Куриленко Татьяна Ивановна: другие произведения.

Музыка ветра

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Конкурс "Мир боевых искусств. Wuxia" Переводы на Amazon!
Конкурсы романов на Author.Today
Конкурс Наследница на ПродаМан

Устали от серых будней?
[Создай аудиокнигу за 15 минут]
Диктор озвучит книги за 42 рубля
Peклaмa
 Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Главному герою уже 12 лет, он осваивает стихию Воздуха. Что ожидает парнишку на этом пути? С кем придется искать древний артефакт? Чем удивит Бог Дый? На каком языке общаются маги планеты? Кто может увидеть Древо Жизни? Как сохранить планету для будущих поколений? Какого цвета Ветер? Услышьте музыку ветра...


   Серия "Волшебные стихии" ТАТЬЯНА КУРИЛЕНКО

КОГДА ПОЕТ ВЕТЕР

Посвящается мужу Анатолию

   КНИГА ТРЕТЬЯ
   ГЛАВА ПЕРВАЯ
  
  
   Что обычно происходит в семье накануне дня рождения ребенка, девочки шести лет? Если мама работает, то делает заготовки на следующий день, чтобы вечером успеть приготовить праздничный ужин. Хотя возможен вариант похода в ресторан или кафе с приглашенными гостями. Но в этой семье Рода Велесовых привыкли проводить знаменательные события дома в узком кругу: бабушки, дедушки, самые близкие друзья, т.е. родители Гены, Ваниного друга.
   Ваня Велесов снисходительно наблюдал за суетой родителей вокруг Лии, маленькой сестренки, которой завтра, 14 мая, исполнится всего шесть лет. Казалось бы, вполне заурядный день рождения, но волнение домочадцев выдавало напряженность и переживания взрослых людей. Может, с девочкой что-то не так?! Нет, не похоже. Вот она, носится по квартире, словно ураган, что-то задевает на ходу и, не обращая внимания на упавший предмет, продолжает движение по намеченной траектории. Никто не ругает ребенка за разбитую фаянсовую фигурку, брат тоже реагирует странно, будто такое поведение девочки вовсе не раздражает его. Он улыбается, делает незаметное движение пальцами, и разбитая фигурка, вновь целая и невредимая, занимает привычное место на полке. Как?!! Он применил магию?!! Магия?! *
   О том, что Лия выросла в семье чародеев, станет известно ей завтра, на шестой год рождения. Таковы традиции старинного Рода, которому тысячи лет, и он появился на Земле задолго до Рождества Христова.
   Но старшего брата именинницы волнуют не эти обыденные проблемы, а собственные вопросы, особенно ответы на них. Почему до сих пор он, Иван, получив в подарок книгу "Стихия Воздуха" на двенадцатый день рождения, все еще пребывает в подвешенном состоянии? Где его наставник на следующие три года, и кто он?!! Как можно было допустить, что ученик чародея прогуливает уже почти месяц?!! 18 апреля осталось далеко позади, а проводника все еще никто ему не определил в помощники. Как изучать стихию воздуха, если в книге пустые страницы? Безобразие! Всевышняя безответственность! Хоть бы Страж пирамиды в Крыму, давний и верный приятель, откликнулся, а то и он хранит молчание. Сговорились все, что ли?!!
  
  
   * Книги "Семь ключей", "Каменный пленник".
  
   В минувшие периоды обучения Страж пирамиды в Черном море всегда находил время для общения с Посланником, то есть, с Ваней Велесовым. Что
   происходит сейчас, когда он перешел на третий курс школы чародеев? Хотя, где она, эта школа? В ней всего один ученик. Правда, завтра зачислят Лию, маленькую, крошечную девчушку. Но за нее Ваня почему-то не слишком переживает, ведь шесть лет назад она завершила Первый Круг в возрасте более сорока лет. А произошло это событие не по ее воле, а из-за желания родителей вернуть сыну, Ване, младшую сестру. О, Боги, как все запутано! Несведущему человеку трудно разобраться в дикой, немыслимой ситуации: как сестричка сорока лет могла быть младше шестилетнего братика? Только книга "Семь ключей" раскрывает все секреты. Ну, почти все.
   - Ваня, Ваня, посмотри, что я нашла!- Лия бесцеремонно отвлекла брата от раздумий, заставив обратить внимание на себя, королеву завтрашнего праздника. - Я уже забыла о нем, а тут - раз! И нашелся мой любимый крокодильчик! Видишь, я надула его! Сама! Никого не просила! Я умница, да? Теперь можно поплавать на нем, правда?! Он и в бассейне на бабушкиной даче поместится, чего ждать до моря, да, Ваня?
   Девочке пришлось потормошить брата и пощекотать, чтобы он, наконец, вынырнул из задумчивости.
   - Прекрати щекотать! Лия! - смеясь и извиваясь, отозвался брат. - Кому я говорю?!! Так нечестно пользоваться моей слабостью! Все, все, я весь внимание! Давай сюда эту уродливого крокодила, я его терпеть не могу. Но так и быть, обниму его. Между прочим, делаю это только ради тебя. Ну, все, все, прекрати щекотать!
   Вынужденно смеясь от щекотки, Ваня выкрикивал слова урывками, стремясь избежать цепких пальчиков сестренки.
   Наконец, Лия осталась довольной настроением брата, она примостилась рядом в кресле, настойчиво и упорно оттесняя Ваню. Мальчик понял уловку сестры, втихомолку улыбнулся. Пришлось старшему брату взять сестру на руки, чтобы она устроилась в "уютном гнездышке", по ее выражению с малых лет. Родителям давно пришлось смириться с выбором маленькой дочери - с первого года жизни предпочтение всегда отдавалось брату, а не маме, как обычно бывало в простых семьях.
   Кстати, родители сразу поняли преимущества таких отношений. Дочь никогда не отказывалась остаться с Ваней дома или пойти с ним на прогулку. А Ваня с радостью проводил время с девочкой. Брат стойко переносил насмешки одноклассников и самого близкого друга, что он нянчится с девчонкой. Им, чужим людям, невдомек, что дружба эта связана с главной тайной семьи: древность Рода, магия и еще многое другое, не понятное несведущему человеку.
   Уже укладываясь спать, Ваня услышал зов Стража и вмиг открыл глаза: только таким образом старый друг мог видеть собеседника. Тот понял, что Посланник обеспокоен чем-то, но не стал спешно расспрашивать мальчика. Пусть спокойно расскажет о своих переживаниях сам, без подсказок и нелепых вопросов.
   - Я не сплю, Страж! - поторопился успокоить советчика юный чародей. - Понимаешь, творится что-то странное на этом курсе: у меня все еще нет наставника! Представляешь?! Нет никого! Месяц прошел! Столько времени потеряно, я ничего не делаю! Ни-че-го! Уже самому интересно, что там можно узнать о стихии воздуха, но как это сделать здесь, на земле? Почему никто не в силах объяснить эту глупую задержку с проводником? Да, Книга у меня есть, а в ней ничего не написано! Страницы пустые! Ну, кто так поступает с учеником, скажи, пожалуйста?! А самое главное, я даже не помню, кто ее подарил во сне! Просто упала с неба! Сама свалилась! Я проснулся с хрустальной Книгой в руках. Даже обидно. Ну, что ты молчишь?
   - Посланник, Посланник, когда ты уже научишься выделять главные вопросы? Тебе двенадцать лет, а ты все еще тараторишь, как ребенок! - с укором в голосе ответил невидимый собеседник.
   - Ага, ты столько времени не отзывался, а у меня накопилась целая куча вопросов. Тут и не захочешь, а выпалишь все вопросы залпом! И родители, и бабушка с дедом относятся к моим проблемам с прохладцей. Просто успокаивают и меняют тему. Может, я не перешел на третий курс? Как тогда быть с Книгой? Название есть, а содержание где?!! И, вообще, если подарили Книгу, пора бы и занятия назначить, да?
   Ване послышалось, что собеседник шумно вздохнул, видимо, пережидая шквал вопросов и эмоций давнего приятеля. Пришлось нетерпеливому чародею обуздать волнение и негодование, в который раз признаваясь самому себе, что с годами обучения он плохо усвоил очень важный предмет: самоконтроль и самодисциплина. Точно в народе говорят: язык мой - враг мой.
   - Ладно, не хочешь, не отвечай. Как-нибудь сам разберусь: должно же хоть что-то проясниться! Ну, в ближайшие лет десять. Вот елки-палки!
   Ваня сорвался с кровати и на ходу крикнул:
   - Лия плачет! А у нее сегодня такая ночь важная! Пока, Страж!
   Девочка в любимой пижаме со слониками стояла возле окна: силуэт малышки ярко выделялся в темной комнате на фоне светлого пятна от уличного фонаря. Она содрогалась и тихо плакала, указывая на то, что находилось за окном - там недвижно застыла серая птица. А вид у нее не очень приветливый. Проще говоря, устрашающий. Б-р-р-р!
   Брат мигом подбежал к сестричке, схватил на руки, вытер крупные слезы, прижал к себе и стал успокаивать Лию. На птицу, замершую на внешней стороне подоконника, старался не обращать внимание. Спохватившись, включил ночную лампу. Свет точно отпугнет залетную гостью. Но девочка заставила брата повернуться, просто уронив:
   - Там птичка стучит, голубь кушать хочет, да? Он, что, ночью не спит? Птичка меня разбудила, а я испугалась и заревела. А ты услышал, да, Ваня? Я тихо плакала, я же большая уже, мне шесть лет, а это много, правда, Вань?!
   - Лия, солнышко, все хорошо, не бойся, я с тобой. Сейчас мы прогоним противного голубя, нечего тут девочек пугать. Пусть утром прилетает, да? Мы его покормим. Ты сама насыплешь зернышки, да, моя маленькая принцесса?!!
   Ваня угрожающе махнул рукой в сторону противного голубя, но птица даже не шевельнулась, видимо, посчитав запугивание пустой тратой времени. Пришлось мальчику усадить Лию на постель, открыть окно в теплую майскую ночь, чтобы прогнать смутителя спокойствия малышки. Только ночная птаха повела себя так неожиданно, что Ваня застыл, открыв рот, как рыба, выброшенная на берег.
   Пернатая гостья покачала головой, как бы говоря: нет, не делай этого. Она подпрыгнула несколько раз, взмахнула крыльями и залетела в комнату, еще больше запугав девочку.
   Почему-то от страха и непредвиденности Ваня брякнул, на всякий случай, просто так, первое, что пришло в голову:
   - Мы рождены одной стихией.
   Ответ прозвучал, как гром на фоне яркого солнечного дня:
   - Приветствую тебя, Посланник, - картавым клекотом отозвалась белая птица. - Долго же пришлось дожидаться, когда ты догадаешься встретить своего наставника.
   Ученик третьего курса магической школы многое видел и пережил, но сейчас точно не мог себе представить говорящую ворону. Нет, он встречал таких попугаев, но они ведь были просто дрессированными пернатыми. А тут такое чудо!
   Мальчик, как завороженный, отступил вглубь комнаты, присел на краешек стула, покорно сложил руки на коленях, не в силах вымолвить и звука. Увидеть белую ворону собственными глазами, да еще и говорящую?!!
   - Рот закрой, а то сквозняк пошел, - вальяжно каркнула пичуга, слетев с подоконника на стол, ближе к ошарашенному обитателю спальни. - Может, хватит прикалываться и делать вид, будто ты поражен моей красотой, моим белым опереньем, а?!
   Ваня молчаливо кивнул, тряхнул головой, с запинкой выговорив:
   - Да, ты красивая. Белая ворона - это круто!
   - Ошибочка вышла, Посланник. Я - Ворон из семейства врановых, единственный в своем магическом Роду.
   Лия перестала плакать и теперь с восхищением воззрилась на говорливую птицу, мигом забыв о своих страхах. Хотя и спряталась за спиной брата, но глаза девочки светились от созерцания чуда.
   - Что она делает в твоей комнате? - кивнул белый Ворон в сторону любопытной полуночницы. - Не место ей здесь.
   Ваня опомнился от внезапной встречи с будущим наставником, почувствовал неловкость, но слова по поводу сестры задели за живое: никому не позволялось обижать Лию. А незнакомым людям - тем более. Пернатых это правило тоже касается.
   - Это спальня Лии, моей сестры. Именно здесь ее место. Ясно? Выбирай выражения, когда говоришь о ней. Я отвечаю за нее и не позволю, чтобы кто-то пугал ее по ночам. Что, за столько времени нельзя было выбрать день, а не ночь для встречи? Можно было и до утра подождать. Разбудил среди ночи, испугал мою сестру, зачем?
   Но явная ирония никак не задела гостью, вернее, гостя. Он долго молчаливо разглядывал хозяев. Наконец, осмотр завершился, и белая птица покинула комнату.
   Мальчик облегченно выдохнул, недобрым взглядом проводил нелепые подпрыгивания, а затем и полет Ворона в открытое окно. Лия печально вздохнула: белая ворона почему-то понравилась девочке. Она не могла понять причины недовольства брата, почему он так настороженно отнесся к говорунье. Лия только открыла рот, чтобы расспросить Ваню о неведомом Посланнике, но он пресек всякие разговоры, безоговорочным тоном приказав спать, а беседы отложить на утро. Хм! Еще чего?!! Пусть сначала объяснит, в чем дело, какие тайны скрываются за ночным происшествием. Не каждый день встретишь говорящую ворону.
   - Лия, послушай меня внимательно и не перебивай. А то я тебя знаю. Так и норовишь вставить словечко. Угомонись, пожалуйста. Вот так, - прошептал мальчик, укрывая сестру одеялом. - Правильно, укладывайся спать, а я тебе сказку расскажу.
   - Про ворону?
   - Нет, про сказочные чудеса и волшебные сны.
   - А, - разочарованно вздохнула девочка. - Мне мама с папой уже столько раз говорили об этом, что теперь неинтересно. Лучше про птичку расскажи.
   - Лия, тебе исполнилось шесть лет, - неторопливо, подбирая слова, начал Ваня, но вдруг его взгляд остановился на прикроватной тумбочке. На ней покоилась волшебная Книга "Стихия Земли", и она не была его имуществом - подарок выглядел совсем по-другому. Значит, Лия уже получила магический дар, но молчит об этом. Почему?
   Мальчику пришлось прервать рассказ и выяснить странное обстоятельство. На Лию не похоже, чтобы она не похвастала перед братом подарком. Или от испуга забыла, как Книга оказалась возле ее кровати?
   - Лия, дорогая, у тебя новая Книга...
   - Да, а откуда ты знаешь? - всполошилась девочка, выпростав руки из-под одеяла. - Это был мой сон, а не твой. Ты, что, Ваня, подглядывал? Жалко, что я не успела расспросить дедушку и подержать подарок в руках. То, что снится, это же не на самом деле? - вновь робко поинтересовалась она. - Эх, пропал сюрприз, как обидно! Но я расскажу дедуле, что он мне приснился. Он ведь приедет на день рождения?!! И бабуля обещала...
   - Лия, подумай хорошо и только тогда отвечай: что говорил дедушка во сне?
   Девочка недовольно выдернула руку из ладони брата, шумно уселась на постели и тихим, возмущенным тоном произнесла:
   - Ваня, ты слушал меня или звезды считал?!! Так здесь их нет! - смешно развела руками Лия. - Повторяю для тех, у кого самая лучшая память в школе. Да, да, мне Генка рассказывал о твоих феноменальных способностях. Между прочим, он выразился именно так. Я запомнила. И очень гордилась тобой. А сейчас ты включил тупицу! Зачем? Я не маленькая уже, мне шесть лет утром будет, понятно?
   Ваня задумчиво почесал затылок, заметив иронический взгляд сестры, спрятал руку за спину, поскреб поясницу. Пусть малышка думает, что это так должно быть, и у него нет противной привычки из анекдотов.
   - Ты Книгу видела?
   - Да, только не успела рассмотреть. Это же сон был, Ваня! Чего о ней говорить? Серенькая такая, толстая книга...
   - А ты взгляни на тумбочку, увидишь, что там лежит.
   Удивлению девочки не было предела, она вмиг соскочила с кровати, схватила подарок, прижала к себе. Глаза сияли восторженным блеском и счастьем. Она не задумывалась о том, что сон оказался и не сном даже. Чем же?!!
   Спустя несколько минут до Лии, наконец, дошел смысл происходящего. И снова - большие глаза от изумления, недоверие и любопытство. Ваня понял: именно ему предстоит растолковать сон, перешедший в явь. Ну, почему дедушка Егор не сделал этого сам? Насколько легче стало бы всем в семье общаться с девочкой по поводу ее магического дара. Как объяснить ребенку шести лет ее предназначение, чтобы она поняла серьезность ситуации, необратимость обстоятельств?!!
   Ваня вспомнил события шестилетней давности, когда вечером, накануне его дня рождения бабушка очень осторожно и аккуратно готовила внука к необычному сну, просила запомнить его, чтобы облегчить любимому чаду понимание полученного дара.
   Неужели родители не подготовили Лию к важному событию в ее второй жизни? Забыли, как поступили с дочерью в подводной стране во время плена?!! Не может такого быть! Тогда почему Лия не помнит слов деда? Или он и вправду не успел поговорить с внучкой? Лучше бы это сделал кто-то другой из далеких предков. Ведь Велес для девочки - обыкновенный дедушка!
   Углубившись в собственные мысли, Ваня упустил момент, когда сестра открыла Книгу и протянула руку к яркой картинке. Она не знала еще, что прикосновение к волшебной странице перенесет ее в место изображения. В последнюю долю секунды мальчик схватил Лию за ладошку и остановил беду. Проказница обиженно засопела, вырвала руку и захлопнула Книгу. Ваня облегченно вздохнул. Уф! Он мысленно позвал на помощь маму с папой - пусть сами разбираются с непростой ситуацией.
   Девочка заморгала глазами, когда родители возникли возле ее кровати ниоткуда, зажмурившись, тряхнула головой, стараясь избавиться от наваждения. Никто никуда не испарился. Вот тут-то девочка испугалась всерьез и зарыдала от страха и невозможности понять то, что происходит вокруг. Глубокой ночью сон бежал от ребенка. Но мама поступила так, как посчитала необходимым в этой сложной ситуации: одним движением брови отправила дочь в царство Гипноса, насильно усыпила. Ваня просто зашипел от возмущения, не понимая, зачем оттягивать неизбежное объяснение? В ответ мама успокаивающе улыбнулась и посоветовала сыну вернуться в свою спальню. Ладно, подумал мальчик, хотя бы посплю еще немного.
   Только надежды оказались напрасными: возле окна снаружи его терпеливо дожидалась ночная гостья - белая ворона.
   - Я - белый Ворон! - обиделся ночной гость. - Не путай меня с самкой! Смотри и запоминай, Посланник. У меня и клюв больше, и щиток на нем тоже. А горбинку видишь? Вот она. Да куда ты глядишь? Вот же она - на клюве! А самое главное - у меня есть борода! Запомнил: борода! Почти, как у людей. Ага, вот еще один плюс - красивые крылья. Обрати внимание, какие они узенькие и симпатичные! Сам себя не хвалю, но, по-моему, они довольно изящные, да? Вот полюбуйся, как я летаю.
   Ночной гость подскочил несколько раз и взмыл за окном, потом на бреющем полете приземлился вновь за стеклом.
   Пришлось Ване впустить нового знакомого, надо же, в конце концов, ближе узнать будущего наставника.
   - Не надо все время называть меня Посланником, - недовольно высказался мальчик. - Вы ведь в курсе, что зовут меня Иваном Велесовым. Можно просто Ваней величать. Так привычнее. А к Вам как обращаться? Вы еще не представились, неудобно так общаться. Впереди три года совместных занятий. Жаль, почти месяц учебы потерян, но это не моя вина. Думаю, у вас была серьезная причина отсутствия. Ну, блин! - Ваня уставился недовольным взглядом в татуировку на левой руке. - Откуда берутся такие слова? Опять ключи вмешиваются в мою личную жизнь! Эй! Прекратите немедленно! Я хочу разговаривать обыкновенно, по-человечески, как мои ровесники!
   Ворон огляделся в поисках невидимого собеседника мальчика, быстро нырнул под кровать и вылез оттуда с пыльной ручкой в клюве. Хозяин комнаты мигом покраснел от стыда, выхватил находку, щелкнул пальцами - спальня стала выглядеть значительно чище и опрятнее. Возник неловкий момент, когда каждый из собеседников не решался заговорить первым.
   Ворон прокашлялся перед серьезной речью и прокаркал:
   - Меня зовут Торба, - и замолчал ненадолго, ожидая реакции на необычное имя. - Вот только не надо смеяться над кличкой Ворона-мага. Понимаю и прощаю. Так у людей, кажется, говорят?
   Ваня постарался принять сосредоточенный вид, пришлось нахмурить брови для солидности, но сил хватило на несколько секунд. Брови сами собой распрямились, улыбка захватила губы, а хихиканье получилось громкое и неприличное. Мальчик не осознавал, что именно рассмешило и развеселило: то ли глубокомысленный вид птицы, то ли несоответствие размера собеседника и его речей, но он никак не мог справиться с нервным смехом. Слишком много неожиданных событий всего за полчаса. Ночью. Прерванная беседа со Стражем, предвкушение сладкого сна, страх Лии, незавершенность в передаче дара малышке, вмешательство родителей.
   - Простите, Торба. Это вовсе не из-за Вас. Ночь вышла хлопотной. У сестры день рождения, ей шесть лет. Вы ведь знаете, что происходит в ночь рождения нового чародея?
   Ворон кивнул, прекратил хождение по комнате, остановился напротив мальчика, снизу вверх внимательно посмотрел в потускневшие глаза, как-то по-человечески, еще раз мотнул головой, дважды подпрыгнул и взлетел на стол. Так они оказались почти на равных по высоте.
   - Я не удивлен, - тихо молвил Ворон. - Вы, люди, каждый раз воспринимаете по-своему мое имя. Но я его менять не собираюсь в угоду кому-то. Оно дано при рождении с особым смыслом. Потом поймешь. Пояснять, что оно значит?
   Ваня покачал головой, не дурак, мол, понимаю. Он только собрался расспросить наставника, но тот пресек движение предупредительным взглядом. Чародей осознал, что птица не так проста на вид, как кажется с первого взгляда. И годков ей, наверняка, немало. А, может, ее возраст исчисляется в веках или даже тысячелетиях.
   - Правильно мыслишь, Иван. Знаю, тебе было нелегко последние недели, но вел ты себя достойно. Заодно и отдохнул, верно? За сестру прошу прощения, просто меня привлек поток магии из ее комнаты, я ошибся окном. Что ж, бывает такое и с опытными волшебниками. Почему задержался, потом расскажу. Главное, тебе успели скинуть Книгу.
   - Ага, это Вы точно сказали: скинули. Она просто упала с неба. Хорошо, хоть надпись была. А так бы раздумывал, какую стихию мне определили в этот раз. Честно говоря, я бы уже попробовал проникнуть, но ведь она пустая. Совсем пустая! Конечно, красивые прозрачные страницы - это круто. А читать-то нечего!
   Ворон с укором взглянул на мальчика, по-человечески развел длинными крыльями. Ване стало стыдно за такой невежливый прием наставника, он попробовал исправить положение:
   - Но зато у меня было много времени, чтобы поискать в интернете разные сведения. Но без практических занятий неинтересно. Надо все увидеть собственными глазами, пощупать, как говорит мой папа. А когда мы начнем?
   Ворон сосредоточенно мерил мелкими шажками поверхность стола, изредка поглядывая в черноту ночи, будто не слушая собеседника. Свет от настольной лампы подсвечивал белое оперенье, превращая птицу в подобие ангела. Жаль, большой клюв, бородка слегка приземляли этот образ. Торба гортанно произнес несколько раз "Крух, крух", потом Ване послышалось "Ток, ток, ток". В конце небольшого "концерта" Ворон довольно каркнул и перешел на понятный мальчику язык общения.
   - Ночь человеку дана для сна, до обеда ты занят школьными делами, значит, встретимся после того, как приготовишь домашние задания. Уроки никто не отменял, и я не стану исключением. Давай бай-бай.
   Ворон сделал несколько прыжков перед взлетом и исчез в темноте безлунной ночи. Юный чародей немного побурчал возмущенно, медленно прикрыл окно, поворочался в постели, но сон сморил молодого мага, и комната вновь заполнилась тишиной и покоем.
   За стеной Лия тревожно шевелилась во сне, выбирая удобное положение, Алина ласково поглаживала дочурку по спине, убаюкивая ее, как маленькую. Хотя дочь для нее таковой и была, несмотря на попытки девочки доказать свою самостоятельность.
   Легкие морщинки на лбу женщины явно указывали на глубокие душевные переживания. В той, прежней жизни, в подводном городе, события развивались легко и радостно: Лия была счастлива получить магический дар. Что произошло в эту ночь, неизвестно. Девочка напугана, разговор с дедом не помнит, о своей судьбе волшебницы еще не ведает. Ну, что ж? Утро вечера мудрее, выход найдется. Нужные слова сами подберутся, так, кажется, говорит Костя.
   Но Велес должен обязательно объяснить внучке ее магическое дарование. Что помешало могучему Богу выполнить свой долг? Неужели какая-то белая ворона стала причиной неудачи? Это было бы смешно, если не было б так грустно говорить об этом. Ну, что ж, утро принесет свои плоды и ответы.
   Бессонная ночь не прошла бесследно даже для такого человека, как Хранительница хрустальной пирамиды - напряжение предыдущего дня, беспокойство за маленькую дочурку утомили Алину. Она не осознала, как погрузилась в спасительную бездну покоя и не услышала утром осторожных шагов дочери.
   Лия проснулась, прикоснулась к подарку, исчезла, а через миг вновь появилась, удивленная и радостная. Притихла и, стараясь не разбудить маму, сразу мелкими тихими шажками прокралась в комнату брата. Именно с ним ей хотелось поделиться невероятной новостью. Девочка предвкушала удивление и восторг Вани и уже заранее праздновала победу.
   Ваня безмятежно спал, свернувшись в любимую позу, клубочком, улыбался утренним видениям, чуть слышно посапывая во сне. Лия не могла ждать пробуждения брата, нестерпимое желание похвастать просто не давало покоя. Она легонько потормошила спящего хозяина спальни. Не получив нужного результата, прибегла к крайней мере: зажала маленькими крепкими пальчиками нос брату. Уловка удалась на славу! Лия от радости даже захлопала в ладоши:
   - Получилось! Ура! Вставай, соня! У меня такие новости, такие новости! Ну, просыпайся, Ваня! Или мне маме первой рассказать? - хитро прищурилась возмутительница спокойствия. - Она спит в моей комнате, далеко бежать не надо. Ну, как?!!
   Мальчик сердито взглянул на возбужденную сестренку, мигом догадался о причине такой необычной побудки. Но в наказание за прерванный чудесный сон долго лениво потягивался, протирал глаза... И лишь спустя минуту нарочито равнодушным голосом спросил:
   - Ну, какая муха укусила именинницу? Все спят еще в такую рань! Неужели нельзя было подождать хотя бы часик, а! И сон хороший не дала досмотреть... Эх, ты...
   - Нельзя ждать! - топнув ногой для убедительности, заявила проказница. - Ты же даже не догадываешься, что я хочу сказать! Ну, спроси меня скорее, спроси!
   Лия подпрыгивала от нетерпения, кудрявые волосы смешно взмывали в такт движениям девочки, казалось, и слоники на пижаме тоже пляшут.
   Ваня тряхнул взъерошенной головой, уселся по-турецки на постели, иронично посмотрел на сестру и, наконец, утолил любопытство:
   - Хорошо, уговорила, спрашиваю, - и зевнул. - Какие новости принесла моя неугомонная сестричка? Кстати, с днем рождения тебя! Вообще-то, я планировал по-другому поздравить, а не так вот, впопыхах. А тебе, что, неинтересно, какой подарок я приготовил?!
   - Ваня, Ваня, потом, все потом! Ну, дай мне рассказать тебе страшную тайну! Это такая тайна! - возбужденным шепотом говорила девочка. - Теперь вот не знаю, стоит ли говорить тебе... Может, не поверишь...
   Девочка запнулась, оглянулась на прикрытую дверь спальни, придвинулась к брату, заговорщицким тоном произнесла:
   - Мне во сне подарили Книгу, я же знаю, что это не на самом деле. А утром такой же подарок кто-то положил на тумбочку. Хорошо, думаю. Это мама с папой постарались. Но откуда они узнали про сон и про Книгу? Заранее?!! Ее надо было купить! Так?!! Точь-в-точь такую, как во сне!
   - Ты в случайности не веришь? - улыбаясь, поинтересовался собеседник.
   - Ваня, я не сказала самого главного: Книга - волшебная! Только попробуй сейчас засмеяться! Обижусь! Сильно-сильно! Я говорю правду и не сочиняю нисколько! Вот тебе крест! - решительно перекрестилась девочка, наученная бабушкой Тиной правильно складывать пальчики.
   С загадочным видом именинница вытянула из-за спины серо-черную Книгу с прозаическим названием "Стихия Земли". Она лукаво бросила взгляд на брата, открыла страницу наугад и собралась прикоснуться к рисунку. Ваня моментально вскочил с постели, успел перехватить руку девочки и посадить ее рядом с собой:
   - Не торопись, Лия. Давай обсудим кое-что.
   Девочка обиженно засопела, слезы покатились на раскрасневшиеся щечки, она всхлипнула, запинаясь, промолвила:
   - Я хотела сюрприз показать, а у меня не вышло! Почему ты не дал мне прикоснуться к страничке? Теперь ты точно назовешь меня фантазеркой! Ты противный... А-а-а-а ...
   - Не реви, дурочка ты моя! Перчатки где?
   - А ты откуда про них знаешь?
   - Знаю. Без них прикасаться к рисункам нельзя. Волшебство может не сработать. Хотя...
   - Ты не думаешь, что я обманываю?!! Я уже надела их.
   - Нет, конечно, я тебе верю. Я же знаю свою любимую сестричку.
   - Ваня, Книга такая маленькая, а я в нее провалилась, честное слово!
   - Прекрати оправдываться, лучше скажи, куда попала в первый раз и как выбралась назад? И, вообще, когда ты умудрилась побывать в Книге? Не страшно было, а? Мне за тебя боязно, не торопи события, хорошо?
   Девочка счастливо захлопала в ладони, крутнулась на одной ножке, едва удержав равновесие, и защебетала быстро-быстро:
   - Я попала в подземную пещеру, а там оказался настоящий карлик. Потом я узнала, что это гном. Правда, правда! И он тебя знает. Так он сказал, Ваня. Он строгий! Приказал снять перчатки, я опять домой попала. Ага, - спохватилась рассказчица. - Он будет моим учителем, обещал показать столько всего интересного! Но это завтра будет, сегодня у меня праздник. Ваня, это не во сне происходило, честно, я не спала и не фантазирую! Или все неправда?!!
   Умоляющий взгляд девочки терпеливо ожидал приговора: поверит брат или нет?!! Мальчик спешно обнял малышку, укачивая, успокоил и предупредил, что с нынешнего дня ее жизнь изменится существенно.
   Лия внимательно слушала историю Рода Велесовых, не особенно удивляясь собственному дару волшебницы. Почему-то ей показалось, что так и должно быть в ее семье. История встречи брата с Фен-Чулом, хвостатым гномом, нынешним наставником, развеселила и обрадовала невероятно.* Она призналась, что гордится подвигом Вани. Спустя несколько минут девочка вспомнила о Книгах, которые видела в комнате брата ранее, поинтересовалась, кто были учителя при изучении стихии воды и земли.
   - Лия, давай поговорим в другой раз, я и так много тебе рассказал. Договоримся вот о чем: всему свое время, хорошо? У нас с тобой целая жизнь впереди, успеем поделиться друг с другом. А теперь беги к родителям, так и быть, хвастай приобретенным даром. Мама, наверное, извелась из-за ночной неразберихи. Только смотри, не налетай сразу, пожалей, вы все-таки коллеги теперь. Да, семейка наша непростая...
   Ваня проводил печальным взором радостную именинницу, грустно вздохнул, подумал: "О прошлой жизни Лии пусть сами рассказывают, с меня хватит".
   Лия оказалась настолько взбудораженной полученным даром, что семья всерьез обеспокоилась по поводу соблюдения тайны: вся конспирация могла полететь к чертям из-за неуемного нрава малышки. Она трижды поведала историю бабушке Тине и дедушке Егору, каждый раз добавляя подробности. Родные опасались, что несдержанность девочки осложнит отношения с родителями Алины - они не ведали о способностях Рода Велесовых и своей, приемной, дочери. Новость о том, что Алина - инопланетянка, Хранительница пирамиды в Бермудском треугольнике, могла повергнуть пожилую пару в стрессовое состояние. Такое напряжение в их уважительном возрасте ни к чему, да и опасно для здоровья. Каждый человек успел поговорить с именинницей, предупредить и ободрить, и, конечно, поздравить со знаменательным днем.
   Тревога семейства по поводу выдачи тайны несведущим людям оказалась напрасной: Лия вела себя как обычный ребенок, не фантазировала, не хвастала, просто радовалась празднику в честь ее дня рождения.
   После ухода гостей, а затем и отъезда родителей Алины семья облегченно вздохнула - все обошлось. Ваня, в конце концов, приступил к магическим занятиям.
   Его все время занимал один важный вопрос: КАК изучать стихию Воздуха, если он не умеет летать?!! Взрослая Лия из прошлой жизни утверждала, что освоила курс преодоления земного притяжения. Парила в воздухе? Становилась птицей? Чайкой летала? На эти волнующие вопросы обещал ответить Торба. Что за странное имя для Ворона! И, все-таки, почему произошла такая длительная задержка?!!
   - Для тебя настолько важен ответ именно насчет моего отсутствия? - как-то грустно каркнул Торба. Он словно узнал откуда-то, что гости покинули квартиру и появился в тот же день. Видимо, раннее время суток, утро, наиболее устраивало наставника. - Ответ может не понравиться. Я пока не готов беседовать на эту тему.
  
   *Книга "Каменный пленник".
   Белое оперенье потеряло блеск при свете электрической лампы, будто потускнело, стало серым, блеклым. Но владельца белых одеяний не волновала собственная привлекательность. Он размеренно вышагивал по рабочему столу, изредка задевая то ручку, то линейку. Наконец, остановился, фыркнул:
   - Что за беспорядок на твоем столе, Иван? Утро на дворе, через час в школу идти, а ты до сих пор не убрал лишние вещи со стола! Возмутительно! Неужели нельзя было убрать стол с вечера? В 12 лет пора стать более аккуратным. Лень - примени магию. Кстати, свет выключи, за окном рассвело давно, а ты не экономишь энергию. Электрическую. Напрягись, подумай, сделай что-нибудь. Жаль терять столько магической энергии на пустяки, но ты, наверное, слишком занят, времени в обрез, да?!!
   - Ну, вот, еще один воспитатель нашелся! То Микрик и Макрик уши прожужжали из-за порядка в комнате, только избавился от них, то теперь другой хочет плешь проесть у меня на голове. Надоело!
   Ваня сердито взмахнул рукой, школьные принадлежности небрежно расположились на книжной полочке, пришлось чародею вновь применить магию для установления порядка. Внезапно его настигла такая усталость, что пришлось присесть на стул и отдышаться. Вот это да!
   - Теперь, надеюсь, дошло до тебя? Лучше потратить физическое усилие, заняться уборкой, чем тратить драгоценную энергию на такие мелочи.
   - Да понял я, понял.
   Ваня постепенно приходил в себя, удивляясь собственной усталости. Раньше как-то не замечал, что применение волшебства может отнять столько сил. Что изменилось на этом курсе? Ладно, позже разберемся.
   - С чего начнем обучение? - деловито осведомился мальчик, показывая наставнику готовность к занятиям. - С лекции? Или сразу отправимся в путешествие? Да, забыл сказать, признаться: летать не умею. Разве что в самолете. Только не люблю перелеты, укачивает меня. Как действовать станем?
   Ване показалось, что Ворон хмыкнул, хотя ничего смешного не было сказано. Ваня вопросительно вновь взглянул в сторону наставника: чего ждем, мол?
   - Что тут непонятного? Я - птица, крылья есть, сил, чтобы перенести тебя в любое место на земле, - хватит.
   Для пущей уверенности Торба подпрыгнул дважды и облетел комнату по периметру, т.е. вдоль каждой стены. Ученик застыл в недоверчивом недоумении: как такая малая птица поднимет его в воздух. 32кг живого веса - это не шутки шутить!
   - Не бойся, Посланник, тебе это не к лицу. Прикоснись и увидишь, что произойдет. Ну, не медли, вперед!
   Мальчик нерешительно поднял руку к подлетевшему Ворону, почему-то закрыл глаза и дотронулся до белого пера...
   Ой, что тут началось! Ой-ой-ой! Мир вокруг стал меняться до такой степени, что голова закружилась. Ване показалось, он стремительно проваливается куда-то, летит, но не вверх, а в бездну... Он ничего не успевал разглядеть, настолько быстро происходило перемещение. Потом появилось впечатление погружения в толщу воды. Погодите, погодите! Стихия воздуха и вода?! Как?!
   Наконец, головокружение завершилось, он обнаружил себя на шершавой деревянной поверхности. Было ощущение тепла. Куда ни посмотри - везде какие-то странные высокие строения. Некоторые высились на громадных черных колоннах. Но более всего удивили гигантские книги, огромные буквы и большая труба, многоугольная, с края закругленная, а в конце - металлическая "трубочка" размером с ножку стула. Она катилась прямо на него! А самое страшное оказалось совсем рядом! Белое оперенье птицы ростом с маленькую лошадку уткнулось просто перед глазами! Ваня посмотрел вверх - над ним белело не небо, а какая-то рыхлая темно-серая громадина. Казалось, сейчас эта тяжеленная плита упадет и раздавит испуганного чародея! Он, что, в стране великанов?!
   - Куда Вы нас перенесли? - ужаснулся мальчик, съеживаясь от страха и неизвестности. - Надо через Книгу проходить! Она защитит! Эй, Торба, верните меня обратно! Я не трус, но я боюсь. Слышите?!!
   - Кто бы мог подумать, что знаменитый Посланник так испугается в собственной спальне! Очнись, Иван! Мы - на месте! Мы никуда не перемещались, ясно? - каркнула рядом птица, оказавшаяся ростом с Ивана.
   - Но как так? Вы можете вырастать до таких огромных размеров?!! Все небо заслонить собою! Нас увидят с земли без телескопа! И я хочу немедленно уйти из этой страны великанов! Давайте колдуйте обратно!
   - Да, - раздался неторопливый говор Торбы. - Меня предупреждали, что ты невнимательный и несдержанный. Постоянно торопишься, слушать не умеешь...
   - Ага, я согласен, согласен. Это правда, только верните меня домой или в другое, более уютное местечко. И поскорее! Мне здесь как-то неудобно находиться. И неуютно! Странный город, и дома ужасные. А книги? Их могут читать только великаны! Давайте сматываться, вдруг они явятся и растопчут нас одним пальчиком, - в панике прошептал Ваня.
   Он уже представил, как огромная стопа нависает над ним, чтобы растоптать маленького человечка. Кто посмел прийти в гости к великану без приглашения? Кто сидел на моем стульчике? Кто пил из моей чашки? Если немедленно не покинуть страшное место, сказка о великанах станет реальностью!
   - Эй, Посланник! Услышь ты меня, наконец! Ты в своей комнате, только стал немного маленьким, ясно? Ты дома!! - теряя терпение, раздраженно прошипел крылатый наставник. Его нервировало поведение чародея, о котором говаривали, что он - лучший из волшебников современного мира. Да неужели?!!
   Мальчик взял себя в руки, стал дышать спокойнее, огляделся в поисках знакомых вещей. С ужасом узнал в ребристой трубе собственную ручку, стул на черных ножках и шкафы, которые принял за строения или дома. Ой, стыдно как! Что подумал наставник?! Потом до него дошло, что Торба уменьшил его до такого размера, что любая птица в небе примет чародея за корм и съест за милую душу! Ой, мамочки!
   Ваня решительно промолвил, скрывая страх, тихую просьбу:
   - Я не желаю быть букашкой какой-то! Немедленно верните меня обратно!
   - Пожалуйста, - ехидно согласился наставник, отойдя от ученика.
   Превращение произошло моментально, мир вокруг вновь приобрел знакомые, родные очертания, а Торба опять стал маленькой белой птицей.
   - Вот так-то лучше, - облегченно вздохнул Ваня, распрямляя плечи. - Давайте, Торба, договоримся о другом, более понятном для меня способе путешествовать в небесах. Ну, хотя бы предложите что-нибудь... А не так, как сейчас: ошарашили и испугали меня. Да, испугался я. Признаюсь. Но быть приманкой для птиц, больше Вас, мне не нраву. Кто станет разбираться, Посланник я или червячок в виде человечка?! Придумайте что-то нормальное, хорошо?
   Хозяин комнаты постепенно приходил в себя от внезапного изменения своего тела, оглядывался по сторонам, сравнивая недавние громадины с истинными размерами спальни, любимой обители. Хотя, надо признаться, свое жилище в доме бабушки он любил не меньше. Может, потому что там началась его новая, волшебная жизнь, Путь Посланника. В тех местах он страдал от одиночества из-за пропажи родителей в экспедиции, там понял, как дорожит заботой и любовью бабушки. Да, в душе он гордится тем, что в шесть лет благодаря магическому дару нашел пропавших маму с папой, приобрел маленькую сестренку. Хотя странным, колдовским образом, она, будучи сорокалетней теткой, была его наставницей на первом курсе обучения стихии Воды. Да, именно с большой буквы. Эта стихия может и погубить, и помочь в зависимости от поведения мага.
   Ваня всегда помнил о главных словах при взаимодействии со стихиями: "Мы рождены одной стихией". Как говорит бабушка Тина, стихии нельзя приказывать, а надо просить о помощи, дружить с ней. Тогда жизнь на планете может измениться в лучшую сторону, если мы, люди, будем беречь природу. Нам здесь жить! Зачем же портить отношения со средой обитания?!!
   Мальчик улыбнулся про себя, вспоминая приключения трехлетней давности, когда случайно нашел каменного человека, заточенного Богом древних славян в глубинах Каменной Могилы возле Мелитополя. Каково же было удивление семьи, когда в нем узнали дедушку Егора, которого отец Вани, Константин, никогда не видел. Но еще большим открытием стала новость, что бабушка Тина - это Богиня Азовского моря Азовушка, а дедушка - Великий Бог Велес! Тогда голова кругом шла! Попробуй разобраться, кто есть кто!
   Конечно, Ваня сделал все, что мог, и освободил деда из каменного плена. Теперь они видятся с божественной парой только на каникулах да в редкие дни семейных праздников. Остальное время старики проводят на своей родине - сказочном острове Буяне. Хоть бы разок пригласили туда в гости! Молчат пока, значит, время еще не пришло. Придется подождать. Зато они наговорились после семейного ужина в честь дня рождения Лии. Хотя Лия уже все уши им прожужжала, какая она настоящая волшебница. Что взять с нее, шестилетней девочки?!! Пусть привыкает, а брат всегда готов помочь.
   - О чем ты думаешь, Иван? Сидит тут, чуть слезы не проливает от любви к сестре, вспоминает детство! Тебе двенадцать лет! Детство позади! В древние времена в таком возрасте становились главами семей, брали на себя ответственность за судьбы близких людей, кормильцами были. А ты? Что сделал ты?
   Ваня удивленно взирал на разволнованную птицу, ее что-то возмутило, а Ваня пока не мог догадаться, в чем дело. Раньше все считали его малышом, это злило, приводило в негодование. А Торба пришел и сразу объявил о взрослой жизни. Что происходит? Опять воспитывают? Ну, сколько можно?!! То хвалят, то ругают.
   - Что я сделал не так, объяснить можете? Да, я испугался. Так это нормальная человеческая реакция на непривычные обстоятельства. Или я не человек? Вы - птица, но разговариваете по-человечески. Я же понимаю, что это магия. На самом деле Вы каркаете, а я просто принимаю мысли, как антенна. Так?
   - Пора за дело приниматься, а не нюни распускать, - сердито отпарировал наставник.
   - Я, что ли, виноват, в задержке начала учебы? Три недели коту под хвост, и ничего, молчу. Лучше скажите, почему сердитесь, а то я не понимаю, в чем моя вина.
   Ворон подпрыгнул несколько раз, но не взлетел, как обычно, а приземлился у ног мальчика. Смешно было наблюдать, как птаха мельтешит перед человеком, подражая ему, показывая, как размышляет перед долгой беседой. Может, все выглядело не так, но Ваня воспринял похождения Торбы подготовкой к серьезному разговору.
   Ворон начал издалека:
   - Понимаешь, - сказал и надолго замолчал, обдумывая предстоящее объяснение.
   Мальчик не торопил наставника, догадываясь, как трудно дается беседа волшебнику такого класса. Видны были и сильнейшая взволнованность и нерешительность наставника. Наконец, он остановился напротив ученика, вскинул мощный клюв вверх и продолжил.
   - Я отказывался от чести обучать Посланника.
   Ваня открыл рот от неожиданного заявления Ворона, боясь поверить в то, что услышал. Отказывался?! Но он сразу вспомнил, что Лия в прошлой жизни тоже не горела желанием проводить занятия с Ваней. Слишком мал был ученик. А что стало причиной неприязни к нему со стороны Торбы? Он ведь уверен в готовности Вани стать взрослым, потакать капризам не будет. Тогда что?!! Эх, где вы сейчас, братья каменные? Микрик с Макриком, бывшие наставники, отправились в прошлое, чтобы исправить совершенные ошибки. Удалось или нет, пока неизвестно. Нет, можно узнать, заглянув в учебник истории, но что-то удерживало от любопытства. Ваня боялся признаться себе, что ему страшно прочитать прежнюю историю братьев. Велес не заводит разговор на эту тему, значит, еще не время. Ой, опять отвлекся воспоминаниями!
   - Нет, дело не в тебе! - Торба поспешил успокоить мальчика. - С тобой все в порядке, это я сотворил кое-что. Вот поэтому не хотел опять брать на себя ответственность за долю подопечного.
   - Ну, просто тысяча тонн с плеч упала! - иронически воскликнул Ваня. - С Вами начнешь сомневаться в собственной полноценности! Шесть лет назад Лия тоже стала моим наставником по принуждению. А потом мы с ней подружились. Жаль, что мало успели вдвоем мест посетить. А как здорово было! Вот жду, когда память к ней вернется. Ох, дадим жару тогда!
   - Ну, да, да, - задумчиво каркнул Ворон. - Я тоже весело проводил время со своей питомицей из Германии. А уберечь не смог. Четырнадцать лет девчушке было... Вот так-то, Иван.
   - Ой, простите, я не знал. Жалко, честное слово. Хотя я не в курсе этой печальной истории. Не хотите, не говорите, я пойму.
   - Не хочу. Теперь понимаешь причину задержки? Думал, получится избежать наставничества. Боялся и до сих пор опасаюсь. Иметь дело с Посланником - это... Это... В общем, будем осторожными и предусмотрительными. Будешь слушать наставника?
   Ваня покорно кивнул, спазм в горле помешал ответить словами. Очень хотелось расспросить о тайне, мучившей птицу, но мешал принцип бабушки: не лезь с вопросами к человеку, если чувствуешь его нежелание общаться на больную тему. Наверное, птиц это тоже касается.
   Ворон услышал мысли мальчика, благодарно кивнул и коротко бросил:
   - Открывай Книгу. Будем решать проблему транспорта для тебя.
  
  
   - Где мы? - машинально спросил Ваня, оглядывая огромный цветущий парк. Пахло просто восхитительно! Длинные ряды деревьев тянулись на сотни метров в разные стороны. Несмотря на то, что ветви еще не "оперились" зеленью листьев, созвездие цветов поражало воображение, а аромат кружил голову. Это напомнило мальчику посещение Японии весной, когда с каменными братьями изучал стихию земли. Неужели Япония?!
   Белый Ворон недовольно каркнул с голой ветки, украшенной только цветками. Ваня понял намек: определяй самостоятельно место пребывания. Привычно "взмыв" над парком, чародей счастливо улыбнулся: Книга перенесла его совсем недалеко - в Киев! Но почему не каштаны, символ города? Зачем называть вишню сакурой?
   - Потому что плоды этого дерева не едят, вино только делают. Это особый сорт японской сакуры, а парк называется Киото - в честь дружбы с японским народом. Красиво здесь, правда?
   Торба легко взлетел с ветки, покружил в высоте над огромным парком, словно любуясь красотами цветущих деревьев. Чистое небо весеннего дня внезапно заполнили пушистые белые облака, угрожая прикрыть долгожданное солнце своей воздушной тканью. Но впереди целый день, люди еще успеют полюбоваться красотой и надышаться ароматами. Утро в самом разгаре, через пару часов аллеи заполнятся любителями сакуры, японцы, гости города, по традиции, устроят пикники. Будет шумно и весело.
   Задрав голову, Ваня следил за полетом нового друга. Потом его взгляд зацепился за странное облачко, двигающееся вопреки законам природы. Оно оторвалось от "стаи" собратьев и приблизилось к удивленному чародею. Облако стало покачиваться на уровне глаз мальчика, меняя очертания. Шаловливый кролик и грозный медведь, развевающийся флаг и не совсем круглый мяч, пышное дерево и смешной домик на ножках... Поросенок с хвостиком-крючком сменился маленьким дельфином, затем появился свитер (!) очень крупной вязки, сам распустился, чтобы явить перед завороженным взором зрителя белоснежную крылатую лошадку. Как пломбир, подумал Ваня и осторожно прикоснулся к игривому облаку-пони...
   - Видишь, вопрос решился сам собой, - довольным тоном каркнул Ворон. - Пока что путешествовать будешь на нем. Придумай имя, и он явится на твой зов в любое время. Думай, Посланник, как назовешь друга, вам предстоит три года провести вместе.
   Крылатая лошадка нетерпеливо перебирала ногами, взмахивала воздушным ослепительно-белым опереньем крыльев, склоняла снежную голову, словно приглашала к прогулке. Глаза красивого животного, сливового цвета, выделялись на фоне белоснежности и изящества, смотрели открыто, понимающе. Один раз мальчику показалось, что сказочное существо заговорщицки подмигнуло и вмиг отвернулось. Может, показалось?!!
   Ниоткуда пришло странное имя, нет, кличка! Вернее, ласковое прозвище: Пломбир. Слишком уж белой и невесомой казалась лошадка. Будто услышав мысли хозяина, жеребенок подошел ближе, потерся мордочкой о плечо, опустился на передние ноги: садись, мол. Ваня вопросительно взглянул на Ворона, тот кивнул в знак одобрения. Опытный чародей вновь превратился в ребенка, радостно засмеялся и без страха и сомнений оседлал Пломбира. Вопреки ожиданиям сидеть оказалось тепло и уютно, даже седло не потребовалось. Конь без разбега легко взмыл над парком, стремительно удаляясь от места встречи. Внизу остались и цветущий Киев, и стайки перистых облаков, играющих в догонялки с мирными ласточками и сварливыми скворцами.
   А облачный жеребенок продолжал подниматься ввысь, изредка оглядываясь на седока, не страшно ли ему. Ваня счастливо улыбался, радуясь солнцу, фантастическому полету. Ай, да Торба! Ай, да наставник! Вот уж угодил ученику! Кто бы мог предположить, что начало обучения стихии Воздуха окажется таким неожиданным и приятным?!!
   Не дожидаясь приказа хозяина, скакун стал медленно снижаться, сужая круги перед приземлением.
   - Не укачало, Иван? - раздался звонкий голос ... Пломбира.
   Если бы такое произошло в воздухе, Ваня точно свалился бы от непредвиденности ситуации. Вроде бы давно должен привыкнуть к проделкам магии, но говорящая лошадь?!!
   Так это ведь это замечательная новость! Будет интересно побеседовать на досуге со сказочным существом. Выходит, сказки не врут, а мы так снисходительно относимся к чудесам, описанным в легендах. Получается, что зря.
   Сглатывая неприятную слюну, чародей нарочито бодрым тоном выкрикнул:
   - Нет! Здорово было! Спасибо, друг.
   - Рад, что угодил самому Посланнику.
   - Ой, только не вздумай называть меня этим именем! Я - Иван! Или Ваня, - чуть тише добавил мальчик. - Мне часто бывает стыдно, что люди думают, будто я могу совершать подвиги. А на деле я не очень смелый. Боюсь много чего. А что тут такого? Не надо наделять меня способностями, которых у меня нет. Ну, пока что нет. А летать мне так понравилось! Спасибо, Пломбирчик!
   Жеребенок радостно подпрыгнул, обошел вокруг, уткнулся теплой мордочкой в плечо седока. Ваня ласково погладил снежный круп лошадки, в который раз удивился теплоте тела сказочного существа. Осмелев, мальчик нерешительно попросил:
   - А можно я стану иногда называть тебя Бирюшей? Пломбир - это здорово! А Бирюша звучит по-домашнему, а?
   - Твоя воля, Хозяин Иван. Я слышу тебя и без слов. Можем общаться мысленно. На высоте так будет удобнее.
   - Согласен, Бирюша. Я так рад нашей встрече! Теперь могу поделиться с сестричкой своими приключениями. Мне так не хватало Лии эти долгие шесть лет! Эй, Торба! Вы где?
   - Обязательно так кричать на весь парк? - возмущенно каркнул Ворон, выглядывая из цветущих веток ближайшего дерева. - Пломбир, ты постарайся строже с ним, не давай ему на голову тебе садиться. Хотя, признаю, пример неудачный. Он же на тебе ездить будет три года! Ха-ха-ха!
   Ваня отмахнулся от слов наставника, обиженный таким сравнением. Испортил настроение, чертов ворон! Окрас белый, а мысли черные! И Пломбирчика ни за что унизил! Ну, почему так не повезло с наставником?!!
   - А я к тебе в учителя не напрашивался!
   - Не смейте подслушивать мои мысли! - раздраженно выкрикнул чародей, приходя в негодование от выходки Торбы. - Все! Теперь закроюсь щитом, ничего не услышите!
   - Больно надо! - сразу отпарировал собеседник. - Как бы сам не пожалел об этом! Изучать стихию Воздуха непросто! Это тебе не в воде плавать или под землей ковыряться. Свалишься ненароком с большой высоты с лошади и - вместо волшебника лепешка. Как тебе такая перспектива?!!
   - Прекратите ругаться, - тихим голосом попросил Пломбир, вмешиваясь в перепалку ученика с учителем.
   Ворон гордо отвернулся, уверенный в своей правоте, а Ваня нерешительно потоптался возле удрученного Пломбира, выдохнул и тихо произнес:
   - Торба, давайте не будем ссориться. Мы ведь лишены возможности выбирать друг друга. Придется смириться с тем, что решили Высшие Силы. Так зачем создавать себе лишние проблемы, а?
   Белоснежный пони удивленно уставился на своего всадника, еще не понимая, как мальчик в таком нежном возрасте может говорить настолько серьезно, по-научному. Как он сумел из ребенка вмиг превратиться в маленького мужчину и рассуждать, как философ?!! Да, Посланник - загадочная личность!
   Ситуацию неожиданно разрядило воздушное создание, которое мальчик до сих пор тоже считал выдумкой, сказкой. Оказалось, феи существуют в действительности, только редкие удачливые люди могут их созерцать.
   Ваня в очередной раз поразился возникновению неожиданных мыслей в голове, словно кто-то старался подсказать, подтолкнуть к появлению нужного образа. Опять ключи балуют, подумал он, уже не раздражаясь по этому поводу. Ключи от семи пирамид, полученные шесть лет назад, вели в его организме независимую жизнь, часто выдавая информацию по собственному усмотрению. Раньше чародей негодовал, считая такие подсказки вмешательством в личную жизнь, но со временем многое понял. Данные, полученные от маленьких пирамидок, нередко спасали от неприятностей.
   Маленькое крылатое существо облетело вокруг странной, с точки зрения человека, компании и уселось на голову облачного пони. Вот теперь у Вани появилась возможность вблизи рассмотреть крошечную фею. Золотистое платье скрывало тоненькую фигурку девочки с зелеными глазами, серебряными волосами, сколотыми затейливой заколкой. Обаятельная улыбка озаряла гладенькие щечки, трепещущие длинные реснички выдавали волнение и изумление внезапной встречей. Крохотные губки раскрылись, и тройка друзей услышала приятный тихий голосок незнакомки:
   - Приветствую тебя, Посланник.
   Вместо ответного приветствия мальчик кивнул, он был не в силах справиться со смятением. Пломбир боднул чародея, молчаливо призывая опомниться от неловкости, Торба каркнул нетерпеливо. Ваня тряхнул головой, с заметным усилием выдавил:
   - Здравствуйте, э... Э...
   - Сильфида, - быстро подсказал Ворон, спасая ситуацию.
   - И я Вас приветствую, госпожа Сильфида, прекрасная принцесса, - приходя в себя, поправился юный волшебник, продолжая бесцеремонно разглядывать очаровательную фею. Восторженный взгляд и открытая улыбка выдавали чувства мальчика, и это подкупило маленькое сердце сказочной красавицы.
   - Откуда ты узнал, Посланник, что я - принцесса? - изумленно прошептала собеседница.
   - Потому что только принцессы могут быть такими красивыми и очаровательными, - поклонился в ответ Ваня Велесов.
   Фея, как истинная женщина, захлопала ресницами, слегка покраснев от приятного комплимента молодого мага. Она подлетела к мальчику, обдав его сладким цветочным ароматом, села на протянутую ладонь. Прозрачные крылышки трепетали от взволнованного дыхания мальчика, но фея нежным голосом продолжила беседу:
   - Прости, Посланник, что я грубо повела себя при первой встрече, когда обрушила на твою голову Книгу и ничего не объяснила. Ты столько времени провел в недоумении и неведении, что мне до сих пор стыдно за свой поступок.
   - Не слушай ее, Иван, - невежливо перебил наставник. - Из-за меня все произошло не так, как положено. Принцесса выполнила свой долг, а я раздумывал еще три недели. Госпожа Сильфида, я уже успел поведать чародею свою историю. Не вини себя понапрасну. Иван - паренек умный, понял все, как надо, так ведь, студент?
   Глупо улыбаясь, мальчик согласно кивнул, не отрывая глаз от сказочного создания. Ему безразлично было мнение окружающих об его внешнем виде и реакции на красоту феи. Сильфида достойна поклонения и восхищения!
   Фея усмехнулась в ответ на приятные мысли мага и вдруг хитро подмигнула, вспорхнула и исчезла в недрах цветущей сакуры, оставив после себя цветочный аромат. Ваня ошарашенным взглядом проводил крылатую девчушку, почесал затылок и от избытка чувств обнял Пломбира за снежные кудри. Его спутники молчали в ожидании готовности мальчика продолжить запланированные путешествия. Пусть юное дарование опомнится после стольких ярких встреч. А небеса подождут. Небо, оно вечное, времени не ведает.
   События минувшего дня настолько захватили воображение Вани, что он еще несколько минут блаженно улыбался, обнимал Бирюшу и отмахивался от назойливого наставника, подождешь, мол, я ждал больше. Торба терпеливо чистил перышки, подпрыгивал, облетал вокруг седока крылатого облака-лошади, снова появлялся на виду у мальчика. Напоминал. Намекал. Возмущенно каркал. Громко вздыхал по-человечески.
   - Ладно, - собранно промолвил ученик. - Голос сорвете, если еще пару минут будете кашлять. Вы же не человек. Зачем утруждать себя такими непривычными упражнениями? Я понятливый. Только зачем же омрачать праздник? Я ведь о феях только в сказках читал. Не думал и не мечтал встретиться наяву. Вам чудеса не в новинку, а я до сих пор не верю, что у меня есть крылатый друг. Ой, даже два. Сильфида тоже летающее диво. Она такая... Такая...
   - Опять двадцать пять! - мысленно выругался Ворон.
   - Торба, откуда Вы набрались человеческих выражений? Мои прежние наставники тоже блистали такими жаргонными словечками. С ними интересно было! И смешно! А Вы совсем не смешной. Потешный только, правда, - Ваня украдкой скрестил за спиной пальцы, он не хотел обижать древнюю птицу.
   Без слов компания взлетела в небо, поднимаясь так высоко, что у чародея дух захватывало от восторга. Казалось, должен привыкнуть к красоте Земли, к палитре красок континентов, но каждый раз в груди сладко ныло от любви и гордости за планету.
   Осталась позади Европа, Карпаты и Альпы, зеленые Великобритания и Ирландия... Пересекая Норвежское море, задержались над Исландией. Странно, почему этот замечательный остров раньше не привлекал внимания. Неправильно, надо будет обязательно возвратиться сюда. Тут столько интересных легенд, не похожих на наши, славянские сказания.
   Гренландия поразила и размерами и необычным окрасом северной земли. Ослепительно-белый остров, как продолговатый неровный торт с белковым кремом, а края десерта небрежно посыпаны бисквитной крошкой. Зеленый цвет по краям напоминал кокосовую стружку, которой бабуля посыпала домашний пирог. Ваня детально вспомнил тот день, когда удивился цвету посыпки: кокос же белый! Как стружка может быть зеленой? А бабушка отмахнулась от назойливого любопытства внука, мол, сама знаю, что делаю.
   - Что за мысли, Иван? Ты находишься на высоте полета реактивных самолетов, под тобой удивительное создание природы, этот остров. На западе - море Баффина, на востоке - Гренландское море, скоро окажемся над Северным Ледовитым океаном. А в твоей голове кулинарные страсти: торт с белым кремом и зеленой окантовкой. Просто детский сад какой-то! - недовольно заворчал наставник.
   - А что? Красиво! - поддержал всадника Пломбир.
   - Ага, родственника заметил, да? Из одного теста слеплены, конечно, тебе по нраву рассуждения седока. Уже успели спеться, - безнадежно каркнул Ворон и внезапно закричал. - Обитаем остров или нет, отвечай, Иван!
   Мальчик замешкался от удивления и неожиданной перемены в настроении наставника, но спустя минуту выдал информацию:
   - Здесь живут люди коренной национальности, государственный язык гренландский. Только их так мало на острове - всего около 60 тысяч. Ой-ой-й! Крошечная страна! Нет, не так! Остров, конечно, огромный, а населения - кот наплакал. Суровый край, понятное дело. В основном, селятся на побережьях. Ой! Такая огромная территория, а, оказывается, принадлежит маленькой стране Дании. Чудеса!
   - Неправильно выразился, студент. Гренландия вполне самостоятельное государство, внутри все под его контролем, а вот вопросы внешней политики остались за Данией. Ну, так исторически сложилось. Слышишь, Иван, а откуда такие сведения? Ты ведь не знал, куда мы отправимся. Или все-таки предвидел? Ну, давай рассказывай, делись секретами.
   Мальчик лукаво усмехнулся, мельком бросил взгляд на левую руку с тату в виде семи пирамидок. Спасибо, ключики, мысленно поблагодарил источник информации и просто, не таясь, ответил:
   - Торба, Вы же знаете историю Посланника. Неужели не поверили ей? У меня в голове огромная энциклопедия. Только я пока что не контролирую процесс поступления сведений. Но очень часто ключики подсказывают мне в трудных ситуациях. А обычно я готовлюсь к занятиям сам. Так меня родители научили. Без труда ничего не добьешься. Вот я и учусь. А куда мы направляемся?
   - На кухню! - каркнул Ворон. Насладившись реакцией мальчика, уточнил. - На кухню погоды.
  
  
  
   ГЛАВА ВТОРАЯ
  
  
   За ужином рассказ Вани невозможно было перебить: мальчика просто распирало желание поделиться в кругу семьи всем тем, что произошло в течение минувшего дня. Теперь и сестренка вошла в число людей, посвященных в тайну Рода. Для Лии брат стал не просто любимчиком на ступень выше, но и чародеем-учителем. Сколько ни объясняли ей, что Ваня не может быть ее наставником из-за малого возраста, но девочка воспринимала его только в таком, высоком, качестве. Иногда мальчику казалось, что Лия все помнит, но не признается, чтобы не огорчать семью. Мама успокаивала сына: ничего подобного пока что не происходит, это подсознание играет с маленькой волшебницей в прятки. Уже сейчас стало очевидным, насколько развита в девочке интуиция. Что-то она чувствовала, что-то придумывала на основе зыбких воспоминаний о прошлой жизни. Вполне возможно, что память возвратится к ней немного раньше, чем предупреждал Хранитель пирамиды Лоомо из Тибета. Время покажет, как и когда это произойдет.
   Изучение стихии воздуха оказалось таким увлекательным, что Ваня готов был проводить с новыми друзьями все свое свободное время. Но здесь на страже здоровья чародея встали бдительные родственники: отец заметил усталость сына на занятиях музыкой, а мама - потерю интереса к общению с одноклассниками и другом Геной.
   - Пойми, сынок, - тихо шептала Алина сыну вечером. - Нам нельзя терять связи с реальным миром. Только тут настоящая жизнь с ее поворотами и зигзагами. Чтобы помочь человечеству, надо знать изнутри его проблемы. Чтобы избежать опасности на планете, ты обязан все чувствовать, как остальные жители Земли. Понимаешь?
   Ваня сонно кивнул, вдыхая аромат любимых маминых духов. Как у нее получалось совместить запахи моря и ранней весенней травы, высокогорных лесов и терпких сортов чая, летнего дождя и первого снега?!
   Алина заметила отвлеченное лицо сына, слегка встряхнула:
   - Не отвлекайся! Слушай, о чем тебе говорят! У тебя есть сила, знания, возможности, а обычные люди лишены магических сил. Но они, заметь, трудятся и защищают планету в меру своих возможностей. Ты можешь остановить цунами взглядом, а спасатели рискуют своей жизнью ради незнакомых женщин и детей. Я восхищаюсь и преклоняюсь перед Человеком. Он, к сожалению, по своему незнанию губит природу, но он и пытается бороться с последствиями пренебрежительного отношения к планете. Человечество уникально, оно создает препятствия для того, чтобы преодолевать их. Вот такой феномен, Ваня. Если слово непонятно, я объясню, сыночек.
   - Не надо, - виновато молвил юный волшебник. - Это означает исключительное явление или особо одаренный человек. Ну, приблизительно. Мама, вот ты скажи мне: зачем люди употребляют иностранные слова? Чтобы потом растолковывать детям? У нас, что, своих, родных, слов не хватает?
   Алина улыбнулась в ответ, взъерошила волосы сына, уселась удобнее на постели, разговор, видимо, предстоял долгий. Сын ловко закрыл неприятную для себя тему и повернул в неожиданную сторону. Хотя вопрос оказался очень интересным.
   - Слушай, дорогой мой исследователь! С тобой точно не соскучишься! Это же надо - обратить внимание на такую деталь в общении людей!
   Ване привиделось, что мама как-то особо уважительно взглянула на него. Ну, что такого он сказал?!! Может, насмехается?
   - Ни в коем случае! - быстро поправила собеседница. - Ты, сыночек, действительно задел очень своевременный вопрос. Мы даже не задумываемся, насколько часто стали употреблять иноязычные слова. Хотя в большинстве случаев есть родные, вполне понятные, выражения. Например, употребляют слово "фантом", а привычнее было бы сказать просто: привидение. Можно "ситуацию" заменить словом "обстоятельства". Мы, к сожалению, не замечаем, как легко отказываемся поискать слова из родного языка вместо того, чтобы выражаться иностранными словами. Знаешь, я иногда думаю, что через сотню лет не надо будет даже придумывать искусственный язык, как это было в 19-м веке. Слышал про эсперанто?
   Ваня хотел отрицательно кивнуть головой, но ключи вмешались и подсказали ответ.
   - А зачем придумали эсперанто? Кому надо, тот станет изучать иностранный язык. Я вот до сих пор учу английский, занимаюсь испанским и французским языками. Они очень востребованы. Мама, а как быть с китайцами? Их много в мире, он тоже такой популярный? А почему мне подсказывают про португальский язык и немецкий?!! Мне, что, все учить надо?!!
   Алина не выдержала натиска любопытства сына и его быстрого переключения с одной темы на другую. Она возмущенно всплеснула руками, совсем, как бабушка Тина, остановила новый поток вопросов.
   - Ваня, теперь я понимаю твоих наставников, когда они были недовольны твоим непостоянством. Что ты скачешь туда-сюда? Определись, какой вопрос важнее на данном этапе и спрашивай. А так никакого терпения не хватит у твоего собеседника. Уймись, говорю!
   Чародей удивленно наблюдал за выражением лица матери: никогда она не была настолько несдержанной и недовольной. Неужели он, ее любимый сын, довел женщину до такого срыва?!!
   - Ну, что смотришь на маму, будто впервые увидел? - нервно спросила Алина, стараясь успокоиться после выговора, устроенного ею мальчику.
   Надо же, не выдержала и наговорила Ване столько неприятных слов! Где хладнокровие Хранительницы хрустальной пирамиды?!! Что подумает сын о срыве матери? Ой, как стыдно перед самой собой!
   - Мама, прости, ну, пожалуйста! - горячо воскликнул мальчик, ужаснувшись мыслям родного человека. Из-за нетерпеливости сына она теперь терзается и мучится, винит себя в том, чего нет на самом деле!
   - Мамочка, ты права! Ты тысячу раз права! Мне еще Лия говорила, что я непостоянен и несобран. Не могу определиться с главным вопросом. И каменные братья тоже все время твердили об этом. А я ... Я, как осел, не обращал внимания! Прости меня, мамочка! Ты ни в чем не виновата! Это у тебя просто сын такой разболтанный! Ну, я хочу исправиться, а получается, как всегда: все вопросы валю в кучу! Не сердись, а?!!
   Алина схватила ребенка в охапку, обняла крепко-крепко, молчаливо кивнула, пряча нахлынувшие слезы.
   "Мой любимый мальчик стал совсем взрослым. Он признает свои ошибки, старается оградить мать от неприятных мыслей. Ему столько пришлось пережить за время учебы, а сколько еще предстоит испытать?!!"
   Успокоившись, Алина возвратилась к началу беседы:
   - Язык любого народа, кроме того, что исчез с лица земли, постоянно развивается, изменяется. Это обычное, нормальное явление. С изобретением транспорта люди стали больше путешествовать, общаться, впитывать новые знания, чувства, новые слова. Компьютерные технологии еще больше усилили этот процесс, точнее, эту стадию развития человечества. Ты обращал внимание, как разговаривают компьютерщики между собой? У меня такое впечатление, что слушаю иностранцев. Вот когда-нибудь обрати внимание. Такое странное слияние английского с украинским, русским. Обычный человек мало что поймет из-за обилия иностранных слов, переделанных на свой лад. Это называется проникновение иностранного языка в другой язык. Но... Вот ты попробуй по-другому назвать, например, шахматы.
   Ваня задумался и сразу мотнул головой: нет такого слова в родном языке.
   - Ну, что, получилось? - поинтересовалась собеседница. - А ведь эта игра, это явление пришло из другой страны и вжилось в нашу реальность. Смотри, я опять употребила иноязычное слово, даже не задумываясь. А реальность означает явь. А как мы говорим о температуре воздуха? Столько-то, мол, градусов. В чем измеряем вес? В граммах и килограммах. Славянские обозначения не прижились в современном мире. А гранаты? Я имею в виду фрукт.
   - Это что же происходит? - озадаченно произнес мальчик. - Мы без иностранных слов никуда? А наши куда деваются? Мы их выбросили, что ли? Жалко ведь!
   Алина рассмеялась: какой сын еще маленький!
   - Их считают архаизмами, то есть, устаревшими. Ничего не поделаешь, сынок, прогресс! Движение вперед, развитие и переход на более высокую ступень в жизни общества. Зато ты можешь гордиться родным, украинским, языком своей страны. Знаешь, с чем его сравнивают? С итальянским. Но я считаю это несправедливым. Пусть лучше их язык сравнивают с нашими мелодиями. В Украине говорят, как поют: нежно, мелодично, завораживающе... А песни как звучат?!! Невероятно красиво и благозвучно! Я просто обожаю народные напевы моей нынешней родины. Это все благодаря твоему отцу - он научил меня слушать музыку песни.
   - Мама, а ты со Стражем своей пирамиды как общаешься?
   - Конечно, на родном языке. Он ничем не напоминает земные языки.
   - Научишь меня?
   - Нет такой необходимости. Через несколько лет сам поймешь, что понимаешь и говоришь на родном языке моего народа. Ключи передадут знания. А пока ты еще не готов. Ну, почти не готов. Помнишь на первом курсе книги-шары в пирамиде? Ты же понял их.
   - Интересно получается! Может, ключики помогут и другие языки освоить? Зачем терять драгоценное время, когда есть более легкий способ приобрести знания?
   - Нет, дорогой мой, так не выйдет! Ты и так столько информации получаешь без всяких усилий. Мы с папой опасаемся, как бы ты не стал ленивым из-за этого дара. Давай трудись, чтобы быть похожим на человека, а не на зазнавшегося мага.
   Ваня покорно вздохнул, втайне радуясь тому, что изымать ключики все-таки никто не собирается. Его законная добыча!
   - Спи уже, добытчик, - насмешливо промолвила мама и, поцеловав на прощание, удалилась в свою комнату. Счастливо улыбаясь, мальчик незаметно для себя быстро уснул.
  
