний Черный Гвардеец, за которым показался их собрат. Амадеру стояла в метре от него и с довольным взглядом смотрела на Кримсона. Мечты ее преданного слуги начали осуществляться. Само собой Богиня была этому рада. Ее дети стали невероятно сильными и теперь, вполне могли одолеть владык загробного мира. Через некоторое время вернулись Лаэрт с Ультимой. Значит, их цель была близко. Ожидая ее возвращения, Грид развалился на троне правительницы и выразил мысль переселиться из скудной хижины в этот дворец. Отшельник был только за. Кроме Богини, в его доме проживало слишком много нахлебников. Шумных нахлебников. Скоротав время за веселой перепалкой, Лисы услышали поступь множества шагов по мосту. Вот и хозяева явились. Невысокая женщина с длинными черными волосами, спускавшимися почти до самого пояса, вошла в свою обитель в окружении многочисленной группы Черных Гвардейцев и каменных великанов - Пространственных Сущностей. Худощавая фигура и совсем не предназначенная для сражений плащеобразная роба, делали ее хрупкой и беззащитной. Но, тем не менее, она была одной из Дьяволов. А от них следовало ожидать чего угодно. За внешней безобидностью могла скрываться чудовищная потусторонняя сила. Дагора выглядела озадаченной, увидев перебитую охрану, разбросанную по залу.
  -Что - то вы задерживаетесь, моя госпожа, - ехидно произнес краснопрядый Лис. - Ваши слуги уже заждались.
  Грид швырнул голову убитого им демона прямо к ногам прибывшей хозяйки. Слегка ошарашено посмотрев на часть тела своего сильнейшего воина, она перевела озлобленный взгляд к незваным гостям.
  -Вы понимаете, кому бросаете вызов, презренные щенки?! Что скажет ваша Богиня?
  -Посмотри сама, - шагнув в сторону, он явил взору демонессы Амадеру. Ее миловидный лик озаряла улыбка. - Она счастлива. Счастлива видеть радость на лицах своих детей.
  И вправду глаза всех Лисов горели от восторга. В предвкушении кровавого пиршества их истинные сущности зашевелились, планируя также хорошенько порезвиться. Напряжение росло, словно на дрожжах. Казалось, еще немного и произойдет разрушительный взрыв.
  -А теперь, ребята, - Кримсон злорадно ухмыльнулся. - Покажите им многовековую ярость нашего рода.
  В этот момент, само мироздание будто перевернулось с ног на голову. Даже воздух стал каким - то другим. Теперь Багровые Лисы действительно оправдывали свое имя. Подобно кровожадным холоднокровным чудовищам они принялись уменьшать популяцию защитников дворца. Один за другим демоны погибали под лезвием гигантского клинка и руками Отшельника, буквально разрывавшего врагов на части. Лаэрт вновь отправил свой меч бумеранг на сбор кровавого урожая в надвигающуюся группу Черных Гвардейцев. Ультима на четвереньках, по - кошачьи, мчалась под ним едва ли не на опережение. Вырвавшись вперед фактически перед самым контактом, она грациозно взмыла в воздух. Клинок методично начал нарезать тела. Девушка в полете схватила последнего за голову и вытянувшись над ней в полный рост, подобно струне, подтянула горло демона как раз под летящее лезвие. Когда голова отделилась от шеи, воительница ловко поймала оружие собрата и, приземлившись на ноги, раскрутила его вокруг себя. Клинок с поразительной легкость перерубил еще нескольких подступивших врагов. И тут ее внимание привлекла Теневая кошка. Стройное женственное тело с длинными когтями на руках и ногах, лицо одновременно совмещала черты человека и пантеры. Заинтригованно глядя на Лисицу, она словно вызывала ее схлестнуться. Вернув меч Лаэрту, Ультима резво подняла руку и запустила несколько алмазных призм. Разумеется, противница без проблем от них увернулась и двинулась в сторону. Вполне стандартная тактика для подобных созданий. Обходишь противника по дуге и атакуешь с тыла. Воительница и сама частенько ее применяла. Кримсон с Гридом также устроили кровавый пир на своем фланге. Змеиное лезвие резало камень подобно бумаге. Волчий Король как обычно изображал несокрушимую скалу, Между ним и Дагорой не было абсолютно никаких преград. Вскинув меч, парень стремглав ринулся к ней. Демонесса вовремя заметила приближение. Жезл с когтистой лапой на окончании, покинул ножны за спиной и обратился в его сторону. Лапа вспыхнула ярким светом и с протяжным грохотом испустила луч энергии, искрящейся багровыми молниями. Лис чудом успел отскочить с траектории, едва не упав на землю. Луч пронесся совсем рядом, обдав кожу жгучим теплом. Не теряя времени, Грид вновь ринулся вперед. Острые пальцы на окончании жезла пролетели перед самым лицом. Спасибо молниеносной реакции. Воитель вскинул меч над головой и обрушил всю молодецкую мощь на противницу. Дагора успела закрыться жезлом, кое - как заблокировав чудовищный выпад. Второй же удар отбросил ее назад. В грубой силе парень многократно превосходил соперницу. Однако у нее, наверняка, был припрятан какой - то козырь в рукаве. Больше она не пыталась отражать сокрушительные подачи Лиса и держалась на расстоянии. Рассчитывала на свои магические трюки? Против Дьявольского пера это не поможет. Воин продолжал напирать, не давая ей и секунды на передышку. Отгородившись от чрезмерно настойчивого юноши огненной стеной, после серии сногсшибательных подач, демонесса повернулась в сторону. Отшельник стоял к ней спиной, а прямо за ним находилась Амадеру. С торжествующей ухмылкой направив на него жезл, Дагора снова испустила луч света. Грид в последний миг закрыл их собой и буквально ударил клинком по мчащемуся сгустку энергии. Его маневр почти сработал. Разрушительная энергия хорошенько прошлась по руке и плечу воина и здесь же рассеялась. Он упал на колени. Длань, попавшая под луч, дико горела. Словно к ней привязали раскаленный металл. Демонесса готовилась к добиванию. Свет для следующего выстрела уже концентрировалась в лапе. Амадеру с Отшельником находились за спиной, поэтому парень просто не мог увернуться и подставить их под удар. А если останется на месте, неведомая энергия превратит его в пепел. Оставался единственный вариант.
  -Какова цена? - Послышался голос в голове.
  -Забирай левый глаз.
  Внезапно лезвие клинка окутала черная дымка, после чего оно приобрело зеркальный блеск. Поднявшись на ноги, Лис на вытянутой руке направил меч навстречу приближающемуся свету. Столкнувшись с лезвием, луч будто врезался об стену. Зеркально черный металл, казалось, поглотил всю энергию. Ультима со всех ног уже неслась к чародейке. Теневая кошка оказалась легкой соперницей. Или она стала чересчур сильной. Взмыв в воздух, воительница запустила парочку призм. Демонесса вовремя закрылась. 'Пули' врезались в жезл и отскочили. Коснувшись пола, Лисица незамедлительно продолжила атаку. Алмазные когти несколько раз рассекли воздух перед колдуньей. Девушка напирала все сильнее. Непоколебимая уверенность в победе полностью заполнила ее сознание. Теперь Ультима понимала, что испытывали собратья в подобные моменты. Азарт битвы, когда от каждого движения зависит, выживешь ты или умрешь. Опьяняющий восторг заглушал все остальные чувства. Сердце буквально выскакивало из груди. И самое необычное - она, наверное, впервые ощущала насколько счастливой была истинная сущность. Кровожадный зверь в ее душе ликовал как никогда. Спустя серию бесполезного щекотания воздуха, девушка приготовилась к своему коронному приему. С ее умениями, на столь близкой дистанции, ничто не сможет спасти соперницу. Выждав нужный момент, она провела идеальный 'Шаг в пустоту'. Жезл, на который пришелся удар, не выдержал чудовищного давления и разлетелся на части, а рука, с характерным хрустом, неестественно выгнулась. Лисица тут же ринулась следом за отскочившей демонессой. В свободной руке начала образовываться черная сфера. Нужно действовать быстро. Резко остановившись, воительница наотмашь прошлась алмазными когтями по ее горлу. Затем схватила за него и с садистической усмешкой сдавила в ладони. Неуверенной походкой демонесса попятилась назад, прижимая руку к ране. Кровь с кашлем брызжила изо рта. Похоже, вот и настал самый ответственный момент. Сладкий миг триумфа. Ультима снова приняла стойку для коронного приема. 'Шаг в пустоту' считался самым опасным из Элементов Бога. Огромный объем энергии и ее последующее ускорение через все тело могло стоить исполнителю в лучшем случае здоровья. Только эффект от правильного исполнения превосходил все ожидания. Заблокировать идеальный 'Шаг в пустоту' было невозможно. Распростертая ладонь быстро достигла груди, сделав большую сквозную дыру. Энергия удара добралась до противоположной стены зала и оставила на ней добротную вмятину. Порыв ветра пронесся по комнате, окотив живых присутствующих приятной прохладой. Складывалось ощущение, словно мир остановился. Гробовая тишина. Ультима поставила жирную точку в битве. Но точно ли это был конец? Издав еле слышный стон, Дагора рухнула на спину. Гримаса ужаса застыла на ее лице. Багровая жидкость медленно окрашивала пол вокруг. Конец. Победа!
  -Отлично, Грид! У нас получилось! - Радостно воскликнула девушка.
  Услышав стук падающего тела, Лисица обернулась и увидела стоявшего на коленях парня. Меч уже исчез, а черная длань, словно по собственной воле, приближалась к голове. Вцепившись пальцами в веко, она начала жестко вытаскивать орган из глазницы. В момент сего ужасного действа, Грид не издал и звука. Стиснув зубы, он стойко выдерживал своеобразное жертвоприношение. По щеке потекли ручейки крови из разрывающихся сосудов. Наконец раздался противный треск, после чего воитель опустил голову и, тяжело дыша, замер на месте. В следующий миг, варварски извлеченный глаз был безвозвратно раздавлен в черной длани.
  -Что ты наделал? - Девушка с непониманием смотрела на Волчьего Короля. - Зачем ты лишил себя глаза?
  -Этот меч способен защищать Богиню, - спустя пару мгновений поднявшись на ноги, он взглянул на Ультиму. На залитом кровью лице виднелась еле заметная улыбка. - Пока мне есть, что предложить ему в обмен на силу, я без колебаний отдам это. Пусть даже если платой станет моя душа.
  -Ты все правильно сделал, - похвалил собрата Кримсон. - Именно такой самоотдачи я жду от тех, кто, возможно, когда - нибудь меня заменит.
  -Я все понимаю. Но это жестоко, так издеваться над собой, - глаза Ультимы блестели от подступивших слез.
  -Какая же ты упертая девчонка. Забудь о жалости! Мы в ней не нуждаемся, - положив руку ей на плечо, краснопрядый Лис снисходительно добавил. - Успокойся. Все в порядке.
  -А ну покажись. Мы смастерим тебе гротескную повязку, и ты станешь еще брутальнее, - усмехнулся Лаэрт, осматривая пустую кровоточащую глазницу.
  Лицо Амадеру выглядело безмятежным, хоть глаза и выдавали ее беспокойство. Она, явно, не ожидала столь отчаянного поступка от одного из своих подопечных. После столь громогласного поражения, Дьяволы, несомненно, начнут считаться с возникшей угрозой. А ведь это было только начало. Начало возрождения забытого рода из пепла веков.
  ***
  -Напомни, что мы забыли в этих местах? - Поинтересовался Грид у впереди идущего собрата.
  -Если я правильно понял Кримсона, то мы ищем следы появления Разлома. Слышал, ты уже успел побывать в Первозданном Хаосе. И как там?
  -Неприятное место. Там немного жарковато и будто само мироздание хочет от тебя избавиться. До самого горизонта выжженная земля и множество извергающихся вулканов. К тому же его обитатели очень сильны. Даже Ангелам пришлось нелегко в бою с ними.
  -Я слышал после гибели тамошних владык, на одолевших их Лисах появляются странные символы. Так сказать, награда за старания.
  -Это правда. У меня тоже есть такой. Когда я убил одного могучего демона, на моем плече будто выжгли какой - то знак.
  Они с Лаэртом не спеша брели по лесной чаще. Из своих источников лидер Согрецу узнал об открывшемся Разломе где - то в здешней местности. Лишь немногим Лисам была известна опасность, которую в себе таил Первозданный Хаос. Как только открывался портал, что, по сути, считалось невозможным, энергетика чуждого измерения просачивалась во входящий мир и начинала изменять его по своему образу и подобию. В конечном счете, он становился такой же выжженной пустыней, подобно исходному. Для закрытия портала требовалось устранить его хранителя. Существо, в чьих силах было нарушить закон мироздания и соединить два измерения. И только Багровым Лисам под силу их одолеть.
  -Тогда зачем он отправил меня с тобой? - Удивился Грид. - Ты бы и сам прекрасно справился с парой тройкой могучих демонов.
  -Тут скорее наоборот. Закрывать его предстоит тебе, - напарник хитро улыбался. - Я здесь всего лишь для моральной поддержки. Как - никак у тебя больше опыта в подобных делах.
  -Ну, уж нет. Я не позволю спихнуть всю работу на меня. Отшельник предупреждал о твоей изворотливости, когда дело касается чего - то важного. И кстати, у него вообще есть нормальное имя?
  -Мне самому интересно. Его знает только Амадеру. А как ты заметил, она у нас не разговорчива.
  Спустя несколько десятков метров, они вышли на просторную поляну. Хотя таковой она стала совсем недавно. Складывалось впечатление, здесь прошелся ураган. Разорванные в клочья деревья, россыпью щепок и изломанных веток устилали землю. В воздухе отчетливо чувствовалось присутствие некоей иномирной силы. Увидев за лесом огромный колокол, возвышающийся над величественным собором, сердце Грида забилось быстрее. Да. Они находились совсем рядом с главным лагерем Святой Церкви. Снова нахлынули воспоминания о былых похождениях в рядах доблестных экзорцистов. Гавриил, которого он не видел с того самого дня как ушел. Интересно, как у него дела? Другие паладины. И Кира. Вспомнив о ней, в груди появилась тяжесть. Хотя, уже не такая сильная как прежде. Время облегчало любую боль. С такими темпами, еще через пару лет он мог совсем забыть о ней, будто о далеком сне. Нет! Обо всех дорогих сердцу существах, он будет помнить до конца своих дней. И никакое время не в состоянии избавить душу Лиса от шрамов, нанесенных их гибелью.
  -Что там? - Поинтересовался Лаэрт. Купола с возвышающимися на них металлическими крестами, трудно было не заметить. - Хочешь зайти к ним в гости?
  -Нет. Демонам они будут не очень - то рады.
  -Значит, идем дальше. Мы определенно взяли их след.
  Портал в другой мир нашелся очень быстро. Бесформенное искажение пространства, посреди исчезнувшего лесного массива было видно невооруженным взглядом. Несколько десятков иномирных гостей уже ожидали встречающих. Однако они, наверняка, не думали, что ими станут Багровые Лисы. Да еще и настолько сильные. В считанные минуты их ряды стремительно сократились. Пара воинов разошлась не на шутку.
  -Черт! Это уже пятнадцатый, - голова противника плавно отделилась от тела и покатилась по земле. - Грид, как дела?
  -Восемнадцатый, - ехидно ответил парень, разрубив очередного врага.
  Поиски Разлома плавно перешли в излюбленную игру Лисов 'кто убьет больше врагов'. На этот раз пришельцы из Первозданного Хаоса походили на гигантских кузнечиков. Двухметровые создания болотного цвета с четырьмя тонкими, но мускулистыми, изогнутыми ногами, выглядели не особо притягательно. Две длинные лапы на уровне плеч и еще четыре коротких на брюхе оканчивались острыми как бритва лезвиями. Вытянутая овальная голова с двумя огромными черными глазами и мощными жвалами, за которыми виднелись ряды шипообразных зубов. Насекомоподобные демоны выглядели устрашающе. Но только не для бесстрашных Лисов. Возможность противостоять и более сильным противником, придавала им непоколебимую уверенность в собственных силах. Превратив последнего соперника в изрубленную, истекающую зеленой жижей, массу, Лаэрт обвел скучающим взглядом уссеяную трупами иномирных созданий поляну.
  -Все? - Парень выглядел разочарованным.
  -Вряд - ли. Среди них не было главного. Существа открывшего Разлом. Пока оно дышит, он будет открыт.
  -Я так понимаю, он все еще находится там?
  -Кто знает. В прошлый раз, я сражался в Первозданном Хаосе. А сейчас я чувствую, их предводитель уже покинул родной мир. Но не уверен. У него какая - то расплывчатая аура.
  -Значит, осмотри округу, а я пока немного повеселюсь.
  Из пространственной аномалии показалось еще два 'кузнечика'. Выхватив из воздуха новый клинок, Лаэрт рванул к ним. Этот черновласый Лис был, наверное, самым неординарным мечников из всех виденных им ранее. В его арсенале имелось тринадцать разнообразных клинков. Каждым из них он владел в совершенстве. Притом в бою менял их, а соответственно и стиль, с поражающей быстротой. Похоже, все воины Согрецу являлись мастерами своего дела. Убедившись, что шинкование порождений Хаоса не вызывает у него затруднений, Грид с чистой совестью двинулся на разведку местности. Так или иначе, хранитель Разлома не мог далеко уйти. Если вообще покинул пределы родного измерения. Поблуждав по лесу, он учуял нечто странное. Аура создания точно не принадлежала этому миру. Вот он и нашелся. Тщательно прислушиваясь к чутью, парень двинулся по следу. Пробираясь сквозь лесные массивы, Лис все сильнее ощущал угнетающее влияние. Словно что - то сжимало его со всех сторон и пыталось вывернуть наизнанку. Грид остановился. Внезапно он понял, что идет прямиком во владения Святой Церкви. Давила на него именно святость этого места. Неужели демон направился туда? Решил полакомиться святошами? Почувствовав сзади чье - то присутствие, воитель мигом развернулся. Гигантский клинок едва не перерубил огненновласую красавицу пополам. С самого начала у них с Ультимой сложились не самые теплые отношения, хоть они оба были новичками в отряде. Девушка пыталась вести себя как можно дружелюбнее. Все - таки не так давно она отрубила ему руку и чуть не отправила на тот свет. Приложись Лисица тогда чуть посильнее, череп бы уже не подлежал восстановлению. Грид не был в обиде на нее за это. Просто он ко всем и всему относился с пугающим безразличием. С первого дня его появления в компании защитников Богини, только Лаэрт и девушка пытались как - то взбодрить хмурого собрата. Кримсон с Отшельником, как более опытные в таких делах, вели себя сдержанно. Их суровое мировоззрение, где каждый должен сам справляться с собственными проблемами, полностью отрицало жалость или снисхождение к товарищам. Только так можно стать по - настоящему сильным. Только так превзойти себя.
  -Я его нашла, - Ультима выглядела совершенно спокойной, несмотря на острие, в последний миг остановившееся прямо у ее носа. - В лагере церковников.
  -А я так не хотел туда возвращаться, - разочарованно вздохнул парень.
  -Почему? Там ведь твои старые друзья. Наверняка, они соскучились.
  -У меня больше нет друзей среди церковников. Они забрали все самое ценное для меня. Поэтому лучше мне с ними не встречаться. Боюсь, могу не сдержаться.
  -Если не хочешь, я могу и сама...
  -Еще чего! - Девушка аж вздрогнула. - Обитатели Первозданного Хаоса слишком сильны. Я не позволю больше никому умереть.
  Парень множество раз выручал новых собратьев, подставляя себя под удар. Он не любил разговаривать о своем прошлом. Но Ультима поняла все по опустошенным глазам. Грид потерял кого - то очень дорогого для себя. И теперь, будто пытался искупить вину, жертвуя собой во благо других.
  -Я тут провела небольшую разведку, - продолжила девушка, после небольшой паузы. - Раз в год паломники со всей страны собираются в здешнем храме на проповедь Святого Отца. Какой - то важный религиозный праздник.
  Лис припоминал об этом. Харморан считался главным торжеством для всех служителей и почитателей Всевышнего. Своеобразный день рождения мироздания. В сей день Святой Отец, как верховный священник королевства проводил праздничную мессу для прихожан из окрестных земель. Обычно она проходила в специальном соборе, расположенном за территорией тренировочного лагеря Святой Церкви. Проникнуть на службу, для Багровых Лисов, не составляло труда. Скрывать свою демоническую ауру, чтобы их не вычислил враг, научили века выживания под гнетом Дьяволов. Ведь если бы те обнаружили кого - нибудь из детей Амадеру, в наилучшем случае его бы ждала смерть. Позаимствовав плащи у зазевавшихся паломников, для большей скрытности, Лисы смешались с толпой, идущей к собору. Здесь находились люди абсолютно разных сословий. Крестьяне, ремесленники, воины, даже пару дворян. Но сейчас они все были равны. Равны в своей вере. И вместе шли воздать хвалу тому, по чьей воле появились небо и земля.
  -Как наши успехи? - Поинтересовался не весть, откуда взявшийся Лаэрт. - Что - нибудь выяснили?
  -Ты бросил Разлом?! - Грид слегка удивился. Он не ожидал от столь умелого воителя подобной беспечности.
  -За последние полчаса из него не вылезло ни одной твари. Я даже на всякий случай заглянул туда. Никого до самого горизонта. Ты был прав. Довольно неприятное место, - вспомнив об этом, парень едва заметно поежился. - Сдается мне, Разлом неспроста открылся именно здесь.
  -Насколько я понял, они вообще появляются в самых неожиданных местах. Отшельник говорил, Первозданный Хаос изолирован от всего мироздания.
  -Значит, кто - то в этом мире точит зуб на здешних святош и нарушил правила. Или они просто оказались на пути потусторонних тварей, - дополнил Лаэрт. - Вообще, существует одна очень интересная теория. Вполне может быть, наш род изначально обитал именно там. Когда я спросил об этом Амадеру, она не смогла дать вразумительного ответа, а Отшельник с Кримсоном сказали, чтобы я больше не задавал таких глупых вопросов.
  -Как - то слишком много у нас секретов, - иронично подметил Грид.
  -Предлагаю по возвращению прижать их к стенке и что - нибудь выведать. Что скажешь, Ультима?
  Девушка согласно кивнула. Во все свои 'глобальные' планы, он всегда вовлекал Ультиму, так как питал к ней очень серьезные чувства. По крайней мере, он сам так постоянно говорил. Как и про Амадеру. Ей черновласый Лис признавался в любви почти каждый день. И никто даже не догадывался, игрался ли он, или действительно был серьезен. Присоединившись к движущейся группе паломников, они полностью растворились в толпе. Лисы превосходно скрыли свою потустороннюю ауру, поэтому церковники вряд - ли бы их вычислили. Хотя вероятность всегда оставалась. Телохранители Святого Отца не пропустили еще ни одного еретика. К большому белоснежному собору, украшенному готическими черными крестами на фасаде и крыше здания, вела протоптанная тропа. На просторной поляне вокруг храма расположились те, кто пришел раньше. Послушать торжественную проповедь Святого Отца считалось очень важным событием. Поэтому попасть сюда хотели многие праведники. Увы, не всем это удавалось. Путь с окраин был не близкий. Однако паломников все равно было довольно много. Месса должна скоро начаться. Ауры паладинов и их предводителя ощущались поблизости. Люди потихоньку продвигались в собор. Просторный зал, способный вместить несколько сотен человек, не считая стоячих мест, был таким же белым внутри, как и снаружи. На стенах висели иконы, с изображениями деяний святых, молитвы, выведенные каллиграфическим на небольших листах бумаги, и снова черные кресты. Главный атрибут Всевышнего был повсюду. Об этом Грид знал еще, будучи экзорцистом. Подобно факелам, по периметру помещения горели световые кристаллы. Лисам повезло отхватить места почти в первых рядах. Два ряда лавочек перед алтарем, между которыми простиралась ковровая дорожка, постепенно заполнялись. Когда все прихожане устроились на своих местах, на горизонте показался Святой Отец в сопровождении двух паладинов. До сего момента, Грид видел их лишь мельком. Статные воины с суровыми лицами, в блестящих серебристых доспехах с уже известной символикой на груди и плечах, смотрелись внушающе. Демоны или духи вряд - ли бы решили столкнуться с такими. Личные телохранители Святого Отца проходили особую подготовку с самого младенчества. Для защиты главного священнослужителя королевства требовались сильнейшие воины. На их фоне невысокий, худощавый мужчина с бледным морщинистым лицом, в белоснежной мантии, выглядел, словно ребенок. Лишь высокая бардовая митра, украшенная золотым крестом и тремя венцами, делала его почти одного с ними роста. Как только он подошел к алтарю, все присутствующие по традиции поднялись, сняли головные уборы и капюшоны, и перекрестились. Ультима и Лаэрт повторили то же самое. Внешне они ни чем не отличались от людей, поэтому причин для беспокойства не было. Только Грид не спешил этого делать. Если его узнает кто - нибудь из паладинов или, что еще хуже, сам Святой Отец, их поиски могут осложниться. Хотя с новой повязкой, делавшей парня похожим на пирата, его трудно будет узнать. Собравшись с духом, он скинул капюшон. Никто из присутствующих даже не обратил на него внимания. Прихожане почтительно склонили головы. Сейчас не стоило выделяться из толпы. Поприветствовав и поблагодарив паломников, прибывших сюда из дальних уголков королевства, Святой Отец начал проповедь. Спустя первые несколько строчек священного писания, Лаэрт скучающе зевнул. Однако тут же вспомнил, где находится и поспешно прикрыл рот рукой, после чего досадно усмехнулся. Грид также выглядел не особо заинтересованным. Все эти молитвы он наслушался во время церковного прошлого. Да и тогда, они вгоняли юношу в уныние. Ультима же внимательно слушала. Казалось, она вникала в каждое слово, выплывающее из уст священника. Когда ребята уже почти уснули под убаюкивающий монотонный голос священника, раздался пронзительный визжащий рокот. В воздухе тут же появилась гнетущая тяжесть. Несколько прихожан поднялось с лавочек. Пустые белесые глаза уставились на Святого Отца. И судя по всему, звук исходил именно от этих 'бунтарей'. Спустя пару секунд их облик начал кардинально меняться. Будто внутри тел находились некие создания и сейчас они упорно пытались выбраться наружу, разрывая на части временные оболочки. Почему - то Грид не удивился, когда увидел новых знакомых кузнечиков переростков, явивших свою истинную натуру. Двое из них мигом ринулись к Святому Отцу. Паладины оказались на чеку. Закрыв собой господина, они вступили в бой с необычными созданиями. Другие насекомоподобные демоны принялись убивать разбежавшихся паломников. Острые как бритва когти и мощные жвала, наносили им страшные увечья. В считанные секунды зал наполнился изрубленными трупами и реками крови, забрызгавшими стены.
