Куно Ольга: другие произведения.

Шпионские страсти. Глава 4

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Конкурс 'Мир боевых искусств.Wuxia' Переводы на Amazon
Конкурсы романов на Author.Today

Зимние Конкурсы на ПродаМан
Получи деньги за своё произведение здесь
Peклaмa
 Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Регулярное продолжение, а также новую пишущуюся повесть, можно найти здесь: http://prodaman.ru/Olga-Kuno/books . "Шпионские страсти" также выкладываются по мере написания на моём сайте: http://kuno.co.il/. Там же можно найти все новости.

  Глава 4
  
  Визит в дом, являвшийся временной резиденцией четы Гатто, пришлось отложить до следующей ночи. Проблема заключалась в том, что бал у маркиза, как водится, закончился ближе к утру. А это значило, что между укладыванием хозяев и пробуждением большинства слуг прошло лишь немного времени. Недостаточно для того, чтобы приличный вор смог проникнуть в дом и беспрепятственно покопаться в имевшемся там сейфе.
  И вот, следующей ночью, повыше подняв воротник, чтобы скрыть своё лицо как от случайных прохожих, так и от усилившегося после заката ветра, я приблизилась к интересовавшему меня дому. Остановившись на углу, окинула его оценивающим взглядом. План здания на всякий случай хранился у меня в потайном кармане, однако пока доставать его не было нужды. Как мне удалось выяснить, в доме имелся только один приличный сейф, и находился он в одной из комнат второго этажа. Вычислить окно этой комнаты было несложно.
  Я засучила рукава и, ухватившись рукой за плющ, полезла наверх. Добравшись до карниза, покинула гостеприимное растение и продолжила путь от окна к окну. Карниз был очень узкий, а стены довольно-таки ровными, но мне сохранять равновесие было несложно. По сравнению с туго натянутой верёвкой, полная ерунда.
  Добравшись до нужного окна, отдышалась. Всё-таки сноровка сноровкой, но сил такие упражнения требовали порядочных. Напрягла зрение, вглядываясь в тёмную комнату за стеклом. Ни единого огонька, ни малейшего движения. Никаких признаков чьего-либо присутствия. Я облегчённо вздохнула. Стало быть, вероятнее всего, на сей раз всякие нарциссы не будут путаться у меня под ногами. В комнате его нет, внизу тоже. Не с неба же он на меня свалится, в самом деле!
  Накаркала. Свалился. Совершенно ошалев, я подняла глаза. С крыши вниз тянулась верёвка, второй конец которой крепился к некой конструкции, странным образом обматывавшей туловище Нарцисса. Конструкция также состояла из верёвки и неких металлических частей в придачу. Агент быстро спустился ко мне, касаясь стены всеми четырьмя конечностями, и остановился на моём карнизе.
  - Ого! - присвистнул он. - А я не знал, что кобры умеют ползать по стенам! Теперь мне будет страшно засыпать по ночам, и я стану непременно запирать окно.
  - И это тебя не спасёт, - сообщила я.
  Я как раз убедилась в том, что окно заперто, и просто так его снаружи не откроешь. Пришлось извлечь специальный инструмент, изготовленный не без помощи магии (а также не без помощи алмазов), и приняться за работу. Отвечая Нарциссу, я как раз прикидывала, где следует начать резать стекло.
  - Что ты здесь делаешь?
  Одной рукой я держалась за выступ, другой работала, но абсолютная сосредоточенность при этом не требовалась, так что поддерживать разговор я была в состоянии.
  - Только не говори, что просто прогуливался перед сном, - предупредила я. - Не поверю.
  - Не скажу, - согласился Нарцисс. - Я не прогуливался. У меня тренировка.
  - Какая ещё тренировка? - поморщилась я.
  Шпаги у агента не было даже на поясе.
  - Готовлюсь к восхождению на горные вершины, - заговорщицким тоном сообщил агент. - По-научному это называется "альпинизм".
  - Просто чудесно, - обрадовалась я. - Стало быть, ты перепутал направление. Восхождение - это туда. - И я указала пальцем вверх. - Можешь начинать восходить прямо сейчас.
  - Отдышаться-то дай! - И он поосновательнее устроился на карнизе.
  - Если ты сейчас же не отправишься откуда пришёл, я напишу на тебя донос, - пообещала я, осторожно вытаскивая кусок стекла, по форме отдалённо напоминающий круг. - Сообщу властям, что ты незаконно проник в чужое жилище. И будут у тебя большие проблемы.
  Я просунула руку в образовавшуюся в окне дыру и стала медленно нащупывать запиравшую его щеколду.
  - Справедливо, - хмыкнул Нарцисс. - Но ведь и я, со своей стороны, могу написать точно такой же донос на тебя.
  - И кому же такой донос будет адресован? - хохотнула я. - Надеюсь, не его высокопреосвященству. Впрочем, ты можешь обратиться в жандармерию. С удовольствием понаблюдаю, как глава их ведомства - малоприятный, кстати, тип, - станет требовать у кардинала, чтобы тот предал меня справедливому суду.
  Я наконец нащупала вожделенный засов и отперла окно. Извлекла из дыры руку и попыталась его открыть. Тьфу ты! Открывалось окно наружу. Вот ведь какие негостеприимные люди, даже не подумали о том, насколько это неудобно для вора. Пришлось требовать от Нарцисса, чтобы посторонился, перебираться по карнизу подальше, и уже тогда открывать.
  И тут этот наглец схватился за раму и попытался проникнуть в комнату вперёд меня!
  - А ну-ка посторонись! - возмутилась я. - Я пришла сюда первой!
  - А я - вторым, - бодро отозвался Нарцисс, полностью игнорируя приведённый мною аргумент.
  - Вообще-то джентльмены пропускают дам вперёд, - с ехидцей в голосе напомнила о правилах этикета я.
  - Не в том случае, если впереди опасно, - нашёлся агент. - В этом случае мужчина идёт первым, дабы взять огонь на себя.
  - Очень любопытно! И какая же опасность нас там поджидает, ты не мог бы уточнить? - Язвительности в моём тоне стало ещё больше. - Может быть, трёхглавый дракон, охраняющий сейф?
  - Может быть, - с напускной важностью подтвердил Нарцисс. - Вот я сейчас пойду и узнаю. А ты пока подожди здесь.
  - Ага, нашёл дурочку!
  В этот момент он протиснулся между мной и рамой и, воспользовавшись тем, что полноценно бороться я не могла (ведь у меня, в отличие от некоторых, не было верёвочной подстраховки), нырнул внутрь. Я возмущённо скользнула следом.
  К тому моменту, как я тихонько соскочила с подоконника на ковёр, Нарцисс уже зажигал свечу. Затем зажёг от неё вторую и на этом остановился. Я задёрнула занавеску, после чего агент приподнял канделябр, чтобы оглядеться. Комната была обставлена как кабинет, но впечатление складывалось такое, что ею особенно не пользовались. Слишком идеальный порядок.
  - Ты - стены, я - бюро, - постановила я.
  Нарцисс, как и я, решивший, что пререкаться сейчас было бы непродуктивно, поставил канделябр на каминную полку и занялся делом. Он проверял стены, заглядывая за картины и гобелены, я осматривала многочисленные ящики бюро.
  В итоге повезло именно мне. За дверцей, скрывавшей очередное отделение, обнаружился сейф. Самый что ни на есть стандартный, железный, наверняка с непростым замком. Впрочем, познакомиться с последним мне не дали. Нарцисс вновь подхватил канделябр, переставил его на бюро и со словами "Посторонись" оттеснил меня от сейфа. А сам извлёк из кармана связку ключей, весьма напоминавшую инвентарь заправского вора. Я тихонько хмыкнула. Что ж, если он хочет возиться самостоятельно, не вижу причин ему в этом отказывать.