   До начала летних каникул, любимого времени года, Ваня осваивал "кухню" погоды. Для него стало большим открытием, что именно океан планеты делает погоду в мире. Океан! А Гольфстрим? Какая невероятная сила у этого течения! Громадина! Даже страшно представить! Интересно, что заставляет мощную струю воды в Мексиканском заливе набрать температуру и грозным фронтом в 70-90километров вытолкнуть ее в Саргассовое море, а потом устремиться на север вдоль восточного побережья Северной Америки? Откуда эта сила черпается?! Как это возможно в масштабе планеты?!! Да, громада Атлантического океана меркнет перед могуществом Гольфстрима, который разветвляется между Гренландией и Европой и достигает острова Западный Шпицберген, а в море Баффина - мыса Йорк.
   Мальчик собственными глазами следил за этим удивительным теплым, но могучим течением, за его охлаждением, поражаясь мудрости, мощи и предусмотрительности природы. Он видел Бразильское течение между Южной Америкой и Африкой, но оно оказалось неспособным растопить льды в Антарктике. А Гольфстрим настолько могуществен, что летом в Арктике (Северный полюс!) замерзшая часть океана оттаивает! И эта часть земли обитаема! За Полярным кругом живет около четырех миллионов человек! Они - герои! Но еще большим открытием стало знание того, что на Южном полюсе появились местные жители, а раньше там только ученые бывали на вахтах. Поработал и - домой, в теплые края. Но зато теперь ситуация изменилась: в любимой Антарктиде постоянно проживают больше тысячи человек. Вот это достижение! Даже умудряются музыкальные фестивали рока устраивать. И в туристах нет недостатка. Только куда ушли те времена, когда там были леса и водились громадные травоядные животные?!!
   Гена удивлялся появлению интереса друга к формированию погоды.
   - Зачем тебе это знать? - размахивал телефоном перед глазами Вани. - В мобильном, компьютере тебе каждую минуту будут сообщать температуру! Дождь пройдет, снег закончится, а ураганы нам не грозят в Украине. Ну, почти не грозят. Так стоит ли волноваться по такому поводу? Чудной ты, Ванька! Лучше айда сегодня на футбол, там папина заводская команда играет. Весело будет, зуб даю! Не хочешь зуб, мороженое предлагаю, ну?
   Ваню слегка обидело равнодушие друга к погодным проблемам, видимо, рассказы о полюсах не впечатлили Гену. Хотя разве равнодушие Гены к науке - это новость?!
   - И тебе совсем не интересно, почему в Арктике теплее, чем в Антарктиде? Или помнишь материал по географии?
   - Мне эти знания ни к чему. Куда они пригодятся? Ну, подумай, Ванек?! В наш век компьютерных технологий старая система обучения никуда не годится. Может, я писателем стану, так зачем нужно сейчас учить физику, математику, а? Таблицу умножения знаю и - хватит!
   - О чем же ты писать собираешься? - огорошил Ваня друга. - Подумай хорошо. Никакая информация не будет лишней.
   - А я потом придумаю, чего сегодня голову забивать? У меня времени ой-ой-ой! Хватит тебе умничать, пошли уже, скоро матч начнется, отец, наверное, заждался.
   - Ладно, пошли, - согласился Ваня, понимая невозможность перевоспитания Гены в плане полезности учебы. Может, с возрастом мировоззрение Гены изменится? Хорошо бы!
  
   Ах, как замечательно снова оказаться в поселке, где каждое лето бабушка ожидает любимых внуков! Несравненные запахи на кухне, ранние походы с дедушкой на рыбалку, прогулки на старой надувной резиновой лодке! Сидишь на берегу, следишь за удочками, завистливо провожаешь каждый улов деда и ждешь удачи. Там никто никуда не спешит, разговоры длятся столько, сколько хватает настроения. А молчание не бывает в тягость. Общаться с дедушкой можно и мысленно, если он не против такой беседы.
   Как же повезло мне, думал Ваня Велесов, что я родился в семье чародеев и Богов. Конечно, нагрузка на голову огромная: занятия в обычной и музыкальной школах, тайное обучение магическим премудростям. Но за шесть лет учебы волшебству ему никогда не было скучно.
   Вот друг Гена, он постоянно жалуется на скуку, на одноклассников, на родителей. Иногда казалось, что весь мир должен развлекать Генку. Такое создавалось впечатление. Хорошо хоть футбол ему еще не надоел. Но главное достоинство друга - это умение слушать фантазии Вани. Вот удивился бы Гена, если б узнал, что все, о чем рассказывает сосед, не придумано, а происходит по-настоящему. А Ваня - активный участник всех событий. Дорастет ли Гена когда-нибудь до времени, когда станет возможным доверить ему волшебные секреты?!!
   Родители говорят, ждать придется долго, еще девять лет. Но тогда Генке уже будет 22 года! Захочет ли он общаться с другом-чародеем?!! А, впереди столько приключений и изменений в жизни, зачем морочить себе голову такими мелочами? Как говорит бабуля, поживем, увидим, проанализируем.
   Папа уехал по делам назад в город, а Ваня с сестрой и мамой стали обустраиваться в доме бабушки. Нет, неправильно! Дедушка в этом доме такой же полноправный хозяин, нехорошо забывать об этом. Ну, и что, что его не было долгие годы в семье? Внук сумел найти, спасти не просто деда, а знаменитого Бога Велеса. Давняя вражда с мистером Д., Дыем, будто отошла на задний план, три года о нем ничего не слышно, и хорошо! Ваня невольно вздрогнул, вспомнив события трехлетней давности.
   Зато сколько радости принесло то незабываемое лето! Папа встретился со своим отцом, бабуля нашла пропавшего супруга, а в семье узнали правду о прошлых воплощениях Богини Азовского моря. Ох, как много тайн, оказалось, хранит семейство Велесовых!
   Весь год, кроме летних месяцев, чета Велесовых обитала на сказочном острове Буяне. Мальчику так хотелось побывать там, увидеть своими глазами райское место, но пока никто не приглашал его в гости. Постоянно находились отговорки, а потом Ваня понял, что некрасиво напрашиваться к хозяевам. Придет время, если настанет такой этап в жизни, и он получит допуск к посещению сказочного острова. Но втайне от семьи все-таки поинтересовался предполагаемым местоположением острова. Оказалось, и в Германии тоже есть подобное сказание, даже называют остров Рюген в Балтийском море. Не там ли прячутся славянские Боги? Что-то не верится. Названия не сходятся. Рюген существует на самом деле, а Буян - мифический остров. Хорошо бы помнить о том, что каждая сказка основана на реальных событиях. Может, придет время, и он, Иван, узнает правду или увидит остров.
   Лию такие сложные проблемы не волновали, она просто радовалась встрече с любимыми бабушкой и дедушкой. Она с некоторых пор стала называть их по именам, не объясняя причин неожиданной прихоти. Как родители ни уговаривали девочку изменить свою точку зрения, Лия оставалась непреклонной. Она упрямо повторяла, что такое обращение ей гораздо удобнее. Пример брата в расчет не брался. Семья махнула на проделки девочки рукой, только извинились перед родителями преклонного возраста. А те даже развеселились от такой выходки внучки:
   - Пусть называет нас, как ей угодно! Что вы пристали к девчушке? Может, у нее игра такая? Нам нравится, да, Велес? - весело разрядила обстановку Тина Андреевна, подхватила Лию на руки, слегка подбросила вверх и радостно поймала. - Ну, что испугалась моя девочка?
   - Нет, Тина, я мамина и папина девочка. Я ваша внучка, неужели забыла? Дедушка Егор, Тина перепутала меня с мамой. Она, что совсем старенькая стала? А ты не забыл?
   Ване стало так стыдно за сестру, что он сорвался с места, намереваясь отчитать ее за проступок, но бабуля не позволила. Родители понуро склонили головы от неловкости.
   - Ну-ка, чего вы застеснялись, дети? Не надо кричать на мою внучку! И краснеть за нее тоже не стоит. Ребенок говорит правду. Она так чувствует, зачем ей притворяться? Все! Вопрос закрыт. Пошли завтракать, Косте скоро ехать обратно. Лия, ты первая моешь ручки перед едой, достанешь до умывальника?
  
   Что необходимо сделать после сытной еды? Правильно: отдохнуть. Ваня открыл волшебную Книгу с рисунком острова Исландия. Но страница повела себя неожиданным образом. Она показала Алеутские острова в Тихом океане, очертила странную линию от Арктики через Чукотское и Берингово моря, обогнув с запада остров Атту. Эта нелепая, с точки зрения Вани, прямая совершила крутой поворот к востоку и вновь "покатилась" на юг. Вот чудеса!
   Он никуда не провалился, просто очутился на спине снежного скакуна. За день, видно, Пломбир очень соскучился, потому что резвился, то широко расправляя крылья, то ныряя с высоты, складывая их под животом. Может, ожидал мольбы от наездника прекратить резкие перевороты, но Ваня был в восторге от проделок животного. Мальчик кричал от радости, просил повторить некоторые трюки, поощряя Бирюшу ласковым поглаживанием по кудрявой гриве.
   Ворон неодобрительно кашлянул, появившись, и друзья мигом присмирели. Строгим каркающим тоном Торба начал разговор с привычного вопроса:
   - Назови наше местоположение. Делом надо заниматься, а не игрища тут устраивать, - не удержавшись, буркнул Ворон. - Ваши крики за сто миль слышно. Конспираторы называются! Иван, ты хоть про шар невидимости не забыл?
   Мальчик развел руками, вмиг исправил оплошность, но было поздно: наставник увидел промах с первой секунды. Ваня ругал себя разными словами, только исправить ничего не мог. Придется выслушать всю правду о себе и своих способностях. Наверное, Ворону нравилось читать нотации знаменитому Посланнику, который незаслуженно получил это звание, потому что постоянно совершает ошибки. Но мальчик понимал, что учитель прав, так стоит ли обижаться на справедливую критику. Пять минут позора, и ты свободен!
   Внезапно мимо тройки путешественников пронеслись не то птицы огромных размеров, не то летающие животные. Ване даже послышался трубный рев слона. Он резким рывком отогнал наваждение. Все-таки высота влияет на разум чародея, подумал мальчик, провожая взглядом исчезающее видение. Ворон воспринял происшествие по-другому: он полетел вслед за миражами. Пломбир, не дожидаясь команды, устремился за Вороном. Ване осталось лишь наблюдать за странной погоней, безмолвно цепляясь за белую гриву.
   Почему он, Иван Велесов, самонадеянно думал, что их семья чародеев - единственная в мире? Как родители не додумались опровергнуть такое мнение? Или надеялись, что встреча с другими волшебниками состоится намного позже? Никто не смеет утаивать такую важную информацию. Эй, ключики! Разве не могли вы заранее предупредить о возможной встрече с учениками, мне подобными?!!
   Веселая компания состояла из шести человек и оказалась почти одинаковой, приблизительно одного возраста, около тринадцати-четырнадцати лет. Ну, может я ошибся на год-два, подумал Ваня, разглядывая мальчишек и девчонок.
   Самым необычным, на первый взгляд, выглядел мальчишка явно индийской внешности: смуглый цвет лица, чалма на голове, традиционная поза Будды и слон под седоком. Крыльев у летающего животного заметно не было, но он находился на огромной высоте посредине Тихого океана. Он летел! Под ним только облака!
   Двое мальчиков чем-то были схожи друг с другом разрезом глаз, наверное, но один, белокожий, с длинными косами, оседлал белого медведя, а второй, загорелого вида, коротко стриженный, покачивался в просторной летящей лодочке. В руке он крепко держал раскуренную трубку. Курит трубку! В таком возрасте?!
   Третий - европейского вида паренек, выглядывал из огромной сумки кенгуру. Понятно, из каких мест он появился. Разве возможно спутать Австралию с каким-либо другим континентом?!
   Чернокожая девочка с копной кудряшек, пронзительными синими глазами, прижимаясь к длинной шее жирафа, без стеснения рассматривала незнакомца, наклоняя красивую голову, открыто улыбаясь и поощряя к беседе. Ее взгляд непрерывно следил за реакцией Вани на неожиданную встречу. Казалось, этот поединок взглядов забавлял и веселил африканскую колдунью. Во взоре девочки скользнула тень удивления, видимо, маг из Украины поневоле угадал, откуда прибыло чернокожее чудо.
   А девчонка, похожая на известную статуэтку Нефертити, просто манила, притягивала взгляд, несмотря на то, что Ваня старательно изображал явное равнодушие к ее внешности. А любоваться было чем! Юный возраст волшебницы не скрывал тихую красоту и королевскую осанку. Легкие шорты и короткая футболка не гармонировали с короной, которую эта принцесса надела на голову. И такая нелепость сразу подняла настроение потомственному магу. Смотри, как вырядилась!
   Словно услышав нелестные мысли, девочка щелкнула пальчиком, моментально сменив кресло на верблюде на царский трон, а легкомысленную одежду - на соответствующее одеяние. Ее друзья расхохотались, увидев округлившиеся глаза незнакомого мага. Иначе чем объяснить такую реакцию на превращение?!!
   Чтобы избежать недоразумений, Торба втиснулся в образованный круг, превратился в зрелого мужчину, чем еще больше смутил Ванечку. Сюрпризы следовали один за другим, мальчик не успевал соответственно реагировать. Это невероятно злило и раздражало, поэтому взгляд не предвещал ничего хорошего. Ворон понял ситуацию сразу, заговорил с небесными путешественниками с достоинством и дружеской улыбкой:
   - Приветствую вас, сыны и дочери Неба. Не в такой непривычной обстановке я желал бы организовать нашу встречу. Но вы ведь знаете человеческую поговорку: все, что происходит, к лучшему. Позвольте представиться и познакомить вас с моим учеником, знаменитым Посланником.
   Компания одновременно поклонилась Торбе, а девчонка-царица выступила за всю группу:
   - Выражаем почтение благородному Ворону, Мастеру Торбе.
   Ваня почувствовал себя маленьким-маленьким, захотелось стать невидимым и раствориться в воздухе, превратиться в комарика и забиться в гриве Бирюши. Незнакомые волшебники уважительно разговаривают с его наставником, видимо, зная его с наилучшей стороны. Новости в мире магии распространяются быстро. А он, Иван, позволял себе грубо и непочтительно пререкаться с Вороном. О, Боги, простите меня, мою глупость и невежество! Что делать? Что же делать?!!
   Разум мальчика еще метался в поисках ответа, а разговор уже коснулся его личности. Ваня запоздало понял это, когда наставник повторил вопрос уже более высоким тоном:
   - Посланник, твои коллеги по магии рады долгожданной встрече. Они сами представятся. Прошу.
   - Я - Нут из Египта, названа в честь Богини Неба, - гордо произнесла царственная особа, слегка наклоняя голову.
   - Я - Тушар из Индии, мое имя означает снег, - весело промолвил мальчик, поправляя сползающую чалму.
   - Меня зовут Алекс, моя родина - город Доусон в северо-западной части Канады. Я - потомок народа майя, - коротко представился белокурый мальчишка, насмешливо взглянув в сторону соседа, парнишки с явными индейскими корнями.
   - А я Мадо из племени мурато в Северном Перу. Слышал об Амазонии? Мы обитаем на берегу реки Мараньон. Наше индейское племя хранит традиции предков, но и нового не чурается. Эй, Дэвид, - обратился потомок инков к проказнику в сумке кенгуру. - Вылезай, мы прибыли на место встречи.
   - Не обращай внимания, Посланник, - откликнулся любитель уютного гнездышка. - Мадо любит ерничать с незнакомцами. Я представляю интересы аборигенов Австралии. Нас еще называют бушменами, так привычнее. Конечно, многие удивляются моему внешнему виду, мол, не похож на предков. Но, понимаешь, прошло столько тысячелетий со времени переселения нашего народа из Африки, смешение народов и все такое прочее. Короче, если интересуешься настоящими чернокожими аборигенами, отправляйся в Северные Территории. Будут тебе и танцы, и раскрашенные тела для туристов, и фото на память. Каждый народ выживает так, как может. Я не осуждаю, нет, что ты?! Пусть мир узнает о нас хотя бы таким образом. А то все знания укладываются в три слова: кенгуру, аллигатор и Николь Кидман. Или я неправ?!
   - Можно подумать, о Зимбабве знают больше, - процедила сквозь зубы чернокожая девочка с удивительными синими глазами. - Кто-то знает о племенах шона? Молчите? Джамала я, мои родители родом с реки Лимпопо. Надеюсь, хотя бы о водопаде Виктория знаете.
   - Конечно, - радостно отозвался Ваня, стремясь поддержать новую знакомую. Видимо, отношения в компании были непростыми, если при первой встрече вылезла на свет божий давняя обида девчонки. - Я с папой посещал это место. Впечатляющее зрелище! А туристов сколько, ужас! В смысле, здорово! Только летом у вас неуютно, лучше в наши зимние месяцы отправляться к водопаду.
   Чародей оглядел пеструю компанию, собравшуюся в Тихом океане на огромной высоте. Интересно, с какой целью? И к чему нарисованная на карте линия посредине океана?!
   - Меня Иваном зовут. Посланником я был на первом курсе обучения. Ни к чему вспоминать этот период, ладно? А то все чего-то ждут от меня, неприятно, когда ожидания оказываются напрасными, так ведь?!! Я рад нашему знакомству. Неожиданно, честное слово! Или это наш знаменитый Мастер Торба спланировал?
   Наставник хитро прищурился, загадочно улыбнулся и с достоинством вымолвил:
   - Скажем так: предвидел. Надеялся. Направлял события и каждого из вас. Кроме Ивана, конечно. Выбор сделала Книга. Я ответил на ваш вопрос, друзья? Теперь все в сборе, можно начинать обсуждение проблемы. У кого какие предположения?
   Такой поворот событий просто возмутил юного волшебника. Но, взглянув в напряженные лица магов разных континентов, присмирел. В надежде узнать подробнее о важном вопросе разговора сдержался, опасаясь испортить отношения с новыми друзьями. Потенциальными друзьями. Вот блин! Опять ключи вмешиваются со своими иностранными словечками! Могли бы просто сказать: есть вероятность подружиться с ровесниками. О! Что-то снова пропустил из-за неуместных размышлений!
   Должен же был хоть кто-нибудь ввести его в курс дела! Невольно пришла в голову цифра семь. Семеро молодых магов и наставник! Неужели история повторится, как было на первом курсе учебы?! Нет, так не бывает! Тогда он сам собирал ключи от семи пирамид - вот в чем разница! А сейчас? Непонятно. Неизвестно. Страшновато и запутанно. А язык, предатель, так и просится что-нибудь спросить, выпытать, ляпнуть. Нет, не дождетесь сегодня! Буду держать себя в руках, решил Ваня, испытывая страшный словесный зуд, постоянно подводивший его. Алекс из Канады почувствовал, наверное, напряжение соседа, изумленно посмотрел на Посланника, но промолчал. Ваня ощутил видимое облегчение от понимания неизвестным магом щекотливого положения.
   - Хорошо, начнем с самого легкого вопроса, - предложил старейшина. Он вел себя так, словно под ногами ощущал твердую поверхность, а не пустоту. - Какую стихию изучает каждый из вас на данном этапе?
   Не сговариваясь, собеседники ответили неровным хором:
   - Воздух!
   А индийский маг с укором добавил:
   - И ветер. Они неразлучны.
   Торба в человеческом обличии удовлетворенно потер руки, обернулся в воздухе вокруг своей оси и радостно заметил:
   - Вот видите, первую ступень вы уже преодолели. Вы уже знаете о ветрах и слоях атмосферы Земли и о проблемах планеты. Ну, кто самый смелый? Выдвигайте гипотезы!
   Если бы кто-то мог наблюдать за сборищем магов, отметил бы разношерстность веселой компании, особенно то, что касалось транспорта, на котором мальчишки и девчонки прибыли к месту встречи. Ване очень хотелось расспросить новых знакомых, общаются ли они со своими животными или только ему так неимоверно повезло. Как давно они знакомы между собой, примут ли в свой узкий круг нового человека? Но самое главное, на каком языке они, дети разных народов, общаются сейчас друг с другом?
   Вновь насмешливый взгляд Алекса, потомка древнего народа Северной Америки и племени майя, скользнул по лицу Вани, губы сложились в дружескую улыбку и тихо прошептали:
   - На языке строителей Вавилона, древнем, общечеловеческом. Так было задумано Создателем. Не забивай себе голову мелочами, Иван.
   Мастер Торба недовольно шикнул в сторону шептунов, возмущенно взмахнул руками, видимо забыв, что пребывает в облике человека. Он смущенно сделал вид, будто разминается, даже присел для убедительности. Выглядело это зрелище немного неуместно, даже смешно на высоте нескольких сот метров в чистом небе. Но воспитанные маги промолчали, лишь быстро переглянулись. Нут даже бровью не повела, будто происходящее вовсе не касалось ее королевского величества, но зато самоуверенно промолвила:
   - Погода на планете изменилась в течение очень короткого времени. Это ненормально. Так не должно быть.
   Тушар радостно кивнул в знак согласия с девочкой, чалма снова сползла на глаза. Мальчик в сердцах сорвал ее с головы, надел синюю бейсболку, мигом появившуюся в руке, привычным движением повернул ее козырьком назад. Слон недовольно затрубил, пришлось его хозяину успокаивать громадное животное.
   - Хорошо. Похвально такое наблюдение. А что думают другие маги? - вопросительно осмотрел весь круг довольный наставник.
   - Может, влияние извне? - нерешительно произнес Дэвид, высунувшись из сумки своего "транспорта". - Но мой Учитель утверждает, что Земля просто устала терпеть вмешательство человека в ее просторы. Это мы, молодое поколение, должны позаботиться о своем доме-планете. Только я не знаю пока, с чего начать.
   - Кто-нибудь из вас заметил, как изменилось течение Гольфстрима? Может, проблема в этом? И надо искать причины внутри Земли? - Алекс во время разговора нежно поглаживал жесткую шерсть белого медведя, словно успокаивая его грозный нрав. - Хотя, надо признать, ученые давно пугают народ близким концом света. Но человеку не привыкать к таким предсказаниям. В 2012 году тоже предрекали некую катастрофу. И что? Ничего не случилось? Но мой дедушка говорит, что проблема с изменением погоды уже стучится в двери. А я ему верю. Выясним причины такого быстрого хода событий?
   Синеокая Джамала оторвалась от шеи жирафа, высокомерно оглядела по очереди круг коллег, ненадолго задержалась на Ване, губы слегка дрогнули в улыбке. Она не спеша прочертила черным пальчиком линию на белой ладони и показала ее:
   - Жить буду долго и не раз на этой планете. Стоит ли волноваться по поводу погоды? Люди всегда жили во время перемен, цивилизации пробивали путь вперед. Иначе человечество ждет гибель. Надо просто поменять отношение к планете и не губить леса. Скоро дышать станет невозможно. Построили миллионы заводов, которые выпускают столько ядовитых газов, что нижний слой атмосферы скоро истончится до такой степени, что ультрафиолет уничтожит все живое на Земле. А нефть? Весь транспорт на бензине! Не пора ли использовать другие виды энергии? Солнечную, например? Силу ветра направить на службу людям, а?! Электрокары выпускать? Хорошо, что в последнее время стали часто говорить о переходе на большее использование электрической энергии. Мы используем планету, как глупые грабители. Короче: ветку, на которой сидишь, рубить нельзя, иначе попадешь к хищнику в качестве обеда. Надеюсь, мой Бог Мвари защитит нас и укажет правильный путь.
   Ваня слушал умные речи и не решался вставить даже словечко, боялся не оправдать ожиданий собеседников. Он старался избежать пытливого взгляда наставника, ожидая высказывания всех участников группы. Все-таки он чужак в этой стае. Тем более, умные мысли никак не изъявляли желания посетить его голову. Черт, почему молчат ключи?! Могли бы подсказать хоть что-нибудь! Постоянно вмешиваются, когда не очень-то и надо, а тут ведут себя, как посторонние наблюдатели. Ну, погодите! В следующий раз точно слушать не стану! Но через минуту он уже взмолился: ключики, родненькие, помогите! Отрешенный взгляд мальчика подсказал наставнику, что мысли ученика далеко отсюда. Не пора ли выдернуть дерзкого мальчишку из мира грез?!
   - Что предполагает Посланник по этому поводу? - исподтишка промолвил Торба.
   Ваня вздрогнул, когда Алекс больно ткнул его локтем в бок, намекая столь жестоким образом: пора принять участие в обсуждении темы сборища.
   - А?! - невольно переспросил Ваня, уже понимая глупость своего положения. Он умудрился пропустить часть беседы Ворона с молодыми чародеями, поэтому выпалил наугад.
   - Не играют ли Боги с нами? Может, надумали испытать нас, молодых? Или проверить старую гвардию?
   Мастер Торба просто опешил от наглого заявления ученика, от резкого поворота событий, он не думал, что юный волшебник приблизится настолько близко к сути вопроса. Остальные участники совещания в упор уставились на новенького. Чтобы выдвигать такие обвинения в адрес Высших Сил, надо быть или безрассудным или очень смелым. Или дураком. Ну-ну, посмотрим, что из этого получится.
   - Ты посмел выразить такое обвинение просто так, от лени, или есть разумное объяснение? - гневный голос Ворона отогнал стаю птиц, залетевших ненароком к месту небесной встречи.
   Он вмиг принял привычную форму белоснежной птахи, взмахнул длинными узкими крыльями, вырвался из круга подростков и уселся на ближайшем облачке, сливаясь с ним цветом, становясь почти невидимым. Девчонки посмотрели на Ваню уважительно, а мальчишки разделились на два лагеря. Тушар и Мадо переглянулись насмешливо, а Дэвид с Алексом осуждающе покачали головами. Вот вам и Посланник! Может, все, что рассказывают о нем, выдумка, приукрашенная легенда?!
   - "Растешь, Иван. Только не много ли на себя берешь?" - раздался в голове мальчика до боли знакомый старческий скрипучий голос Дыя.
   Мальчик вздрогнул, поневоле оглянулся, не услышал ли кто-нибудь еще шепот мистера Д.. Но в компании ничего не изменилось, все еще "пережевывали" версию Вани. Ладно, об этом позаботимся позже, подумал чародей, закрывшись от Дыя щитом.
   Успокоившись, Ворон снова принял облик мужчины и продолжил беседу:
   - Какие еще смелые версии вы предложите? - обвел компанию дружелюбным взором Мастер. Отвечая на недоуменные взгляды молодой поросли магов, добавил. - Иногда стоит рискнуть и выразить самое невероятное, сказочное предположение.
   Дэвид подумал и тихо произнес:
   - Мне надо посоветоваться с духом неба. Это Альтйира. Да, точно, лучше поговорить с ним. Духи Дождя Вулуваид и Бунбулама тоже присоединятся. Прошу простить меня, я отвлекусь на некоторое время.
   Австралийский волшебник исчез в недрах сумки кенгуру, не обращая внимания на растерянный вид своих друзей. Компания разваливалась на глазах. Но Мастер Торба воспринял такой шаг юного мага как нормальное явление. Ваня оторопело оглядывал оставшихся в кругу, обвиняя себя в том, что собрание может сорваться по причине его неудачно высказанной мысли.
   - Хорошая идея, - присоединилась египетская чародейка, извиняясь перед друзьями. - Шу, Бог воздуха, подскажет верную мысль, а Богиня Сиа, которая олицетворяет у меня на родине мудрость, поможет разобраться в нашей непростой ситуации. Иван, - обратилась девочка к Посланнику. - Получить помощь от могущественных Богов не значит потерпеть поражение. А в нашем деле главное - спасти погибающую планету. Тревожные звоночки давно призывали магов остановиться и подумать. Пришла пора.
   Королева Нут внезапно открыто улыбнулась и звонко произнесла:
   - Ребята, ну, давайте признаемся, что нам не по рангу разобраться и попросим помощи у старейшин. Мастер Торба, как думаете, не стыдно ли признаться в нашем невежестве? Мы ведь только учимся. Не хочется своими ошибками усугубить положение на планете.
   - Вот, учитесь, как надо выходить из трудной ситуации, - протянул ладонь в сторону Нут наставник. - Возобновим беседу через полчаса. Иван, иди сюда, посоветоваться хочу.
   Маги завистливо посмотрели на Посланника, которому представилась честь помочь советом самому Мастеру, но вскоре каждый из них углубился в свои мысли, в неслышную беседу с Богами родной земли.
   - Что, опять ключиками воспользовался? - с укором высказался наставник. - Что еще ценное они подсказали? Может, место увидел, куда отправляться надо?
   - Зря ты так, Мастер Торба, - прошептал мальчик, ничуть не удивляясь упреку Ворона. - Наоборот, я сам просил пирамидки подсказать верное предположение, а они, как рыбы, молчали, словно воды в рот набрали. Ой, смешно получилось! Простите!
   - Ты давай определяйся, как называть меня будешь: на "вы" или на "ты". А то путаешься, виляешь хвостом. Да не оглядывайся, нет у тебя никакого хвостика. Пошутил я. Значит, говоришь, мысль сама напросилась в твою умную голову. Так-так! А перед этим ты о чем думал? Должен был быть какой-то толчок, думка-то вылезла не с бухты-барахты!
   Ваня терялся в размышлениях, как правильно поступить: рассказать наставнику о голосе мистера Д. или умолчать. Он вспомнил фразу Нут и решился:
   - Не знаю, какое отношение это имеет к нашей встрече, но уже после моего высказывания, настаиваю: после! После я услышал противный голос Дыя. Ошибка невозможна! Это он! Я надеялся, что больше никогда не услышу о нем! Ой! - спохватился мальчик. - Мне надо срочно связаться с бабушкой и дедушкой, узнать, в порядке ли они!
   Ваня закрыл глаза, не ожидая ответа наставника, позвал Велеса. Лишь поговорив с родными, мальчик убедился в благополучии семьи. О мистере Д. им не было сказано ни слова. Ни к чему беспокоить любимых людей напрасно.
   - Ага, понятно, - задумчиво проговорил Ворон, потирая висок, прикрыв глаза. - Как ни странно, но ты, Ваня, оказался близок к разгадке, если Дый вновь появился на горизонте. Так-так. Сейчас! Возвращайся к ребятам, а я поразмышляю в одиночестве. Да иди уже и не бойся, они только на вид такие серьезные, а в жизни - замечательные мальчики и девочки. Поверь мне, вы обязательно подружитесь. Иди! Иди уже, не стой столбом! Хотя, какой может быть столб на небесах?
   Все, кроме чародейки Нут, застывшей в молитве, уже толпились в кругу. Завидев Ваню, стали тормошить чародея и расспрашивать, как такой мастер магии просил о помощи. Посланник убедился в правдивости наставника: его новые друзья оказались такими же простыми и открытыми, как утверждал Ворон. Уже спустя несколько минут он знал об этих ребятах почти все, потому что они позволили "прочитать" себя. Им не хотелось терять времени на разговоры, магией надо пользоваться во благо ее обладателей. Так Ваня узнал, что все они на данном этапе изучают стихию Воздуха и ветра, их Книги тоже указали путь к линии перемены дат в Тихом океане. Они так весело рассказывали о невидимом месте, где могут встретиться "сегодня" и "завтра".
   - Представляешь, - восторженно делился впечатлениями Алекс. - Мы с родителями вылетели из Доусона в Токио и оказались в завтрашнем дне. Выходит, потеряли день жизни! А мама посмеялась над моими переживаниями, сказала, что через неделю возвратимся во вчерашний день. Так и получилось. Потому что разница во времени целых 17 часов! А говорят, чудес не бывает! Еще как бывает! Все по-честному, никакой магии!
   Тушар хмыкнул в ответ на рассказ Алекса и торжествующе добавил:
   - Разница во времени может быть и на очень близком расстоянии, почти сутки.
   - Ага, говори да не заговаривайся. Ишь, ты, Будда в чалме. Не может быть такого! - возразила Джамала.
   - А вот и нет! Ничего я не придумываю! Между островами Ратманова и Крузенштерна разница 21 час, а там вплавь добраться можно, всего четыре километра! Не веришь, спроси у Мастера Торбы. Или сама проверь.
   Джамала недовольно передернула плечами, потупила взор перед укоряющими взглядами друзей, вздохнула и неловко улыбнулась Тушару. Тот смешался, безмолвно принял оригинальное извинение. Ситуация вновь стала дружеской, открытой, интересной.
   Друзья еще некоторое время делились знаниями, любопытными подробностями по этой теме, пока Мастер медитировал в одиночестве. Время пролетело незаметно.
   Когда Ворон возвратился к группе, предложил опуститься на землю, чтобы не тратить даром магические силы на поддержание полета. Договорившись о новом месте встречи, группа молодежи рассыпалась и исчезла из вида друг у друга.
   Бесконечная зеленая лужайка подстриженной травы приняла гостей теплой солнечной погодой вопреки ожиданиям. Англия - страна туманов и дождей - оказалась не такой, как описывают многочисленные туристы. Все вокруг дышало покоем, красотой, ароматным летом. Безлюдное поле для гольфа просто призывало обустроиться и отдохнуть.
   - Почему выбрали Англию? - недовольно спросила Джамала. - Могли бы у меня на родине собраться. Уж я бы нашла местечко приятнее этого открытого пространства. Нас ведь могут заметить и прогнать. Кто знает, какие тут правила. Потом стыда не оберешься...
   Дэвид поежился от утренней росы, видно, вне сумки кенгуру чувствовал себя неуютно. Он вопросительно взглянул на Ворона в человеческом облике, с легкой завистью отметил веселое настроение остальных участников сбора, обреченно вздохнул и молчаливо уселся на сотворенный им мягкий коврик. Настроение было не из лучших, тем более, что на сегодня были иные планы. Но Мастер Торба имел право нарушить их. Мнение старших надо уважать, так учили его с детства.
   - Отвечая на ваш вопрос, говорю: в эту страну мы еще вернемся, но позже, - сурово промолвил наставник. - В Зимбабве наведаемся обязательно, Джамала. Любая страна достойна посещения, вы должны знать истории родных мест в вашем кругу.
   - Мы так ничего и не решили,- заметил Алекс, придвигаясь к друзьям со своим грузом. В руках канадского волшебника оказалась небольшая циновка, искусно сплетенная и являющая собой красивое, изящное изделие.
   Нут, конечно, не изменила своему образу, только убрала ножки у трона, чтобы удобнее общаться с коллегами. Мадо из вредности, наверное, остался в любимом транспорте, хотя лодка значительно уменьшилась в размерах. Ваня с Джамалой и Тушаром расположились на сочной летней траве, предпочитая быть ближе к земле. В ней - сила, в ней надо черпать энергию!
   Ворон грустно улыбнулся, занял место между Алексом и Тушаром, заставив их немного подвинуться и расширить круг.
   - Друзья, вы были правы, потому что обратили внимание на резкие изменения погоды и течение Гольфстрима. Оно несет в Европу тепло. Как ни парадоксально прозвучит, но потепление приведет к похолоданию. Да, да, ничего удивительного. И причины не только физического плана, но и магические. Вы же знаете, что сказки - это отражение жизни. Понятное дело, сказители придумывали, добавляли, приукрашивали легенды. Но в каждом мифе осталась доля правды, не мне пересказывать их.
   Мастер выждал, когда ребята успокоятся, обратился к Ване:
   - Поведаешь свою историю, Посланник? Здесь все - свои! Закон соблюдения тайны никто не отменял. Сказанное в нашем кругу останется между нами. Я отвечаю за свои слова.
   Ваня почувствовал некоторую робость, ведь до сих пор никто чужой не был посвящен в тайну семьи Велесовых. Ворон еще раз кивнул мальчику, стараясь подбодрить. Чародей набрал воздуха в легкие и выпалил, отрезая себе путь к отступлению:
   - Мой дед - Бог Велес, а бабушка - Богиня Азовского моря Азовушка. Вот, - облегченно выдохнул рассказчик.
   - Ну-ка, поведай нам, где обитают дедушка с бабушкой. Просто назови остров, - подтолкнул его Торба.
   - Ну, остров Буян. Раньше я думал, что это выдумки, сказки, а получилось, что все - правда. А то, что я - Посланник, верно. Просто случайно вышло, что смог проникнуть в подводную пирамиду, а потом пошло-поехало. Все. Больше ничего интересного.
   - Ребята, он скромничает. Но если человек не желает делиться подробностями своей жизни, не станем настаивать, да? Мы и без тебя, Иван, о многом наслышаны. Скоро сказки будут сочинять о тебе, так что не удивляйся, когда услышишь нечто невероятное, чего не было на самом деле. Так возникают сказки, передаются легенды. Такова жизнь.
   - Мастер, давайте ближе к вопросу нашей встречи, - настойчиво промолвил перуанец Мадо, которого слегка напрягала шумная компания малознакомых людей. - Прошу простить мое упрямство, но к чему эти разговоры о родственниках? Не пора ли поговорить о главном? Посланник, не сочти мои слова как неуважение.
   - А мы уже подошли к цели нашего сбора. Ну-ка, скажите, чем славен остров Буян? Мадо, что скажешь?
   - А, это у славян есть такие легенды о мировом дереве и Алатырь-камне. Их древние считали, что камень лежит там, на острове, со дня сотворения мира. Мол, он - основа мироздания, а Древо Жизни питается его энергией. У каждого народа свои представления о Вселенной и появлении человека на земле. У нас, например, Бог Атагуха создал все сущее на планете, он - владыка небес, а Бог Пачакамак - дух земли. Вот с ними я и общаюсь, о помощи прошу. Но о Дереве Рода наслышаны, и дух камня близок нашим верованиям.
   - А вы, ребята, тоже в курсе? Это хорошо, нет, это просто замечательно! Тогда не стану углубляться в историю, а скажу сразу: собрал я вас по печальному поводу.
   Брови чародеев, не сговариваясь, поползли вверх в немом удивлении. Они переглянулись и вновь уставились на Мастера.
   - Камень Алатырь пропал, - будто ничего не заметив, продолжил Ворон. - Исчез. Больше месяца уже минуло со дня потери. За миллионы лет такое произошло впервые. Высшие Силы обратились к вам, ребята. Опытные маги разводят руками, Боги в растерянности. Нет следов силы, похитившей символ мироздания.
   Ване показалось, что он ослышался, настолько неправдоподобным оказалось известие. Почему Велес и словом не обмолвился о нагрянувшей беде? Как бабушка могла утаить такую новость? А мама? Она-то точно должна быть в курсе событий мирового масштаба. Папа? Мог по-мужски поделиться с сыном, посоветоваться. Или до сих пор считает малышом? Ну, конечно! Считают, что не дорос! Как больно осознавать такое! Эй, ключики, вы-то чего молчите, не подаете признаков жизни?! От чего оберегаете? От настоящей жизни?!
   Слезы обиды душили Ваню, заставляя задерживать дыхание, чтобы не выпустить плач наружу. Наставник мельком в изумлении взглянул на мальчика и отвернулся, видимо, понимая состояние ученика.
   Предали родные люди?! Не доверяют? Может, считают недостойным помочь в громком деле?! Сколько времени надо доказывать свою состоятельность, умение применить полученные знания?! Ваня медленно вздохнул, собирая силу воли, успокоился, приняв решение поговорить начистоту с родными. Вот тогда все станет понятным.
   Нут, не догадываясь о терзаниях Вани, в недоумении прошептала:
   - А мы совсем неопытные! Как сможем помочь в этом трудном деле? Или Боги решили испытать нас? Это экзамен или несмешная шутка?
   Ворон привстал, молчаливо обошел круг, внимательно всматриваясь в лица молодых чародеев. Он не заметил и тени страха или сомнений. Только Нут все еще не могла поверить в столь невероятную историю. Бедная девочка, до сегодня ее обучение шло гладко, без неожиданных событий и потерь. Пришла пора столкнуться с правдой жизни магов Земли.
   - Какие тут шутки, дорогая Нут, - печально вздохнул Мастер, вновь усаживаясь в круг. В глазах появилась такая боль и тоска, что египетская "королева" потупила взгляд, молчаливо принимая неприятную новость и смиряясь с ней. Наставник собрался с мыслями, продолжил.
   - У вас есть почти три недели на разведку и сбор данных, а 21-го июня вечером встретимся на английской земле, в Стоунхендже. Я все сказал. Вопросы? Понятно. Новость надо осмыслить. Да, занятия с вашими наставниками - по графику, ясно? До встречи, мои дорогие друзья, надежда Земли.
  
  
   ГЛАВА ТРЕТЬЯ
  
   Будто сговорившись, семья ожидала Ваню на веранде: Лия возилась в детском уголке с игрушками, родители обустроились на старом плетеном диване, сидели, как голубки, держась за руки. Впервые в жизни мальчик ощутил раздражение при виде влюбленных мамы с папой. Нет, наверное, зависть. На планете такая беда, а они сидят, как ни в чем не бывало! Велес обустроился за столом напротив Азовьи, спокойно обсуждая что-то. Ну, идиллия просто! Никаких проблем, что ли?!
   - Сядь, - неприятно грозным голосом Велес опередил возмущенный возглас внука. - Сначала послушай старших, а потом, если понадобится, выскажешься ты. Ясно? Или повторить?
   Бабушка, непривычно строгая, почти чужая, указала на место рядом. Ваня осторожно присел, опасаясь рассердить близких людей еще больше. Его пыл постепенно угасал, возмущение стихало, уступая место спокойствию. Да, сейчас лучше пока помолчать, чтобы не навредить самому себе, как это бывало раньше. Интересно, какую версию выдвинут обитатели острова Буяна?
   - Это я попросил Мастера собрать лучших молодых магов планеты. Ты, Иван, оказался в их числе, но не из-за родства, а по решению Высших Богов. Похвально, что твои достижения отмечены на высоком уровне. Но! Не считай себя умнее новых друзей! У них за спиной тоже кое-что имеется, не менее стоящее. Помни об этом, внук, - внимательно вглядываясь в лицо мальчика, степенно вымолвил дед.
   - Давай, Азовья, теперь твое слово. И - смотри у меня! Не смей сюсюкать с Посланником, а то знаю я ваши бабьи штучки, жалеть станешь, уговаривать. В давнее время в его возрасте уже семьями обзаводились. Пусть привыкает отвечать за свои слова и поступки.
   Бабушка некоторое время молчала, избегая взгляда любимого внука. Она несколько раз вопросительно посматривала в сторону сына с невесткой. Но никто не решался ослушаться Велеса и замолвить словечко за Ваню. Происходило что-то непонятное и неприятное. Точно сговорились! Наверняка, хотят отговорить от участия в поисках Алатырь-камня. Не выйдет! Есть позволение Высших Сил. Тогда в чем дело? Почему такая заминка?! Ну, и денек сегодня!
   - Ваня, - наконец, приступила к беседе бабушка. - Так получилось, что на каждом курсе обучения тебе приходилось подвергать свою жизнь опасности.
   Велес почти свирепо посмотрел на супругу, она потупила взор, потом гордо выпрямилась и продолжила нелегкий разговор:
   - Зато ты получил бесценный опыт в деле достижения цели. Мы гордимся твоими достижениями. Молодец.
   - К чему такие длинные предисловия? - не выдержал Ваня напряжения, но поплатился за несдержанность.
   - Никто тебе слова не давал! - сурово прорычал дед, намереваясь стукнуть по столу кулаком, но вовремя сдержался, оглянувшись на Лию, боясь испугать маленькую внучку. - Ишь, взял моду перебивать, вмешиваться. Учись строгости, держи себя в руках.
   Никто не заступился, родители молчаливо признали старшинство Велеса в семье. Ваня стиснул зубы, чуть не прикусив язык. Что ж, ожидаемое последствие! Сколько раз он давал себе обещание быть сдержанным и почти столько же нарушал данное слово. Дело, видимо, в том, что он сам до сих пор считал себя маленьким, но не осознавал до этого момента. Что такое возраст 12 лет? Уже не мальчик, но еще не юноша. Какое неприятное слово: подросток! Звучит, как недоросль! Фу! Подрасти, мол, малыш, тогда и поговорим. А сейчас ему вполне серьезно предлагают перейти на новый уровень жизни. Пути назад не будет. Жаль? Нет! Может, когда-нибудь в старости предастся воспоминаниям о беззаботном детстве. Ну, это у обычных людей, а у него, Ивана Велесова, детство простилось с ним в шесть лет. Чего только не было в минувшие годы: пирамиды, пещеры в Каменной Могиле под Мелитополем, Тибет, каньон Антилопы в Северной Америке, добыча нефти в Мексике, пустыни в Африке, подводная территория Новой Зеландии...
   Новый курс обучения принес возможность путешествовать, парить в небесах на облаке в форме крылатого коня. И снова испытание! Но теперь он не одинок в поисках, никто не помешает ему выполнить долг перед планетой!
   - Ванечка, - воскликнула бабушка Тина, всплеснув руками. - За кого ты нас принимаешь? И в мыслях не было подобной чепухи! Прости, что подслушала твои размышления, но с этого дня нам важно, чтобы ты всегда был на связи. Понимаешь?! Отговаривать от участия в поисках никто не намеревался. Просто ответственность мероприятия не соответствует вашему возрасту. Я говорю не только о тебе, родной. Твои друзья тоже рискуют. Мы не скрываем этого. Что ты! Ни в коем случае!
   Родители, наконец, стали самими собой, подошли, обняли. Сердце Вани расплавилось от благодарности за поддержку и от любви. Он крепко прижался к ним, спрятав голову в платье матери. Лия, увидев такую приятную игру, присоединилась, пролезла, протиснулась и тоже постаралась обнять всех сразу.
   Глаза Велеса засверкали, он отвернулся, пытаясь скрыть слабость перед семьей. Боги не плачут. Они просто сочувствуют, помогают, подсказывают. Они не рискуют, потому что бессмертны. Погибают и возрождаются, чтобы вновь нести ношу ответственности за человечество. Если будет на то воля Высших Сил, Ваня по достижении 18-ти лет тоже приобретет эту способность. Еще шесть лет переживаний и опасений за родное существо, за кровиночку, за Посланника. За Лию можно не волноваться, она уже преодолела Первый Круг. Смешная и непредсказуемая девчушка! Как неожиданно прорываются в ней воспоминания о прежней жизни! Будущее обещает быть веселым и интересным. Спустя шесть лет можно будет вздохнуть с облегчением.
   Ваня подошел к деду, заглянул в грустные глаза, схватил большую руку, прижался к ней, виновато прошептал:
   - Я знаю, почему ты так строго говорил со мной. Все очень плохо, да, деда?
   Велес лишь вздохнул тяжело, погладил любимое чадо по голове, обвел печальным взором семью. Он усадил Ваню рядом с собой, подозвал Азовью, и они втроем еще долгое время шептались, обнимали друг друга. Когда Лия пыталась вклиниться в их союз, мама настойчиво отвлекала дочку. Разговор троицы был слишком серьезным и важным, чтобы кто-либо прерывал беседу.
   - Ба, а какой он был, камень Алатырь? - тихим шепотом выдохнул Ваня. - А Родовое дерево никто не заберет? Мы же не можем просто так исчезнуть с земли?
   - Камень-то выглядел обычно, просто валун, и все. Но сила в нем - неизмеримая, неземная, извечная. Чтобы было понятнее тебе, внучок, скажу: это частица начального космоса. Он лежал в основе нашей Вселенной.
   - А его забрали. Он же тяжелый, наверное? А как так получилось, что никто не заметил чужака?
   - Ваня, эту ношу могут перенести лишь Боги самого высокого полета. И дело не в тяжести. Если это они совершили кражу. Не знаю, с какой целью. А о Родовом дереве не беспокойся. Сразу после исчезновения Алатырь-камня на остров прибыли 33 богатыря. Они глаз не спускают с него.
   - С ними дядька Черномор? - пошутил Ваня, вспомнив сказку о 33-х богатырях.
   Тина Андреевна тихо засмеялась, обняла внука и шепотом ответила:
   - Эти богатыри прибыли со всех концов света, со всех материков. Они принадлежат миру. Они, как и твои новые друзья, тоже общаются на древнем языке строителей Вавилонской башни. Понимаешь, о чем я говорю?
   - Что ты пытаешься растолковать нашему умному парню? - вмешался в разговор Велес. - Он и так уже понял, что дело серьезнее всех его прежних приключений. Да, Иван? Один человек не справится. Потому и подключили молодежь. Вы, Ваня, мыслите и поступаете по-другому. Важен свежий взгляд на старую проблему. Или что-то совсем фантастическое, нереальное, например. Стар я, видно, стал. За молодыми не поспеваю. Думаю и творю по старинке. Все эти компьютерные штучки не понимаю и побаиваюсь их. А ты, внучок, с ними на "ты". Прогресс!
   - Велес, супруг мой, что-то ты совсем расклеился, не о том говоришь. Мы с тобой не старые, а древние. Мы - мудрые, потому и не стыдимся обратиться за помощью к молодым, к потомкам. Прорвемся, да, Ваня?
   Юный маг широко улыбнулся и молчаливо кивнул.
   Константину показалось, что сын после разговора с его родителями будто вырос, стал серьезным, чуть-чуть отдаленным. Последующие дни Ваня провел в обществе Ворона и Пломбира. Учился, изучал планету с высоты. Теперь он мог даже во сне рассказать о слоях атмосферы над Землей.
   Вот они начинаются с тропосферы, с неба, с того, что мы видим. Что такое 8-10км для бесконечных небес? Такова толщина первого слоя, в котором формируется погода на планете. В нем 80% воздуха! Интересно, а куда делись остальные 20%?! Именно там этот слой прогревается солнцем, сначала поднимается, потом опускается охлажденным. Оказалось, облака, которые мы наблюдаем - это просто перемещение воздушных масс! Путешествуют они так! Там возникает ветер! Красота! Ваня радостно засмеялся, когда наблюдал начало летнего дождя. Он начался на высоте как ... снег! Такое красивое зрелище! А почему? Потому что на высоте несколько километров всегда мороз! Холодно, это верно, но так здорово! Открытием стало и название "солнечный ветер". Это Солнце дарит Земле свои частицы! Не зря люди радуются солнцу, без него - никак!
   Второй слой - стратосфера - заинтересовал тем, что там, на высоте 20км, летают современные сверхзвуковые самолеты. Вот почему их не видно с земли. Только ночью можно заметить огоньки. Соблюдают правила воздушного движения! А зачем самолеты забираются так высоко? Потому что там погодные условия постоянные. Зачем спускаться туда, где может быть гроза и ветер, и опасные молнии?
   Оказалось, в стратосфере есть полезный озон, он же улавливает и поглощает вредные лучи: ультрафиолет. А летом загораем мы потому, что часть этих лучей все-таки достигают земли. Но их немножко, так, чуть-чуть! Но, не дай Бог, где-то стратосфера истончится в небе, дыра появится, вот тогда смертельные лучи набросятся на землю и уничтожат все живое. Но, оказывается, такие дыры уже есть в безлюдных местах, на полюсах. А почему? Потому что человечество бездумно загрязняет атмосферу. Пора одуматься!
   Третий слой - мезосфера - очень нужна Земле, потому что в ней сгорают почти все метеориты. Земля - умный организм, сам себя защищает! Вот! А как там холодно: -90! Зато красиво светится!
   В этом слое есть особая незримая линия, названная в честь американского ученого Теодора Кармана. Так и говорят: линия Кармана. Очень смешное название! Это граница между атмосферой Земли и космосом! Интересно, как ее открыли, если она - невидимка?! Магическим путем, что ли?!
   Четвертый слой - термосфера - запомнился тем, что в нем зарождается полярное сияние! Представьте себе: на высоте 800км (ого!) происходят такие волшебные процессы, которые мы видим просто с земли. Такое расстояние! А нам повезло наблюдать его и любоваться необычным небесным явлением! Какая игра света и цвета! Ух! Невозможно насмотреться! Полярное сияние - это такое чудо света, что ни чем сравнить нельзя!
   В первый раз при виде этого чуда Ваня открыл рот от восторга и забыл закрыть его. Как тогда Ворон повеселился! Но Ваня не обиделся. Ну и что? Ну, и ладно. За красоту можно потерпеть любые насмешки. Тем более, что Мастер посмеивался с некоторой долей зависти: он, наверное, уже привык и потерял остроту восприятия этой красоты природы. Ваню так и тянуло по-детски показать наставнику язык, но он сумел сдержаться. Назвали взрослым человеком, теперь приходится держать марку. Только хватит ли у него терпения? Да, время покажет.
   Последний слой назвали экзосферой. Экзотика, что ли? Выяснилось: здесь частички земной атмосферы убекают в межпланетное пространство, потому что газ сильно разряжен.
   - А как это выглядит? Не понимаю, - слушатель прервал рассказ наставника.
   Ворон недовольно зыркнул в ответ на вопрос ученика, и Ваня прикусил язык. Главное в этом слое, что газовая оболочка, как патриотка, не покидает Землю, не улетает в космос. Как здорово, что существует земное притяжение! Иначе воздух покинул бы планету. Чем бы мы дышали, а?!!
   - Какой ты несерьезный, Иван, - заметил Торба после занятий по слоям атмосферы. - Такой важный предмет, а ты все переводишь в шутки-прибаутки!
   - А так легче запомнить, - весело отпарировал чародей. - Я представил себе лестницу, каждая ступенька - слой. На первой - кухня погоды, на второй - озон борется с ультрафиолетом, на третьей - горят метеориты в кармане, на четвертой творится красота северного сияния, а пятая, как титан, удерживает воздух на планете, чтобы мы не задохнулись. Ну, как тебе?
   - Ладно, с тобой не поспоришь, напрасное это дело, - безнадежно махнул крылом Ворон и полетел навстречу ветру. Пломбир радостно заржал и ринулся вслед за белой птицей. Ваня еле успел схватиться за кудрявую гриву.
   Полной неожиданностью стал "вызов" Джамалы: она предложила встретиться в городе Йоро в Гондурасе, сказала, что Мадо уже там. Ожидается сюрприз!
   Событие превзошло все ожидания. Рыбный дождь! Не выдумка, не фантастика, а самый настоящий ливень!
   На зов явились все участники круга, девчонки визжали от восторга, прятались под прозрачными зонтиками, ногами отталкивали "улов", с любопытством и недоумением взирали на спокойных жителей города. Такое событие оказалось для них обычным делом. Они сосредоточенно собирали небесные дары моря, ведь с мая по июль ежегодно такой дождь обязательно посещал выбранный городок.
   - Чего вы удивляетесь? - нарочито спокойным тоном спросил Дэвид. - У нас, в Австралии, пару лет назад был дождь из пауков. Вот это была сенсация! А здесь такое происходит каждый год. Вот невидаль!
   Нут вздрогнула от неприятного известия:
   - Фу! Какая гадость! Я боюсь всех этих ползучих, прыгающих!
   Алекс лукаво посмотрел на девчонок и заявил:
   - А в Европе, в Сербии, в начале века прошел дождь из лягушек. Представляете, люди идут себе на работу или гуляют в парке, и тут - бац! Лягушка на голову! Сюрприз! Зеленая, скользкая, противная! Б-р-р-р!
   - Ты нарочно дразнишь меня, Алекс! Не буду с тобой дружить! - еле сдерживая слезы страха, выкрикнула Нут.
   Тушар удивленно уставился на испуганную девушку:
   - Слушай, как можно бояться того, чего не видишь? У нас, в Индии, тоже был необычный дождь - красного цвета. Но этому явлению быстро нашли объяснение: ветер поднял в воздух споры местного лишайника. Красного. Ничего сверхъестественного. А вот когда дождевые червяки падают с неба во время дождя, это не очень приятно, да?
   Тушар лукаво взглянул на девчонок в ожидании их реакции, испытывал на прочность.
   - Ребята, - с укором высказалась Джамала. - Вы перегибаете палку. Нарочно заставляете Нут переживать. Это нечестно, не по-дружески. Нас избрали как самых лучших молодых магов, а вы в детство играете.
   - Ладно, ладно, прошу извинения, - скрывая улыбку, промолвил Тушар, поглядывая на Алекса.
   - Хорошо, - виновато произнес Алекс. - Мы неправы. Ну, просто проверяли вас, девчонки. Все! Больше не будем.
   - Детский сад, - ворчливо фыркнул Мастер Торба, призывая группу последовать за ним. - В Новой Зеландии в середине прошлого века тоже прошел рыбный дождь, а немного раньше на Дальнем Востоке России после грозы обнаружили поле медуз! А до моря было далеко. То-то люди поразились случаю! А вы нашли, чему удивляться. Привыкайте к чудесам.
   Ворон нарочно не прерывал "эксперимент", наблюдая, как далеко он заведет избранных. Жаль, что Нут оказалась такой впечатлительной. Как бы это не помешало будущему испытанию. А Джамала, ничего, не расплакалась, не поддалась провокации, еще и мальчишек пристыдила. Да, славно повеселились, ребятам будет, о чем поговорить друг с другом, поделиться впечатлениями с родными. Такое явление можно назвать чудом природы, но оно имеет вполне нормальное научное объяснение. Пусть сами ищут ответы, не маленькие. И надо приступать к опасным занятиям с Ваней. Ну, держитесь, торнадо и смерчи, именные ураганы.
   - Почему мы так рано ушли? - недовольно ворчал чародей на обратном пути. - Зачем тратить время на путешествие, когда можно мигом перебраться в нужное место? Ворон, чего молчишь? Я всю дорогу говорю и говорю, а ты в ус не дуешь. Не слышишь, что ли, а?
   - Во-первых, нет у меня никаких усов и быть не может! А во-вторых... Ты лучше вниз смотри, какая красота под тобой! А впереди, видишь, темные тучи, грозовые? Обрати внимание, какое небо.
   - Ага, оно такое яркое: и красное и оранжевое одновременно. Ветер будет, да?
   - Ха! Ветер! Нет, дорогой мой, ты присутствуешь при рождении циклона. Циклона! Понял? Но до его развития еще день надо подождать. Вернемся завтра, когда он созреет. Пломбир, доставь хозяина домой. Пока!
   Ворон растворился в воздухе, оставив ученика в недоумении: ну, кто так поступает? Исчез на самом интересном месте. Заинтриговал и - адью! Циклон созреет! Что, он - арбуз, что ли?!
   Ваня покорно вздохнул и прижался к мягкой конской гриве. Скорее бы настал день летнего равноденствия, успел подумать волшебник перед тем, как оказаться в своей комнате с Книгой в руках.
   Во время рассказа брата об удивительных дождях на планете Лия то радовалась, то брезгливо отодвигалась от Вани, то хмурилась, когда не могла понять, о чем он говорит. Больше всего ее впечатлило описание рыбного дождя: она прыгала и скакала от счастья. Кричала в нетерпении:
   - Хочу туда, к рыбкам! Ваня, давай возьмем зонтики и отправимся в город Йоро. Рыбку надо спасать, ей же больно падать. Как она вернется в свой океан, а? А мы с тобой поможем, правда, Вань?
   Брат объяснял, почему помощь запоздала, Лия плакала от горя. Успокоилась лишь тогда, когда брат пообещал в следующий раз взять ее с собой. Пришлось Ване скрестить пальчики за спиной, чтобы потом не мучиться из-за невыполненного обещания. Хорошо, что Лия еще не знает о своих возможностях.
  
   - Теперь смотри, Иван, - вальяжно напутствовал Ворон ученика на следующий день. - Смотри и наблюдай, как рождаются циклоны. Ну, не поглядывай на меня так! На твоей земле их называют смерчами, ураганами, в Европе - тромбами, а на других побережьях - торнадо. Названия разные, а суть одна - смерч возникает над водой, а торнадо - над сушей. Только когда он достигает земли, становится видимым, потому что в нем вертится весь мусор, вода и пыль. Да, и деревья, вырванные с корнями, и крыши, и машины, и люди. В общем, все то, что успел прихватить по пути. Это ужасное зрелище, Ваня. Ты готов?
   - Ой, я вижу на горизонте такую страшную черную тучу, она все небо заслонила, а оно стало таким красным-красным, и металлический оттенок появился. И потемнело! Что теперь будет?
   - Слышишь, ветер замер. Душно стало и очень жарко.
   - Ага, даже дышать стало труднее. А почему так тихо? Мы же над океаном, так не должно быть! Ой, смотри, Ворон, смотри: морские птицы собрались в огромные стаи и летят к берегу! Туда же циклон идет! Они могут погибнуть!
   - Не ори, я тебя слышу! Они делают все правильно. На суше животные забиваются в норы, они уже чувствуют приближение урагана. А птицы могут погибнуть над водой, вот они и ищут места безопаснее. Чутье, Ваня, чутье!
   - Это ураган так рвет облака на кусочки? Никогда не видел такого ужаса! Страшно! Ого! Началось! Даже я чувствую удары ветра!
   - Как удар хлыста, да? - восторженно крикнул Ворон, превращаясь в человека. - А этот страшный мощный рев?! У! Держись! Какая грозная неуправляемая сила! Скоро из-за этого воя ветра и беспрерывного грома мы и друг друга не услышим! Давай создавай кокон, в нем переждем торнадо. Молодец, получилось, хвалю. Ох, чуть не оглох! Ну, Иван, как тебе такое обучение-развлечение?!
   - Здорово! Хотя очень страшно! А вот интересно, что там, внутри этой страшной воронки?
   Но тут внимание Вани привлекло совсем другое:
   - Ворон, смотри вниз! На речку, говорю, погляди! Вот это да! Вода пошла против течения! Неужели так бывает?! Жуткое зрелище! Это же надо! Каким должен быть ветер, чтобы повернуть воды реки вспять?! Ой, смотри, смотри, деревья вырывает, даже с корнями! Гляди, гляди, траву сметает возле покореженного дома! Будто косит невидимой косой!
   Ваня в страхе и изумлении наблюдал развитие небесного монстра, втайне радуясь собственной неуязвимости.
   - Ужасная, разрушительная сила у этого торнадо! Да, Ворон? Ничего себе, природное явление! Каково людям переживать такое бедствие?! Никогда не буду жить на побережье океана! Никогда! Жуть! Слушай, а когда уже гром перестанет так пугать людей? Мало того, что ветер ураганный, так еще и этот ужасный грохот нагоняет страху!
   Ворон отмахнулся от спутника, радостно вбирая в себя силу стихии. Но он вовремя вспомнил о своих обязанностях наставника, наклонился к мальчику.
   - Ты заметил, что над океаном было теплее, даже жарко? А здесь, на материке, стало холодно. Это хороший знак. Циклон становится шире, сил у него становится меньше, вот он и слабеет.
   - Мастер, а мы можем остановить ураган? Смотри, какую беду он принес людям! Это несправедливо! Как они теперь будут жить? Смотри, почти все дома разрушены!
   - Человек ко всему привыкает, приспосабливается, и местные жители тоже. Отстроят все, обживутся. Здесь их земля. Мы бы могли им помочь, но на планете столько ураганов проносится, что все маги Земли не успеют остановить их. Это воля природы, и мы не должны вмешиваться в ее дела. Не должны, понял? Синоптики могут только предупредить население об урагане. Он ведь зарождается над океаном. Со спутников хорошо наблюдать за развитием событий. Метеорологи в курсе событий, не беспокойся.
   - Да, я согласен, метеорологи - очень ценные для планеты люди. Они собирают сведения для синоптиков. А те доведут сведения до моряков и земледельцев, для водителей. Ой, а путешественники? Им ведь тоже надо знать погоду наперед, - похвастал знаниями Ваня. Все-таки он готовился к занятию дома. Да, для кого-то летние каникулы - сплошное безделье, а для чародея отпуска не бывает.
   - Ты упустил еще один важный факт.
   - Очень важный или не очень? - хитро прищурился мальчик.
   - Важный, конечно. Ты не назвал трейдеров, сотрудников биржи. Чтобы работать на бирже, нужен талант предвидения, врожденной интуиции. Ведь они выполняют заказы своих клиентов по купле-продаже ценных бумаг на рынке.
   - На базаре? Разве там продают бумаги? Какие такие бумажки? - не выдержал мальчик.
   Ворон даже всплеснул руками от разочарования: опять придется объяснять школьнику избитые истины.
   - Я же тебе сказал: фондовая биржа! Там торгуют акциями и облигациями! Эти ценные бумаги как воплощение богатства человека или компаний. Иван, ты еще недостаточно подготовлен к тому, чтобы понять, как работает фондовая биржа. Просто прими к сведению, хорошо? Так вот: там надо учитывать много факторов, в том числе и погодные условия. Ураган может смести поля будущего урожая, и акции фирмы обесценятся. То есть, они станут более дешевыми. И что нужно сделать?
   - Ворон, ты, как мои прежние наставники. Они тоже слишком заумные вещи пытались втолковать мне. Биржа, акции! Зачем это мне в 12 лет? Неизвестно, чем я буду заниматься после школы. Может ли пригодиться такая информация, а?!
   Ворон махнул рукой, принял обычный, птичий вид, отлетел от Вани. Обиделся, подумал мальчик и подошел ближе к наставнику.
   - Это... Ты прости меня. Не бойся, я ничего не забуду. Все, что ты говорил, откладывается в моей кладовой памяти. В нужный момент достану их оттуда. Ну, я такой невоспитанный. Нет, не так! Воспитывают меня правильно, только я - нерадивый ученик. Все время попадаю в какие-то истории. По своей вине, конечно. Ну, что, мир?!
   Ворон изловчился и прошелся узким крылом по мягкому месту Вани. Больно не было. Только обидно. Ну, чуть-чуть. Сам напросился. Ладно, по поводу телесных наказаний промолчим, подумал Ваня, радуясь, что легко отделался за несдержанность.
  