  -Я и не думал, что они умеют превращаться в людей, - иронично подметил Лаэрт. Он выглядел совершенно спокойным, несмотря на разыгрывающийся вокруг хаос.
  -Они и не умеют. Присмотрись. Твари использовали их тела, словно накидки.
  Пока собратья отвлекали внимание воинов Света, один из 'кузнечиков' ринулся к седовласому предводителю церковников. Тот ясно видел приближающегося врага, но от охватившего страха не мог сдвинуться с места. В последний момент, он невероятным усилием воли, шагнул назад и, споткнувшись о подол собственной мантии, рухнул на пятую точку. Именно этот маневр и спас его от неминуемой гибели под пронесшимися над головой когтями. Священник мысленно молился Всевышнему и готовился к ужасной смерти в лапах потустороннего существа. С рокотящим звуком, чудовище протянуло лапы. В самый ответственный момент, черное лезвие прошило брюхо демона и переполовинило тело до самой макушки. Увидев спасителя за рухнувшим трупом уродливого создания, Святой Отец замер от удивления. Очевидно, узнал в нем одного из лучших экзорцистов за всю историю организации. Так как паладины были слишком заняты своими противниками, Грид занял их место. Лаэрт прикрывал с флангов, а Ультима, в излюбленном стиле призрачной кошки, металась по залу от одного противника к другому. Те, кому посчастливилось не столкнуться с ее смертоносными руками, становились жертвами алмазного града. Количество кузнечиков уменьшалось на глазах. Их лидер ощущался как никогда близко. Пронзив брюхо очередного врага молниеносным выпадом копейщика, Грид с разворота перерубил его надвое. Окинув взором опустевший от живых зал, парень увидел следующую цель. Трехметровое создание, внешне походившее на своих собратьев, несомненно, являлось их вожаком. На вытянутой овальной голове, виднелось восемь маленьких черных глаз. За устрашающими жвалами ряды оскаленных иглоподобных зубов. Две пары изогнутых ног играли мускулами. Аномально длинные руки, не считая четырех коротких лап с закругленными шипообразными отростками, исходящих из боков и груди, оканчивались тремя когтистыми пальцами.
  -Запомни нашу доброту, Святой Отец. Беги к своим верным паладинам. Мы здесь разберемся.
  Ничего не ответив, старик спешно поднялся и со всевозможной скоростью, которой позволяла длинная мантия, и желание остаться в живых бросился к выходу. Так быстро улепетывающего священника ему еще не приходилось наблюдать.
  -Твой друг? - Поинтересовался Лаэрт.
  -Еще до вас я был экзорцистом. Этот старик глава всех церковников в королевстве людей.
  -То есть мы только что спасли важную шишку? А он даже не поблагодарил. Где же его манеры?
  Вскинув клинок, Грид рванул к предполагаемому лидеру 'кузнечиков'. Резкий взмах и одна из конечностей взмыла в воздух. От последующего удара, демон проворно увернулся. Лезвие с грохотом врезалось в гранитный пол, сделав небольшой кратер. Невообразимо быстрым движением тот оцарапал ему щеку. Привычная безмятежность мигом сменилась злостью. Еще один резвый выпад, едва не лишил демона ноги. Поразительная ловкость, несмотря на размеры существа, помогла ему избежать целой серии смертельных ударов. Это еще больше взбесило Грида. Он научился контролировать свой гнев, в нужный момент, превращая его в силу. Самым трудным было дождаться того самого момента. Вновь подлетев к нему, парень еще пару раз бесполезно разрезал воздух. Однако на сей раз у Грида имелся хитроумный план. После ответной атаки, он, подобно молотом, ударил мечем по полу рядом с ним, вынудив врага двинуться в сторону. Затем быстро врезал по полу с другой стороны, заставив его вновь изменить направление. Следующий молниеносный взмах с разворота достиг цели. Противник просто не успел среагировать на запутанный маневр. Лезвие глубоко вошло в бок создания. Издав стрекочущий болезненный визг, оно тут же направило лапу клинок в обидчика. Само собой, Грид увернулся от столь предсказуемого удара и, использовав меч, словно рычаг, отбросил его к противоположной стене. Проломив по пути несколько лавочек, демон рухнул на пол. Перехватив клинок лезвием вниз, он сделал глубокий вдох и замер на месте. Если тот быстро не оклемается, на счету Грида появится еще один могущественный обитатель Первозданного Хаоса. Энергия стремительно наполняла клинок разрушительной силой, все сильнее нагружая тело. Когда Лис в прошлый раз применял этот прием, он едва не отдал концы. Однако сейчас столько мощи ему не требовалось. Взмах меча направил прозрачную силовую волну, оставляющей за собой заметную борозду на полу, вперед. 'Кузнечик' чудом успел уйти с ее траектории, только все равно лишился пары ног. Разрубив их подобно ниткам, волна с грохотом разнесла часть стены храма. Грид мигом подлетел к врагу. От первого выпада, тот кое - как умудрился увернуться, а вот вторая подача отправила его в полет. Проломив каменную стену, демон покинул пределы священного храма. Напор воина был ошеломителен. Настолько, что даже кровожадный иномирный обитатель почувствовал себя неуверенным. Оказавшись на свободе, израненное чудовище решило больше не испытывать судьбу и отступило. Грид не спеша вышел через распахнутые врата и проводил улепетывающего противника. Вот почему они всегда убегают, когда дело становится худо?
  -Черт. Он направился в лагерь церковников. Наверное, у них какой - то особый вкус, - следом за ним показался Лаэрт.
  -Возвращайся к Разлому. Похоже, их изначальной целью была Святая Церковь. А мы с Ультимой растопчем это насекомое.
  -Вы с Ультимой? Странно. Обычно ты бы сказал, что сам все сделаешь, - Лис лукаво улыбнулся. - Учти, она уже занята мной.
  -Неужели тебе мало Амадеру? - В такой же манере подтрунил друга Грид. - Расслабься. У меня больше нет сердца, а значит и любить оно никого не может.
  -Не говори так. Сердце есть у каждого. Почти. Просто твое немного обледенело.
  Не часто от Лаэрта услышишь слова поддержки. Спустя мгновение, парень скрылся в Пекле. Пробежав через лес, они с Ультимой оказались у живой изгороди - непроходимых густых зарослей, служивших своеобразным забором. Прямо за ней располагалась тренировочная площадка охотников за нечистью. Времени обходить ее не было, поэтому Грид с помощью клинка быстро создал проход. Выйдя на просторную поляну, с несколькими оружейными стойками, разбросанными по периметру, мишенями для метания ножей и прочим военным инвентарем, они увидели десятки изрезанных тел экзорцистов, распластавшимися перед ними. Неподалеку слышались звуки битвы и вопли других умирающих церковников. Иномирные создания устроили им настоящую кровавую баню. Порождения Хаоса не отличались избирательностью в вопросе кого убивать. Кровожадные твари, казалось, подчинялись каким - то звериным инстинктам. Тогда почему они напали именно на Святую Церковь? Самым логичным ответом, исходя из их пристрастия к крови, являлась просто случайность. Демоны кузнечики вырвались на свободу в новый мир, а церковники просто оказались у них на пути. И вообще эта ситуация напоминала Гриду случай с адскими гончими в Фарлее. Когда он впервые встретился с Гаем и помог ему схлестнуться со сворой демонических псов, терроризировавших город. Без лидера, таинственным образом сплочающих их воедино, они были уничтожены за пару дней. Наверняка, и эти твари такие же.
  -Давай разделимся, - предложил парень. - Помоги людям. А я поищу того большого таракана.
  Девушка кивнула и ринулась в сторону. А Грид тем временем направился по ментальному следу. Он специально отправил Лисицу подальше, чтобы разделаться с ним в одиночку. Ему не хотелось рисковать жизнями новых друзей. Конечно, они и сами являлись превосходными воинами, но парень уперто стоял на своем. Аура предводителя демонов ощущалась в одном из соборов. Обычно там паладины молились Ангелам, чтобы те даровали им силы для борьбы с исчадиями зла. И к несчастью, в нем отчетливо ощущалось присутствие могучего воина Света. Грид не спеша двинулся туда. На подходе к храму, трехметровый гигант пулей вылетел из здания, едва не проломив массивные деревянные врата. С трудом устояв на ногах и заметив неподалеку знакомого Лиса, 'кузнечик' спешно скрылся в лесной чаще. Парень думал ринуться следом, однако аура знакомого паладина не давала ему покоя. Так и хотелось зайти поздороваться. Войдя в просторный зал, он осмотрелся. Под самым сводом потолка виднелась красивая люстра, усеянная световыми кристаллами, которые крепились на некоем подобии десятка рук. На белесых стенах висели картины с изображениями Ангелов и молитвами, наполненные святостью. Само это место было переполнено светлой энергией, отчего демону Лису становилось не по себе. У самого алтаря - большой крылатой статуи небесного воителя, спиной к гостю, стоял высокий, статный рыцарь с длинными черными, слегка растрепанными волосами, опускавшимися ниже плеч. Белоснежные доспехи украшали черные кресты на наплечниках и спине. Спустя несколько шагов, он повернулся лицом к парню и скрестил руки на груди. Через всю правую часть лица проходил длинный шрам. Бледная кожа в купе с гротескной прической делали его похожим на вампира.
  -Грид? Ты все еще жив?
  -Я тоже рад тебя видеть, Отец Рафаил, - усмехнулся тот. - Как видишь, Гай с рыцарями не смогли от меня избавиться.
  -Его похоронили со всеми почестями на нашем кладбище. У юноши был невероятный потенциал. Жаль, что его судьба так обернулась. Инквизиторы сказали, ты примкнул к демонам и сбежал из страны. Конечно, ни я, ни Гавриил им не поверили. Но так как ты не вернулся.
  -Вы посчитали это правдой. Все ясно. Вижу, дела у вас идут не плохо. Молодые экзорцисты стабильно погибают в лапах потусторонних созданий. А паладины и в ус не дуют, - иронично подметил парень. - Я бы поговорил с тобой еще, но меня ждет то чудище. Поэтому, до встречи, - он развернулся, и уже было направился к выходу, как услышал раскатистый бас.
  -Постой. Мы должны окончить одно дело, - паладин взялся за меч двумя руками. - Ты демон. Как воин Света я не могу тебя так просто отпустить. Приготовься, мой юный ученик. Свет Дзангерона очистит твою душу.
  Белоснежное лезвие озарило помещение ослепительным сиянием. Спрятав левую руку за спину, Грид принял боевую стойку. Почему - то он подозревал, что так все и закончится. Добро никогда не примирится со злом. Свет клинка вызывал у него беспокойство. Странное чувство скованности давило на все тело. Слишком яркое сияние слепило единственный глаз. Решил воспользоваться одним из своих паладинских трюков? Прикрыв лицо тенью, создаваемой массивным лезвием Дьявольского пера, юный воитель вновь вернул резкость зрению. Соперник, обучавший его, должен был догадаться, что это не сработает. Когда сияние поубавилось, они ринулись навстречу. Сейчас их схватка была не простой тренировкой, настоящей битвой до победного конца. Больше никто не будет поддаваться или бить в полсилы. Симфония звенящей стали разразилась по залу. Противники ничем не уступали друг другу. Обменявшись сериями мощных подач, они скрестили клинки в жестком противостоянии. Паладин довольно усмехнулся. Бывший подопечный стал еще сильнее, чем прежде.
  -Что случилось с глазом?
  -Длинная история. Если вкратце, пришлось отдать его в жертву.
  Мощным движением оттолкнув его назад, парень двинулся следом, не давая расслабиться. Рафаил умело заблокировал удар и мгновенно последовавшую атаку сзади. Теперь не было причин скрывать свои способности. Прыжки через Пекло позволяли Лису неожиданно атаковать с совершенно разных сторон. Однако паладин был чересчур ловким и быстрым. С виду Дзангерон также имел не мелкий вес, но от этого воин Света, казалось, становился еще проворнее. Да и чудовищные выпады Грида, он парировал с подозрительной легкостью. Парень продолжал атаковать, пытаясь найти слабое место в обороне. И тут он понял. Свет! Именно свет Дзангерона придавал ему сил. По легендам, белая сторона клинка блокировала любое воздействие темных сил, с коим принадлежала и необоримая мощь Дьявольского пера. Значит, для победы требовалось нечто большее, чем просто сила и скорость. И он был готов принести такую жертву. На телах воинов уже появилось несколько ранений. Слишком незначительные, чтобы помешать схватке. После очередного парированного удара, меч Грида приобрел зеркальный блеск. Могучий толчок едва не опрокинул паладина наземь. Проехавшись с десяток метров, словно по льду, Рафаил удивился. Он знал о способности демонического клинка даровать силу в обмен на какую - либо часть тела. Однако не думал, что юный воитель решится ее использовать.
  -Что ты ему отдал?
  -Какая разница? У меня - то больше этого нет, - сплюнув кровяной сгусток, парень вскинул клинок.
  Он был бледен как смерть и тяжело дышал. Видимо, подношением стал какой - то жизненноважный орган. Отчаянный поступок. Ради победы он был готов умереть. Поразительная храбрость. Или глупость. Рафаил кинулся вперед. Занеся меч над головой, он с высоты своего не дюжего роста, обрушил его на врага. Юноша вовремя подставил клинок и припал на колено. Раздался пронзительный грохот. От силы удара, посреди зала образовалась обширная вмятина, словно в пол врезался гигантский молот. В воздух взмыл огромный столб пыли, скрывший противника из виду. Он бы вряд - ли выстоял под таким ударом. Когда пылевой заслон рассеялся, паладин слегка опешил. Грид остановил чудовищный выпад. Что - то в нем кардинально изменилось. С поразительной легкостью оттолкнув его назад, парень поднялся с колена. Рафаил с трудом устоял на ногах. Судя по взгляду перед ним сейчас стоял не обычный демон - воитель, а неистовый зверь. С хладнокровной уверенностью и спокойствием, он смотрел на паладина глазами хищника, загнавшего в угол свою добычу. Но прежде, чем убить, планировал хорошенько с ней поиграться. Когда парень рванул вперед, он отчетливо увидел силуэт черного волка на его месте. В этот момент в груди воина Света появилось непривычное чувство тревоги. Заблокировав несколько размашистых выпадов, он окончательно убедился, что дело худо. Гигантский меч, будто стал продолжением руки. Только воитель обращался с ним, подобно простому ножу. Сила Дзангерона больше не ослабляла его атак. Лишившись главного преимущества, Рафаилу оставалось надеяться только на собственные боевые навыки. В мастерстве фехтования Грид уже сравнялся с ним, поэтому ожидать легкой победы не приходилось. Сердце паладина дико колотилось, предчувствуя скорую развязку. По лицу юноши было видно, он полностью вкладывался в каждую подачу. Однако делал это в какой - то игривой манере. Будто смертельная схватка была для него обычной забавой. Рафаил с трудом удерживал натиск разыгравшегося демона. Закаленные руки уже порядком онемели от множества парированных ударов. Грид не давал ему и секунды передышки. Развязка близка. Это чувство приятной дрожью переполняло все его естество. Как и много раз до этого. По - настоящему сильные соперники даровали ему ни с чем несравнимую радость. Проведя очередную серию, он вновь оттолкнул паладина назад и продолжил неистовую атаку. Первый удар разбил блок противника, второй - хорошенько распорол ему грудь. Последняя же подача с разворота наградила воина Света еще одним глубоким порезом от пояса до самого подбородка. Громадная силовая волна мгновенно пронеслась сквозь него, оставляя борозду на мраморном полу. Сразу после атаки, Грид замер на месте в открытой позиции. Рафаил также стоял неподвижно. Словно не понимая что произошло. Наконец сплюнув кровь, он попятился назад. Припав на колено, воин оперся на рукоять клинка.
  -Черт, парень. Да ты стал настоящим чудовищем, - тяжело дыша, выдавил он. - Откуда такая сила?
  -За эти годы я успел повстречаться с несколькими удивительными созданиями. Ты не поверишь, насколько могучими они были. Как ты и учил. Чтобы стать сильнейшим, нужно сражаться с сильнейшими.
  -Жаль, что ты нас покинул. Демону лучше жить среди собратьев. Тяжело же тебе, наверное, было все эти годы жить с церковниками.
  -Совсем нет, - усмехнулся парень. - Я хорошо повеселился с вами.
  -Чертовы Инквизиторы все испортили. Ты бы мог стать выдающимся воином Света.
  Затем паладин безжизненно рухнул на пол. Глядя на его остывающее тело Грид не испытывал жалости или угрызений совести за убийство бывшего друга и наставника. Рафаил погиб как настоящий церковник - в схватке с могучим демоном. В какой - то степени, парень даже был рад, что смог подарить ему столь прекрасную смерть. Мысленно попрощавшись с бывшим наставником, Лис направился к выходу. Здесь ему больше нечего делать. Пока он доберется до порождения Хаоса, внутреннее кровотечение, вызванное пожертвованным клинку органом, должно закрыться. Оказавшись на улице, он обвел взглядом округу. Немногочисленные группы экзорцистов продолжали биться с 'кузнечиками'. Десятки изрубленных человеческих тел устилало землю. Ультимы поблизости не было видно. Неужели пошла за главным? Грид, конечно, верил в силы своих собратьев, но предводители порождений Хаоса слишком сильны. Прислушавшись к ощущениям, он двинулся по следу. Судя по ауре, демон ушел в лес. И, похоже, девушка все - таки пошла за ним. Нужно поспешить. Жертвовать еще кем - нибудь он не собирался. С самого первого дня парень вел себя холодно по отношению к остальным членам Согрецу, но когда дело касалось жизни или смерти, Грид не жалея себя приходил им на помощь. Спустя несколько десятков метров по лесистой местности, воитель остановился. Чутье подсказывало враг неподалеку. Пышные ветви и густые заросли уменьшали обзор. Закрыв глаза, Лис сосредоточился на ауре предводителя 'кузнечиков'. При абсолютной концентрации, он мог уловить даже направление движения нужного создания. Словно видел его глазами. Вот только радиус действия этой способности был не велик. Хоть и с трудом, но парень уловил удаляющегося противника. Израненный демон, скорее всего, надеялся скрыться и избежать незавидной участи. Однако Грид думал иначе. Перехватив меч, он метнул его в сторону. Подобно копью, клинок устремился сквозь лесные дебри. С таким большим весом для него не существовало преград. Лис все прекрасно рассчитал и метнул его на опережение. О промахе, воитель даже и не думал. Идеально точно настигнув свою цель, он пригвоздил ее к дереву. Оружие насквозь прошило массивный столб старого дуба. Пробитое брюхо заливало землю зеленоватой жидкостью. С утробным рокотом, создание пыталось освободиться. Но сил катастрофически не хватало. Из - за деревьев показался владелец клинка. На его лице искрилась довольная ухмылка. Чутье как всегда не подвело. С взглядом раззадоренного зверя, он остановился в десятке метров перед врагом. 'Кузнечик' понимал, ни в коем случае нельзя позволить ему вернуть оружие. Иначе конец. Замерев на месте, соперники смотрели друг на друга, словно два хищника, приметивших одну и ту же жертву. Напряжение стремительно нарастало. Мысленно прокручивая все возможные ходы избегания гибели, противники готовились к решающему столкновению. Здравый смысл, наверняка, подсказывал демону о мизерных шансах на выживание. Однако инстинкты не позволяли отступить или просто сдаться. Вряд - ли Лис возьмет чудовище в плен и пощадит. Наконец, парень ринулся вперед. Увернувшись от когтеобразной лапы, он взялся за рукоять и резко выдернул клинок из плоти. Грид не хотел так быстро все заканчивать. Прежде чем окончательно упокоиться с миром, 'кузнечику' предстояло выдержать игру с Багровым Лисом. И угораздило же его нарваться на Волчьего Короля, наверное, самого безжалостного и жестокого воина в истории. Методично отрубив ему еще пару конечностей, играючи парируя бесполезные выпады, парень сквозь Пекло переместился ему на плечи. Мощная подача по голове мигом лишила гиганта остатков равновесия и опрокинула наземь. Однако тот не утратил боевого духа. Быстро оклемавшись, он направил руки - лезвия навстречу врагу, надеясь изменить плачевное положение. Грид легко увернулся от пары взмахов и вбил клинок ему в бок. Лезвие хорошенько распороло корпус. Демон издал свистящий рокот. Несомненно, от боли. Но это его не остановило. Уцелевшие когтистые лапы продолжали рассекать воздух вокруг парня. Спустя еще несколько выпадов, Дьявольское перо вновь врезалось в открытую рану, увеличив разрез почти до половины тела. Подобно топору с каждым ударом он переполовинивал врага, пока тот не окончательно не разделился. Ноги хаотично задергались в стороны, когда верхняя часть рухнула на землю. Изувеченная половина демона посмотрела на возвышающегося над ней воителя. Лицо расплылось в садистической улыбке. Вскинув меч, он очередным сокрушительным ударом тупой стороны клинка раздробил ему череп. Но 'кузнечик' не затих. Еле двигаясь, он продолжал болезненно стрекотать. Удар за ударом голова создания превращалась в месиво. Кровожадность истинной сущности выходила за все известные границы. Внутренний демон просто обожал калечить своих жертв, прежде чем отправить к праотцам. Им оставалось только молиться, чтоб смерть настигла как можно быстрее. После непродолжительного избиения, он вонзил меч ему в спину и, подняв в воздух, запустил в ближайшее дерево, еще раз перерубив истерзанное тело, почти до самой разбитой головы. От мощи взмаха, тело жестко врезалось в ствол и скатилось к земле. Из восьми глаз, кое - как уцелело лишь два. Одно изломанное жвало рефлекторно подергивалось. Помятая голова, залитая зеленой жидкостью, источающейся из разбитого черепа, уже не выглядела так грозно. Грид вальяжно двинулся к нему. Неужели еще не все? На редкость живучая тварь ему попалась. Судя по безысходному виду, 'кузнечик' смирился с участью. И ждал последнего удара, как спасения. Наконец острие клинка пробило череп, выйдя с другой стороны ствола дерева. Еле слышный стрекот доносился откуда - то изнутри. Дождавшись, когда демон окончательно затихнет, он вытащил меч из трупа и резким движением струсил собравшуюся на лезвии зеленую кровь. Искалеченное тело, под воздействием неизвестных сил, медленно превращалось в пыль. Вместе с тем, левое предплечье парня пронзила жгучая боль. Словно к ней приложили раскаленные угли. Нечто подобное он испытывал и после победы над демонами в Первозданном Хаосе. Гибель предводителя иномирных обитателей накладывала на победившего особую метку. Подобно татуировке на теле выжигался неизвестный символ. Для Грида это уже был второй. Воспоминания о той схватке вернули его мысли к былым будням экзорциста. Когда он беззаботно охотился на демонов по всему королевству людей. С друзьями церковниками. И Кирой. Вместе с ней они попадали во множество забавных приключений. Один раз их даже занесло в царство демонов, когда парень решился найти Дьявольское перо. Тогда было весело. А ведь ее могила находилась совсем недалеко. Стоило лишь вернуться во владения Святой Церкви. Сквозь Пекло он в считанные секунды добрался до кладбища, расположенного неподалеку от главного собора церковников. С того момента оно почти не изменилось. Разве что могил стало больше. Присев перед надгробием возлюбленной, парень провел по нему ладонью. Теплые воспоминания о девушке нахлынули в его разум. Сейчас он уже почти не чувствовал той боли и тяжести на сердце. Но все равно скучал по ней. Как бы ему хотелось увидеть ее еще, хотя бы раз. Поболтать о чем - нибудь, коснуться шелковистых волос или нежной, по детски мягкой, кожи. Крепко обнять и поцеловать. Однако, увы, этому больше никогда не суждено случиться. Становилось немного грустно. Из мечтаний его вывели неспешные шаги. Не подавая виду, он продолжал с лаской смотреть на серую могильную плиту.