  Нарцисс возился несколько минут. Я всё это время с интересом наблюдала за его работой. Ювелирной, надо сказать. Ни одного лишнего движения. Пожалуй, мне бы потребовалось на пару минут больше. Однако интерес мой был, признаюсь, не только теоретическим. Чисто практическая подоплёка тоже имелась: если кольцо обнаружится в сейфе, Нарцисс не должен его унести. Вопрос того, кто именно взломал замок, в данном случае второстепенен. Перстень должна унести я - и точка.
  Однако в итоге мы оказались на равных. Поскольку когда после всех приложенных агентом усилий, дверца сейфа открылась, выяснилось, что он пуст.
  - И что теперь? - кисло поинтересовалась я после того, как мы обменялись многозначительными взглядами. - Отправляемся с дружеским визитом по супружеским спальням? Ты к леди, я к лорду?
  Перспектива воодушевления не вызывала.
  Нарцисс уже приоткрыл было рот для ответа, но сказать ничего не успел. Из коридора до нас донёсся громкий женский голос:
  - Да ладно, Донки, ты всё врёшь!
  Голос пьяно захихикал.
  - Вот и не вру! - подключился мужской голос, хозяин которого явно успел выпить не меньше.
  - Нет, Эльза, ты только на него погляди! Не врёт он!
  - Да ты что, Рита, мужиков не знаешь? Они все так "не врут"! - ответила первой женщине вторая, которая тоже явно не ограничивалась в выборе напитков одной только водой.
  Последовал дружный хохот, затем шлепок и женский визг.
  Мы с Нарциссом переглянулись.
  - Ты знаешь, что это означает? - осведомилась я, впрочем, не сомневаясь в положительном ответе.
  Если слуги (а разговаривали сейчас явно не супруги Гатто) позволяют себе пьяно орать в доме посреди ночи, означать это может только одно. Хозяев дома нет, и их возвращение сегодня не ожидается.
  Мы дружно ринулись в коридор.
  Две женщины - судя по одежде, скорее кухарки, чем горничные, - и один здоровый мужчина, широкий в плечах, застыли при виде нас в немом недоумении.
  - Тайная жандармерия Эрталии! - рявкнула я, не давая им опомниться, и предъявила извлечённый из кармана жетон. Спустя секунду спрятала его обратно. - Когда уехали лорд и леди Гатто?
  Стоит упомянуть, что такого ведомства, как тайная жандармерия, в Эрталии сроду не существовало. Ведомство, в котором служила я, называлось иначе. Но вот как раз его название произносить предпочитали шёпотом, а всуе и вовсе не поминали. Именно поэтому я предпочла использовать бессмысленное, в сущности, сочетание, долженствующее внушить уважение людям малообразованным, да к тому же ещё и пьяным. Предъявленный жетон тоже особенной ценности не имел.
  - Так вечером, - отозвалась женщины с густыми золотистыми волосами, у которой дар речи прорезался быстрее, чем у прочих. - Как стемнело, так, почитай, сразу и уехали.
  - Куда? - включился в допрос Нарцисс.
  - Так не сказали.
  Мужчина развёл руки в извиняющемся жесте, в результате чего упёрся одной из них в стену, а другой - в потолок.
  - Вещей много взяли? - вновь перехватила инициативу я.
  Раз уж слугам не сообщили направление, будем делать выводы окольными путями. Тем более что предположение у меня было, и оно сильно мне не нравилось. Судя по напряжённому и сосредоточенному лицу Нарцисса, его мысли приняли то же направление, что и мои.
  - Два сундука, кажется, - потерев переносицу, сообщил мужчина.
  - Да все свои вещи вроде бы забрали, - добавила блондинка.
  Мы с агентом многозначительно переглянулись.
  - Возвращаться, стало быть, не собираются? - озвучила напрашивающийся вывод я.
  - Ну, они нам так прямо не сообщали, но нет вроде бы, - подтвердила другая служанка, темноволосая. - Они ж ненадолго въехали, а на той неделе хозяева наши из-за границы возвращаются.
  Дальше расспрашивать особого смысла не было.
  - Уехали на своей карете? - на всякий случай уточнил Нарцисс.
  И хорошо, что решил уточнить. Я уже старательно воспроизводила в памяти карету барона - цвет, форму дверей, наличие гербов... - когда услышала неожиданное:
  - Да нет, карета во дворе осталась.
  - То есть как? - вскинула брови я. - Это что же, не их карета, а хозяев дома?
  - Да нет, карета как раз их, Гатто, стало быть, - покачал головой мужчина. Причём зря он это сделал: видимо, от выпитого голова закружилась, и ему потребовалось приложить немало усилий, чтобы удержаться на ногах. - Но только они на другой уехали.
  Глянув на Нарцисса, я словно отчётливо услышала зубовный скрежет. Ещё бы. Супруги Гатто здорово нас провели. Прикидывались простаками, а сами, по-видимому, вычислили причину нашего интереса и сумели сбежать из-под самого нашего носа.
  - На какой другой? - требовательно спросил Нарцисс.
  - Так Длинноногий Ричард на соседней улице живёт, - принялась объяснять тёмненькая. - Ну, прозвище у него такое. Он экипажи сдаёт, кому далеко надо ехать. Вот с ним и договорились. Как стемнело, его кучер экипаж подогнал. Наши вещи загрузили, хозяева и уехали. Ну, временные хозяева то есть.
  - Барон и баронесса Гатто? - на всякий случай уточнил Нарцисс.
  - Они, - охотно кивнула служанка.
  - Где этот длинноногий живёт? - осведомилась я.
  Нам дали адрес и объяснили, как пройти. Выходило, что до дома этого самого Ричарда было не больше пяти минут ходьбы. Выйти за ворота, добраться до первого же поворота направо, а там - вниз по улице, почти до самого конца. Не утруждая себя объяснениями, мыс Нарциссом помчались прочь. Слуги вновь остались предоставленные самим себе, но на сей раз - с отличной темой для пересудов.
  Всё-таки глубокая провинция всегда чем-то напоминает деревню. Ни тебе мощёных улиц, ни высоких башен с часами, ни внушительных соборов, возвышающихся даже над двухэтажными домами, ни привычных круглых окошек мансард. Дома, конечно, побогаче, чем в деревнях, и зачастую тоже двухэтажные, но в большинстве своём бревенчатые, огороженные выкрашенными в разные цвета заборами. Их разделяют приличные расстояния, отводимые, как правило, под сады и огороды. Дороги паршивые, с тянущимися по обеим их сторонам канавами.
  В общем, оценить внешний вид здешних улиц мы успели, благо ночь была звёздная. И всё-таки времени дорога заняла не много. Меньше положенных пяти минут, поскольку преодолели мы её бегом. И постучались в ворота нужного дома, с огромным двором и выкрашенной в синий цвет крышей, используя предназначенное для этой цели металлическое кольцо. Лай собак пришёлся даже очень кстати, поскольку гарантировал, что хозяин нас услышит. В противном случае, учитывая расстояние от ворот собственно до дома и ночное время, в этом могли бы возникнуть сомнения.
  Минут пять, тем не менее, пришлось подождать. Но по истечении этого срока к нам всё-таки зашагал мужчина, по всей видимости, и являвшийся хозяином дома. Правда, ноги его особенно длинными не были, но, может, его не за это так прозвали. А, к примеру, за то, что обеспечивает клиентов возможностью быстро передвигаться на большие расстояния.
  Появление посетителей поздней ночью хозяина, кажется, не удивило, хотя и не порадовало.
  - Свободных карет нет! - зычным голосом сообщил он, приближаясь к воротам.
  После чего принялся успокаивать собак.