   Ура! Этот день наступил! Ваня весь день провел, как на иголках, настолько его будоражила мысль о скорой встрече с друзьями. И где? В самом загадочном месте Земли! Стоунхендж! Звучит, как музыка, как инопланетная мелодия! Кто построил этот странный комплекс? Какой силой обладали древние строители! Кто поднял в древности громадные тяжелые каменные плиты? Что означает странное расположение камней? Какой магией наделен этот участок земли? Это она, невидимая мощь, привлекает людей со всего мира? Или просто заурядное человеческое любопытство?
   С наступлением сумерек толпа туристов в Стоунхендже не поредела, нет, только прибавила в весе. На детей внимания не обращали, тем более, что Ворон появился в облике мужчины. Они беспрепятственно могли бродить между причудливых камней в ожидании друзей, до часа Х оставалось достаточно времени. Первой прибыла Нут (ну, конечно!) в теплом свитере и джинсах, за ней проследовала Джамала. Сговорились, да?
   Алекс и Мадо кивнули в ответ на приветствие и продолжили обзорную экскурсию. До полуночи далеко, пусть развлекаются среди разноликой публики.
   Дэвид по случаю извлечения самого себя из сумки кенгуру ничем не отличался от любопытных туристов, он слился с толпой, прислушиваясь к лекции гида.
   Тушар явился, запыхавшись, на бегу накидывая легкую куртку, поискал взглядом друзей, но не пошел вслед за ними, а присоединился к Ване с Вороном. Все в сборе, можно настраиваться на луну в облачном небе. Облака! Если они не уберутся отсюда, затея может провалиться. Что же делать?!
   - Прекратить панику! - грозным шепотом шикнул на ученика Мастер. - Ты чародей или кто? Призови Пломбира и - вперед!
   - Куда? - оторопело ответил мальчик.
   - Куда, куда! Наверх, к облакам. Ну-ка, быстренько разгони эти легкие тучки, не то они праздник всем испортят.
   - Я?!
   - Ну, не я же! Давай поторопись, скоро луна пожалует в гости, а пространство занято.
   - А как это сделать?!
   - Иван, что за детские отговорки: как, как?! Ручками, дорогой мой, ручками!
   Ване стыдно было признаться в присутствии Тушара, что не знает, как сделать небо чистым. Ну, почему все вокруг ожидают от Посланника постоянных подвигов?!
   Пломбир мигом взмыл к перистым облакам, Ваня даже не успел ничего рассказать или спросить. Крылатый друг заржал, обращаясь к родственникам, свистнул, и они полетели вслед за ним дальше от Стоунхенджа. Выходит, Бирюша может творить чудеса?! Вот это открытие! Ему, Ивану, даже не пришлось ничего объяснять, потому что жеребенок слышит его мысли, приходит на помощь без просьбы. Спасибо тебе, мой крылатый дружок!
   Компания уже собралась вокруг Мастера, окружив себя коконом невидимости, поднявшись над мистическим комплексом. И вот оно, чудо!
   Луна появилась внезапно, как и положено драгоценной гостье: эффектно! Посетители Стоунхенджа, не сговариваясь, захлопали в ладоши, приветствуя ночное светило. Лунные лучи коснулись древних плит, стали светиться кварцевые камешки, образуя некое подобие рисунка, в котором когда-то ученый Энди Джонс увидел карту. На ней он прочитал значимые символы и стрелку, указывающую на Житомирскую область в Украине. Ну, это смотря, у кого, как срабатывает фантазия. Изображение одно, а разные люди видят и воспринимают его по-своему.
   - А какое отношение имеет к моей стране ученый Энди Джонс? И Каменное Село в Житомирской области? - недоуменно спросил Ваня у Ворона и друзей. Ключики-пирамидки, наконец, соизволили помочь Посланнику.
   Компания переглянулась в растерянности и легком подозрении, что Посланник знал о кварцевой карте и, возможно, что-то подправил на рисунке камня. Тянет одеяло на себя? Нечестно! У каждого из них на родине есть особые места, которые привлекают туристов со всего мира. Ваня прослушал мысли друзей, и ему неожиданно стало страшно. Чувство обиды пришло секундой позже.
   Волшебник открылся, предлагая единомышленникам познать правду. Все, кроме Ворона, удивились еще больше, когда узнали историю татуировки на левой руке. Такой кладовой знаний можно лишь позавидовать. Значит, россказни о предсказанном появлении Посланника - реальный факт. Никакой выдумки. Да, такому магу необходим был наставник высокого класса. Так что еще непонятно, кому повезло: Ивану или Мастеру.
   Ваня облегченно вздохнул, когда лица ровесников засветились улыбками. Они подходили, хлопали по плечу, пожимали руку и уступали место следующему чародею. Ворон не выказал никакой эмоции, только с довольным видом наблюдал за первыми признаками начала дружеских отношений. Пора компании удалиться дальше от толпы на совет.
   - Как вам лунное зрелище в Стоунхендже? - расслабленным голосом поинтересовался Мастер Торба у юных магов, когда все обустроились в шатре на берегу моря. Укромное место обступила темнота ночи, а внутри мягкий рассеивающий свет создавал ощущение уюта и домашней обстановки. Молодежь устроилась на ковре, а Мастер в облике белого ворона, вцепившись когтями, возвышался на предмете, напоминающем то ли микрофон, то ли пюпитр. Нечто среднее. Ваня знал точно, что подставка для нот выглядит совсем не так, видимо, наставник решил создать что-то новое, удобное лишь для него. Ой, какие несвоевременные мысли приходят во время важного собрания.
   - Что это подобие карты дает нам, Мастер? - задал вопрос Дэвид, слегка поеживаясь от ночной прохлады. Странно, подумал Ваня, у него дома сейчас тоже нежарко - зима все-таки. Перемена климата - сущий пустяк для волшебника. Оделся бы теплее и не мерз бы, а то самому теперь хочется укутаться в пушистый плед.
   - А что мешает нам пойти по указанному пути? От нас не убудет, - предложил Тушар. - У меня есть информация, что Энди Джонс посещал Украину именно потому, что Стоунхендж указал в ту сторону. Правда, непонятно, почему остановка должна быть именно в Каменном Селе. Как он определил точное расположение Алатара?
   - Ты хочешь сказать: Алатырь-камня? - уточнил наставник, обведя птичьим взглядом компанию.
   - Ну, славяне называют так, а в языках других народов звучит немного по-другому. А суть-то одна: первородный камень, источник жизни на Земле. Правильно я говорю, Мастер? - присоединился к беседе Мадо, чуть наклонившись в сторону главы нынешнего совета.
   Оставив реплику без внимания, Ворон вновь принял облик человека, занял место в кругу, стал терпеливо слушать мнения других участников экспедиции.
   - Камень не мог исчезнуть просто так, раствориться! Должен же он проявиться в другом месте?! Давайте искать! - взволнованно обратилась Нут к друзьям.
   - Верно! - поддержала подругу синеокая волшебница Джамала. - А что мешает нам начать с того участка, который посещал ученый? Заодно полюбуемся красотами неизвестной мне страны. Я там не была, к сожалению, ни разу. Мой учитель настроен больше на изучение Африки. Хорошо хоть на этом курсе стали путешествовать по всему миру. Но с высоты полета птиц не очень-то узнаешь, как живут люди на земле. Ребята, я так рада нашему знакомству! А то раньше думала, я одна такая ненормальная. И, главное, никому из школьных друзей не расскажешь, как прекрасна наша планета. Смеяться станут, выдумщицей назовут.
   Мальчишки переглянулись, закивали, поддерживая мнение Джамалы. Им, маленьким мужчинам, труднее было признаться в одиночестве. Девчонка смогла, молодец! Ваня ощутил такую глубокую признательность африканской коллеге, что чуть слезу не пустил. Вот балда! Опять расчувствовался! Он внутренне собрался, но заметил, что у всех собравшихся тоже блестят глаза от избытка чувств. Слава Богам, не я один такой впечатлительный.
   - Я с радостью покажу свой край, - возбужденно заявил Ваня. - Честно говоря, о Каменном Селе узнал впервые сегодня. Мне ключики подсказали. Извините, что не сам додумался до этого.
   - Так это же здорово! - воскликнул Алекс. - Я бы тоже не отказался от энциклопедии внутри. Ты в любой момент может попросить помощи!
   - А это часто не срабатывает, ключики могут молчать неделями. А потом информация идет потоком. Как это работает, не знаю. Мама говорит, что я получу контроль над ключами в 21 год. Так долго ждать! Зачем? Не понимаю я инопланетной психологии.
   - Иван, - решилась спросить Нут, становясь обычной девчонкой, а не царицей пустыни. - Твоя мама - действительно настоящая инопланетянка? Прости за любопытство, не хочешь, не отвечай. Я пойму.
   Ребята в кругу уставились на Ваню в ожидании важного ответа. Но отважится ли Посланник на раскрытие семейной тайны?! Побоится или отважится?
   - Да, моя мама прилетела с другой планеты, - гордо ответил Ваня. - Она - Хранительница пирамиды. Она - самая лучшая мама на свете! Ну, что, теперь вы по-другому станете смотреть на меня?! Так вот: я вам не обезьянка в зоопарке, понятно?! Я - человек! Внук Бога Велеса и Богини Азовьи! Какие еще вопросы будут?
   Насупившись, мальчик исподлобья поглядывал на возможных друзей, готовый защищать семью от нападок. Пусть только посмеют сказать хоть полслова в адрес родных!
   - Класс! - восторженно произнесла Джамала, к ней присоединились остальные участники круга, захлопали в ладоши, приветствуя и принимая в свои ряды. Их открытые, радостные улыбки лучше слов показали отношение к магу из Украины.
   - Ну, все, все! - прикрикнул на ребят Мастер, скрывая довольную усмешку. Дети, ей-богу, дети! - Мы приступим к главному вопросу или нет? С чего начнем наше детективное расследование?
   - Каменное Село! - вразнобой заговорили юные волшебники, призывая своих животных, а Мадо - лодку.
   - Тогда быстро определяйте местоположение приземления, но там мы появимся на рассвете, когда еще не будет туристов. Чужие глаза нам ни к чему. Ясно? Всем по домам и отдыхать. Встречаемся в пять часов утра. По украинскому времени. Всех устраивает этот час? Я - птица пунктуальная, так что советую не опаздывать.
   - У нас дома сейчас уже утро, я лучше погуляю по небу, - улыбнувшись, сообщил Дэвид.
   - Я тоже поднимаюсь в это время, разница с Киевом всего на три с половиной часа больше. Какой смысл ложиться в постель? - довольным тоном промолвил Тушар, обнимая хобот слона.
   - В Каменном Селе будет пять часов утра, а у меня на родине только пообедали. Я спать совсем не хочу, - подхватил эстафету Алекс из Канады. Вот Мадо больше подходит отдых. У него как раз будут готовиться ко сну - девять вечера всего лишь, да Мадо?
   Потомок инков важно кивнул, но внезапный зевок разрушил образ хладнокровного перуанского мага, он засмеялся, махнул рукой:
   - Я посплю немного, буду вовремя. А вы, девчонки?
   - А мы, - ответила за двоих Нут. - С Иваном отправимся. У нас нет разницы во времени. Мы в одном часовом поясе, да Ваня? Ну, вот и договорились. Показывай, куда нам перенестись. Всем пока!
  
   Группа подростков почти одновременно появилась на северо-западе Житомирской области, около села Рудня-Замысловичская, потом перенеслась в Полесский заповедник.
   Утро оказалось неприятно сырым, все продрогли, хотя виду не подавали. Видимо, опасались спасовать друг перед другом. Ваня первым сотворил теплую куртку, пожаловавшись, что просто замерз. Лето! А почему так зябко?
   Остальные последовали примеру местного жителя, утеплились и разбрелись по территории Каменного Села. Действительно, огромные валуны чем-то напоминали по расположению дома на улице. Некоторые стояли так близко, что приходилось протискиваться, чтобы обследовать каждый камень.
   Ворон терпеливо ожидал ребят в центре Села, наблюдая издали за каждым из них.
   - Ой, извините, - воскликнула Нут, заметив Мастера. - А мы сразу кинулись исследовать место. Но мы не опоздали, вовремя появились.
   - Знаю. Все нормально. Лучше расскажите о своих впечатлениях, ощущениях. С кого начнем? Уступим место девушкам, а, парни? Джамала?
   - Мой Бог Мвари подсказывает, что здесь необычная энергетика. Я прикасалась к камням, от них тепло идет. А сейчас, заметьте, холодно. Я так замерзла вначале.
   Нут не стала ожидать приглашения к отчету, заговорила сразу после подруги:
   - От этих камней веет вечностью. Не знаю, как это передать. Ну, ощущение такое умиротворенное. А центр Села, как храм, объединяет каменные дома. Смешно, но мне показалось, что этот валун - главный.
   - Что нам поведает потомок инков Мадо? - обратился Ворон к перуанскому чародею.
   - Очень странное место. Очень. Деревья, весь лес молодой, значит, вырос не так давно, может лет тридцать-сорок назад. Почему об этом комплексе не знали местные жители? Только приезд иностранного ученого Энди Джонса в эти края заставил людей и власти обратить внимание на валуны. Где такие громадины "прятались" раньше?
   - А, может, они с неба упали? - предположил Тушар. - Не смейтесь, в природе и не такие чудеса происходят. Здесь я ощущаю дисгармонию, некий разлад на территории Села. Возможно, здесь появился гость, камень, не из местной громады. Только гид скажет, изменилось что-то или нет. Валуны очень древние, энергетика положительная.
   - Я полностью поддерживаю всех, кто высказался, - медленно проговорил Дэвид. - Мои духи Дождя Вулуваид и Бунбулама подсказывают, что омывают эти камни с давних пор. Но они не могут сказать, видели их местные жители или обходили стороной эту территорию.
   Алекс даже встрепенулся от предположения австралийского мага и вступил в дискуссию:
   - Им, наверное, просто отводили глаза. Мы-то знаем, что такое возможно. А теперь люди уже успели и легенды сочинить. Мне почему-то неуютно здесь. Не знаю, почему. Будто кто-то наблюдает. Сверху. С большой высоты. Эй! - выкрикнул в небо канадский волшебник. - Дайте нам немного времени, чтобы разобраться в ситуации. Не давите на нас. Ну, вот, ощущение чужого взгляда исчезло. Спасибо. Дальше - мы сами.
   - А ты, Иван, что скажешь? - добрался до своего ученика наставник. - Не стесняйся получить помощь от ключей. В этом нет ничего зазорного, правда, ребята? Видишь, они согласны.
   Ваня стушевался под взглядом магов, почесал лоб, собрался с мыслями. Помощники-ключики снова ушли в подполье, оставив хозяина наедине с друзьями, равными ему. Молчание затянулось, вид наставника не обещал ничего хорошего, пришлось выразить свое мнение:
   - Местные легенды возникли не просто так, значит, что-то непривычное здесь произошло, необъяснимое. Люди истолковали по-своему, по-человечески. Начнем с того, что сюда часто прилетают НЛО. Что привлекает инопланетных путешественников в Каменном Селе? Природа? Так Полесье большое, простора много. А они летят сюда. Именно в это место. Почему? Тут непонятным образом сочетаются молодость и древность, которую невозможно измерить во времени. Что такое вечность? Не знаю, не понимаю. Мне не стыдно в этом признаться. Но, думаю, Алатыря здесь нет. Хотя ощущение былого присутствия есть. Как отголосок колокола: язычок уже не движется, а звук еще продолжает жить. Странно, да?
   Мальчик втянул в себя утренний прохладный воздух, закутался плотнее, продолжил:
   - И пахнет тут космосом. Чудная мысль пришла в голову, да, ребята? Могу сказать точно: в камнях есть частички метеоритов. Ага, понятно, почему я подумал о космосе. Вот и все, что я ощутил. Ну, и что теперь нам делать? Камни не летают. Они могут передвигаться, как их собратья в Долине Смерти в США. Алекс больше может рассказать о том явлении, все-таки живет в Северной Америке. А я был там недолго, моим наставникам не понравилась долина.
   - Что ж, каждый поделился впечатлениями, - взобравшись на ближайший валун, изрек Мастер Торба. - Можем подвести предварительные итоги. Вопрос только один: что связывает Стоунхендж и Каменное Село.
   - Древность, - четко и коротко выпалил Дэвид.
   - Согласен. Что еще? - спросил наставник.
   - Молодой лес не вписывается в единый замысел с древними валунами. Стоунхендж построили люди или очень большие люди, великаны. Столько сказок о них, вполне вероятно их существование. Но они ли разбросали камни по этой территории, неизвестно. А зачем?
   - Дэвид, - отозвалась Джамала. - Ты же поднимался на камень, где сохранился отпечаток ступни Бога. Может, здесь действительно произошла борьба добра со злом. Те, кто побывал здесь, уверены в целительности камней. Знаешь, сколько людей приезжает сюда? Не только из любопытства, но и чтобы здоровье поправить.
   - Ну, видел я это чудо природы. Не верится мне в отпечаток ступни Бога, - ответил Дэвид. - Ребята, мы ведь маги и чувствуем следы Высших Сил. Деревенские сказки. Ну, верят люди, и пусть! Туристам интересно, а нас таким не удивишь. Я просто высказал личное мнение.
   Ребята зашептались, поглядывая на Мастера, тот спокойно ждал. Внезапно Ворон подскочил на камне и птицей взмыл в небо. Несколько минут он парил в высоте, раскинув длинные белые крылья. Показалось, что запустили воздушного змея, настолько красив и легок был полет. Задрав головы, юные чародеи восторженно следили за лавированием Ворона над кронами деревьев. Что он увидел? Что искал? Или просто захотел размяться? Бывает.
   - Интересное место, - возвратился Мастер на камень. - Я бывал здесь пару сотен лет назад. Помню точно: не было камней. А энергетика ощущалась. Только непонятно было, что является источником.
   Наставник задумался, отряхнулся от забытья, неуверенно произнес:
   - Они вышли из земли. Так мне кажется. Выросли будто. Потому народ раньше не замечал их. Какой необычный случай... Интересно... Вы, ребята, погуляйте еще немного, камни послушайте: вдруг что услышите.
   Девчонки, дурачась, стали прыгать по валунам на своих животных, а мальчишки, приняв серьезный вид, стали методично обследовать древние камни. Ваня тоже поддался всеобщей суматохе и возбуждению, забрался на валун посредине Села, прилег, недоверчиво ухмыляясь, приложил ухо. Тук-тук!
   И вмиг отскочил! Глаза чуть не вылезли из орбит, настолько неожиданно было " услышать" камень. Хорошо, что никто не заметил его страха, он передохнул и вновь, уже подготовленный, приложился к поверхности. Внутри и вправду что-то происходило: шумело, скрипело, дрожало, даже ворчало. Ваня снова оторвался от холодной поверхности, прислушался: вокруг было почти тихо, только птицы перекликались, и деревья чуть шелестели. Никакого другого шума, скрипа или еще чего-то он не услышал. Сообщить наставнику или промолчать?! Не засмеют ли? Для точного ответа Ваня возобновил эксперимент. Звуки повторились. Чародей застыл в растерянности, потом отряхнулся и позвал Ворона.
   Мастер в облике человека серьезно отнесся к рассказу подопечного, он доверял Посланнику, поэтому проверил древнее чудо, выросшее из земли. Мальчик оказался прав. Что теперь с этим делать?
   По просьбе Мастера все участники экскурсии по очереди прикладывались к находке, отходили в изумлении. Когда Ворон предложил "послушать" все камни Села, ребята мигом разбрелись исполнять задание, но больше нигде не обнаружили такое явление. Шумел и возмущался лишь тот, что лежал в центре Села. Староста, наверное, пошутили девчонки.
   Для Ворона находка тоже оказалась неожиданной. Получается, камень живой внутри. Что там может быть? Как это определить? Не разбивать же! Мастер попробовал просмотреть его, но оболочка не желала раскрываться и не поддавалась зрительному проникновению. Ребята попытались помочь Мастеру, потерпели неудачу. Когда дошла очередь до Вани, он кое-что увидел, но как объяснить друзьям, что это чернота?
   - Подожди, - потребовал пояснения наставник. - Ты просто ничего не увидел, как и мы? Камень не просматривается.
   - Внутри он наполнен черной пустотой, - упрямо повторил чародей. - Я не знаю, как по-другому сказать. Ну, не хотите верить, не очень-то и надо.
   - Иван! - раздраженно прикрикнул Ворон. - Дело не в вере. Скажи, как можно увидеть черноту? С чем сравнить это, если света нет? Неужели ни единой искорки света? Ты уверен в своих ощущениях?
   Ване надоело пререкаться, и он поступил по-своему: просто ступил на камень и исчез на виду у друзей. Никто даже не мог догадаться, что мальчик проник туда так, как пробирался в пирамиды. Хотя разница все-таки есть: в древние сооружения он попадал по приглашению Стражей. Конечно, с его стороны такой поступок выглядел рискованным приключением, но разве это в первый раз?!
   Камень действительно принадлежал инопланетной цивилизации: Ваня смог разогнуться и ...дышать. Обшарив руками темное пространство, не встретив никакой преграды, гость понял, что предположение оказалось верным. "Мама точно назовет меня авантюристом", - подумал чародей. Он изо всех сил всматривался в непроглядную темень, но чернота не рассеивалась, как он надеялся вначале. Что же шумело и скрипело при прослушивании?!
   - Эй, - тихо позвал мальчик, затаив дыхание в ожидании ответа. Он сделал попытку шагнуть, но ноги словно приросли к поверхности, не давая возможности оторваться. "Главное, не паниковать", - сам себя успокаивал Ваня и закрыл глаза - все равно здесь темно, как в черном ящике. В тот же миг перед глазами сверкнули искры, мальчик поневоле открыл сначала один глаз, потом второй. Ноги оторвались от земли, Ваня ощутил невесомость, успел испугаться, пришлось балансировать, чтобы не оказаться вниз головой. А где тут низ?!!!
   Юный маг очутился теперь в каком-то огромном пространстве, а вокруг звезды, звезды, звезды! Миллионы светил! Вначале он принял их как точечки света, которые росли, росли, а потом стали лопаться, разлетаться на мелкие кусочки. Он проплывал в таких скоплениях, окутанных туманом, так близко, что возникало стремление коснуться рукой и подержать в ладони маленькую звездочку. Несмотря на дерзкое желание, Ваня сдержался, стараясь не мешать движению небесных светил. Подсознательно он выискивал в скоплениях звезд Солнце и родную планету. Чародей улыбнулся про себя: мне показывают модель Вселенной, я на Земле и никуда не улетал.
   - Ты уверен? - раздался в голове ненавистный старческий голос. - Прекрати называть меня стариком. Я не старый. Я - вечный.
   - Ой, Дый, только тебя и не хватало сейчас! Отстань!
   - Хм! - довольный шепот мистера Д. еще долго раздавался в ушах мальчика.
   А тут ключики дали о себе знать, стали нагружать Ваню:
   - Это чужие галактики, они бывают яркие и нормальные сверхгиганты, есть просто гиганты. А еще астрономы разделяют галактики на яркие, нормальные, слабые карлики и пигмеи. Твоя родная галактика - Млечный Путь, которая входит в Местную группу, как самая крупная. В нем сто миллиардов звезд! Сто миллиардов! Соображаешь, Посланник?! А в самом центре ученые обнаружили невероятно загадочный источник энергии. Они предполагают, что это - черная дыра. По соседству - две галактики, Большое и Малое Магеллановы Облака. Эй, ты чего приуныл, Иван?
   - Спасибо, что просветили, - мысленно ответил мальчик. - Вот мне без этой информации, ну, просто никуда не пройти! Я нахожусь в камне и в то же время в безбрежном космосе. Вы хоть понимаете, что мне страшно? Что я ничего не понимаю! Да, да, мне очень страшно. Может, я в каком-то инопланетном учебном центре? Не знаю! И что делать, тоже никак не соображу! Лучше подскажите, как выбраться отсюда. У меня не получается выйти! Не получается!
   Голос в голове исчез, оставив мальчика в покое. На пять минут! Да что ж это такое?! Может, предложат какую-нибудь нормальную идею?!
   - Ты должен знать на будущее: есть звезды, которые излучают сильную радиацию. Объяснить значение слова?
   - Не надо! - сорвался Ваня и закричал на невидимого помощника.
   - Кстати, планета твоей матери дальше этой группы галактик. Ну, сообщаем на всякий случай. Не задерживайся тут долго. Потеряешься во времени.
   - Хорошо, я запомнил, только подскажите, как выйти, - мысленно буркнул чародей, уклоняясь от колючих звездочек. Но ключики молчали, игнорируя призыв мальчика о помощи.
   Внезапно пространство вокруг Вани изменилось: куда ни глянь, всюду не то туман, не то пыль. Но все это вращалось, сначала медленно, потом процесс ускорился. Ваня заметил, что в облаке стали образовываться какие-то сгустки, в центре - больше, а вокруг - меньше. Создавалось впечатление, что туманность сжимается, становится более плотной. До мальчика, наконец, дошло: это же Солнце! Родное Солнце! В нем что-то бурлило и бурлило, потом стало таким горячим, что и на расстоянии ощущался жар. Почти одновременно сгустки вокруг Солнца стали преобразовываться в планеты.
   Ваня нашел глазами третий по счету шар. Хотя его с трудом можно было назвать круглым. Родная Земля напоминала воздушный шар неправильной формы, внутри его - газы и пыль. Все это принимало, притягивало космический "мусор", пока не образовалось ядро планеты. Земля плавилась до тех пор, пока не вытолкнула из своих недр легкий кремний. "А что это такое?" - подумал Ваня, но ответа от помощников-ключей не было. Жар, который излучала Земля, стал не таким сильным. Планета остывала!
   Появилась земная кора, но множество вулканов все еще продолжали извергаться, расплавленная лава застывала в виде гор. Подземные газы шумно вырывались наружу, но теперь не улетали в космос, земное притяжение оказалось сильнее.
   Чародей приблизился, рассматривая, как материки то сходятся, то расходятся. Они словно плавали в горячей мантии планеты. Присмотревшись, понял, что так происходит на самом деле. Ух, ты! Никто не поверит, что такое видел!
   Ваня огорченно вздохнул, что чуть не пропустил интересные моменты. Ну, почему показывают так быстро?! Ой, сколько метеоритов летит на Землю! Они пронзают планету почти насквозь, но со временем... Это сколько тысяч лет прошло?!! Или миллионов?! Вот они падают на территорию будущей Европы, остаются глубоко под поверхностью. Не они ли потом, спустя миллионы лет, "всплывают" в неожиданных местах?!!
   А это что?! Ого, ледяные кометы! Хорошо! Вода испаряется и возвращается назад, на Землю! Забыл, как же называется это явление в природе! Ага, это конденсат! Ничего не забыл! Умный Ваня!
   Ваня осторожно протянул руку к любимой планете, так захотелось обнять ее и приголубить, защитить и сохранить на миллионы лет для грядущих поколений. Даже если это действующий макет, все равно больно и обидно за человечество, которое не бережет отчий дом.
   Вот появились древние леса на планете. Ого, как их много! А полюса-то, полюса тоже зеленые! Ох, не зря его все время тянет в Антарктиду! Там, под слоем льда в четыре километра, столько тайн! Значит, в этот период на Земле зарождается жизнь! Скоро на берега выйдут, выползут первые животные. Здорово! Он сможет увидеть воочию настоящих динозавров! Класс!
   Внезапно внимание чародея привлекло странное явление над океаном: какой-то необычный туман неправильной формы, напоминающий длинный-длинный плащ, понесся над водой. Он двигался по чудной траектории, словно ветер не давал возможности плавно парить в пространстве. Но не это удивило Ваню, а цвет марева! Не белый, не серый, нет! Его можно было сравнить с оберткой шоколадных конфет - с фольгой. Серебряной фольгой! Серебряный туман! Мальчик даже невольно вскрикнул, подобрав подходящее слово. Точно: серебряный! Здорово и красиво! Каких невиданных зрелищ лишены обычные люди в жизни! Серебряная туманность вскоре исчезла в океанской дали. Не растворилась, нет! Улетела! Словно была разумной... Даже почудился чужой любопытный взгляд...
   Вдруг Ваня услышал голос мамы, она издалека звала его. Что-то случилось?!
   - Мама! - отозвался мальчик, отвлекаясь от чудесного созерцания возникновения родной планеты.
   В тот же миг мама очутилась рядом. Как?! Выходит, произошло нечто непредвиденное и страшное! Что?!
   - Ваня, дай мне руку! - почему-то неприятно строго произнесла мама и медленно протянула ладонь навстречу сыну. Другой рукой она махнула в сторону модели Земли, вместо привычной картины Ваня успел увидеть плоскую большую тарелку, а на ней - все та же планета, но она оказалась распластанной, как блин. В центре - Северный полюс, все еще зеленый, а по краям - любимая Антарктида. На ободке "тарелки" он заметил высокие ледяные стены. Зачем? Чтобы жители Земли не вылезли за край?!! Ну, и насмешили, подумал мальчик, почувствовав теплую ладонь матери, но мгновенно оказался на пожухлой зеленой траве возле центрального камня. Мама вытащила его?! Зачем?! Он ведь он недосмотрел самое интересное - появление динозавров и первых людей на планете!!!
   Вид матери поверг Ваню в шок: никогда еще Хранительница пирамиды не была настолько испуганной и бледной, как первый снег. Почему?
   Алина опустилась на желто-зеленую траву, тем самым подчеркнув белизну своего лица. Она дышала так, словно только что пробежала марафон, и теперь, наконец, появилась возможность передохнуть, успокоиться. Во взгляде женщины накопилось море боли и отчаяния. Что случилось?!! Что?!
   Боковым зрением Ваня заметил, как к ним бегут друзья- чародеи, а Ворон в облике седого мужчины, смотрит на своего ученика, как на привидение. О, Боги! Нельзя отлучиться на пару минут!
   - Тебя не было весь день в Книге, - констатировал факт наставник. - Целый, бесконечный день! Как думаешь, сколько времени прошло на планете? А ты оглянись вокруг, Иван. Хорошо, что ты под защитой Книги.
   - Лето на исходе, - прошептала Алина, все еще не пришедшая в себя после возвращения сына.
   Ваня обвел взглядом поляну с камнями и беспокойные лица друзей, остановился на ворохе опавших листьев под деревьями, на пожухлой траве... Только теперь до него дошло: он провел в заточении камня не один месяц!
   Он почувствовал дрожь в коленях, опустился на землю рядом с матерью, взял за руку и прошептал:
   - Мама, прости. Я не думал...
   - Вот именно, что не думал! - возмущенно выкрикнул Ворон, спрятав за криком переживания мучительно долгих дней ожидания в реальной жизни.
   К сожалению, он не обладал даром проникновения в твердые предметы. Или к счастью?!! А ученик, которого он так не желал опекать во время прохождения курса, не только оказался непослушным и вредным, но и заставил всерьез задуматься над дальнейшей судьбой. Что за наказание такое на голову Ворона?!! Он, белый Ворон, поседел! Как дальше вести себя с этим вундеркиндом?! Не отшлепаешь ведь! Непедагогично! А хочется! Руки просто чешутся от жгучего желания проучить неугомонного Посланника! Ну, если человеку не доходит через слова, как прикажете воспитывать еще?!!
   Желание наказать ученика так ясно светилось в глазах наставника, что Ваня прочитал его и без слов. На всякий случай он отодвинулся дальше от Мастера, виновато опустил взгляд. Юный волшебник старался не смотреть на друзей, которых он подвел. Ему было стыдно, а позже стало страшно. После рассказа матери он по-настоящему испугался.
   - Здесь, под защитой Книги, вы, ребята, и Вы, Мастер, проще воспринимаете время. Оно течет плавно, не спеша, - выдохнув, печально начала Алина.
   Мальчишки и девчонки, поклонившись Хранительнице, уселись в привычный полукруг, внимательно прислушиваясь к голосу легендарной женщины. Несчастье привело ее к молодым магам, но юность быстро приспосабливается к переменам. Они уже успели успокоиться при виде живого и невредимого Ивана, поэтому ловили каждое слово Алины. Когда еще придется встретиться с ней, живой инопланетянкой, выглядевшей, как их матери, когда ее возраст исчисляется тысячами лет. Но не будем говорить о возрасте женщины! Ни-ни! Это всегда должно быть тайной, даже если знаете точно год ее рождения.
   - А мы, - продолжила Алина. - Мы стали беспокоиться в тот же вечер. Лия разнервничалась, стала капризничать, звать брата, потом обиделась на нас. Говорила, что мы потеряем Ваню, рвалась в Книгу на поиски. Вы, ребята, не представляете, что значит беспомощность матери. Без всякой похвальбы скажу: могу и умею многое. Как и вы тоже. Но вам еще учиться и учиться. Но уже во второй раз в жизни я не находила сына ни в одной из стихий. Впервые это произошло три года назад, когда Ваня находился в Новой Зеландии в поисках хрустального черепа. Каким-то непостижимым образом он сумел спрятаться от меня! От меня, Хранительницы пирамиды! И вот опять все повторилось, только в сто раз страшнее. Проходили дни и недели, а мы, вся семья, были беспомощными! Даже могучий Бог Велес оказался бессильным. Родная стихия, стихия земли, не помогала. Теперь знаю, что тут замешаны инопланетные силы. Но не моей родной Вселенной. Я понимала, что теряю сына. Каждый день без него был настоящей пыткой. Я его так люблю...
   Алина со слезами обняла сына, погладила по голове, чмокнула в лоб, взъерошила светлые волосы и отодвинула его, пристально взглянув в глаза:
   - Ты когда-нибудь научишься беречь чувства родных людей? Научишься думать перед тем, как совершить какую-то глупость, а? Считаешь себя взрослым, так поступай, как взрослый мужчина! Хотя бы сообщи, что ты намерен сделать! И не исчезай просто так, потому что тебе показалось, будто только ты знаешь истину! Ну, нельзя быть таким безответственным!
   - Мама...
   - Что, мама?!! Это с Микриком и Макриком можно было без боязни проникать всюду! Тебя ведь предупреждали! Нет, наш Ваня решил, что он неуязвим, потому что в будущем он станет... Ладно, не станет разглашать чужие тайны.
   - Мама, я больше не буду...
   - Ой, не смеши меня,- Алина устало махнула рукой. - А то так смешно, что плакать хочется. До чего довел родных людей! Мы с отцом, твоими бабушками и дедушками извелись так, что слов не хватает. Твоему другу Гене и соседям пришлось соврать, будто гостишь у моих родителей. И родителям пришлось соврать, что ты в лагерь уехал. Я - сказала неправду! Я! Хранительница ловчит! И это все по твоей вине! Мы весь мир магии подняли на ноги! Поздравляю, - с насмешкой в голосе произнесла Алина. - Теперь о тебе знают все! Все! Даже те, кто до поры до времени не должен был даже догадываться о твоем существовании. Но нам важно было отыскать своего непутевого сына.
   - Может, не надо было...
   - Нет, вы только полюбуйтесь на него! Он смеет еще и противоречить! Хочешь, чтоб пожалели? Мол, бедненький, как он настрадался! Ты... Ты...
   Женщина отвернулась, скрывая внезапные слезы. Она проглотила нервный ком в горле, сжала руки, собралась.
   - Нам пришлось принять помощь от нашего общего врага. Думаю, ты догадываешься, о ком идет речь.
   - А, Дый. Я слышал его голос в камне. Как он там оказался?!
   - Он - Бог!
   - Ну, да. Ребята, - обратился Ваня к друзьям. Или теперь не друзьям?! - Простите меня. Я поступил очень глупо и необдуманно. Ворон, ты, если передумал, я не в обиде. Зачем тебе такой ученик? Мне жаль, что моему наставнику пришлось заново пережить неприятную ситуацию. Извините, Мастер Ворон.
   Ребята заговорили разом, подбежали к виновнику событий, пожимали руки, хлопали по плечам, девчонки шутливо дергали за уши, как именинника. Было так здорово и тепло на душе, что Ваня почувствовал набегающие слезы счастья от того, что его простили. Может, поняли, может, сами побывали в подобной ситуации. Радость встречи и огромное облегчение наполнили душу мальчика.
   Последним подошел Ворон, молчаливо прижал к себе светлую голову, указательным пальцем покрутил у виска ученика, намекая на неразумность его поступков. Ничего не сказал более, только осуждающе покачал головой. Седой головой.
   Алина тяжело поднялась, печально усмехнулась, проговорив на прощание:
   - Хорошие у тебя друзья, Ваня. Постарайся не потерять их доверие. Через пять минут жду тебя дома. До хорошей встречи, Мастер Ворон, и вам, ребята, до свидания.
   После исчезновения Алины наступила неловкая пауза, но Ворон мигом поставил перед спасателями новую задачу:
   - Даю сутки на отдых. Завтра поговорим обо всем. Благодарю вас, молодые маги, за поддержку. Возвращайтесь к своим учителям, успокойте их. Все. По коням!
   Ваня подождал, пока последний друг отправился в путь, виновато посмотрел в сторону наставника, но тот предупредил его слово:
   - Иван, я устал. Потом, все потом.
   И исчез. Остался только верный Бирюша, который нетерпеливо топтался на поляне, предлагая прокатиться с ветерком. Но настроения не было. Никакого. Дома предстояли серьезные разборки с семьей. Уф, как же неохота выслушивать справедливые обвинения в свой адрес! А придется. Сам заварил кашу, теперь придется пожинать плоды своего авантюризма, последствия необдуманного поступка. Все справедливо. Только Лия не поймет, почему брат оставил ее на такое длительное время. Летние каникулы - коту под хвост! Интересно, откуда такое глупое выражение? Зачем что-то подкладывать животному под хвост? Лучше перед мордочкой поставить блюдце с рыбкой. Или с молоком. Ладно, надо идти домой. Ну, вперед, к неприятностям!
  
   - Как настроение после сегодняшней головомойки? - поинтересовался старейшина семьи Велес, приблизившись к внуку на садовой скамье после серьезного семейного разговора. В прошлом остались и слезы радости, и упреки, и строгие выговоры, и счастливый смех Лии. Два часа объяснений с родителями, с бабушкой Тиной и дедом Егором. А завтра предстоит возвращение в город, новый учебный год, встреча с Генкой. Как так получилось, что летние каникулы обошлись без него, Ивана?!
   - Ваня, ну, ты чего? Все плохое осталось в Каменном Селе! И слава Богам! Ты жив, здоров и ничуть не похудел даже. Вот как это понять, а? Чем ты там мог питаться?
   Мальчик прислонился к родному человеку, схватил за руку, положил ее себе на плечо, уткнулся в знакомую льняную рубаху дедушки. От нее веяло теплом, уютом, любовью, пониманием. Хотя еще полчаса назад пришлось выслушать от него много неприятных, но справедливых слов.
   А бабушка с отцом в выражениях не стеснялись, не унижали, конечно, но называли обидными литературными словами. Даже Лия выпучила глаза, когда услышала в адрес брата: глупец. Ну, про сказочного Иванушку тоже упомянули в разговоре. Тяжелее всего было выслушивать отстраненные упреки матери. Она беседовала с сыном как Хранительница, будто позабыв родство с Ваней. Называя Посланником, перевела отношения в рабочее русло, объясняя возможные последствия глупого поступка. Ваня слушал ее, не перебивая, мысленно глотая невидимые слезы обиды на маму. Она, что, разлюбила его?!!
   Но Алина, не обращая внимания на удрученное состояние сына, продолжала продуманный разговор. Надо было добиться именно такого результата: чтобы сын осознал ответственность не только за свою жизнь, но и за судьбу людей на всей планете. Пора прощаться с детством и держать данное слово. И, хотя сердце матери-Хранительницы все еще дрожало от испытанного страха, она находила в себе силы не сойти с намеченного пути. Пусть Ваня поплачет, пусть, наконец, поймет серьезность проступка. Пусть полностью осознает, как трудно пришлось его родным и друзьям, и наставнику во время отсутствия взбалмошного чародея. Да, сын лишен выбора, нет у него волшебной палочки, чтобы перемотать жизнь обратно и стать обыкновенным парнем. Его судьба предопределена много тысячелетий назад. И точка!
   Ваня ушел в сад, ему хотелось посидеть в одиночестве и подумать, как вести себя в дальнейшем. Ну, что ж?! Обвинения обоснованы, не придерешься. Глупый? Ну, не совсем согласен! Безответственный? Это правда, от себя не утаишь истину. Сколько раз нарушал свое слово?! Ой, не сосчитать! Да, стыдно. Неудобно перед наставниками, родителями и предками. Перед всем Родом неловко. Куда девать глаза от стыда перед ними?!!
   - Да ты растешь, малой! - раздался в голове незнакомый грубый голос. В нем Ваня почувствовал и удивление, и долю восхищения, даже намек на грустную нотку.
   - Вы кто?! - удивленно спросил мальчик, но ему никто не ответил.
   Показалось?! Теперь он ни в чем не был уверен. Пережитое приключение не давало покоя из-за предупреждения матери. Он мог остаться в камне навсегда! Почему?! Какая невиданная сила удерживала Посланника?! Дый нашел его, а остальные потерпели неудачу. Почему, почему, почему?!!!
   Велес невольно слышал мысли внука, его метания, сомнения, переходящие в неуверенность. Нельзя позволить ребенку разочароваться в себе! Негоже так поступать с Посланником! Он развернул мальчика лицом к себе и строго молвил:
   - Люди учатся на собственных ошибках. Чужие их не убеждают. Ты - человек! У тебя есть право на ошибку. Ваня, ты уже достаточно сбивался с пути, спотыкался, падал и снова вставал. Твоя мать права: пора взрослеть, внучок. Сегодняшний разговор был необходим! Понимаешь ведь?! Вижу, мучаешься, сомневаешься, раскаиваешься. Значит, ты способен сделать верные выводы. Я в тебя верю, Посланник. Ну, ладно, хватит грустить, еще успеешь наедине с собой поговорить. Видишь, Лия давно поглядывает в нашу сторону, подойти хочет, но уважает твое право на одиночество. Идем, что ли?
   Ваня кивнул головой, слабо улыбнулся, смахнул неправильную слезинку и приветственно помахал сестре. Она вмиг поняла намек и побежала навстречу любимому брату. Для девочки двухмесячная разлука с ним оказалась сильным потрясением. Теперь она желала наверстать упущенное время. Ваня раскрыл объятия для обожаемой сестренки. Личико девочки осветилось радостной улыбкой.
  
  
   ГЛАВА ЧЕТВЕРТАЯ
  
  
   К удивлению Вани, друзья ожидали его даже раньше времени, образовав малу кучу, они перекрикивали и перебивали друг друга. Ворон молчаливо наблюдал за спором молодежи, лениво перебирая четки (!) из янтаря. Ване был знаком этот солнечный камень, которому приписывали некие магические свойства. Надо бы проверить эту мысль. До этого ему были интересны только экземпляры с увязшими в смоле насекомыми. Вот их можно рассматривать часами. А в чем смысл перебирать четки? Что это незамысловатое действие дает человеку? А магу? Древнему магу?! Но неуместные размышления прервали друзья.
   Ребята окружили необычного путешественника в камне и стали расспрашивать его:
   - Ты спал там, да? А где? - первым прорвался Дэвид.
   - Кто тебя кормил? Что за еда? - дернула за руку Джамала.
   - А почему ты не почувствовал, что много времени прошло? - недоверчиво поинтересовался Алекс.
   - Что видел? Или там было темно? - протиснулся сквозь любопытную толпу друзей Тушар. - Может, слышал какие-то звуки?
   - Только Богам дано проникать в твердые материи. Ты не утаиваешь встречу с Богами? Или ты пропадал где-то на земле, а не в камне? - медленно, со значением изрекла Нут.
   На нее тут же зашикали, оттеснили от Вани, возмущаясь поведением египетской волшебницы. Царицу из себя корчит! Она такая же королева, как Дэвид - царь в сумке кенгуру. Но девочка не обиделась, пожала плечами и отошла в сторону. Пусть уймутся! Пусть пройдет первая волна интереса, тогда придет и ее черед. Кто знает, может, знаменитый Посланник приврал немного?! Несмотря ни на что, все равно он - самый обыкновенный мальчишка. Заурядный маг, мстительно подумала Нут, но сразу одернула себя в мыслях, побоявшись, что кто-то нечаянно подслушает ее завистливые раздумья. "Я никому не завидую!" - твердо убеждала себя девочка, понимая втайне от себя самой, что доля правды все же есть в глубине души. Ну, может, чуть-чуть, а чуть-чуть не считается. Египетская волшебница вмиг повеселела, придвинулась ближе к толпе поклонников украинского чародея.
   Мадо, наконец, дождался своего часа, он выставил ладонь вперед, призывая друзей к тишине:
   - Ребята, давайте сначала выслушаем виновника наших переживаний. Ваня, ты не принимай близко к сердцу разные каверзные вопросы. Не будем показывать пальчиком, кто их задает. Ты же знаешь, мы - народ эмоциональный и нетерпеливый. Ну, что, готов рассказать или нет? Может, еще не отошел полностью? Прости, но нам просто невмоготу соблюдать приличия, выдерживать паузу. Видишь, как нам не терпится услышать все и сразу?
   Выбранное место встречи отвечало всем нормам секретности - зеленая солнечная поляна в лесу, далекого от поселений человека. Никто из ребят не знал, куда они направляются: Мастер лично переговорил с их наставниками. Те, в свою очередь, сами доставили учеников и скрылись среди лиственных деревьев. Почему такая таинственность, вопросов не задавали: старейшинам виднее.
   - Привет, ребята. Здравствуйте, Мастер, - немного волнуясь, начал исповедь Ваня. - Вообще-то я хотел бы сказать "спасибо", что снова приняли в группу. Я боялся, что вы перестанете со мной общаться или совсем выгоните. Или Мастер замолвил слово?
   Ребята радостно замотали головами, замахали руками, мальчишки дружно прокричали:
   - Мы сами!
   А девчонки загадочно, как-то по-женски, переглянулись и сообща пропели:
   - Ты прикольный!
   И рассмеялись так, что стало непонятно: серьезно они говорили или прикалывались. Дэвид призвал всех к тишине, желая скорее услышать историю из первых уст.
   - Ладно, - облегченно вздохнул Ваня. На минуту задумался, с чего начать, потом посмотрел на друзей, застывших в ожидании, продолжил.
   - Если кто не в курсе, первый раз я проник в камень, то есть, в пирамиду, подводную, еще шесть лет назад. Просто она меня звала. Ну, как и остальные шесть пирамид. Ой, я ошибся.
   Чародей вспомнил историю с посещением сооружения в Антарктиде, музей живых картин, восторги взрослой Лии-русалки, и ему стало грустно.
   - Я забыл упомянуть еще одну пирамиду в океане вблизи Антарктики, но это неважно. А когда изучал стихию земли, мои наставники, два брата, они каменные были, научили меня проникать в твердые породы, в деревья тоже. Ой, это такая длинная история, давайте я не буду рассказывать. Многие из вас владеют такими умениями.
   Почему-то после такого запутанного вступления на рассказчика навалилась страшная усталость, и он решил перевести дух. Беспомощно взглянув на сосредоточенные лица ребят, Ване показалось, что им действительно интересно слушать рассказ о приключениях Посланника.
   - Ага, значит, так. Короче, я не стал долго думать и решил проникнуть в камень. Конечно, что тут говорить? Неосторожно я поступил, в чем и раскаиваюсь. Родителей жалко, ну и всех тоже. Хорошо, что хоть вы не оставили меня здесь одного. Спасибо.
   - Да, я знал, что ты авантюрист с большой буквы, но не догадывался, насколько опасны такие похождения, - вклинился, наконец, Ворон. - Но есть один плюс в твоей истории - эта местность таит в себе так много загадок, что твое приключение хоть что-то может прояснить. А вам, друзья, надо держать ухо востро.
   - Не томи, - поторопил Ваню Алекс. - Нам жутко интересно узнать, что в камне. Как ты мог поместиться в таком объеме? Не тесно было?
   - Да причем тут эти мелочи?! Главное, как ты воспринимал время, - назидательно подхватила Нут. Она, видимо, примеряла роль ученого-исследователя. Но ребята уже привыкли к высокомерному поведению волшебницы. Ну, играет девчушка в царицу, жалко, что ли?! Повзрослеет, одумается.
   Ваня вновь вздохнул тяжело, почему-то теперь стало страшно вспоминать свою авантюру, которая могла закончиться весьма печально. Каникулы испортил не только себе, а и всем остальным ребятам в группе. Но мысль была услышана, и ему все объяснили. Летние каникулы только у трех человек из группы: у Нут и Ивана, а Алекс будет гулять еще, до 15- го сентября. Ну, график занятий такой в Канаде. Дэвид и Джамала отдыхают в декабре-январе, лето у них тогда. Мадо развлекается на каникулах с января по март, Тушар отдыхает в самые жаркие дни в Индии - с мая по июнь. А в июле уже начинаются занятия.
   Но все равно стыдно, что заставил хороших людей волноваться. А ведь ключи предупреждали, а он, глупый, только отмахнулся.
   - Ну, что там было? - нахмурил брови рассказчик. - Ага! Сначала темень непроглядная, потом звездочки заискрились в глазах. Ну, я подумал так. А, вообще-то, мне показали космос. Такой большой и бесконечный, подумать и осознать даже страшно. Что еще?! Короче, я как-то летел в этом пространстве, ну, было такое ощущение невесомости, не знаю, как еще объяснить. Да, а вокруг звезды вырастали и взрывались. Вот так: бах! Бабах! И кусочки в разные стороны! Красиво было! Даже охота было потрогать - они ведь совсем махонькие! В кулачке поместились бы! Честное слово! Ребята, так и было! Я не выдумываю ничего!
   - Может, гипноз? - высказал предположение Тушар. - Иначе как объяснить этот феномен? Человек больше звезд?!! Сказка! Нет, ты ничего плохого не подумай, Иван, я тебе верю, твоему впечатлению. Но как было на самом деле? Вот вопрос! Что скажете, Мастер? Реальность и ее осознание - это разные вещи.
   Джамала криво усмехнулась, робко прикоснулась к руке индийского мага:
   - Слышишь, прекращай умничать, дай человеку высказаться.
   Ворон с укором взглянул на Тушара, покачал седой головой, протянул ладонь в сторону рассказчика:
   - Давайте выслушаем вашего коллегу до конца. Будьте терпеливее, друзья.
   - Да, да, я скоро закончу, - еле слышно прошептал Ваня, вконец обескураженный теорией Тушара и его недоверием.
   Этого следовало ожидать. Кто, кроме чародеев, поверит в такую фантазию?!! Но надо продолжать, собраться с мыслями и возобновить повествование.
   - Ну, потом я увидел нашу Солнечную систему, вернее, ее модель. Я так думаю. Тушар прав - мне показывали ускоренную историю Земли, смоделированную кем-то. Кем, не знаю. Честно, у меня даже нет никаких предположений.
   Мадо качнулся в лодке, приблизив лицо к Ване:
   - Кто бы сомневался? Технологии, точно, неземные. Но меня, как и Нут, интересует вопрос времени. Ты провел в камне два месяца! 60 дней! Без воздуха, еды, воды! А выглядишь ты вполне упитанным! Правда, ребята? Что думает, например, Хранительница по этому поводу? В смысле, мама твоя? Простите, Мастер, не удержался, перебил Ивана.
   Но Ворон предпочел в этот раз пропустить мимо ушей вмешательство ученика, дожидаясь полного отчета своего подопечного.
   - Теперь я понимаю, что мне демонстрировали именно модель, - продолжил незадачливый путешественник. - А тогда все воспринималось по-другому. Я не знаю, как это объяснить! Не знаю! - Ваня беспомощно развел руками. Он выжидающе посмотрел в лица друзей. Никто не смеялся, все подались вперед в предвкушении новых чудес.
   - Просто хотелось дождаться появление динозавров на Земле, - виноватым голосом продолжил Посланник. - И, главное, жутко интересно было самому убедиться, что человек произошел не от обезьяны. Ну, не нравится мне теория Дарвина, простите. Но меня все время отвлекали. Сначала... Ладно, неважно, кто. Я с ним не дружу. Он еще с древних времен вредит моей семье, поэтому у нас напряженные отношения. Нет! Неправильно высказался. У нас нет никаких отношений!
   Ребята удивленно переглянулись, сделали большие глаза: у Посланника есть враг?! Настоящий живой враг! Какой значительной фигурой надо быть, чтобы кто-то с тобой считался, как с взрослым?!! Ничего себе!!! На лицах друзей Ваня заметил проявление чувства невольного уважения. Может, незаслуженно? Лучше не обращать внимания!
   - Так, на чем я остановился? - задумался мальчик на несколько секунд. - Ага, потом ключики стали подсказывать, что к чему. Кстати, меня предупредили, чтобы я не задерживался. Но кто мог подумать, что время течет там по-другому?! Клянусь, я ощущал, что прошло не более получаса. Нет, даже меньше. Хотя была мысль, чтобы попробовать выбраться и потом опять вернуться. А у меня не вышло. Не получилось! И ключики не желали помочь, я даже рассердился на них. А испугался только тогда, когда услышал голос мамы. Она никогда не отвлекала меня во время занятий магией. Никогда! Ну, понимает, это важно. Значит, понял я, дома произошло ЧП! В первую очередь пришла мысль о несчастном случае с Лией, моей сестрой. Она очень дорога мне, потому что... Ладно, это не имеет значения. Мама говорила со мной так строго, что я невольно подчинился ей, и это спасло мне жизнь. Ну, она так утверждает. А я ей верю. Вот и все. Спрашивайте теперь.
   - Вопрос первый, - опередил учеников Мастер. - Почему ты не предупредил наставника об эксперименте?
   - Ну, - вяло начал Ваня. - Забыл. Нет, не подумал, что это может плохо закончиться.
   - А если честно? - добивался правдивого ответа Ворон.
   - Ну, наверное, надеялся справиться.
   - А еще честнее? И прекрати "нукать"!
   - Не подумал, что нужно предупредить, - выдавил из себя виновник происшествия.
   ...
   - Извините. Просто решил доказать свою правоту, - понуро признался мальчик.
   - Ага! Наконец-то, мы дошли до истинной причины опасного приключения. И каков вывод? Давай, признавайся, говори, не стесняйся, здесь все свои. И не мямли! Отвечай четко, без всяких понуканий.
   - Надо спрашивать совета у старших, у наставников.
   - Совсем другое дело! А почему?
   - Вы отвечаете за нашу безопасность.
   - Все слышали? Мы за вас отвечаем головой! Теперь второй вопрос: ты доверяешь информации ключей?
   - Да, конечно. Они меня часто выручают. А в этот раз даже говорили со мной, а не показывали разные сведения в виде картинок.
   - Предупредили?
   - Ну, да...
   - Опять нукаешь? Что ж ты, Посланник, не доверился ключам? Или ты даже не пытался выбраться оттуда?
   - Я же объяснял, Мастер, мне показалось, я там совсем недолго. Пару раз попробовал выбраться, не получилось. Я и оставил попытки. Думал, дождусь динозавров и вернусь. Нет, еще хотел посмотреть на первых людей. Любопытно все-таки, какими они были. Извините.
   - И третий, последний, вопрос: хоть что-то показалось странным? Кроме модели Вселенной? Подумай, не спеши. Это очень важно, Иван.
   Ваня постарался быстро прокрутить в голове события минувшего дня, точнее, двух месяцев по земному исчислению. Так, сначала было ощущение поверхности, потом исчезло. Полет, нет, чувство невесомости. Что еще? Дый?! А к чему тут он?! Ага, мама просила взять ее за руку... Так-так! А была ли мама в камне? И зачем она показала макет плоской Земли? Почему надо было прикоснуться к ее руке?! Это что-то означает?!
   Каких только версий не услышал мальчик после высказывания своих предположений!
   Джамала посоветовалась с Богом ветра Мвари, Тушар - с духом Мваю, Мадо обратился к повелителю Ветра и дождя, называя по имени: Кон. Ваня еле расслышал, как Дэвид взывает к своим Богам, но он запомнил странные, трудно произносимые слова: Альтйира, Вулуваид и Бунбулама. Нут тоже прибегла к помощи богов Египта, сразу к трем, самым почитаемым ею. Короткие, легко запоминающиеся: Ра, Сиа, Шу. А открытием стал Алекс, народ которого поклонялся Ворону.
   Мастер никак не отреагировал на то, что молодой маг из Канады обращается к Ворону как к громовой птице, управляющей погодой. Он просто молчаливо наблюдал за интересным ритуалом мальчика. Хотя в такой период его лучше называть мужчиной, настолько серьезным и сосредоточенным был Алекс во время беседы с высшей силой.
   И вдруг Ваня вспомнил то, что он мельком видел в камне! Пришлось дожидаться окончания "сеанса" общения друзей с их божествами. Хотя так хотелось просто поднять руку, обратить на себя внимание, быстрее поделиться новостью. Но, заметив недовольный взгляд Мастера, постарался успокоиться и продумать предстоящее предположение. Ну, когда, когда ребята уже освободятся?!!
   - Не ерзай, - тихо шепнул наставник, подойдя к беспокойному ученику. - Успеешь высказаться. Потерпи. Воспитывай, выращивай в себе сдержанность. А то у тебя ее что-то не наблюдается.
   И отошел, продолжив путь по окружности, охраняя молодых чародеев во время сокровенного разговора. Те, кто получили ответы на вопросы, терпеливо ждали остальных. Из уважения к личному пространству.
   Слово взял Мастер:
   - Прошу говорить по очереди. С кого начнем?
   - А давайте я скажу, - полувопросительно вымолвила Нут. - Думаю, Иван действительно проник в камень, как делал это в пирамидах. Там и вправду время течет по-другому. Я не сталкивалась с этим явлением нигде, кроме магической Книги. Но мне поведали об этом Боги.
   - Хм! - возмутился Мадо. - Какая ты недоверчивая! Беспокоила Богов по такому пустяку. Мой бог Кон сообщил более интересную информацию. На Земле много космических гостей, метеоритов. И не все они в свое время сгорели в атмосфере планеты. Но об их свойствах ученые знают настолько мало, что в этом деле они сравнимы с младенцами. А еще был случай, когда "камешек" вызвал потоп на Земле. Представляете, каким огромным он должен был быть, чтобы сдвинуть орбиту?!! Да, вот еще. Проникать в маленькие предметы могут избранные. Кстати, упомянули Посланника. А ты, Нут, сомневалась в его словах.
   Египетская волшебница снисходительно пожала плечами, оставив укор Мадо без комментариев. Наверное, сочла это ниже своего царского достоинства. Или не смогла подобрать слова для оправдания. Кто знает этих египтянок?!
   Алекс подался вперед:
   - Давайте лучше поздравим друг друга со счастливым завершением опасного приключения. Это главное. Может, подумаем над тем, для чего магу поведали историю Земли. Что хотели сообщить нам? Что осталось недоговоренным? Связан этот случай с нашими поисками Алатырь-камня или нет? У меня вопросов больше, чем ответов. Пора разобраться с исчезновением человеческой реликвии. Мы за два месяца не продвинулись ни на шаг. Конечно, переживали за друга. А дело-то не ждет!
   - Можно опять мне? - решился Ваня. - Думаю, я видел падающие метеориты на территорию будущей Европы. Возможно, ошибаюсь, но все равно хочу сказать: валуны в Каменном Селе у нас, в Украине, выросли из земли. Да не смейтесь! Я имею в виду, что давным-давно они на большой скорости вонзились в недра планеты, а потом под действием тектонических плит поднялись на поверхность. Ой, сейчас! Тектонические плиты - это...
   - Иван, проехали, мы в курсе!
   - Ага, я не подумал. Просто мне раньше объясняли значение иностранных слов. Вы, это, не обижайтесь...
   - Ну, ты и зануда! - возмутился Мадо. - Тянешь кота за хвост! Говори по сути дела!
   - Валуны в Каменном Селе - метеориты! Не зря ведь ученые до сих пор не могут определить их химический состав. Это раз. Можно предположить, что Алатырь тоже из этих мест, а?!
   Джамала скептически поджала губы, а Дэвид присвистнул от восхищения. Ворон предупредительно поднял ладонь к группе, призывая к тишине, спокойно произнес:
   - Версии, конечно, интересные. Стоит всем подумать и высказаться. Иван, больше ничего необычного не было в камне?
   Наставник устало присел на корточках, но сразу вскочил, собираясь подвести итоги посиделок, но Ваня опередил его:
   - Еще секундочку! Может, все это не имеет никакого значения, но я видел кое-что необычное. Или показалось?! Не знаю, ребята. Сами судите, почему серебряный туман в виде плаща двигался как-то слишком осознанно. Я даже подумал, что в нем кто-то прячется. Глюки, да?! Ой, неправильно сказал! Видение!
   Вся группа, как один человек, переглянулась, посмотрела на Мастера и вновь уставилась на Ваню. Ворон вдруг объявил перерыв до следующего дня, а мальчишки и девчонки недовольно простились, исчезая с поляны. Молчаливый взгляд наставника подсказал мальчику, что пора и ему удалиться. Вмиг возник перед глазами Бирюша, услужливо преклонил передние ноги. Ваня бросил прощальный вопросительный взор в сторону наставника, но тот безучастно кивнул и исчез. На душе молодого мага стало зябко и неуютно, будто его наказали и не пояснили, в чем его проступок.
  
   - Ваня, Ваня! - разбудил мальчика тоненький голосок сестры, энергично дергающей его за плечо. - Ну, вставай уже! Сколько можно спать?! Я тебя не видела все лето, а ты тут дрыхнешь! Вот обижусь и не стану разговаривать с тобой. И не расскажу тебе самое интересное приключение!
   Лия воинственно сложила маленькие ручки на груди, подражая матери. Но выглядело это немного смешно. Только Ваня ничего не стал говорить сестренке, опасаясь задеть ее чувства. Лия всегда была на первом месте в его жизни с тех пор, как он получил в дар магические способности.
   Сонный, Ваня протер глаза, уселся на кровати, слегка коснулся локтя сердитой девочки. Она нарочито недовольно отвернулась, но брат заметил веселые искорки в ярко-синих глазах. Терпения у Лии хватило ненадолго, она вновь принялась тормошить брата, поторапливая скорее присоединиться к ее обществу. Взбалмошная девчонка, ласково подумал мальчик, а вслух промолвил:
   - Лия, ну, куда ты спешишь? Дала бы братишке выспаться, так нет, будишь рано и не говоришь, почему.
   - Ага, ты со всеми успел поболтать, а на меня времени не хватило. Разве так поступают с любимой сестричкой, а?! Но я тебя простила, вот! Потому что я великодушная! Ну, что ты сидишь? Давай быстрее в ванную, бабушка приготовила прощальный завтрак. Мы же домой возвращаемся, в Запорожье. Все тебя ждут. Соня! Судьбу проспишь!
   Лия избежала шутливого шлепка брата и, показав ему язык, мигом исчезла из комнаты, выбежала, смеясь. Пусть поторопится, сколько еще ждать?!
   Жаль было покидать любимые места, бабушку с дедом, тем более, что этим летом так и не пришлось насладиться каникулами, приключениями с Генкой. Он, наверное, сердится, что друг провел лучшие месяцы года вдалеке от привычной компании. Придется выкручиваться, придумывать что-то. Ох, как неохота лгать! Одно дело, когда выдаешь свои похождения за фантазии, а изворачиваться, обманывать верного слушателя - невероятно тяжело. Но другого выхода нет! Закон сохранения тайны! Что за жизнь такая, таиться и прятаться?!!
   При расставании бабушка все-таки не удержалась, всплакнула, обнимая внуков. Велес поступил по-мужски: пожал Ване руку, пристально заглянул в глаза, мысленно призывая к благоразумию и сдержанности. А Лию подхватил на руки, позволил прикоснуться к пышной бороде, крепко обнял и поцеловал в бархатную щечку. Девочка засмеялась от щекотки, колокольчики смеха разнеслись по двору и саду, затихая в конце улицы. Алина с Костей обняли родителей на прощание и с легкой грустью уселись с детьми в машину. Супружеская пара огорченно помахала вслед удаляющемуся автомобилю. Им тоже предстояло покинуть этот привычный дом до следующего лета.
   Совершив необходимые приготовления, применив магию, Боги отправились на остров Буян решать неотложные проблемы: куда подевался камень Алатырь? Группа подростков по-своему искала пути исчезновения Алатыря, а они по-прежнему действовали по старинке. До сих пор поиски не увенчались успехом ни у кого. Жаль.
  
   Впервые за время учебы в школе Ваня неохотно готовился к празднику первого звонка. Не радовала ни новая форма и крутые кроссовки, отличный рюкзак и телефон. Все его мысли были там, среди новых друзей в обществе Ворона. Новая, неожиданная, информация добавила вопросы, оставив без ответа прежние. Последняя встреча произвела удручающее впечатление вместо радости, которую испытывали остальные коллеги-маги.
   - За миллионы лет редко кому удавалось наблюдать за движением Серебряного Ветра, - с некоторой долей зависти заявил на последнем совете Мастер. - Он древнее всех Богов на Земле. Наверное, прибыл из Космоса. Никто достоверно не может сказать. Потому что видели его единицы чародеев нашей планеты. Понимаешь, Иван, как тебе повезло? Поверь, даже я немного завидую твоей удаче.
   Юные маги окружили товарища, наперебой спрашивали и восторгались, превратившись в маленьких любопытных детишек. Ворон покачал седой головой, обреченно махнул в сторону галдящей толпы рукой, присел на валун в ожидании спада возбуждения у молодежи. Спустя несколько минут ребята опомнились, стыдливо оглядываясь на наставника, стали отступать от Вани - пора было выслушать веское слово Мастера.
   - Подождите! - воскликнул Ваня. - Объясните, наконец, что все это значит! Чем знаменит этот Ветер? Почему я ничего не слышал о нем? Эй, ключики, как вы могли так поступить со мной?!
   Ворон подошел к возмущенному ученику, положил руку на плечо, призывая успокоиться. Мальчик притих, стал дышать ровнее. Он ведь обещал себе и родным сдерживаться, пришла пора подтвердить слово делом. Глубоко вздохнув, сдержал новую порцию гневных выражений, прямо посмотрел на друзей. Оказывается, они знали больше, чем знаменитый Посланник. Как же они удивились, когда выяснили неприятный для Вани факт! Еще более был ошарашен сам мальчик! Все в курсе, а он - нет! Вот это да! Никто даже не намекнул: ни родные, ни наставники! Неужели каменные братья тоже не ведали о существовании Серебряного Ветра?!! А Лия?!! Взрослая Лия?!!
   Тушар пожалел нового друга, встал рядом и утешил Ваню:
   - Не переживай по этому поводу. К каждому из нас знания приходят по-разному. Ты надеешься на информацию ключей из пирамид, я доверяю своему наставнику и Богу Ветра Ваю. Кстати, мне сообщили о Серебряном Ветре совсем недавно, весной. Но я не предполагал, что эти сведения пригодятся. Выяснилось, я неправ. Никто тебя ни в чем не обвиняет, Иван. Разве что чуть-чуть завидуем. Тебе улыбнулась удача, радуйся.
   И отошел, сочувственно улыбаясь. Ворон одобрительно взглянул на Тушара, хороший паренек, нашел нужные слова. Далеко пойдет, его наставник может гордиться таким учеником. Какой он сдержанный, умный и добрый! Вот бы Ивану поучиться у товарища, как надо управлять своими эмоциями!
   - Посланник, - насмешливо вымолвила Нут. - Некоторые из нас старше тебя на пару лет. Что удивительного в том, что ты не слышал о Серебряном Ветре? Ну, мы думали: это легенда, красивая, романтичная, но... Чего только не выдумывали люди за тысячи лет существования! А я рада, что ты подтвердил наличие космического пришельца. Вот увидишь, ты еще вспомнишь мои слова.
   Мадо отложил раскуренную трубку, чтобы высказать Ване долгожданные сведения:
   - Легенда гласит: повидавший Ветер встретится с ним еще не раз. Надо лишь пойти ему навстречу. И тогда этот счастливый маг добьется поставленной цели. А какая цель у тебя сейчас, Иван?
   - Найти Алатырь, - опешил мальчик, растерянно оглядываясь в поисках поддержки у друзей.
   - Верно, - по-мальчишески улыбаясь, поддержал Мастер перуанского мага. - Теперь догадываешься, как тебе повезло, а, Иван?
   Ваня тряхнул головой, обдумывая новость, но вдруг его лоб нахмурился, он возразил:
   - Это правда?! Все происходящее в камне - правда?! И я не спал? Это не приснилось? Вы окончательно поверили мне? Ой, а как я его найду, этот Ветер? Не подскажете? Он точно поможет найти Алатырь?
   - Ой-ой-ой! Столько вопросов! За день не ответишь! - весело откликнулась Джамала, сверкнув синими озерами очей. - Соберись, успокойся, дружок. Тебе все объяснят. Эх, жаль, что я не могу проникать в камни! Правда, стихия земли еще не изучена мной. Так что все впереди!
   Нут с осуждением взглянула на подругу, такой легкомысленный тон был ей не по душе в общении с мальчишками. А друзья вразнобой захлопали в ладоши в знак одобрения речи синеокой волшебницы. Только Ваня все еще не мог понять, чему радуются друзья, если вопросов становится больше и больше. Где ответы?!
   Ворон включился в разговор, чтобы унять возбужденное состояние магов. Приключение Вани оказалось некой ниточкой к решению проблемы исчезновения Алатыря. Следовало направить мысли в нужное русло:
   - Друзья мои! Думаю, вы хотя бы понаслышке знаете, как образовалась Солнечная система и наша планета. Может, кто-то из Высших Сил намерен был показать не историю творения Земли, а намекнуть на существование Серебряного Ветра?! Тогда понятным станет это опасное приключение.
   -Ага, - насмешливо отозвался виновник переживаний группы. - Они украли Алатырь для того, чтобы завлечь меня в камень и показать мифический Ветер, так, что ли?! А нельзя поговорить в открытую?! Не понимаю я этих извилистых путей. К чему такие сложности, скажите! Я устал от постоянных загадок! Хоть у кого-нибудь есть нормальные версии?! Я согласен признаться в собственной тупости, лишь бы разобраться в этом бардаке. Честно.
   Ваня утомленно прикрыл глаза, чтобы не видеть изумленные лица друзей и наставника. В голове бабочкой билась единственная мысль: почему у него на каждом курсе обучения возникают трудности всемирного масштаба? Хорошо, что теперь появились сотоварищи, которые понимают, поддерживают, сопереживают. Они надеются на силу Посланника, а он, Иван Велесов, подвел, не оправдал надежд. Как теперь смотреть им в глаза?!
   Алекс решительно подошел к удрученному другу, стремительно схватил за руку, поднял с насиженного места и строго, по-взрослому, молвил:
   - Не смей думать о себе плохо! Это угрожает твоей ауре. Из любого тупика всегда можно найти выход. Ну-ка, хватит ныть, соберись, а не то я вызову тебя на дуэль, ясно?!
   Ваня опешил от неожиданного предложения, слова оправдания застряли в горле, пришлось прокашляться, чтобы выдавить из себя:
   - Какая дуэль?! Ты что?!! Зачем?!
   - Ну, вот, получилось! - торжествующе улыбнулся Алекс. - Человек готов к диалогу. Приступим?
   Группа образовала круг, взяв друг друга за руки, и неподвижно застыла. Ваня почувствовал единение с каждым магом и наставником, представив себе их коло в образе единого организма. Он слышал голоса всех, открыв свой мир для каждого из круга. Как возможен такой обмен мыслями, не понимал, стараясь исключить невольный анализ ситуации. Пусть все идет своим чередом, не стоит нарушать это удивительное состояние единодушия, полного доверия. Странное и восхитительное ощущение! Судьба подарила встречу с необыкновенными людьми. Даже Ворона он стал воспринимать в качестве человека. Кто знает, кем эта магическая птица является на самом деле, это не так уж важно. Главное: наставник - настоящий друг! Остальное - не имеет значения. Дружеское плечо - вот главная сила магии.
   Мальчишки и девчонки, все еще взбудораженные недавним состоянием единства, окружили Мастера, лихорадочно заглядывая в глаза, не смея нарушить молчание Ворона. После таких экспериментов всегда трудно произнести первое слово, которое принадлежало Мастеру. Ворон открыл глаза, улыбнулся молодым чародеям, задержал взгляд на Ване, обвел остальных счастливым взором:
   - Молодцы! Считайте, вы перешли на следующий уровень. Я восхищен.
   Ребята довольно обменялись взглядами, но промолчали в ожидании продолжения речи Мастера. Тот не заставил себя ждать:
   - Хвалю за сдержанность. Умницы. А теперь перейдем к будням нашей работы. Значит так. Тушар и Дэвид, отправляйтесь в Азию, Австралию, Новую Зеландию. Ищите информацию о Серебряном ветре. Читайте сказки, мифы, но найдите следы его появления с начала времен.
   Оба мага вмиг исчезли, отправившись исполнять поручение Мастера. Алексу, конечно, надлежало изучение Северной Америки, а Мадо - Южной Америки. Джамале и Нут досталась родина - Африка, Ване - Европа и ... Антарктида! Что делать на ледяном континенте?!
   - Кстати, - добавил Ворон. - Арктика тоже твоя. Да, еще вот что. Поговори с Велесом и Азовьей по поводу Серебряного Ветра. Но не сегодня, лучше завтра. А сейчас посоветуйся с ключами. Ответы - у них. Через два земных дня встретимся. Жди.
   Сведений оказалось настолько мало, что Ваня предположил: коты не плачут. Зря о них говорят, будто кот наплакал. Длительное общение с ключиками принесло немало огорчений. Мальчику часто приходилось слышать в ответ: информация недоступна, возраст не позволяет усвоить ее. Что за глупости! Как можно отказать Посланнику в доступе?! Сколько времени еще будут укорять молодостью?! Этот недостаток проходит, говорят, быстро, хотя Ване казалось, время течет медленно, словно черепаха. Интересно, почему взрослые утверждают обратное, будто время бежит? Вот подрасту, зло подумал мальчик, выучу теорию относительности, посмотрим, как вы запоете тогда!
   С такими жизнерадостными мыслями юный волшебник улегся в любимую кровать в городской квартире, навестив перед сном сестренку и пожелав спокойной ночи родителям.
  