  -Здравствуй, Грид, - послышался знакомый голос позади.
  Он принадлежал тому, с кем парень больше всего не желал видеться. Повернувшись назад, Лис увидел Гавриила. Паладин выглядел как никогда серьезно и сурово. Лицо почти не изменилось, а вот волосы стали еще более седыми. Их глаза встретились и долго смотрели друг на друга.
  -Почему ты предал нас? Предал Святую Церковь? - Погасший разочарованный взгляд, словно пытался вызвать чувство вины у собеседника.
  -Предал? Я бы назвал это простым визитом к дальним друзьям. Не думал, что вы отправите целую армию, чтобы избавиться от всего лишь одного экзорциста.
  -Это Инквизиторы. Сказали, видели тебя на границе королевства. Что ты перебил отряд крестоносцев и отправился в земли царства демонов. Хочешь сказать, это не правда?
  -Инквизиторы всегда относились ко мне с большой любовью, - иронично подметил парень. - Если бы я перешел на сторону демонов, вы бы уже потеряли пол королевства в лучшем случае. Тебе ведь лучше всех известна моя страсть к сражениям. Стань я вашим врагом, проявил бы себя гораздо раньше.
  -Я видел, как тебе было тяжело. Смерть Киры изменила тебя. Тот воинственный юноша, которого я знал, начал превращаться в настоящего демона. Стал более жестоким и беспощадным. Я надеялся рано или поздно ты вернешься, и все снова будет как прежде. Но вестей не было. Значит, скорее всего, мои худшие опасения подтвердились. Ты окончательно покинул нас. А для церковников это уже предательство. Тем не менее, я все равно рад тебя видеть.
  -Ты был для меня как отец все эти годы. Однако, так или иначе, нам придется скрестить клинки. Ведь ты воин Света, а я - ничтожный приспешник тьмы, - парень лукаво улыбнулся. - Когда - то ты убил моих родителей. Я все помню. Мать отчаянно пыталась меня защитить. А потом ты хладнокровно всадил меч ей в живот. И я не забыл твоих слов. Стань достаточно сильным, чтобы доказать, что ты прав. Пришло время узнать, насколько хорошо я усвоил урок.
  -Что ж. Видит Всевышний, я не хотел, чтобы так все закончилось.
  Вскинув меч паладин ринулся вперед. Грид довольно легко принял удар на вытянутой руке. Гавриил выглядел угрожающе серьезно. Это был не обычный тренировочный поединок. Взгляд старика говорил, он твердо решил покончить с демоническим пасынком. Хотя также в нем присутствовала небольшая неуверенность в правильности этого поступка. Все - таки их связывали почти родственные отношения. За многие годы воины действительно стали как отец и сын. Но теперь их страшный секрет должен был умереть здесь. Вместе с одним из них. Гавриил атаковал решительно и безжалостно. Он был не так силен, как Рафаил. Видимо, возраст брал свое. Благословение Ангелов позволяло воинам Света веками сохранять жизненную энергию. Вспыхнув белым светом, после молитвы Габриэлю, клинок вновь устремился к врагу. Мощь паладина значительно возросла. Очевидно, свет не просто изгонял тьму, а еще и усиливал физические возможности избранного. Острие клинка вошло в плечо, но парень даже не подал виду. Спокойно взявшись за лезвие, он до крови сжал его в ладони. Жгучая острая боль тут же пронзила сознание. Оттолкнув в сторону, парень направил клинок в ответ, едва не снеся паладину голову. Тот ловко подошел впритык и со всего размаху двинул железным кулаком ему в живот. Грид припал на колено, позволив сопернику перегруппироваться. Удар, наверняка сломал пару ребер или разорвал внутренние органы. Через пару мгновений болезненная гримаса сменилась досадной усмешкой. Поднявшись на ноги, воитель, как ни в чем не бывало, кинулся в бой. Поразительная выносливость! Спустя несколько серий ожесточенных выпадов, меч паладина взмыл в воздух. В мастерстве фехтования, парень превзошел всех бойцов Святой Церкви. Однако тот не растерялся и мгновенно раскрыл Могильные кресты на обоих запястьях. Насколько Грид помнил, с ними воин Света управлялся куда лучше, чем с двуручником. Теперь он мог беспрепятственно атаковать с двух рук. Будь у Лиса сейчас излюбленный кинжал, он бы разделался с паладином, как с маленьким ребенком. Увы, клинок был безвозвратно испорчен в одной из многих битв. С тех самых пор его заменило Дьявольское перо. Из - за размеров оно вполне могло сойти за щит. Схватка продолжилась с новой силой. Благодаря коротким ножам, Гавриил стал более проворным. Но теперь ему приходилось подходить гораздо ближе для атаки. А со сверхсилой юноши, подобные действия становились вдвое опасными. Только удрученный боевым опытом паладин не ведал страха. Пару раз ему все - таки удалось поцарапать противника. Выпады Грида также не прошли для него бесследно. Доспехи в нескольких местах были измяты и порезаны чудовищными ударами гигантского клинка. Инициатива по очереди переходила от одного к другому. Воители сражались как заклятые враги. Каждый искал брешь в обороне соперника, чтобы нанести сокрушительный удар и закончить противостояние. Увернувшись от очередного взмаха лезвия, Грид наотмашь провернул меч в руке. Острие хорошенько черкануло паладина по виску. Из - за большого веса, даже легкое касание было сравнимо удару железной дубиной. Чудом устояв на ногах, тот быстро пришел в себя. Видимо, в прошлом ему часто приходилось получать по голове. Иначе, чем объяснить такую устойчивость? Красная линия окропила пол лица. Тяжело дыша, старик пронзительно смотрел на вполне бодрого парня. Судя по одежде, это не первый его бой за сегодня. Да и после столь интенсивного темпа схватки, он не выглядел уставшим. Молодой демон так и пышил силой и уверенностью. В отличие от седовласого оппонента. Однако у Гавриила еще имелось пару тузов в рукаве. Глубоко вдохнув, он выпрямился и развел руки в стороны.
  -Святой Габриэль, даруй мне частичку себя, да бы сразить врага моего!
  Клинки паладина вспыхнули ярким светом. Приняв форму лезвий, он на треть удлинил оружие церковника. Сияющий ареал окружал потрепанные доспехи. Белоснежные светящиеся лезвия, предавали ему какой - то магический вид. Благословение предводителя Ангелов даровало избранным поразительную силу. Световые клинки были способны разрезать металл, подобно бумаге, а созданиям тьмы причиняло особую боль своей святостью. Гавриил рванул вперед. Грид легко отразил первые несколько выпадов. Теперь помимо звона стали при столкновении, слышался еще и какой - то свистящий скрежет. В груди парня появилось ощущение угрозы. Новые порезы болели гораздо сильнее прежних. Словно лезвия раскалили огнем. Паладин старался поскорее закончить бой. Выносливости у молодого соперника побольше, а старик уже начинал выдыхаться. В один прекрасный момент Лис ловко перекинул его через бедро и едва не переполовинил вдоль тела. Лезвие с грохотом врезалось в землю, сделав небольшую вмятину рядом с ним. Воин Света резво ответил скользящим ударом клинка по колену, и последовавшими двумя выпадами в грудь и голову, которые юноша легко парировал. Когда Гавриил попытался подняться, соперник двинул его тупой стороной меча по связкам на ноге, вернув в прежнее полусидящее положение. На руках Грида появилось еще пара ран, прежде чем он поймал врага на контратаке и выбил ему руку все той же тупой частью лезвия. Оба воителя намеревались заканчивать схватку. Сейчас все зависело от внимательности и количества оставшихся сил. Они блокировали большую часть атак друг друга. Лишь единицы достигали цели, нанося бесполезные царапины. Предельная концентрация оппонента, заставляла их выжидать, когда же тот сплохует. Удары шли один за другим. В какой - то миг Могильный крест ненароком черканул парня по виску, залив кровью оставшийся глаз. Второй клинок тут же направился навстречу замешкавшему противнику. Только Грида так просто не взять. Пора было бы уже привыкнуть, что - то находил выход из любого положения. Не всегда во благо себе. Рука двинулась в сторону надвигающемуся острию. Сияющий клинок прошил ладонь насквозь. Хотя по ощущениям, казалось, будто его самого нанизали на вертел. Остановив длань паладина в самый ответственный момент, за считанные миллиметры от головы, он выкрутил ему кисть и резко вогнал меч под солнечное сплетение. От сокрушительного удара не спасли даже толстые стальные доспехи, защищенные ангельским светом. Оружие прошло сквозь, будто их самих и не было. Гавриил скривился в болезненной гримасе. Из - за губы показалось несколько кровавых линий. Впервые в жизни, Грид ощутил неприятное чувство стыда. Человек, растивший с самых пеленок, сейчас испускал дух на лезвии его клинка. Значит, такова была благодарность за годы мучений со своенравным демоническим ребенком? Старик как мог, пытался заменить ему родителей, которых сам лишил жизни. Непонятная жалость к осиротевшему малышу сподвигла воина Света на обман. И вот к чему это все привело. Однако паладин не испытывал ненависти.
  -Я вырастил хорошего мальчика. И ничуть не жалею, что он демон, - превозмогая боль, прохрипел старик. В голосе ощущалась нотка гордости.
  -Покойся с миром, отец.
  Тот усмехнулся и, закрыв глаза, устремился к земле. В сознании парня этот момент казалось, длился целую вечность. Звук упавшего тела громоподобным грохотом ударил по ушам. Со смертью Гавриила исчезло последнее бремя прошлого. Он совсем не чувствовал жалости или горечи. Даже какое - то облегчение. Словно с души упал тяжеленный камень, все это время давивший на него. В глубине души он считал церковников виновными в гибели Киры. А теперь, можно сказать, отомстил организации, расправившись с ее сильнейшими воителями.
  -Спасибо вам всем за прекрасное время, - тихо произнес он и скрылся в багровой вспышке.
  Добежав до окраины леса, он вернулся в привычное пространство. Перед ним простиралось бескрайнее зеленое поле, словно убаюкивающее своей безмятежностью. Обведя его умиротворенным взглядом, Лис уставился на заходящее солнце, окропившее небо багровой пеленой. Слишком много важных сражений для одного дня. Он даже немного подустал. Да и раны напоминали о себе. Обессиленный присев на траву, Грид достал из потайного кармана за спиной небольшую тетрадь и открыл на произвольной странице. Память о Тиаре - юной демонессе, которую он полюбил. Парень познакомился с ней на одном из заданий церковников, отправивших его в земли царства демонов. Девушка мечтала стать писательницей. Тогда они сдружились настолько, что негласно считали друг друга братом и сестрой. Спустя пару лет после гибели Киры, Грид решил снова навестить ее и, в конце концов, вознамерился остаться насовсем, завязав с прошлым экзорциста. Тиара с самой первой встречи испытывала к нему светлые чувства. И со временем, борясь с неостывшими чувствами к покойной возлюбленной, он тоже влюбился в девушку. Даже планировал сыграть свадьбу. Но злая судьба распорядилась иначе. Тиара была жестоко убита на глазах парня фанатичными крестоносцами, напавшими на ее родной город. Читая, можно сказать, предсмертные творения, он отчетливо видел образ златовласой красавицы. Интересно, куда отправилась ее душа? В Верховный Ад? Может, стоило поискать ее на безграничных просторах загробного мира? Проглатывая строчку за строчкой, перед глазами ясно всплывали картины воспоминаний. Их прогулки по городу, беседы у изумрудного озера. И многое другое. На сердце становилось теплее. Спустя несколько мгновений из - за деревьев показалась Ультима.
  -Ты в порядке? - Поинтересовалась она.
  -Да, все хорошо, - парень усмехнулся. - Прошлое больше не терзает меня.
  -Что читаешь? - Лисица присела рядом.
  -Это память об одной девушке, которую я потерял. Она хотела стать писательницей. Мы были словно брат и сестра. А впоследствии даже полюбили друг друга. Но вскоре крестоносцы убили ее на моих глазах. А я в тот момент даже ничего не смог сделать. Потом пробудилась моя истинная сущность, и началось буйство. Все - же иногда от ее кровожадности бывает польза.
  -Знаешь? Интересно, как бы обернулась наша жизнь, не будь мы Багровыми Лисами, - Ультима обхватила колени руками и мечтательно уставилась в закат. - Наверняка, мы бы мирно жили в разных городах. Каждый день бы веселились с друзьями и любимыми.
  -С другой стороны, сложись все иначе, мы могли и не встретить тех, кто стал нам очень дорог, - при воспоминании о Кире и Тиаре, на душе снова становилось тяжело. Но уже не так как раньше.
  -Ты прав. Потери сделали нас сильнее. Видимо, госпоже судьбе нужно на ком - то отыгрываться, - она иронично улыбнулась. - Что - то мы расслабились. Как бы нам не хотелось, былого не вернуть и не изменить. Значит, остается только двигаться вперед с высоко поднятой головой.
  -Я не против. Только давай еще немного посидим здесь, - парень закрыл тетрадь и откинулся на землю. - Эти паладины и насекомые меня утомили. И кстати, где Лаэрт?
  -Не знаю. Но, наверняка, он тоже наслаждается прекрасным закатом.
  Потирая разгорячившееся ухо, Лис сидел на крыше одного из соборов церковников, которые расчищали территорию от трупов и раненных. Глядя на приближающееся к горизонту багровое солнце, он думал, кто же о нем сейчас вспоминает. Несомненно, какая - нибудь красавица. А может даже сама Амадеру.
  Глава 11. Долг защитника.
  Спустя некоторое время воины Согрецу методично расправились уже с тремя владыками Верховного Ада. Мечта Кримсона о возвращении их роду былого величия потихоньку воплощалась в жизнь. Грид и Ультима стали достойным пополнением отряда. Их способности множество раз выручали собратьев из, казалось бы, безвыходных ситуаций. Во время осады дворца второго Дьявола, они столкнулись с гигантским созданием, внешне походившем на волка - оборотня, служившему хозяину в качестве сторожевого пса. Слишком плотная шкура не позволяла Лисам пустить его на фарш. В самый ответственный момент явился Грид и всего одним мощным ударом клинка разрушил мост, отправив чудище в бездонную пропасть. Парень с самого начала обладал способностью находить общий язык с крупными созданиями. Главным аргументом, разумеется, были сверхтяжелый клинок и невероятная сила. Видимо, лидер Согрецу на это и рассчитывал. Иногда случались и забавные моменты. В схватке с тем же оборотнем, Грид вовремя поймал его за цепь, некоторое время назад приковывавшую зверя к началу моста, когда тот кинулся на собратьев. Видимо, владелец знал о буйном нраве подопечного создания. Со стороны это выглядело, будто хозяин пытался удержать своего чрезмерно возбужденного пса. Гигант рвался вперед, парень тянул назад. По нескольку раз инициатива переходила от одного к другому. Их забавная борьба изрядно повеселила остальных Лисов, наблюдавших за ней. Или как Ультима поднималась на гору с Лаэртом на спине. Парень в бою сломал ногу. На протяжении всего восхождения его рот ни на секунду не закрывался. Он то шутил, то рассказывал как ему больно, и насколько повезло с напарницей. Девушка терпела. Долго. Даже пару раз якобы случайно чуть не отправила его вниз. Война для Багровых Лисов не являлась чем - то ужасным. Напротив, ощущение того, что смерть дышит тебе в затылок, приводило их в восторженный трепет. Героическая смерть от рук какого - нибудь могущественного противника - мечта любого воина. А если с ним еще можно и хорошенько повеселиться - так вообще сказка. Обычно после успешного устранения очередного врага, Кримсон с отрядом залегал на дно и ожидал последующих действий Высших Дьяволов. Странно, но они не проявляли активности в поисках или истреблении чрезмерно дерзких Лисов. Лишь несколько верных 'охотников за головами', с которыми Лаэрт легко разделался еще на подходе. Среди всей их компании, этот парень выглядел самым жизнерадостным и веселым. Однако в глубине его серых глаз виднелась гнетущая печаль. О прошлом, до встречи с Амадеру, он не любил рассказывать. Видимо, за своей взбалмошностью, он пытался скрыть какие - то болезненные воспоминания. Каждый из воинов Согрецу потерял нечто очень ценное, и каждый боролся с болью по - своему. Их штаб все так же располагался в хижине Отшельника. Удивляло, как ее до сих пор никто не нашел. Домик посреди бескрайней пустыни трудно было пропустить. Внутри царила привычная умиротворительная атмосфера. Отшельник бессменно властвовал над кроватью. Ультима сидела на стуле, облокотившись подбородком на сложенные на спинке, перед собой, руки и задумчиво смотрела в окно на багровое небо. В другой части комнаты, у самой двери, Грид со скучающим видом виртуозно раскручивал нож в ладони. Амадеру с рвением настоящего художника трудилась над новым рисунком. На противоположной стороне стола расположились ноги Лаэрта, откинувшегося на стуле. Уставившись в обветшалый деревянный потолок, он уплетал персик. Отшельника немного раздражало их присутствие. Разумеется, всех кроме Богини. Шорканье карандаша по бумаге ему нравилось. Этот звук даже убаюкивал Лиса. Словно колыбельная любящей матери. Но чавканье Лаэрта и скрип стула, на котором он ерзал. Да еще и Ультима отбивающая пальцами неизвестный мотив по спинке!
  -Как долго вы собираетесь мешать моему сказочному времяпрепровождению наедине со сном?
  -Ничего себе загнул, - усмехнулся Лаэрт, откусив еще часть персика.
  -Если тебя что - то не устраивает, можешь выйти, - съехидничал Грид.
  -Нет. Он слишком ленивый чтобы встать.
  -Как не стыдно мальчики. Напали вдвоем на спящего. Он, должно быть, очень сильно устает, - не удержавшись, Ультима и сама рассмеялась. Ее попытка вступиться за друга, только еще больше раззадорила их.
  -К вашему счастью здесь Богиня, - Отшельник отвернулся к стене. Неужели обиделся? - А то бы действительно отправил вас блуждать по пустыне.
  -Ладно тебе. Мы же любя, - взяв из вазочки на столе еще один фрукт, Лаэрт бросил его приятелю. - Держи. Съешь персик и взбодрись.
  Тот, не глядя, поймал угощение и поднес к лицу. Последовавший еле слышный хруст, возвестил о принятии им примирительного дара.
  -Он такой забавный. Прямо как маленький щенок, - на лице Лаэрта появилось умиление. - Кстати. А может завести какую - нибудь домашнюю зверушку?
  -Зачем? Нам и тебя вполне хватает, - парировал шутку Отшельник.
  Теперь же рассмеялись все, кроме Отца Клинков. Слепой Лис не часто отвечал на насмешки собрата. Но всегда неожиданно. Тот аж едва не упал со стула. Прежде чем Лаэрт ответил на подколку, в воздухе возникло ощущение присутствия их лидера. Дверь со скрипом открылась и на пороге показалась статная черновласая фигура с прядью красных волос у левого виска.
  -Здравствуйте, дети мои, - усмехнулся Лис. Взяв свободный стул у входа, он подставил к столу спинкой вперед и присоединился к компании, облокотившись на нее руками.- Вы готовы к новым подвигам?
  -Конечно. Мне уже надоело подшучивать над Отшельником.
  -Значит, нам пора взяться за более крупную рыбку. - Кримсон выглядел как всегда загадочно. - Следующей нашей жертвой станет один из Высших.
  -А ты уверен, что мы готовы? - Подал голос Отшельник. - В смысле Высшие Дьяволы это не мелкие лорды.
  -Не беспокойся. У меня уже готов план действий.
  -Мне вот интересно. А почему выведыванием вражеских замыслов занимаешься ты, а не наш величайший разведчик? - Как бы невзначай поинтересовался Грид.
  -Знаешь, действительно, - парень смерил Лаэрта слегка удивленным взглядом, словно Волчий Король открыл какую - то незыблемую истину.
  -Сдается, некоторые отлынивают от своих обязанностей. Вот он вообще постоянно дрыхнет. Нужно что - то делать, мой господин. Совершенно никакой дисциплины. Так скоро все обязанности упадут на наши с Ультимой хрупкие плечи.
  -Так, Отшельник вставай. Молодняк совсем распоясался, - Отец Клинков начал угрожающе закатывать рукава. Подобные шуточки были не редкостью в этом доме.
  -Нет. Я же слишком ленивый. Не хочу.
  -Грид, будешь держать его. А я защекочу до смерти, - Ультима приподнялась со стула.
  -Ага. Значит, двое на одного. Ну, идите сюда, - дружеская потасовка стремительно назревала.
  -И кстати, мой друг. Ты уже вручил им свой подарок? - Лисы непонимающе переглянулись. О чем они говорят?
  -Я ждал тебя, - поднявшись с кровати, Отшельник подошел к большому комоду и достал из ящика сверток сероватой ткани. На ходу раскрыв его, парень положил на стол пять маленьких клинков. - Пусть эти ножи станут символом нашей чести. Если хотим сокрушить Высших, мы должны стать одним целым. Бесконечно доверять и поддерживать друг друга.
  -Отшельник сделал нам подарок. Как это мило. Я сейчас расплачусь, - Лаэрт закрыл глаза ладонью и изобразил всхлип.
  Грид взял один из ножей и внимательно его осмотрел. Изогнутое в виде полумесяца лезвие, идеально лежавшая в руке рукоять. Легкий и практичный. Он был точь в точь, как первый и единственный, тот самый его многострадальный кинжал. Увы, клинок, прослуживший ему верой и правдой много лет, сломался в одной из первых битв на новом поприще. С тех пор бессменным инструментом воителя стало Дьявольское перо. В бою с нынешними врагами оно являлось наиболее эффективным. Однако в нужный момент, столь мелкая и неприметная вещь могла спасти жизнь ему и друзьям.