  Пришлось вновь представляться офицерами из таинственной жандармерии. Ричард являлся, по-видимому, человеком законопослушным, либо очень хотел произвести такое впечатление. Поэтому сотрудничать с нами стал легко. Объяснил, что заказ на экипаж поступил от барона Гатто ещё вчера. Договорились на сегодняшний день сразу после заката. Он, Ричард, отправил кучера, к дому, в котором проживал Гатто, как и было условлено. Указанное клиентом направление - юг, но точного адреса барон не указал. Обещал отпустить карету через два дня. Заплатил хорошо. Настолько, что Ричард, кажется, не сильно бы страдал, даже если бы экипаж вообще не вернулся.
  - Нам понадобятся две лошади, - заявил Нарцисс, когда стало ясно, что больше никакой полезной информации мы от хозяина дома не получим.
  - Так нету, - развёл руками тот. - Говорю же: свободных экипажей не осталось. Их у меня всего два, каждый запряжён парой лошадей. Оба сняли. Так что в конюшне только одна лошадь осталась, моя.
  - Значит, давайте одну, - милостиво решил Нарцисс, уже шагая широким шагом в сторону конюшни.
  Её несложно было опознать по характерному виду постройки.
  Длинноногий Ричард не солгал: лошадь в конюшне действительно была одна. Её оседлали и вывели во двор. А вот в дальнейшем заключалась загвоздка. Я схватила лошадь под уздцы, Нарцисс занял стратегическую позицию возле седла.
  - Я поеду за ними, а ты раздобудь ещё одну лошадь и догоняй, - распорядилась я, надеясь, что деловой тон сделает своё дело.
  Не сработало. Что называется, раскатала губу.
  - Нет уж, лучше поеду я. А ты спокойно, не торопясь, собери вещи, и выезжай следом.
  Я покрепче перехватила поводья.
  - Я лучше тебя знаю здешние дороги.
  Нарцисс вцепился рукой в седло.
  - А мне с ними по пути. Ты ведь всё равно собираешься возвращаться в столицу? А это совсем в другую сторону.
  - Я скорее их найду, - не сдавалась я.
  - А я быстрее их догоню, - упорствовал Нарцисс.
  - Если ты настоящий мужчина, то не сможешь заставить женщину идти пешком! - возмутилась я. - А стало быть, уступишь лошадь.
  - Тебе-то? Да даже не подумаю! С такой "слабой женщиной", как ты, только дай слабину! Проглотишь - и не подавишься.
  Я судорожно сглотнула, невольно представив себе это картинку отнюдь не в метафорическом смысле. А этот наглец воспользовался моим кратковременным замешательством и вскочил в седло. Конечно, я попыталась удержать лошадь, но после того, как Нарцисс её пришпорил, была вынуждена отступить.
  Проводив спину Нарцисса и лошадиный зад мрачным взглядом, а также парочкой смачных ругательств, я неспешно зашагала назад, вверх по улице. Торопиться, в сущности, уже было некуда. Барон с баронессой получили несколько часов форы. Нарцисс, который не трясётся в карете, а едет верхом, да к тому же скакать будет, без сомнения, во весь опор, расстояние, конечно же, сократит. Я же, как бы ни старалась, от него отстаю. На то, чтобы раздобыть в такое время суток лошадь, время потребуется. К тому же, если говорить совсем откровенно, моя обувь, идеально подобранная для лазанья по стенам, плохо подходила для верховой езды. А это тоже означало потерю времени. Вывод: оптимальным вариантом сейчас будет спокойно вернуться домой (точнее говоря, на тот постоялый двор, где меня дожидались мои вещи и моя лошадь) и выехать уже оттуда. А по дороге спокойно обдумать сложившуюся ситуацию.
  Итак, Гатто решили пуститься в бега. Нарцисс следует за ними. Его задача сейчас - просчитать их планы и найти способ их перехватить. Ещё один агент в моём лице скромно поспешает за Нарциссом. И моя задача - просчитать ходы не только Гатто, но и Нарцисса. Ну что ж, начнём.
  Барон заявил хозяину экипажа, что едет на юг. Но направление он, вне всяких сомнений, назвал ложное. Притом заплатил достаточно, чтобы истинный пункт назначения не имел для Ричарда особого значения. А в случае необходимости приплатит и лично кучеру, чтобы тот не заартачился. Итак, куда могли в действительности поехать супруги Гатто? Ну, это вполне очевидно. У них на хвосте - агенты тайных служб двух государств, Эрталии и Ристонии. Конечно, знать это наверняка они не могут, но, вероятнее всего, подозревают. Что следует делать в этой ситуации? Усыпить внимание агентов, ускользнуть и как можно скорее возвратиться в Эркландию, дабы доставить перстень по назначению. Стало быть, направились они не на юг, а на восток. Ехать до эркландской границы примерно два дня, что соответствует сроку, названному бароном Длинноногому Ричарду.
  Хорошо, примем это за рабочую гипотезу. Идём дальше. Бегство бегством, но рано или поздно Гатто остановятся на ночлег. Пусть не ночью, пусть под утро, но остановятся. Они - аристократы, люди довольно-таки изнеженные, к лишениям не привыкли. Кроме того, они уверены, что их исчезновение мы обнаружим самое раннее утром. Так что с этой точки зрения, фора есть именно у нас. Так...
  Я воспроизвела в голове одну из хорошенько заученных в своё время карт, каковых было немало. Конкретно на этой, помимо прочего, были отмечены трактиры. На интересующем меня участке таковых находилось всего два. "Плакучая ива" и "Три берёзы". Такие в этих местах названия в ходу, древесные. Останавливаться прямо в лесу наши аристократы точно не будут, так что... Нет, "Ива" отсюда слишком близко, всего четыре - четыре с половиной часа пути. Так что ночевать они всё-таки будут в "Трёх берёзах".
  Нарцисс наверняка будет рассуждать так же, как я, и придёт к тем же выводам. Догнать карету барона он не сможет, а вот перехватить чету Гатто в трактире - запросто. И в данной ситуации церемониться уже не станет. Полную секретность сохранить уже не удалось, перстень вот-вот уплывёт в ту страну, извлечь его из которой будет затруднительно. Так что терять нечего. Отсюда вывод: к тому времени, как некая эрталийская агентесса доберётся на своей лошади до "Трёх берёз", Нарцисс уже будет таков. Притом с перстнем.
  Стало быть, моя задача - не в том, чтобы нагнать лорда и леди Гатто. Эту работу мы предоставим Нарциссу. В его профессиональных качествах я нисколько не сомневаюсь. Моя же задача - перехватить самого Нарцисса.
  Итак, куда он направится после того, как заполучит перстень? Нетрудно догадаться: в Ристонию. Именно туда он должен доставить трофей. Более того, на территории родного государства Нарцисса мне будет куда как труднее его переиграть. А до границы с Ристонией от "Трёх берёз", увы, не так уж и далеко. Впрочем, и не рукой подать: скакать часов десять точно придётся. Так что мы ещё повоюем...
  Добравшись до постоялого двора, я всё-таки раскрыла одну из имевшихся в моём распоряжении карт. Надо было как следует рассмотреть интересовавший меня участок. Так-так... Нарцисс мог выбрать две дороги, которые сходились лишь вблизи от границы. Зато вот этот удобно расположенный холм позволит увидеть, куда он поедет, и подготовить достойный приём. Фора по времени у меня есть: ведь я не стану кружить, заезжая в трактир, а двинусь к холму напрямик.
  Ну что ж, господин Нарцисс, до скорой встречи!
  
  Стандартный приём с древесным стволом, преграждающим лесную дорогу, хорош, когда требуется остановить карету. С одиноким всадником сложнее. Один ствол он просто-напросто перепрыгнет (ну, строго говоря, не он, а конь) - и будет таков. Поэтому в данном случае пришлось хорошенько попотеть, сваливая поперёк тропинки, а также по бокам от неё, целую кучу брёвен. К счастью, обзор с вершины холма открывался отличный, и времени на подготовку хватало. Зато в итоге ни один конный в здравом уме не попытался бы преодолеть возникшее аккурат после поворота дороги препятствие в один прыжок. А уж со здравостью ума у Нарцисса всё было в полном порядке.