   ... Болото неохотно выпускало свою добычу, цепляясь за ноги и руки тиной, травой, липкой грязью. И пахло оно просто омерзительно. Выползать из этого месива оказалось неимоверно трудно. Ваня долго отряхивался после освобождения из трясины, с неприязнью прикасался к кускам налипшей грязи, стараясь избавиться от неприятно пахнущей хляби. Наконец, усилия принесли плоды, и можно двигаться дальше. Вокруг был густой лес с дремучими, непролазными кустарниками, но вдалеке виднелась полоска просвета. Там тьма отступала. Кажется, вдали светло, как днем.
   Ваня пошел навстречу светлой прорехе в деревьях, брызгая то одной, то другой ногой остатками грязи. Только пройдя часть пути, он заметил, что лес слишком упорядочен, чтобы казаться диким. Деревья росли на равном расстоянии, образовав просеку, кустарники отступили, трава казалась газонной, будто подстриженной. Мальчик удивился собственным мыслям: он в лесу! Откуда в парке может быть болото?! Нет, это не парк! Так растет лес, посаженный людьми, но наличие трясины опровергало такую версию. Что за странное место?!
   Ваня побежал, завидев впереди солнечную поляну. Вперед! Там люди! Ну, они могут быть там. А пока надо скорее выйти на открытое место к солнцу. Он так соскучился по его свету и теплу! Здесь сыро, даже зябко, неуютно и страшно. Почему-то мальчику казалось, если оглянуться, можно увидеть болото, идущее по следу слабого человека. Но он совсем не слабый! Он сильный, он выберется из этого темного леса! Главное, не оглядываться!
   Вот она, свобода! Солнце, ласковое, теплое, родное солнышко! Как я рад вернуться к тебе! Откуда? Не знаю, не ведаю!
   Ваня отошел на приличное расстояние, оглянулся назад, смело взглянув в жадный зев леса. Там снова непролазная чаща, не видно пройденной просеки, темно, сыро и враждебно...
   На предгорной поляне - молодая яркая трава по пояс, ароматное разнообразие цветов, причудливые бабочки, порхающие вокруг, образующие подобие кокона. Ване стало трудно дышать из-за густого, пьянящего запаха, он рывком взмахнул руками, отгоняя стадо мотыльков. Они растворились в воздухе, захватив с собою сладкий аромат. Вот тогда Ваня увидел прямо перед собой высокую скалистую гору. Обойти ее невозможно, почему-то он знал об этом. Определял местоположение? Нет, он помнил бы об этом. Ладно, доверимся неизвестным знаниям. Если нельзя гору обойти, придется взобраться на вершину и посмотреть, что за горизонтом. Ну, что ж? Надо подниматься и карабкаться как-то.
   Ого, какие гладкие скалы! За что же уцепиться? Ага, есть первая победа! Одолел один валун. А впереди сколько их! Упаришься, пока наверх поднимешься. Давай, Иван, работай головой и руками, магия тут бессильна. Да? А почему? Эй, ключики! Что происходит?! Я сплю, или это творится наяву?
   Юный чародей поморгал глазами, потряс руками, призывая Высшие Силы помочь или подсказать верный ответ. Ничего! Полный ноль! Сплошная неразбериха! Он поднялся на несколько метров, усталый, измученный, с поцарапанными локтями и коленками. А когда взглянул вниз, удивился, как далеко теперь цветущая поляна и подножие горы. Посмотрел вверх - вершина спряталась в облаках. Значит, цель потребует немалых усилий. Эй, подождите! А зачем ему лезть на странную гору? Может, посидеть, подумать, отдохнуть, в конце концов. Нет, нельзя, надо торопиться. Почему? Не знаю, но очень необходимо попасть туда скорее! В какие игры затянуло его собственное сознание?! Ключи хранили молчание, отстранились от Посланника, оставив хозяина на произвол судьбы. Ну, хорошо, обойдусь и без вас. Предатели!
   Разозлившись, Ваня с удвоенной энергией стал карабкаться по острым камням, выбирая хоть что-то, похожее на плато, надеясь передохнуть минутку и вновь ринуться на штурм вершины. Пот катился с грязного лица градом, теперь он понял значение этого известного выражения. Все правильно подмечено! Несколько раз нога соскальзывала, камень срывался и катился вниз. Ваня висел на одной руке, лихорадочно подыскивая новую опору, находил, вздыхал облегченно и вновь упорно взбирался на следующий камень. Он нарочно старался не смотреть ни вверх, ни вниз, чтобы не расстраиваться из-за далекого расстояния до цели.
   Вершина вынырнула внезапно, облака оказались под ногами, а ровное плато ожидало всего лишь за несколько метров. Так показалось мальчику, так и вышло. Ура! Я покорил эту гору! Собственными руками и ногами! Никаких подручных средств или магических усилий! Ваня сложил ладони рупором и закричал от избытка чувств:
   - Я здесь! Я на вершине! Я сам поднялся!
   Он крутнулся вокруг своей оси на радостях и мельком успел заметить, что окружает высокую гору. За цветущими полянами, дремучими лесами, опоясывающими место победы чародея, расстилалась водная гладь океана. Он на острове. На острове?!! Как же его найдут? А кто станет искать?! Что он тут делает? Как попал на странный, страшный остров?!
   - Эй, кто-нибудь! - в страхе прошептал Ваня, теряя голос и приподнятое настроение из-за покорения вершины. - Помогите. Спасите.
   Ноги мальчика подкосились, когда до него дошло, в каком опасном положении он оказался. Ключи молчат. Магические силы недоступны. Хорошо, что здесь растет небольшое дерево, на него можно опереться, отдохнуть в тени. Солнце припекало, как в полдень летом. Ветер тоже не приносил прохлады. Почему на высоте так жарко?! Должно быть холодно, насколько он помнит из занятий прошлого курса. На вершинах мороз и кислорода мало. Даже огонь не желает разгораться, гаснет. А здесь пекло! Воды бы глоточек или кусочек сочного яблочка. А можно и мороженого, любимого лакомства взрослой Лии-наставницы. Хотя бы стакан молока, но холодного-прехолодного!
   Ваня попытался облизать спекшиеся губы, а влаги не оказалось, слюна исчезла! И вдруг на голову что-то упало, ударив больно, покатилось по руке и попало просто в раскрытую ладонь. Яблоко! Крупное краснобокое чудо! Но не успел покоритель вершины вонзить острые зубы в бочок, как плод выпал из руки, упал на каменистое плато и ... исчез! Испарился! Как?!! Где яблоко?!! Это, что, галлюцинации?!! Видения?!!
   Чародей все еще чувствовал спиной ствол дерева, значит, оно есть на самом деле? Или нет? Он быстро встал, больно ударившись об ветку, поцарапал плечо и руку. Это оказалась яблоня со спелыми фруктами. Но почему они исчезают? Или это случайность? Наблюдения показали, как неведомым образом урожай падает на каменистую почву, касается поверхности и словно проваливается в плато. Магия? Да. Иначе, как объяснить то, что видишь?
   Последний плод растворился, листья дерева быстро потеряли цвет, опали, закружились под музыку ветра. Но оголенные ветви яблони недолго оставались таковыми. Сначала появились несмелые почки, из них вылупились крохотные листочки. Потом дерево укрылось розоватыми цветками, на смену пришли маленькие завязи плодов, которые вскоре превратились в зеленые яблочки. Затем появился красный и желтый цвет на бочках сладких фруктов, запахло так вкусно, что Ваня невольно сглотнул.
   Но весь процесс повторился снова. Чародей остался голодным под плодоносным деревом. Он печально махнул рукой, подошел к краю плато, посмотрел вниз. Там неуловимо что-то изменилось. Мальчик сразу не сообразил, что именно, но, приглядевшись, заметил некую странную фигуру на сером коне. Да, это был человек в доспехах металлического цвета, укрывавших его с ног до головы. Лошадь, послушная хозяину, почти не двигалась, лишь иногда нетерпеливо мотала пышной гривой, спадающей почти до земли. Всадник, показалось, смотрит вверх, на вершину горы, словно ожидает чего-то от одинокого путника. Ваня вдруг ясно увидел сверкающий на солнце блестящий шлем и узкую прорезь для глаз. Руки незнакомца в темных перчатках крепко держали уздечки, спина выпрямлена, волосы почти касаются сумки со стрелами и луком, голова запрокинута...
   Мальчик перешел на другую сторону вершины, но снова встретился с молчаливым взглядом незнакомца. Пришлось быстро перебежать назад, - всадник так же невозмутимо смотрел на победителя вершины. Ване надоело проверять местоположение чужака, он приветливо помахал воину рукой, показал, что безоружен и хочет спуститься вниз. Но, видимо, всаднику пришлась не по нраву идея встречи с глазу на глаз. Он пришпорил коня, тот радостно заржал и помчался через цветущую поляну в дремучий лес. Зачем?!!
   Ваня обреченно опустил руки, глядя вслед удаляющейся парочке, не представляя себе, как действовать дальше. Уже перед темнотой леса незнакомец обернулся, выпростал руку в приветственном жесте и сразу скрылся за деревьями. Очередная порция спелых яблок обрушилась на голову мальчика, он возмущенно вскрикнул и... проснулся. Проснулся! Слава Богам, это был сон! Сон! Надо же, такой реальный и длительный! С ума сойти можно!
   Тупо заныло плечо, Ваня с ужасом посмотрел на свои поцарапанные руки и коленки, ничего не понимая...
  
   ГЛАВА ПЯТАЯ
  
   Отец зашел в комнату сына всего спустя несколько минут после применения магии - Ваня заживил раны, полученные во сне. Или наяву?!! Константин прислушался к себе, недовольно посмотрел на сына и пристально взглянул в его сонные глаза:
   - Сынок, мы ведь уже обговаривали этот вопрос. Применять свои способности в реальной жизни только в исключительных случаях. Ну, что скажешь?
   - Папа, я просто не хотел беспокоить вас с мамой...
   - Опять какие-то тайны?
   - Ага, только ты не ругай меня. Я не виноват. Так получилось...
   - Ваня, Ваня, ты не меняешься. Постоянно попадаешь в разные неприятные ситуации. Ну, говори уже, что случилось в этот раз. Давай, давай, выкладывай, не с чужим человеком делишься.
   Услышав сбивчивый рассказ сына, Костя заметался по комнате, и она стала совсем маленькой и тесной. Мальчик ожидал слова отца, как приговора. А вдруг родители решат, что ему надо временно бросить занятия, чтобы избежать досадных недоразумений. Хотя случай с пленом в камне трудно назвать путаницей. Или этот странный не то сон, не то явь?! Костя слегка успокоился, подошел к расстроенному сыну, обнял за плечи, прошептал:
   - Не дрейфь, малыш, разберемся с мамой. Она у нас, знаешь, какая умная?! Мигом расставит все факты по местам. Только ты сам обо всем поведаешь, хорошо? А Лии - ни слова. Ни к чему ей взрослые проблемы.
   Ваня удивился, что маму заинтересовал только незнакомый всадник. Она расспрашивала несколько раз, уточняя детали. Во время беседы с матерью мальчик понял, что он увидел гораздо больше, чем показалось во сне. Вспомнились и серо-голубые глаза в узкой прорези металлического забрала, и острый блестящий меч на поясной привязи, и полотняная сумка, свисающая с седла, и выглядывающая из кожаного сапога часть темно-красной ткани. Ого! Мама умеет развязать язык любому человеку! Может, применила магию?
   - Да, - коротко ответила Алина. - Мне нужна самая достоверная информация из первых уст. Ты молодец, Ванечка, столько всего вспомнил. Твой дар памяти заработал на полную мощность, хвала Богам. Теперь можешь связаться с бабушкой и дедушкой. Они тоже жаждут встречи с тобой. Только не задерживайся, поможешь сестре с подготовкой к первому звонку. Она так волнуется, глупенькая.
   - Мама, а в подводном городе тоже праздновали первый день в школе?
   - О, нашел, о чем говорить. Не хочу вспоминать. Давай в другой раз поговорим. Не обижайся, сыночек. Я пока не готова окунаться в тот период жизни. Вот придет время, Лия сама расскажет обо всем.
   Ваня прикоснулся к холодной руке матери, прижался к уютному плечу, надолго замолчал, наслаждаясь присутствием родного человечка. Жаль, надо встретиться со старейшинами семьи, которых он любит не меньше родителей. А так хотелось дольше насладиться общением с мамой.
   Почему-то Велес пожелал устроить встречу в родном доме в поселке, там он чувствовал себя хозяином. А не гостем в квартире сына. На остров Буян никого из родных пока не приглашали, как Ваня ни намекал и в упор ни спрашивал. Ответ всегда был один: не время. А когда оно придет?!
   В доме бабушки мальчика встретили привычные запахи выпечки, чистота в комнатах, несмотря на отсутствие хозяев. Велес сидел за деревянным столом в простой полотняной рубахе и штанах сероватого цвета. Он привычно теребил светлую бороду, о чем-то размышляя в ожидании внука. Азовья хлопотала на кухне, подавая на стол горячие пирожки с фруктами, пышные блины с медом, ароматный травяной чай и кувшин холодного молока. После теплых объятий и восторгов Ваня потянулся к холодному напитку, но бабушка вмиг остудила пыл внука:
   - Молоко студеное, горло заболит, не надо, Ваня, сейчас пить. Пусть нагреется.
   Велес с укором взглянул на супругу, она смутилась, поняв мужа без слов и, запнувшись, вымолвила:
   - Ну, как хочешь, Ваня. Ты уже достаточно взрослый, чтобы самому решать, как поступить.
   Велес довольно кивнул головой, улыбнулся, обстановка вмиг разрядилась. Но Ваня выбрал все-таки горячий чай, чтобы не огорчать бабулю.
   - Хитрец, - подмигнул дедушка, поняв замысел внука. - Молодца, уважил бабку! Ты, Азовья, привыкай к взрослеющему внуку, нечего нянчиться с ним, как шесть лет назад. Чай, не барышня, а мужик. Да, Иван?
   Мальчик смущенно усмехнулся, сметая с блюда вкусные пироги, забывая вытереть остатки сметаны со щек. Бабушка рванулась помочь внуку, протягивая салфетки, но уступила грозному взгляду супруга, покорно вздохнула.
   - Я скучаю по тебе, Ваня, - грустно молвила Тина Андреевна. - Прости, никак не привыкну, что ты вырос, внучок.
   - Бабуля, дедушка! Я вас очень-очень люблю! Мне тоже вас не хватает. Так много хочется рассказать, а рядом нет вас.
   - О, начались бабские причитания! - буркнул Велес. - Говори, зачем звал, от дел отвлекал. У нас, знаешь ли, беда - Алатырь пропал.
   - Деда, так мы же ищем!
   - Нашли?
   - Нет. Но у нас есть версии...
   - Слышишь, Иван, говори по-простому. Не люблю всяких таких словечек, что взяли взаймы на время да отдать запамятовали.
   - В общем, у нас есть предположения. Может, камень углубился в землю? Он ведь попал на планету из космоса, некоторые метеориты врезались тогда в почву, а теперь выросли, раз - и выпрыгнули из земли.
   - Так уж и выпрыгнули? Как ты это ловко придумал! Хитрец! Ладно, принимаю это объяснение. Но под землей Алатыря нет. Проверял, знаю. На острове Буян - нет.
   - Под водой - тоже нигде не нашла, - молвила Азовья. - Ни в морях, ни в океанах, ни в реках.
   Ваня даже подпрыгнул от услышанного: что же получается, Алатыря совсем нет на Земле?
   - Э, нет, - выставил ладонь вперед Велес. - Есть еще две стихии, догадываешься, какие, Иван?
   - Как он может висеть в воздухе? - возмутился мальчик, пытаясь представить Алатырь в виде летающего спутника. Может, он собрался покинуть Землю и вернуться в космос? А земное притяжение выпустит? Или кто-то поможет? А с какой целью придумали такую опасную игру?
   - Здраво рассуждаешь, внучок, - похвалил Велес. - Твое приключение в камне нас сильно задело и потрясло. Хвала твоей матери, смогла вызволить тебя из плена. Но ты дай слово, что больше не станешь так безрассудно поступать. Что тебе стоило посоветоваться с теми, кто рядом, а? Да и мы с бабкой твоей всегда готовы ответить на любые вопросы. Ты, Иван, даже в страшном сне представить себе не в силах, что мы пережили за то время, что ты шатался по параллельным Вселенным. Или где ты пропадал? А вот как попал туда Дый? Как смог пробиться к тебе, еще и беседы вел?! А у меня не вышло, получается, слаб я стал?
   Ваня мигом оказался возле дедушки, обнял крепко-крепко, даже зажмурился от усилий показать, как он любит и верит в деда.
   - Деда, ему подземное царство, как родное, вот он и воспользовался темными силами, - мальчик чмокнул собеседника в колючую щеку. - А не Дый ли приложил руку к исчезновению Алатыря?
   - Не в его интересах, - подытожил Велес. - Все мы, Боги, моложе Алатыря, от его силы питаемся. Да, а зачем ты все-таки позвал нас на беседу, а?
   Пришлось Ване заново, уже в третий раз, изложить свою странную историю. Но собеседников больше всего заинтересовало волшебное дерево, они переспрашивали несколько раз, уточняли, как мама, разные подробности. Мальчик видел, как бабушка с дедушкой удивленно переглядываются, мысленно перекликаются, закрывшись от внука невидимым щитом. Что происходит? Одних привлек всадник, других - дерево. А Иван кому-нибудь интересен?! Царапины, не исчезнувшие после сна, а?!! Как объяснить эту путаницу?!
   Велес попросил внука еще раз вспомнить ситуацию с яблоней, прикасался ли он к коре, к веткам, к плодам. Ваня сердито пересказал историю сновидения. И вдруг бабушка Тина встала и торжественно, как на параде, произнесла:
   - Иван Велесов! Ты был удостоен чести видеть и касаться Вечного Древа Жизни на Земле. Тобой сделан первый шаг к бессмертию, к возрождению. Простые маги не могут видеть эту яблоню, а о прикосновении вообще можно лишь мечтать. Через раны тебе передали сок жизни. Кора Древа даст силу и мужество, умение выживать в трудных обстоятельствах. Но с этим у тебя, внучок, все в порядке.
   - А как это поможет нам найти Алатырь? И почему Древо Жизни покинуло остров Буян? Потому что священного камня нет?!
   Велес снисходительно улыбнулся, успокоил мальчика, погладил по руке:
   - Древо на месте и никуда не пропадало, поверь нам. Видимо, что-то побудило его показаться тебе во сне. Ты ведь достиг вершины, так? Сам? Без магических штучек? Очень хороший сон тебе подарила доля, вещий, думаю. Поживем, увидим, да, Азовья? Ах, какой у нас внук! С ним точно не соскучишься.
   Два старых человека с такой любовью смотрели на Ваню, что он чуть не забыл о цели встречи.
   - Деда, а в камне я мельком видел Серебряный Ветер. Вы что-нибудь знаете о нем? Конечно, слышали или даже встречались, да? Боги ведь все знают, обо всем ведают.
   Ване показалось, что в глазах Велеса смешались изумление и уважение, настолько неожиданным вышло заявление мальчика. А бабушка так радостно засмеялась, будто ей преподнесли самый лучший подарок в день рождения. Она вскочила, как молодая, лукаво взглянула на супруга и внезапно запела какую-то мелодию. Ваня никогда не слышал такой нежной и красивой песни без слов. От нее веяло древностью и юностью, горной прохладой и морским бризом, запахом трав и ароматом цветов. Ему даже почудился запах корицы. Корица?! Та, что в бабушкиных булочках?! Чудесная, ароматная, словно неземная песня!
   - Это мелодия счастья, - тихо пояснил Велес, любуясь красавицей Азовьей, любимой супругой в любом воплощении. - Ты действительно вырос, Иван, коль посчастливилось повидать в камне такое чудо. Мы с твоей бабушкой только слышали рассказы о нем, а ты в свои 12 лет привлек внимание Серебряного Ветра. Это приключение дорогого стоит. Поздравляю, только, смотри, не подведи. Учись, держи себя в руках, думай перед важным поступком. Думай, понял?! Иначе расплата может оказаться страшной. Но мы в тебя верим.
   - А что надо делать, деда? А то я все время попадаю в неприятности, будто притягиваю их. Что со мной не так?! Бабуля, - обратился мальчик к собеседнице. - Ты у меня самая красивая и молодая бабушка! Откуда ты знаешь эту музыку? Я бы хотел сыграть ее на саксофоне, а?
   - Не тараторь, - отдышавшись, прошептала бабушка. - Ты не меняешься, сто вопросов в минуту. Эту мелодию я слышала, когда пребывала в воде, а Он пролетал над морем. С тех пор она звучит во мне. И я сейчас так счастлива, так счастлива, что даже неудобно перед Высшими Силами. Все во мне поет, несмотря на исчезновение Алатыря. А теперь я уверена, что вы, молодая поросль, найдете его. Правильно я говорю, Велес? У тебя, внучок, хорошие и верные друзья. Держитесь вместе, и у вас все получится.
   - Э, нет, так не пойдет! Не уходите от ответа. Как насчет информации о Ветре? Выкладывайте, выкладывайте, делитесь сведениями.
   Двое взрослых и паренек вышли на открытую веранду, чтобы насладиться последним летним днем, теплыми лучами солнца. Здесь, расслабившись, два Бога и поведали внуку историю Серебряного Ветра. Ваня слушал, не перебивая, что случалось с ним редко. Глаза восхищенно блестели от невероятного рассказа, рука машинально тянулась то за стаканом холодного молока, то за остывшей булочкой. Ему просто не терпелось быстрее поделиться новостью с родителями и друзьями. Вот все удивятся, когда узнают, что он накопал!
  
   Расставание опечалило всех троих: Азовья крепилась, Велес смотрел строго, а Ваня не удержался и всплакнул. Ему было стыдно, но он ничего поделать не смог: слезы катились сами по себе, независимо от желания хозяина. Никто не укорял его в слабости, просто не приняли во внимание досадное недоразумение. Юный чародей ушел первым, вслед за ним исчезла со двора и супружеская чета - древние Боги.
  
   Сразу после торжества по поводу первого звонка Ваня побыл немного с Лией и родителями, разделяя радость сестренки и умиление мамы с папой. Они выглядели такими счастливыми и немного смешными в этой радости. Будто в первый раз провожают Лию в школу. А как же обучение в подводной стране?
   Но мысли были настолько далеки от нынешнего праздника, что он еле сдерживал желание подняться и уйти. Хотелось быстрее оказаться в кругу настоящих друзей-чародеев, ну, чуть-чуть похвастать добытой информацией. Гена всерьез обиделся на соседа, что и в этот день Ваня спешит куда-то по делам. Какие дела сегодня? Первое сентября! Почти все лето не виделись, и тут - нате вам! Отказаться от дружеского похода в кафе? А завтра уже начнутся занятия, музыка, хлопоты с девчонкой. Конечно, станет и с уроками ей помогать. Когда, скажите, найдется время для друга? А как же традиционные фантастические истории? Кому Иван будет рассказывать их?! Ладно, не станем напрашиваться в компанию, эх, такое настроение испортил!
   Ваня понимал справедливость обиды друга, но ведь он не ради забавы стремится покинуть общество родных людей. Каждый маг вносит свою лепту в дело спасения планеты, так что надо отбросить сантименты и наладить связь с наставником.
   Но он не успел позвать Ворона, как "постучался" Страж, давний приятель, помощник, палочка-выручалочка. Ване стало так стыдно за себя, что до сих пор не нашел времени поговорить с ним, хотя бы поинтересоваться, все ли в порядке у Стража пирамиды в Черном море. Мальчик запнулся, проглотил комок в горле и ответил на приветствие. Надо срочно извиняться за равнодушие и забывчивость, иначе может потерять хорошего товарища и советника.
   - Не стоит тратить время на такие пустяки, - опередил волшебника древний Страж. - Я все понимаю и не требую особого внимания к своей персоне. Не забивай себе голову глупыми мелочами, Посланник. Я рад слышать голос живого и здорового сына Хранительницы. Сними защиту, и я увижу тебя. Ага, ты с семьей, не буду отвлекать тебя. Свяжемся позже.
   И отключился. Ну, почему он так поспешно оборвал разговор? Все, пора откланяться и заниматься делом.
   Лия, конечно, надула губки, обиделась на брата, но родители поняли ситуацию без слов: надо идти, иди. Ваня облегченно выдохнул: хоть кто-то понимает его!
   Только суматошный день продолжил преподносить сюрпризы: Ворон сослался на срочное дело и тоже перенес встречу с учеником. Что происходит?! Почему весь мир против него, Ивана Велесова?! И сестричку обидел, и с другом Генкой некрасиво получилось, к тому же Стража невольно поставил в неловкое положение. О, Боги! Дайте мне силы преодолеть сложный период моей жизни!
   Значит, так: надо поймать Гену и договориться о встрече в кафе. Он не мог далеко отойти от школы, и телефон носит с собой. Все, получилось! Теперь можно выдохнуть! А как обрадовался Генка, что Ваня ради него отказался от своих планов! Даже по телефону чувствовалась искренняя улыбка от хорошей новости.
   После отдыха с другом появилось время для основательной беседы со Стражем. Ох, как много хочется поведать верному помощнику! Они ведь не говорили на протяжение всего лета. Что подумал Страж? Он ведь, наверняка, не в курсе последних событий. Нет, ошибочка вышла: он обрадовался, что Посланник жив и здоров. Значит, знает о приключении в камне. Вот к кому надо было обращаться в первую очередь! Ну, после родителей. Мама все-таки Хранительница, у нее больше информации. Но ведь с мамой не обо всем можно поговорить. Есть вещи, которые невозможно рассказать родному человеку, чтобы не расстраивать, не причинять душевной боли. А другу, что, можно?! Ну, почему все так запутано в этой жизни!
   Вот жил бы себе спокойно обыкновенным мальчишкой и горя не знал бы. Бегал бы на секцию футбола, как Генка, занимался любимой игрой на саксофоне, отдыхал летом, как нормальные школьники! Здорово! Но - скучно! Скольких знаний и приключений он был бы лишен! Нет, даже, если бы появилась возможность отказаться от магического дара, ни за что не решился бы на такой глупый шаг! Он - маг, волшебник, чародей! Он - Посланник, которого ожидали тысячи лет! На нем и его новых друзьях огромная ответственность за судьбу планеты! Этим надо гордиться, а не тяготиться!
   Ваня распрямил худые плечи, взглянул в небеса, счастливо рассмеялся:
   - Я радуюсь жизни! Мир прекрасен!
   - Эй, ты чего разорался на улице? - остудил пыл мальчика мужчина-прохожий. - От горшка два вершка, а туда же - выпивать! Нехорошо, молодой человек, с ранних лет приучаться к чарке. Эх, и куда только родители смотрят?! Эх, вы...
   Ваня даже не успел оправдаться перед незнакомцем, а тот уже завернул за угол соседнего дома. Счастливое настроение вмиг испарилось, пришло осознание несвоевременности выражения чувств на улице. Надо же, приняли за пьяного подростка. Обидно. Жаль, что такое явление и вправду встречается в жизни. Неужели его сверстники не понимают вредности употребления пива и остального алкоголя?! Ну, допустим, станешь на часик раскрепощенным и смелым. А дальше что? Новая порция? Опять прибегать к помощи зелья? Или еще чего хуже?!!
   Проблемы-то никуда не деваются, рано или поздно придется решать их всерьез, на трезвую голову. Он, Иван, знает об этом не понаслышке - постоянно сталкивается с чем-то подобным. А от запаха алкоголя только тошнит. Фу! Зачем употреблять такую гадость? А какими смешными и неприятными выглядят ребята под хмельком! Многие даже не помнят, что они вытворяли и говорили. Б-р-р-р!
   Но как объяснить ровесникам опасность тупикового пути? Как помочь тем, кто уже стал заложником собственной слабости? Родители? Странно, но Ваня сто раз слышал, как одноклассники отзываются о "предках" пренебрежительно, мол, что они понимают в современной молодежи? Страшно, что истончается тесная связь между родителями и взрослеющими детьми.
   А у меня как, внезапно похолодев, подумал мальчик и сразу набрал номер телефона папы. Ему захотелось убедиться, что отношения с его родными не изменились, и он по-прежнему нуждается в их совете и поддержке.
   Несмотря на некоторые трения после торжества, праздник первого сентября удался! Все вокруг остались довольными прошедшим днем. Особенно порадовала беседа со Стражем, который дал столько пищи для размышлений, что Ваня в который раз укорил себя за лень и безалаберность в отношениях с близкими людьми. Вот поговорил бы раньше со Стражем, не надо было бы отрывать Велеса от обустройства острова Буяна.
   Нет, он, Иван, неправ! Когда бы пришлось тогда услышать удивительную музыку Ветра?! Ах, какой счастливой и помолодевшей выглядела бабуля при исполнении сказочной мелодии! И вот оно, открытие: мама тоже знает эту песню! Правда, исполнение желает лучшего, видно, со слухом у инопланетян есть проблемы, но страсть исполнения перекрыла недостатки. И отец, и Лия слушали небесную мелодию с восторгом. А древняя Хранительница неожиданно покраснела, зарделась от смущения. Мама стала такой смешной и такой любимой, что Ваня не выдержал подступающих слез, собрал родню в кучу и обнял сразу всех.
   Только спустя несколько дней произошла встреча с группой. Видно было, что участников просто распирает от любопытства и желания поделиться полученными сведениями. Они обнимались, пожимали друг другу руки, Ворон понял, насколько сблизила друзей, детей-магов, эта беда и стремление решить проблему общими усилиями. Посмотрим, как молодежь справилась с заданиями.
   - Алекс, Мадо, кто из вас начнет? Или вы договорились, что достаточно одного докладчика? Ладно, пошутил я. Мы же в кругу, никому не надо выходить на середину. Только коротко и самое важное, ясно?
   Мальчишки одновременно вопросительно переглянулись, а девчонки взглянули друг на друга с торжеством, мол, мы подготовились. Мастер оставил без внимания молчаливый спор, слегка улыбнулся, вспомнив, видимо, свою юность и возрастные амбиции.
   - Я понял, почему мы с Мадо выполняем общую задачу, - приступил к отчету Алекс. - Все-таки оба являемся представителями индейцев. Мой товарищ из древнего племени инков. Я, несмотря на то, что живу в Канаде, отношусь к потомкам майя. Да, да, не удивляйтесь. Мало ли, куда судьба может забросить твоих предков. Мои - живут достаточно долго в северной Америке, мы чтим традиции этого народа, но и родные поверья не забываем.
   - Хм, нашел, чем удивить, - скептически высказалась Нут. Но Мастер Торба так выразительно взглянул на нее, что девочка потупила взор и умолкла.
   - Да, я - дитя двух верований, хотя дух Ворона мне ближе. У нас считают Ветер небесным посланником. Извини, Иван, но это не ты.
   Ваня понимающе улыбнулся шутке товарища, остальные весело кивнули.
   - Знаете, - продолжил рассказчик. - У нас есть обряд ловли и связывания ветров. Тогда зрителей радуют народным танцем Быка тумбо. Ну, это такое фантастическое животное, его пытаются поймать и привязать с помощью лассо. Очень красиво получается. Люблю этот праздник, он веселый такой. А еще существует миф о пещере ветров, жаль, мне не привелось увидеть ее до сих пор. За дождь и грозу у нас отвечает Тлалок, его призываем на помощь. Но есть еще демон Итхаква, у которого много имен. Самый близкий мне - Бегущий Ветер. Но он тоже не ведает, где можно встретить Серебряное чудо. Слышать о нем - слышал, не более. Ага, чуть не забыл: Бог Ветра Иш-Чел, он попутно покровительствует ткачеству. К нему чаще всего обращаются женщины, ну, понятно, почему.
   - Алекс, давай ближе к делу. Видишь, твои товарищи тоже жаждут поделиться информацией, - Ворон мягко направил рассказ канадского мага.
   - Хорошо, извините, увлекся, - немного стушевался представитель майя. - Кукулькан у нас - Бог четырех стихий, о нем говорят, как о крылатом Змее. Даже в книге жреца-ягуара записано. Можно, я чуть-чуть процитирую?
   Получив в ответ утвердительное "да", Алекс закрыл глаза, подумал немного и медленно промолвил:
   - Спасибо. Так вот, там написано: "Бог Кукулькан спустился из космоса, обучил людей некоторым наукам. Он обещал вернуться. Они сошли со звездной дороги вниз. Они говорили на волшебном языке звезд и неба. Их знаки - это наша уверенность в том, что они спустились с небес. И, если они придут вновь, то упорядочат то, что когда-то создали".
   Алекс слегка запыхался, воспроизведя по памяти слова из древнего пророчества. Он спешил выдать всю добытую информацию, поэтому доклад вышел не очень стройным повествованием, каким-то сумбурным. Мальчик виновато посмотрел в сторону Мастера. Тот одобрительно кивнул, и Алекс продолжил свой отчет о проделанной работе:
   - Бог Кавиль - покровитель бури, шторма и повелитель погоды. У него нога в форме змеи. Его представляют в образе человека с топором. Древние считали его воплощением силы воинов, их стойкости и мужества. Но я не в восторге от его грозного вида. Ну, не нравится он мне. А вот пришлось обратиться за помощью. Вот он дал небольшую зацепку по Серебряному Ветру. Вроде он родом из серебряного города, который существовал миллионы лет назад. Выдумка, наверное. Не знаю. Вам судить. А мне по душе главный Бог Ветра Хуракан. Ну, в переводе звучит, как тот, кто бросается вниз. Хорошо подмечено, да?! У нас он - покровитель земли и небес. Кстати, от его имени произошло слово " ураган". Все. Хотите что-то спросить? Постараюсь ответить.
   Не успел Алекс закончить предложение, как Тушар, волнуясь, попросил слова вместо Мадо.
   - Объясни, почему сейчас, а не после потомка инков? - невозмутимо остудил пыл юного мага наставник. - Что-то зацепило в рассказе Алекса?
   - Да! - воскликнул индийский чародей, потирая смуглые руки от нетерпения. - Вы не представляете, как связаны мифы всех народов на Земле! Значит, это не сказки, это было, было на самом деле!
   - Погоди, успокойся, Тушар, - посоветовал Ворон мальчику. - Вдохни глубоко, дыши ровно. Да, вот так, примерно. Посчитай до десяти, а потом говори. Мы внимательно слушаем, да, ребята?
   Индийский ученик благодарно кивнул, поднял голову и стал рассказывать:
   - Простите, не выдержал, настолько был обескуражен совпадением нашей истории с мифами далеких от Индии народов. Понимаете, где-то десять миллионов лет назад существовала на земле цивилизация асуров. А было их около ста миллиардов человек. Сто миллиардов! А нас сейчас сколько? Сравнили? Вот это был размах! Как они помещались на Земле, не понимаю.
   - По-моему, ты несколько отвлекся от темы, - иронически заметила Джамала.
   - Да? Извините. Так вот: в Ведах асуров называют "полубогами", которые владеют силой воли МАЙЯ! В древних индийских мифах упоминаются племена майя! Друзья, разве это может быть простым совпадением? На нашей планете все связано между собой. Надо только вовремя это заметить.
   Строгий взгляд Мастера привел Тушара в чувство, и он возвратился в первоначальной теме обсуждения.
   - Асуры - это первая цивилизация исполинов! Потом уже были титаны, которых сменили атланты, потом - борейцы. Мы уже пятая цивилизация. Так вот, асуры погибли в боях с Богами из-за применения врагами ядерного оружия. Доказательством привожу пример города Мохенджо-Даро в Пакистане. Такой развитой город был! Представляете, у них были водопровод, городская канализация, а, главное, общественные туалеты! И это 37000 лет назад! У нас только в последние годы стали всерьез заниматься санитарией индийцев. Хочешь жениться - построй туалет. Закон есть!
   - Ну, сколько можно?!! - буркнул Мадо, его беспокоили собственные мысли о предстоящем выступлении.
   - Ага, я исправлюсь! К чему я веду? Это был очень продвинутый народ...
   - Жаргонные словечки не приветствуются! - недовольно заметил Ворон. Тушар смешался, запутался в словах, крякнул, смущенно продолжил:
   - Асуры использовали энергию земли, а в качестве освещения в подземных жилищах - светящиеся бактерии! Кстати, этот народ обладал бессмертием. Ха!
   Тушар торжествующе уставился на товарищей:
   - И где они теперь?! Ой, опять я... Ладно. Их первый царь Алор прожил 36 тысяч лет, а ростом был - 52 метра! Вы можете себе представить? А я - нет. Второй правитель жил только 10800 лет, и рост его не превышал 14 метров. Да, мельчал народ со временем.
   - Сказки! - не выдержала Джамала. - Ну, кто тебе поверит? Тушар, выкладывай факты, а не старинные предания.
   - Хочешь сказать, что я выдумываю?! А как тебе вот такое научное доказательство?! В Саудовской Аравии археологи обнаружили человеческий скелет ростом больше десяти метров! И было это совсем недавно - в 2006-м году! Можешь проверить!
   - Да знаем мы, - успокоил друга Ваня Велесов, знакомый с необычной находкой еще три года назад, когда каменные братья показали останки великана. - Ты рассказывай все, что считаешь важным, потом разберемся, что к чему. Часто мелочи выходят на первый план.
   - Спасибо за поддержку. На чем я остановился? А, да! По преданиям, асуры помогали строить Стоунхендж, храм "Солнца и Дракона" во Франции. Силы-то у них хватало! Жили они тихо, мирно до поры до времени рядом с Богами. Только однажды стали одной командой, когда надо было добыть АМРИТУ, волшебный напиток бессмертия. Много веков ушло на это дело. Только Боги обманули полубогов. Вишну отвлек компаньонов, превратился в такую красавицу неописуемую, что асуры увлеклись, пленились ее красотой. И вот результат! Боги тайком выпили всю АМРИТУ, ничего не оставив бывшим партнерам.
   Мальчик подозрительно посмотрел в сторону притихших девчонок, безмолвно намекая на некоторую схожесть ситуации. Мол, вот на какие подлости способны женщины. Но африканским ведуньям еще невдомек были знания о силе женской красоты. Индийский маг разочарованно вздохнул и продолжил рассказ:
   - Что там поднялось?! Нас предали, нас обманули! Началась страшная война! Небесные силы, конечно, победили, асурам пришлось бежать в подземные пещеры. А там были такие длинные тоннели - тысячи километров! Хоть светящиеся бактерии помогали жителям ориентироваться в подземельях, но они стали терять зрение. Со временем ослепли. Потом постепенно изменился их рост. Маленькими стали. Все-таки радиация повлияла и на наследственность. В мифах говорится, что асуры могли принимать вид драконов. А знаете, что такое мутация?
   Ребята дружно закивали.
   - Хорошо, а в результате генных изменений они могли превращаться... Ну-ка, угадайте, в кого? Иван, внимание! Это касается ваших сказок! Асуры представали перед людьми в виде трехголового Змея! Знаменитый Змей Горынич. Как вам такое?! Где Индия, и где Европа? Вот откуда ниточка вьется!
   Ваня взглянул на докладчика, перевел взор на Ворона, недоверчиво усмехнулся. Как все связано в мире! А мы воспринимаем сказки о Змее, как народное творчество, не предположив даже, что послужило причиной "выдумки". Ай, да, Тушар! Надо же, до чего докопался! Умница! Вот повезло встретить таких друзей!
   А между тем индийский чародей уже успел насладиться восторженными взглядами слушателей, понял молчаливый намек Мастера и более спокойным тоном продолжил:
   - Ах, да! Я забыл упомянуть о летающих городах древней цивилизации! Почему я решил дополнить рассказ Алекса? У них, у асуров, были три небесных города: золотой, серебряный и железный. Бог Рудра испепелил замечательные небесные города асуров. От железного града остался столб в нашей стране. От серебряного - сохранился призрак, которого величают Серебряным Ветром! А, каково?!! Вот почему мне не терпелось высказаться. Не сердись, Мадо.
   - А с золотым городом что произошло? Хоть часть драгоценного металла упала на землю? - спросила Джамала, зачарованная древней историей Индии. Все в мире оказалось так переплетено!
   - Нет, - с сожалением вздохнул Тушар. - В легендах ничего об этом не упоминается. Только я не понимаю, зачем нам истории о Серебряном Ветре? Мы же ищем Алатырь! Какая связь между ними?
   Но тут вмешался Дэвид, потому что его друг забыл упомянуть о некоторых очень важных событиях древности:
   - Я позволил себе перебить рассказ Тушара, но вы должны знать, насколько асуры бережно относились к нашей планете. Ядерная катастрофа практически уничтожила Землю. Была потеряна пятая часть массы, от этого произошло ускоренное вращение Земли. Сутки стали меньше. Вот Алекс, наверняка, знает, что у племени майя были два календаря. При цивилизации асуров они длились 36 часов, при атлантах - 32 часа, а у нас сейчас сколько? Так вот асуры воссоздавали биосферу Земли долгие пять тысяч лет. Представляете: пять тысяч лет?!! Вот это любовь к родной планете! Гордиться надо такими предками! Они берегли ее для нас, потомков, даже землю распахивали лишь малую часть, чтобы не навредить! А мы? Что оставим мы следующему поколению?! Алатырь, и тот потеряли, позволили увести из-под носа! Стыдно, что не можем справиться с таким простым заданием. Какие мы маги после этого, а?..
   Мастер наблюдал за реакцией подопечных на искреннюю исповедь молодого индийского мага, на эмоциональную речь Дэвида. Его обрадовало длительное молчание ребят. Сразу видно, как их задели выступления товарищей, никто не остался равнодушным. Приятно сознавать, что эти подростки мыслят по-взрослому, их волнует будущее планеты. Как они изменились за летние месяцы! Жаль, Иван пропустил много интересного, ну, что ж? Любой опыт полезен для чародея, не только для обычного мальчишки. Будем надеяться, приключение заставит ученика хоть иногда задумываться перед важным поступком.
   Внезапно на солнечную поляну налетел сильный ветер, группа одновременно стала оглядываться в поисках причины такой быстрой перемены погоды. Только Мастер Торба остался недвижимым, он словно прислушивался к шуму листвы, шуршанию веток. Ребята смотрели на Ворона в ожидании объяснения природного явления, потому что заметили над головами зарождающийся смерч. Но ведь они выбирали это место из-за того, что никаких катаклизмов здесь никогда не бывало. Что это?! Почему неожиданный смерч не продвигается дальше, согласно законам природы, а висит просто над поляной, на которой собралась группа магов со всего света?!
   Мастер Торба поднял вверх руки, стал вращаться вокруг своей оси, постепенно набирая скорость. Ребята увидели, как он вдруг превратился в подобие смерча, приблизился к его оригиналу, вмиг погрузившись или растворившись в нем. Ого! Как он там выживет?!! Неужели они наблюдают поединок двух магических существ?!! Кто же победит? Или это не поединок, а своеобразное соревнование?
   Задрав вверх головы, мальчишки и девчонки пытались найти в страшной круговерти следы пребывания Ворона, молясь своим Богам о благополучном завершении спора. Или все-таки дуэли?!!
   Высоко в воздухе мелькали обрывки деревьев, листьев и травы, небо покраснело, потом потемнело до такой степени, что возникло ощущение наступления вечерних сумерек. Неосторожную стаю птиц мигом затянуло в голодный вихрь. Все вокруг шумело, трещало, выло и стонало, никто не слышал друг друга. Пришлось наблюдателям прибегнуть к помощи телепатической связи. Но ребята ощущали, насколько бесполезны сейчас их знания и умения магов. Как спасти Мастера из плена невиданного смерча? Даже невооруженным взглядом можно определить, что вихрь - создание магическое. Ни один смерч не может оставаться надолго на одном месте: он развивается, движется по своей траектории, чтобы позже, растратив силу, тихо умереть вдали. А этот?!! Он кружит над поляной уже полчаса без намека на продвижение или хотя бы небольшое перемещение.
   Еще большей неожиданностью стало мгновенное исчезновение смерча и появление Ворона на мягкой траве лужайки. Вид у Мастера был потрепанным, измятым, но почему-то довольным. Группа выжидала, когда он отдышится, чтобы жадно приступить к расспросам. Только Ворон вытянул вперед ладонь, призывая к тишине, уселся в кругу, обвел ребят молчаливым взором, слегка усмехнулся:
   - Молодцы, выдержали паузу, - похвально заметил Мастер. - Если кто-то думает, что надо было вмешаться, это ошибочное мнение. Вы поступили правильно. Я рад, что кое-чему научил других учеников. Так и сообщу вашим наставникам.
   - Мы испугались за вас, Мастер, - глухо выдавила из себя Нут. Бросив взгляд на серьезные лица ребят, добавила. - Девушке легче признаться в своей слабости. Но мальчишки тоже переживали, правда, мальчики?
   Остальные маги наперебой закивали, подтверждая слова египетской волшебницы, которая вдруг стала обычной девчонкой. Мнение о ней вмиг претерпело изменение в лучшую сторону. Ворон поклонился всей группе в знак благодарности за сочувствие.
   - Вы заметили совершенно верно, - возобновил он рассказ. - Этот вихрь - творение рук человеческих. Мой давний друг не мог по-иному предупредить меня об опасности для группы. Внутри вихря мы могли пообщаться без опасения, что кто-то подслушает разговор. К сожалению, ребята, в мире существует разделение на белую и темную магии. Испокон веков идет борьба между ними. И за вас тоже борются, поверьте, только вы пока не чувствуете этого. Хотя... Иван знает немного больше. Посланник все-таки. Но главная война впереди. Так что будьте готовы.
   - А чего? Мы всегда рады побороться на стороне добра...
   - Пусть только попробуют!..
   - В нашем Роду никогда не было предателей...
   - Мастер, не сомневайтесь в нас...
   - Мой наставник не говорил об этом, почему?..
   - А я всегда знала, злые Боги постоянно искушают нас, чтобы мы оступились, - тихо прошептала Джамала, потупив взгляд в землю перед собой.
   Может, она не желала, чтобы ее услышали среди шумного карнавала эмоций. Каждый стремился уверить себя в том, что не предаст белую магию. Но лишь Боги ведают о нашем будущем. Ну, еще некоторые из нас, кто уже получил в дар предвидение. Но кто? Нут или Посланник? Или скромник Тушар, воспитанник тибетского монастыря?! Он так интересно рассказывал об асурах... Откуда столько знает? Не они ли были его предками?! Нет, росточком не вышел. Но все-таки не помешает обратить на индуса особое внимание. А, может, Алекс, потомок древнего Рода майя, впитавший в себя культуру майя и предания индейцев Северной Америки?..
   Мысли девочки прервал строгий голос Мастера:
   - Хорошо, хорошо, я в вас не сомневаюсь, успокойтесь. Лучше послушаем, что нам расскажут о более молодых цивилизациях, например, в Европе. Есть ли в их мифах воспоминания о Серебряном Ветре. Извини, Дэвид, ты хочешь что-то добавить? Мы недослушали до конца.
   - Не знаю, - замялся австралийский чародей. - Поможет ли нам информация о верованиях китайцев? Но я все равно выскажусь по этому поводу. Понимаете, с древних времен их бог ветра Фен-По считается источником дыхания Космоса. Еще его называют устами и языком Неба. Но не это интересно, а тот факт, что в Китае до сих пор гадают по методу Розы Ветров. И они соответствуют пяти музыкальным нотам! Представляете? Они слышат музыку Ветра!
   - А точнее? - попросил Ворон.
   - Ветер Конг - это нота "до", которая звучит, как мычание быка.
   - И что это означает? - снисходительно осведомилась Нут, снова превратившись в колючую принцессу.
   - Нота предвещала счастливый год.
   - Хорошо, только давай короче, - милостиво согласилась "царица".
   Дэвид сдержал вырывающийся смешок в ответ на слова Нут. Возобновил рассказ:
   - Ветер Чанг (нота ре) напоминал топот лошадей, он воспринимался как шум огромной армии, а это говорило о приближающейся войне. Следующая нота соль (Ветер Че) предрекала клиенту ворожеи засуху, потому что напоминала галдящую стаю голодных птиц. Вы слышали, как они кричат? Оглохнуть можно!
   Мальчик уловил недовольный взгляд Мастера, возвратился ближе к теме:
   - Интересна нота ля, которую маг называл грохотом промокшего барабана. Сухой барабан звучит совсем иначе. Это ветер Ю предвещал наводнение. Ветер Кио (нота ми) звучал для мага, как шумная многотысячная толпа людей. А когда люди собираются в толпы? Когда они недовольны чем-то или голодны. Не зря эта нота означала плохой год. Народный бунт непредсказуем.
   Дэвид задумался, никто не посмел прервать его рассказ. Потом он обратился к слушателям:
   - Странно, почему только одно гадание приносило хорошую весть? Жаль, но больше ничего добавить не могу. А музыка ветра - это кажется интересным. Как вы думаете?
   - Видите, ребята, с миру по нитке, и можно ковер сплести, - подвел некоторый итог Ворон. - Дэвид, ты сообщил очень ценные сведения. Мы еще вернемся к Китаю. Кто следующий желает поделиться "добычей"? Иван? Давай, любитель приключений, поделись, чем интересным хочешь порадовать нас.
   - Ну, я же славянского Рода, поэтому не удивляйтесь, мне эти предания ближе. В памятнике древности, в "Слово о полку Игореве", ветры называют внуками Стрибога. У нас он означает поветрие, покровитель воздуха. В Украине, моей родине, говорят, что Старый Ветер сидит с закованными устами. Действия Бога-громовника сравнивают с кузнечными мехами в его руках: мощными, сильными, грозными. Что объединяет мифы других европейцев? Они приносят жертвы. В Германии Бог Вотан (он же Один) был покровителем ветров и бурь. Его старались задобрить мукой, крупой, хлебом, даже мясом. Самым сильным жертвоприношением считались остатки праздничного обеда. Ага, есть денежки на пиры, значит, живешь хорошо. Вот люди и старались задобрить духов. В Словении бросают "в лицо" ветра пепел от костей животного, его потроха, надеясь утихомирить бурю. В Хорватии сжигают части одежды, обувь, стремясь успокоить сильный ветер.
   Ребята развеселились, каждый представлял себе обычаи славян, а рассказчик, заметив несерьезное настроение друзей, призвал их быть внимательнее:
   - А сейчас прошу не смеяться: в польских и словацких поверьях утверждают, что слышат в порывах ветра стоны висельников. Да, это точно! В Белоруссии, например, уверены, что холодный ветер дует с той стороны, где появился утопленник. У-у-у! Страшно?! Наши, украинские предки, тоже недалеко ушли, они уверяют: в бурю поднимаются покойники и беспокоят живых... Ужас какой-то! Лучше бы имена им давали, как на Байкале. Там их насчитывают тридцать разных ветров. Местные так и говорят: дует Баргузин, или Сарма, или Култук. А самая красивая легенда у греков. Ну, мне так показалось. И башня Ветров до сих пор стоит и радует глаз туристов в Афинах, от нее начинается улица Эола. А знаете, кто это?
   Ваня оглядел ребят с торжествующей улыбкой: пусть попробуют догадаться! Но группа просто ждала ответа.
   - Эол - царь ветров, любимый приятель Богов. Только про Серебряный Ветер нет никаких упоминаний. Может, мне показалось в камне?.. Не знаю, теперь я ни в чем не уверен... Простите, что не оправдал ваших надежд.
   Ваня тяжело вздохнул, ведь его рассказ не содержал в себе нужные на данный момент сведения. Потратил время впустую, жаль.
   - Подумаешь! Велика беда начало, - успокоил друга Алекс. - Не у всех народов обращаются к духу Ветра. Может, нет у них таких Богов? Мадо, вот ты скажи: кому поклонялись инки?
   - Нашел время, о чем спрашивать, - возмутился перуанский маг. - У нас самый почитаемый - Бог Солнца. Остальные - рангом меньше. А центр мира инков - город Куско и озеро Титикака. Сейчас мне помогает Кон - Бог ветра и дождя. Еще вопросы есть?
   - О, а я был там! - радостно воскликнул Ваня. - Только это было на прошлом курсе, три года назад. Так интересно было! Замечательная страна!
   - Ага, может, ты и золотой сад инков видел? - съязвила Нут.
   Ваня опешил от такого отношения и иронии, больше похожей на насмешку. Он замолчал, радостное настроение вмиг улетучилось. Да, не стоит перед этой заносчивой девчонкой хвастать своими достижениями - не поймет, поднимет на смех. Неужели и Джамала такая, как эта египетская выскочка? Нет, у нее глаза добрые и ... бездонные, синие, как море...
   - Нут, - строго уставился на девушку Мастер. - Мне и ребятам, думаю, тоже непонятна такая открытая неприязнь к товарищу. Изволь объясниться, извиниться перед Иваном.
   - С какой стати? - вновь взбрыкнула "царица".
   - Ты поддаешь сомнению слова коллеги. Ты позволяешь себе насмехаться над магом из нашей группы.
   Ребята загалдели, словно птицы, напоминая девушке ее прошлые прегрешения, колкости, шпильки. То, что она является представительницей слабого пола, не означает безнаказанность. Даже Джамала отодвинулась от подружки и стала кивать в знак согласия с мальчишками. Нут оказалась не готовой к такому дружному напору, она беспомощно поглядывала в сторону Мастера, понимая, что ждать поддержки не от кого. У нее на родине никто не противоречил любимице Богов, сильной волшебнице, наследнице великой царицы Нефертити. А здесь оказалось, что ее невинные замечания воспринимают в штыки. Если бы можно было отказаться от участия в работе группы! Увы, наставница будет, мягко говоря, недовольна. Работа с Мастером Торба - редкая честь, которой удостаивается малая часть магов на земле. Неужели ее выгонят с позором?! Как тогда возвращаться домой?! Ой, до чего же стыдно будет! Как же выкрутиться из отчаянного положения? Извиниться? Нет! Ни за что! Еще чего?!! Кто они такие, эти чародеи? Вот она, потомок великой царицы! У кого еще есть такие знаменитые предки? Ну, подумаешь, украинский Иван родился в семье Богов! Ах, да, мать его - инопланетянка. Хм! Это еще проверить надо, а не на слово верить. Вот смотрят на нее, как на врага. Противные! Как будто никто из них не совершал ошибок. Иван вот совсем недавно вляпался в историю с камнем и - ничего! Почему к ней такие претензии?! Ну, подумаешь, сорвалось с языка нелестное слово. Что теперь, надо в изгоя превратить ее из-за такой мелочи?!
   Нут размышляла некоторое время, пытаясь выйти из трудного положения с достоинством, но, глядя на серьезные лица ровесников и осуждение Ворона, смирилась с необходимостью принести свои извинения перед группой.
   Она вышла в центр круга, проглотила нервный комок в горле, почему-то страшно стало произнести первое слово перед теми, с кем она провела столько интересных, веселых дней. Ребята безоговорочно предложили свою дружбу каждому магу, даже не зная имени, характера, способностей. Поверили, доверились... По истечение долгого времени их уверенно можно назвать братством. Нут еще раз вздохнула, собралась и выпалила:
   - Не прогоняйте меня. Пожалуйста. Честное слово, я постараюсь не разочаровать вас. Хоть для меня это не очень легко. Просто до вас друзей не было. Я не знаю, не умею пока дружить. А с вами нескучно. Я никогда не работала в команде.
   - Так мы тоже впервые оказались в группе! - буркнул Алекс, все еще не доверяя словам девушки.
   - Сойди со своего трона, и дела пойдут на лад, - посоветовал Дэвид.
   - Да, и прекрати корчить из себя принцессу, - вымолвил Мадо, привычно вдыхая запах табака из раскуренной трубки. Ребята никогда не видели, как он ее раскуривает, видимо, магию применяет. Наверное, просто наслаждается ароматом. Для поддержки образа индейца.
   - Ну, что, друзья мои, поверим Нут? - сурово спросил Мастер. Он смотрел в глаза испуганной девочки, читая ее мысли. Ворон видел ее страх остаться снова одной, без ровесников, без возможности чувствовать себя равной в среде магов. - В следующий раз я приму решение сам. Просто не позову на совет. Ты достаточно взрослая, чтобы отвечать за собственные слова и поступки.
   Мастер обвел усталым взглядом команду, подумал, поджав губы, изрек:
   - Встретимся завтра в это же время. Мне надо обдумать полученную информацию. Вы хорошо поработали.
   И исчез. Нут осталась в центре круга, не решаясь поднять глаза и взглянуть на ребят. Наверное, просто боялась увидеть ненависть и презрение или отторжение. Но никто не стал упрекать ее вдогонку, помахали на прощание и разлетелись на любимом "транспорте". Остался только Ваня Посланник. Он подошел к девочке, прикоснулся к холодной, слегка подрагивающей руке, медленно промолвил:
   - Ты... Это... Не переживай. Я, знаешь, сколько раз давал обещание быть сдержанным? Ого-го-го! Стыдно, конечно. Но, знаешь, не смертельно. Все равно приходит время для преодоления собственных недостатков. У кого, как получается. У меня не очень. Главное - не потерять себя. Я, конечно, не совсем исправился от привычки сначала орать на родных, а потом думать. Но сейчас такое случается реже. Стал считать до десяти. Иногда. Бывает, помогает. Может, попробуешь?
   Девочка молчаливо кивнула, стараясь сдержать предательские слезы. Ваня сделал вид, будто не заметил проявление женской слабости. Иногда пореветь полезно. По себе знает.
   Но и следующий день не принес желаемого результата: Ворон снова отправил магов к своим наставникам, поставив перед ними задачу. Ребята услышали, что Старейшины решили искать Алатырь в ... воздухе! Это оказалось настолько неожиданным, что группа вмиг замерла. Где же искать теперь волшебный камень? Небо, оно такое огромное и бесконечное! А земля такая бескрайняя! Попробуй приблизиться к горизонту! Никогда не достигнешь цели! А почему? Потому что Земля круглая!
   Интересно, подумал Ваня, для чего мама так подшутила надо мной, когда вытаскивала из каменного плена? Показала плоскую планету, расплескала, как лепешку! Надо было хотя бы добавить слонов или черепаху под ней! Логично? Логично! А любимая Антарктида? Что она сотворила с этим континентом?! Размазала, как манную кашу на тарелке! Никакого удовольствия! А земной шарик - он такой красивый, зеленый и синий. Но какой он большой! Как отыскать Алатырь? Никакой жизни не хватит для поисков, даже, если все чародеи мира отправятся в воздушное путешествие!
   Ворон успокоил команду: все силы бросить на изучение торнадо, смерчей, даже малейшего вихря. Только там Алатырь может быть скрыт от магического ока. Чья-то магическая сила удерживает камень в воздухе, постоянно перебрасывая из одного вихря в другой. Узнать бы, кто владеет такими страшными способностями!
   - Откуда такая уверенность? - решилась задать вопрос Джамала. - А вдруг его уже нет на Земле? Улетел, вернулся в родной космос. Чем не версия?
   - Алатырь питает Древо Жизни. Оно цветет и плодоносит. Камень все еще влияет на планету, он даже не в тропосфере. Пояснить значение слова? - кратко ответил Мастер.
   - Мы знаем! - хором одновременно крикнули чародеи.
   - Правило остается неизменным: без наставника никуда! Поиск вести только через Книгу, ясно? Иван, к тебе обращаюсь отдельно: без фокусов.
   Мальчик согласно кивнул, потупив взгляд и слегка покраснев. Но он не обиделся на Ворона - у наставника было достаточно оснований для такого отношения. Вот и приходится пожинать плоды своей безалаберности и безответственности. Пусть хотя бы для других его проступки послужат уроком.
  
   Спустя месяц Ваня уже мог бы считать себя знатоком ураганов и смерчей. Для него стало привычным делом сразу определить вид вихря: бичеподобный он, расплывчатый или составной. К огненным смерчам он даже боялся приблизиться: Ворон сам занимался ими. Ему больше нравились снежные страшилки: грозные, конечно, но такие завораживающе красивые! Земляные пугали огромным количеством деревьев, построек, машин, которые вращались с неимоверной скоростью и перемещали предметы на большие расстояния. Какая в этом красота? Беда только! Но однажды им с Мастером пришлось увидеть чудесное спасение семьи во время ужина.
   Представляете, люди сидят, мирно общаются во время еды, ничто не предвещает грозного бедствия. Планы какие-то строят и не ведают, что ожидает их всего спустя минуту. Налетевший внезапно смерч моментально срывает крышу, легко всасывает стены, словно шутя, поднимает мебель вокруг и уносит! Адью! А семья сидит за столом с открытыми ртами, вокруг пустота и свежий воздух! Зрелище, конечно, стоило того, чтобы посетить далекую Америку.
   Ну, понятно, вся семья в шоке от неожиданности. Молчат, открыв рты от неожиданности. Попробуй пережить такое! Только через пару минут до людей дошло, что просто им повезло остаться в живых после катастрофы. Как они обнимались и радовались чудесному спасению! Ваня чуть не прослезился от счастья. Опять! Ну, почему он ведет себя, как девчонка? Перед наставником стыдно! Да и перед собой неловко. Все! Больше не буду так эмоционально реагировать на ситуацию!
   Ворон тогда ничего не сказал, может, не заметил. Или решил смолчать, дабы не смущать ученика. Да, много времени надо человеку, чтобы обуздать собственный нрав, свои чувства. Но вскоре чародей понял: он в состоянии сдерживать раздражение, он может чаще контролировать вспышки гнева, возмущения. Надо только захотеть измениться, сделать первый шаг по преодолению своих недостатков. А это, ой, как тяжело! Ведь приходится сдерживать невидимую силу, которая так и норовит выпустить пар, ввернуть словечко. Крепкое словечко, обидное. А их, как птичек, назад не позовешь. Как вылетели, так и ударили по родным людям. Никакие извинения не сотрут боли от нанесенной обиды. Ваня знает об этом не понаслышке. Сам пережил подобное. Неприятные воспоминания.
   Жаль, Генка не воспринимает опыт друга. Он стал таким нервным, постоянно ссорится с родителями, обижает их, стал меньше общаться с Ваней. А с матерью как обращается?! Она, бедная, стоит рядом с сыном, безмолвно глотает слезы, а Генка демонстративно не замечает ее состояние. Не хочет видеть, что причиняет боль родному человеку. Или нарочно делает это. О, Боги, как было стыдно за друга! Слова Вани отлетали от него, как мячики. А тетя Рая еще и защищала сына: мол, он так поступает из-за плохого настроения. Ах, мамы, мамы... Вы любите и прощаете нас, таких разных.
   Да, новые друзья затмили перед Геной многолетнее братство с Велесовым. Конечно, обидно, что общению с тобой предпочли дружбу с малознакомыми ребятами. Видимо, лето без Вани показало Генке, что можно обойтись без старого товарища. Да, он точно не смог простить отсутствие Ивана во время летних каникул. Как объяснить лучшему слушателю сказочных историй причину внезапной "поездки" к бабушке Тоне и дедушке Васе?! Хорошо, хоть мама постаралась, и ее родители теперь уверены: Ваня провел на их даче два месяца. Кстати, они счастливы, ведь им так повезло. Врать нехорошо, но что делать, если так складываются обстоятельства?!
   В школе дела шли, как обычно, и музыка по-прежнему радовала. Ваня с удовольствием играл на саксофоне в свободное время. Часто учитель музыки предлагал ему участие в конкурсах, даже международных. Но он считал такой поступок нечестным по отношению к другим музыкантам. У него - память, приобретенная магическим путем, а ребятам надо много и долго трудиться, чтобы добиться Ваниных результатов. Он ссылался на занятость, на запрет родителей, иногда - на плохое самочувствие. Опять обманывал!
   Мама смотрела на проделки сына сквозь пальцы, мол, сам решай, а папа высказывался против всяких конкурсов. Закон конспирации! Нечего выпячиваться, будь обычным мальчиком! Меньше внимания со стороны, больше усилий на овладение знаний о стихии Воздуха. Кстати, он тоже искал Алатырь, украдкой, надеясь отличиться перед родителями. Сын - Посланник, а он, Константин, кто?!! Нет, отец не завидовал Ване, просто стеснялся собственной обыденности. А сыном гордился неимоверно!
   Закончились осенние каникулы, а усилия группы не приносили никаких плодов. Ребята явно упали духом. Собираться стали реже, хотя Ворон уверял магов, что они обязательно добьются успеха. Чародеи привычно кивали, кисло улыбались, избегая взглядов друзей, и разлетались по родным континентам. Во время последней встречи Дэвид даже не стал вылезать из любимого укрытия в сумке кенгуру.
   А Нут, презрев царственную осанку, сидела, обнявшись с Джамалой на сочной молодой траве аргентинской поляны. Почему-то Мастер позвал группу в эти малознакомые места. Надо будет вернуться сюда позже, может, с кем-то из группы. Ваня надеялся, что ему повезет, и Джамала согласится ознакомиться с этой чудесной страной в Латинской Америке.
   На перемене в школе Ваня услышал незнакомый голос в голове, удивился, но память сразу подсказала: это Имас, Хранитель пирамиды в Антарктиде. Прошло шесть лет со времени их последней встречи. Тогда рядом была взрослая Лия, которая восторгалась живыми картинами художника Имаса. Как давно это было! Что же подтолкнуло Хранителя обратиться к Посланнику?! Что могло произойти на краю Земли такое, что встревожило хозяина пирамиды?!
   Пообещав связаться позже, после занятий, Ваня рассеянно слушал учителей, успел получить несколько замечаний. Просто раньше он отличался внимательностью и сосредоточенностью. А математик удивился отсутствующему виду отличнику своей дисциплины, рассердился и тихо, но грозно обратился к ученику. Ваня даже не услышал! Лишь искренне сделал большие глаза, когда математик оказался рядом и с минуту ожидал "пробуждения" ученика. Сцена была потрясающей! Некоторые одноклассники обрадовались промаху ровесника, пусть побудет в шкуре "двоечника"! А девчонкам все равно - они украдкой переписывались в телефонах. Пришлось взять себя в руки, чтобы не получить нагоняй и от отца, попробуй перед ним оправдаться! Он обязательно прочитает лекцию о необходимости школьных знаний, хотя знает и видит, как его сын старается не отставать от ровесников. Но теперь, когда на полную катушку заработала магия памяти, учиться стало намного легче и веселее. Ваня давно убедился в том, знания никогда не бывают лишними. Эх, убедить бы в этом Гену!
  