  ***
  Агруила - предводителя Высших Дьяволов, не особо беспокоила гибель нескольких малых лордов. Но проблему нужно было решить. Иначе она могла обернуться еще большими неприятностями. Помимо него, Верховным Адом заправляли еще семь Дьяволов, считающихся сильнейшими в загробном мире. По сравнению с ними, те, кого одолели Кримсон с компанией, были маленькими детьми. Настоящие владыки уподоблялись богам. Но до Амадеру они не дотягивали. Хоть истинная повелительница, в облике юной девушки, так не выглядела. Да и сейчас ее сил с трудом хватало на поддержание существования Верховного Ада. Большая часть божественной мощи таинственным образом перешла к Дьяволам много веков назад. Однако законы мироздания все еще подчинялись ей. И из - за одного из них нынешние владыки не могли покинуть пределы загробного мира. Конечно, решать судьбу прибывших из других измерений душ воинственных демонов захватывающе интересно. Только жадным до власти правителям было этого мало. И только Амадеру знала способ покинуть, ставшее для них тюрьмой, пространство. Единственным спасением для беззащитной богини стали Багровые Лисы - ее павшие дети, наделенные частичкой силы создательницы, изначально правившие Верховным Адом. Собственно по поводу деятельности ее защитников Агруил и организовал внеплановое собрание у себя во дворце. Обычно Высшие проводили заседание через каждый определенный промежуток времени и обсуждали насущные дела. В частности о поисках способов покинуть пределы загробного мира. Ходили слухи, Багровые Лисы умели перемещаться межу измерениями. Но как, никто не мог выяснить. Огромный дворец в форме спирали возвышался посреди своеобразной столицы безграничных владений Дьяволов. Четыре исполинских столба шли вдоль твердыни и подобно змеям закручивались на вершине. Почти под ней и располагался зал для встреч нынешних владык Верховного Ада. Все семь лордов уже собрались за прямоугольным деревянным столом и ожидали появления своего лидера. Просторная комната с огромными окнами, больше походила на летнюю веранду. Отсюда простиралось, в какой - то мере, прекрасное зрелище на близлежащие окрестности. В скалистой пустыне, окружавшей город, было мало чего привлекательного. Но ее величие завораживало. А багровый оттенок неба с вычурностью форм строений поселения придавал картине необычный вид. На столь внушительной высоте нежданные гости к ним не заберутся. Да и вряд - ли найдется такой самоубийца, решивший ворваться на собрание воинственных богов. Когда, наконец, врата распахнулись, и в зал вошел Агруил - высокий плечистый мужчина в латном костюме, переговаривающиеся между собой гости замолкли и уставились на хозяина. Немного искаженное, будто напряженными мышцами лицо выглядело сурово. Из - за висков исходила пара белесых рог. Голова была обильно покрыта черной шевелюрой, опускавшейся ниже плеч. На фоне остальных собратьев, он действительно смотрелся, как самый главный и опытный воитель. Присев на большое железное кресло во главе стола, Агруил обвел взглядом собравшихся.
  -Приветствую вас, братья и сестры, - величественный бас разнесся по залу. - Полагаю, вам известна причина нашего собрания?
  -Багровые Лисы совсем распоясались! Нужно было еще тогда перебить их всех и посадить Амадеру в темницу! - Негодовал другой Дьявол, скорее походивший на знатного торговца, чем на могучего воина. Свободная полосатая одежда, без каких - либо намеков на защиту от вражеских посягательств и серый тюрбан, с выгравированным изображением змеи, на голове, создавали вполне миролюбивый образ.
  -Они уже убили троих наших собратьев. Если так будет продолжаться, вскоре кто - нибудь из нас может стать жертвой Согрецу.
  -Что ты предлагаешь? - Вмешалась миловидная златовласая демонесса. Оголенные мощные плечи и руки, придавали ей грозный вид.
  -Будем ловить их на живца, - ответил предводитель.
  -Но как? Мы ведь не знаем, кто станет следующей целью, - седовласый демон, преклонных лет, задал вопрос, скорее чтобы просто поддержать беседу, нежели узнать подробности.
  -Значит, нужно спровоцировать их. Показать, что один из нас достаточно слаб. А когда они придут захлопнуть ловушку, - план Агруила имел смысл. С их возможностями, такое было не трудно провернуть.
  -А можно и мне вступить в вашу дискуссию.
  Из огненной вспышки, неподалеку от стола, показались двое молодых людей примерно двадцати лет от роду. Первый черновласый юноша в необычной черной одежде, словно принадлежавшей другой эпохе, и татуированными руками. Второй же был очень на него похож. Только волосы были подлинее и лицо имело заостренные черты, что придавало ему некую восточную внешность. Бледноватая кожа и гротескный черный костюм с железными заклепками по всему телу, делали его похожим на живого мертвеца. Дьяволы, наверняка, поняли кто они такие. По крайней мере, аура одного из них внушала в их сердца волнующий трепет, граничащий с ужасом. К ним в гости пожаловал сам Бог Смерти.
  -Зачем ты пришел, мальчик? - Спокойным размеренным тоном поинтересовался глава стола.
  -Просто поздороваться, - тот добродушно улыбнулся. - Я сам разберусь с этими Лисами. Поэтому вам не стоит напрягаться и придумывать хитроумные планы по их устранению.
  -Я не доверяю ни тебе, ни Плетельщице Судеб, - Агруил, наверное, был единственным, кто без тени волнения или страха общался с Богом Смерти. - У вас слишком замысловатые планы.
  -Ты, должно быть, не понял. Это была не просьба.
  -Ты не забыл, перед кем находишься, щенок?! - Вспылил Дьявол - торговец. - Я разорву тебя на куски и скормлю Маргаре. Она очень любит молодых, сочных Лисов.
  -Смотрю, тебе совсем не дорога душа. А ведь я могу прямо сейчас вырвать твое сердце и отправить ее в небытие. И никто здесь не сможет мне помешать.
  В сей миг по спинам всех присутствующих пробежали мурашки. Парень говорил совершенно спокойно, но в каждом его слове чувствовалась угроза. Подавший голос Дьявол поутих. В таких ситуациях, спорить с молящими, не связываться с тем, кто может играючи превратить в прах тебя, а затем стереть из мироздания саму душу, инстинктами не стоило. Зуриам это прекрасно понимал, но агрессивный темперамент брал свое.
  -Я сказал свое слово, Бог Смерти, - Агруил попытался разрядить ситуацию. - Ты в праве делать, что хочешь. Однако мы поступим по - своему.
  -Вот и отлично, - Гаудэ снисходительно улыбнулся. - Приятного дня, господа.
  Пронзительный взгляд Лиса едва не прожег в нем дыру. Спустя пару мгновений, парень вместе со спутником направился к выходу из зала. Каждым своим неспешным шагом, он будто пытался показать кто здесь хозяин положения. Дьяволы безжалостно уничтожали всех найденных Багровых Лисов, не желавших им подчиняться. А тут один из них нагло ворвался на собрание, своеобразно унизил и теперь вальяжно покидал зал через парадный вход. Каждому из присутствующих, несомненно, хотелось измельчить его до состояния пыли и развеять по ветру. Увы, все они знали, это невозможно. Бог Смерти был настоящим несокрушимым чудовищем. Даже у объединенной группы Высших не хватило бы сил, одолеть сильнейшего Лиса в истории. Скрывшись за массивными железными вратами, юноши двинулись по пустынному коридору.
  -Тебе совсем не было страшно?
  -Тут скорее наоборот. Ты заметил, что говорил только Агруил? Ну, тот выскочка не в счет. Среди всех Высших он единственный кто относится ко мне с уважением. Без капли страха. Ведь прекрасно знает, мне ничего не стоит оставить от их компании лишь светлые воспоминания.
  -Да уж, братец. Слухи о тебе не врут. Так что мы собираемся делать?
  -Как я и сказал, усмирим нескольких заигравшихся Лисов. И кстати, я тут все хочу спросить. Какого черта ты ходишь за мной, Каин?
  -Ты совсем не рад? - усмехнулся парень, словно не заметив грубости. - Мать попросила присмотреть, чтоб ее любимый исполнитель не наделал глупостей. Может быть, научишь меня паре своих трюков? В частности как вырывать сердца и сокрушать души врагов.
  -Я уже говорил. Этого никогда не случиться. Свои чудовищные навыки я унесу с собой в могилу. Мирозданию вполне хватит и одного Бога Смерти в истории.
  Мало кто знал, что у прославленного Гаудэ был младший брат. Не то, чтобы это большой секрет, просто Каин являлся скрытной личностью. С самого детства, он восхищался старшим братом, а когда тот стал настоящей грозой Верховного Ада, захотел стать его учеником. Однако Бог Смерти не желал передавать кому - либо, а тем более кровному родственнику, свои смертоносные знания. Убивать врагов - это одно. Вот лишать их душ - совсем другое. Гаудэ не понаслышке знал о чувствах, испытываемых в этот момент. И никому не желал их переживать. Каин же продолжал настаивать на своем, надеясь, что когда - нибудь брат все - же изменит решение.
  ***
  Спустя несколько дней, после схватки с очередным Дьяволом, Кримсон нашел новую жертву. Обитель следующего правителя располагалась посреди небольшого городка. Внешне он был пустым и заброшенным. Вернее складывалось впечатление, будто создатели забыли довести строительство до конца. Голые здания с отверстиями для окон и дверей, местами завешанные тканью, выглядели совсем необитаемыми. Однако поселение точно не пустовало. На этот раз лидер Согрецу решил действовать более жестко и полностью истребить всех здешних жителей. С таким решением согласились все, кроме Ультимы. Девушка не хотела убивать невинных. Ведь души погибших демонов, населявших город, находились под гнетом тираничных владык. По идее. Кримсон не стал ее переубеждать. Воительница должна сама прийти к осознанию своей кровожадной природы. Тогда во дворце Дагоры, ее внутренний зверь вырвался на свободу вместе со всеми. И проявил себя не с самой добродушной стороны. Операция началась без сучка и задоринки. Грид, Ультима и Лаэрт, подобно урагану средь ясной погоды ворвались в поселение. Постепенно оно превращалось в руины под воздействием чудовищных способностей Багровых Лисов. В основном этому содействовал Волчий Король со своим внушительным клинком. Лаэрт с Ультимой действовали более аккуратными методами. Среди здешних обитателей оказалось много агрессивно настроенных созданий. Худощавые низкорослые демоны с аномально длинными руками и ногами, рогатыми вытянутыми головами и искаженными мышцами лицами. Очевидно, Дьяволы использовали их в качестве рабочей силы. Миньоны не выглядели особо сильными, но их здесь было много. Слишком много. Ультима ожидала увидеть множество мирных душ, не желающих вступать в неравный бой. А раз они сами нападают, значит не такие уж и миролюбивые. Алмазные пули и сокрушительные приемы Сэкуро Дейгиро, разили врагов с ошеломляющей скоростью. Самое страшное, она ощущала радость, отбирая жизнь у других существ. Напарник сражался неподалеку. И судя по всему у демонов не было шансов против него. Лаэрт был поразительно быстр и менял клинки словно перчатки. Хотя девушка заметила, один из мечей он использовал чаще других. Кровавый Жнец - клинок в форме мачете имел двойное лезвие, разворачивающееся подобно выкидному ножу, из - за чего становился похожим на косу или серп. Остановившись перед проулком, где мгновение назад скрылась группа отступающих миньонов, Лаэрт запустил меч - бумеранг на сбор кровавого урожая. Ультима стояла неподалеку, добивая собственных противников. Протяжный вопль множества созданий, смешанный с треском рассекающейся плоти и костей. Отголоски жалости кольнули сердце. Девушка пыталась избавиться от этого порочного чувства. Но пока четно. Когда клинок вернулся в руки хозяина, он сложил его, будто складной нож, в изначальную форму и взглянул на плоды своих трудов. Забрызганные кровью стены и изрубленные тела демонов на земле создавали, несомненно, ужасную, но красивую картину. Довольно усмехнувшись, черновласый Лис с гордым видом двинулся к напарнице. Подняв невысокого соперника за горло, она пронзила грудь алмазными когтями. Существо почти сразу перестало дергаться и безжизненно повисло в руке воительницы. Отпустив тело, она повернулась к приближающемуся парню. Внезапно раздался страшный грохот. Поднявшийся в воздух над крышами зданий столб пыли неподалеку, возвестил об еще одной жертве их друга.
  -Грид как всегда в своем репертуаре, - иронично заметил Лаэрт.
  -Пусть повеселится. То вечно какой - то угрюмый.
  -Не угрюмый, а замкнутый. Он не хочет, чтобы кто - то другой считал его слабым или жалким. Поэтому и скрывает свои чувства. Ты же помнишь? Жалость для нас страшное оскорбление. Идем.
  Лаэрт скрылся в Пекле. Ультима двинулась следом. Возможно, собрату нужна помощь. Хотя, зная о выдающихся способностях Волчьего Короля, это вряд - ли.
  Запустив с клинка очередную силовую волну в надвигающуюся группу миньонов, Грид вскинул оружие на плечо. Энергия, разрыхляя грунт под собой, разорвала врагов на части и раскидала в стороны, а затем, с той же скоростью, врезалась в двухэтажное здание, превратив его в руины. Битва становилась скучной. При всей страсти парня к сражениям, убивать тучи беззащитных слабаков постепенно надоедало. Когда пылевая стена немного рассеялась, взору Лиса предстала двухметровая, златовласая демонесса. Она выглядела совсем как человек. Высокая мускулистая воительница казалась не очень женственной. Но, тем не менее, была хороша собой. Статная подкачанная фигура только придавала ей шарма. В какой - то момент Гриду даже стало неловко. Все - таки бить женщину, пусть и, с виду, побывавшую во многих битвах, ниже его достоинства. Выхватив из - за спины длинный саблеподобный клинок, она прислонила лезвие к земле и ринулась в атаку. На миловидном лице искрилась ехидная усмешка. Воитель стоял на месте. Какая - то демонесса вознамерилась одолеть Волчьего Короля грубой силой? Нужно преподать ей урок.
  Ультима и Лаэрт быстро добрались по следам разрушения до предполагаемой позиции Грида. А он неплохо здесь повеселился. Через пол города будто прошелся чудовищный ураган. Выйдя из Пекла на пересечении нескольких улиц, они увидели чрезмерно разбушевавшегося друга. Но совсем ненадолго. Пролетев мимо них головой вперед, парень проломил каменную стену стоявшего на пути здания и скрылся под ее обломками.
  -По - моему это ловушка, - иронично подметил Лаэрт, глядя на 'могилу' товарища.
  -С чего ты взял?
  -Я чувствую поблизости как минимум двое Высших. Наверняка, этот грациозный полет ласточки их рук дело. Уходим.
  -А Грид?
  -Лично я его уже не вижу, - усмехнулся парень.
  Почувствовав надвигающуюся угрозу позади, а затем и грохочущий гул, Лаэрт оттолкнул напарницу в сторону. В следующий миг, в место, где они находились рухнула пасть гигантской змеи. Едва успели. Серебристая чешуя с черными узорчатыми вкраплениями казалась матовой. Приплюснутая голова создавала впечатление, словно огромная тварь постоянно улыбалась. Прямо за макушкой виднелся ее наездник. Мужчина средних лет больше походил на торговца, чем на воина. Выхватив из воздуха солнечный клинок, парень в полете отразил несколько ударов изящного ятагана Дьявола и скрылся в Пекле. Схватка сразу с несколькими представителями главного правящего сословия, явно, не входило в планы Кримсона. Одного было вполне достаточно, несмотря на огромную мощь Багровых Лисов. Наилучшим выходом сейчас являлось отступление. Появившись рядом с Ультимой, он схватил ее за руку и утащил за собой в багровую вспышку. Почувствовав жар пылающего измерения на коже, девушка пришла в себя. Гигантская змея застала их врасплох. Она даже не ощутила хоть малейшего колебания ее ауры. Лаэрт же среагировал подобно молнии среди ясного неба. Вернувшись в привычное пространство, они скрылись за небольшой скалой, исходящей из песчаного грунта, подобно айсбергу посреди океана. Очертания города виднелись почти у самого горизонта. Оперевшись спиной на каменную глыбу, парень перевел дыхание.
  -Видела? Это был один из Высших. Со своим верным питомцем Маргарой. Ее присутствие почти невозможно уловить. Нас спасло лишь то, что я уже сталкивался с ней.
  -И что теперь будем делать?
  Из - за массивных камней показались Черные Гвардейцы. Словно ждали их. Двухметровые воины в угольно черных доспехах с длинными лезвиями вместо рук не спешной походкой приближались к парочке. Час от часу не легче. Придется от них избавиться, если хотят продолжить путь.
  Зуриам верхом на гигантской змее стремительно шел по следу беглецов. От Дьявола Лисы могли скрыть свою ауру, но с диким зверем это было гораздо сложнее. Маргара найдет их даже под землей. Когда, лишь вопрос времени. Пока все шло по плану Агруила. Предвкушая скорую расправу над врагами, Зуриам не сразу заметил появившегося из багровой вспышки позади него черновласого парня. Недавно знакомое чувство угрозы кольнуло сердце.
  -Куда идем?
  -Снова ты! - Без сомнений, сам Бог Смерти.
  -По - моему я предупреждал. Эти ребята мои.
  Тяжелая длань опустилась на плечо и сжала с невероятной силой. Судя по ощущениям, за ним находилось ужасное чудовище. Однако Дьявол сохранял хладнокровие. Его одолевал неудержимый гнев. Поэтому страху или волнению просто не оставалось места. Какой - то Лис смеет угрожать ему и насмехаться! Такому нет прощения! Второй рукой с клинком, он быстро взмахнул в сторону дерзкого парня. Гаудэ ловко кувыркнулся вперед и оказался прямо на макушке гигантской змеи. Дьявол вновь занес меч. Похоже, воитель не совсем понимал, что делает. Или просто поддался своей ненависти к Багровым Лисам. Бог Смерти ехидно улыбнулся и, опустившись на колено, резко ударил основанием ладони по голове зверя. Словно получив огромной дубиной, Маргара стремительно направилась навстречу с землей. Всадник даже чуть не вылетел из седла. Кое - как приведя змею в чувства, начал искать пропавшего из виду соперника. Гаудэ стоял на земле перед ним. Гигантское пресмыкающееся все еще водило из стороны в сторону от мощной подачи. Скрестив руки на груди, юноша лукаво смотрел на всадника.
  -Предлагаю по - хорошему отступить. Иначе я за себя не ручаюсь.
  На лице Дьявола виднелась страшная ненависть. Наверняка, будь его воля, он бы голыми руками разорвал обнаглевшего Лиса. Однако Дьявол прекрасно понимал, в нынешнем положении ему никак не победить этого парня. Нехотя развернув змея с помощью поводьев, оскорбленный воитель двинулся в направлении города. Агруил четко дал понять, не при каких обстоятельствах не связываться с Богом Смерти, если тот решит вмешаться.
  Ускользнув от нескольких размашистых выпадов рук - лезвий, Ультима ловко подошла в упор к врагу и испещрила его грудь алмазными призмами. Они были гораздо крепче воинских доспехов. Поэтому каждая пролетала тело насквозь, заодно поражая тех, кто пребывал за ним. Только на месте одного трупа возникало двое живых и опасных врагов. Уворачиваться от тучи мельтешащих клинков, даже с молниеносной реакцией Лисов, становилось все тяжелее. Больше не видя возможностей для наступления, девушка отскочила назад к скале. Лаэрт стоял рядом. Позорно сбежать им не позволяла воинская гордость. Значит, нужно продолжать схватку. Только она собиралась вновь броситься в бой, как парень перекрыл ей дорогу рукой и протяну вторую вперед. Перед ладонью из серебристых песчинок начало образовываться иглоподобное лезвие. Судя по внешнему виду, воитель испытывал некий дискомфорт. Наверняка, этот клинок был одним из Воздающих. И прямо сейчас одаривал его своей благодатью, забирая только ему известную жертву. Ультима краем глаза заметила, прежде чем стать частью клинка, странная пыль отсвечивала красным. Неужели Лис использовал собственную кровь для призыва артефакта? Вокруг копьеобразного меча постепенно нарастала воронка из серебристых песчинок. Сколько же крови отдал ради этого? Спустя несколько мгновений, собрав достаточно мощи, лезвие, подобно пушечному залпу устремилось в толпу врагов. Следующая за клинком воронка накрыла с десяток другой Гвардейцев, после чего они просто исчезли. Вместе с большим куском земли на всем пути полета необычного клинка. Все что от них осталось лишь несколько обрубков ног и осколков рук - лезвий. Остальные, словно и заметив потери внушительной части собратьев, продолжали наступать. Изящно сняв шарф, Лаэрт материализовал еще один меч. У длинного, прямого лезвия напрочь отсутствовала рукоять. Просто цельный кусок металла. Крепко сжав его в ладони, пока по клинку не потекли багровые линии, он обмотал рану тем самым шарфом.
  -Уходи. Я сам здесь разберусь. Сейчас они увидят, на что способно сердце бесконечно любящее Богиню.
  Ультиму не покидало плохое предчувствие. Будто она видела Лаэрта в последний раз. Они много раз оказывались в невыгодном положении, окруженные множеством врагом. И всегда выбирались из них. Но сейчас что - то было не так. Может причина крылась в столкновении сразу с двумя Высшими Дьяволами, которые, похоже, решили устроить засаду. К тому же неизвестно, что случилось с Гридом. Скрипя сердцем, девушка исчезла в багровой вспышке. Все же парень привык сражаться в одиночку. Ведь все враги Амадеру первым делом сталкивались с несокрушимым разведчиком Согрецу. Большинство из них здесь же и умирало. Глубоко вдохнув, предвкушая грядущую бойню, Лис рванул вперед. Глаза загорелись безумным огоньком. На ходу раскрыв меч бумеранг, он запустил его в толпу. Лезвие резало доспехи демонов подобно бумаге. Нырнув вниз, под пронесшейся над головой широкой рукой - клинком первого добравшегося противника, он вогнал меч в живот и прошелся им до самого горла. Когда тот согнулся, парень ловко перекатился через его спину, попутно ускользнув от еще одного смертоносного взмаха. Клинок без рукояти больше походил на удлиненный кинжал в форме тесака, чем на полноценный меч. Спустя несколько трупов, к нему вернулся Кровавый Жнец, который тут же на отправился на сбор нового урожая. Лаэрт двигался подобно молнии. Несмотря на длинные руки Гвардейцев, он подходил в упор, мгновенно наносил смертельные удары и переключался на следующую жертву. Вновь поймав летающий меч, Лис сложил лезвие на груди оказавшегося позади врага, будто ножницы, а затем резким движением, распоров ее, метнул оружие в стоявшего в десятке метров перед ним последнего Гвардейца. Со свистом рассекая воздух, клинок застыл в руке молодого черновласого парня. Однако чуть - чуть поздно. Лезвие насквозь пробило голову стальному воину. Досадно ухмыльнувшись, он вытащил оружие из плоти демона и бросил его хозяину.
  -Ты, должно быть, тот самый Отец Клинков. Лаэрт, верно?
  -Я настолько известен?
  -Меня зовут Гаудэ. Мрачный Бог Смерти.
  -Да ладно. Ты шутишь? - Лаэрт был слегка удивлен. Он слышал о славе собрата, однако никогда не думал, что удостоится его внимания. - И что же такому величественному Лису, потребовалось от меня?
  -Неужели не догадываешься?
  Гаудэ мгновенно кинулся вперед. Наверняка, надеялся застать противника врасплох. Тот был начеку. Скрестив руки на груди, он направил их навстречу сопернику. Явившиеся из воздуха пара изогнутых клинков не предвещали ничего хорошего. Однако когда лезвия прошли сквозь тело, парень остановился и, без всяких видимых ран, выпрямился. На лице виднелась ехидная ухмылка. Лаэрт ничего не понимал. Он же вроде распорол ему грудь последним ударом. Но на сопернике мало того не было ни царапины, он еще и атаковать умудрился. Остаточный образ! Один из элементов Бога - Призрачный шаг позволял перемещаться настолько быстро, что у противников в прямом смысле начинало двоиться в глазах. Когда Лис взмахнул клинками, Гаудэ уже успел сделать шаг назад, оставив свой силуэт на прежнем месте. Уловка удалась. Тут же Бог Смерти направил распростертую длань к его груди. Инстинкты Лаэрта в этот момент буквально умоляли бежать как можно дальше. Словно на него надвигалось ужасное чудовище, способное превратить в прах тело и душу. Не то чтобы он боялся потерять главный дар создателя. Только грудь постепенно наполнялась каким - то неприятным, волнующим чувством. Быстро собравшись с духом, парень в последний миг отскочил назад. Похоже, соперник был мастером Сэкуро Дейгиро - боевого искусства Багровых Лисов. С каждым взмахом татуированных рук, Лаэрту казалось, что в них находится пара клинков, способных в любую секунду покрошить его в капусту. Скорость Бога Смерти поражала. Но и сам Отец Клинков не был раненной черепахой. Воители легко уворачивались и парировали выпады друг друга. Они выглядели подобно двум резвящимся детям. Каждый удар, грозивший смертью в случае попадания, выглядел лишь забавой в глазах соперника. Обмен любезностями не останавливался ни на секунду.
  -Слушай, Лаэрт, ты боишься смерти? - Поинтересовался юноша в самый разгар битвы. Нашел время!
  -Такие вопросы не задают Лисам. Ради дорогого мне существа, я с радостью готов ее принять.
  -Тогда почему твое сердце дрожит?
  Резко остановившись, Гаудэ развел руки в стороны, подобно крыльям и обезоружил парня. Лаэрт отчетливо заметил, он ударил именно по клинкам. Да еще и с заостренной стороны. Руки Бога Смерти тоже из стали?! После жесткого парирования на них не виднелось ни малейших следов контакта с металлом. Времени на раздумья, почему так, сейчас не было. Лаэрт быстро выхватил из воздуха следующий меч. В нем еще теплилась надежда совершить невозможное - одолеть самого грозного воителя в истории. Гаудэ совершенно спокойно схватил его за запястье, не успев тот замахнуться, и вогнал вторую длань под солнечное сплетение.