  Поэтому остановиться ему всё-таки пришлось, хотя неладное он, конечно же, заподозрил сразу. Но развернуть коня или аккуратно объехать препятствие, пробираясь между деревьями, он уже не успел. Семеро не слишком раскормленных, но тем не менее весьма крупных мужчин окружили его за несколько секунд. Одеты они были как придётся (старые обноски перемешались с идеально новыми вещами), вооружены тоже кто во что горазд. Но, самое главное, оружие имелось у всех, и у некоторых - огнестрельное. Поэтому расстояние в десяток шагов, всё ещё отделявшее большинство из них от Нарцисса, счесть безопасным было нельзя.
  - Значит так, - с ленцой протянул главарь банды, - я - человек честный, поэтому врать про "кошелёк или жизнь" не буду. Жизнь, конечно, при желании можешь отдать, но кошелёк мы возьмём по-любому. Так что сопротивляться не советую.
  Надо сказать, внешность атамана производила двоякое впечатление. Высокий рост, крепкое телосложение и шрам на щеке вызывали ассоциации с матёрым волком. Но огненно-рыжие волосы, завивающиеся внизу очаровательными колечками, и многочисленные веснушки, напротив, наводили на мысль о шебутном мальчишке, а из животного мира ассоциации возникали почему-то с молодым оленёнком. Впрочем, я отвлеклась.
  - Значит, вам нужен мой кошель? - решил уточнить Нарцисс, державшийся, надо отдать ему должное, молодцом.
  Я даже предполагаю, что при иных обстоятельствах он бы вполне мог попытаться справиться с этим количеством противников. Но не тогда, когда несколько человек одновременно держали его на прицеле, готовые в любой момент спустить курок пистолета или арбалетную тетиву.
  - Не только. - Атаман оценивающе оглядел жертву ограбления. - Ещё твоя лошадь, камзол (за него неплохие деньги можно будет выручить), ну, и всякие побрякушки - кольца, подвески и тому подобное.
  - Я так понимаю, ради "тому подобного" всё и затевалось. Так?
  Последний вопрос Нарцисса был обращён в пространство, причём агент почти сразу, и вполне обоснованно, поднял голову, оглядывая густую листву близлежащих деревьев. Пришлось раздвинуть ветки и, аки лешему, явиться людским взорам. Правда, я пока не спешила спрыгивать на землю с сука, на котором сидела.
  - Привет, - невинным тоном произнесла я.
  Оставалось только добавить "Какая неожиданная встреча!", но я сочла, что это будет перебором.
  - Я смотрю, эрталийские агенты сотрудничают с весьма законопослушными подданными, - фыркнул Нарцисс.
  - Ох, не пытайся казаться моралистом! - поморщила носик я. - Это тебе не к лицу. Да, мы сотрудничаем с этими подданными, и, к слову сказать, сотрудничество бывает весьма плодотворным. Как, например, сейчас.
  Разбойники, внимательно прислушивавшиеся к разговору, довольно заухмылялись.
  - А мой кошель? - продолжал любопытствовать Нарцисс. - Тоже твоя идея?
  - Нет, - призналась я. - Кошель - это их творческая инициатива. Но не могу же я душить на корню порыв вдохновения.
  Насчёт кошеля я разбойникам и правда ничего не говорила. В отличие от лошади. Увести её у Нарцисса я считала делом чести, хотя, понятное дело, уже обзавелась собственным конём.
  - А-а-а, - протянул агент. - А я-то думал, ты таким образом расплачиваешься с подданными за помощь. Как же тогда? Неужели натурой?
  Пытается разозлить. Надеется, что в порыве эмоций я допущу хоть какую-нибудь мелкую ошибку, а он сумеет на ней сыграть. Не дождётся.
  - Послушай, давай говорить напрямик, - щедро предложила я. - Сейчас сила на моей стороне. Ты же давно в деле и знаешь правило: проигрывать тоже нужно уметь. Смотри на это философски. Сейчас я тебя обошла. Это неудивительно: тут, как-никак, моя территория, а это изрядно помогает. В другой раз первенство останется за тобой. А сейчас просто отдай мне кольцо. В Ристонии можешь рассказать такую историю, какую сочтёшь нужным, я ничего оспаривать не стану.
  - Звучит, конечно, красиво, - усмехнулся Нарцисс. - Но как быть, если у меня нет при себе кольца?
  И он хитро прищурился.
  Блефует. Куда бы, интересно знать, он мог его задевать, в Эрталии-то?
  - Отдай кольцо, - посоветовала я.
  - Простите, леди, но это уже наша работа, - вмешался атаман.
  Я развела руки, развернув их ладонями вперёд - дескать, я у вас под ногами не путаюсь.
  - Кошелёк, - распорядился разбойник.
  Нарцисс со смешком бросил кошель к его ногам. Один из разбойников поднял мешочек и перебросил мне. Сделал он это со спокойной душой, прекрасно зная, что кроме интересующего меня предмета я ничего забрать не попытаюсь.
  Тщательно обыскав кошелёк, я не обнаружила там ничего, мало-мальски напоминающего нужное (да и какое-либо другое) кольцо, после чего перебросила кошель обратно разбойнику. Ни на что другое я и не рассчитывала. Нарцисс не такой идиот, чтобы носить столь ценный перстень в кошеле, то есть в самом первом месте, где оный станут искать.
  - Лошадь, - продолжил ничуть не встревоженный атаман.
  Поводья возмутительным образом отобранного у меня животного перекочевали к разбойнику. Спешиться Нарцисс успел ещё раньше.
  - Камзол.
  Спокойная отстранённость атамана впечатлила даже меня. Камзол мне тоже перекинули, я внимательно его изучила, но кольца не обнаружила.
  - Что-нибудь ещё?
  Нарцисс наглядно продемонстрировал длинные пальцы, которые, если можно так сказать о данной части тела, были абсолютно обнажены. То есть никаких колец на них не наблюдалось.
  Я соскочила с ветки и приблизилась к разбойникам. Они немного расступились, чтобы мы с Нарциссом могли друг друга видеть.
  - Раздевайся, - заявила я, скрестив руки на груди.
  Агент покосился на меня с откровенной насмешкой.
  - Что, прямо здесь и сейчас? - осведомился он. - Дорогая, я настолько тебе нравлюсь?
  Кое-кто из разбойников захихикал. Не особенно напрягаясь по этому поводу, я настойчиво произнесла:
  - Снимай рубашку.
  - Зачем? - тут же отозвался Нарцисс. - Может быть, сразу штаны?
  Смешки стали громче.
  - Ру-баш-ку, - по слогам повторила я, окончательно уверившись в том, что моё предположение верно.
  Теперь стало очевидно, что Нарцисс снял бы брюки со значительно большей охотой. Ну в самом деле, чего мы с разбойниками там не видели? А вот под рубашкой явно пряталось нечто, чего действительно не видели, притом никогда.
  Нехотя, агент начал расстёгивать рубашку.
  - Достаточно! - прервала действо я, когда после третьей пуговицы стала отчётливо видна уходящая под одежду цепочка. - Меня интересует то, что висит у тебя на шее.
  Кольцо действительно оказалось там. После того, как Нарцисс вынужденно перекинул мне цепочку с висящим на ней трофеем, я поспешила откланяться.
  - На твоём месте я бы не стал радоваться прежде времени, - бросил мне агент. - Ещё не вечер, а до столицы путь неблизкий.