   ГЛАВА ШЕСТАЯ
  
  
   В картинной галерее Имаса прибавилось много работ, необычных, интересных, живых. Животные по-прежнему приближались к магическим решеткам, пробуя преграды на зуб, рассматривая нового зрителя, шумела вода на полотнах, квакали неизменные лягушки в реках, крокодилы лениво грелись на солнце, хищники грозно скалились, красавицы-косули грациозно изгибали шеи, снисходительно позволяя любоваться собой, сверкали радуги в водопадах. Появились зимние пейзажи, искрились снежинки в сугробах, красовались деревья в белых нарядах, шумела вьюга на безлюдных просторах, трещали торосы из льдин...
   Внимание Вани привлекла странная елочка на одной из зимних картин. У нее были колючие иголки, пышные ветви, а многочисленные шишки могли заменить новогодние украшения. Но она оказалась серебристой! Да, живой серебристой елкой! Нарядные шишки ей очень шли! Какое интересное изменение структуры дерева! Но эта странная мутация?!...
   Ваня никогда не слышал о существовании серебряной ели! Голубой елки- да! Но такой искусственный цвет?! Создается впечатление, будто ветки дерева заменили серебряным "дождиком" для новогодних праздников! Ваня даже прикоснулся к веточке, пощупал иголки, укололся, испуганно отдернул руку: на пальце показалась маленькая капелька крови. Вот это да! Она живая!
   - Имас, теперь я понимаю причину Вашего приглашения. Здорово! Но я хорошо помню, картины оживают лишь в случае, если их "герои", то есть, звери и деревья, когда-нибудь существовали на нашей планете. Где Вы могли видеть такое чудо?! Оно не может быть выдумкой!
   Вид Хранителя говорил мальчику, как он рад встретить желанного гостя. Хозяин радостно улыбался, а в глазах прятались то ли грусть, то ли непонимание ситуации. Гость спросил прямо:
   - Имас, Вы ведь позвали меня не ради праздного времяпровождения? Да? Что-то произошло, достойное внимания Посланника? Вы знаете о поисках Алатыря, верно? А серебристая елка - не самое странное приобретение в новой коллекции?
   Хранитель молчаливо развел руками, жестом приглашая гостя к чайной трапезе.
   - Поешь, Посланник, ты ведь еще не обедал. Сразу примчался ко мне? Я так и знал. Ешь, выбирай угощение. Твоему растущему организму требуется питание. Я приготовил все необходимое: горячие блюда, овощи, фрукты. Десерт закажешь позже. Что ты любишь?
   Ваня не смог ответить, ведь он старательно пережевывал пищу, памятуя о правилах правильного пищеварения. К чему были несвоевременные мысли, он не понял, отогнал их дальше. Обед вышел таким сытным и вкусным, что захотелось закрыть глаза, на минуточку, а потом уже беседовать. Пришлось встряхнуться, не поддаваясь лени, и отказаться от соблазнительного шоколадного мороженого. В другой раз. Сейчас место в животе занято!
   Настроение у хозяина резко поднялось: мальчик не стал стесняться, принял угощение, чем очень порадовал Имаса. Хранитель от волнения потер руки, собрался с мыслями и приступил к главному:
   - Благодарю тебя, Посланник, что согласился встретиться. Знаю, ты занят чрезвычайно, но то, что я сообщу, может быть полезным для всей вашей группы. Ну, я так предполагаю.
   Ваня, не мигая, смотрел в глаза взволнованного друга, стремясь не упустить ни одного слова, хотя знал: дар памяти не подведет. Он ощущал каждое биение сердца в предвкушении новых знаний.
   - Начало моей истории уходит во времена строительства моего жилища, когда здесь была цветущая долина, а в Антарктиде паслись в густых чащах предки динозавров. Твоя мать еще жила на родине - вот как давно все происходило! Она оказалась во второй волне переселенцев на твою планету. Ладно, я отвлекся.
   Имас встал с кресла, размялся, надеясь подобрать слова для продолжения рассказа. Почему-то волнение оказалось настолько сильным, что Хранитель растерялся из-за полузабытых ощущений.
   - В общем, я много путешествовал, удивляясь красоте и богатству Земли. Мы хотели сохранить ее, помочь коренным жителям бережно относиться к ней, как к живому существу. Но чем старше становилось человечество, чем больших успехов достигали ученые, тем пренебрежительнее люди стали относиться к недрам и небесам планеты. Забыли об уникальности жизни во Вселенной. Жаль. Знаю, это наша вина. Мы недостаточно прилагали усилия для работы с людьми. Что-то упустили. Прости.
   - Имас, ты неправ! - горячо воскликнул Ваня. - Ой! Извините! У меня просто вырвалось!
   - Что ты, Посланник?! Для меня - честь быть твоим другом. Давай перейдем на "ты". И мне приятнее, и тебе удобнее. Хорошо?
   - Спасибо. Только Вам, ой, тебе столько лет! Хотя со Стражем мы давно так общаемся, и ничего! Я хотел сказать, не надо винить себя в НАШЕЙ безответственности! У нас разве нет собственных мозгов?
   Имас рассмеялся от непосредственности мальчика и прямоты. Разговор пошел легче, беседовать стало проще.
   - Я был в горах Тянь-Шань, сейчас это территория страны Казахстан. Так вот на северном склоне горы, где-то в средней части, я тогда долго поднимался от подножия...
   В глазах Имаса появилось мечтательное выражение, и он будто забыл, о чем рассказывал только что. Ваня догадался о переживаниях Хранителя, ведь совсем недавно он так же поднимался в гору, преодолевая собственную лень и усталость.
   - Ах, да, там мне встретилась необыкновенная красавица-ель, - продолжил рассказчик. - Она росла среди сородичей, отличаясь волшебным, небывалым цветом - серебром! Я до сих пор помню ошеломляющее впечатление от такого чуда. Много раз позже пытался поймать цвет на полотне, тысячи лет пролетело, но краски не давались, никак не желали передать оттенки, чудесную структуру ели. Понимаешь, она казалась пришелицей на Земле, небесной принцессой, подарком Космоса.
   Затуманенный взгляд Хранителя замер при воспоминании о встрече с удивительной причудой природы, Ваня испытал легкую зависть к человеку, которому судьба подарила такие счастливые моменты жизни. Он ни на миг не сомневался в словах рассказчика, такое придумать невозможно.
   - Что ты сделал, Имас? - с замиранием сердца шепотом спросил мальчик.
   - Ничего. Просто стоял и любовался. Только в одно мгновение почувствовал дуновение ветра, а до этого было совершенно тихо. Краем глаза заметил какое-то движение, словно кто-то светлым плащом задел верхушку дерева. А она еще маленькая была, такая крошечная... И такая беззащитная среди зеленых больших елей. Знаешь, Иван, а я ведь возвращался туда, правда, через сотню лет, но ее не оказалось на прежнем месте. Пропала. Видимо, жизнь среди зеленых сородичей оказалась непосильной ношей. Затмили колючие громадины, лишили солнечного тепла. Не прижилась чужестранка. Вот с тех пор я и страдал, стремился исполнить свою мечту, воплотить ее на полотне. Чем-то она меня задела, как человек. Деревья - тоже живые существа, и они умеют чувствовать. Ученые давно доказали этот факт.
   - Все удалось, не правда ли, Имас? Вот она, красавица! Колючая елочка, но достойная королевского трона. Спасибо, что пригласил посмотреть новые картины.
   - Ты недослушал, Посланник! История не закончена! Кое-что, отображенное в картине, улетело! И это не шишка! Хочешь - верь, а хочешь - не верь, но мне пришло в голову, что надо дать елочке спутника, волшебного, конечно. И я написал Ветер. Под стать серебристой красавице - Серебряный Ветер. Ну, как можно написать ветер? Самоуверенно звучит, да? А я все равно пытался, трудился, экспериментировал. Как получилось, не знаю. Так, по наитию, на подсознании, на личном впечатлении. Я подбирал краски, спешил, словно что-то подталкивало, цвета словно создавались сами. Вдохновение, понимаешь?! Утром, после бессонной ночи посмотрел на холст... А он ожил, затрепетал вокруг дерева, будто обнимал! Я видел, Ваня! Я наблюдал это своим глазами! Честное слово, ничего не придумываю!
   Имас мечтательно прикрыл восторженные глаза, вспоминая незабываемое зрелище.
   - Он укутывал ее серебром тумана, стелился у подножия, будто обнимал, шептал что-то. Я до сих пор слышу тот шепот. Мне даже показалось, что временами лилась нежная мелодия. Она была такой тихой, но очень нежной, чувственной, наполненной заботой и любовью. А спустя несколько дней музыка звучала уже по всей пирамиде...
   - Я понимаю, о чем идет речь...
   - Нет, Посланник, такое передать невозможно. Ее надо слышать, чтобы поверить в действительность происходящего.
   - А я слышал...
   - ...
   - Да, Имас. Моя бабушка, Богиня Азовушка, пела ее недавно. Говорит, подслушала мелодию давным-давно и запомнила.
   Имас вскочил от возбуждения, стал нервно потирать руки, не мог усидеть на месте от волнения.
   - Значит, я в здравом уме, все произошло на самом деле, - радостным голосом заговорил Хранитель. - Ты меня успокоил, Посланник. Жаль, что ты не успел увидеть полную картину, улетел Серебряный Ветер. Покинул свою возлюбленную. Почему?! Почему он покинул ее?! Такая красивая, волшебная любовь... Елочка осталась одна, я заметил, что она скучает, просто тоскует в одиночестве, появились желтые иголочки. Видишь, они падают в картине и пропадают. Как ей помочь? Зачем я оживил ее?!! Пока не я не написал Ветер, полотно выглядело обычно, как у всех земных художников. Получается, они неразрывно связаны между собой.
   - Почему же он улетел? Мог бы остаться возле елочки, - задумчиво прошептал Ваня.
   - Разве можно остановить ветер, даже самый обыкновенный? А этот - волшебный, Серебряный Ветер!
   - А магические решетки? Имас, разве они не остановили беглеца?
   - Я и не планировал создавать их. Чем может быть опасна для зрителя природа? Тем более, ограждение только нарушило и испортило бы впечатление. Нет, я не планировал ничего подобного. Но и не жалею о таком упущении. Разве я - тюремщик?! Вот захочет елочка уйти вслед за Ветром, удерживать не стану. Эх, так тяжело на душе, Посланник, спасибо, что отозвался, выслушал мою бредовую исповедь. Знаешь, до сегодняшней встречи с тобой я думал, что у меня с головой не в порядке.
   Имас сел на пол возле картины, скрестив ноги, виновато посмотрел на изображение дерева, грустно вздохнул. Ваня составил кампанию Хранителю, молча разделяя его настроение. Что тут можно сказать? Все слова будут лишними. Они слишком бедны по сравнению с тем, что испытывает человек! Имас пожал мальчику руку, поблагодарив за сопереживание и участие.
   Молчание сблизило юного Посланника с тысячелетним Хранителем, оба поняли, насколько им необходима была эта встреча. Но Имас еще не знал главной новости: о встрече мальчика с Серебряным Ветром в камне. Реакция оказалась снова неожиданной: хозяин не удивился, а радостно засмеялся! Он даже стал пританцовывать от счастья. Успокоившись, серьезно продолжил:
   - Тебе неимоверно повезло. Так повезло, что я даже чуть-чуть завидую. Ну, белой завистью. Хотя, знаешь, я неправильно выразился. Влияние человеческой психологии. Плохое слово и чувство - зависть. Никогда не завидуй, Посланник. Лучше радоваться за человека. Жаль, не каждый может разделить счастье. Ладно, хватит об этом. Давай подведем итоги, Иван. Ага, давай уточним, когда ты видел его.
   - Невозможно, Имас, сказать о точной дате. Я провел в плену камня два месяца. В какой день произошла эта короткая встреча, не знаю. Мне-то показалось, что прошло не больше часа, а вышло... Два месяца прошло для меня, как полчаса. Давай ориентироваться так: после летнего солнцестояния.
   - Я понял! Картину я дописал окончательно в марте, а мой пленник улетел в апреле! А ты видел его в камне летом. Вот незадача! Как же связаны эти события?!
   - Нет, Имас, я видел Ветер мельком и даже не подозревал, ЧТО это. А узнал, КТО это. Говорили, мне жутко повезло. В чем? В том, что мог остаться там навсегда? Кому я мешаю? Мне только 12 лет! Дыю неугоден? Так он воюет с дедушкой, с Велесом, а не со мной.
   - Эх, Посланник, не ведаешь ты, какие Высшие Силы наблюдают за землянами. Вы знаете лишь малую часть Богов. И то они враждуют между собой. Немногие, но все-таки...
   - Слушай, мы с ребятами ищем Алатырь. Не станет его на земле, жизнь угаснет. Боги лишатся поклонников. Разве им выгоден такой оборот дела? Нет, не думаю. А ты, Имас, пока поразмышляй над этим вопросом, хорошо? Ничего, что я прошу тебя о таком одолжении?! А я со Стражем поговорю, с родителями еще раз посоветуюсь. Они у меня непростые, ох, какие непростые! Живу, почти как на Олимпе!
   Имас усмехнулся на прощание, помахал рукой и вновь возвратился к любимой картине. А иголочки пленницы падали и пропадали, падали и исчезали...
  
   Лия встретила брата насупленной и недовольной. Она обустроилась в спальне Вани, навела порядок на рабочем столе, аккуратно сложила книги на полочке и теперь сидела в большом кресле, поджав под себя ноги. Мальчик сразу понял: разборки предстоят серьезные.
   Минувшей осенью он слишком мало уделял внимания сестре. Лия привыкла к ежедневным разговорам, играм, а тут вдруг - раз! И нет Вани рядом! Как пережить предательство любимого братика?! Раньше он всегда находил для нее время. Что произошло в этом году? Может, она, Лия, в чем-то провинилась? Да, теперь у нее тоже есть СВОИ дела чародейки. А кому о них рассказывать? Маме с папой? Да они каждый раз так переживают, словно впервые слышат о приключениях ученика-мага! Допросы устраивают! Очень подробные! Ну, кому понравится такой контроль? Неужели и за братом так надзирали? Надо расспросить бабушку Тину, она правды не утаит. Но сначала она поговорит с Ваней, пусть скажет правду. Ага, явился!
   - Лия, что ты делаешь в моей комнате?
   - А разве запрещено здесь находиться? - вызывающе ответила девочка, уже настроенная воинственно.
   Ваня понял свою оплошность и присел перед сестрой на корточки.
   - Солнышко, прости. Я не сержусь, что ты сидишь тут. Просто в твоей комнате так уютно и чисто, а у меня... Ну, ты же знаешь. Кстати, спасибо, что привела мою обитель в божеский вид. Умница.
   - И все?! - едва сдерживая слезы, прошептала девочка. Но надолго ее не хватило, она разрыдалась у брата на груди.
   Ваня долго успокаивал сестренку, шептал ласковые слова, гладил по непокорным кудряшкам, вытирал крупные капельки слез.
   - Ты забыл обо мне, совсем не хочешь играть со мной...
   - Ну, что ты, солнце мое любимое?! Как такие мысли могли прийти тебе в голову? Просто сейчас у меня сложный период...
   - А что такое период? - встрепенулась девочка, и Ваня сразу вспомнил, как он страдал из-за незнания незнакомых, иностранных, слов. Пришлось объяснять.
   - Ваня, а как ты начал обучение в магической школе? Родители тоже доставали тебя? Допрашивали каждый день? Говорили, чтоб был осторожным? А маячок на тебе ставили?
   - Какой маячок? - удивился мальчик неожиданной новости. - Наставница, конечно, оставляла свои маячки иногда в разных местах, чтобы потом найти меня. Я был не очень послушным учеником. Но ты пример с меня не бери. Я многого не понимал, а спрашивать стеснялся. Из-за своего упрямства попадал в неприятности. А ты будь умнее, спрашивай.
   - Ага, как же! Спросишь у тебя! Тебя постоянно нет дома, а у мамы не буду ничего просить!
   - Почему, Лия?!
   - Она сердится и даже может повысить голос! Ты же знаешь маму - она не кричит. А если повышает голос, все! Караул! Спасайся, кто может!
   - Сестренка, пойми, она боится за тебя! Очень боится! И папа тоже! И даже я! А знаешь, почему? Потому что мы тебя очень сильно любим!
   - Ну, так любите себе спокойно! Зачем следить за каждым шагом? И еще этот маячок! Вот возьму и выброшу! Мне перед Фен-Чулом стыдно! Он ведь наставник, именно он отвечает за меня! А получается, что родители не доверяют ему! Ваня, помоги мне! Ну, пожалуйста!
   Ваня никогда не предполагал, что ему придется стать защитником сестры перед родителями. Но, видно, их опека слишком строга для маленькой Лии. Но и потакать ей он не собирался. Да, в свое время, когда родителей рядом не было, и он занимался их поиском, бабушка не давила на внука. Самая мудрая бабуля на свете! Она всегда ждала, когда внук "созреет" для серьезного разговора. Шестилетнего Ваню считала другом, поэтому ей он доверял больше всех. Даже когда нашел пропавших родителей, бабушка долгое время оставалась самым близким человеком. Пусть родители простят его за такие нелестные мысли. Но теперь все встало на свои места, как и имеет место быть в семье. Ни о каком маячке и речи не было.
   - Ты, что, адвокатом решил стать? - рассердился Константин, когда вечером, уложив дочь спать, застал в кабинете Ваню. А пришел он с предложением поговорить о Лии.
   - Костя, - вмешалась Алина в разговор. - Умерь свой пыл. Сына волнует судьба сестры, что в этом непонятного? Что случилось, Ванечка?
   - Это правда, что вы поставили на Лию маячок?
   Родители растерянно переглянулись, но виноватое выражение вмиг сменилось упрямством на лицах:
   - Мы заботимся о ребенке. Она совсем маленькая! - вызывающе прошипел Костя. - Что ты тут устраиваешь, сын? Тебя не могли уберечь, так хотя бы Лию защитим!
   - А маячок зачем? Для слежки?
   - Не переворачивай все с ног на голову! - приняла сторону мужа Алина. - Мы с ума сходим, когда она уходит в Книгу. Подрастешь, поймешь, что значит волнение за ребенка, а сейчас этот разговор ни к чему. Я понимаю твою заботу о сестре, но не надо вмешиваться...
   - Ты хочешь сказать, мама, что ВАШИ отношения с Лией меня не касаются?
   - Ты не так понял! Не ерничай, Ваня! - возмущенно перебила Алина. - Я не понимаю, зачем устраивать бурю в стакане воды? Мы несем ответственность перед Родом и за тебя, и за Лию. Наша опека вполне обоснована.
   - А проще нельзя сказать? Вы контролируете каждый шаг Лии, или она привирает? Для ребенка ее возраста это нормально. Я тоже когда-то фантазировал.
   Родители долго молчали, видимо, вели безмолвную беседу. Потом, не сговариваясь, встали со своих кресел, подошли к сыну, взяли за руки, подвели к круглому столику у дивана, усадили против себя. Им надо было видеть глаза друг друга. Ничто не должно мешать при беседе такой важности.
   - Ваня, сынок, - мягко заговорил Константин, удерживая за руки мальчика и Алину.
   - Мы так поняли, что Лия пожаловалась на нас.
   Ваня безмолвно кивнул, с укором глядя в глаза родителей.
   - Жаль, - вздохнув, вымолвил собеседник. - Да, очень жаль, что она не пожелала высказать нам свои претензии. Получается, не доверяет. А это очень плохой знак. Может, нам надо было раньше поговорить на эту тему. Как ты считаешь? - обратился он к жене.
   - Не слишком ли мы строги с нашей дочерью? - растерянно прошептал Константин. - С нами она соглашается, а с Ваней разоткровенничалась. Алина, любимая, надо срочно что-то предпринимать. Может, стоит побеседовать с ее наставником?
   Алина, Хранительница пирамиды в Бермудском треугольнике, вдруг потеряла величественное выражение, превратившись в обычную маму, которая беспокоится за своих детей. Она тихо заплакала, не понимая, что с ней происходит, почему по щекам катятся мокрые слезы, и в носу щекотно. Костя обнял плачущую жену, виноватым взглядом извиняясь перед сыном за ее внезапную слабость.
   Ване стало стыдно за свой порыв обвинить близких людей в несправедливом отношении к сестре. Родители выглядели такими беззащитными и виноватыми в своем бессилии. Какое право он имеет судить их? Эх, повернуть бы время назад и по-другому начать трудный разговор! Вот лишнее доказательство его недальновидности. Думай, а потом действуй! Опять попал в неловкое положение! И с родными повздорил, обидел их, и сестренке не помог!
   Ваня решительно поднял голову, посмотрел маме с папой в глаза:
   - Мама! Папа! Простите меня! Давайте просто поговорим, обсудим эту ситуацию, а? Честное слово, я вас ни в чем не виню. Просто Лию жалко. Она так переживает из-за ежедневных отчетов перед вами. Можно ли что-то изменить?
   Ваня вопросительно смотрел на удрученных родителей, выжидая их окончательного решения по поводу сестры. Хотя на свободу рвались резкие слова обвинения и возмущения, он сумел укротить свой нрав:
   - Ну, если вы не против перемен в отношении к Лии. Думаю, все дело в маячке. Слишком остро она воспринимает его. Может, и ее наставника это не устраивает, вы не спрашивали? Хотите, я сам с ним поговорю? Мы ведь знакомы. У меня до сих пор его волшебный свисток. Мигом явится. Или зря я так сказал?
   - Ты прав, сынок, - тихо вымолвила Алина, успокоившись. - Мы рьяно взялись опекать нашу дочь. Не из-за строгости, нет. Из любви и стремления защитить любой ценой. Нам с папой казалось, что это нормально. Лия ничего не говорила. Терпела, бедненькая. А теперь нам понятно, что цена опеки над ребенком слишком высока.
   - Ага, и она, несчастная, каждый день держала перед нами ответ. Я же видел, как неприятны ей эти постоянные расспросы. А остановиться не мог, - повинился Константин.
   - Ну, да, она так и сказала, папа.
   - У нас не было опыта общения с тобой, когда ты начал обучение. Хорошо, что бабушка оказалась рядом. Я помню, какие доверительные отношения были у вас. Даже завидовал немного и ... ревновал.
   - Это правда! - засмеялась Алина. - Но вида не подавал. Ты не представляешь, сынок, как нам трудно было привыкать к тебе, новому, сильному чародею! Но я-то знаю, как мы сдерживались, чтобы не оттолкнуть тебя! Мы с папой безмерно благодарны твоей бабушке за все. Она очень бережно отнеслась к твоему дару и не давила. Правильно я говорю?
   - Да, - мечтательно ответил Ваня, вспоминая далекое время. - Она очень боялась за меня, но никогда не позволила себе показать это мне. Доверяла на сто процентов! Мировая бабуля! Вы тоже научитесь доверять Лии, как мне. Я вам благодарен за это.
   Ваня решил отвлечь родителей от неприятного разговора, переменив тему:
   - И еще: мне нужен ваш совет.
   Родители облегченно вздохнули: самое страшное позади. Взрослый сын сумел убедить их изменить отношение к Лии, дать ей больше свободы.
   Тем временем Ваня продолжил:
   - Происходит что-то непонятное! Информации - куча! Как разложить ее по полочкам? Поможете?
   Мужчина и женщина радостно закивали, возвращая себе доверие сына в воспитании дочери. Теперь все изменится! Они обуздают родительский инстинкт, привыкнут доверять малышке... Ну, попытаются сделать все для восстановления доверительных отношений с юной чародейкой.
   Спустя два дня Лия уже поделилась новостью, что маячок сняли, ежедневные отчеты прекратились, а Фен-Чул стал более раскованным. Видимо, оценил действия семьи.
   Ваня старался чаще общаться с маленькой сестричкой, делился своими планами, результатами поисков Алатыря. Так он смог добиться понимания своей загруженности и частых отлучек. Девочка ощутила себя причастной к великой семье магов Земли, перестала придираться к брату, занялась отбором друзей в классе. Родителей рассмешил "отбор", они предложили дочери свою помощь. Но Лия отказалась: она сама решит, кто достоин ее дружбы. Никто не стал настаивать, и к новому году в квартиру стали заходить две веселые подружки девочки. Сначала гостьи стеснялись старшего брата, потом привыкли, что он не вмешивается в дела сестры. Лия радовалась жизни в школе и в Книге, родители успокоились, а Ваня смог больше времени проводить с наставником и друзьями-магами.
  
   Накануне рождественских каникул в классе отменили последние два урока из-за болезни учителя, и Ваня пришел из школы раньше обычного. Лию не стал дожидаться, она участвовала в праздничной программе с подружками. За ней позже придет кто-то из родителей.
   Квартира встретила мальчика тишиной, теплотой и странным ощущением напряженности. Неужели гости приехали? Вроде рано еще. Да и мама договаривалась со своими родителями, что Ваня с сестрой поедут в Киев во время зимних каникул.
   Ваня стал обходить комнаты, чтобы удостовериться в ложности тревоги. Мама оказалась дома. Замечательно! Но она не выбежала сыну навстречу, не спросила об обеде, даже не повернулась в сторону вошедшего человека. Будто ей все равно. Вид матери сразу не понравился мальчику. Когда она плакала в последний раз? Ах, да, во время выяснения причин недовольства Лии опекой родителей. А сейчас что произошло?
   - Мама, - тихо позвал Ваня, присев на корточках возле дивана. - Ты заболела?
   Алина молчаливо отбросила теплый плед, села, упираясь в стенку дивана, печально взглянула на сына. Медленно покачала головой - нет. И снова потянулась за одеялом, укуталась. Прошло несколько минут, а она ничего не говорила, только слегка покачивалась, словно укачивала себя. Казалось, спой колыбельную песню, и мама спокойно уснет.
   - Мама! - громко прошептал Ваня, уже всерьез обеспокоенный состоянием матери. Для верности он осторожно дернул ее за рукав платья.
   Алина удивилась присутствию сына, будто только теперь увидела.
   - Я позову папу! - пригрозил Ваня. Он прибегнул к последнему средству, которое могло бы привести маму в чувство. - Сейчас позвоню в "Скорую помощь", мне за тебя страшно, мама.
   - Не надо никого звать, сыночек. Я не больна. Просто мне плохо. Люди говорят: душа болит. Вот, оказалось, у меня она тоже есть.
   - Конечно, есть, кто бы сомневался в этом? Что за глупые мысли? Что случилось, мамочка?
   - Тоскливо и грустно мне. Непривычное ощущение. И плакать хочется...
   - Тогда говори, что произошло. И не пугай больше так.
   - Папе не скажешь?
   - Мама, с каких пор у тебя появились секреты от папы?
   - Это не секрет. Просто не хочу волновать его.
   - Ладно. Вы, родители, как маленькие! Обещаю. Но... Если тайна не грозит твоей жизни. Подходит такое условие?
   - Да.
   И мама снова надолго замолчала, собиралась с мыслями.
   - Помнишь, сынок, три года назад мы говорили с тобой о моем отце? Ну, когда Эскел, Блуждающий Меч, появился у нас дома?
   - Конечно, помню. А что насчет Эскела?... Ты не думаешь, что?..
   - Нет, нет! Возвратить его невозможно! Он погиб! Ты же видел сам! Это я так, просто хотела подсказать твоей памяти тот день. Понимаешь, он стал мне сниться... Каждый день... Еще с лета.
   - Может, все-таки Эскел не погиб? Ты такая сильная волшебница... Хотя я видел пепел!
   Алина отвернулась от сына, рассердившись из-за непонимания. Голос стал глуше:
   - Ну, причем тут Блуждающий Меч, Ваня?! Я говорю об отце! А ты: Эскел, Эскел... Он свое предназначение выполнил, тебя спас. Спасибо ему, творению моего отца.
   - А можешь рассказать, как тебе снится твой папа? Что-то рассказывает? Или ты ошибаешься, сон все-таки. Ну, мам, давай очнись, поговорим нормально, а? И вообще, что у нас с обедом? Я есть хочу. Мамуля, покорми сына!
   Алина кивнула, с трудом поднялась с дивана, жестом позвала сына на кухню, подала обед, села напротив, любуясь аппетитом своего взрослого мальчика.
   - Ты совсем не похож на наш народ, - печальная улыбка осветила лицо молодой женщины. - Нет даже намека на родство с дедом, только чуточку - со мной. Ну, я так думаю. Надеюсь. Интересно, почему? Мой почтенный возраст - причина? Наверное, гены славянских Богов сильнее. Что поделаешь? Может, что-то проявится, когда подрастешь? Ну-ну, подождем.
   - Что за настроение, мама? Или доверься, и я прочитаю твои мысли...
   - Э, нет, так не пойдет. Сама расскажу. С чего же начать? Ага, лучше с первого сна. Его я запомнила очень ясно.
   Ваня заметил, как изменилось лицо матери при воспоминании о родном человеке. Появилось какое-то детское выражение, даже разгладились мелкие морщинки, полные губы расплылись в мечтательной улыбке...
   - Я его не видела, но слышала. Речь была невнятной, но это был голос моего отца. МОЕГО отца! Сомнений нет! Я помню его, до сих пор помню. Так, о чем я? Ага, сначала я видела густой туман, а в нем никого не разобрать. Только какие-то неясные очертания. Позже появилась толстая прозрачная стена между нами. Ниоткуда возникла. Я прикасалась к ней: холодная, неприятная, чуть-чуть скользкая. Надо же, какие мелочи вспоминаются! А ты ешь, сыночек, ешь! Устал, да? Набирайся сил, мое чудо.
   Алина углубилась в свои мысли, безмолвно убрала посуду со стола, пресекла попытки Вани помыть тарелки. Никто ее не торопил, сын терпеливо дожидался продолжения рассказа. Маме необходимо было выговориться.
   - Да, он стучал по этой стене сильно-сильно, а разбить не мог. Ага, еще бормотал что-то, ничего не разобрать. Потом звук исчез совсем! Вижу, губы шевелятся, рот открывается, а звука нет. Выключили звук. И не отремонтировать! Представляешь: каждую ночь одно и то же! Теперь вижу его, а не слышу. С ума сойти можно! Человеческие эмоции - это круто! И очень больно! Вот и с Лией я переборщила, как говорят люди. Странное выражение, тебе не кажется? Интересное кулинарное сравнение по поводу человеческих отношений. Что ж, живу долго среди людей.
   - Не отвлекайся, мама. Что стало последней каплей, что ты так захандрила? Я тебя такой не знаю. Поэтому мне так страшно за тебя, мама.
   - Не бойся, уже все в порядке, - Алина погладила сына по плечам, потом слегка обняла, вдыхая родной запах. - Надо было раньше поделиться с тобой. Твой папа может запаниковать, знаешь, он похож на большого ребенка. Только не говори ему! Я его очень люблю и жалею. Не хочу огорчать его.
   - А меня, значит, можно расстраивать? - развеселился Ваня, подумав, что мама тоже напоминает ему маленькую девочку, которой приснился кошмар. Она поверила в сон и испугалась.
   - Ты - сильный! Ты - Посланник! Да и сны так себе! Люди вот не обращают внимания на каждое сновидение. Чем я хуже человека? Все! Забуду! Ну, постараюсь забыть.
   - Опять ты за свое! Что было в последнем сне? Вспомни, мама. Это же он вывел тебя из равновесия.
   - Ух, ты, как ты можешь убеждать!- удивилась Алина.
   Она с удивлением взирала на сына, достаточно взрослого, чтобы правильно строить беседу, заставляя собеседника вспомнить всякие мелочи. Как она совсем недавно. Мужчина растет, настоящий мужчина. Пройдет немного времени, и ее птенчик покинет родительское гнездо.
   - Какой ты взрослый, мой мальчик. Хорошо, не смотри на меня так, - потерев виски, попросила женщина. - Понимаешь, он вдруг, неожиданно, оказался по мою сторону стены... А выглядел обычно, словно и не умирал. Но я-то знаю правду! Наяву он не подает признаков жизни! Понимаешь, ну, не "слышу" его! Мы все связаны телепатически на этой планете: и Стражи, и Хранители, и простые исследователи Земли. Да, нас много! Но мы не вредим Земле, а помогаем ей выжить после экспериментов землян. Люди совсем не ценят родную планету, так больно на это смотреть, не представляешь!
   - Мама! Не отвлекайся!
   - Не торопи меня! Я до сих пор вижу его глаза, в них столько радости. Отец радуется, а я плачу. Зачем он разворошил воспоминания? Зачем бередит зажившую рану? Я не могу больше, не хочу! Пусть оставит свою дочь в покое! Я его простила за все, так пусть и он простит! Мне страшно засыпать, понимаешь, сынок?!! Да, я жалуюсь тебе, мой славный мальчик, тебе, великому Посланнику. Ты наполовину такой, как я, поймешь мою боль и слабость.
   Ваня обнял мать, погладил по растрепанным волосам, стараясь успокоить. Он пытался подыскать правильные, взрослые, слова, а в голову лезли воспоминания о собственном сне, после которого остались следы на руках и плечах. Словно наяву увидел странного рыцаря в доспехах, серо-голубые пронзительные глаза в прорези шлема...
   Мать встрепенулась, освободилась от объятий, строго посмотрела на сына:
   - Ты ничего не рассказывал мне про этот сон!
   - Мама! Ты опять "читала" меня! Я же просил не делать этого без спроса! Ну, никакой личной жизни!
   Мальчик сердито отвернулся, одновременно казня себя за то, что забыл о магическом щите. Вот растяпа!! Теперь предстоит допрос с пристрастием, никак не избежать его.
   - Я поделилась с тобой, а ты не хочешь? Со мной, родной матерью?!
   - Мама, не дави на меня! Что в этом преступного? Мой сон, хочу - рассказываю, не желаю - молчу!
   - А папа? С ним ты говорил!
   - Ох, уж эти родительские ревности: кого ты любишь больше? Просто детский сад!
   Ваня недовольно вскочил с дивана, собираясь уйти в свою комнату.
   - Не уходи от ответа! Это нужно мне, я чувствую!
   В голосе матери мальчик уловил панические нотки, еле сдерживаемые слезы.
   Пришлось поведать о странном сне. Но, странное дело, жизненный сок мирового Древа не заинтересовал Алину, она снова стала выпытывать подробности о рыцаре. Какие-то неуловимые мелочи не давали ей покоя, заставляя переспрашивать, уточнять, повторять рассказ. А приветственный жест незнакомца довел женщину до слез - так прощался отец в далеком тысячелетнем детстве.
   - Ну, вот, опять началось! - возмутился Ваня. - Опять глаза на мокром месте! Мало ли людей имеют привычку поднимать вверх руку для приветствия? Чисто человеческая привычка! Многие так делают! А ты сразу соединила наши сны. За уши притянула. Вот женщины! Ничего вам рассказывать нельзя! Припишете то, что и выдумать сложно. Мама, приди в себя, скоро явятся папа с Лией, ты, что, так и предстанешь перед ними зареванной?! Ну, иди в ванную, а я тебе чай травяной приготовлю. Бабушка научила, как его готовить. Давай быстренько, время подгоняет, ну же!
   Алина поплелась в ванную комнату, а Ваня метнулся в кухню. Он услышал голоса в прихожей, понял, кто пришел, обрадовался: вовремя. Мама будет в норме.
  
   Зимние каникулы начались с общего сбора группы магов. Хотя у Тушара занятия продолжались, каникулы у него будут только в мае, он приобщился к друзьям без опоздания. В этот раз для комфортного отдыха и работы выбрали Австралию. Дэвид гордо пригласил ребят осмотреть достопримечательности страны, но Мастер остудил пыл принимающей стороны. Главное, здесь лето, тепло и уютно.
   Ворон выбрал Национальный парк Дейнтри, чтобы порадовать подростков красотами земного рая и побеседовать с молодежью. Для толп туристов время было слишком раннее, так что группа спокойно расположилась на лужайке в окружении влажно пахнущих деревьев, экзотических цветов, разноцветных попугаев. А спустя полчаса Мастер уже пожалел о выбранном месте: птицы щебетали, попугаи кричали, перебивая голос наставника. А стаи пестрых бабочек облюбовали группу, спутав одежду ребят с яркими цветами. Чародеи отвлекались, отмахивались от настойчивых насекомых. Волшебные краски природы и звуки жителей этого райского места вскоре стали явным препятствием для серьезного разговора. Хорошо, что парк выходит прямо к побережью Кораллового моря. Но и тут команду ожидал сюрприз: группа туристов готовилась к погружению, пришлось вновь искать уединенное место.
   Дэвид лукаво улыбался: пусть знают, что Австралия такая же востребованная страна в туризме, как Европа или Азия, как Америка и Африка. Вот уговорить бы Мастера посетить деревню Куранда, где обитают настоящие аборигены. Почувствовали бы дух Старой Австралии! Или хотя бы покататься на старинном поезде по горной дороге! Какой экстрим! Темные ущелья сменяются восхитительными водопадами, глаз не оторвать! Нет, лучше поплыть в лодке с прозрачным дном и увидеть все красоты подводного мира рифов! Эх, жаль, не согласится, а так хотелось похвастать самой привлекательной страной в мире!
   Мастер Торба молчаливо переместил группу в неведомое место, ничего не объясняя. Они и так потеряли много времени, сейчас не до красот экзотической Австралии. Когда-нибудь обязательно попросят Дэвида стать их гидом и показать любимые достопримечательности родины. Надо лишь найти Алатырь. Да, вот такая "мелочь".
   - Мадо,- обратился Мастер к перуанскому ученику. - Что можешь поведать о своих поисках?
   - Мастер Торба, я же объяснял своему наставнику, что случайно вышло...
   - А теперь поясни коллегам. Заодно вспомни, что я наказывал вам всем о мерах безопасности поисков.
   Мадо отложил вечную спутницу, раскуренную трубку, потупил взор, переминаясь с ноги на ногу, не решаясь рассказать о своем проступке. Но взгляд Ворона был неумолим, а ребята переглядывались удивленно - никто не понимал, в чем дело.
   - Ну, я, это, в общем... Я нарушил правила и полез в смерч из любопытства. Но он был совсем маленький! - отчаянно вскрикнул маг. - Не было никакой опасности! Я - туда и - назад! Ну, подвернулся такой случай...
   - Разве ты плохо усвоил уроки по строению смерчей? Откуда твоя уверенность, что он не вырос бы до гигантского торнадо, а?!
   - В тех местах не бывает смерчей, а я не подумал и... Извините, что заставил волноваться наставника и Вас, Мастер. Впредь обещаю идти только через Книгу. А вы, друзья, - обратился маг к команде. - Не повторяйте моей ошибки. Мой наставник запретил на неделю пользоваться Книгой. Страшное было наказание, поверьте. И еще... мне нравится работать в нашей группе.
   - Всем понятно? - строго спросил Ворон. Получив молчаливый ответ, продолжил. - Есть интересная информация для раздумий. Давай, Иван, делись.
   Реакция ребят на рассказ чародея оказалась неоднозначной, как всегда, кто-то отнесся к ней скептически, другие восхитились, а третьи остались равнодушными, посчитав ее пустышкой. Но Ваню не огорчило такое восприятие. Одно опечалило: его товарищи не могут просочиться в древние пирамиды. А там неистощимый кладезь мудрости!
   - Снова Серебряный Ветер! - пожала плечами Джамала. - Мы гоняемся за ветром, за торнадо! Если бы люди узнали, нас засмеяли бы! Говорят же: ищи ветра в поле!
   - Или в лесу, - хитро ввернул Тушар.
   - Да какая разница: в поле или в лесу, или в океане! - с досадой ответила девушка. - Давайте признаем, мы бессильны! Это призрак! И Алатырь не может столько времени находиться в воздухе, это же не перышко! Может, стоит разработать новые версии, время теряем!
   - Ладно, Тушар, признавайся, не держи интригу. Ребята, послушайте индийского друга. Он столько древних сказаний перелопатил! Я - в восторге!
   Джамала сдержала ехидное замечание по поводу сказок древней Индии, хорошо, вовремя остановилась, иначе получилось бы, как в случае с Нут. Да, Иван прав со своей славянской мудростью: с кем поведешься, от того и наберешься.
   - Как все совпало! Рассказ Ивана только подтверждает мое исследование. Серебряный Ветер существует со времен зарождения Земли. Он бывает всюду и нигде! Казалось бы, увидеть невозможно! Но! Я нашел в одном ветхом манускрипте такую легенду, что после истории в Антарктиде поверил безоговорочно! Думаю, наши поиски увенчаются успехом. Не станем искать Ветер!
   Ворон улыбнулся в ответ на такое неожиданное для ребят заявление, промолчал в ожидании следующей сенсации. На лицах юных магов отразилась гамма чувств: недоумение, изумление, ирония, недоверие и даже облегчение. Напряжение выросло до неимоверных размеров, Тушар поспешил удовлетворить любопытство друзей:
   - Поищем то, что можно увидеть, потрогать и полюбоваться! То, что выделяет ее среди других. Серебристую Ель! О ней я прочитал в старом свитке! Ребята, вы не представляете, как я был поражен этой романтической, вполне человеческой легендой!
   - Так рассказывай, не томи! А то ходишь вокруг да около! Ты же не в телевизоре выступаешь! Интригует, понимаешь ли! - вспыхнул канадский маг. Алекс еле сдерживался, чтобы не схватить друга и хорошо встряхнуть. Надоела эта тягомотина!
   - Я знал, что вас заинтересует древние сказания моей страны. Алекс, все, не сердись, приступаю к главному. С давних времен на Земле растет необычная елочка - серебристая.
   - Да мы уже давно поняли! - возмутился Дэвид, взвинченный ожиданием раскрытия тайны.
   - Сердитые вы! Серебристую Ель найти, думаю, будет легко. Если бы не одна деталь...
   - Я сейчас вытряхну из тебя эту историю! - поднялся со своего места Мадо, имитируя бросок дымящейся трубки.
   Тушар шутливо прикрылся, настроился на серьезный лад:
   - Каждые сто лет это дерево исчезает, учтите, не высыхает, не пропадает, даже пня не остается. Исчезает магическим способом. Вот сегодня оно есть, а завтра - будто и не было. Но люди заметили, что к нему прилетает некий призрак в виде человеческого силуэта в серебряном плаще, который укрывает его с головой. Поэтому им трудно запомнить расплывчатое лицо. Ну, вроде у него и лица-то нет. В общем, назвали когда-то Серебряным Ветром. Из уважения к верности столетнему дереву. Да, есть скудные сведения, что елочка появляется из маленького-маленького росточка, сначала незаметного, а потом уже становится красавицей. Была попытка срубить чудо-ель, но топор отлетел, будто ударили по металлу. Может, люди сочинили, придумали, не знаю. Место будущего появления Серебристой Ели предугадать невозможно. Но Ветер всегда ее находит. Хотя, как эту информацию проверить, неизвестно. Я поверил на слово. А вы, как хотите.
   Оглядев задумчивые лица друзей, мальчик решился напомнить товарищам о том, что говорил не очень давно:
   - Между прочим, в сказаниях моего народа есть и оружие Богов, ядерное оружие. Ученые склоняются к тому, что в прошлом небесные пришельцы применили его. Есть даже доказательства. Город Мохенджо-Даро. Я уже говорил вам о нем. Холм Мертвых. Поинтересуйтесь. Да, чуть не забыл. Серебряный Ветер навещал свою подругу в знаменательные дни: летнее и зимнее солнцестояние. Символично, не правда ли?! Зимнюю дату мы пропустили, а до летней - далеко. Жаль, поздно поступили сведения.
   Странно, но последние слова Тушара заставили всех магов задуматься над полученной информацией, скептицизм и недоверие испарились, как летний утренний туман. Они стали по очереди переспрашивать друга, делиться своими впечатлениями, потом переключились на Ивана, заставив его вернуться к рассказу об увиденной серебристой елочке в пирамиде Имаса. Пришлось вновь повторять детали, интересующие приятелей.
   Ворон не вмешивался в "малу кучу", предоставив молодым волшебникам разбираться самостоятельно в сложившейся ситуации. Он тихо радовался рождению настоящей команды. Только теперь, спустя полгода, ребята стали сплоченной группой, несмотря на мелкие разногласия. В споре рождается истина. Пусть пререкаются, устраивают диспуты, даже ссорятся. Это нормальное явление для такого коллектива. Настанет время, научатся слушать и слышать друг друга. Без этого понимание невозможно.
   - Ой, а куда делся Мастер? - вдруг заметила отсутствие Ворона Нут. - Он только что был здесь! Эй, парни, мы увлеклись! Давайте уже наметим план, что ли. Хватит толочь воду в ступе.
   - Нечего тут командовать! - фыркнул Мадо, но мальчишки шикнули на него, поняв, что упустили Ворона.
   - Надо что-то решать.
   - Искать надо.
   - Конечно, Серебристую Ель.
   - Хорошее задание, не то, что за тайфунами рыскать безуспешно.
   - Разделимся, как Мастер говорил, выберем континенты.
   Подождав еще полчаса, команда распрощалась, договорившись встретиться через две недели. Может, удача улыбнется кому-то, и они найдут следы пребывания Ветра - Серебристую Ель. Если Мастер объявит сбор раньше, что ж, узнает, что группа не валяла дурака, а занималась делом. На том и разошлись.
  
   Десять дней Ваня провел с Лией в Киеве, у бабушки Тони и дедушки Васи. Где они только ни побывали: на разных новогодних спектаклях, в музеях, на выставках картин (по просьбе Вани), посетили балет, отказавшись от оперы. Обычно с утра отправлялись на пешие или лыжные прогулки, где-нибудь лакомились любимыми сладостями (пусть родители простят!), обедали дома, а вечер - по графику. Только пожелав сестре спокойной ночи, Ваня мог тайком отправиться выполнять СВОЮ программу. Лия, конечно, понимала, почему брат спешит уложить ее в постель, но не сопротивлялась, знала: так надо. Хозяева не должны догадываться о тайных способностях внуков. Тем более, что чародей уходил в Книгу на минуту-две. Ох, как много он успевал сделать за это земное время! Ведь в магическом пространстве проходило несколько часов. И все оставались довольными. Почти все. Только Лия сердилась на своего наставника Фен-Чула из-за запрета занятий: каникулы должны быть у всех. А Ваня, понятное дело, взрослый, ему многое позволяют. Или он сам себе позволяет...
   В гостях хорошо, а дома - лучше. Генка уже заждался, несмотря на некоторые шероховатости в их отношениях со времени летнего отдыха. Будто все отлично, а он возьмет да и припомнит, как остался один на два месяца. Ваня понимал, укор справедлив с точки зрения обычного человека, согласно кивал, обещал исправиться. Друг скептически ухмылялся, повторяя бабушкину поговорку: "Свято предание, да верится с трудом". Приходилось терпеть уколы старого товарища.
   Ваня знал об истинном отношении Гены к себе, прощал, втайне обижался и вновь возобновлял общение. Зато теперь он мог с чистой совестью указывать Генке на его недостатки, особенно на лень и нежелание учиться. Может, в голове друга что-то и откладывалось, но оценки по предметам оставались стабильными, то есть, слабенькими. Но сдвиг все-таки появился: уроки стали учить вместе! Какие только причины ни придумывал Гена, лишь бы отлынивать от занятий, но Ваня припоминал ему данное слово, и тот успокаивался. На некоторое время. Одним словом: весело!
   Наконец-то, появилась непроверенная информация о странной елке. Исследователи амазонской сельвы обратили внимание на дерево, не свойственное этим лесам. Оно было белым, высоким, здоровым, но всего пару недель назад его никто не заметил. Словно недавно выросло.
   Ученые возмутились собственной невнимательностью, проверили записи видео. Все на этой местности совпадало, кроме "новорожденной" ели. Получилось, что на земле разбитой тогда палатки за две недели кто-то посадил росточек, а тот вымахал на два метра?!! Мистика!
   Ворон сам отправился на проверку, ему не терпелось быстрее увидеть чудо-дерево. А вдруг повезет и с Серебряным Ветром?! Но он застал биологов и энтомологов в беспомощной растерянности. Наутро после споров и взаимных обвинений в ошибке серебристая красавица исчезла, будто ее ветром сдуло! Они раскопали землю, надеясь обнаружить следы ее пребывания, пересмотрели видеоматериал. Ничего не сошлось! На камере дерево есть, а в действительности - нет!
   Ворон еще некоторое время понаблюдал за сумятицей в лагере ученых (в режиме невидимости), а потом спокойно улетел. Опять неудача! Какой механизм запустился у вечной елочки, что она меняет место "жительства" несколько раз в году?! Или легенда о столетии - выдумка?! И летнее, и зимнее солнцестояние не имеют никакого отношения к Серебряному Ветру?! Так, пришла пора знакомства с Хранителем Имасом. Если он, конечно, не будет против встречи с неведомым наставником Посланника.
   Ваня охотно согласился организовать беседу и провел Ворона в пирамиду. Мастер такой способностью не обладал.
   Древнего мага так впечатлило устройство здания и выставки живых картин, что он длительное время только улыбался и без единого слова разводил руками. Хранитель просто расцвел от молчаливого восторга Мастера Торба. Он даже предложил ему посетить зал картин с ожившими людьми, историческими личностями. Но Ване путь туда был заказан.
   Пришлось мальчику дожидаться, когда хозяин с гостем насладятся зрелищем. От безделья принялся вновь осматривать знакомые полотна. А больше всего тянуло к тому месту, где еще недавно красовалась чудесная ель. Да, давняя муза Имаса исчезла с полотна, будто ее и не было никогда. Совершенно случайно Ваня наступил на что-то хрупкое, колючее, оказалось, это острая серебристая иголочка... Странно: как можно уколоться ею в кроссовках?!
   Мальчик осторожно ухватил находку пальчиками, положил на ладонь, стараясь лучше рассмотреть, почувствовать ее энергетику. Он мечтательно закрыл глаза, радуясь невероятной удаче и вдруг...
   Вдруг его закружило, завертело, словно попал в мощный вихрь! Ваня автоматически прошептал волшебное заклинание: "Мы рождены одной стихией"! Поток воздуха выбросил его на теплый пол галереи, но вокруг почему-то было очень темно. Так темно, что только на ощупь он определил место падения. Мальчик не растерялся, сосредоточился, применил магию. Созданный огонек осветил огромную картину, в центре слегка покачивалась Серебристая Ель, словно прощалась с кем-то.
   Опять, как в Каменном Селе, в валуне, Ваня заметил лишь исчезающую тень Серебряного Ветра. Вскоре ветви затихли, показалось даже, что опечалились, настолько поникли. Раздался еле слышный вздох, а, может, скрип дерева. На землю у подножия одинокой красавицы упала первая иголочка...
   Мальчик не мог объяснить, каким образом, но он точно услышал мысли живого существа: " Снова одна, снова ожидание. Только теперь я заточена в магической картине, вокруг ни одного дерева. В лесу я не чувствовала себя такой одинокой. Меня любили, мной восхищались. И я могла помочь несчастным людям обрести душевный покой и здоровье. А что теперь? Для чего я тут? Как здесь оказалась? Моя жизнь пройдет напрасно. Ах, художник, художник, ты, конечно, гениален, но не понял главного на этой планете - каждое живое существо имеет право на свободу. Лучше смерть, чем неволя! Ветер, любимый, я иду вслед за тобой. Уверена, ты обязательно найдешь меня. Ты всегда знаешь, где я буду в следующей жизни".
   Очнулся мальчик на прежнем месте возле загадочной картины, где еще недавно Имас искал пропавший экспонат. Наставник с Хранителем изумленно смотрели на Посланника, распластанного возле стены. Ваня мигом вскочил, отряхнул несуществующую пыль, небрежно повел плечами, всем видом показывая: ничего страшного не произошло. Но разве можно противиться воле строгого наставника?! Пришлось поведать о невольном приключении. И вновь Имас удивил мальчика своей реакцией: обрадовался, что Ваня обрел новый дар.
   - Не понимаю...
   - Иван! - восторженно объяснил Хранитель. - Наступило время, твое время, проникать сквозь годы и века. Землю ты уже научился сканировать, так? Ну, помнишь, когда каменные братья перенесли тебя к месту добычи золота? Ты еще удивлялся, зачем его моют. Ну?
   - Да помню я...
   - А сейчас появились новые способности. Радуйся, дружище! Такой талант в 12 лет?!! Я бы позавидовал сам себе.
   Ворон осторожно коснулся рукава хозяина, намекая на некоторые вольности в истолковании подарка Высших Сил. Имас стушевался, кивнул и просто крепко пожал Посланнику руку.
   Ваню обрадовало только одно: с каждым днем поисков все больше появляется зацепок, указывающих на реальное существование сказочных персонажей на земле. Но не всем дано увидеть и познать их. Как же поведать ребятам из команды об этом удачном видении? Не подумают ли, что он опять пытается привлечь внимание к своей персоне? Неужели не поймут, что он с радостью поделился бы обретенным даром?!
   С каждым курсом обучения миссия Посланника обрастает новыми обязанностями. Кажется, им не будет конца. До сих пор так и было. На первом курсе - поиск ключей, на втором - освобождение деда из каменного плена. Сейчас хотя бы повезло: он не одинок в поисках! Он - равноценный участник группы магов. Наконец-то, появились в его жизни люди, с которыми можно спокойно обсуждать магические проблемы. И - никакой конспирации! Нет необходимости контролировать каждое слово в разговоре. Красота! Свобода! Полное расслабление! Что еще надо чародею для счастья?!
   Интересно, у ребят тоже были опасные приключения на меньших курсах, или только Иван отличился обилием неприятностей?! Очень хочется ближе познакомиться с Дэвидом и Тушаром. Ну, можно и с Мадо посекретничать, если не станет дымить странно пахнущей трубкой. Вот любопытно: почему он носится с ней? Чтобы теснее общаться с духами предков? Или для солидности? Так они здесь, в команде, все равны.
   Алекс?! Потомок древнего народа майя, он часто ироничен, скептически настроен ко всем. Ваня честно признался себе, что боится насмешки со стороны Алекса. Откуда такая неуверенность в себе? Он же - Посланник! Шесть прошло с того времени, а привыкнуть не может к своему статусу. Нет, лучше бы все забыли об этом имени! Получается, люди ждут от него чего-то невероятного, а приходится разочаровываться. Иван - обычный волшебник с кучей недостатков и комплексов. Когда уже избавится от них?!
  
   Хорошо, что Ворон взял на себя рассказ о находке в Антарктиде, не упоминая имени подопечного. Ваня был благодарен наставнику за этот жест поддержки, ему совсем не хотелось лишний раз становиться объектом обсуждения ребят. Еще подумают, что выпячивает себя в общем деле. Куда ни посмотри, везде виден "хвост" вмешательства Посланника. Пусть оставят в покое его прошлые заслуги, не ждут новых "подвигов". Ну, сколько можно толочь воду в ступе?! Надоело! Спасибо Мастеру - догадался о мучениях любителя приключений.
   Ой, что тут началось! Команда словно помешалась: прыгали, обнимались, поздравляли друг друга. С чем поздравлять?! С новым витком поисков?! Никаких подсказок нет! Мир так огромен, что легче найти иголку в стоге сена, чем Серебристую Ель. Ну, какая польза от находки в пирамиде Имаса?!
   Но радостное настроение ребят передалось и Ване. Он решил не поддаваться сомнениям, а отбросить их и нырнуть с коллегами в возбужденную атмосферу поисков. Ну, хоть когда-нибудь должно повезти! Неужели старания такой мощной команды пропадут напрасно?! Может, предложить разбиться на пары и искать вдвоем? Но вот незадача: понравится ли ребятам такая идея?! Жаль, 7 на "2" не делится. Кто-то все равно останется в одиночестве. Понятное дело, Нут объединится с Джамалой, Алекс - с Мадо, Тушар захочет путешествовать с Дэвидом... Опять он, Иван, без пары...
   - А что? Хорошая мысль!
   - Вдвоем веселее!
   - Никто не усомнится в находке. Свидетель имеется!
   - Иван, а давай вместе искать, - неожиданно услышал Ваня голос Тушара. - Дэвид, как ты относишься к такой идее? Сам справишься?
   - А запросто! Никто не будет бубнить рядом: пошли туда, не знаю, куда. Ладно, шучу, потом поменяемся. Я тоже хочу составить компанию Ивану. Позже. Ну, что, договорились?
   Дэвид протянул руку сначала Ивану, потом - Тушару, они втроем довольно рассмеялись, похлопали друг друга по плечам и повернулись к остальным участникам группы.
   Нут поступила, как обычно: ждала, что предложат другие, на Джамалу старалась не смотреть, боялась встретить в ее глазах осуждение. Раньше они всегда объединялись, правда, египетская волшебница стремилась быть лидером, а проще говоря, хотела командовать. Подруга терпела. А сегодня поступила по-своему: сама подошла к Алексу, спросила прямо:
   - Алекс, могу ли я составить тебе пару в Северной Америке? Я там мало что видела. Интересно ведь познакомиться с иной культурой, с вашими людьми. Хочу покупаться в снегу...
   Канадский маг улыбнулся в ответ, шутливо поклонился синеокой красавице, согнул локоть, предлагая отправиться с ним немедленно. Ребятам понравилась шутка, захлопали в ладоши, стали выбирать, с кем бы поменяться местами.
   Мадо переманил Дэвида, а Нут обиженно поджала губы: никто даже не подумал подойти, пригласить ее в свою маленькую группу. Положение спас Мастер:
   - Мне надо кое-что обсудить с Нут, поэтому мы летим в Африку. Только без обид, ладно? Я успею со всеми побывать в паре, обещаю. Ты готова, Нут?
   Девочка вмиг расцвела от такого подарка судьбы, она гордо подняла царственную голову, но вовремя опомнилась, тепло, как смогла, улыбнулась ребятам, вложила свою ладонь в руку Ворона. Ваня подумал, как лихо справился его наставник с гордыней египетской "царицы". И из неприятного положения спас, и ребятам не дал повода позлословить на досуге. Умный Ворон! Нет, очень мудрый Ворон!
   Тушар оседлал любимого слона, Ваня позвал Пломбира. Они не спешили отправиться в путешествие, решили сначала выработать общий план поисков. Им хотелось осмотреться, полюбоваться красотами Земли с высоты полета птиц, заодно познакомиться друг с другом ближе.
   Тушара привлекала личность известного в волшебной среде Посланника, а Ваня жаждал новых историй из преданий древнего индийского народа. Попутно друзья подумали: почему бы не "навестить" пару тайфунов над Тихим океаном? Мальчишки радостно улыбнулись: их мысли сошлись! Одновременно подумали об одном и том же! Вот удача!
   Охота на тайфун не удалась ввиду умеренных ветров на то время, но оба были удивлены и разочарованы тем, что часто встречалось на их пути. Первым заметил странный "остров" глазастый Тушар. Он похлопал слона по толстой шкуре, шепнул что-то на ухо, и животное послушно застыло в воздухе. Индийский маг махнул попутчику рукой, призывая остановиться, кивнул в сторону необычной находки.
   Ваня ахнул от ужасного зрелища, когда оказался на высоте десятка метров над "островом". Огромное количество окурков сигарет, пластиковых бутылок, пакетов, колпачков, крышек, посуды и столовых приборов, соломок для коктейлей, стеклянной тары! Над яркой "едой" кружат глупые птицы, поверившие в съедобность отходов. Как захотелось крикнуть на весь мир: люди, остановитесь! Что вы творите с собственным домом?! Чем вы травите обитателей океанов?! Как можно после этого есть рыбу, как?!!
   Тушар сделал вид, что не заметил набежавшие слезы у спутника. Он тоже не мог подобрать верных слов. Было больно и стыдно. Особенно стыдно! А ведь каждый день с течением Куросио вдоль побережья Японии западный мусорный остров лишь увеличивается в размерах. Но и восточный участок - вдоль побережья США и Мексики - тоже растет, несмотря на то, что меньше "собрата" наполовину.
   Ваня прислушался к себе, ключи подсказывали, что такая проблема загрязнения океана возникла еще в конце прошлого века. Люди не обратили внимания на отчаянный призыв ученых. И вот результаты!
   Тушар даже всплеснул ладонями, когда Ваня поделился полученными сведениями. Эти мусорные пятна занимают, по разным подсчетам, от 0,5% до 8% площади океанов на Земле! Страшно представить, если сравнить ужасную цифру со своей комнатой. Вот ты живешь, спишь и дышишь рядом с кучей гниющего зловонного мусора. Не убираешь, нет! Только добавляешь понемногу каждый день! Каждый день...
   Что, не понравилось такое соседство?! А планете нравится? Земля - живой организм, люди!!! Она возмущается, пыхтит вулканами, дышит ураганами, призывает опомниться землетрясениями, наводнениями! Почему мы такие глухие и слепые?! Почему?!!
   - Ваня, успокойся! - позвал друга Тушар. - Не все так плохо, как ты нарисовал. Есть на земле люди, которым тоже не безразлична судьба планеты.
   - А, ты об ученых Маркусе Эриксене и его жене Анне Камминс? Да, это правда, в 2009 году они образовали "Институт пяти водоворотов", изучают мусорные пятна, занимаются проблемой загрязнения океанов. Но этого мало! Мало, понимаешь! Что толку от установления факта? Пока до всех дойдет ужас последствий! Эх...
   - Подожди, не кипятись! У нас есть надежда! В 2014 году нидерландский студент, представляешь, студент, разработал систему очистки океана от мусора. Он придумал такие плавающие штуки, которые специальными лопатками отлавливают то, что люди выбрасывают за борт кораблей. Кстати, больше всего мусор поступает с земли, а не с водного транспорта. Вот так-то!
   - А мы ничего сделать не можем? Я говорю о нас, чародеях. Взяли бы все вместе и убрали всю грязь, а?!
   - Хм! Закон сохранения энергии знаешь? Ага, понял, значит. А вмешательство в дела человечества? Это тебе не Алатырь искать! Тут головой думать надо, а не надеяться на магию. Так и по рукам получить можно! Про затонувшую Атлантиду слышал? Про остров Хай-Бразил? Они тоже магией баловались. И где они теперь?! То ли на дне океана, то ли совсем в параллельном мире. То-то же! Так что думать придется всем людям, и разгребать грязь тоже. Должны же мы хоть когда-нибудь научиться беречь свою землю, содержать в чистоте родной дом!
   - Да понимаю я, Тушар, а все равно на душе как-то нехорошо, а стыдно как!
   - Относись к этой проблеме по-философски. Еще одна сторона последствий деятельности человечества. Хорошо уже то, что людям открыли глаза на загрязнение океанов. Думаешь, у меня на родине нет вопиющих нарушений круговорота природы?! Да в каждой стране полно проблем! Просто приходится решать их по мере важности. Ну, я так полагаю. Когда задаю вопросы своему наставнику, он постоянно твердит: подрастешь, поговорим на эту тему.
   - Слушай! - стремительно обернулся Ваня. - Почему взрослые все время отвечают окольными путями? Так и норовят увильнуть от прямого ответа. Противно слушать их отговорки. То подрасти, говорят, то еще не время, или не твоего ума дело. У тебя тоже так?
   Тушар рассмеялся, друг точно подметил суть взаимоотношений подростков и взрослых. Видимо, мало что зависит от места жительства: все родители и наставники одинаковы. Ваня понял: он попал в "десятку"! Настроение сразу улучшилось, выходит, зря он думал о своих исключительных проблемах.
   Почему родители быстро забывают о своей детской жизни? Жили-были глупыми, а тут - раз! - и стали сразу умными взрослыми дядями и тетями? Так не бывает! Надо расспросить бабулю про папино детство. А то сейчас получается, будто отец сразу родился таким мудрым и ответственным! Ну, кто поверит, что он не совершал ошибок в свое время?! Интересно, кем были его наставники? Что-то он ни разу не обмолвился даже словечком о тех, кто сопровождал его во время обучения волшебным стихиям.
   - Вот и я так думаю, - подхватил мысли друга Тушар. Он все больше убеждался в родстве душ с Посланником. - Как ты считаешь, мы с тобой тоже такими станем? Забудем о сегодняшнем разговоре? Будем с важным видом и серьезным тоном научать своих наследников? Даже представить страшно, Ваня.
   - Рано ты задумался о детях. Тут бы выжить до 18-ти лет, потом можно строить планы на будущее. Потому что его может и не быть...
   Ваня на минуту задумался, грустно усмехнулся, махнул рукой:
   - Ладно, хватит о печальном, Тушар! Поделись планами, куда направимся в первую очередь? Я слышал, ты вырос в тибетском монастыре, может, смотаемся туда, места покажешь? Ах, да мечтаю посмотреть на железный столб в вашей стране. Почему-то всех ученых удивляет, что стоит столько времени и не ржавеет.
   - Это правда. Столбу больше 1600 лет. На нем есть надпись даже. Не ржавеет, хотя состоит на 99% из чистого железа. Я же говорил, это остатки железного города. У человечества нет таких технологий.
   - Действительно нет ржавчины? Высокий, наверное?
   - Ну, как тебе сказать? Семь метров в высоту, сверху даже башенка есть. И внизу немного ржавчины появилось. Может, потому что переносили его и забетонировали? Рванем туда, Иван?
   - А давай! Подойдем, обнимем, говорят, железо - лечебное. Хотя нам-то зачем? Мы ведь не больные с тобой!
   - Не получится. Оградили, чтобы туристы не повредили. А то, ты знаешь, как люди поступают: так и норовят отщипнуть кусочек.
   - Ладно, уговорил, не станем вредить древнему артефакту. Летим в Тибет?
   Тушар согласно кивнул, бросил прощальный взгляд на мусорный остров и взвился на верном слоне над облаками. За ним последовал Ваня на любимом Пломбире, предвкушая интересные встречи с людьми, для которых важно состояние души собеседника, жаждущего просветления. Как найти этот свет? Что это значит для обычного человека ПУТЬ?
  