  -Ты ведь не хочешь умирать? Забавно получается. Без колебаний готов отдать свою жизнь, но не хочешь этого делать. Какой смысл делать то, чего не хочешь?
  -Понимаешь, есть такая вещь, как долг. Однажды Амадеру вытащила меня из пропасти отчаянья. Моя душа навеки принадлежит ей. И того, кто посмеет ее обидеть, я превращу в пыль,- хоть и, пребывая на грани гибели, взгляд парня сохранял уверенность.
  -Только я не собираюсь ее убивать, - в этот момент на лице Лаэрта промелькнуло непонимание. - Согрецу должно исчезнуть. Таков был приказ Плетельщицы Судеб. Поэтому прости, мой друг. Ничего личного.
  Пальцы Бога Смерти сомкнулись на сердце Лиса. Все тело, словно прошил электрический разряд. А затем наступила дикая слабость. Сознание стремительно покидало воителя. Упав на колени, он крепко вцепился в окровавленную руку Гаудэ. Лаэрт отчаянно хватался за последние крупицы жизни. В пустеющих глазах виднелось нежелание покидать этот мир. Однако раздавленное сердце не имело возможности восстановиться. Для любого демона такое ранение являлось смертельным. И Отец Клинков не был исключением. С каждым мгновением сознание постепенно погружалось в темноту, пока силы окончательно не покинули тело. На последнем издыхании, он думал лишь об Амадеру. Мысленно молил друзей не дать ее в обиду. Его час, наконец, пробил. И здесь уж ничего не поделаешь. Перед глазами забрезжила манящая беспросветная тьма. Так вот каково из себя Небытие.
  Ультима бежала без оглядки. Нужно поскорее найти остальных. Вместе у них будет больше шансов на выживание. А Лаэрт? Он просто должен справиться и последовать за ней. Лисица не хотела и не верила, что друг может умереть. Продолжая бежать, она отдаленно почувствовала ауру Грида. Выйдя из Пекла, воительница двинулась к нему. Посреди скалистой пустыни парень пребывал в окружении Черных Гвардейцев. Несколько десятков изрубленных тел уже устилало землю. Не сбавляя темпа, Волчий Король методично сокращал их численность. Разумеется, и сам был уже порядком исцарапан. Он очень редко заканчивал бой в чистую. Словно ему нравилось получать ранения. Девушка ворвалась очень вовремя. Алмазные 'пули' мигом настигли первых жертв. Закрыв спину напарника, Ультима внимательно уставилась на окруживших ее врагов. Будто пытаясь уловить каждое, пусть даже незначительное движение.
  -Ты ранен?
  -Все в порядке.
  -Ну почему ты себя никогда не бережешь? - она легонько двинула его локтем в бок. - Я прекрасно убедилась, ты гораздо сильнее этих демонов. Не поверю, что это просто невнимательность.
  -Какая же ты наблюдательная, - усмехнулся парень.
  -Мы ведь много раз сражались вместе. Прости, но ты хладнокровное жестокое чудовище. Твоей расчетливости и точности позавидуют даже Кримсон с Отшельником.
  -Если честно, когда я получаю раны, мне становиться легче. Это сродни наказанию за мои грехи.
  -Что я слышу. В нашем Волчьем Короле снова просыпается церковник, - иронично подколола друга Лисица.
  На этой теплой ноте, они ринулись навстречу идущим врагам. Даже один Лис являлся очень сильным противником. Теперь же с двумя, шансы Гвардейцев на победу окончательно равнялись нулю. Клинок Грида с легкостью рубил их на части. А ловкость и скорость девушки, в купе с артефактом, дарованным одной погибшей подругой, не оставляли врагам никакой возможности выстоять. Пока парень представлял собой некое подобие неприступной крепости, Лисица прикрывала его со спины. Слаженная командная работа увеличивала их преимущество до предела. Неистовые воители одного за другим отправляли врагов в небытие. Покончив с остатками отряда Гвардейцев, они благодарно посмотрели друг на друга.
  -Я не понимаю. Лаэрт сказал, мы попали в засаду.
  -В таком случае, нужно возвращаться к Кримсону и продумать новый план.
  -Сначала мы должны найти остальных.
  -Я понимаю. Но безопасность Амадеру превыше всего. Они и сами смогут о себе позаботиться.
  Взгляд Ультимы говорил, она не собирается их бросать на произвол судьбы. Да и самому Гриду, в глубине души, не хотелось жертвовать друзьями. К счастью или, к сожалению, девушка была такой же упертой в своих убеждениях. Судя по ауре, Отшельник находился где - то неподалеку. Скрывшись в Пекле, они поспешили к нему.
  Слепой Лис стоял посреди оврага в окружении множества Безликих. Безобразные мускулистые твари, обтянутые угольно черной кожей, с серпами наголо, ждали только команды, чтобы разорвать его на части. Вот только воителя удивляло, что во главе отряда пребывал Бог Смерти. Насколько он припоминал, Гаудэ всегда был одиноким волком и никогда не принимал чьей - либо стороны в многовековом противостоянии. При этом ни один Лис не осмеливался назвать его предателем. Парень подчинялся только одному существу - своей матери Плетельщицы Судеб. По слухам сила Лисицы была равна Амадеру в ее лучшие времена. Но никто и никогда не видел эту таинственную особу.
  -Рад вновь встретиться Бог Смерти. Решил перейти на сторону Дьяволов?
  -Может быть, нет, а может быть да. Кто знает? - С задумчивым видом ответил тот.
  Буквально через пару мгновений из огненной вспышки рядом с ним показались двое. Огненновласая девушка неописуемой красоты и парень в накидке из волчьей шкуры и черной повязкой на левом глазу. Гаудэ сразу их узнал. Последнее пополнение Согрецу. Прекрасные воины, уже успевшие несколько раз отличиться. Грид тут же встал перед Отшельником и вскинул клинок, а Ультима закрыла им спины.
  -Ты цел? - Поинтересовалась она у товарища. Девушка беспокоилась о них как о членах семьи.
  -Идите к Кримсону, - Отшельник был непреклонен. - Вы станете последним оплотом между ним и нашими врагами.
  -А как же ты?
  -Пойдем, Ультима, - спокойно произнес Грид и беспечно повернулся спиной к неприятелям.
  Он прекрасно понимал желание собрата. Лисы не умели отступать. Или победа, или смерть. Остальные, наверняка, поступили бы также.
  -Нет! Я его не оставлю. Лаэрт тоже просил уйти и с тех пор он словно исчез из этого мира. Я больше не чувствую его ауры.
  -Ультима. Не нужно. Не нужно испытывать жалость ко мне.
  -Но...
  -Я сказал, убирайтесь!
  -Делай, как он говорит, - рука Грида опустилась плечо и потянула назад.
  -Нет! Я не хочу! Пусти меня!
  Прежде чем девушка успела что - либо сделать, длань Волчьего Короля утащила ее в Пекло. Последнее, что она увидела, готовящегося к бою парня и стоявшего во главе отряда безобразных демонов Гаудэ. Что он здесь делал? Предал своих сородичей? Ультима уже убедилась, сила Бога Смерти превосходила все мыслимые границы. Среди их группы только у Отшельника был шанс его одолеть. Однако все - равно Лисица не хотела бросать друга одного. Вернувшись в привычное пространство на безопасном расстоянии, Грид, наконец, отпустил воительницу.
  -Почему? Почему они все так поступают? - Девушка находилась на грани истерики.
  -Ты, похоже, чего - то не поняла. Они не хотят, чтобы ты увидела их гибель. Даруют надежду, что еще не все кончено. И рано или поздно вы встретитесь вновь.
  -Это призрачная надежда!
  -От того что ты будешь их жалеть, им лучше не станет.
  -Но ведь вы мои дорогие друзья, - по ее щекам текли слезы, отчего Гриду становилось не по себе. Почему - то вид плачущих девушек вызывало у него неприятное чувство вины в груди. - Как я могу быть спокойной, наблюдая, как вы приносите себя в жертву?
  -Смирись. В этой войне уже погибло множество наших собратьев. Мы не будем ни первыми, ни последними, - подойдя к совсем расстроившейся Лисице, он положил руку ей на плечо и добродушно улыбнулся. - Не беспокойся. Они не позволят так просто себя убить.
  От этих слов Ультима и вправду начала успокаиваться. Действительно, их отряд побывал во многих сражениях, из которых практически невозможно было выбраться живыми. Но им удалось. И сейчас у них просто нет другого выбора. На кону стояла жизнь Амадеру. Внезапное ощущение угрозы, заставило пару прийти в себя. Враг был очень близко. Спустя мгновения, из - за массивных валунов показались двое. Первый - поджарый мускулистый мужчина преклонных лет с поседевшими растрепанными волосами. Суровое, слегка морщинистое лицо выдавало в нем опытного воителя. Второй выглядел не старше самого Грида. Худощавый юноша в золотистых доспехах с короткостриженой прической пшеничного цвета. Дьяволы! Притом один из них принадлежал к Высшим.
  -Ну, вот настала и моя очередь, - парень перехватил клинок и принял боевую стойку. - Ты знаешь, что делать.
  -Издеваешься? Вы все решили умереть?!
  -Когда я еще был церковником, я влюбился в одну девушку. Да что там, я и сейчас ее люблю. Но она погибла, и мы больше никогда не встретимся. Даже после смерти. Поэтому я не хочу, чтобы ты тоже полегла здесь. Вернись к Кримсону и помоги защитить Богиню. Семью все - таки нужно беречь.
  -Грид. Вы все стали моей семьей. Я тоже потеряла многих дорогих мне существ. И не хочу, чтоб меня снова мучила совесть.
  -Значит, понимаешь, почему я прошу, чтобы ты ушла. Если ты не увидишь, как я умру, сохранишь надежду на новую встречу. Главное не забывай о нас.
  -Дурак. Вы навсегда останетесь в моем сердце. Что бы ни случилось, - повернувшись спиной, она вытерла рукой слезы и, прежде чем исчезнуть в огненной вспышке, тихо добавила. - Пожалуйста, выживи.
  Безликие, с устрашающим утробным ревом, бросились к Отшельнику. То спокойно стоял на месте. До поры, пока не пришло время защищаться. Молниеносным рывком, схватив первого противника за руку, он в мгновение ока сломал ее в локтевом суставе и ребром свободной ладони перебил горло. Со стороны казалось, Лис на шаг предугадывал все их действия. Каждое движение было выверено до мелочей. Слепой просто не мог так сражаться. Парень даже не уворачивался от вражеских атак. Жесткие блоки сами травмировали нападавших. Дальше воин применял смертоносные познания в анатомии и быстро отправлял их в небытие самыми разнообразными способами. В его руках каждый противник становился, словно куском пластилина. Некоторым он просто ломал конечности и пробивал жизненноважные точки. Других буквально выворачивал наизнанку благодаря закаленным пальцам лезвиям. В отличие от остальных собратьев из числа Согрецу, Отшельник любил работать 'чисто'. Несколько сломанных костей, пару сокрушительных ударов и враг больше не представляет угрозы. Никому и никогда. Количество атакующих стремительно сокращалось, устилая песчаный грунт искалеченными телами. Гаудэ с упоением наблюдал за сражением собрата. Как и при первой встрече, он выглядел таким же сильным. Ему самому даже хотелось схлестнуться с ним. Поочередно сломав руки последнему Безликому, Отшельник передавил ему артерии на шее, затем развернул обмякшее тело спиной к себе и размашистым движением провернул голову, чуть ли не вокруг своей оси. Позвонки издали мгновенный чавкающий хруст, после чего тот скатился на землю. Лис зевнул и сладко потянулся, будто только что провел легкую разминку.
  -Ого. Ты изучил Модель Девятиглазого?!
  -Не думал я, что сам Бог Смерти будет прятаться от слепого противника за спинами своих слуг, - иронично протянул Отшельник.
  Усмехнувшись, Гаудэ хладнокровно вонзил руки в тела двух Безликих, стоявших перед ним и одним движением вырвал их сердца. Раздавив черные сгустки плоти в ладонях, пока демоны летели к земле, он восторженно смотрел на храбреца, решившего бросить ему вызов. Судя по предыдущей встрече, этот Лис был достойным противником. Из многочисленного сонма жертв Бога Смерти, таковыми можно было считать лишь единицы. И те так и не выжили, столкнувшись со страшнейшим существом Верховного Ада.
  -Что ты делаешь? - Каин слегка удивился.
  -Он достоин познать всю мощь Бога Смерти, - глаза Гаудэ буквально загорелись от восторга. - Стой здесь и не вздумай вмешиваться.
  Не часто он выглядел настолько заинтригованным. От окружавшей его ауры по спине бежали мурашки. Словно яростный зверь вырвался из клетки и готовился к кровавому пиршеству.
  Глава 12. Покойся с миром.
  Напряжение нарастало и казалось, становилось осязаемым. Складывалось впечатление, подобно здесь встретилось два божества. От окутывавшей местность энергетики хотелось бежать как можно дальше. Каин находился позади брата и наблюдал за развитием событий. Гаудэ очень редко поддавался на провокации. Обычно он первый предлагал помериться силами. Только желавших было не много. Да и большинство из них подводило высокомерие. Считая Бога Смерти не таким уж и могучим, они быстро уверялись в обратном. Но исправить уже ничего не могли. Когда тело разорвано на части, а душа на полпути в небытие, поздно думать об ошибках. Нынешний противник разительно отличался от всех предыдущих. Как минимум тем, что ему удалось не на шутку его завести. И судя по всему, обладал не менее выдающимися способностями, чем брат. Каин был благодарен судьбе за представившуюся возможность воочию увидеть схватку настоящих титанов.
  -Почему бы тебе не присоединиться к нам.
  -В вашем отряде уже есть чудовище. Второе ни к чему.
  Отшельник с самого начала понимал, словами парня не переубедить. Во время последнего столкновения, он вызвал неподдельный интерес Бога Смерти, и теперь тот вряд - ли так просто отпустит новую 'игрушку'.
  -Я давно ищу того, кто сможет меня развеселить. Постарайся продержаться подольше.
  В следующий миг, Гаудэ молнией рванул вперед. Соперник умело увернулся от нескольких невероятно быстрых атак, неминуемо грозивших ему в лучшем случае тяжелыми увечьями, и приготовился к ответным действиям. Ловко схватив за руку после очередного удара, слепой Лис моментально выкрутил ее до характерного хруста в районе лопатки и направил длань - клинок в грудь. По скорости, он ничем не уступал Богу Смерти. Молниеносные выпады со свистом проносились мимо слишком верткого противника. Во время последнего, Гаудэ в мгновение ока поймал соперника за запястье, резким движением вывихнул его и отскочил назад. Для начала этого достаточно. Ехидная усмешка не покидала лица парня. С помощью второй руки вправив плечо на место, он принял необычную стойку. Неестественный изгиб кистей говорил о высоком мастерстве в их боевом стиле. Сэкуро Дейгиро не прощало ошибок. За каждую плохо отточенную технику, воин мог скорее покалечить себя, нежели оппонента. Враг также принял оборонительную позицию. Скрещенные перед грудью руки напоминали изгиб кошачьих когтей. Глядя друг на друга, Лисы словно ждали команды к атаке. Ринувшись навстречу, они принялись за обмен ударами. Разнообразные выпады пальцами и ладонями мелькали туда - сюда, так и не достигая цели. Отшельник словно предугадывал все движения. Воитель блокировал каждый удар и подобно, вполне зрячему, бил в самые жизненноважные точки. Увы, навыки и реакция соперника ничем не уступали его собственным. Закончив с разминочной частью поединка, они остановились. Несколько раз, плавно взмахнув руками, боец Согрецу принял защитную позицию. Сложенные перед грудью руки, будто обхватывали невидимую сферу. Лисы неподвижно стояли на месте. Пауза начинала затягиваться. Со стороны выглядело, они просто сверлили друг друга взглядом. На самом же деле между ними шла жесточайшая мысленная борьба. Прокручивая в голове всевозможные ходы и комбинации противостояния врагу, и натыкаясь на контратаки, они пытались найти единственно верный путь к победе. Ведь сломив боевой дух, сокрушить тело будет гораздо легче. Только сразить или хотя бы покалечить страшнейшего воителя загробного мира еще никому не удавалось. Может быть он вообще бессмертен? Тот смотрел на него глазами восторженного ребенка. Ребенка, готового разорвать его на части во благо своих желаний. Хоть соперник был слеп, их возможности находились фактически на одном уровне. Во время предыдущей встречи, Гаудэ в этом прекрасно убедился. Именно такого противника, парень ждал многие годы. Жаль, что ему также придется умереть. Множество поверженных врагов Бога Смерти, не способных противостоять всесокрушающим рукам, уже кануло в небытие. Спустя некоторое время, Лисы все - же продолжили схватку с более ожесточенным размахом. Отшельник превосходно владел Моделью Девятиглазого. Идеальная защитная техника Багровых Лисов позволяла заблокировать любой удар с любой стороны, делая владельца практически неуязвимым. Исключительная сосредоточенность и молниеносная реакция позволяли знающему глазу буквально предугадывать действия оппонента. Помимо непревзойденной защиты, жесткие блоки увеличи конечности обидчиков. Модель Девятиглазого была сродни боевому танцу, эффективность которого возрастала от осознания его истинного значения. Издавна Девятиглазым называли таинственного духа, чьи девять очей видели абсолютно все. Ничто не могло скрыться от их взора. Он постигал суть и структуру любой вещи или существа, видел прошлое и грядущее. Один из первых Багровых Лисов, каким - то образом подружился с ним и создал мощнейшую оборонительную технику для будущих поколений собратьев. Будто знал о надвигающейся многовековой войне с Дьяволами. Отшельник был полностью слеп, но поразительные боевые навыки с лихвой компенсировали сей недостаток. Благодаря специальным тренировкам в далеком детстве, он научился видеть без помощи глаз. Слух, осязание и интуиция давали вполне четкую картину окружающей действительности. Понимая, что все удары бесполезны, Гаудэ вновь отступил. Сердце парня еще никогда так не билось от радости и возбуждения. Ему попался действительно сильный противник. С ним можно совсем не сдерживаться. Совладав с восторгом, от которого трясло все тело, воитель принял такую же стойку, как у противника. Не он один здесь обладал столь выдающимися способностями. Не стоило забывать, Бог Смерти в совершенстве владел всеми элементами бога. Как и ожидал, теперь слепой Лис ринулся в атаку. Гаудэ жестко останавливал выпады локтями и предплечьями. Даже сломал оппоненту пару пальцев. Однако Отшельник также блокировал его удары. Их сражение походило на шахматную партию, в которой никому не удавалось поставить шах и мат в виде смертельной раны. Воин Согрецу начинал входить в раж, заставляя соперника пятиться назад. Хоть большинство ударов бесполезно рассекало воздух или парировалось, а те немногие, что достигали цели, не наносили особого урона, еще никому не удавалось вынудить Бога Смерти уйти в глухую оборону. На мгновение сознание Гаудэ посетила мысль о возможном поражении. 'Игра' становилась все более серьезной. Парень не боялся погибнуть. В бою с могучим врагом это была бы великая честь. Только он еще не проявил своего необъятного потенциала. Обитатели Верховного Ада опасались встречи с ним не просто так. Предчувствуя неладное, отступая назад, он подкинул ногой лежащий рядом труп Безликого. Отшельник протянул длань к нему и сжал кулак. В следующий момент бездыханное тело разорвало в клочья неведомой силой. Тот продолжал напирать, пока Гаудэ не закрепился на земле, став подобно скале. С кошачьей грациозностью поймав противника за руки, тем самым заблокировав удар, парень оттолкнул его от себя.
  -Ты просто невероятен! Та девчонка, Ультима, ведь твоя ученица? - Вправив недавно сломанные пальцы на место, парень немного размял их. - Значит, я буду более серьезен.
  Оголив до локтя левую руку, Лис явил сопернику древовидный шрам вдоль всего предплечья, и закрыл глаза. Спустя пару мгновений, они вновь открылись. Будто воитель пробудился от длительного сна. В этот миг у Отшельника кольнуло в груди. Взгляд соперника стал совершенно другим. Ощущения подсказывали, словно перед ним стояло ужасающее создание. Подобно молнии подлетев к врагу с помощью призрачного шага, Гаудэ схватил его за запястье. От чудовищного давления затрещали кости, а по спине пробежали мурашки. Тот мигом среагировал. Соединив в пядь большой, указательный и средний пальцев, он нанес удар под солнечное сплетение. Поражение этой точки особой техникой Сэкуро Дейгиро вызывало паралич всего тела на две - три секунды. Вполне достаточно, чтобы покончить с врагом. Молниеносный выпад пришелся точно в цель. Однако когда Лис попытался освободиться от захвата, рука Бога Смерти совсем не была расслабленной. Наоборот, она все сильнее сжимала запястье. Прием не сработал? Он принял удар в полной мере, но совсем не был обездвижен. Еще немного и рука будет окончательно сломана. Отшельник не растерялся. Действовать нужно очень быстро. Парень спокойно стоял на месте с ехидной улыбкой, будто ожидая, что же предпримет противник. Умелым движением он попытался взять руку захватчика на излом. Но Гаудэ и здесь умудрился играючи извернуться и перевести болевой в свою пользу. На сверхблизкой дистанции начался обмен захватами и ущемлениями. В этом вопросе слепой Лис был наиболее искушен. Чтобы превратить врага в бесполезную кучу мяса и костей ему было достаточно всего нескольких движений. Выдающиеся познания в анатомии тела позволяли буквально разобрать соперника на части. Гаудэ же легко, даже грациозно, уходил от всего разнообразия изламывающих воздействий и проводил собственные маневры. Так их сражение вновь превращалось в бесконечную игру 'кто первый сплохует или выдохнется'. Отшельник продолжал схватку по правилам парня. Но лишь до поры до времени. Немного усыпив его бдительность, он планировал применить мощнейший Элемент Бога, которым владел. Шаг в пустоту в такой близости не смог бы парировать даже Бог Смерти. Нужно только выбрать подходящий момент. Со скоростью Гаудэ, подобная затея была очень опасной. Ради победы или, что важнее, спасения дорогого ему существа, Лис без сомнений расстался бы с жизнью. В один миг, разорвав контакт и сбив руки оппонента, воин Согрецу принял позицию для удара. Разрушительная энергия быстро наполнила конечность и направилась в путь через все тело для чудовищного ускорения. В глазах Бога Смерти читалось безмятежное спокойствие. Он либо совершенно не понимал, что происходит, либо был готов к ответным действиям. Ясно одно, перед ним стоял не тот восторженный парень, с которым он сражался в начале. Наверняка, им овладела истинная сущность. Других предположений столь кардинальных изменений у него не имелось. Остановив длань Лиса на полпути встречным движением ладони, тем самым остановив разрушительный удар, чья накопленная сила едва не разорвала руку воителя на части, Гаудэ резким взмахом вогнал вторую руку ему в грудь. Когда сердце оказалось в ладони, он уже был готов его вырвать. Однако в самый ответственный момент словно пришел в себя. Лицо парня на мгновение исказилось непониманием. Затем оно снова приняло добродушную ухмылку. Из - за губы Отшельника показалась багровая линия.
  -Может, скажешь свое имя напоследок? Не хочу вспоминать столь прекрасного воина по какому - то прозвищу.
  -Ну ладно. Пусть Бог Смерти станет единственным, кому я проиграл, - наклонившись к нему, Лис тихо произнес на ухо. - Мое имя знает только Амадеру. Хочешь его узнать, оставь ее в живых.