  - Неблизкий, - подтвердила очевидное я. Не сказать, чтобы сей факт совсем уж меня не тревожил, но тревога порождала желание поскорее тронуться в путь, а не болтать на данную тему неопределённое количество времени. - Поэтому мне пора. А с этими милыми людьми я обо всём договорилась, они не откажут тебе в гостеприимстве. Дня на два. Потом ты будешь волен ехать в любом направлении. Лично я рекомендую ристонийскую границу.
  
  Путь и вправду лежал неблизкий. Первое время я то и дело невольно оглядывалась, проверяя, нет ли за мной погони. Но её не было, да и быть не могло, так что постепенно я расслабилась. В меру, конечно. Настолько, насколько вообще можно позволить себе расслабиться при выполнении важного задания. Но самое забавное заключалось в том, что мне стало скучно. Даже почти тоскливо. Привыкла я за последние насыщенные дни к постоянному противостоянию, зримому или незримому присутствию конкурирующего агента.
  Придя к такому выводу, я поспешила напомнить себе, что расслабляться рано. Нарцисс Нарциссом, но есть и другие люди, заинтересованные в том, чтобы заполучить кольцо, и они могут оказаться куда как опаснее. В конце концов, от ристонийского агента ничего, кроме мелких (ну, в крайнем случае, крупных) пакостей, я не ожидала. Да и, положа руку на сердце, даже попади кольцо в Ристонию, вряд ли это бы имело трагические последствия. Просто в очередном витке соревнования между тайными ведомствами двух государств победу одержит не наша сторона. Неприятно, но не смертельно. А вот если перстень попадёт в Эркландию, тем более в руки такой мутной и подозрительной фигуры как Фернан Ромеро, это может закончиться катастрофой.
  Поэтому, подъехав к придорожному трактиру незадолго до заката, я отказалась от соблазна задержаться там на ночь. Вместо этого, перекинув расторопному мальчишке поводья и велев покормить лошадь, зашла отдохнуть и перекусить. Какое-то время "отдыхала", сидя на неудобной скамье и давясь плохо прожаренным мясом, а затем продолжила путь. Наделась лишь, что лошади больше повезло с ужином.
  Когда совсем стемнело, искать место для ночлега всё-таки пришлось. Однако трактиров поблизости уже не было: не настолько часто они в этих краях встречались. На такую роскошь я и не рассчитывала, но надеялась хоть на какое-нибудь скромное жилище, где путника всегда рады были приютить за хорошие деньги. Увы. Ни единого домика всё никак не попадалось.
  Углубившись в лежавшее на пути редколесье, я уже смирилась с перспективой ночевать под открытым небом, когда завидела одинокий домик, вероятнее всего, охотничий. Спешилась, намотала поводья на осиновую ветку и постучала. Ответом была тишина. Огоньков в окнах тоже не наблюдалась. Собственно, оно и неудивительно, если это охотничий домик, который лишь изредка используется своими хозяевами.
  Дверь была заперта, но подобные мелочи меня не уже давно не останавливали. Тем более что замок оказался совершенно несерьёзный: видимо, красть в доме было особо нечего. Я вошла. Постояла, привыкая к темноте: снаружи, благодаря лунному свету, видимость была неплохая, а вот сюда даже звёзды не заглядывали. Затем сделала пару шагов вперёд... И во вспыхнувшем свете свечи увидела перед собой дуло пистолета. Я глядела на него, оно - на меня. А потом эту идиллию нарушило остриё шпаги, осторожно, но красноречиво коснувшееся моей спины.
  - Я протестую, - заявила я, инстинктивно передёрнув лопатками. - Это плагиат и вообще нечестно.
  - А честной игры никто и не обещал, - заметил Нарцисс, нисколько не обиженный.
  Чувство раздражения я, конечно, испытывала, но, сколь ни странно, не слишком сильное. Всё же поначалу я предположила, что столкнулась с эркландцами, а на таком фоне ристонийского агента можно было считать, по сути, старым добрым товарищем.
  - Как ты умудрился выбраться от разбойников? - осведомилась я и из любопытства, и ради того, чтобы потянуть время, оценивая ситуацию. - Я, конечно, понимаю, что вы с ними одного поля ягоды, но всё-таки?
  - И это говорит женщина, которая наняла их с целью меня ограбить?
  - Это ты первым ограбил меня. А я исключительно вернула себе украденное.
  - По-моему, у тебя я ничего не украл. - Моя претензия Нарцисса явно повеселила. - Если на то пошло, ограбил я барона Гатто, а лошадь - ту и вовсе взял у доброго господина Ричарда взаймы и, заметь, с его согласия.
   - Ну да, и согласился он исключительно потому, что ты назвался представителем несуществующего ведомства.
   - Которое придумала ты.
   - Вы так что, всю дорогу общаетесь? - поинтересовался мужской голос за моей спиной.
  Спиной, к которой, к слову, уже не прикасалось никаких лезвий.
  Я позволила себе оглянуться, чтобы увидеть молодого невысокого мужчину достаточно приятной наружности. Шпагу он по-прежнему держал в руке, так что слишком сильно расслабляться не стоило.
  - Более или менее, - не слишком охотно ответил Нарцисс.
  - Что ж, в таком случае я понимаю, почему задание заняло у тебя столько времени, - хмыкнул тот.
  - Посмотрел бы я на тебя, - отозвался Нарцисс, поморщившись.
  - Ты так и не ответил на мой вопрос, - настойчиво напомнила я.
  Агент передёрнул плечами.
  - Как я ушёл от разбойников? Заплатил им, естественно.
  - Чем?! Они же и так отобрали у тебя все деньги!
  Моё возмущение буквально-таки зашкаливало.
  Нарцисс самодовольно усмехнулся.
  - Сотрудничать с этими людьми тоже нужно уметь, - туманно объяснил он. - А я как раз обладаю соответствующими навыками.
  - Это какими? - подозрительно прищурилась я. - Не считая, конечно, пристрастия к грабежу? - Я поспешила всыпать в вопрос щедрую порцию сарказма.
  - Игре в кости, - снисходительно сообщил Нарцисс. - Сначала я выиграл у них всё украденное у меня, потом ещё кучу денег. А потом мы сторговались на том, что они отпускают меня и дают лошадь взамен той, которую уже увела ты. А я прощаю им остальной долг. И вот я здесь! - торжественно завершил рассказ он.
  - Чёрт знает что такое, - посетовала я, ни к кому определённому не обращаясь. Вряд ли напарник Нарцисса (или кем там он ему приходится) проявит сочувствие к моей позиции.
  И действительно: не проявил. Во всяком случае, именно его стараниями (хоть и по знаку Нарцисса) на мои руки были заведены за спину, и на запястьях сомкнулись браслеты кандалов.
  - Прости, но ближайшие несколько часов тебе придётся провести здесь, - сообщил Нарцисс, снимая с моей шеи хорошо знакомую цепочку с кольцом. Украшение, уже успевшее набить оскомину нам обоим.
  Меня подтолкнули в сторону стоявшего возле самой стены кресла. Пожав плечами, я опустилась на мягкое сиденье. Мягкое-то оно мягкое, но сидеть с руками за спиной всё равно не слишком удобно.
  - А мне что делать? - поинтересовался напарник Нарцисса, в то время как тот застёгивал цепочку у себя на шее.
  - Караулить, - ответил тот. - Причём - Крепыш, запомни! - внимательно и ежесекундно. Не выходить, не отворачиваться, не покупаться ни на какие увёртки. Ты меня понял? - Он выждал многозначительную паузу, как бы дожидаясь, чтобы его напарник - или скорее подчинённый? - в полной мере осознал смысл сказанного. - Это не какой-нибудь мелкий преступник. Или даже крупный. Это наша коллега, высококлассный профессионал своего дела.
  - Я так тронута, что сейчас разрыдаюсь, - мрачно сообщила я.