  
   ГЛАВА СЕДЬМАЯ
  
  
   Алина искренне удивилась одновременным возгласам своих детей: "Мне приснился страшный сон"! Лия переглянулась с братом, тот недоуменно пожал плечами. В том, что их мысли сошлись, не было ничего странного или сверхъестественного, родные люди все-таки! Но озадаченный вид обоих встревожил мать. Дети явно не сговаривались, но что могло их смутить, испугать до такой степени, что они пришли за советом к матери именно сегодня? Неужели у них, троих, одна общая проблема?! Ладно, разберемся.
   - Лия, девочка моя, что стряслось? Кто посмел напугать мою красавицу во сне? Вот я им сейчас задам! Будут знать, где раки зимуют!
   Лия опешила от слов мамы, вмиг переключилась на более интересную тему:
   - А где они зимуют? В домике? В теплом гнездышке, а, мам?
   Алина облегченно вздохнула: дочь вмиг переключилась на другую тему, отодвинув на второй план кошмар ночи.
   - Узнаю родича Вани, - прижала малышку к себе, умоляюще посмотрев на сына. - Я надеялась, что ты, доченька, вырастешь более собранной.
   - А я быстро собираюсь, мама. Правда, Ваня? И в школу никогда не опаздываю, ты же знаешь. Мам, ты чего? Про раков забыла?
   Алина рассмеялась, обняла обоих детей. Ваня некоторое время сопротивлялся "телячьим" нежностям, показывая, как он повзрослел. Но мама не обратила внимания на хитрость сына, ей хотелось просто насладиться запахом и близостью любимых чад. Но сыну все-таки погрозила пальчиком: не балуй!
   Лия охотно принимала ласки матери, тем более, что ей всегда нравился запах маминых духов. Они были сладкими и вкусными. У бабушки Тины аромат свежей выпечки, малины и яблок с красными бочками. Интересно, чем пахнут раки?
   - Лия! Не отвлекайся! Рассказывай свой ужасный сон. А то уже забыла, наверное, зачем пришла с братом.
   - А я ему ничего не говорила. Вдруг и Ваня испугается? Мне Ваню жалко. А ты большая, не боишься, да?
   Алина безмолвно кивнула, усадила детей напротив себя, внимательно посмотрела им в глаза. В зрачках Лии все еще колыхалась тень страха, а Ваня привычно "закрылся" магическим щитом. Мать укоризненно покачала головой, сын, покраснев, приоткрылся. Ну, что тут такого?! Привычка! Отец сам предупреждал о необходимости автоматически защищаться от вторжения в свои мысли. Вот и получилось автоматически!
   - Мне приснилась большая-большая собака! Такая огромная, как... как... как дом бабушки! А глаза у нее, как колеса на машине, вот такие! - девочка распахнула руки, показывая размер чудовища из сна. Для верности подпрыгнула и со страшным видом подскочила, зарычала, раскрыла маленький рот, намереваясь съесть слушателей.
   - Ну, что, страшно? Ага, а я - меньше ее в сто миллионов раз! Нет, больше: в сто тысяч миллионов! Она охотилась за мной, чуть за ногу не укусила. Близко-близко подобралась! Тайно-тайно! А я услышала ее и убежала!
   Во время рассказа девочка сильно жестикулировала, показывала действие в лицах. Выходило смешно, но зрители почему-то не спешили смеяться.
   - Ага, а если бы я не успела убежать? Знаешь, мама, как быстро я бежала? Как мотоцикл! Помнишь, папа катал меня на таком, ну, в прошлом году, на море? Вот такая я проворная и быстрая! А Вани с нами тогда не было...
   - Ну, и чего ты переполошилась, Лия? - мягко спросил Ваня, успокаивая сестру после "спектакля". - Все хорошо закончилось. Ты - молодец, вовремя убежала. Горжусь тобой, умница.
   - Ага, - внезапно девочка залилась слезами. - Она мне лапами пригрозила, а потом как молвит человеческим голосом...
   - Лия, не путай любимые сказки и не сочиняй сон, - недовольно перебила мать. - Ну, приснился кошмар, забудь, выбрось из головы! Проснулась, взглянула в окно и сказала: куда ночь, туда и сон. Все! Дело сделано! И никакого страха! Поняла, что нужно сделать в следующий раз?
   - Не веришь, да? - насупилась девочка. - Она... Она... Она про Ваню сказала, что утопит его в болоте! В глубоком-глубоком болоте! Это правда! Я не придумываю! А тебя...
   Внезапно Лия забилась в рыданиях, Ваня долгое время не мог утихомирить сестренку. Еще несколько минут девочка всхлипывала, не решаясь поведать об угрозах в адрес матери. Наконец, взяв себя в руки, юная волшебница тихим голоском прошептала:
   - Мама, а бывают прозрачные стены? Через них все видно, да? И на что они похожи? Как двери в супермаркете? Подходишь к ним, а они - раз! - и открылись! Мама, а зачем давить человека стеной? Это неправильно! - снова заплакала малышка.
   - Страшное чудовище! - удрученно всхлипывала девочка. - Оно очень плохое! И я боюсь! И за тебя так страшно-страшно! Не буду больше дружить с собаками! И щенка теперь не хочу.... А раньше думала: попрошу подарок, может, на день рождения. Теперь не буду! А к болоту мы ж не пойдем, да, Вань? А мама пусть в супермаркет не ходит, папа сам может делать покупки. Или Ваня, да?
   В комнате наступила такая громкая тишина, что матери с сыном показалось, будто они слышат бешеный стук сердец друг друга. Алина побледнела до такой степени, что лицо можно было сравнивать с маскарадной маской белого цвета. Ваня испуганно прижал сестру к себе, оберегая от нового потрясения. Лия молчаливо обняла брата, устраиваясь, по привычке, в "уютном гнездышке". Там она всегда ощущала себя в безопасности с малых лет.
   Алина вела молчаливый разговор с сыном, поражаясь странному, страшному совпадению снов всех троих. Откуда Лия могла узнать о деталях снов брата и матери? Невозможно! Что происходит в семье? Какая опасность им грозит? Кто посмел вмешать в семейные дела маленькую девочку? Кто?!! Костя! Помоги!
   Константин вмиг отозвался, распахнул двери в спальню, где затаились беспомощные дети и растерянная Алина. Что напугало бессмертную Хранительницу?! Какая неведомая сила угрожает дружной семье Велесовых?!
   Ваня увел с собой сестренку, оставив родителей наедине, не решившись поведать детали своего сна, не менее страшного, чем у Лии. Теперь матери точно придется рассказать обо всем отцу. И зачем она хранила сны в тайне? Женщины, точно, странные и непостижимые существа: даже из сновидений умудряются сотворить секрет. Ох, как папа рассердится, как он разозлится! Нелегко придется маме! Выручить ее, что ли? Нет, нельзя, красноречивый взгляд ясно сказал ему об этом без слов. Ладно, пусть разбираются вдвоем, сейчас главное - успокоить маленькую Лию, отвлечь от неприятных воспоминаний о ночном кошмаре. Ну, кто так поступает с маленькой девочкой?! Знал бы, оторвал бы не только уши, а и хвост, и лапы! Зубами загрыз бы! А потом отец может ругать его, сколько душе его угодно!
   До занятий в музыкальной школе оставалось достаточно времени, чтобы успеть наговориться с Лией. Жаль, не смог поиграть на инструменте до встречи с учителем. Но Владимир Дмитриевич, великий музыкант, конечно, поймет, кивнет, пожурит, а в наказание даст больше нагрузки. Чтобы впредь неповадно было пропускать домашние тренировки. Ничего, справимся, не впервой! Так, надо найти ноты. Где же ты, Гайдн, со своей "Сонатой"? Ага, нашел! А вот и Скарлатти тут же: "Соната До мажор". Все в порядке, можно отправляться в музыкальную школу. Да, половина субботы пройдет на занятиях с учителем, чуточку жаль, но что поделаешь? Нравится саксофон! Особенно импровизации! О, это такой полет фантазий!
   Константин незаметно для дочери, увлеченной игрой с пазлами, проник в комнату, махнул сыну рукой, молчаливо отпуская на занятия музыкой, присел рядом с любимой дочуркой.
   Какая она маленькая, хрупкая, беззащитная! Любой может обидеть ребенка, вопрос только: зачем? Что сделала ИМ шестилетняя девочка? Или это способ надавить на взрослых? С какой целью? Странный сон Вани на грани с явью, повторяющиеся видения Алины... И вот теперь добрались до малышки. А почему не берут во внимание его, сына Велеса? Недостоин? Слаб? Соперник никакой?! А с женщинами и детьми, значит, воевать можно?! Кто ты, невидимый враг? Да, враг! Потому что друзья так жестоко не поступают! К чему сон Лии?!! На что намекают? Откуда ей известны подробности снов Алины и Вани?
   Алина тоже хороша! Надо же додуматься: сыну рассказать о кошмарах, а от родного мужа утаить! Опять тайны! Так хочется обидеться на нее, но жалко сильную Хранительницу. Перед кем она может показать свою слабость? Только перед родными людьми! Кого позвала на помощь первого? Любимого супруга! Приходится довольствоваться и такими порциями доверия. Жене очень трудно, она разрывается между двумя мирами, двумя цивилизациями, между работой в пирамиде, в институте и семьей. А в их семье спокойно не бывает. Только любовь и взаимопонимание спасает их от размолвок.
   Вот сегодняшняя ситуация, как быть? Обидеться, накричать, воздвигнуть стену подозрительности? Тогда точно не найти общего языка в решении проблемы! Нет, мужчина потому глава семьи, что умеет вникнуть, разобраться, извиниться (даже, если ни в чем не виноват!) и помочь родному человеку. Шесть лет прошло с тех пор, как Алина познала себя как Хранительницу хрустальной пирамиды. Бессмертную Хранительницу!
   А до этого часа двадцать лет воспринимала себя обычной земной женщиной. Тогда все было ясно и понятно обоим: семья, любимая работа. Тайна была у Константина. Он должен был открыться жене в день шестилетнего дня рождения Вани, в ночь получения дара магии. А судьба распорядилась по-другому: их выкрали жители подводной страны, там родилась дочь Русалия, Лия. В той жизни, где время течет по иным законам, Алина узнала семейную тайну. Дочь доросла до сорока лет в чужом мире вместе со стареющими родителями, стала наставницей маленького брата. Она не догадывалась о родстве с Ваней, а Алина не ведала о тайне собственной личности. Лишь услышав зов Посланника, которому никакой Хранитель не может воспротивиться, осознала свое "я", вырвалась из плена вместе с родными.
   Константин заново переживал воспоминания прежних лет, вновь испытывая чувство гордости за маленького сына, сумевшего исполнить в шесть лет свою миссию. Какая нагрузка легла на плечи ребенка! Он мужественно шел к цели, одолевал препятствия, интриги злых Хранителей, которые не желали делиться сокровищем: ключом от пирамиды.
   Он с женой знал о приключениях Вани все, что рассказывала стареющая Лия, но родители не могли открыться ей, чтобы не дать ребенку, маленькому сыну, напрасную надежду. И его наставнице, Лии, тоже не решились поведать правду. Ох, и разозлилась тогда взрослая дочь, когда тайна открылась! Да, пришлось пережить неприятные моменты враждебности со стороны родного чада! А Ваня? Ваня, конечно, обрадовался, долго не мог поверить в чудо. Удивился и обрадовался родству с Лией, жаль, не успел привыкнуть к ней, как к взрослой сестре. Алина возвратила дочери потерянные годы с помощью Лоомо, так Лия стала обычной младшей сестрой Вани. А он, малыш, умалял свой вклад в дело освобождения родителей! Мужественный и скромный. Настоящий маг!
  
   Ни по дороге в школу, ни на занятиях Ваня не мог отвлечься от мыслей о Лии. В голове постоянно вертелись разные версии, предположения. Даже учитель музыки заметил рассеянность Вани. Рассердился, но ничего не сказал, только головой покачал. Осуждающе! Ване пришлось встряхнуться, чтобы отогнать наваждение. Понятное дело, игра оказалась так себе, на "троечку". Даже дар памяти не помог. Да, как говорят: без труда рыбка не ловится. Надо хотя бы удочку приобрести и с наживкой в пруд забросить. Короче, все пословицы основаны на личном опыте предков.
   - Посланник, - позвал знакомый родной голос Старшего Стража, когда мальчик медленным шагом направлялся домой. - Волны твоего беспокойства докатываются до моей пирамиды. Шутка.
   Ваня грустно вздохнул, усмехнулся, принимая поддержку давнего друга. Надо же! Страж шутит! Видимо, дела совсем плохи, если хотят подбодрить таким образом. Ну, где вы, хорошие новости?! Проблемы, как снежный ком, обрастают новыми подробностями, новыми ответвлениями. Казалось бы, какое отношение имеет Лия со своим кошмаром к поискам Алатыря? Или сны матери об отце, ушедшем из жизни давным-давно, сотни лет назад?! Но, если подумать: Древо Жизни связано с Алатырь-камнем. Это уже сон-явь Посланника. Легендарный камень все еще на планете, предположительно, в атмосфере, значит, в смерчах его удерживает сила ветров. Серебряный Ветер привязан к Серебристой Ели...
   Эврика! Все правильно! Надо "плясать" от лесной красавицы! Они идут по верному пути! Жаль, что экспедиция с Тушаром не принесла плодов, зато они пообщались от души. И жители монастыря произвели такое впечатление, что до сих пор в голове звучит их молчание.
   - Я понимаю, о чем ты говоришь, - откликнулся на мысли мальчика Страж. - С годами ты узнаешь намного больше, чем позволили тебе эти древние старцы.
   - Ты хочешь сказать, - всполошился Ваня, но ему не дали додумать мысль.
   - Тема закрыта, - строго приструнили его. - Всему свое время.
   - Опять двадцать пять! Ну, сколько можно?! Как долго я буду слышать это оправдание? Куда ни обратишься, постоянно намекают на возраст: подрасти да подрасти! Страж, миленький, мне скоро 13 стукнет. В смысле, исполнится 13 лет. Разве мало? Ох, и тяжело с вами, взрослыми! Как решать проблемы планетарного масштаба, так Ваня годится, а копнешь глубже, сразу: проход запрещен! Информация недоступна! Нелогично, между прочим! Вы уже там определитесь, что ли! Для себя уясните, взрослый я или так себе, недомерок.
   Собеседник умолк, Ваня даже огорчился и раскаялся, что обидел друга своей выходкой, но невидимый собеседник вскоре отозвался.
   - Ничто в мире не происходит случайно, Посланник. Каждый случайный поступок, встреча имеет последствия, они определяют долю человека. Выбор всегда есть, кто-то намеренно выбирает неправильную стезю, а потом оказывается, что в другом случае последствия были бы еще более страшными. Иные всю жизнь живут по правилам, без взлетов и падений, а в итоге осознают бесцветность своего существования.
   - Страж, ты зачем говоришь такое? Во-первых, половину я не понял, во-вторых, моя жизнь полна красок и приключений. Или ты хочешь сказать, что некоторые мои авантюрные похождения все-таки могут привести к хорошим результатам?! Вот это да! Слушай, я никому не признаюсь, что услышал такое от тебя. А за понимание спасибо. Знаешь, это здорово! Мне даже легче стало!
   - Только анализ допущенной ошибки научит отступника. Учись, Посланник, на собственных промахах. Но все-таки старайся не допускать драматических ситуаций. И еще: помоги Хранительнице. Она слишком эмоционально воспринимает ночные видения. Как человек. Это недопустимо для ее статуса. Попробуй отрешиться от эмоций и разобраться в причинах ее слабости. Поверь, тебе такое под силу. А сон благородной Лии - всего лишь отражение ваших страхов. Она не понимает своих способностей по поводу улавливания ваших мыслей и чувств. Организм выдает это в качестве сна. Не бойся за сестру.
   Ваня хлопнул себя по лбу, забыв о том, что он идет по улице, а прохожие могут удивиться странной реакции мальчика. Пришлось развернуться в обратную сторону, сделав вид, что забыл о чем-то. Мужчина обернулся и улыбнулся вслед, две подружки одновременно покрутили пальцами у висков, намекая на низкий интеллект мальчишки. Но для Вани это уже не имело никакого значения. Он шел так быстро, стремясь быстрее дойти до дома и поговорить с мамой, помочь ей разобраться в своих чувствах к ушедшему отцу. Правда, гололедица немного остудила пыл пешехода.
   Но разве субботний день вмещает только две неприятности: сон Лии и невнимательность на занятии музыкой?! Хорошо, что не дошла очередь до его видений, иначе мама совсем бы духом упала. Ну, ничего, сам разберется, к чему снится разная чепуха.
   На заснеженной деревянной скамейке возле дома сидел Гена. Он нервно мял в руках вязаную шапку, изредка поглядывая в сторону окон своей квартиры, выходивших во двор. За несколько минут, пока Ваня шел к другу, тот успел пару раз встать, направиться к подъезду, поскользнуться, развернуться и вновь поерзать на холодной скамье. Несчастный вид Гены подсказал Ване, что плохие новости на сегодняшний день не закончились. Надо срочно спасать товарища от переживаний, а как это сделать, непонятно. Ладно, захочет, поделится.
   Гена радостно кинулся другу навстречу, словно они не виделись несколько дней. Вчера вечером расстались. Что могло случиться за такое короткое время?!
   - Ну, наконец-то, - облегченно вздохнул сосед, хватая за руку, приглашая присесть рядом. - Твои родители сказали, что ты забыл телефон дома. А мне надо было срочно поговорить. Ванька, тут такое творится! Не знаю, с чего начать...
   - Успокойся, я же уже пришел. А телефон на занятия в музыкалку не беру, отвлекает. Учитель попросил. Отвечай сразу: все живы? Никто в аварию не попал? Или в больницу? Нет?! А бабушка твоя? А в чем тогда дело, Ген?
   Друг посмотрел на собеседника таким удручающим взором, что Ваня оторопел: большая беда у человека. Но какая?! Из школы, что ли, выгоняют? Так в последнее время успеваемость была на нормальном, для Генки, уровне. Ой, а вдруг компания втянула Гену в какую-то авантюру?! Они ведь пивком балуются, могли по пьяной лавочке куда-то влезть. Тогда точно беда! Эх, Гена, Гена...
   - Хочу поговорить, ну, посоветоваться с тобой. Ну, по одному деликатному делу. Очень деликатному, понимаешь? Только ты ж, смотри, никому! И родителям тоже. Наши мамки дружат, так что ни-ни! - Гена перевел дыхание, собираясь с духом. - Короче, так. Но ты пойми меня правильно...
   - Не тяни кота за хвост и прекрати "нукать". А то я тоже не железный, чего уже только не передумал...
   - Ага, да... Ну... Вот черт! Сейчас, сейчас! - Гена набрал воздуха и выпалил. - Мои родители решили завести ребенка! Вот! Ужас, да?! - он с надеждой посмотрел на собеседника. - Меня никто даже не спросил, перед фактом поставили. Мол, так вот и так. Сюрприз. А как же я?!! Что они надумали на старости лет? Маме уже тридцать пять! Пенсионерка почти, а туда же!
   Гена смотрел на друга со слезами на глазах, ожидая понимания, поддержки, осуждения поступка своих "предков", как он любил называть их в последнее время. Ване стало так жалко Гену, но не потому, что тот перестанет быть единственным ребенком в семье. Друг заранее лишил себя радости, приняв в штыки новость! Он еще не понимает, как здорово иметь брата или сестричку. Маленького человечка, беспомощного, родного. А ты, как старший брат, берешь на себя взрослую ответственность за малыша. Каждый первый шаг, слово, улыбка - для тебя! Каждое изменение - достижение! Ты становишься свидетелем превращения малыша в человека! Такая любовь возвышает, придает значение твоему существованию. Что ж ты, Гена, так?!!
   - Давай, колись, что ты ответил маме, - грустно спросил Ваня, уже догадываясь о реакции соседа.
   - А что? Не имею права голоса, да? Что думал, то и сказал. Рубанул правду. Мне уже скоро 14 будет, ну, ты ж в курсе, через два месяца. Да меня в классе засмеют. Дразнить станут, я знаю. Даже бабка на их стороне: радуется. Предательница! Ну, что они надумали? Старые уже! У, ненавижу их!
   Гена зло стукнул по скамье, больно ударился, от чего рассердился еще больше. Он обратил свирепый взгляд на родные окна, как на живое существо, пригрозил кому-то кулаком... Хорошо, что никто не смотрел оттуда, не стал свидетелем ярости обиженного подростка.
   Ваня печально покачал головой, вперил строгий взгляд в Гену, давая понять о безмолвном осуждении поступка друга. Но в ответ услышал:
   - Я так и знал! - обиженно засопел друг. - Ну, конечно, ты будешь на их стороне! Кто бы сомневался! А то, что я - твой дружок, ничего не значит?! Мог бы хотя бы посочувствовать, эх, зря с тобой поделился...
   Он сердито отвернулся, упиваясь придуманным горем и решением замерзнуть, но не возвращаться домой. Вот пусть попробуют жить без него! Пусть поищут, если захотят! А что? У них теперь будет, о ком заботиться. Представив себе, как родители станут раскаиваться по поводу пропавшего сына, Гена злорадно усмехнулся, но голос Вани вернул его к реальности:
   - Гена, тебе не надоело играть в обиженного ребенка? 14 лет! Взрослый! Сам говорил! Так рассуждай по-мужски. Или желаешь остаться маленьким? Боишься, что родители будут любить меньше? Давай, признавайся, раз затеял этот разговор. Слабо, да?!
   - Сейчас как дам в репу! - со злостью замахнулся друг и вновь отвернулся, опасаясь поддаться нахлынувшему гневу. - Иди домой к своей сопливой Лии, а мне и одному неплохо! Ну, двигай ластами, чего уставился на меня? Скоро дырку в спине прожжешь! Не хочу с тобой разговаривать! И не буду! А еще другом тебя считал...Никому нельзя верить! Вот замерзну тут, посмотрим, как им будет без меня!
   Ваня улыбнулся в ответ на слова Гены: так рассуждают маленькие дети, а не парни в 14 лет. Наверное, друг даже успел представить себе собственные похороны. Глупый! Оттуда не возвращаются! Оттуда ничего не видно! Но Ваня не смог переубедить друга в его заблуждении.
   В это время в дверях подъезда показалась мама Гены. Виноватая улыбка сделала ее жалкой, даже постаревшей. Она стояла в проходе, закутавшись в теплую куртку, не решаясь сделать шаг навстречу сыну, которого взбесило известие о беременности матери. Осторожно наблюдая из окна за метаниями своего мальчика, женщина разрывалась между любовью к Гене и будущему ребенку. Может, все произошло не своевременно, но судьба дарит детей не просто так. За столько лет счастье снова улыбнулось им. Как же отказаться от такого подарка?!! Поймет ли сын хоть когда-нибудь своих родителей?!
   Ваня подтолкнул друга в спину:
   - Иди к маме, видишь, до чего ты ее довел?! Давай, вставай, задницу поднимай, поспеши, там гололед у крыльца...
   Гена шумно сопел, упрямо отводя взгляд от усталой матери, не двигаясь с места. Ваня увидел, как женщина сделала шаг, второй, а потом нога скользнула по льду, и она стала падать. Чародей вскочил со скамьи, автоматически выставив руку вперед, будто желая остановить падение...
   Ваня внезапно очутился в прозрачном вязком тумане, а вокруг все застыло: деревья и птицы, снежинки и падающая женщина, испуганный Гена в порыве встать, плачущий ребенок на одной ноге, вторая так и замерла. Но сам чародей мог двигаться. Тяжело было, но он быстро, как смог, преодолевая сопротивление ощутимой серой мглы, подбежал к женщине, схватил за локоток, удерживая от падения. Только после этого он шумно выдохнул: успел. И мир вновь ожил!
   ... Гена тряс головой, отгоняя странное наваждение, его мама удивленно смотрела на Ваню, поражаясь внезапному появлению рядом. Нет, показалось, подумала она, списывая случай на свое интересное положение. Гена тоже подбежал к маме, обнял ее, пряча слезы раскаяния и запоздалый испуг.
   - Хотела по хлеб сходить, - оправдываясь, шепотом произнесла слабая женщина, стесняясь и одновременно радуясь ласке сына. Давно он не обнимал маму, не делился новостями, отдалился, считая себя взрослым и самостоятельным. Он стал избегать слова "мама", небрежно обращался: "мать". Она смирилась с проблемами подросткового периода, с грубостью и вспыльчивостью. Сколько раз пыталась поговорить с сыном, но встречала раздраженные глаза: "Мать, отстань. Все в порядке у меня. Да и, вообще, ты не поймешь".
   Ваня покинул друга с его мамой по-английски: тихо, безмолвно, на цыпочках.
   Надо было разобраться с непонятной ситуацией: как он смог остановить время? Ведь именно это произошло только что! Или что это было?! Откуда такие способности? Почему никто не предупредил раньше? Или это новость и для родителей?! Вызвать на разговор Стража или сначала сообщить маме с папой? Ладно, посмотрим.
   - Нет, - растерянно ответил Константин на вопрос сына. - Наш Род не может останавливать время. Можно узнать у моих родных, но я уверен в их ответе. Пошли к маме, она сейчас занята игрой с Лией, пусть отвлечется, а дочь загрузим по-другому.
   Оставив Лию смотреть мульфильмы, семья удалилась на совет. Хотя Алина лишь усмехнулась на вопрос сына.
   - Мама! - хитро прищурился мальчик. - Ты знала! Знала! Папа, так нечестно! Я же испугался сначала! Подумал, что заснул неожиданно. Да, а что? Бывает. Идет себе человек. А тут - бац! - и спит!
   - Фантазер, - ласково обняла мальчика Алина. - Маг учится всю жизнь. Точнее, каждую жизнь. Это здорово, можно удивляться себе, своим новым возможностям. То ли еще будет!
   - А что еще?
   - Секрет! Придет время, узнаешь. Иначе неинтересно, правда, Костя?
   Константин испытующе посмотрел на жену, покачал головой:
   - Ну-ну!
   Алина придвинулась к мужу, обратила на него заискивающий взгляд, прижалась к плечу:
   - Дорогой мой! Ну, наш сын мог и не унаследовать этот редкий дар. Например, у меня его нет. Честное слово. Ну, я подумала, что и Ване не передалось. Зачем же заводить разговор о нем? Для меня это тоже неожиданность... Ну, прости...
   - Алина, во-первых, не подражай Ивану и не "нукай". А во-вторых, у тебя, думаю, нет шкафа со скелетами?..
   - Конечно, Костя...
   - Только признайся, - повысил голос мужчина. - Где находится этот сарай со скелетами, которые ты прячешь от семьи?
   - Не преувеличивай.
   - Это я преувеличиваю?!!
   - Ну, ты придаешь большое значение мелочам. Ой, неправильно сказала! Костя, миленький, я ведь не нарочно! Пойми, пожалуйста!
   - Да что же это такое! Каждый год какие-то открытия!
   - Костя, радуйся, тебе никогда не будет скучно с женой.
   - Ваня, ты посмотри, мама шутит! А мне почему-то совсем невесело!
   Мужчина стал нервно мерить шагами комнату, поглядывая то на сына, то жену. Наконец, остановился перед Алиной:
   - Давай договоримся по-хорошему, женушка, откроем все карты. Вот сын будет свидетелем. Пусть ребенок знает, что ожидает его в будущем. Вдруг он превратится невзначай в зайца, например, или в теленка. А его поймают и...
   - Костя, не выдумывай чепухи. И, вообще, глупый разговор. Зачем вмешиваешь в наши отношения Ваню?
   - Потому что он - результат смешения двух рас! Мы с тобой - жители разных планет! Разных цивилизаций, Алина! Что тут непонятного?!! Нашему сыну жить с этим! Я до сих пор помню, как ты легко возвратила нам обоим молодость. Как будто взмахнула волшебной палочкой. Как объяснишь? Ну?
   - Костя, ты мешаешь грешное дело с праведным. Это совсем другое дело! Я не играла со временем, просто очистила наши тела от возрастных отложений. Мы ведь остались с тобой в реальном времени. Ничего сверхъестественного.
   - Ну, да, конечно. Ничего странного. Только возвратила нам молодость. Маленький пустячок! Одним взмахом руки, - иронически отпарировал Константин.
   - Да. Надеюсь, Ваня тоже сможет применить дар моих предков. Когда вырастет. Хотя звание Посланника, думаю, принесет нам еще больше сюрпризов.
   Ваня сидел, боясь пошевелиться, вмешаться в интересную беседу родителей. Затаив дыхание, сияющими глазами наблюдал за перепалкой мамы с папой, впитывая в себя каждое слово. Увлекательное занятие! Ради такого стоило пережить стресс возле подъезда.
   Родители одновременно повернулись к сыну, застав его врасплох.
   - Ага, подслушиваешь.
   - Так вы сами позвали меня, - огрызнулся мальчик, обидевшись на несправедливое обвинение.
   - А, да, - примирительно отозвалась Алина, пряча смешинки в глазах. - Ты не обращай внимания на нас с папой. У взрослых так бывает.
   - Сынок, - втиснулся в разговор Константин. - Что я могу тебе посоветовать? Будь осторожен при выборе жены...
   - Костя!
   -Что, Костя?! Не вмешивайся в разговор с сыном! А что? Я забочусь о будущем нашего ребенка. Нет, не так! Меня волнует будущее взрослого сына. Да, Ваня? И еще: будь готов к любым неожиданностям. Даже мама не может предугадать грядущее. И осторожнее там, в небесах. Не играй с ураганами. Не проверяй на прочность твердые предметы типа камня, ясно? А то...
   - В угол поставишь, да?
   - Знаешь, а это замечательная идея. Напомнишь при случае, хорошо?
   - Оставь нашего сына в покое, Костя. Пусть придет в себя. Сегодня выдался нелегкий день.
   - Мама, я не понял, как у меня получилось остановить время.
   - Не думай об этом, сыночек. Дар просыпается при опасности для жизни живого существа. Вселенная дала шанс будущему братику Гены.
   - Ой, откуда ты знаешь? Я же не говорил.
   - Забыл, что я - Хранительница? Я давно увидела, вот жду, когда подруга поделится радостью.
   Ваня радовался новостям до вечера, украдкой от себя стараясь не вспоминать ночной кошмар. Хорошо, что мама отвлеклась на сестренку, все внимание ушло на девочку. А теперь, перед сном, Ваня стал заметно нервничать: а вдруг все повторится?!. И как понять, где явь, где сон?! Так не должно быть! Сон нужен человеку для отдыха. А у него что получается? Нервотрепка! Любимое бабушкино выражение!
   О! бабушка! Вот это выход - поговорить с бабулей. Интересно, у них ТАМ ночь или день? Удобно беспокоить старичков?
   - Удобно, удобно, - проворчала Тина Андреевна, возникнув ниоткуда и усаживаясь возле внука в кресле. - Вспомнил, наконец-то, кто тебя растил с малых лет. Ну, не дуйся, я просто так говорю, без намеков и обид. Услышала зов, обрадовалась.
   Ваня сел на постели, принимая объятия бабушки, жалея о том времени, когда сильно скучал без нее. Сколько приятных воспоминаний связано с бабулей! Теперь рядом мама с папой, появилась возможность делиться впечатлениями от приключений с Лией. Нет, он не забыл бабушку, просто стал взрослее, серьезнее, меньше времени осталось на излишнюю чувствительность. Хотя... разве можно назвать привязанность к ней излишней? Нет, эта любовь просто живет в нем, и все!
   - Благодарствую, внучок, за хорошие мысли.
   - Ба! Ты стала говорить, как дедушка. Смешно даже!
   - Стараемся сохранить язык предков, древних славян. Тебе передадим знания. Что у тебя стряслось, Ванечка? Откуда боязнь? Ты у нас парень крепкий, смелый. Ну?!
   Ваня замялся, раскаиваясь, что поддался слабости и побеспокоил родную душу. Тина Андреевна строго посмотрела в глаза, мальчик махнул рукой, признался:
   - Опять сон страшный приснился. Не беспокойся, это вправду был сон. Только я теперь не хочу спать, потому что боюсь. Ты только не волнуйся, бабуля. Ну, да, побаиваюсь, человек я или кто? Так ведь не бывает, что во сне преследует кто-то? Я имею в виду, не один раз снится незнакомый рыцарь. Ну, я его назвал так. По одежке.
   - Что сказали мама с папой?
   - Ну, это, я не говорил.
   - Почему, Ваня? И перестань "нукать", слух режет твое выражение.
   - А, тут такое утром было! Лия испугалась, ей снилась собака, которая хотела ее укусить, а нас с мамой угрожала убить. Представляешь, каково малышке?!
   - И какой смертью грозила?
   - Прозрачной стеной и болотом.
   - Понятно, ваши мысли ловит девочка наша.
   - Бабуля, а я тоже в шесть лет общался мысленно. Ведь нормально для Лии?
   - Нет, при изучении стихии Земли дар не проявляется. А она ее первую изучает. Значит, у детей Хранительницы по-другому. Поговорите с Лией, объясните, что к чему. Не мне вас учить. А ты тоже хорош: забыл, как она про гонки на крокодилах чуть не вспомнила? Лия - такой же необычный ребенок, как и ты!
   Ваня придвинулся ближе к бабушке, прижался к теплому плечу:
   - Я скучаю по тебе, бабуля. И по дедушке скучаю, ты так и передай. Вот изучу все стихии, времени будет много, потом с вами буду общаться, сколько захочу, а не только летом.
   - Ты можешь видеться с нами хоть каждый день. Надоедим. Не надо ничего менять. Помнишь, и ладно. Сон-то расскажешь или передумал?
   Ваня сел напротив, на миг задумался и возобновил беседу:
   - Рыцарь этот все время снится. Каждый раз по-новому и страшнее. Сегодня чуть не затоптал меня конем! А потом пытался затащить в болото. И - кричал! Как он орал! Только я ничего не понял! Язык незнакомый, а вот жесты вполне понятные: кулаком грозил и орал. Жуть просто! Что я ему сделал?!
   - Давай подробнее, внучок. Что-то здесь не сходится. У меня есть кое-какие догадки, но сначала тебя выслушаю. Чего примолк? Я же помочь тебе желаю, а ты не хочешь расстраивать, да?
   - Хорошо, бабуля, уговорила. В первой серии, ну, понимаешь, так получается... В первой части сна он, этот страшный рыцарь, гнался за мной по полю. Нормальный такой луг, цветы и все такое прочее. Я даже видел копыто лошади, в нем гвоздик один неровный был. Так вот, оно надо мной замерло, зависло, и я очутился в другом сне. Ну, просто кино получается. Ага. Вдруг вижу глубокую-глубокую яму. А, может, котлован, не знаю. Края такие широкие, спуск пологий, а внизу опять этот чудак на коне. И он тащит к себе яркую синюю ткань, и, знаешь, кто лежит на скользкой материи? Конечно, я! Куда ни кинься, всюду такая поверхность! И вижу, что лошадь со своим всадником постепенно погружается в хлипкую грязь, в болото, значит. А этот гад еще и меня к себе волочит!
   - Ваня! Что за выражения?
   - Ага, а как прикажешь по-другому назвать такое чучело? Сам тонет, и другого человека хочет заманить! Нет, даже не заманивает, а просто самым наглым образом упорно тащит на погибель мою, разве справедливо, бабуля?!!
   - Ну-ка, вспомни его глаза, внучок. Что ты видел, напрягись, опиши подробно.
   Ваня удивленно уставился на собеседницу, потом решительно закрыл возбужденные глаза, стараясь восстановить события минувшего сна. Не хотелось ничего вспоминать из-за испытанного во сне ужаса, но желание бабушки мальчик уважил.
   - Когда я был почти на краю ямы, а всадника всосало по круп лошади, конечно, я рассмотрел его, немного, правда. Шлем уже износился, кажется, потому что я увидел один глаз и густую сеть морщинок. Старик, в общем. Он злился сильно, да! А глаза... Я вспомнил! Вспомнил! Он боялся!
   Мальчик хлопнул себя по лбу и вполголоса продолжил:
   - Ой! Только сейчас до меня дошло: рыцарь сердился не на меня! Я понял! Он злился на себя, что не может вырваться из ямы! Точно!
   Ваня снова ненадолго задумался, а бабушка безмолвно ожидала результата мыслительного процесса. Вот вертикальная морщинка меж бровей распрямилась, исчезла, мальчик окинул победоносным взором пространство своей спальни. Он радостно усмехнулся, тихо спросил:
   - Подожди, что же это получается? Его надо было спасать?! Его?! Но, если он нуждался в помощи, зачем было топить меня?!!
   Ваня громко шлепнул себя по лбу, привскочил на кровати, бурно зашептал:
   - Бабушка! Какая ты умница! Я понял! Я все понял, ура! Тот, кто прячется под маской рыцаря в доспехах, кричит о помощи. Только я ничего не понял! Ой, какой же я глупый, ба! Это рыцарь - жертва, а не я! Сто процентов! Вот скажи, как можно обратить на себя внимание? Догадываешься?! Он выбрал запугивание! Странный выбор, конечно, но, знаешь, подействовало. Ну, как тебе мое предположение?
   - И зачем тебе нужна была я, внучок, если ты сам разобрался во всем? Просто не торопись, не паникуй, думай! Рассуждай! Откидывай эмоции, они мешают человеку сосредоточиться и правильно истолковать то или иное событие. Старайся обуздать свою вспыльчивость, ладно, не крути головой, сам знаешь, я говорю то, что есть.
   Внук виновато потупил взгляд, а потом умоляюще посмотрел на бабушку. Женщина положила ладонь на взъерошенную голову мальчика, с любовью промолвила:
   - Трудись, родной мой, над своим характером, ты на виду у магической братии. Доля твоя такая. Не обессудь нас, Ваня, ты - внук Велеса.
   - Спасибо, бабулечка. Все равно без тебя не додумался бы. Честно. А ты вдохновила, подтолкнула. Я тебя очень люблю.
   Ваня обнял Тину Андреевну, вдыхая морской запах волос и еле слышный отголосок ванили. Значит, она и на острове Буяне занимается любимым делом, потчует дедушку вкусными пирогами.
   - Ну, все, все! Не маленький уже, чтобы держаться за бабкин подол. А пирожки на кухне, я же знаю о твоей слабости к выпечке. Только не ешь на ночь. Они до утра подождут. Не беспокойся, останутся свежими. Теперь спи спокойно. И постарайся помочь незнакомцу. Видать, в большой беде человек. Спи, спи, родной.
   Тина Андреевна еще долго сидела у постели внука, поправляя одеяло, поглаживая его руку, любуясь сонным умиротворенным лицом мальчика. Она смахивала со щек невольные слезы, понимая, какая нелегкая судьба досталась Ване, а помочь ему никак нельзя. Дар дается на всю жизнь, независимо от желания получателя. Вот и приходится малышу сталкиваться с неприятностями, влезать в авантюры, усмирять свой нрав, спасать планету.
   Слава Всевышним Силам, у Вани появились друзья-помощники, которые не догадываются о своей миссии - поддержке Посланника. Пусть и дальше так будет. Они уже подружились, значит, не потеряют связи и при изучении других стихий. И Мастер Торба со временем смирится с постоянной опекой Посланника, наверху все уже решено. Оставшиеся пять лет до совершеннолетия важны и опасны для Вани, поэтому наставника прикрепили на весь период Первого Круга Вани. Интересно, как воспримет новость Ворон? А внук?
   Женщина вздохнула, погладила мальчика по теплой щеке, поцеловала бархатную кожу, щелкнула пальцами и... Исчезла!
  
   А в это время Алекс с Джамалой наслаждались видами снежных гор северной Канады. Девочка удивленно посматривала на спутника, который раньше представлялся ей отстраненным, ироничным, высокомерным. А сейчас он открылся совсем по-другому. Может, дело в родных просторах, энергии любимых мест? Парень стремился показать гостье сразу все, перебегая от одной достопримечательности к другой: торопился показать Канаду как самую лучшую часть Земли. Но Джамале понравилось такое искреннее увлечение историей родного края.
   Девушка дождалась окончания рассказа о богатствах земных недр страны, вмиг перехватила инициативу:
   - Алекс! Куда ты так торопишься? Я никуда не спешу, поверь. И Серебристую Ель успеем поискать.
   - Тебе неинтересно, да? - уныло спросил Алекс угасшим голосом. - Прости, увлекся. Вам, наверное, больше Европа любопытна. Ну, Париж, Италия, Швейцарские Альпы или Дрезденская галерея в Германии? Может, сибирские морозы с медведями или Великая китайская стена? Это понятно и ближе.
   Джамала рассмеялась так задорно и весело, что Алекс немного воспрянул духом. Здесь, на фоне снежного горного массива, она казалась еще более яркой представительницей Африки. В синих глазах девушки плясали лучики солнца, а небо словно подражало их цвету, избавляясь от легких облаков. Ничто не должно затмить красоту синеокой волшебницы!
   Джамала заметила восторженное отношение коллеги, слегка смутилась, возможно, даже застенчиво покраснела, но спутник не уловил перемены в ее состоянии. Стоял напротив и просто любовался экзотической красотой.
   Молчание нарушил шум вертолета, поднимающегося на гору Робсон. Скалистые горы всегда манили туристов из разных стран. Машина зависла над небольшой площадкой, выпустив из металлической кабины несколько туристов с лыжами.
   - Они, что, собираются спускаться с горы? - ужаснулась девушка. - Здесь не видно трасс для лыжников! Сумасшедшие! Алекс! Пусть их остановят!
   - Успокойся, Джамала. У нас это стало уже нормальным явлением. Правда, говорят, лет десять назад таких экстремальных туристов были единицы. А теперь и название придумали для этого вида отдыха: хеллискинг.
   - Слушай, я бы никогда не захотела испытать такой ужас! Спускаться с огромной высоты? Даже по проложенной трассе не осмелилась бы! Нет! Я трусиха, извини.
   - Да ладно, не надо переживать по такому пустяку. К чему нам, магам, комплексы?
   - Но ведь волшебники должны быть смелыми, вот Иван не побоялся в камень проникнуть. Я - ни за что! Даже, если б обладала таким даром!
   - А ты взгляни на лыжников, там высота 4 тысячи метров, не меньше. Вот это смельчаки! Хочется испытать себя: смогу ли я? Но пока - табу!
   - Неужели нельзя попробовать что-то менее опасное и интересное? Я видела: здесь огромное количество проложенных трасс. Завидую. Не умею кататься на лыжах.
   - Хочешь, научу? В Книге это не займет много времени, ну, как?
   - Давай позже.
   Внезапно девушка заметила с высоты несколько собачьих упряжек с туристами на санках. До них донеслись восторженные крики, смех и неразборчивые слова погонщика. Зимний солнечный день дарил людям радость и счастье, а они пользовались каждым мгновением отдыха. Такими же счастливыми казались и водители снегоходов, устроивших гонки с друзьями.
   Внизу, на ледовом озере, превращенном в каток, кружились стаями любители коньков. Кто-то показывал мастер-классы, кто-то - спотыкался и падал, но все равно продолжал катание, хотя таких оказалось немного. Сразу видно: курортники привыкли отдыхать в родных местах, видимо, приучены с детства к зимним видам спорта. Интересно, подумала Джамала, а иностранцы посещают эти края?
   - Конечно, каждый год около двадцати миллионов человек! Канада - уникальная страна! Понятно, что больше всего приезжают из США, но много французов, германцев, японцев, корейцы любят отдыхать. Кстати, из Австралии достаточно курортников.
   - Ты, как гид, все знаешь. Меня агитируешь? Так я не против того, чтоб поваляться в снегу пару недель. А воздух у вас в горах такой вкусный! Его пить можно!
   - Ну, спасибо за такой неожиданный комплимент. Зимой у нас особенно красиво, я обожаю эту пору года.
   - Поэтому и выбрал белого медведя?
   - Да. Не расстаюсь с ним и летом. Он не меняет окраску.
   - А нас сейчас точно никто не видит? Мы не нарушаем закон конспирации?
   - Я, как мужчина, отвечаю за нашу безопасность. Все в порядке, мы невидимы для людей. Иначе, как бы мы отправились на поиски беглянки?
   - Ты назвал Серебристую Ель беглянкой, почему? Вот поставь себя на ее место, а?
   Джамала вопросительно посмотрела на спутника:
   - По-моему, жажда свободы заложена у всего живого в генах. И не имеет значение, человек ты или трава. Вот она растет, радуется солнцу, засыпает на зиму, а весной снова готова дарить нам, людям, зеленый бархат лугов и полей. А цветы? Ну, кто придумал традицию срезать и подносить, как подарок, мертвую красоту?! Я предпочитаю принимать в горшочках.
   Девушка вновь удивила своего спутника, озвучив его собственное мнение. Наверное, в группу собирали именно таких чародеев, как Джамала. Красива, умна, рассудительна и эмоциональна! Да, надо познакомиться ближе с остальными ребятами команды. Наверняка, его ожидают новые открытия.
   Облетев Скалистые горы в поисках Серебристой Ели, не заметив следов ее пребывания в этих местах, маги решили отдохнуть на берегу ледникового озера с загадочным названием "Принцесса Луиза". Оно оказалось занесенным снегом, а вокруг - высокие горы с хвойными лесами. Суровая, непревзойденная красота! И нигде нет необычного дерева! Правда, все занесено снегом, трудно найти в таких условиях. Вот если бы весной возобновить поиски! Что можно увидеть в заснеженных лесах? Жаль, осенью не было нужной информации. Интересно, какое это озеро летом?
   - Изумрудное! Кстати, раньше оно так и называлось. А потом его переименовали в честь принцессы, дочери королевы Виктории. Правда, в то время жену губернатора тоже звали Луизой. Случайность, наверное.
   Джамала улыбнулась шутке, подумала, что надо возвращаться домой и "заморить червячка", но Алекс, как принимающая сторона, поступил по-своему.
   Он соорудил навес от ветра, стол, накрыл его скатертью и выложил, к удивлению Джамалы, блюда на выбор:
   - Не знаю, что ты любишь больше, но я хочу познакомить тебя с нашей кухней. Сама понимаешь, это смесь вкусов разных народов: индейцев, английских и французских переселенцев. В нашей кухне сама история!
   - Пахнет замечательно! Только не знаю, как выбрать из такого богатого предложения.
   - Если любишь мясо, попробуй кролика с овощами, пирог с почками или жареного цыпленка. Вкуснятина! У меня просто слюнки текут от запаха! А окорок в кленовом соусе? Это же вершина совершенства! А для вегетарианцев могу предложить запеченную осетрину. Блюдо, пальчики оближешь! Подожди! По твоему виду я понимаю: ты не вегетарианка. Замечательная новость. Вот смотри еще: пирог с устрицами и молодой картошкой, слышишь, как пахнет? Все горячее, свежее, угощайся.
   Молодые чародеи без слов приступили к трапезе, обмениваясь понимающими взглядами: обед оказался выше любых похвал!
   Алекс откинулся на спинку стула, погладил себя по полному животу, запил горячим травяным чаем, лукаво спросил соседку по столу:
   - Не боишься поправиться?
   Джамала посмотрела на собеседника с нескрываемым удивлением, не переставая жевать, махнула рукой.
   - Правильно! - похвалил мальчик. - Зря вы, девчонки, постоянно переживаете по поводу своей фигуры. Будьте проще, природа сама знает, как вашему организму лучше функционировать. Ну, в смысле работать. Тем более, в нашем-то возрасте?! Не понимаю я этих комплексов. В жизни и так проблем хватает. Не стоит обращать внимание на такие пустяки, верно?
   - Ты прав, Алекс. Тем более, что в нашей национальной кухне блюда скромнее, да и с овощами и фруктами у нас так себе. Но с мясом неплохо, свинину едим, козлятину, курятину. Ах, да, для вас, иностранцев, кажется необычным мясо крокодила. А мы привыкли.
   - Но все-таки, какое блюдо традиционное? Африка не похожа ни на Америку, ни на Европу, согласись?
   - Далась тебе Африка! Ну, хорошо. Обычно подают кашу из белого маиса, это садза, к ней добавляем мясо и подливку. Ой, у нас самое вкусное тыквенное пюре! И еще мы любим листья тыквы, авокадо, арахисовое масло.
   - Что-то ты темнишь, Джамала, про кузнечиков молчишь.
   - А, ты хотел сказать про жареных летучих муравьев и личинок? Так у нас их продают на вес на любом рынке. Вот такая Африка! Что, не нравится?
   Девушка замкнулась, загрустила: беседа о еде почему-то показалась ей неприятной. Любопытство иностранцев по поводу необычных пристрастий местных жителей всегда обижало ее, причиняло боль, вызывало недовольство.
   - Джа, я просто спросил, не подумав. Прости. Хотел пошутить, не вышло. Мы еще недостаточно хорошо знаем друг друга, чтобы допустить такие шутки. Ну, не молчи. Хочешь, вернемся к тебе, в твое селение? Я больше не стану просить быть со мной в паре. Еще раз прошу прощения. Я - глупый и скучный маг, недостойный потомок майя. Мне стыдно, что обидел такую прекрасную девушку.
   Самоистязание спутника вызвало у девушки сначала улыбку, а потом раскаяние, что невольно спровоцировала ссору по пустяку. Она прервала речь друга, положив ладонь на руку Алекса:
   - Не мели чепухи. Я знаю, у тебя и в мыслях не было намерения задеть мои национальные чувства. Это отголосок прошлых событий. Забудь о нашей размолвке, меня вполне устраивает наше совместное путешествие. Забыл, что это я стала инициатором пары? Я рада, что вблизи ты оказался намного проще. А в группе почему-то ведешь себя, скажем мягко, свысока. Может, ты по жизни скептик? Но это нормально. Каждый человек защищается от мира по-разному. Имеет право. Ну, что, мир?
   Алекс с облегчение пожал крепкую руку спутницы. С ней оказалось весело и интересно, не то, что с одноклассницами. Те постоянно насмехались над замкнутым мальчишкой, норовили задеть, зло подшутить. Только в Книге Алекс чувствовал себя легко и свободно. И к команде уже привык, только египетская волшебница Нут с "короной" беспокоила, он старался держаться от этой девчонки дальше.
   Джамала понимающе улыбнулась и внезапно спросила:
   - Алекс, а тебе в школе интересно? Я говорю об уроках.
   - Джа, не провоцируй меня. Мы все должны получить образование, как обычные люди. Это составная часть соблюдения тайны. Даже, если я знаю о некоторых вещах больше учителя, я обязан пройти школьный курс. Конечно, изучение стихий намного увлекательнее. А сейчас, в команде, я почувствовал вкус к учебе. Так хочется знать о своих друзьях все, чем они живут. Вот и с тобой попал впросак. Видишь, как необходимо знакомиться ближе. "Мы рождены одной стихией". Надо же как-то пользоваться этим древним заклинанием.
   - Ну, что, потомок майя, полетели дальше? Только надо отправляться туда, где нет снега. Может, тогда удастся разглядеть где-нибудь нашу цель.
   Алекс на миг задумался и решился предложить спутнице:
   - Ты когда-нибудь видела огненный водопад?
   - Огненный?! Мне не послышалось? Ты ж говорил: водопад?
   - Ну, что заинтересовал? Только попасть туда надо до конца этого месяца. Это в Штатах. Таким чудом природы можно насладиться только последние две недели февраля. Но! Придется навестить его вечером, на закате. Согласна?
   - Неужели я так глупо выгляжу, чтобы отказаться от невероятного зрелища? Считай, уже в предвкушении. А сейчас займемся поисками? Договорились.
   Вмиг исчезли стол с яствами и стулья, растаял навес, ветер поднял снежный покров, закружил в быстром танце, бросил вдогонку уходящим магам...
  
   Немного ранее Дэвид и Мадо договорились начать поиски с Южной Америки. Накануне чуть не поссорились, на чем отправляться в путешествие. Австралийский чародей не соглашался выбраться из привычного укрытия в сумке кенгуру. Он с опаской поглядывал на открытое пространство лодочки: никакой защиты! Мадо с укором поглядел на товарища, взял за руку, силой усадил рядом. Он даже ради спокойствия друга отказался от раскуренной трубки, а это для него - подвиг. Мадо понимал Дэвида и его привязанность к животному, но прощал невинную слабость. Трубка предков - тоже своеобразный щит между огромным миром и маленьким магом из Рода инков. Друзья общались мысленно, это позволило им понять и осознать свои страхи. Оказалось, они очень похожи!
   Мальчишки пожали друг другу руки, неожиданно подмигнули и сели в лодку. Сначала Дэвид напряженно сжимал борта ладьи, хмурился и переживал, но транспорт не подвел: ни разу не качнулся в течение нескольких мгновений. Только уже в Перу гость смог расслабиться и отпустить затекшие ладони. Хорошо, что поездка заняла немного времени.
   - Так у вас тоже сейчас лето! - обрадовано закричал Дэвид, оглядываясь вокруг. - Здорово! Мне нравится! Можно я сам определю, где мы?
   - Ты - гость, развлекайся! Интересно будет, как справишься.
   Мадо с улыбкой следил за напряженным лицом товарища, который с закрытыми глазами ориентировался на местности. Да, с географией пришлось подружиться еще на первом курсе обучения, иначе, какой из тебя маг, если вдруг потеряешься?!
   Дэвид открыл глаза, недоверчиво посмотрел на друга, погрозил пальчиком и уверенно произнес:
   - Проверяешь, да?
   - Нет, любопытствую, - доброжелательно улыбнулся Мадо.
   - Так вот докладываю: мы не у тебя в стране! Но в Южной Америке. Теперь сообщаю точные координаты. Сейчас, сейчас. Ага, это город Ла Уньон в Чили. И у вас здесь тоже лето! Мне нравится! Здесь открываются замечательные виды на Вальдивские леса. В 2012 году тут создали национальный парк Алерсе Костере. Правильно я говорю?
   - Вообще-то, должны были торжественно представить парк в 2010 году, но помешало страшное землетрясение, ну, и отложили.
   - А какая разница: парк это или просто дикий лес?
   - Э, нет! Теперь никто не станет вырубать ценные деревья. Алерсе - очень выгодный вид древесины: и воды не боится, и не гниет, значит, дома будут стоять вечно. А какие прочные лодки получаются! Кстати, моя - тоже из алерсе. К тому же, эта программа охраны природы защищает и речку Чайуин от загрязнения. Откуда поступает вода для людей, знаешь? Соображаешь?
   - Ну, ладно, согласен. А чем еще славны Вальдивские леса?
   - Ты не поверишь, но здесь много деревьев возрастом 3600 лет! Можешь представить, как долго они живут на свете?! Они - свидетели истории Земли!
   - Да верю я, верю. Знаешь, почему? В прошлом году мой наставник показывал мне горную сосну в Штатах, ну, в Америке. Ей, даже подумать страшно, около 4700 лет!
   Дэвид взглянул на густую сельву, задумался на минуту, потом изрек:
   - Может, Серебристую Ель надо искать там? Или в этих окрестностях нет хвойных деревьев?
   - Обижаешь, Дэвид. Иначе, зачем нам околачиваться тут? Заодно полюбуемся красотами местности. Правда, туристов много. Но мы им не помешаем, а почему?
   - Потому что мы - невидимы!
   За несколько часов экскурсии Мадо успел рассказать обо всем, что знал, перемежая лекцию воспоминаниями о родном крае, Перу. Так гость доведался о скудной растительности в Уругвае, всего 3% территории. Но власти поступают очень мудро: восполняют недостаток лесов искусственными насаждениями: соснами и эвкалиптами на огромных плантациях. Вот бы другим странам взять с них пример, а?
   - Было бы здорово! Слушай, - нервно заговорил Дэвид. - А у вас тут стало прохладно. Я замерз. Надо бы согреться, - он схватил теплую курточку, появившуюся ниоткуда, натянул на себя и блаженно закрыл глаза.
   - Что поделаешь? Горы! На высоте всегда холоднее. Обычно в феврале 15-17 по Цельсию. Или у вас дома по Фаренгейту измеряют?
   - Конечно, по Цельсию, расстояние в километрах, а не милях.
   - Ну, что, облетим еще раз для верности хвойные площади? Представляешь, каково Алексу с Джамалой? Там - зима! И не видно ничего из-за снега. Попробуй что-нибудь разглядеть, даже обыкновенную ель!
   - Хорошо, но я все-таки хочу побывать у тебя на родине. О цивилизации инков знает весь мир, и я тоже желаю повидать знаменитые места собственными глазами. Приглашаешь?
   Мадо безмолвно кивнул, спрятав в уголках губ довольную улыбку: весь мир знает!
   С высоты птичьего полета они долго наслаждались геоглифами на плато Наска, удивляясь и восхищаясь произведениями предков. Или это все-таки вмешательство инопланетян?! Кому под силу провести такие ровные продолжительные линии? Контролировать работы можно лишь с большой высоты. Может, великаны действительно жили на земле?! Иначе, как ОНИ это сделали? И что означают странные громадные рисунки?
   Не придя к однозначному выводу, друзья переместились к высокогорному озеру Титикака. Мадо специально снизился, чтобы австралийский гость смог рассмотреть жителей тростниковых островов на озере и подышать целебным горным воздухом. Оказалось, быть гидом в родной стране полезно и очень интересно.
   Следующим пунктом культурной экскурсии стала Священная Долина Инков на реке Урубамбы и город Куско. На "десерт" Мадо оставил город Мачу-Пикчу, который в 2007-м году признали одним из Новых Чудес Света. До Каньона реки Колка друзья не добрались: Дэвид попросил показать Врата Богов.
   Мадо слегка замешкался, прикусил губу, некоторое время раздумывал, как лучше объяснить заминку.
   - Не понял, не хочешь повести меня в самое необычное место в Перу?! - оторопело воскликнул Дэвид. - Не может быть, чтобы ты не побывал там! Ну, Дэвид, не молчи!
   - Не кричи! Я слышу прекрасно. Я покажу Врата Богов издали. Подходить ближе нельзя.
   - Нас никто не заметит! Мы - невидимки! Ты, что?! А, может, вернемся ночью, если опасаешься чего-то, а?
   - Дэвид, дело не в том, что нас увидят.
   - А в чем? Не понимаю тебя!
   - Наставник давно объяснил, что в нашем возрасте рано приближаться к Вратам.
   - Глупости! Он же не следит за тобой! Мы быстро! Обещаю!
   - Нет. Нельзя.
   - Что ты заладил: нельзя да нельзя?! Мы уже достаточно взрослые, можем решать сами, что позволено, а что - нет.
   Мадо печально покачал головой, ему было обидно и неприятно слышать необдуманные слова нового друга. А теперь он мог его потерять.
   Дэвид изумленно всматривался в лицо перуанского мага, который искренне переживал из-за отказа спутнику. Видимо, дело оказалось намного серьезнее, чем он предполагал. Неужели и впрямь придется смириться с доводами друга? Нет, потерять близкого по духу человека он не согласен. Ладно, так тому и быть!
   Мадо просто расцвел от решения Дэвида, лицо осветила такая счастливая улыбка, что настроение у обоих вмиг поднялось. Но Врата Богов они все-таки посетили, посмотрели издали, удивились странным для людей размерам, особенно "замочной" скважине. Каким должен быть ключ для двухметрового замка?!!
   - Легенды говорят о таинственном диске, который открывает двери в параллельный мир. Рассказывают, в древности Верховный Жрец прошел в светящийся проем, а перед этим он выкинул диск в озеро Титикака. Может, он до сих пор лежит на дне?! Хотя, подумай, какие диски в то время?! Но в мифах говорят именно так.
   - Да, Мадо, у вас тут не соскучишься! Но я обязательно вернусь через несколько лет, когда нам разрешат посетить Врата. Попробуем вместе, а?
   - Слушай, - радостно предложил Мадо. - А давай рванем в Аргентину?! Я тебе покажу и Лунную долину, и мост инков. Кстати, это не предки построили, а сама природа постаралась... О! Хочешь взглянуть на отпечатки человеческих рук, между прочим, наших ровесников?! А им, заметь, больше десяти тысяч лет! Не слышал разве? Ты что?! Знаменитая пещера Куэва-де-лас-Манос! Какая там красотища! Ужас, как интересно! Ну, в смысле, очень интересно.
   Мадо покраснел, но объяснился:
   - Сбиваюсь, забываю, что надо выражаться правильным языком. От наставника часто влетает. То есть, получаю замечания. Прости, просто волнуюсь.
   Дэвид прикоснулся успокаивающим жестом к плечу спутника:
   - Мы все делаем одинаковые ошибки. Так стоит ли каждый раз переживать по таким пустякам? Вырастем, поумнеем, правда?!
   Друг согласно кивнул в ответ и продолжил:
   - Спасибо за поддержку. Да, туристы часто ездят к солончаку Салинас-Грандес. Там добывают и соль, и воду. Минеральные. Озеро там когда-то было, вода испарилась, а соль осталась. Да так много, что это место по величине занимает третье место в мире. А хочешь, можем посетить ледник Перито-Морено, на него стоит потратить время. Знаешь, в нем находится третья часть запасов питьевой воды на планете.
   - Ты имеешь в виду пресную воду?
   - А что, есть какая-то разница?
   - Не знаю, надо посмотреть в энциклопедии или спросить у наставника.
   Так, преодолев свое упрямство, Дэвид сохранил теплые отношения с Мадо, надеясь, что их дружба продлится долго-долго. И с Аргентиной познакомился ближе. Оказалось, эта страна - родина танго. Теперь можно и маму просветить по этому поводу. А то ходит с папой на эти танцы, вдруг они не знают историю происхождения танго? И хорошо бы знать каждого человека в команде и вместе покорять стихии! Ох, и попадет от наставника за такие мятежные мысли! Со стихиями надо дружить и просить о помощи, а не подчинять, как варвар! Иначе такое отношение когда-нибудь обязательно обернется бедой в самое неподходящее время. История магии хранит достаточно доказательств о судьбах отступников.
  
  
   ГЛАВА ВОСЬМАЯ
  
  
   Нут долгое время боялась поднять глаза на Мастера, не желая нарушить обоюдное молчание, установившееся во время перемещения. Она без сожаления избавилась от трона, приняв решение не использовать его в команде. А, может, вовсе отказаться от глупой, детской затеи? Ну, какая из нее царица? Тогда, возможно, позже наладятся отношения с ребятами в группе избранных. Они - на равных рекомендованы Высшими Силами, так что надо постараться сохранить их доверие в будущем.
   Девушка привычно определила местоположение: Южная Африка, рукой подать - мыс Доброй Надежды. Понятно, это Южная Африканская Республика.
   - Мы на плато национального парка Столовая гора на высоте тысяча метров. Я узнала старый город - Кейптаун. Хорошее и символическое место. Тут сходятся воды Индийского и Атлантического океанов. Можно сказать: край мира. Красиво...
   - Не сомневался в твоем умении, Нут. Догадайся, почему я выбрал южную часть континента.
   Девушка смущенно опустила взгляд, ей польстила похвала Мастера. Но справится ли она со вторым заданием?
   - Мы ищем Серебристую Ель, значит, посмотрим сначала на серебряное дерево в этих местах. Конечно, оно редко встречается. Здесь существует легенда о магическом лесе, говорят, что это дерево способно очищать ауру человека, избавлять от порчи. Но я не считаю такие рассказы выдумкой. Это правда. Для меня Африка - символ магии. И пусть никто в группе не обижается на мои слова.
   - Нут, погоди строить предположения, ребята поймут. Вы все обладаете исключительными способностями, поэтому выбор пал на вас. А мнение у каждого свое. Просто его надо отстаивать и научиться признавать свои ошибки. У тебя все получится.
   Девушка согласно кивнула и, подставляя лицо горному ветру, уверенным тоном продолжила:
   - У нас любят давать красивые названия всему живому. Поэтому есть и тополь серебристый, и лох серебристый. А серебряное дерево вырастает на 10-15м. И листья у него огромные - 15см! А на них такие нежные серебристые волосики, залюбуешься! Туристы любят фотографироваться рядом. Считают, что оно принесет удачу. А знаете, как его называют? Очень необычно и трогательно: африканский принц!
   - Вижу, вижу, ты патриотка всего огромного континента. Так держать. Ну, что, полетаем, поищем наше серебристое чудо? Давай руку, принцесса, используем один кокон невидимости.
   - Ну, зачем Вы так, Мастер? Это все - детские фантазии: королева, трон. Я - самая обычная волшебница Египта. В команде я поняла: надо совершить собственный подвиг, чтобы в тебе признали лидера или равного себе. Хорошо, что вовремя дошло до меня. Смеялись, наверное, за спиной, а я царицу из себя корчила. Ой, вспоминать стыдно...
   Путешественники взмыли над горным плато, никем не замеченные, и медленно стали осматривать участки хвойных лесов на склонах. Предстояла напряженная работа, от их внимательности зависела судьба Земли. Они пересекли Южную Африканскую Республику, перебравшись на восточное побережье через территории Зимбабве, Мозамбик, Танзанию, ненадолго остановились в Кении и лесах Сомали. Напоследок, после сытного перекуса, переместились в Мавританию. Нигде не было и следа Серебристой Ели. И ребята тоже не подавали знаков об обнаружении объекта. Так Нут, уставшая, но довольная путешествием с Мастером, оказалась в своей комнате, а Ворон поспешил на зов Посланника.
  
   - Нашел?! - без предисловий спросил Ворон, появившись в комнате мальчика совершенно неожиданно.
   Ваня надеялся сначала поговорить, а потом уже, если понадобится, встретиться. Но Мастер поступил по-своему, почему-то решив, что ученик отыскал следы пребывания Ели или Алатыря. А у мальчика просто возник вопрос, на который он желал получить правдивый, честный ответ. У родителей была возможность лавировать между правдой и полуправдой. Хотя трудно понять, как это: полуправда. Выходит, наполовину ложь?! Ох, уж эти взрослые! Создают проблемы на пустом месте. Вот и Ворон примчался в надежде узнать местонахождение священного камня.
   - Я посоветоваться хотел, - смущенно промолвил Ваня, глядя на взъерошенного наставника. - У меня кое-что произошло...
   - И надо было так срочно вызывать?! - возмущенно каркнул Мастер, так и не превратившись в человека. Устал, видимо, от ноши человеческой оболочки.
   Птица нервно мерила шагами площадь стола для занятий, потом подпрыгнула пару раз и взлетела, наслаждаясь состоянием полета в небольшой комнате. Но разве такая мелочь могла смутить наставника?
   - Так я не вызывал. Просто тихо спросил, где ты...
   - Я говорил, в каких случаях обращаться ко мне?! У нас сейчас одна цель: камень! Камень! Серебряный Ветер и его Ель тоже сюда относятся. Ты их не нашел. Вопрос: зачем ты, Иван, побеспокоил меня?!
   Ване пришлось задрать голову, чтобы следить за полетом Ворона и отвечать на строгие вопросы. Почему-то разболелась шея: от неудобного положения или от грубого вращения.
   - Ладно, сдаюсь! Ничего мне от вас не надо! Ни от кого! Идите вы все...
   - Эй, что ты себе позволяешь?! Грубости оставь для ровесников, а со мной изволь общаться нормальным языком! И соблюдай приличия.
   - Ну, как можно говорить, если не даешь слово сказать, а?!! Кто должен быть примером для ученика?!! Наставник! А что я вижу?
   Неожиданно для спорщиков дверь в комнату приоткрылась, в проеме показалась голова Лии. Она увидела знакомую белую птаху, радостно вскрикнула и стала ловить ее, подпрыгивая и взвизгивая от радости, стараясь поймать за пушистое перышко. Ворон ловко уклонялся от маленьких рук охотницы, подлетая так близко, что девочка заливалась смехом от счастья. Ей казалось: она вот-вот схватит птичку и, наконец-то, погладит по нежным перышкам. Но Ворон снова парил под потолком, становясь недосягаемой и желанной добычей.
   Спустя несколько минут девочка опустилась на пол, склонила голову, собираясь заплакать из-за неудачи. Пока сестра гонялась за Вороном, Ваня успел успокоиться и сдержать гневные слова, готовые вырваться на свободу до прихода Лии. Он не стал помогать девочке, поняв задумку наставника: отвлечься, успокоиться после разочарования и заодно развлечься. Но слезы не входили в планы наставника.
   Он опустился на плечо девочки, а она сразу схватила беглеца и прижала к груди так крепко, что Ваня испугался за жизнь Ворона. Но Лия вмиг ослабила объятия, стала гладить птицу по маленькой голове и тихо что-то приговаривать. Ворон, видимо, отвечал ей, девочка радостно хохотала, притопывая ножками. У Вани шевельнулось серое чувство зависти к паре, которая так легко и просто нашла общий язык. Непосредственность Лии покорила Мастера настолько, что он забыл о разговоре с учеником, вдоволь наслаждаясь обществом маленькой волшебницы. Пришлось долго ждать, когда они наговорятся.
   - А почему вы ссорились? - Лия вспомнила о цели посещения комнаты брата. - Не надо ругаться. Ваня хороший, и ты, Ворон, тоже мне нравишься. Прилетай еще, будет весело! Договорились?!
   Наставник важно кивнул, осторожно прикоснулся клювом нежной кожи на щеке девочки и взлетел на стол. Лия поняла намек на прощание, неловко поклонилась новому другу и с сожалением покинула помещение. В дверях обернулась, послала воздушный поцелуй и безмолвно удалилась.
   - Твоя сестра - чудо! - восторженно каркнул Ворон, вмиг превратился в человека, предпочитая общаться с учеником на равных.
   - Понял. Согласен.
   - А ты, Иван, колючий, как ежик. Расслабься.
   - С вами расслабишься, как же! День потратишь на то, чтобы тебя выслушали! Набросился на меня, как коршун. Нет, как ворон! Кричишь, будто я совершил преступление. А с Лией совсем по-другому ворковал, чуть ли не сюсюкал, как с маленькой девочкой. А ей скоро семь, в мае, будет.
   - Все равно маленькая девочка. Ей хочется играть, а у нее такие серьезные дела в Книге. Даже жаль ее.
   - Ну, меня тоже никто не жалел и не спрашивал, хочу ли я получить магический дар. Ткнули Книгу и - все! Прощай, беспечное детство! Здравствуй, наставник! Никакого выбора! Справедливо? Нет! Все! Теперь пропала охота рассказывать новость. Иди по своим делам, больше не стану беспокоить.
   Мастер сидел в кресле мальчика, с улыбкой выслушивая упреки. Он мимоходом оглядывал пристанище ученика, отмечая порядок в комнате, чистоту и свежий воздух. Проветривал недавно, догадался наставник, мысленно похвалив Ваню.
   Мальчик удивленно посмотрел на Ворона, губы тронула легкая улыбка довольства. Хоть что-то хорошее сегодня произошло!
   Наставник вальяжно расположился в кресле, жестом пригласил к беседе. Ваня сел лицом к лицу на стул, выжидая, что скажет Ворон.
   - Начнем сначала. Выкладывай, - мастер настроился на долгий разговор.
   - Мне кажется, я остановил время, - неуверенно вымолвил мальчик и замер в ожидании ответа.
   Но его не последовало, наставник молчаливо смотрел в глаза собеседника. Ваня засуетился, не зная, как продолжить разговор. Собрался с мыслями, четко и коротко поведал историю происшествия.
   В глазах Ворона появился огонек интереса, он с уважением, как показалось мальчику, прислушался к рассказу.
   - Ну-ка, подробнее о своих действиях во время остановки. Давай вспоминай, это очень важно.
   - Так я родителям уже рассказывал. Опять повторять? Ну, зачем?
   - От тебя не убудет. Или куда-то торопишься? Кстати, поздравляю с получением редкого дара. Да, семейка у вас знатная. Интересная.
   - Ладно, уговорил, - нехотя согласился мальчик. - Ну, туман появился, на кисель молочный похожий. Он кусками висел. Так мне привиделось. Не знаю, как пояснить точнее. Я подбежал к маме Гены... Нет, не побежал! Я очень быстро шел, спешил, а туман мешал. Ощущение было, будто в воде бегу. А там не побегаешь.
   - Значит, сопротивление было? Так-так! Дальше?
   - Я очень торопился, боялся опоздать. Успел подхватить тетю Раю. Ну, а потом выдохнул, потому что тяжело было пробиваться сквозь туман, запыхался я... Дальше - ты знаешь...
   - Подожди, скажи: все вокруг ожило одновременно или по очереди?
   - Да откуда я знаю?! - от возмущения Ваня подпрыгнул на стуле. Почти, как Ворон перед взлетом. Но укор в глазах наставника заставил продолжить:
   - Тетя Рая посмотрела на меня странно. Испуганно. Потом птички зачирикали, ребенок заревел, Генка подбежал. Все! Это долю секунды длилось! Что можно успеть увидеть?!
   Наставник пренебрег возмущением ученика, спокойно продолжил расспрашивать:
   - Закрой глаза, окунись в тот момент. Это надо тебе, дорогой, а не мне! А ты сопротивляешься. Ну, молодежь! Ей даром дается то, о чем другие веками мечтают обрести, а она упирается. Рогами! Ну-ка, соберись и действуй.
   Ваня пропустил мимо ушей обидное замечание насчет рогов, послушно погрузился в момент спасения соседки.
   ... Разом растаял туман, как-то внезапно. Будто его и не было. Застывшие снежинки плавно продолжили полет, взмахнули крыльями птицы, потом послышался плач ребенка. Недоуменный и испуганный взгляд соседки, тети Раи, и запоздалый остаток страха от непоправимой беды - падения, рывок друга к испуганной матери и его озадаченное лицо. Кажется, в такой последовательности все происходило.
   - Ну, что, понял, почему пришлось уточнять? Давай, делись догадками.
   - Понял, - угрюмо произнес мальчик, поражаясь прозорливости наставника. - Сначала оживает то, что в воздухе, а потом и на земле жизнь восстанавливается. Только разница во времени совсем маленькая. Правильно?
   - А зачем тебе такие знания?
   - Чтобы избежать неприятных неожиданностей на свою голову, - буркнул Ваня и вдруг улыбнулся. Ну, наставник! Откуда он столько знает?
   - Живу долго, - беспечно ответил Ворон и довольно потер руки. Вот теперь можно приступать к настоящим поискам!
   Новость потрясла мальчика: наставник предложил посмотреть смерч изнутри. Окунуться в пасть опасного природного явления - это здорово! Когда? Сегодня?!
   - Не торопись, Иван. Сначала потренируешься с замораживанием времени, а потом и рискнем. Вдвоем, понял! Никакой самодеятельности! А то я тебя знаю: думаешь о последствиях после того, как попал в неприятность. Учти: я в ответе за тебя не только перед родителями, а и... Сам знаешь...
   Ваня довольно кивнул головой, строго обещая себе быть дисциплинированным учеником. Очень не хотелось подводить Ворона.
  