  Парень великодушно улыбнулся. Затем раздался еле слышный хруст. Воитель едва заметно скривился от боли и, закрыв глаза, устремился к земле. Этот миг казался Гаудэ вечностью. Душа великого собрата отправлялась в небытие по его воле. Он даже испытывал некую жалость, что больше никогда не сможет повеселиться с ним еще раз. Каин был просто поражен увиденным зрелищем. Внешне парень выглядел спокойно, но сердце буквально выскакивало из груди. Он хотел поскорее расспросить брата о чувствах, испытанных им во время поединка. Вот только овладевший им демон, сейчас не располагался к разговору. Мигом рванув к одному из Безликих, Лис голой рукой размозжил ему череп. Тот даже не успел ничего сообразить. Равно как и все остальные. Почему парень вообще напал на союзника? Отшвырнув тело в сторону, Гаудэ также быстро устремился к следующему. Завалив его на землю подобно разъяренному быку, он со злорадной ухмылкой принялся за излюбленное дело. С каждым ударом стальных кулаков, безобразный лик демона покрывался вмятинами. Неприятный чавкающий звук и покрывающиеся черной жидкостью руки Лиса, свидетельствовали о незавидной участи демона. Раздробив череп почти до основания, воитель с довольным видом посмотрел на проделанную работу. Трудно было представить, что всего пару секунд назад эта размазанная по земле жижа и кости являлись головой живого создания. Тело все еще рефлекторно подергивалось. Остальные Безликие потянулись за оружием. Видимо, им не сильно понравилось столь негативное отношение к своим собратьям. Увы, у них напрочь отсутствовали страх и инстинкт самосохранения, молящий держаться подальше от Бога Смерти. Каин беспристрастно наблюдал за братом. Он, конечно, знал о его устрашающей репутации, но еще никогда не видел столь чудовищным. Гаудэ словно обезумел. В мгновение ока парень подлетал к демонам и в прямом смысле разрывал их на куски. Они не успевали даже сообразить, что случилось, а уж о парировании атак и речи не было. Постепенно поверхность оврага становилась черной от крови изуродованных тел и разбросанных конечностей Безликих. Разложив внутренности черным ковром по земле позади последней жертвы, Лис замер на месте. Со стороны может и не заметно, но внутри него проистекала беспрецедентная борьба двух сущностей. Изо всех сил он пытался успокоить разбушевавшегося внутреннего зверя. Наверное, не стоило снимать одну из печатей. Закрыв лицо руками, парень сделал глубокий вдох. Каин не спеша подошел к Отшельнику и присел на корточки рядом. Внешне тот больше не подавал признаков жизни. Да и аура говорила, он мертв. Перевернув его на спину, парень внимательно осмотрел рану на груди.
  -Только попробуешь с ним что - нибудь сделать, я вырву твое сердце, - послышался голос брата. Похоже, ему удалось вернуть контроль. - Прояви хоть немного уважения к великому воину уходящей эпохи.
  -Ты чудовище, братец, - усмехнулся Каин.
  -Я знаю.
  Следующей целью должен был стать Грид. Если, конечно, выживет в схватке со своими противниками. Ведь Высшие Дьяволы считались сильнейшими обитателями Верховного Ада. А ему достался один из самых опасных лордов.
  Владыки загробного мира и Волчий Король, словно бездушным статуям, спокойно стояли напротив. К ним подтянулось еще пару десятков Черных Гвардейцев. Неужели предводителям совсем не жалко своих бойцов? Только за сегодня парень положил их не меньше полусотни. Наверняка, и этих они решат пустить на бесполезную смерть, прежде чем вступить в бой самим. Седовласый воитель смотрел на него каким - то заинтригованным взглядом. Не как высокомерный правитель на недостойного подданного, а подобно наставнику на необычайно умелого ученика.
  -Слышал, среди Лисов появился выдающийся мечник. Да еще и с легендарным клинком. Дьявольское перо, если не ошибаюсь, - он взялся за рукоять и не спеша извлек из ножен длинный фальчион. - В отличие от многих своих собратьев, у меня есть понятие о чести воина. Примешь ли ты мой вызов, юноша?
  -Ты в этом сомневаешься?
  Дьявол усмехнулся и живо ринулся вперед. Грид схватил оружие двумя руками и занес его в сторону. В идеале парень надеялся одним ударом сокрушить противника. Подойдя достаточно близко, воитель направил меч в соперника. Тот поступил также. Клинки звонко впились друг в друга. Ударная волна от столь мощного столкновения, раскидала в стороны небольшие камни и песчаный грунт. Поразительно, но Дьявол выдержал удар и даже не сдвинулся с места. Подобную устойчивость проявляли не многие. А старику, казалось, совсем ничего не стоило удержать чудовищную мощь Дьявольского пера. Черные Гвардейцы уже намеревались двинуться на помощь предводителю, однако юный напарник преградил им путь.
  -Стоять! Отец решил испытать этого воина. И я никому не позволю вмешиваться в их поединок.
  -Меня зовут Вельзевул, - наконец представился воитель.
  -Грид Волчий Король, - с гордостью ответил парень.
  Действительно, хорошее прозвище. Раньше он как - то о нем не задумывался. У каждого в Согрецу имелось свое прозвище, назначенное неким Элиусом, которого Лис видел всего раз в жизни. Поначалу его мало беспокоила пафосная игра в эпические имена. И только теперь понял, насколько оно ему подходило. Волчья шкура, собственноручно снятая им с погибшего в тот роковой день питомца, и соответствующие повадки делали очень похожим на сего зверя. Оттолкнув врага назад после непродолжительной силовой борьбы, Грид кинулся в атаку. Вельзевул же и не думал уходить в оборону. С не меньшим задором и рвением, он пустился в танец грохочущей стали. Старческий вид совсем не делал его слабым. Скорее наоборот. В грубой силе Дьявол превосходил все прежних соперников. Воитель легко парировал мощнейшие выпады сверхтяжелого клинка. Парень, наверное, впервые почувствовал, что схлестнулся с по - настоящему могучим врагом. От каждой их подачи по земле шла вибрация, сродни мгновенному землетрясению. Златовласый юноша с преисполненным гордости взглядом наблюдал за сражающимся напарником. Какие же честные ребята ему попались. Наслаждаясь битвой, внутренний демон пришел в движение. После тяжелого вертикального выпада, Вельзевул припал на колено. Лис тут же с разворота нанес еще один удар, надеясь обезоружить врага. Конечно, оружие из руки не вылетело, но соперник на несколько мгновений полностью открывался. Этого было достаточно. Воитель занес меч для решающей подачи, как Дьявол на подъеме неожиданно врезал ногой в живот, оттолкнув назад. Фальчион пару раз пронесся мимо тела, благодаря молниеносной реакции, прежде чем Грид снова вернулся в прежний ритм. После нескольких громогласных выпадов, парень вновь получил мощный удар под колено, заставивший опуститься к земле. Лезвие по дуге пронеслось над головой, а затем, подобно гильотине, ринулось сверху. Юноша ловко перекатился в сторону, избежав разделения пополам. Вельзевул просто не давал ему расслабиться. Клинок уже мчался вдогонку. Только встав на ноги, Лис уверенно заблокировал очередной удар. Увы, в самый ответственный момент вражеское лезвие соскользнуло и оцарапало лицо. Разрезанная повязка взмыла в воздух. Закрыв рану ладонью, он отскочил назад. Глядя на не спешащего нападать противника, Грид медленно убрал руку и поднял слегка распоротое веко. Увидь его сейчас кто - нибудь из соратников, они бы, несомненно, удивились. Глаз, который воитель отдал в жертву клинку в давней схватке с Дагорой, пребывал на месте. Однако он был не таким как прежде. В янтарном блеске зрачка виднелось нечто звериное. Почему - то перед Вельзевулом отчетливо предстал образ волка. Парень ехидно улыбнулся. Теперь его больше ничего не сковывало. Волчье око прекрасно видело. Вновь столкнувшись клинками, Лис резко оттолкнул врага и продолжил атаку. Дьявол играючи парировал все сокрушительные выпады. Жесткий напор разгоряченной истинной сущности, приправленный молодецким задором, трудно было сдержать даже бывалым воителям. Град неистовых ударов с чудовищной скоростью обрушился на врага. А внезапные скачки через Пекло только увеличивали преимущество. С трудом парируя множество атак, Вельзевул уже не выглядел таким самоуверенным. В очередной раз появившись позади, Грид вернул должок аналогичным ударом по связкам ноги, после чего прижал его голову к широкой стороне лезвия и хорошенько приложился коленом к обратной. Раздался приглушенный металлический грохот. От столь внезапной мощной подачи, старика повело в сторону. В глазах помутнело, а ноги кое - как пытались сохранить равновесие. Юноша не спешил наступать, будто давая возможность прийти в себя. Наверняка, не хотел так просто все заканчивать. Лишившись повязки, парень начал действовать более расчетливо. Подобно видел в их схватке некую хитроумную игру. Вельзевул также считал битву чем - то вроде развлечения. В этом они с Гридом были очень похожи. Воитель довольно быстро оклемался. Видимо, ему не впервой получать по голове чем - нибудь тяжелым. Дьявол не выглядел озлобленным. Скорее даже довольным. Его несказанно радовало, что противник был настолько умелым. Парировав следующие несколько размашистых ударов в прежней легкой манере, он ловко увел оружие от себя, и грациозным выпадом двинул противника тупой частью клинка в бок, тем самым ответив за недавнюю обиду. Сдержанно скривившись от боли, тот припал на колено. Похоже, пару ребер все - таки сломал. Однако это не остановит Лиса. Спустя пару мгновений, как ни в чем ни бывало, поднявшись на ноги, Волчий Король ринулся в бой. Звонкий обмен ударами продолжился. Никто не уступал другому. Воины сражались подобно яростным зверям. В один прекрасный момент Гриду все - же удалось провернуть обезоруживающий финт. Клинок Вельзевула взмыл в воздух, а парень устремился в последнем выпаде. Дьявол не растерялся. Спокойно заблокировав удар голыми руками, он перебросил того через бедро. После непродолжительного полета, земля жестко врезалась в спину. Юный воин досадно поморщился. Старик издевается над ним! Быстро поднявшись на ноги, словно никакого броска и не было, Лис снова кинулся на врага. Противник уже добрался до своего клинка и приготовился к встрече. Так просто его не возьмешь. Нужна особая тактика. Умелый Дьявол совсем не имел слабых мест. На каждый успешный маневр воителя, он отвечал той же монетой. Не обращая внимания на раны, они продолжали рьяно атаковать. Может, стоит применить способность Дьявольского пера? Нет! Грид решил одолеть врага собственными силами. К тому же мощь артефакта, наверняка, потребуется в дальнейших схватках. Умирать здесь парень не собирался. После пары звонких выпадов, он вонзил клинок в плечо соперника и резким движением вверх распорол его. В ответ Вельзевул насквозь проткнул ему бедро, спустя еще несколько ударов. Что же делать? Ждать пока враг выдохнется или обессилит от потери крови? Нужно поскорее идти к Амадеру. Все - таки Лис пообещал защитить Богиню. Оставалось только довериться истиной сущности и действовать по ее неординарным планам. Обычно, когда парень поддавался влиянию внутреннего зверя, враг постепенно превращался в бесполезный кусок мяса, все еще находясь в сознании. Пристрастие к причинению боли, и расчетливость хладнокровного чудовища являлось отличительной чертой безумия Волчьего Короля. На теле появилось еще парочка незначительных для него царапин. Грид с играючей легкостью парировал выпады противника, изредка нанося простейшие атаки. Со стороны могло показаться, будто воин только вчера взял меч в руки. Однако здесь и крылась главная опасность. Таким манером парень 'прощупывал' оборону соперника. В один момент Лис подставил клинок под неудобным для врага углом, отчего вся мощь удара вернулась ему самому. Оружие едва не выпало из онемевшей длани, а мощная вибрация, подобно электрической волне, пронеслась сквозь тело. Тут же, юный воитель идеально точным взмахом распорол ему запястье. Перерезанные сухожилья с трудом позволяли пальцам сжимать рукоять. Вельзевул выглядел вполне спокойно. Перекинув клинок в левую руку, он вновь принял боевую стойку. Оказалось второй рукой старик владел не хуже, чем первой. Движения были также точны и быстры. Но трудностей у Грида они не вызывали. Непринужденно обмениваясь ударами, воины наслаждались каждым мгновением битвы. Увы, рано или поздно ее придется закончить. Сил оставалось не так уж и много, в отличие от будущих врагов. Парировав очередной выпад, парень ловко провел захват уцелевшей конечности и, применив меч подобно рычагу, сломал ее в локте. А затем резво перехватил оружие и направил его в грудь. Острие вошло под солнечное сплетение и спустя мгновение явилось из спины чуть выше лопаток. Еле слышно вскрикнув, лицо Дьявола исказилось болезненной гримасой. Но уже через секунду она сменилась удовлетворенной улыбкой. Воитель пошатнулся и облокотился на плечо Лиса.
  -Силен, парень, - сквозь боль, похвалил он соперника. - Спасибо за столь прекрасную схватку. Давно я уже так не веселился.
  Сломанная рука все еще крепко сжимала клинок. Гордость не позволяла выронить оружие даже на смертном одре. Он оставался настоящим воином до самого конца. Спустя пару мгновений старик без чувств устремился к земле. Вельзевул был одним из немногих врагов, которые действительно растопили замерзшее сердце Волчьего Короля. Воспоминания об этом столкновении еще долго будут радовать душу бесконечно скучающего чудовища. Смерив довольным взглядом труп Дьявола, мысленно прокручивая в голове их битву, Грид перевел взор на его напарника. В глазах, цвета морской лазури, горела злоба, однако златовласый юноша сохранял безмятежный вид.
  -Решили разделаться со мной по одному? - Съехидничал израненный Лис.
  -Вельзевул воспитал меня как воина. Я просто обязан отомстить за гибель отца, - рука потянулась к томящемуся в ножнах за спиной мечу. - Меня зовут Сават. Запомни его. Ибо оно будет последним, что ты услышишь.
  Волчий Король ухмыльнулся и перехватил клинок под необычным углом, призывая нового соперника к началу. В следующий момент холодный металл звонко завизжал, срывая друг с друга снопы искр. Молодой Дьявол обладал выдающейся силой. Но уровнем не дотягивал. Лис даже немного разочаровался. После столь яростного противостояния с Вельзевулом, бой с его сыном выглядел как - то нелепо. Парировав очередной удар, он размашистым движением отправил соперника назад. Чудом удержавшись на ногах, Сават проехался с десяток метров, словно по льду. Сейчас Грид понимал, что чувствовали наставники Святой Церкви, когда несмышленый юноша также рвался в бой. Нынешний соперник также был подобен ребенку, стоявшему против опытного воина. Не то чтобы Дьявол вообще не умел сражаться, его навыки пребывали на довольно неплохом уровне. Однако он точно не побывал в таком же количестве схваток, как и Лис. Именно в этом и заключалась огромная разница в их умениях. Сават ринулся вперед, продолжив посыпать врага градом ударов. Черновласый воитель парировал выпады без капли радости. Столь легкое сражение скорее наоборот, вгоняло в уныние. Не спасали даже ранения от прошлого поединка. Когда ему надоело играть в защиту, он провел всего несколько простых подач, заставив оппонента отступить. Отлетев назад, юноша уже порывался вновь броситься в атаку. Но в самый ответственный момент припал на колено, исказив лицо болезненной гримасой. С каждым взмахом сверхтяжелого клинка, с лезвия срывались силовые волны. Подобно ударам незримой дубины, они причиняли дополнительный урон врагу. Раз уж Вельзевул проявил удивительную выносливость и силу воли, выдержав гораздо больше подобных выпадов, он был действительно невероятным. Его отец считался сильнейшим, после Агруила, среди Высших. А значит, Сават просто не имел права позорно проиграть обидчику. Во имя собственной чести, он обязан одолеть врага. Собрав всю волю в кулак, парень намеревался продолжить бой. Только внезапно появившаяся устрашающая аура позади, заставила остановиться.
  -Стоять, - на плечо опустилась тяжелая длань. - Забирай своих ребят и прочь отсюда.
  Оттолкнув ее, тот отскочил в сторону. Представшая перед ним черновласая фигура со странными символами на оголенных до локтей руках и в необычной для здешних мест одежде выглядел совсем безобидно. Но от грозного взгляда по спине Дьявола бежали мурашки. Сават узнал в нем того, о ком с трепетом упоминал отец незадолго до этой битвы. Гаудэ - Багровый Лис, способный в одиночку перебить всех Высших. 'Если он пришел не за твоей душой, лучше никогда не становиться у него на пути' - фраза очень вовремя всплыла в мыслях. Юный воитель едва не совершил последнюю ошибку в жизни, подняв клинок на него. Тот великодушно предложил ему уйти. Следовательно, целью являлся второй Лис. Что же ему понадобилось? Выбора не было. Выступать против Бога Смерти глупо и бессмысленно. Все равно исход будет один. Вельзевул был величайшим воином. И не стал бы преувеличивать чьи - либо заслуги.
  -Я тебя запомнил, Грид Волчий Король, - Дьявол спрятал клинок в ножны. - Не вздумай умереть до нашей следующей встречи. Отныне ты мой заклятый враг. Когда - нибудь я отомщу за отца.
  -Надеюсь, к тому моменту ты станешь сильнее.
  В глазах Савата виднелось уважение. Парень также испытывал какое - то странное чувство. Словно у него появился ученик, рьяно желавший превзойти наставника. Только под 'превзойти' подразумевалось убить. Понятие о кровной мести никто не отменял. Поразмыслив над сложившимся положением, Гриду даже начала нравиться эта идея. Теперь он мог сам создать себе достойного противника. Однако прежде нужно было выбраться из передряги с нынешними врагами. Мысленно попрощавшись с Лисом, златовласый воитель направился к отряду Черных Гвардейцев и спустя мгновения скрылся в их толпе.
  -И снова здравствуй, Грид, - добродушно поздоровался собрат. - Помнишь меня? Тогда в городе людей я позволил тебе позабавиться с верным песиком Люцифера.
  -Да. Гаудэ, Мрачный Бог Смерти. Я наслышан о тебе.
  -Значит, в представлении нет необходимости. Думаю, ты уже догадался, зачем я здесь? - Ударив кулаком в ладонь, он покрутил шеей в стороны до отчетливого хруста. - Поэтому, приступим.
  Перехватив клинок, Волчий Король ринулся вперед. Конечно, он не был так искушен в Элементах Бога, как другие Лисы, тем не менее, двигался довольно быстро. Даже, несмотря на запредельный вес оружия. Гаудэ изящно увернулся от атаки, меч молотом врезался в землю буквально в сантиметрах от него, раздробив каменистый грунт подобно яичной скорлупе, и двинулся в ответ. Лишь молниеносная реакция позволила Гриду вовремя прикрыться широкой стороной лезвия. Пальцы Бога Смерти несколько раз с грохотом врезались в металл. Хотя, судя по звуку, это никак не могли быть руки, состоящие из плоти и крови. Никакого оружия в них точно не было. Как и Ультима с Отшельником он сражался голыми руками, используя приемы боевого искусства Багровых Лисов. Переждав серию ударов, Волчий Король вновь попытался порубить противника на части. Увы, не вышло. Тот мгновенно уходил с траектории движения лезвия и тут же шел в контратаку. Рефлексы с трудом спасали от новых ран. Поразительная скорость Бога Смерти не давала шансов на затяжной бой. От пары таких выпадов еще можно было увернуться. Но вот от целого града ударов, способных по слухам дробить камни, парень бы вряд - ли выстоял. Да и множество подзатянувшихся ранений напоминали о себе. Сражаясь с опаснейшим созданием Верховного Ада, Грид совсем не испытывал страха. Словно аура оппонента, бросавшая в дрожь и более мастистых воителей, на него не действовала. Гаудэ догадывался, в чем причина. С самой первой встречи, он увидел в собрате нечто похожее на себя. В Согрецу действительно собралось много выдающихся личностей. Но этот парень был самым необычным среди них. И дело даже не в сверхтяжелом клинке, от которого сам Бог Смерти не смог уйти невредимым. Силовые волны, пронесшиеся сквозь тело, конечно, не причинили тяжелых травм. Но болезненный осадок оставался. А в том, что таилось в глубине его души. Обменявшись последними атаками, лишь пощекотавшими воздух, Лисы отошли назад.
  -Ты такой же, как и я, - усмехнулся парень. - Знаешь, говорят в глазах чудовища можно прочитать фразу 'пожалуйста, убей меня, если сможешь'. Она отражает весь смысл нашего существования.
  -Что ты имеешь ввиду?
  -Смерть слишком большая роскошь для нас. Те, кого в этом мире называют чудовищами - глубоко несчастные создания. Некоторые становятся ими, сталкиваясь с жизненными трудностями, потеряв родных или близких. Их сердца становятся холодными как лед. В то же время, когда дело доходит до боя, оно превращается в сгусток неистового пламени. Понимаешь о чем я? Только близость смерти может вдохнуть жизнь в наши остывшие сердца.
  -Хочешь сказать, я тоже чудовище?
  -Тебя выдают глаза. Я вижу в них гнетущую пустоту. Когда мы впервые встретились, я отчетливо чувствовал, ты пытался защитить дорогое тебе существо. Хоть и пребывал под влиянием истинной сущности. Однако, похоже, тебе так и не удалось ее спасти, - Бог Смерти будто видел его насквозь. - После этого и начались изменения. Вот только ты с рождения был обречен стать чудовищем. Как и я.
  -К чему все эти разговоры, если ты пришел от меня избавиться?
  -Просто убивать врагов скучно и не интересно. Прежде чем отобрать душу, нужно сбросить с нее все оковы. Чтоб ничего не мешало ей спокойно лететь в небытие.
  -Не надейся, что я буду плакаться тебе в жилетку, - Грид был непреклонен.
  -Может быть все совсем наоборот. А вдруг Бог Смерти решил отправиться на покой? И пытается исповедаться своему убийце, - Съехидничал Лис. - Так на чем я остановился?
  Мгновенно оказавшись позади, Волчий Король попытался застать противника врасплох. Гаудэ с поразительной быстротой увернулся от сокрушительного вертикального удара и тут же последовавшего выпада, несомненно, снесшего голову, если бы тот вовремя не пригнулся. Клинок пронесся над самой макушкой. Ответ парня не заставил себя ждать. Голой рукой он разорвал сухожилие под правым коленом, после чего отскочил назад.
  -Что я, как и ты, чудовище, - судя по лицу, соперник совсем не испытывал боли. Другой бы уже вообще вряд - ли стоял на ногах. - Мне уже стало интересно. Почему я был обречен?
  -Твоя грива черного цвета. Среди Багровых Лисов это большая редкость. Считается, ее носители прокляты. Забавно получается. Мы проклятые среди проклятых. Не будем забывать о диких кровожадных зверях, таящихся внутри. Мать говорила, в момент моего появления на свет само мироздание всколыхнулось. А все дело в моей истинной сущности. Когда она впервые пробудилась, я в одиночку разделался с тремя Дьяволами и их прислужниками. Если бы не старания матери, еще бы тогда вернул нашему роду прежнее положение, - растерев оставшуюся кровь соперника на пальцах, он задумчиво добавил. - И, возможно, вам не пришлось бы сейчас умирать от моей руки.
  -И почему же ты сражаешься на стороне наших врагов? Кримсон рассказывал о твоих прошлых подвигах. Из того, что понял, ты поистине удивительный Лис. И очень любишь сражаться. Тогда почему, используешь свои способности против собратьев? Конечно, они сильны. И я бы сам с удовольствием схлестнулся с любым из них. Но у нас есть гораздо могущественный враг, с которым можно совершенно не сдерживаться. Имея столь кровожадного зверя внутри, зачем идешь против своих же?
  -Позволь узнать сначала, почему ты выбрал сторону Амадеру?
  -Я просто хочу ее защитить. Нехорошо когда большие матерые воины пытаются обидеть хрупкую девушку. Хоть и божество, она не может сражаться. Очень любит рисовать и почти никогда не улыбается. Готова расплакаться при виде наших ран и ненавидит цвет крови. Подобно любящей матери, она мила и ласкова со своими детьми. - Грид усмехнулся. - Именно за это я сражаюсь. Никому не позволю причинить ей вред. Согрецу стало мне семьей. И ради каждого из них я сотру с лица мироздания самих богов.
  -Как и все Багровые Лисы. Я тоже защищаю Богиню. Но по - своему. И даже избавляюсь от вас во имя ее блага. Дьяволы совершенно не при чем к решению уничтожить Согрецу. Если честно, они вообще были против моего вмешательства. Только так и не решились сказать. Все боятся лишиться души от рук Бога Смерти. С самого детства я знал, кем мне суждено стать. И готовился к этому. Но, несмотря на то, чего достиг, упорно изучая Сэкуро Дейгиро, сила внутреннего зверя многократно превосходит пределы моих возможностей. Он настоящий Бог Смерти. А я всего лишь тень. Тень великой силы, способной сокрушать души самых могущественных созданий.
  -Что за вздор?! Всего лишь тень? Хочешь сказать, истинная сущность управляет твоими действиями? Ты держишь внутри чудовищную силу. А это уже означает, что в тебе ее гораздо больше, нежели ты полагаешь. Так не подобает мыслить страшнейшему воину Верховного Ада. Я понимаю насколько тяжело сдерживать ее влияние. Прямо сейчас моя истинная сущность просто молит разорвать тебя на части.