   - Так вот, - мои слова Нарцисс проигнорировал начисто, - никаких уступок, даже в мелочах. Твоя задача - гарантировать, что в течение пяти часов она не сдвинется с этого места. После этого можешь отпускать. Нет, для верности всё-таки выжди шесть. Дальше она меня уже не вернёт: я успею пересечь границу. В Ристонии меня встречают, так что отобрать кольцо там будет, мягко говоря, затруднительно. - Эти слова предназначались уже для меня.
   - Ладно, я всё понял, - проворчал в ответ Крепыш.
   Забавное, кстати сказать, прозвище. Парень действительно был коренастый, не толстый, но явно с широкой костью, и телосложением обладал крепким.
   - Надеюсь, - всё так же многозначительно проговорил Нарцисс. - Всё, я поехал, - продолжил он, напоследок похлопав себя по карманам. Как закончишь здесь, можешь возвращаться домой.
   Один кивок мне на прощанье, и он вышел из дома. Холодный ветер ворвался в помещение и почти сразу прекратился, стоило захлопнуться двери.
   Мы с Крепышом смотрели друг на друга. Я на него, он на меня. Оба молчали. Потом парень скинул куртку и уселся за небольшой стол, так, чтобы находиться ко мне лицом. На столешницу перед ним лёг заряженный пистолет.
   Я немного посверлила агента глазами, затем для достоверности попялилась в стену и наконец прикрыла глаза. Что остаётся делать, если в течение ближайших нескольких часов никуда не деться? Только дремать, отдыхая по мере возможности от праведных трудов.
   Впрочем, всё это - только видимость. Агенты на задании не отдыхают, а моё задание пока не выполнено. И сидящий напротив мужчина, конечно же, это понимает. И продолжает следить за мной пристальным взглядом, который я ощущаю даже сквозь опущенные веки. Придётся пожертвовать драгоценным временем, дабы усыпить его бдительность. Час, полтора - и он перестанет столь ревностно исполнять полученный приказ. Устанет, заскучает, начнёт рассматривать потолок. А я получу возможность воспользоваться шпилькой, которую спрятала в рукав прежде, чем мне сковали руки.
   Раздавшиеся со стороны стола звуки заставили меня приоткрыть глаза, но лишь ненадолго. Агент просто достал флягу и отпил из неё воды. Во всяком случае, я так предполагаю, что вода. Вряд ли он бы себе позволил пить алкоголь, выполня столь ответственное поручение.
   Вообще, вероятнее всего, прозвище Крепыш свидетельствует не только о телосложении. Подозреваю, что мой тюремщик - человек недалёкий. Иначе прозвали бы его как-то иначе, за другие таланты. Потому и выполняет он здесь роль второстепенную, скорее подчинённого, чем полноценного напарника. Ну что ж, подождём, посмотрим.
   Спросите у агентов, что самое трудное в нашем деле. Предполагаю, что каждый даст свой собственный, отличающийся от прочих ответ. Моя точка зрения в данном вопросе однозначно. Труднее всего - ждать. Долго и терпеливо, не делая ровным счётом ничего, в идеале даже не шевелясь, но при этом не теряя бдительности и не позволяя расшалиться нервам. Всему остальному можно научиться. То, что тяжело вначале, по окончании многочисленных тренировок превратится в дело техники. Но ожидание станет всякий раз пробовать на прочность натянувшиеся до предела нервы.
   Я справилась. Выждала даже не полтора часа, а добрых два. Правда, за это время успела кое-что сделать, а именно - открыть замки кандалов. Сделать это со скованными за спиной руками - штука трудная, но как раз из тех, достижимых благодаря богатому опыту. А опыт у меня и вправду богатый. И овладела я этой наукой задолго до того, как поступила на свою нынешнюю службу. Собственно говоря, отчасти поэтому меня на неё и взяли. Я обладала немалым числом полезных для агента навыков.
   Ожидания дали свои плоды. Необходимый мне момент относительной свободы настал. Крепыш довольно долго ёрзал на стуле, барабанил пальцами по столу и наконец, посверлив меня подозрительным взглядом, всё-таки позволил себе выскочить на порог. Вот не следовало ему несколько раз прикладываться к фляге. И уж если естественные природные последствия таких действий дали о себе знать, не выходить на улицу. Общественные нормы, равно как и личный комфорт, должны были отступить перед необходимостью добросовестно выполнить приказ. Но нет: нормальные человеческие привычки взяли верх, и он позволил себе выпустить меня из виду. Всего на несколько секунд, при этом прихватив с собой пистолет, хоть я и была, с его точки зрения, скована. И тем не менее, этого хватило.
   Я быстро выудила из кармана одну маленькую, но очень полезную пилюлю, закинула её в рот и, когда Крепыш возвратился, на ходу застёгивая брючный ремень, раскусила. Препарат являлся плодом совместных трудов лекарей, магов и алхимиков, и разработан был специально для эрталийской разведки.
   Выждав три минуты, я закашлялась, широко выпучив глаза и шевеля губами, будто тщетно силясь что-то сказать. Крепыш отнёсся к моим действиям, как и следовало, то есть как к тщательно разыгрываемому представлению.
   - Ну-ну, - ничуть не обеспокоенно хмыкнул он, - и что там у нас дальше?
   Я принялась отчаянно вращать глазами и захрипела нечто невнятное.
   - Меня про вас предупредили, - напомнил Крепыш. - Так что давайте без всего этого. - В его голосе послышались почти просительные нотки. - Ну, в самом деле, просто подождите ещё четыре часа. И всё, разойдёмся как культурные люди.
   Культурным человеком я, по-видимому, не являлась, поскольку ждать целых четыре часа совершенно не планировала. Из глаз потекли слёзы - результат вовсе не моих актёрских данных, а начавшегося действия принятого препарата.
   - Слушайте, я всё равно вам не верю, - с напором произнёс Крепыш, но чувствовалось, что он начал нервничать.
   Ещё чуть-чуть похрипев, не столько из необходимости, сколько в порыве вдохновения, я сникла в кресле и застыла без движения. В крайне неудобной позе, но на что не пойдёшь ради эффекта?
   - Ой, ну в это я уж никак не поверю, - протянул Крепыш. Немного подождав, окликнул меня: - Эй! Ну, хватит притворяться! Садитесь уже, неудобно же так лежать. Всё равно я вас освобождать не собираюсь.
   Я не шевелилась. Судя по звукам, агент снова заёрзал на стуле, теперь от тревоги. А теперь, кажется, встал на ноги. Наверняка перегибается через стол и вглядывается в моё лицо. А посмотреть есть на что. У принятого мною средства есть несколько отличных последствий. Так, например, моя кожа приобрела сейчас приятный трупный оттенок, а тело наощупь стало холодным, приблизительно комнатной температуры.
   Скрипнул отодвигаемый стул. Сквозь полуопущенные ресницы я видела, как Крепыш направляется ко мне, предусмотрительно сжимая в руке пистолет. Снова полноценно закрыла глаза.
   - Эй, что с вами? - Агент нервничал всё сильнее. - Ну, ответьте же мне! Да хватит вам, честное слово... - Тон его был уже практически умоляющим. - Откройте глаза! Вам что, правда плохо? Может, воды?
   Я не шевелилась и никак не реагировала на его возгласы.
  - Да что ж такое?! Ну, что за невезение, честное слово! Пальцем ведь её не тронул!
  А вот это неправда, мысленно прокомментировала я. Когда кандалы надевал, очень даже трогал!
  - А скажут, будто я уморил иностранного агента! - продолжал сетовать Крепыш. Его поведение чрезвычайно мне нравилось. Разговаривая вслух сам с собой, он фактически признавал, что я вовсе не хитрила, а действительно по меньшей мере упала в глубокий обморок. - И Нарцисса подставлю! Эй, милочка, ну же, просыпайтесь скорее!