   Узнав о решении наставника проникнуть внутрь смерча, родители сначала возмутились, стали отговаривать, но Ваня посмотрел на них таким выразительным взглядом, что им пришлось смириться с планом работы Мастера. Видимо, опасались повторить ошибку, как в случае с Лией.
   - Мама, папа, - заверил сын. - Мы уже неделю тренируемся, у меня с каждым разом получается лучше. Не переживайте.
   - Легко сказать, да трудно сделать, - недовольно произнесла Алина. - Костя, поговори серьезно с наследником. Вы, мужчины, совсем не берете во внимание чувства матерей и жен. Если б моя воля, ни на шаг не отпустила бы от себя, но у людей, как у птиц: птенцы покидают родное гнездо и разлетаются в разные стороны.
   Константин подошел к жене, ласково обнял, притворно вздохнул, но потом улыбнулся собеседникам и промолвил:
   - Ну, что ты раскисла, родная моя? Это же нормальное течение жизни. Лучше давай радоваться тому, что имеем сейчас. Вот перед нами взрослый сын, разве должны мы с тобой удерживать его возле себя?
   - Да понимаю я все! Умом! Разумом понимаю! А сердце просто трепещет за него, за Лию. Пройдет несколько лет, и что дальше? Как я буду без них?
   Ваня покачал головой, неожиданно чихнул и вопросительно взглянул на родителей. Алина бросилась к нему, но вовремя одернула себя, возвратилась к мужу. Константин шутливо пожал ей руку, рассмешив обоих: и жену, и сына. Обстановка изменилась, Алина вытерла слезы, мужчины деликатно отвернулись. Что поделаешь: женщины! Плачут в печали и в радости. Мужчины сырость не разводят, крепятся. Правда, дедушка Велес говорил, что бывают исключения. Ваня точно знал, что он относится к тому числу. Когда уже он избавится от этого недостатка?! Посланник, а глаза часто бывают на мокром месте. Как девчонка! Фу! Самому противно!
   Оставшись наедине, мальчик не смог выбросить из головы состояние матери: непонятные сны, преследование со стороны погибшего отца, наверное, выбили ее из колеи. Она стала такой нервной и раздражительной, чего раньше никогда не замечалось за ней. Хранительница! Тысячи лет пребывания на Земле изменили ее инопланетную натуру, особенно последние 30 лет. Семья, дети, любовь стали не просто частью ее жизни. Нет, это настоящая жизнь во всех ее проявлениях!
   Ваня удивился своим взрослым мыслям, погрозил ключам пальчиком за вмешательство. Он заставил себя выучить уроки на завтра, собрал рюкзак, оглядел комнату в поисках беспорядка, удовлетворенно хмыкнул: если можно коня, как говорят, научить курить, то соблюдать чистоту в спальне - тем более! Теперь Страж может в любой момент "заглядывать в гости", не стыдно за неряшливость в прошлом. Ну, приходится иногда прибегать к помощи магии. Редко, в исключительных случаях. Потому что родители чуют за версту ее следы. Значит, растем!
   Ваня устроился на кровати в хорошем настроении, намереваясь распланировать следующий день, чтобы уделить время для нового приключения - проникновения в смерч. Вот будет карусель! Но сон сморил его внезапно, на половине мечтаний.
   ... Ночной лес или густой, заросший кустарником, парк. Тонкий серп молодой луны слегка освещает пространство вокруг костра. Ваня подбрасывает изредка толстые сучья, тонкие откладывает, любуясь отсветами пламени. Причудливая картина! А огонь, как живое существо, выгибается, вырывается вверх, просачивается между поленьями, будто стремится освободиться из плена. Иногда языки пламени ударяются в землю, вкрадчиво подбираясь к человеку у костра, но силы не хватает, чтобы лизнуть ногу, отомстить за заточение...
   Огонь зачаровывает, удерживает взгляд, манит и предостерегает, убегает и возвращается, теряет силу и вновь обретает ее с новой сухой веткой. Костер шумит и трещит, словно ведет неспешную беседу с одиноким путником. Нельзя, невозможно оторвать взгляда от этого магического явления. Языки пламени костра исполняют гипнотический танец перед угасанием, словно наслаждаясь восторгом единственного зрителя. Ване нравится эта волшебная игра: зритель и артист. Сравнение с заточением неправильное, лучше - театральное представление.
   Проходит много времени, но чародей не боится одиночества, даже не оглядывается, не реагирует на шорохи за спиной. Он в коконе, чего бояться? Мальчик снимает котелок с кипятком, заваривает травяной чай по бабушкиному рецепту, с наслаждением втягивает запахи разнотравья. Тихо, спокойно, и мухи не кусают. Кстати, и комаров нет, они не жужжат и не жалят. Тепло, значит, лето. Только, где, непонятно. А какая разница?
   Впереди послышался шум, будто сквозь заросли медведь ломится. Ваня поднял голову, всматриваясь в темноту ночи. Ага, вот и нежданный гость! Или ожидаемый?!
   Знакомый странник-рыцарь придержал коня, убеждаясь в конечной цели путешествия, и вдруг пришпорил его, угрожая затоптать костер и беспечного туриста. Ваня заглушил приступ страха, проглотил предательскую слюну, встал, гордо выпрямился. Он не стал останавливать нападающего, просто и четко вымолвил:
   - Мы рождены одной стихией. Прошу тебя, путник, раздели со мной трапезу.
   Тихие слова оказали на рыцаря неизгладимое впечатление, поразившее и автора приглашения.
   Стальные латы всадника начали плавиться и стекать с него лохмотьями, падать на траву и проваливаться в землю. В броне доспехов оказался старый крепкий мужчина, высокий, седоволосый, с угрюмым тяжелым взглядом. Он уверенно шел к огню, не обращая внимания на преобразования внешности. А черный вороной конь тем временем уменьшался в размерах, пока не достиг роста гриба на поляне. Всадник без сомнений переступил через то, что было его спутником длительный срок, неспешно приблизился к костру. Он положил на землю меч, откинул его ногой, Снял колчан со стрелами, поднял вверх обе ладони, показывая мирные намерения, приложил левую руку ко лбу, а потом к животу. Видимо, это означало, что он отдает себя на милость хозяину костра.
   Ваня безмолвно ждал, слегка наклонив голову, жестом пригласил к огню, протянул путнику на большом зеленом листе ломоть свежего хлеба, кусок запеченного мяса и небольшую рыбу. Так же молчаливо он сел на место, предоставляя гостю сначала насытиться, а потом вести разговоры.
   Мужчины неторопливо ели, изредка бросая друг на друга любопытные взгляды. Лишь закончив чаепитие, гость кивком поблагодарил мальчика. Другой на его месте обязательно поинтересовался бы, что делает паренек такого возраста один в лесу. Только ни одна эмоция не отразилась на лице знакомого всадника: ни радости, ни гнева или ненависти. Ваня терпеливо ждал. Хотя так хотелось дать волю своему любопытству и спросить, зачем этот человек преследует его!
   Но терпение мага было вознаграждено первой фразой незнакомца:
   - Благодарю тебя, Посланник, за тепло и ужин. У меня ничего нет, кроме этой ветви, - он протянул собеседнику веточку ивы с крохотными почками.
   Брови мальчика взметнулись вверх в удивлении, он принял дар, но не удержался, спросил:
   - Откуда Вы меня знаете? Разве мы встречались раньше?
   Ваня лихорадочно рылся в своей памяти, пытаясь вспомнить лицо этого человека. Только ни одной зацепки не обнаружилось. Ключи тоже хранили молчание. Могли бы и помочь.
   - Нет, мы не встречались. Ну, разве что во сне, - стеснительно ухмыльнулся гость, пристально вглядываясь в лицо мальчика. Вот теперь можно было различить гамму чувств незнакомца: недоверие, изумление, восхищение и ... смиренность. Почему?!
   - Вы хотели убить меня, - чуть запинаясь, тихо вымолвил Ваня.
   Он трусил невероятно, решившись задать провокационный вопрос. А вдруг рыцарь возьмется за старое, снова будет преследовать его?
   - Ты не так понял, Посланник, я не мог тебя убить, потому что ты...
   - Не сейчас! - зло рявкнул неизвестный Голос, и неведомая сила вырвала Ваню из уютной обстановки у костра и из сна, он даже успел заметить свои болтающиеся ноги в синих кроссовках и выражение ужаса на лице старого рыцаря...
  
   Ваня резко сел на кровати, обливаясь потом, сбросил теплое одеяло, и вдруг взгляд наткнулся на одинокую ветку ивы...
   Ну, как можно быть спокойным и рассудительным в такой обстановке?!! Когда уже он сможет спокойно выспаться?! Скоро совсем пропадет желание отдыхать и видеть сны. Кто переносит его туда и обратно?! Почему у родных нет ответа на такой важный вопрос?! Что делать? Откуда эта веточка, зачем ее преподнесли?! И кто этот рыцарь, что он хотел сообщить, а ему помешали?!
   Ваня со всего размаха ударил по подушке, вкладывая в удар весь скопившийся гнев и недовольство событиями, в которых не мог разобраться самостоятельно. Опять просить помощи у родителей? Ой, только не это! Таким темпами он никогда не найдет Алатырь! Нет, маму с папой тревожить нельзя. А вдруг ограничат в путешествиях в Книге? От них всего можно ожидать. А что? Обычная семья с необыкновенными родителями и детьми. Что уж говорить о дедушке с бабушкой? Они - Боги! Тогда, получается, они в курсе событий. Ну-ка, дорогие мои, объясняйте сон, переходящий в явь!
   - А, вспомнил, наконец-то, - радостно отозвался Велес. Ваня даже представил себе его скупую улыбку. - Растешь, значит. А раньше только с бабкой норовил посоветоваться. Но я понимаю, привык ты к ней. Я не корю, нет. Так, завидно было. Чего таиться? Признаю. Но твоей вины в том нет. Это я много времени потерял в полоне. Сын вырос без моего участия, да и с тобой малость запоздал. Но мы наверстаем, да, внучок?
   - Деда, а ты не хочешь ко мне переместиться? Мне посекретничать надо. А бабушке не говори. Она волноваться станет, не нужно беспокоить. Хорошо?
   Велес мигом появился у постели мальчика, внимательно всмотрелся в испуганные глаза, рывком притянул к себе. Внук попытался вырваться из крепких объятий деда, показать, что он - взрослый. Но не удалось. Силы оказались неравными.
   - Чего ты бьешься, как птаха в силках? Сиди уже и не рыпайся. Ты скоро вымахаешь под два метра, как тогда обниму родное чадо? Мне просто охота время догнать, насладиться беседой с тобой. Вот через годик-другой сам не захочешь проводить время со стариками. Будут иные интересы, новые друзья. Гляди, лет в двадцать женишься, совсем забросишь родных. Что нам останется, а?
   Ваня рассердился, легонько оттолкнул руки деда, возмущенно прошептал:
   - Ты чего? О чем ты говоришь? Совсем вы одичали на своем острове. И, вообще, мне девчонки не нужны! От них одни неприятности. У нас в группе есть одна такая фифа, царицу из себя представляет. Так ее сильно недолюбливают. Но есть, за что. Правда, другая, Джамала, ничего, проще. И не буду я жениться! Смотри, чего надумал! У меня, знаешь, сколько дел? А планов? О, на две жизни хватит. Вот.
   Велес отпустил неугомонного внука, не обижаясь на его искреннее негодование. Маленький еще, не понимает, как важно для деда простое прикосновение, вдыхание запаха родного человечка, ощущение физического и духовного родства.
   С Лией - другое дело: она сама просится на руки, целует деда в колючую щеку, дергает за бороду, может и ущипнуть. Девчушка, одним словом! Бесхитростная, искренняя, любящая! А Ваня уже стесняется своих чувств, хочет показаться старше, жаждет быстрее вырасти. А безоблачное детство не вернуть. Хотя вопрос спорный в их непростой семье. Лия пока не ведает о том, что идет по Второму Кругу. Счастливая! Если повезет внуку, то и он сможет возвратиться в беспечные детские годы.
   - Хватит тебе дуться на деда. Говори уже, что стряслось. Ты ведь не просто так позвал, думаю. Видать, дело серьезное, коли ты обратился не к бабке своей, а ко мне. Садись, садись, не стану приставать с объятиями. Вижу, что стесняешься, я не в обиде. Придет время, сам поймешь, каково держать внука на руках. Но до этого далеко. Очень далеко.
   Ваня устыдился собственного упрямства, повернулся к деду, погладил по шершавой руке, вложил свою ладонь в знак примирения. Велес расцвел от скупой ласки внука, ничего не сказал. Только вопросительно посмотрел на Ваню.
   - Ты про сны мои знаешь, так ведь? Мы с бабулей пришли к выводу, что рыцарь из сна не желает мне смерти, а взывает о помощи. Сегодняшний сон подтвердил правильную версию. Он со мной даже разговаривал. Ага, и ветку ивы подарил. Непонятно, зачем.
   Велеса заинтересовал подарок незнакомца, потому что в зависимости от верования человека ветка ивы трактуется по-разному. Но внуку пока не стоит говорить об этом. Возможно, Иван еще не знает, что веточка ивы - символ бессмертия у славян. Ох, непростой рыцарь преследует внука! Но! Сначала надо выяснить внешность незнакомого преследователя.
   - Деда, - деловито отозвался мальчик. - Я не разбираюсь в таких тонкостях. Ну, подумай, зачем мне? Главное, какой человек в жизни, а не разрез глаз. Правда?
   - Ну, хотя бы приблизительно опиши. В вашей группе ребята разных национальностей. Ты же можешь отличить японца от индейца или африканца от европейца. Вот и вспомни, как выглядел твой рыцарь без лошади.
   - Да обыкновенный он! Глаза, борода, нос нормальный. Наверное, европеец. Или американец. Деда, а, может, он из Австралии?
   - Вот видишь, вспомнил, а то: не знаю, не разбираюсь. Молодежь! Сразу спешите признаться в невежестве. А зря! Сначала подумай, а потом отвечай. Сколько раз тебе говорено было, а?!
   Ваня нетерпеливо вскочил с кровати, подпрыгнул на одной ноге, потому что вторая затекла из-за неудобного положения. Он кривился от боли, кусал губы, но не признавался деду. Боялся, что тот не одобрит его жалобы на здоровье. Посланник должен быть сильным! Мальчик закрылся щитом, пусть собеседник думает, что внук просто балуется. Это лучше, чем признаваться в слабости.
   Велес покачивал головой, сразу догадавшись об уловке мальчика, вмиг догадавшись, что затекшая нога болит неимоверно. Ладно, пусть думает, что дед не замечает болевой гримасы на лице внука.
   Наконец, Ваня шумно вздохнул, боль в виде колючих иголочек отступила, стало легче дышать. Теперь можно сделать вид, будто ничего странного не произошло. Хорошо, что дед деликатно отвернулся, увлекшись рассматриванием плакатов на стенах. Кроме привычного портрета саксофониста Стэнли Террентайма, на стене появились еще фото виртуозов "прохладного джаза" Лестера Янга и Стена Гетса. Пусть гость порадуется успехам внука в музыке, придет время, и Ваня будет играть не хуже, чем эти люди-легенды.
   - Ну-ну, - проворчал Велес, оторвавшись от созерцания плакатов. - Поглядим еще, выйдет ли из тебя толк, или родители зря потратились на приобретение инструмента. Ты ж невнимательный, Иван, из тебя сведения надо клещами вытаскивать. Сидел с человеком лицом к лицу полчаса, а некоторые товарищи, не будем указывать пальцем, умудрились ничего не запомнить. Для чего тебе дар даден? Для развлечения, а?! Садись, хватит кружить вокруг да около, будем восстанавливать событие до мельчайших подробностей. Ясно?
   Ваня кивнул, покорно поплелся к постели, но передумал. Придвинул к деду любимое кресло, сел напротив, послушно закрыл глаза. Он словно перенесся в тот лес, ощутил тепло костра и горячую кружку с чаем.
   Вот он, гость, неторопливо откусывает по очереди то хлеб, то кусочек мяса, и все время неотрывно наблюдает за хозяином поляны. Ваня замечает, как хлебные крошки падают в пышную бороду, а рыцарь, не глядя, смахивает их крепкой жилистой рукой. Можно даже увидеть мозоли на ладонях, тонкие пальцы с чистой кожей и чистыми ногтями. Нос гостя смешно двигается при пережевывании, кажется, будто он - отдельная часть лица, настолько подвижен. Мальчик видит при рассмотрении маленькую родинку у основания носа и две глубокие складки в уголках большого рта, спрятанного под длинными усами. В какой-то момент обнажилась белая полоска зубов, когда что-то попало на них, а гость не смог пережевать. Может, косточка?
   Ваня открыл глаза в недоумении: как раньше он не заметил такие важные мелочи? Но Велес погрозил пальчиком, и мальчик снова погрузился в воспоминания.
   Рыцарь пристально смотрит на Ваню, иногда щурится при вспышке пламени костра, но взгляда не отводит. При свете огня глаза кажутся серо-голубыми, иногда темнея до черноты. Тогда мальчик видит свое отражение в зрачках незнакомца. Теперь понятно, что рыцарь намного старше отца, скорее, он похож возрастом на деда. Под глазами старика глубокие морщины, на лбу - одна вертикальная и три продольные движутся в такт с ровными темными бровями. Хотя, правая бровь кажется чуть выше соседней, так, немного, на толщину спички. Волосы гостя седые, длинные, почти до плеч, густые, вьются на кончиках, норовят закрыть глаза, но их регулярно возвращают на место одним движением руки. Одежда рыцаря напоминает наряды Велеса: простые рубаха и штаны, а вот обувь вызывает вопросы.
   Ваня всегда посмеивался над тщательным выбором отца в обувном магазине: тот мог часами примерять, изучать и даже нюхать туфли или ботинки. Он предпочитал красивую удобную обувь, добротную, хорошо и надежно сшитую. Моды в этом деле не признавал, покупал изделия только знакомых фирм. А Ваня, наоборот, спешил быстрее расправиться с примеркой, не любил походы за покупками, часто повторял матери, что доверяет ее вкусу.
   Грубая полотняная одежда гостя плохо сочеталась с изысканными высокими ботинками отличного качества. Благодаря отцу Ване пришлось разбираться в особенностях пошива вещей. Даже на первый взгляд видно, обувь гостя тачали из мягкой, скорее всего, говяжьей кожи натурального цвета. Тонкая подошва не годилась для длительных странствий на лошади, но, вероятно, рыцарь презрел это правило, отправившись в путешествие в таком виде. Может, виной тому - железные доспехи? Иначе нельзя было влезть в них? А, какая теперь разница, когда дружескую спокойную беседу прервали самым грубым способом?! Чей же голос он слышал: "Не сейчас!" Неприятное придыхание знакомо, а вот хозяина голоса он никогда не видел. Это точно.
   Ваня так устал от воспоминания подробностей, что перебрался на уютную кровать, молчаливо улегся, виновато поглядывая на деда. Но Велес и так понял, каково внуку. Он укрыл мальчика одеялом, подоткнул со всех сторон, положил шершавую ладонь на лоб переутомленного ребенка. Ваня скривился от услышанной мысли дедушки, но сил не хватило для возражения.
   Велес провел над мальчиком руками, Ваня мгновенно уснул, а мужчина остался сидеть возле его постели, не зная, как помочь родной душе во сне и наяву. Две реальности переплетались так тесно и внезапно, что трудно совладать даже старому, опытному чародею. Что уж говорить о парнишке такого нежного возраста? Успокаивает лишь одна приятная новость: веточка ивы, подаренная внуку. Хороший знак.
  
   Ночное происшествие затмила долгожданная новость: сегодня свершится то, о чем Ваня мечтал с летних дней. Идем покорять смерч! Ура! Там, по крайней мере, знаешь, чего ожидать от стихии.
   Накануне проникновения Мастер долго и придирчиво наставлял ученика, заставляя повторять правила несколько раз, проверил наличие перчаток. Хотя чародей с прошлого года практически не пользовался ими: он мог перемещаться без их помощи. Такие перчатки нужны лишь для начинающих магов. А он все-таки на третьем курсе обучения. Но Ворон отмел все возражения, в последний раз проверил готовность к путешествию в сердце торнадо. Наконец, остался довольным, взял мальчика за руку, чтобы вдвоем отправиться на аллею торнадо в Северную Америку. Ваня должен был сам убедиться в ее существовании и правдивости названия. Конечно, лучше отправляться туда весной, когда образуется больше торнадо, чем зимой.
   Но время не терпит: кто знает, как долго Алатырь провисит в смерчах, не отправят ли его в пустыни космоса? Страшно, что пока никто не ведает, кто совершил мировое преступление, навлекая на Землю невероятные беды. Без Алатыря планета обречена, жизнь затихнет и исчезнет, возможно, навсегда. Сколько магов трудится над этой проблемой, а воз, как говорят люди, и ныне там. Нет никаких сдвигов. Хотелось бы разом решить все срочные задачи, но постоянно что-то препятствует и старым волшебникам, и молодым чародеям. Так медленно они еще ни разу не работали. Подумать только: прошло уже столько месяцев со дня пропажи Алатыря, а никто не приблизился к месту пребывания камня. И никакой серьезной зацепки для нормальной версии по поводу вора. Кто украл? Зачем стащили камень? Как удалось обойти серьезную магическую стражу? А самое интересное: почему не довели дело до конца? Как случилось, что Алатырь все еще на Земле? Какие цели преследуют похитители камня? Или вор-одиночка не представляет, что делать дальше с добычей?!
   Когда путешественники пролетели над территорией семи штатов в США, Ваня поразился, как люди от Скалистых гор до гор Аппалачи не боятся жить в опасных местах. Как можно жить в ожидании постоянных торнадо? Да, мужественные люди обитают в этих краях.
   В Украине редкость даже маленькие смерчи, хотя в последние годы, как утверждает наставник, их количество увеличилось. Наверное, всему виной изменение климата. Интересно, какое отношение имеет ветер к потеплению на Земле?
   - Эх, Иван, сколько раз повторять тебе, что в мире все связано между собой?! И Гольфстрим, и торнадо, и городские смоги, и пустоты в глубине земли после добычи полезных ископаемых. Человечество замечает проблему лишь после того, как она уже громко стучит в двери.
   - Хорошо, упрек в адрес людей я принял. Только мне трудно понять жителей, которые решаются поселиться в районах, опасных для жизни. Я бы ни за что не согласился! Честно!
   - Это их земля, родина. Тут жили предки и выжили, между прочим. Человек ко всему привыкает, даже к таким грозным явлениям, как смерчи. Правда, американцы предпочитают называть их торнадо.
   - Уважаю смелых людей. Почти половина страны страдает от этих смерчей, а они, представляешь, живут и работают, как ни в чем не бывало. Признаюсь, я б давно сбежал из опасного места. Неправильно, да? Нет, я хочу жить у себя, в родной степи или в Карпатах. А можно и возле моря поселиться. Видишь, какая у меня страна: выбирай, что хочешь! Все есть!
   - Ага, только ума не хватает пользоваться дарами земли на благо людей. Каждый богатый человек рвется к власти, чтобы нажиться самому еще больше, а не улучшить жизнь народа. Для них народ - масса, электорат, как они любят выражаться. Пообещают золотые горы, а ничего не выполняют потом. С каждыми выборами у людей разочарования все больше. Не зря у вас люди говорят, что политика - грязное дело.
   - Эй, Ворон! Ты с кем разговариваешь сейчас? Так я тебе не бабушка на лавочке возле подъезда! Мне ваша политика ни к чему, ясно? Все равно ничего не понимаю. И не желаю слушать то, что говорят по телевизору в новостях. Я хочу хороших известий! Пусть лучше рассказывают, что строится, какие картины пишут художники, а музыканты - симфонии, а не сообщают, кто кого сбил на дороге или совсем убил. Мои родители давно перестали смотреть эти ужастики, сказали, что вредит здоровью. И тебе, Ворон, не советую слушать наши новости. Не птичье это дело.
   Мастер разочарованно вздохнул, поняв, насколько несвоевременна эта беседа с подростком, которому неинтересно развитие политических интриг. Подрастет, разберется, может, попробует изменить ситуацию в стране.
   Поднявшись выше облаков, Мастер обнаружил зародыш смерча, показал мальчику, и они устремились навстречу новому приключению. Организовав единый кокон невидимости и защиты, спутники стали на пути торнадо.
   Даже сквозь оболочку кокона они почувствовали невероятно опасную силу ветра, когда их втянуло внутрь смерча. Потом наступило короткое время состояния невесомости, когда они оказались не во внешнем кругу, а просочились в центр хобота. Просто Ворон применил свои способности для практических занятий с учеником.
   Ваня тут же вспомнил, как его наставлял Мастер: смерч представляет собой стакан с чаем. Попробуй хорошо размешать чай, и ты увидишь, как незримая сила выталкивает чаинки наверх. То же самое происходит и в смерче, только вместо чая попадают строения, деревья, люди, животные. Их затягивает внутрь, поднимает на большую высоту и выбрасывает из смерча. Можно представить себе вихрь размером с небоскреб, а оттуда падают машины, буйволы, целые дома...
   Внутри оказалось совсем не так, как представлял себе мальчик: они попали в некий белесый туман, похожий на облако. Только оно тускло светилось и мерцало, находилось в середине трубы, не поднималось и не опускалось. Интересно. Как это ему удается?! О, вот еще неожиданность: торнадо вмещает в себя несколько маленьких смерчей, а они (чудеса!) крутятся в противоположную сторону. Как это возможно?! Невероятно красиво и страшно!
   - А человек может выжить в смерче? - мысленно спросил Ваня у Ворона, блаженно улыбающегося в грохоте бушующего ветра.
   Хотя со временем шум отошел на второй план, внутри стало почти тихо. Путешественники медленно поднимались к вершине хобота, скоро смерч избавится от непрошеных наблюдателей.
   - Нет, не получится! Мы с тобой защищены, а у людей нет шанса выжить - воздуха практически нет. Человек просто задыхается и погибает. Теперь понимаешь, какое опасное предприятие мы затеяли? Готовься, сейчас нас выкинет из смерча. Не бойся, я с тобой.
   Несмотря на надежную защиту кокона, Ваня здорово трусил во время прохода трубы хобота. Ему хотелось мгновенно перенестись в безопасное место, отдышаться и больше никогда не участвовать в таких авантюрах. Надо было послушать родителей и отказаться. Но после пребывания в самом центре смертельного торнадо его охватило такое восторженное настроение, что он, очутившись на земле, прыгал и кричал, грозил кому-то кулаками и снова прыгал, пока не устал.
   Ворон не торопил ученика, понимая его состояние после первого проникновения в смерч. Для него, жителя неба, это было очередной возможностью насладиться безумной стихией, мощью своего кумира - ветром. Но мальчик не должен догадываться о мыслях и экспериментах наставника, вдруг этот неуправляемый мальчишка задумает повторить такое путешествие в одиночку?!
   Ох, и долго же пришлось успокаиваться Ване! Он не мог отойти от невероятного приключения. Его ни с чем нельзя сравнить! Полет, невесомость, шквал ветра, выбросивший их с огромной высоты на траву под снегом! Здорово! Ощущения от страха и паники до восторга и пустоты. Как замечательно быть волшебником! Кому еще дано испытать такие противоречивые чувства?!
   - Спасибо, Ворон, - искренне вымолвил Ваня и протянул наставнику руку. Ему показалось, что по-другому выразить свои чувства он не в силах. - Пока ты со мной, один туда не полезу. Не переживай. Круто! Так круто, что слов не хватает. Честно!
   - Ладно, я слово сдержал, теперь очередь за тобой. Потерпи меня еще два года, потом другой наставник будет мучиться. Да шучу я! С тобой и трудно, и весело. Еще бы дисциплине тебя научить! Цены б тебе не было!
   - А ты разве не в курсе? - спросил мальчик и сразу прикусил губу. Но слово вылетело.
   - В курсе чего? - осторожно поинтересовался наставник. Он понял, что пропустил что-то важное. - Сказал "а", придется и "б" выговорить. Ну, что умолк?!
   - Ой, я поторопился, наверное. Может, ТАМ передумают?
   - Иван, ну-ка, прекращай свои штучки! Отвечай по сути вопроса и не увиливай!
   - Попадет мне дома, - тихо пожаловался сам себе мальчик, представив неприятный разговор.
   - Что ты шепчешь? Посмотри на меня! Иван, я требую немедленного ответа!
   Ваня опустил виноватый взгляд и робко прошептал:
   - ТАМ решили, что ты будешь моим наставником и на четвертом курсе. Осталось пять лет, а не два года. Прости.
   Ворон от неожиданности мигом принял вид белой птицы, подпрыгнул по привычке и взлетел. Он поднимался все выше и выше, пока не скрылся из глаз подопечного. Ваня остался один.
   Он не боялся одиночества, ну, что стоит ему в любой момент переместиться в нужное место, какие проблемы? Наставник покинул ученика, он был не в силах скрыть недовольство и разочарование от услышанной новости? Что ж, с Посланником нелегко и очень ответственно. Попробуй его перевоспитать! Да, Ворона понять можно.
   Мальчик растерянно оглядывался, не решаясь уйти, не дождавшись Мастера. Ему совсем не было холодно и одиноко, нет. Просто ненароком обидел человека-Ворона. Сразу понятно, как не понравилась новость наставнику. Что теперь делать? Как смотреть ему в глаза? Правильно люди говорят: насильно мил не будешь. Что ж, не станем напрашиваться!
   Но он не успел сдвинуться с места, как белая птица камнем упала с неба, чуть не коснувшись земли. Ворон принял человеческий облик, кивнул, как ни в чем не бывало, ровным голосом спросил:
   - Хотел удрать? Или решил дождаться меня?
   Пока Ваня подбирал слова, наставник иронически поглядывал на его метания, а потом внезапно подошел ближе и тихонько произнес:
   - Что, боишься? Надеешься, что струшу? Не дождетесь! - Ворон обхватил голову руками, поднял глаза к небу и вдруг рассмеялся, радостно и заливисто! - Несмотря на гибель моего ученика, Высшие Силы доверили мне тебя, Ваня, самого Посланника! На два курса! Ты представляешь, что это означает?!
   Мальчик мотнул головой, оторопело наблюдая за поворотами поведения Мастера. Никогда не видел его в подобном состоянии! Только ребята из команды могли быть такими бесшабашными и веселыми! Почему Ворон радуется предстоящим испытаниям вместе с ним, непослушным, трудным учеником?!
   - Эх, Иван, то, о чем ты подумал, мелочи! Главное для меня - возвращение доверия! Хотя никто не упрекал Ворона в смерти чародейки, я сам себя наказывал, что не сберег девочку до 18 лет. Намного тяжелее молчаливый укор. Поэтому с тебя, дорогой, глаз не спущу! И не смей закрываться от меня щитом, ясно?!
   - Понял, - покорно согласился мальчик, втайне радуясь хорошему настроению Ворона. Значит, решение не рассердило его, а, наоборот, подняло в собственных глазах. Замечательная новость и восхитительный день!
  
   Когда Джамала услышала название огненного водопада, долго заразительно смеялась, радуя спутника веселыми озорными искорками в морских глазах.
   - Ой, не могу! Лошадиный хвост! Ты не шутишь, Алекс?! Такую красоту назвали Лошадиным хвостом?! А где же сама лошадь? Потерялась? А, голову посеяла где-то... Хоть бы копыта остались! Ой, насмешил! Уф, даже живот разболелся. Это ты виноват, Алекс, нельзя так поступать с девушкой. Скажи им всем, что Джамала против такого несправедливого названия. Пусть придумают что-то более романтичное. А то: Лошадиный хвост!.. Ой, опять...
   Канадский маг с удовольствием наблюдал за веселой реакцией гостьи, поддаваясь ее очарованию, потом тоже стал хохотать вместе с ней, разделяя ее оживленное настроение.
   Туристы, прибывшие к огненному водопаду задолго до заката, некоторое время смотрели на пару с осуждением, а потом зрелище увлекло всех гостей настолько, что молчание оказалось самой выразительной реакцией на красоту.
   Волшебники в этот раз не воспользовались коконом невидимости, в такое время возле необычного водопада пребывало много туристов, среди них легко затеряться. Каждый путешественник стремился запечатлеть на фото и видео удивительное зрелище. Всего две недели в году водопад дарил людям неземную огненную прелесть.
   Алекс и Джамала устроились сбоку на горе, чтобы не пропустить момента, когда обыкновенная вода окрасится лучами солнца и превратится в подобие вулканической лавы. О, разве можно описать словами волшебство, происходящее на глазах тысяч людей?!
   ... Брызги в виде слабого тумана относит в сторону ветром, самые смелые туристы подбираются ближе, не опасаясь намокнуть. А на плато, откуда свергается "огненная лава", обычный редкий лес, присыпанный снегом, на той стороне никого из туристов нет, ведь насладиться красой можно лишь лицом к лицу к водопаду. Вот вода, окрашенная лучами заходящего солнца, становится ярко-красной! Вот она потекла с горы! Какие слова надо подобрать, чтобы описать эту неземную, магическую красоту?! Чудо природы - вот оно, творится на глазах сотен зрителей! Многие прибыли сюда за тысячи километров с одной целью: порадоваться красочному, удивительному зрелищу!
   - Спасибо, Алекс, - успокоившись, тихо промолвила девушка. - Прости, я так невежливо повела себя. Не знаю, что на меня нашло. Ты показал мне такое чудо! Видишь, природа сама может колдовать. А мы, по сравнению с ней, просто пешки на шахматной доске. Будем учиться у матушки-природы, да?
   - Конечно, Джа. Главное, не навредить ей.
   Еще долгое время пара молодых магов любовалась несравненной красотой природного явления, изредка перебрасываясь незначительными репликами, радуясь тому, что успели стать свидетелями необычного зрелища.
  
   - Иван, - послышался зов Тушара. - Ты уже вернулся из школы?
   - Да, - немедленно отозвался мальчик. - Ты же знаешь, у нас разница во времени всего три часа с половиной. Так что ты меня не разбудил. Вот Алексу с Джамалой труднее: когда он приходит домой после уроков, в Зимбабве уже глубокая ночь.
   - Как-то договариваются, наверное. А что Мастер, сбор не объявлял? Хочется всех повидать. Может, у кого-то интересные новости.
   - Думаю, если бы отыскали Ель или Ветер, мы бы уже мчались на встречу. Пока ничего, а у тебя как?
   - По-прежнему. Как насчет встречи сегодня?
   - Добро. Где?
   - Покажи мне ваши горы. Или у вас нет?
   - Обижаешь, друг. У нас есть все! Как и в Индии.
   - Тогда встретимся в центре Европы. Знаешь, где?
   - Вопрос, конечно, интересный. Насколько я в курсе этой проблемы, то на звание центра Европы претендуют четыре страны. Наша, кстати, тоже. Что скажешь, коллега?
   - Давай встретимся в городе Рахове на Закарпатье возле памятного знака.
   - Заметано!
   Друзья обнялись, едва заметили друг друга, они не виделись несколько дней, а новостей накопилось столько, что надо было срочно поделиться. Мальчишки внимательно осмотрели памятный знак, установленный еще в 1887 году австро-венгерскими властями. Так и стоит с тех пор. Ничего примечательного: усеченная небольшая пирамида, правда, основание постамента - прямоугольное. Конечно, надпись не по-украински, а на латыни. Пришлось прибегнуть к помощи местных жителей, которые вполне благожелательно отнеслись к просьбе маленьких туристов перевести текст.
   - Ладно, - примиряющим тоном начал разговор Тушар. - Меня как-то особенно не волнует, где точно находится центр Европы. Но я понимаю, что для тебя лично это дело принципа.
   - Тушар, ты неправильно понял. Людям нравится этот знак, туристы приезжают, есть, чем похвастать. Да, не скрою, мне приятно.
   - А как быть с другими знаками в Польше, в Литве, в Беларуси? Нет, подожди, еще и Словакия претендует быть центром. Никаких трений по этому поводу нет?
   - Было бы, из-за чего! Проблем, что ли, других нет?! Думаю, каждая страна права по-своему. У них своя точка отсчета, у нас - другая. И, вообще, знак установили столько лет назад! Пусть радуются все!
   Тушар усмехнулся в ответ на оптимистический настрой друга, ему понравилось такое отношение: главное, чтоб жили мирно и без претензий друг к другу.
   Ребята зашли в кафе согреться, попить горячего чаю, попробовать блюда местной кухни - на улице они продрогли, было морозно и ветрено. За столиком поделились планами, договорились после сытного и вкусного обеда облететь территорию Карпат. Вдруг повезет, и они отыщут Серебристую Ель?! Мальчики улыбнулись, как заговорщики, крепко пожали друг другу руки, расплатились с официантом и, радостно вздохнув, вышли на морозную улицу.
   В безлюдном месте они образовали единый кокон, так удобнее общаться, и магические усилия можно расходовать экономно. Так как находились под защитой Книги, ребята могли уделить достаточно времени на обследование Карпат. Зимние горы, леса под белым покровом завораживали волшебников до тех пор, пока не стали попадаться места вырубок.
   Огромные поляны заснеженных пней смотрелись дико, вносили разлад в гармонию Карпатских гор. Приблизившись к некоторым голым сопкам, увидели совершенно здоровые срубленные молодые деревья. У кого же поднялась рука отсечь живые сосны от корней, обрекая родную землю на погибель?!! Почему же теперь удивляются частым наводнениям?! Разве взрослые люди не ведают об опасности уничтожения лесов? Знают, конечно, но думают, что их обойдет стороной стихийное бедствие.
   Тушар понял, насколько расстроился Ваня, стал утешать: у нас, в Индии, творится то же самое. Во многих странах идея одна: после нас хоть потоп! Не исключено, что так и произойдет.
   - Что-то пропало настроение заниматься поисками. Лучше завтра махнем на Алтай, да?
   Индийский маг удрученно кивнул, сочувствуя другу. Никакими словами нельзя выразить боль за родную землю, планету и ее будущее. Каким оно будет?
  
   Джамала пригласила Алекса побывать на ее родине, посмотреть самое любимое место туристов Зимбабве: водопад Виктория. В 9 часов утра они встретились на знаменитом арочном мосту, построенном в прошлом веке. Канадского мага время устроило, ведь на его земле было всего 7 часов вечера. Они рассмеялись: встреча вчера и сегодня!
   Девушка сразу решила сразить спутника невиданным зрелищем: полной радугой. О, чтобы наблюдать такое редкое явление, стоило потратить не один день!
   Между высокими берегами реки Замбези, соединяющей Зимбабве и Замбию, где гремит, шумит и брызжет водопад Виктория, Алекс увидел круговую радугу. Полную радугу. Раньше ему говорили, что нельзя приблизиться к ней и рассмотреть ее в полном объеме. Почему?
   - Какой ты смешной! - рассмеялась Джамала, радуясь искренней непосредственной реакции друга на чудесное сияние. - Ты всегда наблюдал радугу с земли. А сейчас мы с тобой видим ее с высоты самолета. Иногда пассажиры самолетов могут насладиться этим зрелищем во время полета. Главное: вовремя посмотреть в иллюминатор, когда самолет оказывается ниже облаков.
   - Красота! Конечно, когда вода таким широким потоком падает с огромной высоты, тут может произойти любое чудо! О, Джамала, теперь я вижу горизонтальную радугу! А это что?!! Джа, я действительно наблюдаю двойную радугу?!! Класс!
   - Не устал от шума и грохота? Учти: здесь всегда так! Мой народ называет водопад "Гремящим дымом". Это европейцы придумали новое название в честь королевы Виктории. Еще в позапрошлом веке, в 1855году. Мне не жалко, пусть люди радуются красоте и лучше узнают наши страны. Африка - чудесный континент, но даже мы не знаем ее полностью. Она стоит внимания и изучения археологами, историками, просто любознательными туристами.
   - Полностью согласен! - Алекс отвлекся от созерцания величественной реки Замбези, круто и резко поворачивающей среди высоких берегов. - Я - в восторге! Мы должны обязательно привести команду сюда. Радостью надо делиться! Знаешь, так хочется просто кричать от вида небывалой красоты! Хорошо, что нас никто не услышит. Э-ге-гей, люди! Я люблю этот мир и водопад! И радугу!
   - Погоди, ты еще не успел повидать многое в этой местности. А знаешь ли ты, как выглядит комбинированная радуга?
   - Погоди, не все сразу! И такое бывает?! Вот черт! Ой, прости. Почему мой наставник даже не намекнул на существование такого явления?
   - Не кипятись, Алекс! Может, он планировал рассказать позже. У них же план, графики разные. Наставники работают по своей системе. Просто мы нарушили кое-что и увидели все немного раньше. Ничего страшного. Твой наставник точно обрадуется внеплановому занятию. Сегодня безоблачный день, давай вернемся сюда поздно вечером. Ты как раз успеешь выспаться.
   - Зачем? Что можно различить здесь в темноте? Луной полюбоваться можно и дома.
   - Хм! - загадочно улыбнулась девушка. - А как насчет лунной радуги?
   Алекс недоверчиво посмотрел на спутницу, понял, что она не разыгрывает, говорит всерьез, поднял вверх руки, шутливо промолвил:
   - Убила! Наповал! Я сражен!
   Он схватился за сердце, смешно закатил глаза и повалился на траву, притворяясь неподвижным. Приоткрыл один глаз, чтобы удостовериться, что спектакль разыгран не напрасно. И снова замер, сдерживая приступ веселья. Девушка никак не комментировала представление, наслаждаясь игрой друга. Если человеку охота валяться на росистой земле, среди грохота и рокота водопада, зачем же мешать ему? Пусть получает удовольствие от невинного развлечения!
   Не дождавшись похвалы от спутницы, Алекс разочарованно поднялся, отряхнулся, избавляясь от прилипших травинок, и только теперь увидел смешинки в глазах Джамалы. Она, наконец, оценила усилия мага по ее увеселению, медленно захлопала в ладоши. Чародей церемонно поклонился, встал на одно колено, предлагая спутнице руку. Девушка фыркнула, но приняла условия игры, прошлась вокруг "рыцаря", милостиво позволила подарить себе полевой цветок. Но серьезности хватило ненадолго. Джамала рассмеялась так заразительно, что Алекс тоже не выдержал и подхватил эстафету неудержимого веселья.
   Маленькая группа еще долго приходила в себя после веселой забавы, сидя недалеко от водопада на крутом уступе, невольно вздрагивая от холодных брызг льющейся воды. Вскоре Алекс предложил:
   - А давай позовем наших ребят из группы, пусть тоже полюбуются красотой твоей земли! Но мы не намекнем о цели сбора команды, хорошо? Представляю, как они удивятся! Ай, да, Джамала! Вот умница! Интересно, другие пары тоже так развлекаются?! По-моему, очень полезная штука - перемешивать нас и таким образом знакомить друг с другом.
   - А Дэвид может рассказать о необычном явлении в Австралии. Ты когда-нибудь видел радугу внутри облака?
   - Ты имеешь в виду отдельно взятое облако? - иронически переспросил спутник.
   - Алекс! Ты, что, не веришь мне?!!
   - Верю, верю, но представить себе такое не могу! Как может радуга жить в отдельном облаке?
   - Ладно, не хочешь, не верь! Поищи в компьютере снимки, уж тогда крыть будет нечем! Фома неверующий!
   - Джа! Я просто признался, что не могу представить, а ты сразу обвинила меня во всех вселенских грехах. Так нечестно!
   - Хорошо, прощаю, - хитро улыбаясь, промолвила девушка и взмыла на пушистое облачко. Спутник не заставил себя ждать, примкнул к компании, протянул руку в знак примирения и дружбы.
   Облако с чародеями проплыло над глубокими ущельями, над длинным арочным мостом, над смотровой площадкой, где уже собирались туристы. Джамала с тихой радостью наблюдала за восхищенным взглядом спутника вслед исчезающему водопаду, прогулка вышла замечательной и познавательной. Жаль, что два прежних курса обучения прошли не так весело и интересно, как в этот раз. Лишь бы не потерять связи друг с другом ни с кем из группы.
  
  
   ГЛАВА ДЕВЯТАЯ
  
  
   - Может, поедем на весенних каникулах куда-нибудь?- поинтересовалась Алина у семьи за ужином.
   Ваня и Лия тут же отложили столовые приборы, настроив ушки в ожидании увлекательного разговора. Константин удивился неожиданному предложению жены: ничего подобного они не обсуждали. Что послужило причиной внезапной тяги к путешествиям? Он молчаливо устремил взгляд на супругу, тоже надеясь услышать что-либо, достойное его внимания.
   - Ну, чего вы молчите? - удивилась хозяйка молчанию домочадцев.
   Она нетерпеливо пожала плечами: почему никто не поддержал хорошую идею по поводу отдыха всей семьей? Неужели устали друг от друга за зимние месяцы? Так ведь каждый из них был достаточно занят своими делами. Лия училась успешно в школе и на магическом курсе, общалась с подружками, Костя мотался по миру в поисках материалов для диссертации. Их надо было добывать обычным для ученого путем, а не волшебством. Ваня разрывался между школой, музыкой, магией, розыском Алатыря и стремлением понять грани сна и яви.
   Она, Хранительница пирамиды в Бермудском треугольнике, тоже не сидела без дела: тщательно отбирала информацию о следах пребывания Серебряного Ветра и Серебристой Ели, старалась разобраться, что послужило причиной пропажи Алатыря. Связано ли это преступление с Ветром и Елью, и каким образом. Конечно, действия молодых магов под опекой Мастера Торба тоже были под неусыпным наблюдением. Да, молодежь часто отвлекается на ненужные явления, но зато позже оказывается, что они приводят к необходимым сведениям. Бывает, команда ведет себя так, словно правила магии написаны не для них, нарушают их. А в итоге получается, что они идут по верному пути. Странно, страшно, но против фактов не пойдешь. Но группе знать об этом необязательно. Пусть идут путем предков, соблюдают закон конспирации, учатся на собственных ошибках и двигаются вперед.
   - Не вижу интереса в глазах семьи, - укоризненно вымолвила Алина. - Неужели никого не волнует мое предложение, а?!
   - Мама, - чуть слышно прошептала Лия. - Ты хочешь покататься на лыжах? Там же людей полно! Они такие шумные и приставучие! Все им интересно: как зовут, как научилась спускаться по трассе в таком возрасте, почему без взрослых поднимаешься на подъемнике? Или: почему девочка не любит рыбу? Кудряшки настоящие или накрученные? Мама, как взрослые могут задавать столько глупых вопросов? Они, что, не понимают, что я знаю некоторые вещи лучше, чем они?!
   - Представь себе, не знают! Люди воспринимают тебя в качестве ребенка шести лет.
   - Мне скоро семь!
   - Через два месяца! Остынь, дочка. Я спросила, не хотите ли отдохнуть вместе! Просто спросила! А вы что?!! Сидите насупленные, как коты сытые!
   - Я - не кот! - возмутилась девочка.
   - Хорошо, ты - сердитая кошка! Нравится? Мне - нет!
   Ваня встал из-за стола, подошел к матери, прикоснулся к светлой голове, чмокнул в макушку:
   - Мама! Мы тебя услышали. Успокойся, не нервничай, не вреди своему здоровью. Мы желаем поехать куда-нибудь. Но в тихое, уютное местечко, где нет назойливых туристов. Да, папа?! Лия, ты как?
   Сестра согласно кивнула и присоединилась к брату, Константин тоже забросил ужин, обняв всех разом. Алина ощутила тихую радость от объятий самых родных людей. Что еще надо женщине для полного счастья?!
   На импровизированном семейном совете решили найти обычное горное село в Закарпатье, далекое от проторенных туристических тропинок, пожить в покое и единении с природой, наслаждаясь вкусной простой едой предков, тишиной и общением.
   - Лия, доченька, ты же понимаешь, что, возможно, придется жить в спартанских условиях? Вода из колодца, туалет во дворе, миска вместо ванны?
   - Мама, я - волшебница или кто? Телепортируюсь и - назад! Обязуюсь соблюдать закон конспирации. Еще вопросы?
   - Лия! - строго осадил дочку Константин. - Ты откуда набралась таких манер? С тобой родители разговаривают, а не ровесники! Иван, а ты что молчишь? Почему позволяешь сестре так вести себя с нами? Воспитали на свою голову. От горшка два вершка, а туда же!
   Лия вмиг возмущенно подпрыгнула на месте, обидевшись на реплику отца, развернулась и, сдерживая слезы, покинула компанию. Она сидела в одиночестве в своей комнате, злая на весь свет и родню. Как они не понимают, что она уже совсем большая?! Разве дело в годах?! Сейчас она чувствовала себя опытной чародейкой, способной на многое, недоступное ее сверстникам-магам. Откуда такое ощущение, понять не могла, да и гнев мешал сосредоточиться. Хорошо, сейчас успокоюсь, думала девочка, все еще сжимая кулачки от обиды и злости.
   Она закрыла глаза, вспомнив урок Фен-Чула, как обуздать эмоции. Расслабившись и отрешившись от спора с родителями, взмыла над планетой. Как всегда, вид океанов и морей подействовал умиротворенно. Она парила над гладью вод, над крутыми валами, над нежным бризом, а на душе постепенно становилось тепло, спокойно, радостно...
   - Похвально, - тихий голос брата разрушил очарование момента.
   Лия поняла, что он обустроился напротив нее на полу, видимо, желая присоединиться к "путешественнице". Она нервно передернула плечами, отказываясь общаться. Предатель! Не заступился за сестру перед родителями! Почему ее упрекают возрастом? Вот вырастет, и пусть тогда только попробуют обидеть! Она им покажет!
   - Лия, - снова шепот Вани вторгся в ленивые размышления девочки. - Я знаю, ты уже вернулась. Открой глаза, принцесса. Давай поговорим. Прошу тебя.
   Сестра гневно сверкнула глазами в сторону брата, подчеркнуто равнодушно отвернулась, мол, разговор с тобой неинтересен. Но Ваня не повелся на знакомый трюк, передвинулся, оказавшись вновь напротив девочки. Они сидели некоторое время глаза в глаза, не мигая, испытывая друг друга на прочность.
   Первой не выдержала Лия, неожиданно моргнула и сразу сердито бросила:
   - Так нечестно! Ты воспользовался магией! Я папе пожалуюсь! Ну, почему все время побеждаешь ты?!!
   Ваня осторожно обнял плачущую сестренку, откинул кудряшки со лба, вытер ее сухие глаза:
   - Плохо играешь! Неужели не смогла выдавить слезинку? Актриса, блин! Ой! Лия, ты ничего не слышала, ясно?!
   Лия вырвалась из объятий брата, вскочила на ноги, со всего размаха плюхнулась в кресло. Оно, бедное, даже застонало от такого небрежного отношения. Ваня терпеливо сносил плохое настроение девочки, надеясь на ее благоразумие: она не умела сердиться долго.
   - Ладно, - миролюбиво согласилась Лия. - Поговорим. Только учти: начнешь воспитывать, уйду. В Книгу. Ясно?
   Брат поднялся с пола, прошелся небрежным шагом по комнате, в глубине души завидуя организованности хозяйки: каждая вещь на привычном месте, порядок - идеальный. Нигде - ни пылинки, ни игрушки или разбросанных тапочек. Как ей удается так соблюдать чистоту и порядок?!
   Торжествующий взгляд Лии выдал ее намерение похвастать перед братом. Должна же она хоть в чем-то превосходить Ваню! Он уловил неприкрытую мысль, захлопал в ладоши, признавая поражение в деле поддержания порядка в комнате. Лия довольно улыбнулась, протянула руку: мир? Но едва брат попытался заговорить, сразу перешла в атаку:
   - Ты не заступился за меня перед папой! Сколько можно считать меня маленькой?! Тебя они, конечно, не унижали так!
   Ваня смеялся так долго, что сестра забеспокоилась, как бы с ним не случилась икота. Она недоверчиво заглянула в глаза, мотнула головой, не доверяя своим ощущениям: не может быть!
   - Представь себе! - слегка успокоившись, заговорил мальчик. - Еще четыре года назад я боролся с родными людьми за право считаться взрослым человеком! Представляешь?! А они все равно продолжали называть меня малышом. Конечно, не так часто, как раньше, но частенько срывались на это дурацкое прозвище. Ух, как я их ненавидел в такие моменты! Но - недолго! А вот деду - прощал. Он ведь не знал меня до девяти лет. Думаю, пусть наверстает. А сейчас он признает меня на равных. Так ли это на самом деле, не знаю, просто чувствую, и все!
   - И долго мне терпеть такое безобразие? - взвилась в негодовании юная чародейка.
   - Сначала успокойся, а потом послушай старшего брата. Договорились?
   Пыхтя и втихомолку ругаясь, Лия выбралась из уютного кресла, стала мерить шагами свое жилище, пытаясь собраться с мыслями и не потерять лицо перед Ваней. И хотелось его выслушать, и боялась возможных нравоучений. Наконец, она остановилась перед братом, недоверчиво посмотрела в глаза, словно проверяя на честность, потом резко махнула рукой: будь, что будет!
   Ваня шутливо поклонился, покачал головой и тихо заговорил:
   - Лия, я знаю тебя так долго, что ты даже не можешь себе представить! Вечность!
   Смешинки в глазах брата дала Лии возможность засомневаться в его словах. Он мигом стал исправлять шаткое положение:
   - Ну, ладно, чуть меньше! Ты очень дорога мне, даже важнее, чем родители. Невероятно, но это чистая правда. Ой, вот сморозил, да? Только пока не могу признаться, почему в моей жизни ты занимаешь такое место. Не время еще!
   - Ну, вот опять! Ты говоришь, как родители! Откуда вы взяли такую моду?! - всплеснула руками девочка.
   - И не возмущайся, - мгновенно отпарировал брат. - Поверь, совсем скоро ты обо всем узнаешь. Потерпи, пожалуйста! Знаешь, даже немного смешно: ты во всем похожа на меня! Я тоже злился, огрызался, ссорился. Но с бабулей я всегда дружил. Вот умела она сдерживаться и не показывать, как ей страшно за меня. А родителей тогда рядом не было. Ты же в курсе той истории, она произошла семь лет назад. Все, кому не лень, называли меня малышом, по голове пытались погладить.
   Лия смотрела на брата во все глаза, удивляясь похожести их судеб и спокойному рассказу Вани сегодня о тех приключениях. Но ему было хуже, не с кем было поделиться переживаниями, кроме бабушки. А у нее есть все родственники и Ваня! Главное: Ваня! Вот глупышка! Вспылила из-за какой-то поговорки! И брата расстроила! Скоро вырастет, и никто не станет считать ее маленькой. Прав Ваня: этот недостаток проходит со временем. Ладно, забьем на это дело!
   Ваня глазам своим не поверил: Лия вдруг улыбнулась, закружилась в танце, показывая, как ей хорошо и радостно. Неужели дошло до сестренки?! Или в ее возрасте такие случаи забываются быстро?! Интересно, какие слова оказались решающими для нее?!
   - Ваня, ты просто показал мне, что не стоит обращать внимание на такие мелочи. Ты же прекрасно сохранился после всех недоразумений с родителями! Так?! Значит, и я переживу! Я-то знаю, что нельзя судить о человеке по годам. Мне точно больше лет, чем я выгляжу. Понимаешь, ощущение такое! И не смей смеяться! Потому что во сне я вижу другой мир! Да, другой! И не я его выдумала! Не веришь?
   - Лия, солнышко, конечно, верю. Учти: я тебе не подыгрываю! Наше сознание хранит много информации, переданной нам предками. Придет время, и она станет доступной для нас с тобой.
   - Так у тебя тоже такое бывает?! - глаза девочки округлились от изумления, в них отражалась работа всех рецепторов головного мозга.
   Ваня даже дернулся от мысли, пришедшей ему в голову. Опять ключики балуются! Такими терминами он еще не пользуется.
   - Лия, мы с тобой - потомки таких семей, что я уже устал удивляться. Вот никогда не видел вживую древнего рыцаря, так ведь? А он мне снится! Я в нем все-все рассмотрел. Спасибо деду, он подсказал, как надо пользоваться даром памяти. А папа, знаешь, что сделал, когда мне стукнуло девять лет? Просто поставил перед фактом: бери, обращайся, как знаешь. Чудо, а не родители! С наставниками легче общаться. Им ответ держать перед Высшими Силами, вот они и стараются.
   - А что хотел этот рыцарь?
   - Да сначала гнался за мной...
   - Он, что, хотел в тебя стрельнуть?
   - Ой, какая ты, Лия!... Рыцари в древности пользовались только мечами. Другого оружия тогда не было. Это сейчас можно исподтишка на большом расстоянии уничтожить врага. А в те далекие времена все проходило по-честному. Лицом к лицу. Конечно, побеждал сильнейший.
   - А зачем надо было убивать? Человек же умирает навсегда! Несправедливо, Ваня! Люди должны жить в мире и говорить на одном языке. А раньше как жили?
   Ваня глубоко вздохнул, узнавая в сестре самого себя в таком нежном возрасте. Ему все объясняли, значит, и он обязан отвечать теперь уже младшей Лии. Правильно бабушка говорит: все возвращается на круги своя. Ученик со временем становится учителем. А не рановато ли для него в 13 лет?!
   Глухой голос в голове неопределенно хмыкнул, закашлялся и исчез. Эй, что это такое?! Сколько можно прятаться? Кто ты, незнакомец в голове? Чего тебе надобно, старче?
   Никто не ответил, не возмутился намеком на старость. Дый, точно, высказался бы, еще и оскорбил бы. Кстати, куда он пропал? Или он меняет свой голос? С него станется, он такой! Никак не оставит в покое семью Велеса. Так и норовит какую-нибудь пакость совершить. Хотя, надо отдать должное: именно Дый помог найти его в камне в Каменном Селе. Да, интересный поворот.
   Странные, несвоевременные мысли приходят в голову. Прошло три года после освобождения Велеса, и обида как-то притупилась, ненависть к врагу семьи испарилась. Остался неприятный осадок от встреч с Богом, который сумел обманным путем заточить деда на тридцать лет в Каменной Могиле под Мелитополем.
   - Ваня, ты уснул?- теребила мальчика неугомонная Лия. - Я тебя зову, зову, а ты смотришь на меня и не видишь! Заболел, что ли? Ты почему закрываешься щитом? Я же не враг! Что вы все от меня таитесь? Не доверяете? Так и скажите! А то сидите, как в коконе. Фу! Я с вами не дружу! И с тобой дружить не стану, тоже закроюсь.
   Ваня молчаливо чертыхнулся про себя, в который раз обещая себе, что сегодня поговорит с родителями. Пора раскрывать тайну прошлой жизни девочки. Сколько можно таиться, закрываться в родном доме?! Должна же быть отдушина в родных стенах! Но Лия не дала опомниться, заявив:
   - И не расскажу тебе ничего! Я тоже вижу страшного человека! У него борода вот такая! - Девочка распахнула руки, как заядлый рыбак показывает большой улов.
   Заметив снисходительную ухмылку брата, встала воинственно, инстинктивно, руки в боки, сердито топнула ножкой и таинственно шепнула:
   - А он давно мне снится! Думает, что я его не вижу, молчит и улыбается. А после него пахнет цветами и водой. Ой! А вода разве пахнет? Конечно, пахнет! На речке у бабушки! О, вспомнила! Ага! И у меня память хорошая, не только у вас с папой. А хочешь, скажу, как зовут дядю из сна? Нет?! Ну, и не надо. И цветок не покажу. Беленький такой, ароматный...
   Догадка Вани оформилась в уверенность: воспоминания из прошлого возвращаются к сестре намного раньше, чем предвидели родные. Неужели Хранитель Лоомо присматривает за полюбившейся ему русалкой?! Призвав на помощь все силы убеждения, он снял магический щит, позволив девочке услышать некоторые мысли. Лия даже подпрыгнула от неожиданности. Она напомнила мальчику наставника Ворона, который тоже любит подскакивать перед взлетом.
   - Ваня, - медленно, с запинкой, вымолвила Лия. - Откуда ты знаешь моего гостя из сна? Это мои сны! Мы не можем перепрыгивать в сновидения других людей. Или можем?..
   - Все хорошо, моя маленькая принцесса. Просто я встречался с ним семь лет назад.
   - С Лоомо? А почему он не стареет? Он должен быть уже стареньким. Я же выросла! И ты вырос. И папа с мамой. Ой, они не выросли. Смешно, да? А почему взрослые не растут? Они витамины не кушают? Надо подсказать маме. Я не хочу, чтоб они были старенькими! Тогда они умрут! Полетят на небо и не вернутся! Никогда, никогда не вернутся!!! Не хочу, чтоб так было!
   Лия расплакалась, позабыв о госте из сна, крепко обхватив брата за плечи. Длительное время Ване пришлось успокаивать девочку, упрекая себя в том, что преждевременно решил открыть семейную тайну. Лия не готова к восприятию такой серьезной информации. Случай с Хранителем пирамиды в Тибете можно как-то объяснить, а как быть с остальным?! Надо предупредить родителей, пусть они сами придумывают отговорки. У них получится намного лучше, чем у него. Все! Решено!
  
   На сбор группы Ваня летел на крыльях радости: хотелось всех повидать, поделиться впечатлениями, услышать новости от ребят. А втайне надеялся хоть на какой-то сдвиг в поисках Алатыря или Серебристой Ели. Серебряный Ветер все равно не поймать, так хотя бы отыскать следы пребывания лесной красавицы.
   В этот раз компании назначили встречу на китайской территории гор Тянь-Шань. Весной тут и не пахло: всюду на склонах снег, хотя зеленые поляны тоже, оказывается, вклиниваются в белую тишину. Но Ваня все равно почувствовал неумолимое приближение весны: морозный опьяняющий воздух, звон капели, чириканье смелых птиц и много солнца. Много солнца!
   Кто сказал, что весна не пахнет? Неправда! Еще как пахнет! Восхитительное ощущение близкой оттепели, зеленых лугов, альпийского разноцветья! Хорошо, что комарики и прочая кусающая живность еще сладко спит. Пусть ими насладятся летние туристы, а мы подышим вкусным горным воздухом. Вот закрыть бы его в большую банку, а дома в комнате открыть. Ах, замечательная, но невыполнимая мечта! Можно, конечно, поколдовать и насытить спальню всеми этим запахами, но - не то! Ненатурально. Жаль. Ладно, хватит мечтать, пора прислушаться к наставнику.
   - Судя по вашему счастливому виду, - начал беседу Мастер Торба в человеческом обличии. - Вы отдохнули неплохо. Полезно ведь меняться парами в процессе работы? Никто из вас не потребовал срочной встречи, значит, мы все еще топчемся на месте. Или у кого-то есть новости?
   Ворон внимательно осмотрел круг магов, скрестил руки на груди, прошелся вдоль замерших учеников, молчаливо возвратился на центральное место. Он не ругал и не упрекал ребят ни словом, ни взглядом, но они все равно почувствовали себя не в своей тарелке: не справились с заданием. Столько времени прошло, а они не приблизились к намеченной цели. Кто поверит им в следующий раз? Или его не будет, следующего раза?!
   Молчание становилось невыносимым, ребята переглядывались в недоумении: что произошло? Чего ожидает Ворон? Неужели кто-то провинился и молчит, надеется, что пронесет? Разве возможно утаить хоть что-нибудь от Мастера?
   - Прекратите казнить себя! - возмущенно выкрикнул наставник. - Ну, почему в ваши умные головы лезут такие глупые мысли? Вы нормально справляетесь. Честно. Старейшины ведь тоже не сидят без дела. Ищут. Пока тоже без результата. А вы сразу паникуете. Нельзя так! Друзьям доверять надо. Иначе, какая же это дружба?!
   Молодые чародеи неловко и виновато переглянулись, мысленно извиняясь друг перед другом. Да, они разные, но по духу - едины. Пусть методы поиска отличаются, но цель у всех - одна!
   Дэвид первым решился спросить у Ворона:
   - Мастер, что нам надо изменить в себе, чтобы найти пропажу? Мы что-то делаем не так! Нельзя растрачивать силы магов на мелочи. Может, двинемся цепью? А что? Разве плохая идея?
   В команде зашумели, стали переговариваться, утвердительно кивать. Ворон не спешил вмешиваться в совещание молодежи, пусть сами решают, как работать дальше. Какой бы нелепой ни выглядела идея, надо обязательно обсудить ее в группе. Пусть даже спорят, в споре рождается истина. Так говорят предки.
   - Мастер, а вы что посоветуете? - Мадо жестом успокоил друзей, подходя ближе к наставнику.
   Ему не терпелось быстрее получить новое задание и отправиться в путешествие. Все равно, с кем, лишь бы заниматься делом, а не спорами ни о чем. Сколько можно толочь воду в ступе? Надоело! Десять месяцев коту под хвост! Как можно потерять столько времени и не добиться результата?!
   - Вижу, - Ворон поднял вверх руку, призывая к молчанию. - Друзья, вы совсем упали духом. Предлагаю проветриться и потом принять решение. Согласны?
   - Так мы и так на природе.
   - В догонялки поиграем, что ли?
   - Столько времени потеряно, и опять отдыхать?
   - Гоняемся за Ветром, ищем Ель, все без толку.
   - Снова охотиться на тайфуны?
   - Надо засунуть голову в смерч, там сквозняков хватает.
   - А мы там были, ничего интересного. Странно, как Алатырь не выталкивает оттуда. Законы физики для всех одинаковы или нет?
   Ворон молчаливо слушал недовольные возгласы учеников, не удивляясь и не перебивая их. Доброжелательная улыбка блуждала на его смуглом лице, придавая мужчине моложавый вид.
   - Где находится гора Вашингтон, знаете? Там все еще холодно, подготовьтесь. Жду вас через минуту. Только используйте кокон невидимости.
   И исчез. Команда опять забурлила, одновременно облачаясь в теплую одежду и вытаскивая альпинистские веревки. Они, конечно, знали, что представляет собой это место - гора Вашингтон.
   Склон горы Тянь-Шань опустел, ничто не напоминало о недавнем сборе команды магов. Только весенний ветер почуял свободу и закружил прошлогодние листья в веселом танце.
  