  -Хм. Это желание посещало не многих. Обычно из - за страха. Мне нравится, что ты не такой, - парень ехидно улыбнулся. - Я бы с радостью поболтал еще. Но время поджимает.
  Волчий Король понимающе кивнул и ринулся вперед. Силовые волны, подобно невидимой дубине избивали могучего Лиса. Однако тот совсем не подавал виду, продолжая также проворно избегать прямых ударов. Несколько раз гигантский меч уподоблялся молоту, создавая в земле кратеры там, где мгновением назад пребывал враг. Грид уже был на пределе своих возможностей. Старые раны вытягивали все больше сил. И без того массивный клинок, с каждым выпадом становился тяжелее. От множественных кровотечений начинала кружиться голова. Не говоря уже о дикой боли, которую он героически перебарывал. Поэтому воитель решил поставить все на последнюю яростную атаку. Что будет, если она не удастся, воитель не думал. В любом случае Лис планировал сражаться до самого конца. Пусть даже тело полностью откажет, он никогда не примет поражение. Противник и не пытался отвечать. Наверняка, пытался окончательно вымотать соперника. Увернувшись от очередного сокрушительного удара, Гаудэ замер на месте. Наотмашь взмахнув рукой в направлении приближающегося меча, он будто надеялся таким образом отразить атаку. Увы, по всем законам физики металл был гораздо крепче органической конечности. Чем же думал парень? Все - таки воин подобного уровня вряд - ли бы допустил подобную оплошность. Какого же было удивление Грида, когда его невероятный клинок столкнулся с рукой врага и, по какой - то странной инерции, отлетел в сторону. Удар пришелся прямо по лезвию. Обычная рука никак не могла отразить столь мощную подачу. Гигантский меч, подобно пушинке взмыл в воздух и рухнул на землю в десятке метров от них. Волчий Король не верил своим глазам. Руки Бога Смерти стальные?! Отбил чудовищный выпад сверхтяжелого меча без всяких ран, да еще обезоружил его. Сколько же в нем сил?! Шагнув в упор, Гаудэ по традиции элегантно вцепился ему в сердце. Пальцы прошли сквозь одежду, кожу и мышцы, словно через лист бумаги. Боль электрическим разрядом прошила все тело, принеся с собой дикую слабость. Будто на плечах находилась целая гора.
  -Забирай мое сердце... - Грид схватил его за плечи.
  Инстинкты тут же подсказали Лису отступить. Фраза, явно, была адресована не ему. Собрался отдать душу кому - то другому? Зная о способностях Воздающих артефактов, он решил не испытывать судьбу. Да и времени для игр оставалось очень мало. Плетельщица Судеб дала четкие указания. И чем быстрее верный слуга их исполнит, тем скорее вновь вернется к своим делам. Ареал темной энергии, окутал силуэт парня наподобие языков пламени. Значит, решил принести жертву, ради высшей цели. Ведь прекрасно понимал, чем грозит Амадеру его смерть. Точнее смерть не имела значения, важнее было остановить или хотя бы подольше задержать врага здесь. Отчаянная решимость. Лежавший клинок также покрыла черная пелена. Интуиция подсказывала Гаудэ, назревает нечто грандиозное. Увы, против Бога Смерти все четно. Приложив вторую ладонь к груди противника, он буквально шагнул сквозь него и мгновенно оказался в паре метров позади. В этот миг, Грид почувствовал, словно его разбили, подобно хрустальной вазе. Болезненное ощущение, как после столкновения с каменной стеной на приличной скорости, пронзило каждую частичку естества. И спустя мгновение исчезло, оставив лишь пустоту.
  -Надеюсь, я исполнил твое желание, Грид Волчий Король? - Парень безразлично потирал окровавленную ладонь. - Это мой собственный трюк. Называется Удар Основания. Он почти безвреден для тела, но полностью лишает воли к победе. Ты первый на ком я применил его в полной мере.
  Дикая слабость все сильнее давила на ноги. Странно, но боли воитель совсем не чувствовал. Будто тело больше не принадлежало ему. Неужели это конец? Пришло время отправляться в небытие? Сердце почти остановилось. Дышать становилось все труднее. Казалось, последний маневр полностью сокрушил тело и дух. Ни сил, ни желания продолжать сражаться, у Грида не оставалось. Ощущение пустоты и безысходности поглотило сознание. Значит все. Вот они холодные объятия смерти. Лис даже не почувствовал, как оказался на земле. Перед глазами предстало багровое небо. Кто бы мог подумать, что жизнь так обернется. Ребенком попав в Святую Церковь, он стал лучшим экзорцистом, влюбился в человека. Затем овладел демоническим артефактом и едва не разрушил целый город, поддавшись безумию. Побывал в Чистилище и Первозданном Хаосе. Победил многих великих врагов и потерял не меньше дорогих друзей. Под конец, став защитником Амадеру провел несколько прекрасных лет с ребятами из Согрецу. Хоть никогда этого не показывал, но он был счастлив, сражаясь вместе с ними. И погиб как настоящий воин от рук невероятно сильного противника. О чем еще можно было мечтать? Чудесный кровавый небосвод постепенно убаюкивал своей безмятежностью. Именно под таким небом должны умирать кровожадные чудовища. Ни о чем не сожалея, Грид с довольным видом закрыл глаза. Наконец - то он сможет хорошенько выспаться. Гаудэ безмятежно смотрел на павшего собрата. Сердце немного покалывало. Давненько парень не испытывал этого чувства. На его рука была кровь множества выдающихся созданий из множества миров. Однако подобное чувство юноша испытывал крайне редко. Жалко лишать жизни столь прекрасных, хоть и ужасных воителей. Раз они позволяют себя убить, выходит не такие уж и сильные. Конечно, не каждый способен одолеть, того, кто с легкостью побеждает богов. Такова оказалась их судьба.
  Дерайра наблюдала за удаляющейся свитой собрата. Разведчики уже доложили ей о гибели грозного Вельзевула, сильнейшего среди Высших. Если они уходили, значит, его сын Сават отомстил. В таком случае ей тоже пора выдвигаться за своей добычей. Два десятка каменных великанов и сотня Черных Гвардейцев лишь ожидали приказа госпожи. Но прежде, чем она успела это сделать, ужасающая аура выдала присутствие Бога Смерти поблизости. Едва демонесса успела сообразить, как он запрыгнул ей на спину и закрыл рукой глаза.
  -Угадай, кто?
  -Что за шутки, Бог Смерти? - Воительница пыталась выглядеть спокойно, но сердце буквально выскакивало из груди. - Что тебе нужно?
  -Собирай своих ребят и возвращайся домой. Я разберусь с ними.
  -Слышала, ты уже разделался с тремя. Почему ты делаешь это?
  -А ты поносишь меня на своих сильных плечах, если отвечу? - съехидничал парень. По сравнению с двухметровой мускулистой Дерайрой, он выглядел как ребенок. Вторая рука как бы невзначай соскользнула по талии красавицы. - Или может, хочешь чего - нибудь большего?
  Златовласая демонесса замялась. В ее положении любой отказ мог привести к плохому концу. А умирать ей очень не хотелось. Гаудэ добродушно усмехнулся.
  -Расслабься. Я шучу. Бог Смерти не просто отбирает души своих собратьев. Я дарую им свободу, - придвинувшись ближе, он нежно убрал длинные локоны от ее уха и, попытавшись изобразить истому в голосе, тихо добавил в той же ехидной манере. - А если хочешь узнать еще о чем - нибудь, можем встретиться в более укромном месте и поговорить, о чем только пожелаешь.
  -Я подумаю, Бог Смерти, - после секундной заминки, она невольно улыбнулась.
  Дьяволица не совсем поняла смысл его слов. Но вдаваться в расспросы не решилась. Лис вежливо предложил ей отступить. И отказываться, категорически не стоило. Как и от второго предложения. Небольшой роман со столь могучим воином мог значительно улучшить ее положение среди Высших. Интересно, говорил ли он на самом деле или шутил.
  Ультима мчалась со все ног по безжизненным оврагам, надеясь поскорее добраться до Кримсона с Амадеру. Девушка пыталась ни на секунду не терять из виду ауру Грида. Она была подобна лучу тьмы в бескрайнем царстве света. Однако в один миг эта тьма внезапно исчезла. Лисица остановилась. Неужели проиграл? Невозможно. Он не мог умереть. Волчий Король столько раз пребывал на грани, но всегда выживал. А затем безжалостно расправлялся с врагами. Ультима не хотела этому верить. На глаза наворачивались слезы. Что же делать? С такими темпами их всех перебьют. Скорее всего, воительница оставалась последним препятствием между Амадеру и Дьяволами. Кроме этого, ей не давала покоя аура Гаудэ, ощущавшаяся рядом с напарником в момент, когда его жизненная нить оборвалась. Похоже, именно он приложил руку к гибели Грида. Но зачем? Только девушка о нем подумала, как в нескольких метрах перед ней возник знакомый силуэт. Парень выглядел совершенно спокойным. Словно предыдущие сражения не вызвали абсолютно никаких трудностей. Лисица отчетливо чувствовала. Жизни дорогих друзей были на совести грозного воителя. Одного за другим, он отправил их души в небытие. Место жалости все больше заполнял гнев.
  -За что ты предал своих собратьев? Почему хочешь убить Амадеру?
  -Кто сказал, что я хочу от нее избавиться? Моя цель вы - защитники. Плетельщица Судеб велела сокрушить Согрецу во благо будущего нашего рода. Поэтому прости. Ничего личного.
  Ехидно усмехнувшись, Гаудэ подобно молнии рванул вперед. И только чудом, Ультима смогла заблокировать распростертую длань - лезвие. Она не сразу поняла, что произошло. Противник в мгновение ока преодолел расстояние в десяток метров между ними, до последнего момента находясь на прежнем месте. Слишком невероятно даже для Призрачного Шага. Хотя, лидер Согрецу рассказывал, что Бог Смерти в совершенстве овладел всеми Элементами Бога. Однако двигаться столь быстро невозможно! По крайней мере, такие девушке еще не встречались. Не долго думая, она согнула пальцы на манер кошачьих когтей и направила длань в соперника. Тот элегантно пригнулся от, несомненно, сокрушительного удара. Воительница использовала тот же поразительный стиль, что и парень. А значит, каждый удар мог оказаться фатальным. Гаудэ увидел ее потенциал еще при первой встрече. С хорошим наставником, она вполне могла стать вторым Богом Смерти. А может даже, и превзойти истинного. Но не сейчас. Обмениваясь молниеносными выпадами, Лис с устрашающей быстротой оказывался в ее слепой зоне и проводил неожиданные атаки. Девушку спасала лишь отточенная реакция. После нескольких головокружительных серий ударов, они отскочили в стороны. По традиции первое короткое столкновение считалось своеобразной разведкой способностей оппонента. Скоростной темп немного вымотал Ультиму, но она пыталась не показывать слабости. И все - же, как можно двигаться так быстро?
  -Кримсон хорошо тебя обучил, - заметив легкое непонимание в глазах противницы, он продолжил. - Остаточный образ. Идеальное исполнение Призрачного шага. Враг думает, ты стоишь перед ним, а на самом деле, рука уже сжимает его сердце.
  Мысли все больше заполняла злость. Этот парень поплатится за смерть ее второй семьи. Будь он хоть настоящим божеством! Лисица кинулась в бой. 'Кошачьи лапы' бесполезно рассекали воздух, совсем чуть - чуть не доставая до проворного воина. Тот почти не отвечал, лишь уворачивался от града ударов. Такое поведение раздражало девушку. Между ними шла смертельная схватка, а он даже не пытался причинить ей вред. Тем хуже для него. Еще несколько бесполезных выпадов и воительница приготовилась к одному из своих приемов. Сформировав в сознании образ огромной когтистой лапы, она наложила его на свою длань и взмахнула в сторону противника. Гаудэ как знал, отскочил назад после последнего обычного выпада. Левая рука, в необычном изгибе, также пребывала в форме кошачьих когтей у самой груди. Что он задумал? Энергия двигалась слишком быстро. Ее выдавало только еле заметное искажение воздуха. Отразить атаку просто не хватило бы времени. Коснувшись земли, Лис мгновенно провел рукой от себя, словно одернул штору. Прогремевший хлопок едва не оглушил девушку. В одночасье прозрачная когтистая лапа разлетелась на части, растрепав юноше волосы. Вниз по виску устремилась красная линия. Однако довольная ухмылка ни на секунду не покидала его лица.
  -А так называемый Вихревой коготь, не что иное, как разрушение пространства путем концентрации ментальной энергии. Ничего не заметила перед атакой?
  И вправду, Ультима не предала значения, что за миг до применения особого приема из под опорной ноги, будто вырвали кусок земли. Из - за чего она немного смазала движение. Конечно, на силе удара это не сказалось. Зато подарило противнику несколько спасительных мгновений. Складывалось ощущение, Бог смерти видел ее насквозь.
  -Со временем ты этому научишься. Если выживешь.
  Казалось, Гаудэ просто игрался с ней. Не атаковал в полную силу и вообще вел себя довольно мягко. Понимала ли воительница, что случится, будь он серьезен? Сейчас единственным желанием была месть. От устрашающей ауры по спине бежали мурашки, а инстинкты буквально пытались унести прочь отсюда. Но Лисица твердо решила защитить Амадеру. Плевать насколько сильным и чудовищным будет враг. Даже желая всем сердцем убить Бога Смерти, она осознавала истинную причину своего присутствия здесь. Нужно успокоиться. Кримсон с Отшельником всегда учили не подаваться эмоциям. Тогда можно будет увидеть соперника под другим углом. Гаудэ был поистине невероятен. Одной злостью или какой - нибудь другой силой его так просто не взять. Да и возможно ли вообще одолеть, того, кто убивает богов? Не попробуешь, не узнаешь. К тому же, другого выбора у девушки не было. Или победа, или смерть. Переведя дыхание, Ультима полностью очистила разум от посторонних мыслей. В сей миг тело наполнилось какой - то неведомой силой. Она чувствовала ее движение каждой частичкой естества. Подобно была способна перевернуть весь мир. Пора действовать более серьезно. Несколько раз плавно взмахнув руками, Лисица будто обхватила невидимую сферу перед животом.
  -Да ладно. Ты шутишь, - лицо парня выражало неподдельное удивление. - Модель Девятиглазого. Отшельник тебя и этому научил?
  -Один из последних уроков, - Ультима усмехнулась. - Его жертва не будет напрасна. Я убью тебя руками, которые он закалил.
  От этих слов, сердце воителя дрогнуло. В девушке чувствовалась непоколебимая уверенность. Отшельник единственный, кому удалось не на шутку завести непобедимого Бога Смерти. И сейчас, можно сказать, живое наследие грозилось окончить дело наставника. Неужели, он сегодня проиграет? Подобная мысль посещала парня всего пару раз в жизни. По телу вновь начала гулять дрожь восторга.
  -Пожалуйста, не разочаруй меня, малышка. Он смотрит на тебя.
  С безумным видом Гаудэ ринулся вперед. Как и ожидалось, противница легко блокировала все удары. Причем била по наиболее слабым местам. Точнее даже просто подставляла руки под выпады врага. Так элегантной связкой из основания ладони, а затем локтя, она выбила ему пару пальцев. Увы, тот словно совсем не чувствовал боли. Понимая, что такие атаки бесполезны, юноша ускорился. Интересно, каковы пределы ее возможностей. Несмотря на град ударов, они заворожено смотрели друг другу в глаза. Будто схватку вели абсолютно другие существа. Скорость и количество выпадов все возрастало, но девушка не уступала. Множественные хлопки от столкновений сплетались в ритмичную симфонию. Подавляющий напор, будто врезался в несокрушимую стену. Она ни на шаг не сдвинулась с места, находясь под ливнем смертоносных подач. Защита была выше всяких похвал. Отшельник хорошо потрудился. Закончив с испытанием ее навыков, Лис мигом рванул в сторону. Ультима следом. Используя Призрачный Шаг, воительница тут же поравнялась с ним и начала ответный ход. Удары со свистом рассекали воздух. Зря он рассказал об остаточном образе. Теперь она могла проводить такие же молниеносные и неожиданные атаки. Способности вполне позволяли двигаться на уровне могучего противника. Гаудэ даже пару раз едва не попался в собственную уловку. Первый раз, Лисица ловко ушла от длани - клинка с помощью того самого пресловутого образа, оставив добротный след от пальцев - когтей на татуированном предплечье. Спустя еще пару выпадов, девушка снова провела его. На щеке появилась еле заметная царапина. В зеленых глазах совершенно не было злости или какого - то опасения за жизнь. Только безумная радость. Зеркало души отчетливо отражало нечто звериное внутри. Что и делало воителя настолько устрашающим. Ультима буквально чувствовала жажду крови истинной сущности Бога Смерти. От нее по спине бежали мурашки, а в груди возникало тревожное ощущение. Продолжая атаковать в сверхбыстром темпе, она все больше уподоблялась грациозной кошке. Мгновенно переходила от нападения к защите и наоборот. С помощью Призрачного Шага и прыжков через Пекло выходила на неожиданную позицию. А как ловко изворачивалась из, казалось бы, безвыходных положений. Спустя еще пару серий выпадов, девушка вновь удивила противника. Когда тот приземлился после очередного отступления, она подобралась поближе, хотя для удара рукой было все - же далеко, и, растянувшись подобно балерине, направила ногу по направлению к голове. В Сэкуро Дейгиро не применялись удары ногами из - за невыгодности положения, в коем оказывались после них. Сражаясь с местными обитателями, любая потеря равновесия, в большинстве случаев, грозила печальным концом. Слишком большой риск заставлял воинов полагаться только на руки. Однако существовал один внезапный маневр, который при особых условиях мог сработать. Именуемый Крыло Ласточки, представлял собой высокий выпад, словно взмаху птичьего крыла. Опорная нога в этот момент поднималась на носок, перенося вес тела в атакующую конечность. Такой прием был возможен исключительно, когда враг отходил назад. Тот просто не ожидал атаки со столь большой дистанции и не успевал увернуться. Само собой, Гаудэ заблокировал удар. Увы, ценой сломанного запястья. По сравнению с кулаками, ноги являлись гораздо мощнее. Мигом последовала новая подача ребром ладони сбоку. Недолго думая, парень отразил атаку уже поврежденной рукой, чем еще сильнее раздробил кость. Сбив следующий выпад, он быстро поднес вторую длань к ее груди и применил Вихревой коготь. В отличие от противницы, Лис использовал прием путем сжимания пальцев. Словно хватал нечто невидимое. К счастью, она вовремя отскочила назад, полностью избежав разрушительной энергии. Ультима была довольна собой. Левая рука Бога Смерти больше не представляет угрозы. Со сломанными костями много не навоюешь. Он все также ехидно улыбался. Затем взялся на покалеченную конечность и несколько раз изогнул кисть в стороны. Раздался неприятный хруст. Решил окончательно привести ее в негодность? Или вновь что - то задумал? Гаудэ делал много, казалось бы, странных вещей. И все они отнюдь не были лишены смысла. Спустя секунды издевательства, воитель показательно сжал кулак, дав понять, что рука в полном порядке. Значит, даже переломы ему ни по чем. Как и Отшельник, он также был достаточно искушен в анатомии. Самостоятельно вправлять собственные кости, без всяких побочных эффектов, мог только настоящий мастер. Наверняка, это очень неприятно. Чувство, когда части тела болезненно раскалываются, а потом, с не менее адским ощущением, возвращаются на место. Однако боль не уходит, а лишь немного притупляется. Парень же проделал операцию, чуть - ли не с улыбкой. Ни один мускул не выдал, того что он испытывал боль. На сей сдержанной ноте, схватка продолжилась. Встречный выпад кошачьих когтей с двух рук, пронесся над макушкой девушки, срезав пару волосин. Беззащитная грудь противника находилась прямо перед ней. Распростертая длань уже инстинктивно двинулась вперед. Увы, тут же она была заблокирована чудом успевшим запястьем, очертившем полукруг у ее ладони. Таким образом, подбивая атакующие конечности, воитель лишал удары силы. Сейчас их противостояние походило на ножевой бой. Только клинками служили голые руки. Отражая выпады разнообразными блоками и захватами, они проводили свои маневры. И снова переходили в защиту. Отточенные грациозные движения не давали преимуществ ни одной из сторон. Интересно, был ли Бог Смерти серьезен в данный момент? Или также сражался всего лишь в полсилы? По радостному лицу, с крупицей безумия в горящих глазах, трудно было определить точно. Так или иначе, Ультима не имела права проиграть ему здесь. На кону судьба Богини. Мысли о ней придавали Лисице уверенности. Враг, несомненно, это чувствовал. Но был слишком поглощен пьянящим восторгом битвы. Его абсолютно не волновали победа или смерть. Он получал удовольствие от самого действа. Увернувшись от очередного выпада, Гаудэ ловко схватил ее за руку и перекинул через себя. Перекатившись по земле, воительница по - кошачьи встала на четвереньки. Тот уже находился рядом. Пальцы - когти несколько раз пронеслись у самого носа, едва не задев. Вот теперь начала проявляться агрессия. Подобно молнии, татуированные руки летали вокруг, со свистом рассекая воздух. Девушка каким - то невероятным чудом успевала уходить с траектории атаки. К сожалению надолго ее не хватило. Спустя несколько серий подач, он совершил мгновенный рывок и, со спины, распорол бок. Остаточный образ даже не успел раствориться, прежде чем Лис вернулся на место. Еще один чудовищно быстрый скачок разорвал сухожилия под левым коленом. От мощи движения, брызги крови разлетались в паре метров вокруг. Триумфальную картину дополнил небольшой порез на щеке. Однако он скорее являлся просто расплатой за аналогичную рану, нанесенной ею недавно. Ультима с трудом держалась на ногах. Было больно. Очень больно. Из - за темпа схватки, раны не могли затянуться. К тому же, чем больше она двигалась, тем сильнее кровотечение. Лис знал, куда нужно бить. А в таком случае, девушка вскоре попросту лишиться сил. Время играло против. Следовало скорее заканчивать бой. Ловко свалив его подсечкой, воительница отскочила назад и вскинула ладонь. Несколько алмазных призм поочередно материализовались перед ней, а затем устремились к врагу. Первую он поймал, а вот следующие две вошли в плечо. Резко поднявшись, парень кинулся в сторону, прочь от летящих следом 'пуль'. Ультима надеялась использовать заминку для лечения. Регенерация потихоньку затягивала ранения. Гаудэ обошел ее по дуге и стремительно приближался. Как только она восстановится, сможет применить свой коронный Шаг в пустоту. Наверняка, противник попытается покончить с ней одним быстрым ударом. Вот здесь Лисица его и поймает. Алмазные пули продолжали вылетать из ладони, хоть как - то замедляя врага. Попутно с исцелением, девушка начала собирать разрушительную энергию во второй руке. Сухожилия почти срослись и просто обязаны были выдержать колоссальную нагрузку. Иначе конец. На этот удар Ультима решила поставить все. Не сбавляя темпа, воитель играючи уходил от призм. Развязка близка. Преодолев последние пару метров Призрачным Шагом, он подошел так близко, что соперница почуяла теплое дыхание на лице. Реакция сработала мгновенно, несмотря на слегка неожиданное сближение, и длань уже двинулись в решающий путь. Ему точно не увернуться. В следующий миг, средний палец, в манере щелбана, легонько врезался ей в грудь. После чего юноша застыл на месте.
  -А это секретный восьмой Элемент Бога. Моя собственная задумка. Когда ты поймешь его истинную суть, сможешь покинуть этот мир с улыбкой.
  Ощущение, словно сердце прошила собственная алмазная пуля, острой болью впилось в разум. Упав на колени, воительница облокотилась на руки. Жуткая слабость одолевала тело. Последнее касание напрочь лишило сил. Сознание медленно покидало девушку. Что же он сделал? Это даже ударом трудно назвать. Обычный щелчок, которым маленькие дети в шутку наказывали друг друга. Восьмой Элемент Бога? Насколько она припоминала, их насчитывалось всего семь. Семь невероятных техник, способных сокрушить самих богов. А сейчас, сильнейший демон Верховного Ада применил на ней таинственный недоудар, названный им восьмой техникой. Мало того, что он чудовищно могуч, так еще и придумывает новые способы победы над врагами. Точно ли Бог Смерти - его прозвище, а не истинное призвание? Ультима была поражена до глубины души. Положив руку на плечо, Гаудэ присел рядом и тихо прошептал на ухо.