  Его рука потянулась к моей шее. А вот теперь самое главное - задержать дыхание, будто нырнула под воду. Пульс-то он не почувствует, об этом моя пилюля заботится, а вот заметить, что я дышу, так близко ко мне склонившись, может вполне.
  Задерживать дыхание я умела на две минуты, на сей раз продержалась чуть поменьше, поскольку как следует подготовиться возможности не было, но этого всё равно хватило. Теперь Крепыш, не обнаруживший у меня пульса, метался по комнате в состоянии истерики.
  - Что делать? Лекаря звать? Да где же я лекаря найду в этом чёртовом лесу?!
  Снова позволив себе взглянуть на мир сквозь полуопущенные ресницы, я обнаружила, что бедолага вцепился свободной рукой себе в волосы. Затем, отложив в сторону пистолет, он бросился ко мне и принялся отчаянно хлопать меня по щекам, в надежде, что я всё-таки приду в себя.
  - Право слово, что за неуважение к трупу? - возмутилась я, резко открывая глаза. - Воскресить таким образом нельзя, поднять зомби - тоже. Чему вас там учат, в этой вашей Ристонии?
  Заступиться за честь отчизны, равно как и полноценно обрадоваться, Крепыш не успел. Один удар ногой немного ниже пояса заставил его, обиженно застонав, согнуться пополам. Следующий пришёлся в более приличную зону, зато заставил агента на продолжительное время потерять сознание.
  Я, извиняясь, развела руками. Нехорошо, конечно, так с коллегой, но куда деваться? И вообще, если на то пошло, двое мужчин на одну слабую, хрупкую женщину - это тоже не слишком корректно.
  Оседлав предсказуемо обнаружившуюся снаружи лошадь, я помчалась навёрстывать упущенное.
  
  Увы, наверстать было проблематично. Всё же я потеряла больше двух часов. Приходилось признать очевидное: Нарцисс доберётся до границы раньше, чем я, если только не надумает сделать мне приятное и проторчать пару часов в какой-нибудь харчевне. Но для того, чтобы поверить в такой ход событий, мне отчаянно не хватало оптимизма.
  Лес давно остался за спиной, местность справа от дороги стала холмистой. Более того, некоторые холмы были настолько высокими, что я, право, весьма смутно представляла себе, отчего географы не называют их горами. Я проехала, чтобы не сказать "пролетела", приличную часть пути, но до границы всё ещё было далеко. Утешало одно: по моим подсчётам Нарцисс тоже не успел ещё добраться до Ристонии. Но утешало слабо: по тем же самым подсчётам он должен был оказаться там если не на два, то на полтора часа раньше, чем я.
  Мой взгляд скользнул по окрестностям и зацепился за ступени, выдолбленные в каменистой почве там, где склон холма становился особенно отвесным. Я нахмурилась. Об обычных любителях красивых видов подобным образом не заботятся. И тут меня озарило. Ну конечно же! И ведь граница расположена в районе этой же цепи холмов!
  Свернув с дороги, я устремилась к подножию холма, а затем погнала лошадь верх по склону, пока он не перестал быть достаточно пологим для путешествия верхом. Соскочив с лошади и накинув поводья на сосновую ветку, устремилась к ступеням. Вверх, вверх и вверх. Ступени сменялись узкой, едва виднеющейся тропинкой, тропинка - снова ступенями. Добравшись до вершины, я испустила радостный вопль, благо что никто не мог бы услышать меня в данный момент. Как я и предполагала, здесь всё было заготовлено для сигнального костра. Огниво имелось у меня при себе.
  Костёр разгорелся быстро. Пламя взметнулось, дым поднялся высоко в небеса. Я подошла к самому краю и стояла, напряжённо вглядываясь в сине-зелёную даль. И снова вскрикнула от радости, увидев, как вдалеке, на грани возможностей моего зрения, вспыхнул казавшийся крохотным огонёк.
  Теперь информация в считанные минуты дойдёт до границы. И охрана перекроет выезд в Ристонию, дожидаясь дополнительных пояснений касательно объявленной мною тревоги.
  Разумеется, любой кто попало попасть на вершину не смог бы. Я не ощущала магическую защиту (как-никак сама ни малейшими колдовскими способностями не обладаю), но не сомневалась ни секунды: защита была. Однако не зря надо мной, как и над некоторыми другими моими коллегами, колдовал в своё время королевский маг. Доступ в подобные защищённые королевством места у меня был. Возможно, не во все, но в основную их часть, исключая, должно быть, самые секретные.
  Спускалась осторожно. Разумеется, не спала на ходу, но и не мчалась сломя голову (а то на крутом спуске её недолго сломать в прямом смысле слова). Что могла, я сделала; теперь оставалось надеяться на профессионализм и сознательность пограничной службы. Надеюсь, они с задержанными в кости не играют.
  В том, что мои надежды оправдались, я смогла убедиться, собственно добравшись до заставы. Огромной очереди здесь, конечно, не было, но с полдюжины ожидающих накопиться успело, и одним из первых был мой старый знакомый. Точнее сказать, особенно старым знакомым Нарцисс не являлся, но за последнее время в моей жизни его оказалось настолько много, что создавалось чувство, будто мы знакомы вечность.
  К чести агента надо сказать, что моё появление ни капли его не удивило. Оказавшись в устроенной мной ловушке, он быстро оценил ситуацию и, судя по поведению, достойно проигрывать действительно умел. Так что кольцо вновь перешло в моё распоряжение, остальные ожидающие отпущены, а Нарцисс после обыска выдворен из страны без разрешения на обратный въезд на протяжении ближайшего месяца. Попрощался он со мной, весело помахав рукой, что насторожило, но лишь чуть-чуть. Пронести через границу кольцо или ещё что-то важное он никак не мог: обыск произвели по всем правилам. Передать нечто важное кому-то другому, чтобы снова получить, оказавшись на территории Ристонии, тоже не мог. Увидев сигнальный костёр, пограничники следили за всеми задержанными в высшей степени внимательно, так что никаких передач абсолютно точно не было, да и возможности зарыть незаконно вывозимый предмет где-нибудь поблизости с тем, чтобы выкопать его позднее, бдительные стражи людям тоже не предоставили. Оставалось сделать вывод, что Нарцисс либо действительно умеет проигрывать, либо планирует очередную пакость, возможно, руками своих сообщников. Так что расслабляться я не стала и, поблагодарив служителей закона и пообещав замолвить за них слово перед властями, поспешила в столицу.
  Вопреки ожиданиям, доехала я без каких-либо сложностей. Добравшись до дворца, вручила кольцо кардиналу в собственные руки. Наша встреча долго не продлилась: у его высокопреосвященства имелись другие дела, да и я была только-только с дороги. Подробный доклад сделала в тот же день, но немногим позже, Лавару - своему учителю и непосредственному начальству. А более продолжительный разговор с кардиналом состоялся на следующий день.
  - Лавар рассказал мне о ваших приключениях, - сообщил Монтерей, знаком предлагая мне садиться. Я воспользовалась приглашением. - Стало быть, невзирая на все помехи, в конечном итоге вам удалось обойти своего конкурента.
  - Да, ваше преосвященство, - не без чувства гордости подтвердила я. Но тут же справедливости ради добавила: - Однако должна признать, что этот человек - знаток своего дела, и обыграть его было нелегко. Я не могу с уверенностью утверждать, что преуспела бы в этом на его территории.
  - Что ж, меня радует твоя честность в этом вопросе, равно как и то, как протекало ваше сотрудничество на данном этапе.
  Я непонимающе нахмурилась: одно из произнесённых кардиналом слов неприятно зацепило.
  - Сотрудничество? - переспросила я.
  - Своего рода, - подтвердил Монтерей, вставая, чтобы подойти к высокому бюро. - Согласись, что ваше противодействие в охоте за кольцом больше походило на сотрудничество, переплетённое с дружеским соревнованием, нежели на противостояние врагов.
  Я молчала. Сказанное кардиналом, бесспорно, являлось правдой, но сейчас меня терзало то, что я услышала между строк.
  - Ваше высокопреосвященство, - слова произносились медленно, тягуче, словно я плыла против течения, с трудом рассекая руками воду, - правильно ли я понимаю, что... - Ох, не задают кардиналам такие вопросы! Но и остаться в неведении, мучаясь лишь догадками, я была не готова. - ...Вы с самого начала знали, что за кольцом, кроме меня будет охотиться агент лорда Эстли?
  Монтерей повернулся ко мне, продолжая держать руку на интересовавшем его ящике бюро.
  - Это было достаточно предсказуемо, не так ли, дочь моя? - с едва заметной улыбкой ответил он.
  - А личность этого агента вам тоже была известна?
  Наглеть, так наглеть. Буду спрашивать до тех пор, пока меня не осадят.
  - И её также возможно было предугадать.
  Я сидела, чувствуя, как душу охватывает смятение. В чём же заключалась подлинная причина этой поездки? Отправил ли меня кардинал в провинцию ради поисков кольца или ради очередного "сотрудничества" с Нарциссом?
  Я не была уверена, что решусь напрямую задать этот вопрос: всё-таки при общении с такими людьми, как кардинал Монтерей, во всём следует знать меру. Однако его высокопреосвященство избавил меня от внутренних метаний, ибо сам неожиданно ответил на терзавший меня вопрос.
  - Цель твоего задания была двойной, - просветил меня он, словно сумел прочитать мои мысли. - Кольцо действительно очень опасно и может стать важным козырем в политической игре, а следовательно, крайне нежелательно, чтобы им воспользовалась эркландская сторона. Но нам безусловно было важно увидеть, какие возможности откроются в ходе вашей совместной работы с Нарциссом. Ведь согласись, что ваше первое совместное задание было чрезвычайно лёгким.
  Я вновь погрузилась в молчание. "Нам". Вряд ли кардинал случайно употребил это слово. Не "мне", а "нам". Стало быть, кроме кардинала, было и другое заинтересованное лицо. И что-то подсказывает мне, что этим лицом являлся лорд Кэмерон Эстли. Стало неприятно, словно по груди пробежал холодок. Значит, всё это было подстроено заранее? Наша отчаянная борьбы с Нарциссом, все силы, брошенные на то, чтобы перехитрить друг друга... Всё это просто ради того, чтобы двое великих государственных мужей смогли понаблюдать, как именно мы будем себя вести? Конечно, я понимала, что делалось это вовсе не для того, чтобы поразвлечься, а было нужно для очередной далеко идущей и важной для обоих государств цели... И всё равно меня не покидало чувство, будто я только что поучаствовала в тараканьих бегах, притом отнюдь не в роли зрителя.
  - Что ж, я рада, что смогла выполнить сразу два ваших задания.
  Это было максимальное выражение недовольства, какое я могла себе позволить. Впрочем, возможно, и оно было чрезмерным, но кардинал не возмутился и даже не поморщился. Просто совершенно спокойным тоном сообщил:
  - Ты выполнила только одно.
  Я в удивлении нахмурила брови. Нарцисса я переиграла, кольцо привезла. Что же тогда?
  - Перстень оказался поддельным, - ответил на невысказанный вопрос кардинал.
  Всё тем же ровным, спокойным тоном. Таким спокойным, что можно было бы подумать, будто и этот поворот был запланирован им заранее, однако я знала его высокопреосвященство достаточно, чтобы разглядеть эмоции, спрятанные на самом дне чуть прищуренных глаз. Подмена кольца стала для кардинала неприятной неожиданностью.
  - Но Нарцисса обыскали на границе! - От волнения я начала рассуждать вслух, и совершенно забыла о недавнем чувстве обиды. - Он не мог пронести кольцо на территорию Ристонии!
  - Судя по тому, сколь активно этот молодой человек старался перехватить у тебя перстень, он тоже пребывал в неведении, - снисходительно качнул головой кардинал. - Возможных вариантов - два. Первый: барон Гатто подменил перстень, догадавшись о том, что его преследуют. Позаботился об этом прежде, чем бежать из города.
  Я прикусила губу. То, что Гатто догадался о внимании нашего ведомства, - бесспорно мой просчёт. Правда, весьма вероятно, что не заинтересуйся им два ведомства сразу, происходящее не стало бы для него столь очевидным.
  Осторожно посмотрела на кардинала. Упрёка по этому поводу не увидела.
  - Однако при этом варианте барону пришлось бы действовать чрезвычайно быстро, - продолжал Монтерей. - А полученная нами подделка - весьма высокого качества. Поэтому мне представляется более вероятным второй вариант. Нам с самого начала подсунули ложную информацию. Настоящего перстня у Гатто никогда не было. Он хранил копию для того, чтобы сосредоточить на себе наше внимание. А настоящее кольцо вывез кто-то другой.
  Не сказать, чтобы такой поворот событий был совсем уж нереальным или из ряда вон выходящим. И тем не менее я была несколько шокирована. В первую очередь, наверное, масштабом собственного просчёта.
  - Это не твоя вина, - с лёгкостью прочитал мои мысли Монтерей. - Ошибку совершили другие люди. Этим вопросом я займусь отдельно, но тебя он беспокоить не должен.
  Я мысленно посочувствовала "другим людям", однако не слишком сильно. Во-первых, ещё неизвестно, не с умыслом ли они совершили эту "ошибку". Во-вторых, кардинал, при всей своей суровости, справедлив. А в-третьих, если сверх меры сочувствовать всем незнакомцам, можно прежде времени скончаться от сердечного недуга.
  Припомнился также и излишне весёлый взгляд Нарцисса, когда он отдавал мне кольцо в последний раз. У разбойников он отреагировал совсем иначе. Похоже, к моменту обыска на границе он успел догадаться, что с перстнем что-то не так.
  Хотела бы я знать, каким именно образом.
  - Со своей стороны, ты всё сделала правильно, - отметил Монтерей, завершая беседу. - Я доволен твоей работой. Вознаграждение ждёт тебя у казначея. Ступай.
  Пройдя мимо бдевших возле очередной двери стражников, я столкнулась в коридоре с Рэмом.
  - Как дела? - бодрым тоном осведомился он.
  - Не знаю, - честно ответила я, полноценно не выходя из состояния глубокой задумчивости. - Вроде бы в целом всё хорошо. Но, понимаешь ли, участие в политических играх оставляет иногда странное ощущение.
  - Поговори об этом с моей женой, - усмехнулся Рэм. - Ей точно будет что сказать тебе на этот счёт.
 Ваша оценка:

Популярное на LitNet.com В.Соколов "Мажор 3: Милосердие спецназа"(Боевик) А.Емельянов "Тайный паладин в мире боевых искусств"(Уся (Wuxia)) А.Кочеровский "Баланс Темного 2"(ЛитРПГ) Л.Малюдка "(не)святая"(Боевое фэнтези) Л.Малюдка "Монк"(Уся (Wuxia)) Д.Сугралинов "Дисгардиум 3. Чумной мор"(ЛитРПГ) А.Завадская "Архи-Vr"(Киберпанк) Д.Сугралинов "Дисгардиум 4. Священная война"(Боевое фэнтези) А.Емельянов "Мир Карика 11. Тайна Кота"(ЛитРПГ) Р.Цуканов "Серый кукловод. Часть 2"(Антиутопия)
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
И.Мартин "Время.Ветер.Вода" А.Кейн, И.Саган "Дотянуться до престола" Э.Бланк "Атрионка.Сердце хамелеона" Д.Гельфер "Серые будни богов.Синтетические миры"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"