  -Ни о чем не беспокойся. Я все улажу.
  Затем, перед глазами забрезжила бесконечная тьма. Под ослабшими руками, голова опустилась к земле. Лисица изо всех оставшихся сил пыталась не уснуть. Но тщетно. После столь эпического противостояния, проиграть от простого щелчка?! Это и вправду вызвало на лице досадную ухмылку. Ей так и не удалось спасти Богиню. Противник оказался слишком силен. Перед глазами пронеслись фрагменты из жизни. Детство и служба в армии людей. Встреча с Кримсоном и гибель любимой сестры. Ребята из Согрецу, ставшие новой семьей и 'мама' Аруя. Время, проведенное с ними, несомненно, было самым счастливым. По щеке стекла слезинка, после чего изумрудные глаза закрылись. Навсегда. Погладив уходящую красавицу по шелковистым волосам, Лис поднялся и взглянул на багровое небо. Ультима порадовала его не меньше, чем Отшельник. Жалко, что пришлось ее убить. Девушка была очень милой, да еще и обладала поразительными навыками. При других обстоятельствах, они стали бы хорошими друзьями. А может и чем - то большим. Подумав об этом, сердце воителя учащенно забилось. Хоть и будучи чудовищем, в нем также оставалась частичка того, что называлась человечностью. Загубив огромное количество душ, он позабыл о жалости. Только убивая по - настоящему великих соперников, парень как в первый раз испытывал горькое чувство, когда отбираешь чью - то жизнь. К сожалению, такова судьба прирожденного убийцы, коего сотворила таинственная Плетельщица Судеб. Впереди ему предстоит отправить на тот не меньше жертв во благо великих целей. Но прежде предстояло только разделаться с последней преградой на пути. Лидер Согрецу вместе с Богиней и старым другом Элиусом ожидали его в пустынном овраге, окруженном каменными айсбергами. Аристократичного вида, черновласый Лис прибыл совсем недавно, как выразился, просто посмотреть. В отряде он уже давно не состоял, а значит ввязываться в противостояние, совсем не было причин. Элиус был не менее хитроумен, чем бывший предводитель. И преследовал только ему известные цели.
  -Бог Смерти и вправду поразителен, - краснопрядый воитель выглядел слегка расстроенным.
  -Когда мы впервые встретились, он выглядел очень одиноким. Поэтому я и назвал его Мрачным Богом Смерти. Хоть Гаудэ и величает себя чудовищем, на самом деле у него доброе сердце. Просто ему не повезло с истинной сущностью. Демон жаждет крови. И идеалы второй половины совершенно его не тревожат.
  -Сдается мне, ты уже говорил об этом раньше.
  -А вдруг он нас слушает, - усмехнулся парень. - Надо же как - то задобрить бога, да бы тот даровал нам легкую смерть.
  Внезапно пробежавшие по спинам воинов мурашки, возвестили о приближении знакомого собрата. Спрятав руки в карманы брюк, Гаудэ не спеша двигался в их направлении. Задумчивый взгляд был устремлен куда - то вдаль. Словно юноша мысленно пребывал где - то в иных местах. Остановившись в десятке метров перед Лисами, он вернулся в реальность и посмотрел в глаза лидера поверженного отряда.
  -Похоже, мои ребята проиграли, - с грустью и разочарованием произнес Кримсон. А теперь, очевидно, пришел и его черед. - Я понял одну вещь, Элиус. Чтобы Богиня жила, Согрецу должно исчезнуть. Выполни мою последнюю просьбу. Забери Амадеру с собой. Спрячь ее как можно дальше.
  Тот понимающе кивнул и взглянул на девушку. Она выглядела поразительно спокойной. Лишь блестящие янтарные глаза говорили, что ей не по себе от слов Лиса.
  -Прощай, моя госпожа. Никогда не забывай о нас и, возможно, мы еще встретимся.
  Выпустив змеиное лезвие из основания ладони, воитель вонзил его себе в грудь. В этот момент, сердце Амадеру будто укололо иголкой. Богиня и раньше испытывала боль, когда ее дети страдали. Но сейчас она ощущалась особенно сильно. Наверное, потому что Кримсон был к ней ближе всего. Их совместная борьба с Дьяволами длилась уже очень долго. Само собой, Амадеру привязалась к своему верному защитнику. С болезненной гримасой и еле слышным стоном, краснопрядый Лис упал на колени и уперся руками в землю. Спустя миг из локтей вырвались два изогнутых лезвия. Затем такие же показались с боковых сторон колен и голеностопов, плеч и запястий. На лице Элиуса промелькнуло удивление. Вот какова запретная способность Змеиного лезвия. Он буквально был свидетелем, как Богиня возвращала Кримсона к жизни с помощью этого самого паразита. Сердце парня, в том далеком бою, было почти полностью сожжено. Но артефакт, дарованный спасительницей, дал ему новую жизнь. Паразит в форме небольшой змеи обвил главный орган, восстановив его, и позволил использовать страшное оружие. Клинок любого размера и формы, мог возникнуть из любой части тела, по желанию владельца. В тот же день Кримсон пообещал Амадеру, однажды вернуть щедрый подарок. И вот сей печальный момент настал. Однако перед кончиной Змеиное лезвие превращало носителя в своеобразного ежа, даруя возможность забрать с собой пару - тройку ненавистных существ. Встав в полный рост, Лис расправил плечи. Длинные шипы, подобно клинкам, проткнувшим тело, выглядывали из под кожи. Парень смотрелся по - настоящему угрожающе.
  -Сама знаешь, это его решение. Наш лидер совсем не изменился. - Элиус фактически на себе чувствовал его боль. Лезвия разрезали кожу и мышцы. Мешали ранам затянуться, причиняя ему жуткий дискомфорт. - Я не могу отказать другу в последней просьбе, - протянув руку девушке, он добавил. - Ну, что ж, пойдемте, моя Богиня? Лучше вам не видеть того, что произойдет дальше.
  По ее щекам текли слезы, но лицо оставалось все таким же беспристрастным. Подчиненные не должны лицезреть слабость своей предводительницы. Кримсон специально не поворачивался. Он хотел запомнить ее счастливой. Зная, что так будет лучше для нее, парень с радостью был готов принести себя в жертву. Вот наблюдать за этим Амадеру не следовало. Взяв Элиуса за руку, она отвернулась и направилась следом за ним. Прежде чем они скрылись в Пекле, раздался очень неприятный скрежет. Скрежет ломающегося металла. Каким бы могучим ни был лидер Согрецу, одолеть Бога Смерти невозможно! Еще никому не удалось. Выстоять против чудовищной силы и невероятной скорости было за пределами возможностей всех известных существ. А значит, со смертью Кримсона исчезнет последняя надежда на возвращение ее детям былого величества. И как бы ни прискорбно, отряд отправился вслед за предводителем.
  Эпилог.
  -Их предводитель был силен. Чертовски силен. Ему даже удалось пару раз меня поцарапать. Но, в конце концов, он также проиграл. Я лично расправился с каждым из его соратников. Изначально ими планировали заняться Высшие Дьяволы. Только, когда я решил вмешаться, они очень быстро передумали. С тех пор воинов Согрецу прозвали Потерянными душами.
  -Как интересно, - возбужденно ответила юная девушка. - Рассказывай дальше.
  Они с Гаудэ сидели на просторной веранде, построенной посередине небольшого голубого озера. Выполненной из прозрачного стекла узорчатый купол обвивали заросли дикого винограда. Они же отчасти служили и стенами дивному строению, созданному из глины. Те, кто строил его, потрудились над каждой мельчайшей деталью. Несущие колонны, словно обвивали волнистые змеи, а парапеты украшены спиральной резьбой. Отсюда простирался прекрасный вид на раскинувшиеся за спокойной водой сливовые рощи. Сейчас был не сезон, но во время цветения, с каждым порывом ветра, множество лиловых лепестков кружились в изящном танце над громадными деревьями. Завораживающее зрелище. Молодая красавица, примерно четырнадцати лет от роду, в кружевном платье снежно белых тонов, сидела в плетеном кресле перед невысоким деревянным столиком, на котором располагались посуда для чайной церемонии и большая тарелка со сладостями. Пышные русые локоны, завитые спиралями, аккуратно лежали на плечах. Глаза цвета бирюзы и слегка детские черты лица, придавали ей непорочную красоту. Лис сидел напротив, облокотившись на колено, поджатой под себя ноги. Отправив хрустящую вкусность в желудок, парень продолжил.
  -Среди них было много выдающихся воинов. Например, один полностью слеп, но на моих глазах он играючи разделался с двумя десятками достаточно сильных демонов. И даже смог меня позабавить. Другой обладал невероятным клинком. Хоть меч и весил добрых сотню килограмм, воитель обращался с ним, подобно обычному ножу. А еще девушка Ультима, - при упоминании о ней, юноша как - то замялся. - Тоже обладала выдающимися навыками.
  -Она тебе нравилась?
  -Скажем так, я увидел в ней нечто похожее на себя. И подумал, было бы неплохо повеселиться вместе.
  -Да или нет? - Ехидно настаивала собеседница.
  -Наверное...
  -Ну как всегда. Увиливаешь от прямого ответа, - она перевела взгляд на его татуированные руки. - Давно хотела спросить. А что это за рисунки?
  -У каждого из них собственный смысл. По крайней мере, для меня. Некоторые помогают сдерживать внутреннего зверя, другие символизируют прошлое, - проведя ладонью по древовидному шраму на внешней стороне предплечья, Гаудэ задумчиво добавил. - А парочка из них великодушный подарок матери.
  -А какая она, твоя мама? - Не унималась девчонка.
  -Моя мать. Благодаря ей я стал тем, кем являюсь, - парень усмехнулся. - Безжалостным чудовищем.
  -Ты совсем не чудовище. Мой отец тебе доверяет. Думаю, он бы не оставил свое самое ценное сокровище на попечении монстра.
  -Старик Курокири. Как там он поживает?
  -Хорошо. Недавно присоединил к нашей стране еще две провинции. Но я в этом особо не разбираюсь.
  -Как же? - Лис снисходительно улыбнулся. - Ты ведь будущая правительница. Должна знать, какими землями хотя бы владеешь.
  -Все эти уроки скучные. Единственное, что доставляет мне удовольствие это фехтование. Лучшие мастера клана занимаются со мной каждый день. Когда в руках клинок, чувствую себя всемогущей.
  -Ну, разумеется. Наследница воинственного правителя должна уметь постоять на себя. В крайнем случае, можешь пожаловаться мне. Небось, завидные женихи так и вьются вокруг?
  -Что? Нет, - теперь же смутилась сама девушка. Когда речь заходила о сердечных делах, она всегда начинала нервничать. - Они все слабаки. Ни один не смог одолеть меня в дуэли. Не хочу, чтобы мой... избранник был слабее меня.
  -Правильно. Нам ведь не нужны хилые дети, - продолжил подшучивать юноша. - Клану нужны здоровые, сильные наследники.
  -Вот если бы хоть один из них был таким как ты, - щеки покрылись румянцем, будто она сказала что - то нечто вызывающе нескромное.
  Гаудэ знал Саю с самых малых лет. До того, как стать чудовищным Богом Смерти, парень служил в особом военном подразделении Страны Восходящего Солнца. Его первый наставник, обучивший основам Сэкуро Дейгиро, управлял единственным в здешних краях храмом, где поклонялись великой Амадеру. И по совместительству тренировали желающих боевому искусству Багровых Лисов. Увы, из - за большой травматичности и малой известности о создательнице Верховного Ада, ведь владыками загробного мира считались Высшие Дьяволы, прихожан было совсем немного. Адепты, обученные необычному стилю боя голыми руками, отлавливали особо опасных преступников и исполняли обязанности защитников народа. Конечно, не редко служили шпионами и хранителями важных лиц государства. Страна Восходящего Солнца, или как величали себя ее жители империя Сейсара, состояла из нескольких десятков провинций, коими владели около дюжины воинственных кланов. Поэтому, для местного населения ситуация была неоднозначной. Сегодня ими мог править один владыка, заботящийся о крестьянах, которые составляли большую часть жителей страны. Завтра другой, ни в грош не ставящий их труд, а лишь желающий увеличить свое благосостояние. Третий бы с радостью отправил их на войну, ради высших целей. Основными рычагами воздействия являлись политика и дипломатия. Кланы заключали между собой разнообразные договора и браки для усиления влияния. Однако не редко случались и военные столкновения. К счастью до полномасштабной гражданской войны было далеко. Мелкие стычки решались с помощью необычных изогнутых клинков, именуемых катанами. Мастера подобных мечей почитались за героев. Курокири был суровым харизматичным лидером одного из кланов. И первым претендентом на титул верховного властелина государства. Под его началом находилось больше всего объединенных провинций. Гаудэ познакомился с ним во время исполнения роли личного стража. Воители сразу нашли общий язык и провели много дней за беседами. Иногда битвами с наемными убийцами. А вскоре у него появилась дочь. Поначалу Сая стеснялась Лиса и украдкой выглядывала из - за спины отца, когда те общались. Однако со временем они подружились. Каждый раз приходя в гости, он рассказывал захватывающие истории о своих похождениях. Неудивительно, что в сердце девушки зародилось светлое чувство к необычному юноше. Хоть ее отец и не был против породниться с ним, несмотря на отношение соклановцев к бракам с иностранцами, Гаудэ не мог разделить ее чувств. Он относился к ней, как к младшей сестре. Вряд - ли бы ей понравилось, что возлюбленный безжалостный убийца. Да и разве сердце такого чудовища способно кого - то полюбить?
  -Эй, Бог Смерти. Не хочешь повеселиться? - На пороге веранды показалась обворожительная огненновласая красавица.
  -Это она? - Сая хитро улыбнулась.
  -Мне пора, - сладко потянувшись, Лис поглотил еще одно печенье и поднялся с кресла. - Когда вернусь, расскажу тебе еще какую - нибудь историю. Передавай отцу привет.
  -Хорошо, я буду ждать, - она помахала рукой вслед удаляющемуся другу.
  От веранды до берега вела тропа из плавающих камней. Чтобы преодолеть несколько десятков метров до берега, требовалась неплохие ловкость и чувство баланса. В Сейсаре этому учили с малых лет. Тогда будущие воители могли полностью сосредоточиться на отработке других полезных навыков. Так как окружавшие страну народы были гораздо сильнее, оставалось надеяться на скорость и проворство. Оказавшись на твердой земле, девушка резко повернулась к спутнику.
  -Твой план сработал, - Ультима прямо светилась от счастья. - Они все выжили.
  -Отлично, - усмехнулся Гаудэ. - Плетельщица Судеб велела покончить с Согрецу. Но про 'убей их всех', она ничего не говорила. Неточность ее высказываний спасло множество жизней. Хотя погубило еще больше.
  -Но после вашей встречи они стали совершенно другими. Вернее в их глазах появилось нечто странное. На днях я видела Лаэрта. Он уже не такой весельчак, как прежде. И вообще, мне показалось, будто он потерял что - то очень дорогое.
  -Они побывали на грани небытия. Оно накладывает отпечаток на всех, однажды столкнувшихся с истинной смертью. Это вполне нормально. Я же не отобрал у них смысл жизни. Блеск в глазах скоро должен вернуться.
  -Выходит, все живы. Богиня в безопасности, - Ультима пристально смотрела ему в глаза и взяла за руки. - Что будем делать?
  -Помнится, ты хотела себе татуировки как у меня?
  Когда она пришла в себя, после умопомрачительной схватки, Гаудэ сидел рядом. С тех пор они почти не расставались. Не понимая, что в действительности случилось с друзьями, воительница долго плакала и проклинала парня за их гибель. Лис молча терпел ее нападки, пребывая мыслями где - то далеко. А когда успокоилась, он в загадочной манере поведал о возможности встретиться с ними. Живыми и здоровыми. Разумеется, Ультима не поверила. Но все - таки желание увидеть ребят взяло вверх. Так, она вскоре нашла Грида. В далеких землях холодного севера одного из миров, девушка услышала истории о матером воине, облаченном в волчью шкуру, с гигантским мечем, который убивал диких зверей и чудовищ, терроризировавших местных жителей. Теперь он выглядел по - настоящему сурово и мужественно. Стал вдвое больше и постарел как минимум на десяток лет. Увы, тогда они так и не поговорили. Заметив ее сквозь бушующую вьюгу после убийства очередного монстра, воитель по традиции вскинул клинок на плечо, добродушно улыбнулся и скрылся в метели. Лисице было достаточно и этого. Просто знать, что он жив. Отшельника она также обнаружила в глубине гор другого измерения. С ним ей даже удалось перекинуться парой слов. Парень говорил, что собирается отправиться в Первозданный Хаос на поиски старого друга. Следующим был Лаэрт, путешествующий по всему мирозданию. Поймать его оказалось не так уж просто. Встретившись на задворках очередного мира, они обнялись как закадычные друзья и долго болтали о произошедшем. Только от Кримсона не было вестей. Когда Ультима спрашивала о нем, Гаудэ как - то таинственно отмалчивался. Быть может, лидер не выжил в том бою. Бог Смерти упорно хранил тайну его исчезновения. Девушку несказанно радовало, что другие остались целы. Вопреки потери цели существования, так как никто из них не ведал о судьбе Амадеру, Багровые Лисы сохранили тягу к жизни. И сейчас, наверняка, веселились в свое удовольствие. Но всех бойцов Согрецу объединяло одно. Странная аура. Будто они стали беспрестанными призраками. Так или иначе, история их отряда закончилась. И каждый двинулся по собственному пути.
  Расположившись на лесной лужайке, Гаудэ принялся за работу. Конечно, на инструменты пришлось немного раскошелиться у одного знакомого торговца. Парень орудовал иглой со знанием дела, не спеша, выводя узор ей на запястье. Ультима заворожено наблюдала за творящим другом, пытаясь не показывать, что чувствует боль. Сама ведь попросила об этом. Его татуировки смотрелись необычно. И она хотела себе что - нибудь эдакое. Проведя вместе последние несколько месяцев, девушка заинтересовалась новым спутником.
  -Слушай. Когда мы впервые встретились, ты предложил пойти с тобой. Почему сразу забрал свои слова обратно?
  -Мне показалось это слишком хорошо, чтобы быть правдой. Никогда не думал, что встречу кого - то вроде тебя. Ты удивительная. И я не имею ввиду твои боевые способности. Потеряла стольких дорогих существ, но сердце совсем не обледенело. Лично я, после первых нескольких загубленных душ перестал что - либо чувствовать.
  -Просто нельзя держать все в себе. Иногда нужно давать волю эмоциям.
  -Эмоции наш главный враг.
  -Ребята из Согрецу тоже так говорили. Но я считаю иначе. Когда не проявляешь эмоций, они выжигают тебя изнутри. Я понимаю, что с пустотой внутри легче сражаться. Но так нельзя. Я не хочу быть кровожадным чудовищем.
  -К сожалению, такова наша природа.
  -Вот ты хоть раз кому - нибудь открывал свою душу?
  -Никому и никогда, - твердо ответил Лис.
  -И даже мне, - она нежно убрала волосы с его лба.
  -Богу Смерти не предстало плакаться в жилетку.
  -Вот почему ты такой угрюмый? - насупилась воительница.
  -Прости. Такой уж получился, - взглянув ей в глаза, улыбнулся парень.
  Ультима продолжала нападать с расспросами. На самом деле он был милым и веселым. Однако почему - то скрывал это за пеленой холодности и безразличия. Лисица всерьез решила узнать, в чем причина такого поведения. Было в нем что - то такое, к чему ее тянуло. В самый разгар творческого процесса, неподалеку от них из огненной вспышки показался черновласый юноша в свободном смокинге и остроконечной шляпе, примерно их же возраста. Гаудэ не обратил на него ровным счетом никакого внимания.
  -Ух, ты! Гау, мой мрачный друг. У тебя появилась любимая?
  -Очень смешно, Элиус, - не отвлекаясь от рисования, ответил тот. - Думаешь, у такого чудовища есть сердце?
  -Не говори так. Никакое ты не чудовище, - бросилась на защиту Ультима.
  -Так уж сложилась судьба. Быть может, только ты способен выдержать боль чужой души перед последним путешествием в небытие. Ведь больше никто так цинично и хладнокровно не вырывает сердца своим жертвам.
  -Ну, конечно. Ты почти убедил, что я добрейшее существо в мире, - иронично усмехнулся Гаудэ.
  -А ты никогда не думал отказаться от столь... ужасной обязанности.
  -Еще чего. Пока я жив, никому не позволю нести этот грех. Я Бог Смерти до конца своих дней, - в голосе ощущалась гордость. Хотя был у него один родственник, с радостью бы принявший сие бремя. - Кстати, как там поживает Амадеру?
  -Скучает по своим якобы погибшим защитникам. Ну, где же мои манеры? - Сняв шляпу и прислонив ее к груди, он занес вторую руку за спину и почтительно приклонился. - Позвольте представиться, Меня зовут Элиус Небесный Рев. Не хотите ли бросить этого мрачного юношу и прогуляться со мной по близлежащим мирам?
  -А как же Лира? Она ведь тебе горло перегрызет, если увидит с другой, - сделав последний штрих, он стер пару капелек крови и ловко раскрутил иглу между пальцами. - Все, готово.
  -Вот именно, - послышался женский голос позади.
  Улыбка мигом исчезла с лица парня. Обернувшись, он виновато посмотрел на появившуюся из ниоткуда девушку. Длинные вьющиеся волосы насыщенного кровавого цвета, оканчивались где - то в районе пояса. Гротескное черное платье с багровыми вставками, скорее походившее на плащ и притягательные черты лица предавали ей необычный вид. Будто незнакомка прибыла из другой эпохи. Скрестив руки на груди, она с досадной ухмылкой смотрела на Элиуса.
  -Ты позволишь мне написать завещание? - Он обреченно склонил голову.
  -Не волнуйся. Твою шляпу, я заберу себе, - усмехнулась та. Взглянув на парочку позади него, Лисица добродушно улыбнулась. - Мы тут планируем прогуляться по нескольким мирам. Вы с нами, Гау?
  Парень задумчиво посмотрел на спутницу и дал знак, чтобы они выдвигались. Взяв Элиуса под руку, они вместе скрылись в закате.
  -А кто это? - Как бы невзначай поинтересовалась Ультима.
  -Элиус и Ликура. Единственные кому я могу доверить свою душу. Наверное, их даже можно назвать моей семьей.
  -Так мы пойдем? - Лисица взяла его за руку и ласково улыбнулась. - И кстати, спасибо за татуировку.
  Затем ее влажные губы приятно коснулись щеки. Гаудэ аж немного смутился. Ей нравилось выводить его из равновесия. Он был замкнутой личностью. Однако за мрачностью и угрюмостью скрывалась жизнерадостная натура. Вот ее девушке и хотелось в нем пробудить.
  -Если ты так хочешь, вперед, - усмехнулся парень.
  В следующий миг следы их присутствия скрыла огненная вспышка. Почему - то ему вспомнился Грид. Краем уха он слышал, что раньше тот был церковником. У Багровых Лисов имелась своя Богиня. Даже не зная об этом, поначалу, но будучи демоном, воитель все - равно многие годы прослужил людскому Всевышнему. Интересно, почему? Глубокая вера? Или ненависть к собственным собратьям? В любом случае, создание тьмы служащее свету, по меньшей мере, странное явление. Но, как бы сказали люди - пути Господни неисповедимы.

РЕКЛАМА: популярное на Lit-Era.com  
  Б.Толорайя "Найти королеву" (ЛитРПГ) | | А.Эванс "Право обреченной. Сохрани жизнь" (Любовное фэнтези) | | М.Кистяева "Кроша. Книга вторая" (Современный любовный роман) | | Л.Миленина "Не единственная" (Любовные романы) | | Д.Дэвлин "Аркан душ" (Любовное фэнтези) | | V.Aka "Девочка. Вторая Книга" (Современный любовный роман) | | V.Aka "Девочка. Первая Книга" (Современный любовный роман) | | О.Гринберга "Краткое пособие по выживанию для молодой попаданки" (Приключенческое фэнтези) | | Н.Волгина "Ночной кошмар для Каролины" (Любовное фэнтези) | | LitaWolf "Неземная любовь" (Любовное фэнтези) | |
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
Э.Бланк "Атрион. Влюблен и опасен" Е.Шепельский "Пропаданец" Е.Сафонова "Риджийский гамбит. Интегрировать свет" В.Карелова "Академия Истины" С.Бакшеев "Композитор" А.Медведева "Как не везет попаданкам!" Н.Сапункова "Невеста без места" И.Котова "Королевская кровь. Медвежье солнце"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"