   Раннее утро на северо-востоке США на горе Вашингтон по-зимнему оказалось хмурым и неприветливым. Конечно, здесь было ветрено. Кто ж не знает об этой самой опасной горе? Ну, и что, что высота всего 1917метров?! Зато такого бешеного ветра нигде больше не встретить. Рекорд был "поставлен" в апреле 1934года, когда скорость превысила 372км в час. Сейчас она не более 170км в час.
   Напрасно Ваня так легкомысленно отнесся к сведениям, которые передали ключи. Оказавшись на смотровой площадке метеостанции, он сразу ощутил мощь и силу горного ветра. Девчонки, естественно, сразу завизжали, словно это могло хоть как-то помочь пережить стихийное бедствие. Хорошо, что Мастер предупредил об опасности и велел приготовить веревки. Еще там, на Тянь-Шани, они перед перемещением обвязались, соединяясь в круг. Так и "высадились" на площадку. Капюшоны у некоторых сорвало сразу, так что ребята пожалели о том, что не надели теплые шапки. Среди них оказался и Ваня. Пришлось всем срочно применить магию для защиты почти отмороженных ушей. Джамала и Нут не стали кокетничать, еще на земле оделись, как настоящие альпинисты. Кстати, девчонки надели маски на лица, вероятно, зная, что температура ветра на горе намного ниже температуры воздуха. Такое удивительное явление природы было отмечено в январе 2018года: -73С у ветра, а в воздухе - "всего" -38С. Почти наполовину!
   Ваня встряхнулся, избавляясь от навязчивости ключей, недовольно подумал: "Не могли раньше предупредить?!"
   Только теперь он понял задумку наставника, зачем нужны веревки. Ветер оказался ураганным, он настойчиво пытался оторвать ребят от земли. Создавалось впечатление, что можно взлететь и короткое время парить над площадкой. Так и вышло. Нут не удержалась в кругу, ноги невольно соскользнули, и она внезапно оказалась в подвешенном состоянии. Ребята не растерялись, мигом подтянули канаты, девочка вновь ощутила твердую поверхность, облегченно выдохнула. Оказалось, летать - страшно! На верблюде - лучше.
   Несколько минут ребята боролись с ветром, иногда поглядывая в сторону Ворона, когда он скомандует окончание испытания. Не зря ведь он придумал такое "развлечение" для своих подопечных. Едва кто-то из ребят намеревался взлететь, команда сразу напрягалась, удерживая товарища в строю.
   Наконец, Мастер остался довольным проведенным экспериментом, позволил переместиться в спокойное место.
   Ребята оказались в долине, где весна уже уверенно отодвигала снежную зиму на задний план. Было тепло, солнце светило вовсю, птицы чирикали, соскучившись по яркому свету. А наверху, на альпийских ледниках, все еще продолжался зимний курортный сезон.
   - Почему никто из вас не спрашивает о цели испытания на горе Вашингтон? - удивился Мастер молчанию ребят. - Неужели понравилось? Нут, ты в порядке? Не испугалась?
   Египетская чародейка весело посмотрела на мальчишек и Джамалу, гордо подняла царственную голову:
   - Ничуть! Я же знала: ребята удержат меня. Мы - команда, Мастер.
   Ребята усиленно закивали, подтверждая мысль соратницы и довольно усмехаясь. Они сразу сообразили, что наставник готовит их к чему-то более серьезному, чем приключение на горе Вашингтон. Хотя каждого из них так и подмывало быстрее узнать о предстоящей проверке или боевом крещении, но они, не сговариваясь, решили подождать с расспросами. Пусть Ворон убедится в терпеливости своих учеников. Мастер прошелся вдоль неровного строя магов, подолгу всматриваясь в лица ребят, но они выдержали странно длительную паузу, ждали слова наставника.
   - Похвально. Ценю. Вы готовы.
   - К чему? - в один голос воскликнули мальчишки и девчонки. Потом разочарованно посмотрели друг на друга: все-таки не выдержали, поспешили поинтересоваться.
   - Ладно, не переживайте. Вы - молодцы. Стали настоящей командой. Теперь главный вопрос: сможете удержаться в кругу без канатов? Только с помощью магии? Выстоит ваше волшебство против неведомой силы? Я буду вместе с вами. Можете призвать на помощь ваших Богов, духов, кого угодно. Серьезное дело предстоит. Это не экзамен. Это настоящая битва. Кто не готов, не стану заставлять участвовать. Пойму и я, и ваши наставники. И вы не смейте никого осуждать. Выбор за вами. Жду смельчаков завтра на этой поляне в полдень по местному времени. Потом отправимся на аллею торнадо в США. Всем понятно? Вопросы? Нет? Ну, подумайте, что хотите узнать.
   Ребята молчаливо переглядывались, сознавая серьезность положения и реальность опасности. Не зря Ворон так долго изучал их, вслушивался в мысли подопечных. Значит, закончились детские игры. Всем хотелось верить, что завтра команда соберется в полном составе. А время покажет, чего стоят их слова.
   Ворон превратился в белую птицу, подпрыгнул по привычке пару раз на месте, махнул крылом и скрылся в безоблачном небе. Ребята призвали свой "транспорт" и тоже без слов покинули уютную весеннюю поляну.
  
   Ваня так устал после приключений в Книге, что отмахнулся от расспросов родителей и ушел в свою комнату отдохнуть. Сон будто ждал его и сморил сразу.
   Тот же лес, только солнце светит сквозь легкие облака. Длинные лучи достигают земли и пропадают в огне неизменного костра. Знакомый рыцарь уже ожидает мальчика, подбрасывает толстые сучья в пламя. Искры скрываются под тяжестью дерева, таятся некоторое время и внезапно вырываются на свободу поверх языков пламени праздничным фейерверком. Теперь Ваня чувствует себя гостем, вопросительно всматривается в старого путника. По негласной традиции, хозяин костра угощает гостя, терпеливо ждет, когда он утолит голод. Мальчик поспешно глотает горячий чай, молчаливо благодарит.
   - Приветствую тебя, Посланник, - неожиданно заговаривает рыцарь, слегка наклоняя седую голову. - Надеюсь, сегодня никто не прервет нашу беседу. До ночи далеко. Понимаешь, о чем говорю?
   Мальчик кивает и пристально вглядывается в собеседника. Что-то знакомое чудится в его жестах, в мимике морщинистого лица. Неужели в его Роду есть рыцари?! Надо обязательно поинтересоваться у бабушки с дедушкой. Они-то должны знать своих предков. Ваня уже предвкушал увлекательный рассказ деда о подвигах благородных воинов в далекие, героические, времена. Но возмущенный возглас собеседника прервал его мечтания.
   - Иван! О чем ты думаешь? У нас немного времени на разговор, не отвлекайся. Ну, вот, дождались! Я - Сэсве! - рыцарь отчаянно надрывается вслед исчезающему мальчику.
   Снова чья-то сила бесцеремонно выдергивает с насиженного места у костра, неприятный Голос злобно кричит:
   - Какой ты неугомонный! Опять встречался с этим?!.. Куда ты торопишься, дурень?
   Ваня отбивается от цепких рук изо всех сил, но они крепко держат его, не увернуться от них.
   - Ваня! Ваня! - голос мамы прорывается сквозь туман сна, возвращает мальчика в пасмурный весенний день. Он еще раз встряхивает головой, чтобы убедиться в реальности происходящего. Мать беспокойно оглядывает его, уверяется в целостности сына, снова обнимает, смахивая невольные слезы.
   - Мама, - спустя минуту мальчик освобождается из объятий, гладит ее по холодной дрожащей руке, успокаивает. - Все в порядке. Опять старый сон. Я успел только чаю выпить, а вот беседа не получилась. Какой-то придурковатый невидимый силач постоянно прерывает разговор. Ну, сколько можно?! Объяснил бы уже, в чем дело. А он только орет, как бешеный: не время! Не время! Мама, ты что-нибудь понимаешь во всем этом?! Да не щупай ты меня! Я цел и невредим! Никто не причинил мне вреда. Честно.
   - Хорошо, сынок, хорошо. Не кричи, я и так тебя слышу. Не нервничай.
   - Ага! Попробуй побыть в моей шкуре, сама станешь нервной.
   - Ничего нового не узнал?
   - Почему, не узнал? Имя сообщили. Теперь могу при встрече приветствовать рыцаря. А то он меня знает, даже Посланником назвал, а я ему в следующий раз: приветствую Вас, Сэсве!
   - Что?!
   - Имя такое необычное: Сэсве. Странное прозвище, да, мам? Мама, что с тобой?! Папа, ты где? Маме плохо!
   Несмотря на дар памяти, Ваня почти не запомнил дальнейшее развитие событий. Вокруг бледной молчаливой матери суетились папа с бабушкой (откуда они взялись?), а Велес напряженно смотрел на виновника происшествия. Лию в комнату не впускали, она возмущенно стучала с той стороны двери. На ее возгласы старались не обращать внимания.
   Ваня сначала растерянно и виновато наблюдал за суматохой, медленно поднялся, обошел семью и осторожно открыл двери. Он сразу захлопнул их за собой, чтобы Лия не просочилась, это она умела. Девочка обиженно надула губки, но, внимательно присмотревшись к брату, поняла серьезность положения.
   Чтобы избежать вопросов, Ваня открылся перед сестрой, она оценила этот жест доброй воли, вмиг поняла ситуацию. Взяв брата за руку, как маленького, подвела к дивану в гостиной, настойчиво усадила рядом с собой. Ни слова не сказав, девочка оказала успокаивающее действие на Ваню, он снова стал дышать. Казалось, до этого момента он не мог выдохнуть. Лия не смотрела теперь на брата, предоставляя право на молчаливое одиночество. Откуда в маленькой девочке проявление взрослой тонкой женской интуиции, мальчик даже не задумывался. Просто воспринимал действия Лии как само собой разумеющееся. Тупо смотрел в одну точку, перебирал в памяти последние минуты перед неожиданным приступом матери. Ну, что такое он сказал?!
   Не глядя на Лию, пошел к выходу из квартиры, намереваясь покинуть ее, чтобы больше никогда не возвращаться сюда, не причинять никому боли. Да, без него всем будет лучше и спокойнее. На пути преградой стала грозная Лия:
   - Ты никуда не пойдешь. Не смей так думать! Сейчас же прекрати!
   - Ты не понимаешь, о чем просишь. Не могу, не хочу! Пусти! Уйди с дороги!
   - Силу применишь, да? К родной сестричке?!
   - Ваня! - послышался голос отца. - Мама зовет, пошли.
   Мальчик повернулся лицом к Константину, тот изумленно вскрикнул, в несколько шагов пробежал через комнату, рванул сына к себе:
   - Сынок! Ты что?! Что ты надумал?! С мамой все в порядке. Ты ни в чем не виноват! Ну, прекрати себя винить! Ах, глупышка! Прости, я так испугался за маму, что упустил тебя из виду. Прости, прости.
   - Папа, а мне можно зайти в комнату? - тихо прошептала Лия, не признавшись отцу, что Ваня хотел уйти из дома.
   - Да, конечно, - почти равнодушно бросил отец в ответ на просьбу дочери, озабоченный удрученным состоянием сына.
   Лия не стала дожидаться повторного приглашения, заглянула в комнату, где собралась вся семья. Глаза ее расширились от удивления, пока она не поняла, что бабушка с дедушкой применили магию. Значит, случилось что-то необычное. Или плохое?!
   - Мама! - одновременно бросились к бледной женщине сын и дочь. Лия обрадовалась, что мама в порядке, а Ваня остановился в шаге от кровати, криво усмехнулся, не поверив своей невиновности. Ведь именно "благодаря" ему мама закатила глаза и упала на пол. Разве можно оправдаться перед родными за такой проступок?!
   "Мамочка, я не хотел!" - кричал в душе расстроенный мальчик, неуверенно приближаясь к постели, на которой все еще лежала больная мама. А она внезапно тепло улыбнулась, осторожно села, взяла сына за руку, обняла и поцеловала:
   - Прости, напугала тебя. Прости, родной мой!
   - Мама, я не думал...
   - Все хорошо, мой любимый мальчик. Просто твоя мама оказалась неподготовленной к приятным новостям. Спасибо тебе.
   - Спасибо? Ты чуть не умерла, а говоришь такое слова?! Мама, я сказал что-то неправильное, и ты упала. Это ты меня прости, если сможешь. От меня одни неприятности.
   Знакомым жестом Алина потрепала сына по светлым волосам, чмокнула в щеку, снова прижала его к себе, пристально посмотрела в виноватые глаза:
   - Выкинь глупости из головы! Немедленно! Понял!
   - Ваня, - вмешался Константин. - Женщины не умеют выделить главную мысль. И наша мама не исключение. Алина, не обижайся! Пока ты дойдешь до сути, наш сын в обморок упадет, как ты. Сынок, знаешь, с кем ты разговаривал во сне?
   - Да, теперь знаю. Его зовут Сэсве. А кто это?
   - Это мамин папа. Тот самый, который пропал из вида двести лет назад. Ну, мама не "слышала" его. Понимаешь, о чем я?!
   - Да. А как же?...
   Тут Алина взяла бразды правления в свои руки. Ей хотелось самой сообщить сыну замечательную новость. У мужа это получалось слишком быстро и непонятно. Ох, уж эти мужчины!
   - Сыночек, мы с тобой одновременно видели сны о моем отце. До меня он не смог достучаться, а с тобой получилось пообщаться. Интересно, почему я раньше не догадалась, кто преследует Ваню?
   Велес, до сих пор молчаливо наблюдающий за хлопотами и суетой, поднял руку, строго взглянул на домочадцев:
   - Внучок, запомни первое: ты отыскал в мире сновидений своего деда, Сэсве. Второе: для матери твоей - это потрясение. Понимаешь, женщины слабы по натуре. Вот она и впала в беспамятство. От радости, конечно. И третье: мы с Азовьей гордимся тобой. Ох, и внук у нас! Держи краба, так у вас в школе говорят?
   - Деда, никто так не изъясняется. Это давно кануло в Лету. Говори по-своему, я пойму. И не подстраивайся под молодежь. Смешно ведь. А я вас люблю, не хочу, чтоб над вами смеялись.
   - Надо же! - рассмеялась Тина Андреевна, довольная счастливым разрешением ситуации с невесткой. - Яйца курицу учат! Лады, пока ты мал еще, прощаю, но впредь прошу выбирать слова при разговоре с нами. Могу и обидеться за деда. Уяснил, внучок-боровичок?
   - Ба, - опешил Ваня. - А грибы к чему? Ох, вечно у вас какие-то поговорки под разные обстоятельства. Лия, ты не слушай, а то взрослые научат не тому, что надо ребенку.
   Девочка тут же взвилась от возмущения:
   - Ваня! Ты же обещал! Я не маленькая! Просто еще не выросла! И я все-все понимаю! Ты нашел нового дедушку! А где он? Мама, ты уже совсем выздоровела? Почему ты плачешь и улыбаешься? Разве так можно? Тебе плохо или хорошо?
   - Деда, - Лия дернула Велеса за руку, обращая на себя его внимание. - Ты самый старый, прикажи им вести себя правильно. Тебя послушают. А хочешь, позову Лоомо, он им покажет, как надо разговаривать с младшими в семье.
   Беседа перешла в новое русло, потому что заявление девочки для всех, кроме Вани, оказалось сродни атомной бомбы. Все умолкли от неожиданности, слишком рано к девочке стала возвращаться память о прежней жизни. И что теперь делать со всем этим, никто пока не знал. Рыцарь-дед отошел на второй план, требовалось срочно разобраться в ситуации с Лией.
   Но Ваня опередил взрослых, схватил сестру, несмотря на ее сопротивление, поднял на руки и вынес из комнаты, ставшей слишком тесной из-за огромного количества гостей. Лия брыкалась, как молоденькая козочка, но брат без слов перенес ее в гостиную. Пусть родители с бабушкой и дедушкой обсудят новости без участия молодого поколения.
   - Фу! Противный ты! - обиделась Лия и отвернулась. - Я тебе помогла, а ты что сделал?! Вредина! Они же ничего не знали про Лоомо, почему ты не дал мне рассказать про моего гостя из снов? Может, он тоже наш родич, а?! А кто его нашел?! Я! Всю славу мою хочешь забрать? Вот возьму и позову его сейчас, а он - раз! - и появится! Что ты будешь делать? Ага, не знаешь! У меня свой дух есть, я никому его не отдам. И не смотри на меня так! Не прощу! Даже не проси, понял?!
   Ваня присел на корточках перед сердитой сестренкой, ласково глядя в искристые глаза, настойчиво взял за руки, пресек намерение вырваться и тихо промолвил:
   - Лия, родной мой человечек! Ты даже не представляешь, насколько дорога мне! Возможно, пришла пора рассказать тебе обо всем, но я не решаюсь. Боюсь, наверное.
   - Ты! Ты боишься?! Да не может такого быть! Не разыгрывай меня! Если смеешься надо мной, точно не прощу никогда!
   Спустя некоторое время девочка смилостивилась, все-таки любопытство восторжествовало.
   - Ваня, Ванечка, - затеребила брата. - Ну, расскажи, мне так интересно! Это тайна, да? А я люблю секреты, так люблю, даже обожаю! Или это ужасный кошмар, а?! Ты не волнуйся, я не испугаюсь. Правда, правда! Зубчиком своим клянусь! Хочешь, тебе его отдам? Я его для зубной феи приготовила, но могу тебе подарить. И денежки мне совсем не нужны. Это же все понарошку, я знаю. А мама думает, что я верю в эту фею. Ну, и пусть. Феи есть на свете, только зубы им ни к чему. У них другие заботы.
   Ваня слушал беспрестанный монолог Лии и удивлялся ее любознательности, здравомыслию, храбрости. В ней сочетались непостижимым образом взрослая рассудительность и детская непосредственность. Как интересно наблюдать за ее развитием, точечными воспоминаниями о прежней жизни! Когда же наступит пора серьезного разговора? Неужели сейчас?! Способна ли она правильно принять невероятную правду о себе самой?! Кто решится на такой важный и ответственный шаг?! Он?! Ни за что! Еще не то скажет невзначай! Нет, нет!
   - Ваня, - Лия прервала размышления брата. - Ты смотришь на меня, а мысли твои где? Вот, опять закрылся! Так нечестно! Мне запрещаете использовать магический щит, а сами что творите?! Ну, Ваня, миленький, открой мне маленькую-маленькую щелочку в тайну! Я посмотрю одним глазком и никому - ни слова! Обещаю! Ваня!
   Девочка стала щекотать брата, зная, как он расслабляется в такие минуты, надеясь прорвать оборону и услышать хотя бы часть страшного секрета. Ваня уклонялся от ловких пальчиков хитрой Лии, повизгивал, доставляя девочке неимоверное удовольствие от игры. Конечно, он мог прекратить эту пытку одним щелчком, но разве можно лишать маленькую девочку такой редкой забавы?! Пусть порадуется властью над старшим братом, все, что угодно, лишь бы увести ее мысли от насущной проблемы. Ради такой цели он готов на многое, даже на щекотку.
   Показалось, Лия устала от длительной игры, она вдоволь насмеялась, и теперь переводила дух от хихиканья и смеха. Но в глазах затаилась плутовское лукавство, и оно уже готово было к нападению. Чтобы избежать атаки, Ваня пошел на крайнюю меру: перенес сестру на спину Пломбира, мысленно попросив его подскочить в тайное местечко.
   Лия открыла рот от изумления и неожиданности. Вокруг царили белые пушистые облака, вверху - бездонное синее небо, внизу - никакого проблеска земли, только туманная белая мгла. Небо! Высота! Они летят?! Они летают?! А если спрыгнуть с крылатой лошадки?!
   Ваня удержал сестру от намерения покинуть уютный круп Бирюши, погрозил пальчиком: не шали! Лия крутила головой во все стороны, запоминая каждый небесный штрих. Ух, какая красота! Везет же Ване! И я так хочу! Крылья хочу! Буду летать, когда и куда пожелаю!
   - Уймись, дитя природы, - Ваня попытался успокоить девочку. - Если бы мы прошли через Книгу, я бы не волновался, а сейчас ты зависишь от моего умения. Не подведи, сестренка. Будь послушной хотя бы в небесах. Упадешь, разобьешься, тогда родители и меня пришьют.
   - Фу! Какие выражения! Так нельзя говорить, мама с папой предупреждали. Изъясняйся литературно, в смысле, правильно. Ты же пример подаешь мне. Мне! А если и я так стану разговаривать? Не будет стыдно старшему братику? И не держи меня! Никуда не денусь и не упаду. Просто интересно очень.
   Лия притворно вздохнула, изображая зависть по поводу способностей брата, но Ваня понял ее уловку и никак не ответил. Зато Пломбир привел девочку в неописуемый восторг:
   - Лия, приветствую тебя!
   Девочка даже икнула от неожиданности и легкого испуга, она не предвидела такого оборота дел. Говорящая лошадь?! Она ртом говорит или мысленно?!
   - Я - конь! - ворчливо уточнил Пломбир. - А разговаривать могу, как удобно Хозяину, Посланнику. Только он может приказывать мне. Ты - гостья.
   - Извини, - заплетающимся языком пролепетала девочка, все еще не пришедшая в себя после стольких приключений. - Ты - Пломбир. Красивое и вкусное имя. Тебе нравится?
   - Воля Хозяина. Мое мнение не имеет значения.
   - Как же так, Ваня?! Ты, что, даже не спросил?! А вдруг не по душе твоей лоша..., ой, твоему коню?!
   - Какие проблемы? Бирюша, выбирай любое имя, я с радостью приму твой выбор. Прости, если не угадал, я даже не подумал, что могу обидеть тебя. Ну, такой я несообразительный.
   - Не переживай, мне нравится. Красивое и вкусное имя, как сказала Лия.
   - Ура! Ура! - заверещала девочка от избытка чувств. Она радостно захлопала в ладоши, потом приникла к кудрявой белоснежной гриве, зарылась в теплую шерсть, слилась завитушками, наслаждаясь сказочным путешествием, новым знакомством и счастливым состоянием души.
   Счастливая и усталая от избытка чувств, Лия попросила брата пролететь над Днепром от начала до моря. Ваня объяснил девочке, что истоки величественной реки в Смоленской области России, на Валдайской возвышенности. Потом ее путь пролегает через территорию Белоруссии, а в Черниговской области пересекает границу, чтобы позже достичь Днепровского лимана в Черном море.
   - Хорошо, - быстро согласилась путешественница. - Давай начнем с Киева и спустимся вниз к морю.
   - Лия, - поправил мальчик. - Правильно надо говорить: южнее, по карте. Разве твой наставник не учил тебя таким необходимым вещам?
   - Ой, Ваня, не смеши меня! Фен-Чул ориентируется по внутренней карте. Он и глобуса в глаза не видал. Откуда ему знать такие премудрости?
   - Не увиливай, сестренка!
   - Ну, хорошо, говорил. Только так намного удобнее, согласись?! Или ты сразу стал таким умным?
   - Ладно, поймала. Я тоже вначале говорил: правее, ниже, выше. Но моя наставница быстро приучила к порядку. Строгая была, жуть!
   - А где она сейчас? Ты с ней общаешься или запрещено правилами? Я с Фен-Чулом буду и дальше дружить. Знаешь, какой он прикольный?! И строгий, и смешной. А тебя как уважает! Чем ты ему так понравился?
   - Все! Хватит обо мне! Теперь можешь любоваться чудным Днепром. О нем писатель Гоголь писал очень красиво. Сразу видно, как он любил наш Днепр.
   - Ага, только название какое-то неблагозвучное.
   - Что я слышу?! Моя сестричка говорит совсем по-взрослому. Где научилась этим научным выражениям?
   - Учусь! Тебе вот ключики подсказывают, а я сама всего добиваюсь, не то, что некоторые! Ну, почему тебе везет, а мне - нет?!
   - Лия! Мы уже говорили на эту тему. Поверь, этот дар достался мне нелегко. Ты лучше смотри на воду и островки. Их много на пути Днепра. Кстати, скифы и римляне называли его Данаприс. Благозвучно? Мне тоже понравилось. А вот древние греки придумали имя, ничем не напоминающее нынешнее. Борисфен! Как тебе?
   Девочка скорчила недовольную смешную рожицу, качнула головой.
   - Ну, вот! Поэтому и не прижилось в веках.
   - Ой, Ваня, а давай остановимся на этом месте!
   - Согласен. Только ты должна определить наше местоположение. Справишься?
   - А то! Недооцениваешь Лию! Ты, что, не видишь: город Днепр, вот он! А этот остров, что под нами, как только не называли: и Кодак, и Кодачек, и Кодацкий, и Пороховой! Он же совсем маленький: шириной всего метров двести, а в длину - полтора километра. Но его считают очень интересным местом. Да, вспомнила: говорят, это место силы. А ты, Ваня, ничего не ощущаешь? Вот прислушайся к себе и тогда поймешь, о чем я толкую тебе.
   Ваня не стал продолжать спор с Лией, поверил на слово, закрыл глаза, сосредоточился. Девочка с нескрываемым любопытством стала наблюдать за действиями брата. Он соединил ладони вместе, потер их сильно, а потом медленно развел их в сторону, словно прощупывая землю с высоты птичьего полета. Внезапно мальчик дернулся, как от удара, открыл широко глаза. В них застыли удивление, страх, тень восторга. И все - одновременно!
   - Ваня! Ваня! - затормошила брата Лия, испуганная его застывшим видом. - Очнись! Мне так страшно! Да что с тобой?! Я маму позову!
   - Не надо никого звать, - медленно прошептал Ваня уставшим голосом. - Подожди минутку. Сейчас.
   Ваня сидел напротив сестры на пушистом облаке неправильной формы, устроившись, скрестив ноги "по-турецки". Побледневшее лицо стало строгим, даже суровым, словно человек повзрослел за несколько минут. Почему-то Лии показалось, что брату больно, и эта невидимая печаль отражалась в погрустневших глазах. Что произошло?! Он ведь был рядом, никуда не отлучался! Что такого страшного усмотрел Ваня в глубине старого острова? Ну, сколько можно молчать и испытывать ее терпение?!
   Ваня тяжело вздохнул, расправил поникшие плечи, улыбнулся уголком рта:
   - Да, все непросто в нашем деле, Лия. Не знаешь, где найдешь...
   - Что! Что ты нашел?!
   - То, что не искал и не верил в сказки.
   - Говори яснее. Я не понимаю. Ваня, пожалуйста, не пугай меня. Лучше рассказывай, а то придумаю что-нибудь страшное и испугаюсь еще больше.
   - Ты, Лия, правильно подметила: это место силы. Очень древней силы. Не зря сюда часто заглядывал Иван Сирко, рассветы, говорят, любил встречать. И скифские цари наведывались, надеялись на Высшие Силы, помощи просили. У язычников здесь капища были. Они считали остров святым местом.
   - И все?! Это все, что ты увидел?! Чего ж испугался? И кто такие язычники? У них, что, языки были длинные? Не темни, рассказывай. Я - сильная, выдержу. Хватит считать меня маленькой! Слышишь? Все выкладывай!
   - Да не кричи ты так! Уши заложило! Дай мне прийти в себя, осознать увиденное. До сих пор не верю глазам своим. Жутко, страшно и интересно! Хотя больше страха. Но об этом - молчок! Никому! Поняла?
   Лия кивнула, ее просто распирало от любопытства, она готова была встряхнуть брата от заторможенности. Ну, что он тянет кота за хвост?!
   Ваня услышал смешную мысль девочки, мигом повеселел, решившись подойти к главному событию. Там, на глубине сотен метров, в сумраке веков и тысячелетий в огромном сумрачном зале он увидел огромных великанов, древних воинов-атлантов. На каменных ложах, в воинских доспехах, с мечами в сильных руках, они словно ждали своего часа, чтобы прийти на помощь потомкам. Время не коснулось их богатырских плеч и атлетических торсов, сильных ног в боевых сандалиях. Казалось, протрубят зов, и они мигом отряхнут вековую пыль и встанут плечом к плечу. Невидимая сила выведет на свет божий, чтобы они защитили планету от врагов.
   Ваня сразу воспринял эти мысли, потому что великаны такого роста и силы, конечно, обречены на победу. Кто может в нынешнем мире справиться с двадцатиметровыми воинами?! Да они ракеты руками поломают, а от самолетов просто отмахнутся, корабли - утопят движением пальца!
   - Ваня, может, тебе показалось?! - чуть слышно переспросила Лия. Ну, какие великаны могут прятаться в глубине земли?! Сказки!
   - Понимаю тебя, Лия. Я бы тоже засомневался в своих видениях, но...
   - Ну, договаривай! Из тебя клещами все вытаскивать надо, так бабушка говорит. Ну, миленький мой братик, мне ведь жутко интересно! Хватит морочить мне голову!
   - Я уже хотел покинуть это страшное место, а тут вдруг - раз! - один атлант открыл глаза! Честное слово! Прямо на меня посмотрел! Лия, как я испугался! Думаю, сейчас как схватит меня и утащит в глубокое подземелье! Струхнул так, что чуть с облака не свалился. А ОН, не открывая рта, говорит: "Пока мы спим, ты с Имасом в ответе за Землю". И все! Глаза закрылись, лежит, как мертвый. Я не понял, мне привиделось, или все происходило на самом деле. Может, перетрудился во время поисков камня? Ключи так пошутили? Не знаю, ничего не знаю и не понимаю. Давай возвращаться домой. Устал я что-то...
  
  
   Тем временем в квартире разговор крутился вокруг Алины и ее родственников. Константин внезапно прервал обсуждение воспоминаний дочери, он пристально вгляделся в лицо жены и строго спросил:
   - Алина, ты точно рассказала нам все о своей инопланетной родне? Или позже еще кто-то появится? Я не против родичей, но я должен хотя бы знать их количество. Сестры, братья?..
   - Костя! - прикрикнула Тина Андреевна, возмущенная невежливым поведением сына. - Прекрати допытывать Алину! Что за тон?! Допрос, понимаете ли, устроил! Уймись сейчас же!
   Она сердито отодвинула сына, обняла невестку, ласковым тоном произнесла:
   - Алина, доченька, не обращай внимания. Мужлан! Вот он кто! Никакого сочувствия к женщине! Этому я тебя учила?! - женщина опять обратилась к Константину. - Позоришь мать. И отца тоже, да, Велес? Посмотри на него! Костя, немедленно извинись!
   Велес слегка улыбнулся, махнул на прощание рукой и безмолвно увел свою разгневанную супругу из комнаты: пусть молодая пара сама разбирается, без свидетелей. Алина с Костей рассмеялись от мудрого поступка Велеса, перешли на кухню, стали готовить обед. Отсутствие детей их не встревожило: они полностью доверяли сыну.
   - Костя, - осторожно начала разговор Алина за чаем. - Ты прав, я не сержусь. Просто мое прошлое постоянно догоняет меня в самые неожиданные моменты. Еще и Ваня оказался втянутым в неприятные приключения. Я должна была догадаться раньше, что отец снится не просто так. Теперь понимаю: он перешел на следующий уровень и теперь может общаться с нами.
   - В смысле? Он, что, живой? Как?!
   - Нет, Костя. Это просто дух отца, физической оболочки давно нет. Хорошо, что его нашли археологи, освободили из земляного плена и дали возможность уйти по нашим традициям. Когда лучи солнца упали на его веки, дух покинул тело. Они, ученые, так и не догадались, какую важную услугу оказали покойнику. Много времени ему потребовалось, чтобы найти родственные души, заявить о себе. Я оказалась неспособной понять отца, а его внук сумел. Вот какой у нас сын! Как я боюсь за него, ты не представляешь! Мне порой так страшно, так страшно! Мой первенец, моя кровиночка, душа моя! Все бы отдала ради него и Лии. Но дочь уже под защитой Круга, а Ваня?!
   Константин обнял жену, погладил, как маленькую, по голове, успокаивая и заверяя в своей вечной любви и покровительстве.
   - Других родственников у меня нет, не переживай, - продолжила женщина. - Мама умерла давно, еще на моей планете. Братьев и сестер никогда не было. В тот период уже действовал закон одного ребенка в семье. Стремились к бессмертию. Все силы науки бросили на исследования. И что в итоге? Потеряли способность к деторождению, к продолжению рода. Цивилизация оказалась на грани вымирания. Надеялись, что земляне, наши потомки, помогут, но и эта надежда угасла. Да, страшные времена были.
   - Зато ты, моя любимая женушка, спасла всех своим безумным поступком. Я восхищаюсь тобой. Надо же было придумать такое: отключить подсознание, оставив маленькую лазейку для появления мифического Посланника! Скажи честно: боялась потерять себя? Ты же превратилась в обыкновенную земную девочку.
   - Поверь, я тогда так устала от тысячелетнего ожидания Посланника, что готова была на все. Даже на забытье. Так я встретила тебя! А ты подарил мне сына и дочь! Разве могла Хранительница Линау мечтать о таком сокровенном даре судьбы? А вот Алина Велесова жила, как обычная девушка. Я полюбила тебя всей душой, ты сделал меня самой счастливой женщиной на свете. И это истина, это правда!
   - Ладно, ладно, хватит, а то перехвалишь, а я загоржусь. Только учти: больше никаких тайн, договорились?!
   Алина засмеялась:
   - Ну, откуда мне знать, что выявится в следующий раз? Разве Хранитель может гарантировать что-то? Но поверь, первым, кому доверю свой секрет, будешь ты. Даю слово.
   - Ну-ну! Поживем, увидим! Разве поймешь вас, женщин?! Вот и мама накричала на меня. Тебя, между прочим, защищала. Сговорились! Амазонки, блин!
   - Костя!
   - Что, Костя? Детей рядом нет! Могу я хоть иногда отвести душу?! Взрослый мужик, а приходится оглядываться. Фу! Надоело! Родители до сих пор пытаются воспитывать меня! Когда это закончится? А? Я тебя спрашиваю!
   - Костя, ты, как маленький ребенок! Ну, какой ты смешной! Вот за это я тебя и люблю. Спасибо тебе.
   - За что? За то, что часто кричу?
   - Нет. Просто за счастье быть рядом с тобой. Когда я такая счастливая, всегда боюсь сглазить радость. Вдруг Боги позавидуют?
   - А мы кто? Кстати, а где наши дети? Ваня! Лия!
  
   Ваня с удовольствием наблюдал, как сестричка торопливо делится с родителями впечатлениями от воздушного путешествия, восторгается новым знакомым, Бирюшей, подпрыгивает и летает по комнате, раскинув руки. Но она и словом не обмолвилась о приключениях брата на острове Кодак.
   Родители смеются, хлопают в ладоши, подбадривают и хвалят маленькую дочь, а в глазах застыл невысказанный вопрос: как быть с Лоомо, которого она видит наяву?! Значит, придется поговорить с Хранителем пирамиды в Тибете, посоветоваться, узнать, почему память так играет с девочкой. Ну, не должна она была видеть Хранителя! Ей еще нет семи лет! Подождать хотя бы пару лет для того, чтобы подготовить Лию к восприятию невероятной новости: вторая жизнь на земле. Вдруг такое известие станет потрясением для нее?! Как быть? Что предпринять? Оставить все, как есть? Может, беда пройдет мимо? Надо лишь предупредить Лоомо, чтобы он перестал навещать малышку. Она пока не помнит его, пусть так и останется в дальнейшем. Будем решать проблемы по мере их поступления.
  
  
   ГЛАВА ДЕСЯТАЯ
  
  
   Почему атлант заговорил о Имасе, думал Ваня перед сном, не решаясь потревожить знакомого Хранителя. Откуда спящий великан может знать этого художника? Или они, наподобие ключей, собирают информацию в дремлющем состоянии? А вдруг и ключики придумали ОНИ? Эх, спросить бы у матери, так ведь дотошных допросов тогда не избежать. Станут выпрашивать: что да как? Попробуй объяснить, как он смог разглядеть на глубине сотен метров лица спящих! Может, он, Иван, придумал их или видел где-то нечто подобное? В кино, например?
   А откуда ТАМ освещение? Еще посмеются над выдумкой, фантазером назовут. Обидно будет. Жаль, посоветоваться не с кем из родни. Неправда, можно признаться им в странном приключении, но ведь они огорчатся, захотят проверить. Чем такое может закончиться? Неизвестно! Страж? Пожалуй, тот поверит, а проверить лично? Нет у него таких возможностей. Вот и хорошо.
   - Ты приносишь хорошие новости, Посланник, - сразу отозвался давний друг, Страж пирамиды в Черном море. - Ты же знал о своем даре проникать вглубь земли. Почему теперь удивляешься тому, что увидел?
   - Как-то это произошло неожиданно. Я нигде не встречал сведений о захоронениях атлантов. И в сказках ничего подобного.
   - Ты сомневаешься в себе? Ищешь подтверждения, что это твоя собственная фантазия, да? Или я неправильно понял твои метания?
   - Ох, Страж, ты, как всегда, прав. Я уже скоро своим глазам не стану верить. Куда ни кинься, везде мерещатся сказочные персонажи.
   - А находки археологов тебя не убеждают? Десятиметровые скелеты, огромные черепа, которые могут принадлежать только великанам?!
   - Да знаю, знаю я о них. Но не думал, что увижу на самом деле. Понимаешь, мне стало страшно! Хотел открыть глаза и забыть обо всем, как кошмарный сон, а меня будто что-то удерживало. Не знаю, сила какая-то, наверное. Атлант, да?
   - Да, они владеют такой силой.
   - Если они в спящем виде способны на такие чудеса, что случится, когда проснутся?!
   - Думаю, до этого не дойдет. Ну, разве что планете будет грозить вымирание или внешняя беда. Для всех лучше, если они останутся в своих подземных покоях.
   - Страж, как ты думаешь, почему ОН выбрал меня ответственным магом за нашу Землю? Мне ведь только 13 лет. Ну, почти 13. Через пару недель исполнится.
   - Я знаю. Ты - Посланник. Мера твоей ответственности известна лишь тебе. Ну, или скоро станет доступной эта информация. Прости, больше ничем помочь не могу. Почему бы тебе не посоветоваться с семьей? А, понял. Боишься огорчить их. Поступай, как считаешь необходимым. Поверь своей интуиции.
   Ваня разочарованно отключился от потока, связывающего его со Стражем. Остался только Ворон. Что он скажет? Или тоже сошлется на статус Посланника? А что? Удобно всем, кроме Вани. Уйма вопросов, и ни одного ответа. Ладно, завтра разберемся с Имасом. Непонятно, как он причастен ко всем событиям последнего года. Живет себе человек, Хранитель пирамиды, вдали от цивилизации, картины пишет, развлекается, как фантазия подсказывает. А, оказывается, о нем знают спящие атланты. В жизни такого не придумать! Что еще может произойти в следующие пять лет обучения?! Столько всего странного он уже видел и пережил, как еще удивят Высшие Силы?!
   После беспокойной ночи Ваня, кажется, устал еще больше. Снился Лоомо на руках громадного атланта, печальный рыцарь Сэсве у потухшего костра, Имас в плену у нарисованного динозавра, старенькая, страшненькая мама-старушка, увиденная им впервые после разлуки в пирамиде Бермудского треугольника.
   Все персонажи двигались, молчаливо ссорились, распадались на части. Потом они собирались самым невероятным образом, пугая Ваню своим диким видом. Но - молчали! В пронзительной тишине происходили странные события, нагнетая обстановку еще больше. Последней каплей терпения мальчика стал динозавр, поменявшийся с художником головами.
   Еще не приходя в себя, Ваня вскочил с постели, весь в холодном поту, взъерошенный, испуганный. Несмотря на ночное время, сразу пошел в ванную комнату, чтобы окончательно смыть недетские кошмары. Потом долго всматривался в порозовевшее лицо, наскоро почистил зубы и возвратился в свою комнату. Там его дожидался папа. Как он услышал? Или почувствовал беспокойство сына?
   - Что, неприятности снятся? Бывает. Хочешь поделиться? Я все равно уже не засну. Что-то на душе тревожно. С тобой все в порядке, сынок?
   Не колеблясь, мальчик рассказал отцу обо всем, что беспокоило минувшим днем, даже решился посвятить его в тайну острова Кодак. Константин озабоченно почесал затылок, потом спохватился, вспомнив известный анекдот. Вдруг сын слышал?! Ваня только слегка улыбнулся, заметив привычный жест отца, обрадовавшись тому, что снял нелегкий груз секретности со своих плеч. Пусть теперь папа, глава семьи, морочит себе голову странными происшествиями.
   - Молодец, что рассказал. А сейчас еще можешь пару часов поспать. Я тут посижу, подумаю, книжку почитаю. Спи, Ваня.
   Ваня несколько минут наблюдал за отцом, как он выбирает объект чтения, устраивается в кресле, поджав под себя ноги. Константин ни разу не взглянул в сторону сына, чтобы не отвлекать его от важной миссии: сна. Но все равно боковым зрением видел, как мальчик пытается бороться с сонливостью, как вмиг закрылись глаза. Лишь потом он позволил себе нахмурить брови, раздумывая над опасными приключениями сына и дочери.
   Значит, легенды не врут, и атланты действительно спят под землей в полной боевой готовности. Он поверил рассказу сына сразу, стараясь не выдать волнения и страха. Огорчила новость, что Посланнику придется взвалить на свои хрупкие плечи груз ответственности за судьбу Земли. Ну, почему тяжесть всех испытаний приходится на маленького сына, а не на старших чародеев? Чем не угодил Высшим Силам сын Велеса?! Зачем втягивают во взрослые проблемы мальчишку?
   Червячок сомнения и белой зависти зашевелился в душе Константина, но он быстро задушил его, устыдившись подобных мыслей. Чему завидовать? Постоянному напряжению ребенка, лишенного нормального детства? Опасным, порой смертельным приключениям? Неизвестности? Удастся ли дожить до 18 лет, чтобы получить дар возрождения?!
   Ваня все осознает, но не хочет задумываться над такими взрослыми, непонятными вещами. В детские годы смерть кажется нереальной, выдумкой взрослых. Жизнь прекрасна и вечна! Как может мир обойтись без меня?! Его просто не станет?! Или это Я перестану ощущать течение жизни?! Как?! Так не должно быть! Несправедливо!
   Да, наверное, именно так размышляют обычные люди, достигшие определенного возраста. Тогда приходят эти непрошеные мысли о конечности человеческого бытия. Каково смертным принимать этот непреложный факт? Что заставляет их жить так, словно им отпущены века, а не сотня лет? Кто-то отгоняет неприятные мысли и прожигает маленькую жизнь, не заботясь о потомстве.
   Другие плывут по течению, принимая все, что дарит судьба, смиряясь с ударами доли, не уклоняясь от них. А есть немалая часть сильных личностей, идущих против ветра судьбы. Их бьют, а они дают сдачи и рвутся в бой, даже если обречены на поражение. Такие люди вырывают победу зубами, живут, борясь за место под солнцем. Никакие увечья не могут заставить их сдаться и жить на милостыню-пенсию. Они доказывают своим упорством, трудом, силой духа, что умеют бороться на одной плоскости с физически здоровыми людьми.
   Смешно и печально, но факт: наши паралимпийцы завоевывают больше медалей в соревнованиях, чем здоровые спортсмены. Вот у кого надо поучиться воле к жизни, к победе! Хорошо, что в последние годы о людях с ограниченными физическими возможностями стали говорить не только в декабре. Значит, общественное сознание поднялось на более высокую ступень.
   Странные мысли приходят в мою голову, подумал Константин, отгоняя их и углубляясь в чтение книги великого философа Мишеля де Монтеня. Томика Конфуция у Вани в спальне не оказалось. Не дорос еще до таких премудростей, а жаль. Зато у Вани есть шанс продлить свое существование на земле, воплощаясь снова и снова, пока Высшие Силы не решат его судьбу. Да, у волшебников такого класса тоже есть предел, но он так далеко, что кажется нереальным. А, может, маг уже так устанет от жизни, что по собственному желанию покинет физическую оболочку, превратится в некую энергию в виде шара, облака, тумана...
  
   Ваня, как и все участники группы, открыл Книгу и увидел на ее странице окраину неизвестного городка в преддверии надвигающегося урагана. Таким он его и встретил: ужасный штормовой ветер, холодный ливневый дождь, затопленные дома, улицы-реки.
   Команда появилась почти одновременно вместе с Мастером у крайнего дома города. Конечно, никто их не заметил под куполом невидимости, да и встревоженным людям было не до незнакомых людей, все взгляды были устремлены на далекий танцующий хобот огромного смерча.
   - Не надо определять местоположение, - Ворон пытался перекричать шум ураганного ветра. - Мы на так называемой аллее торнадо в США, в северной части штата Техас. Здесь никого не удивишь смерчем.
   - Ой-ой-ой! - запричитала испуганно Нут. - Мне здесь совсем не нравится! Мерзко и холодно! Тут и утонуть можно! А воды сколько! Лучше бы к нам, в Египет, перебросили эти тучи. Только без смерча!
   Она стала кутаться в теплую куртку, надвинула глубоко на лоб капюшон, притопывая от дрожи. Джамале тоже была неприятна такая ситуация, но она стойко выдерживала порывы ветра, пронизывающий холод, стараясь быть сильной и не ныть, как неженка Нут. Но мальчишки снисходительно отнеслись к капризам девушки, лишь бы она не подвела их в магическом кругу.
   - Ну, теперь поняли, зачем вас водили на гору Вашингтон? И что вас ожидает в смерче? Не побоитесь и не отступите? Если кто-то не уверен, останьтесь в стороне. Я пойму и не стану упрекать в трусости. Вы - люди. Ничто человеческое вам не чуждо. А внутри торнадо назад пути не будет. Минуту даю на размышление.
   Нут сразу подтянулась, выпрямилась, стала казаться выше ростом, виновато посмотрела на ребят, молчаливо поблагодарила взглядом за понимающие улыбки. Ворон протянул руку Джамале и Нут, остальные тоже встали в круг, крепко удерживая ладони соседей. И исчезли!
   ... Знакомое ощущение громкой тишины вначале, а потом - взрыв оглушительных звуков. Свист, шипение ветра, треск ломающихся веток, строительного пластика, шум поднятой из реки воды, прощальное "му-у-у" летящей коровы, скрежет металла плавающего в воронке красного авто...
   Да, теперь всем понятно, почему люди видят смерч. Это из-за мусора, который он втягивает, всасывает в себя по пути следования. Угадать, куда он направится, невозможно. Иногда у людей создается впечатление, будто у смерча есть какое-то сознание, и он движется по заранее намеченной траектории. А на самом деле направление просто зависит от потоков воздуха и его температуры, силы встречного ветра.
   Ребята очутились в воронке, обычно пустой, а вокруг, в стенках урагана, "плавала" добыча, попутно захваченная смерчем. Каким-то образом Ваня определил скорость ветра в стенках, 200км в час. Ого! Но следующие сведения, подсказанные ключами, повергли в недоумение: внутри - 800км в час! Ничего себе разница! Да, их кружило, но они крепко держались в кругу и почему-то не ощущали силы вращения. Оторвавшись от земли, ребята быстро поднимались вверх по извивающемуся хоботу, пока Мастер не крикнул:
   - Не разрывайте круг! Джамала, медленно перехвати руку Нут, не выпуская мою! Вот так! Молодец! А я его схвачу! Иван, твоя очередь применить обретенную способность. Не удивляйся, мы с тобой на одной волне. Вопросы - потом.
   Время остановилось, ребята в команде застыли, движение смерча тоже приостановилось. Ворон медленно подлетел вверх, махнул рукой, опустился к неподвижному кругу, радостно улыбнулся, прижимая к груди свою добычу. Ваня опустил ладони, время продолжило свой неотвратимый бег.
   - Он у меня! Алатырь у нас, ребята! Теперь готовьтесь к выпрыгиванию из хобота! Круг не разрывать до приземления! Ни в коем случае! Потерпите еще несколько минут!
   Группу словно выплюнули из горловины смерча, и ребята облегченно выдохнули. Никто не пожаловался на ушибы и ссадины, полученные из-за резкого падения, все-таки Книга защитила, как смогла. Они, позабыв о травмах, окружили наставника, стремясь быстрее увидеть сказочное чудо, за которым они гонялись по планете почти год. Неужели получилось?! Откуда Мастер знал о пребывании камня именно в этих краях? Именно в этом смерче?!
   - Погодите, не все сразу! - отмахнулся Ворон, призывая к тишине. - Давайте перенесемся в спокойное место, я все объясню и покажу. Теплые края подойдут?
   Ребята оказались на маленьком пустынном острове под огромной пальмой на горячем песке. Солнце уже взошло, угрожая поджарить незваных гостей, но они обрадовались долгожданному теплу после пережитого холода и неприятного ветра. Вмиг появился большой шатер и маленькие столики с едой. Кажется, Ворон подозревал, что юные маги проголодаются после опасного приключения, поэтому заранее приготовился к трапезе. Вот теперь можно и поговорить.
   - Ешьте, не стесняйтесь, а я в это время обо всем расскажу. Вопросы потом. Если они возникнут.
   Не дожидаясь повторного приглашения, мальчики сразу приступили к еде. Девчонки слегка замешкались, раздумывая, стесняться или нет. Нут хитро взглянула на подругу, усмехнулась и потянулась за бананом. Джамала начала с персиков и апельсинов. Горячие блюда оставили на потом. Мальчики, как истинные мужчины, принялись за мясные блюда, запивая прохладными напитками. Поглощая десерт, они уже слушали окончание рассказа наставника.
   - Ну, конечно, нам помогали, ребята. Помните необычный смерч, который никуда не двигался? Он был искусственно создан моим другом. Вот он и сообщил о вероятном маршруте и местоположении Алатыря. Вы удивляетесь, почему он такой маленький. Волшебство! Вам ли не знать об этом?! Вернем на исконное место, он примет привычную форму. А вы - молодцы! Все-таки тренировка на горе Вашингтон оказалась весьма полезной, да? Ваши наставники могут гордиться такими сильными магами. Я очень доволен нашей совместной работой. Благодарю вас.
   Мастер встал, поклонился изумленным ребятам, серьезно глядя каждому в глаза. Установилась звонкая тишина, а потом потоком пошло-поехало:
   - Разве мы уже расстаемся?
   - А кто возвратит камень?
   - Конечно, Мастер.
   - Иван, там же твои родичи проживают, тебе, наверное, доверят.
   - Иван такой, как мы все, нечего выделяться!
   - Ребята, я никогда не был на острове Буян! Меня туда не пускают!
   - А мне нравится учиться в команде. Неужели больше не увидимся?
   - А я приглашаю всех в Австралию! Отметим победу!
   - Столько гонялись за Серебристой Елью, а теперь?!
   - Кто украл Алатырь?! Неужели никого не волнует этот вопрос?!
   - Главное, нашелся камень, теперь заживем по-прежнему. Скучно будет.
   Ворон поднял руку, призвав к молчанию. Он достаточно наслушался, понял единодушие ребят. Никто не хотел расставаться.
   - Я еще не закончил, а вы раскричались, как воробьи перед дождем, - укоризненно промолвил наставник. - Во-первых, камень доставят на остров Буян другие маги, не я. Не заслужил подобной чести. Но не обижаюсь. Это нормально. Во-вторых, нам надо найти еще кое-кого. Просто, чтобы поставить точку в наших поисках. В-третьих, пока не ясно, кто смог похитить Алатырь. Мы справились с заданием, но не повторится ли попытка?! Ну, что, вы готовы продолжить сотрудничество?
   Мальчишки и девчонки хором радостно закричали:
   - Да! Да! Да!
   - Тогда слушайте меня: всем отдыхать! Жду вас завтра в это же время.
   Мастер покинул место сбора, а команда все еще переваривала опасное приключение. Никто не хотел расставаться с чувством победы, единства, уходить от товарищей, от верных, испытанных друзей. Но в глаза ничего не говорили, только радостно улыбались, болтали о пустяках.
   Общий дух торжества витал над поляной, соединяя мысленное общение с пожатиями рук и искренними объятиями. Девчонки неловко принимали от мальчишек легкое похлопывание по плечам, смущенно обнимали возмужавшие фигуры, зато вдвоем - поцеловали друг дружку в щеки. Они победоносно посмотрели на ребят, мол, вам такое и не снилось. Потом начались догонялки, подобие африканских танцев, песни невпопад, счастливый смех...
   Смолкли звуки разговоров, нарочитый визг и смешки, успокоились танцоры и юмористы, ребята уселись в привычный полукруг, надолго замолчали. Неожиданно для всех первой высказалась Нут:
   - Спасибо вам за все. Вы долго терпели высокомерие египетской девчонки. С вами я поняла, насколько ошибалась в оценке своих способностей. Я - такая, как все. Нет, неправильно! Многие из вас сильнее и скромнее меня. Без вас я не поняла бы, как смешно выгляжу на этом дурацком троне. Этот год научил меня дружить. Да, да, никакой из меня был друг. А сейчас прошу всех не исчезать из моей жизни. Давайте и после выполнения задания собираться где-нибудь, предлагаю делиться знаниями и умениями. Ну, вроде все...
   Джамала сжала руку подруги в знак поддержки, грустно усмехнулась:
   - Мы еще не расстались, а я уже скучаю по нашей команде, ребята. Мы ведь не потеряемся в мире магии?! Да?!!
   - Попробуйте только пренебречь моим вызовом! - горячо воскликнул Мадо. - Ради нашей группы я готов отказаться от трубки предков. Ну, ладно, признаюсь: хотел произвести впечатление! Да я и не курил ее, так, для имиджа старался. Простите, девчонки, больше не буду травить вас этим дымом. Парни, вас это не касается. Вы - мужики! Потерпите! Хорошо, уговорили! Алекс, ты бы мог и не возмущаться, мы оба - потомки индейцев, правда, разных материков.
   Алекс молчаливо кивнул, похлопал в ладоши, одобряя речь Мадо. Дэвид, покинувший уютное гнездо кенгуру, встал с насиженного места, оглядел соратников, кашлянул и тихо проговорил:
   - Я, это... В общем, хорошо, что мы встретились. А то я бы до сих пор сидел в сумке кенгуру и носа не высовывал. Людей боялся. Да, было такое. А с вами все изменилось. Здорово, что кто-то решил собрать нас в команду. Я тоже хочу продлить наше знакомство. Ой, не так! Желаю оставаться активным участником группы. Что нам стоит встречаться пару раз в месяц, а?!
   - Ты чего так официально? - мягко спросил Тушар. - Я тоже не хочу, чтобы время повлияло на нашу дружбу. Устроим виртуальный форум? Ничего не мешает нам собираться хотя бы раз в неделю. Никого не затруднит? Закончим это дело и договоримся, а?
   Ваня поддался всеобщему настроению, поднял руку, по привычке, ребята тихо засмеялись, он смутился, но продолжил:
   - Я так благодарен вам за поддержку. Наверное, трудно со мной дружить из-за моего характера. Нетерпеливый я, сначала делаю, а потом думаю. Вот и попадаю в разные неприятности. Вы, это... Не обижайтесь. Постараюсь исправиться. Правда, не очень получается.
   - Да ладно! - перебил мальчика Алекс. - Мы все тут такие! А ты нормальный, хоть и Посланник. Я думал, что ты нос задерешь, учить нас станешь, задаваться. А ты - ничего, обычный парень. Не заморачивайся по этому поводу.
   Канадский маг окинул веселым взглядом компанию, решил подытожить собрание:
   - По-моему, мы - замечательная команда. Все готовы дружить и в будущем. Ну, да, коряво как-то я сказал. Пусть! Главное: мы нашли друг друга и не хотим потеряться. Что, по домам?! До завтра?
   - До завтра, - прошелестело в ответ, и остров почти сразу опустел, осиротел. Лишь теплый порыв ветра прошелся по песку, словно собирал отпечатки магической энергии.
  
   Лия проводила подружек и сразу прибежала в комнату брата. Ей не терпелось скорее узнать, как прошло извлечение Алатыря из смерча.
   - Откуда ты знаешь? - удивился Ваня осведомленности сестренки. - Мы не рассказывали всем направо и налево, что именно собираемся сделать. Ну-ка, колись, проказница, где подслушивала? Ругать не буду, обещаю.
   Девочка посмотрела на брата таким снисходительным взглядом, что Ваня заподозрил какой-то подвох. Слишком хитрый был вид у малышки. Точно подслушала!
   - Ничего подобного! Зачем мне это? Я и так могу слышать ваши мысли. Забыл, что ли, о моей учебе на первом курсе магии?! Ваня, я - не маленькая! Как твоя сестра, уступаю тебе в силе только потому, что мне семь лет. Ну, почти семь! Думаешь, не догоню тебя? Ха! Надейся, надейся!
   - Лия! Что за тон?! Ты с кем говоришь?! Со мной, с родным братом! Кто тебя научил так дерзить?! Не разочаровывай меня!
   - Ладно, извини. Занесло меня. У тебя тоже так было, разве нет?! Просто обидно, ты подозреваешь меня, Бог знает, в каких грехах, а я все узнала от Фен-Чула. Вот!
   Ваня даже подскочил со стула от неожиданности. Как подземный житель мог догадаться о секретной операции команды молодых магов?! Или этот "простенький" гном принадлежит к некоему кругу осведомленных волшебников? Хм! Надо с ним встретиться и поговорить.
   - Ага, а потом Фен-Чул рассердится на меня, что я тебе все рассказала!
   - Не переживай, солнышко, я поступлю по-другому. Твой наставник ни о чем не догадается. Мы просто увидимся, побеседуем о том, о сем...
   - О сем?!.. Что это такое? Не понимаю...
   - Да тебе и не надо ничего понимать. Давай, погуляй немного, а я пока подумаю, как вызвать твоего наставника на переговоры. Ну, иди уже, иди! И не подглядывать!
   Ваня вышел из подъезда, пошел за гаражи, где в такое время не было постоянных любителей авто. Все-таки рабочий день, да и холодновато, несмотря на весенний месяц. Он затаился за незнакомым гаражом, оглянулся в поисках случайного прохожего. Никого! Теперь можно поколдовать. Мальчик сложил ладони, потер их трижды, появился волшебный свисток, он дунул три раза и стал прислушиваться. Как всегда, хвостатый гном появился спустя минуту из-под земли. Гость отдышался, поправил осторожно шапку, чтобы ненароком не задеть хвостик, сразу приступил к делу:
   - Приветствую, Посланник. Зачем понадобился? Или желаешь узнать об успехах сестры?
   Ваня не стал отвлекаться на вежливое вступление, поклонился и спросил прямо:
   - Помоги, если можешь. Где нам найти Серебристую Ель? Про Ветер не спрашиваю, это вряд ли.
   - Хм! Вот так сразу: вынь да положь?! Молодец, умеешь уважить чужое время. Ладно, поведаю, но при одном условии.
   - Какое еще условие? Ты чего, Фен-Чул? От тебя такого не ожидал. Хотя ваш народ - торговый. Не удивительно, что ты заговорил об этом.
   - Я еще ничего не сказал, а ты, Посланник, уже возмущаешься. А, может, молока для ежика попрошу? Что сделаешь?
   - Понятно. Прости, Фен-Чул, за недоверие. Я выполню договор.
   - И не поинтересуешься условием?
   - Ты - мой друг, вверяю тебе судьбу свою. Лия ведь доверяет тебе безусловно?!
   - Да. Занятный человеческий детеныш. Смышленая девчушка. Сама себя еще не знает, но мудрость просматривается.
   - У Лии?! Здорово! Спасибо за такие слова о сестренке. Знаю, у нее замечательное будущее. Ну, чего изволите, хозяин подземных богатств?
   - Серебристую красавицу не обидите? Выкапывать с корнями не станете? Коль дашь слово, поведаю, где ныне она отдыхает.
   Ваня всплеснул руками от возмущения:
   - Как ты мог подумать такое о нашей команде? Мы просто хотим посмотреть на нее. Полюбоваться и оставить в покое. А, если повезет, то и песню Серебряного Ветра услышать.
   - Фотографировать не будете? Картины с нее писать?
   - Нельзя, да? Ну, что ж, значит, не станем этого делать. А можно узнать, почему? Не из любопытства, нет. Просто как-то необычно. Но хорошо, что предупредил.
   Гном вылез из укрытия, присел на сырую землю, вздохнул, посмотрел на мальчика укоряющим взором. Ваня поежился от взгляда, сразу догадавшись, что он допустил в чем-то нечаянную оплошность. Где? Когда? Они ведь не встречались с Елью наяву, только в галерее Имаса. Имас?! Как они связаны: натурщица Ель и художник Имас?!
   - Вижу, - продолжил гном печальным тоном. - Ты догадываешься об истоках истории пропажи Алатыря. Понимаю, художник восторгался неземной красотой Ели, но он не знал, к чему приведет навязчивая идея воплотить Серебристую Ель на волшебном полотне. Кому понравится, когда любимое существо похищают? Красавица стала пленницей картины. Необычной картины. Необычного художника. Даже Серебряный Ветер стал на короткое время узником пирамиды.
   Ваня схватился за голову, когда до него дошла истинная причина приключений его команды на протяжение года. Ой, как стыдно: за себя, за Имаса, за все человечество. Не зря бабушка говорит: все в мире живое! Трава, цветы, земля, камни! И вода живая!
   Мальчик прислонился к стене строения, не почувствовав холода, закрыл от смущения глаза. Что теперь думает народ гномов о людях?! Смогут ли когда-нибудь доверять человечеству?! А Фен-Чул? Как давно знает правду? Почему до сих пор не поделился сведениями?
   Гном прикоснулся теплой рукой к плечу мальчика, одобряюще улыбнулся, опять вздохнул, потом вымолвил:
   - Ты, это... Не бери дурного в голову. Я сам узнал недавно. Жаль, не мог помочь раньше. А с Имасом ты поговори. Ну, аккуратно как-то. Пусть впредь осторожнее будет, дабы не навредить живому существу. Видишь, как бывает. Ну, до завтра?
   - А?..
   - Сообщу после того, как встретишься с художником из пирамиды.
   Гном исчез, оставив место встречи в прежнем, нетронутом, виде. С неба посыпалась мелкая снежная пыль, ветер усилился, угрожая запоздалой, мартовской, метелью.
   Ваня почувствовал, что озяб, подвигал плечами, запахнул плотнее куртку и нехотя поплелся домой. Настроение совсем упало после беседы с Фен-Чулом, а впереди маячила непростая встреча с Имасом. Неужели беда с пропажей Алатыря началась с навязчивого желания художника отобразить на холсте красивое дерево?! Кто мог знать о таинственных способностях серебристой красавицы?! Наверняка, создатель картины был убежден, что спустя столько веков необычная ель исчезла с лица планеты. Как подобрать верные, точные слова, чтобы не обидеть друга?
   Нет, нельзя порочь горячку. Лучше поговорить, посоветоваться с родителями. Так можно избежать многих неприятностей. Правда, неохота признаваться в слабости, просить помощи. Но дело-то не в нем, Иване, а в судьбе хорошего человека, творческой личности. Вдруг он перестанет творить, писать замечательные картины?! И кто окажется виноватым? Конечно, Ваня. Лучше задавить самолюбие, тогда, возможно, удастся построить разговор правильно, с наименьшими потерями.
   Как после всего смотреть в глаза дедушке с бабушкой? Они ведь места себе не находили из-за пропажи Алатырь-Камня, беспокоились о судьбе древа жизни. А оказалось, что причина всех неприятностей - друг внука. Друг ли? Да, именно так могут рассуждать Боги такого класса.
   Ох, и трудный предстоит разговор! Надо сразу рассказать всей семье, чтобы не повторяться перед родителями. Ну, вперед, Иван Велесов, иди навстречу неприятностям.
   Семейный совет во главе с Велесом решил отправить Ваню к Имасу ... одного.
   - Вы что?! - гневно закричал мальчик. - Как я могу выдвигать такое обвинение наедине с Хранителем? Кто я по сравнению с ним? Нет. И я ... боюсь...
   Алина подошла у к сыну ближе, присела рядом, взяла за руку:
   - Ваня, Ваня, никогда не поверю, что Посланник чего-то боится. Твой опыт мага за последние годы - подтверждение. По-моему, здесь кроется совсем иная причина. Ну, признайся, тут все - свои. А хочешь, сама скажу, почему опасаешься поговорить с Имасом наедине?
   Мальчик беспомощно кивнул, мельком взглянул на бабушку с дедушкой, отца... Он не мог признаться родным людям, как страшится беседы с Хранителем, другом, который совершил ненароком ужасную ошибку. Так не хочется терять его! Ну, почему родители отказываются помочь ребенку, т. е., Ване? Неужели решатся бросить сына в неприятность?! У, изверги! Даже бабуля на их стороне! А могла бы словечко замолвить за любимого, единственного, внука! И не жалко ей Ванечку! Никто не понимает, как тяжело будет юному волшебнику прийти к Имасу и выложить суть дела! Вот так: никакой поддержки от семьи.
   Вместо советов лучше бы отправились вдвоем или втроем в пирамиду, коротко и быстро поговорили с человеком. Они, взрослые, нашли бы умные и точные слова, и Имас остался бы довольным беседой, и Ваня научился бы некоторым дипломатическим штучкам. А они?! Сидят, ждут, когда Посланник, наконец, отправится в Антарктиду. Ладно, пусть будет по-вашему.
   Ваня прикоснулся к Книге, в ней отразились мысли хозяина о пирамиде, он моментально провалился в нее. Вернее, в пирамиду.
   Имас встретил гостя радостной улыбкой, теплыми объятиями. Вслух не высказал удивления неожиданным визитом, только в глазах мелькнула тень любопытства. Воспитанный Хранитель.
   Ваня отдалял время выяснения причин посещения пирамиды, отвечая на вопросы друга невпопад. Тот догадался о муках мальчика, спросил напрямик:
   - Давай выкладывай, что произошло. Вижу, тебе не до обмена вежливостями. Ты закрылся щитом, значит, не желаешь впустить в свои мысли. Отсюда вывод: я совершил неприглядный поступок, а последствия коснулись тебя, Посланник. Ну, что, убедил тебя начать разговор с главного?
   Ваня никогда не вздыхал столько раз за день! Он даже успел сосчитать. Многовато! Все! Бросаюсь в ледяную воду!
   - Алатырь исчез потому, что Серебристая Ель оказалась в плену на волшебной картине. А Ветер в отместку наказал человечество за посягательство на его древнего друга. Вот! Но могу тебя обрадовать, Имас, Алатырь-Камень уже на острове Буяне.
   Брови Хранителя поползли наверх, мальчик даже испугался, что они покорят вершину лба. Рот Имаса застыл в немом крике, потом губы жестко сомкнулись, скрывая дрожь.
   Мужчина медленно поднялся с кресла, избегая взгляда гостя, ушел вглубь зала, не проронив и слова. Ваня услышал какие-то звуки, похожие на мычание. Или показалось?! Обескураженный вид друга подсказывал мальчику, что поступок художника не имел никаких подводных камней и скрытых целей. Имас долго бродил вдали от гостя, пока не решился вернуться к обязанностям хозяина пирамиды. То, что Ваня увидел теперь, ввергло его в замешательство. Друг осунулся, постарел, хотя разлука длилась не более часа, даже меньше. Хотя утверждать точно мальчик не стал бы: время в пирамиде не имело никакого отношения к земным моментам.
   Хозяин сел напротив Вани, виновато посмотрел в глаза, хотел взять мальчика за руку, тут же передумал, отказался от привычного жеста.
   - Меня никогда не простят. И я не прощу себя. Готов понести наказание, любое. А картины я уничтожу, не хочу навредить еще кому-то. Вот видишь, Посланник, к чему приводят самоуверенность и гордыня? Кем я себя возомнил? Ровней Богам? То, что я не догадывался о последствиях поступка, не избавляет меня от ответственности. Куда теперь, ты знаешь? Или за мной придут позже? Прости меня, Иван.
   - За что? - грустно удивился мальчик.
   - Из-за меня ты стал вестником неприятной новости. Не понимаю, зачем ОНИ послали такого молодого мага? На тебя взвалили тяжелую, недетскую ношу. Прости.
   - Все равно ты остаешься моим другом. Просто ты ценишь красоту и отражаешь ее на картинах. Что в этом плохого?!
   - Твой друг чуть не погубил Землю.
   - Чуть-чуть не считается.
   - Не стоит утешать меня. Я все понял. Нельзя жить в одиночестве. Человек может озвереть, а маг - поставить себя выше законов Вселенной. Ну, где ОНИ?
   Имас оглядывался в поисках магов, которые заломят руки и поведут на эшафот. Или на костер. Кто знает, как теперь наказывают волшебников-преступников?! Но в пирамиде по-прежнему царила тишина, только тихая беседа двух людей нарушала ее.
   - Имас, - неуверенно позвал мальчик. - Никто не придет, успокойся.
   - А когда придут? Я могу сейчас! Я готов! Не надо откладывать суд! Лучше сразу!
   Ваня притронулся к другу, вложив руки в шершавые ладони художника. Имас дернулся, опасаясь прикосновения, руки мальчик повисли в воздухе, но хозяин мигом снова принял в объятия ладони Вани. Хранитель недоверчиво улыбнулся, вопросительно оглянулся и вновь спросил:
   - Ты доверяешь мне по-прежнему? Как это возможно?! Не понимаю! Что все это значит?!
   - А я и сам не знаю. Просто попросили поговорить с тобой. Мне было страшно и стыдно. Я же тебя знаю хорошо, не хотелось говорить другу неприятные слова. А пришлось. Ты не сердишься?
   - Ах, ты, дорогой мой малыш! У тебя доброе и чистое сердце, как говорят земляне. Мне повезло быть твоим другом. Пошли в галерею. Уберем всех зверушек, пусть освободятся. Не хочу быть виновником другого преступления. Ну, что, готов?
   - Нет, нет! Твоя идея мне не нравится! Не спеши, поговори с остальными Хранителями. А давай позовем маму, а? Она - умная, подскажет, как лучше поступить в этом случае. Надеюсь, она тоже против уничтожения живых картин.
   Ваня встретил маму, оставил ее наедине с Имасом, надеясь, что Высшие Силы пощадят хотя бы часть картин друга, он столько сил вложил в них. История с Елью - досадная случайность! Нельзя же за это наказывать творческого человека?! Жаль, мама так ничего и не сказала о будущей судьбе живых картин Хранителя. Зачем делать из всего тайну?!
  
   Фен-Чул вынырнул почти мгновенно после свистка, сразу перешел к делу:
   - Ничего не говори, все знаю. Помни о данном обещании: никаких фото и видео.
   - Да что ты пристал ко мне? Я уже пообещал за команду, значит, так и будет. Просто зла не хватает: повторяешь, как попугай. А ты ведь благородный гном! Или доверяешь, или мы - не друзья.
   - Хм! Ох, и резкий ты, Посланник! Отправляйся в канадскую провинцию Альберта. Там растет и белая, и черная ели. О кленах я вообще молчу. Не зря лист этого дерева сделали символом страны. Кстати, не забудьте попробовать кленовый сироп. Вещь! До встречи, Иван, и не балуй.
   Мальчик не успел ответить, а подземный друг уже исчез, не оставив никакого свидетельства своего пребывания на пустыре.
   Ваня так волновался накануне завтрашнего путешествия, что опасался бессонницы. Но молодой организм рассудил по-другому: отдыхать надо вовремя.
   Вечером следующего дня Ваня перенесся в Канаду, в национальный парк Банф. Конечно, встречу назначили на горных склонах озера Морейн. Видимо, Алекс все уши прожужжал Мастеру об уникальной красоте озера и парка. Кто ж откажется полюбоваться кристально-чистой водой ледниковых потоков?! Но как оно выглядит в марте?! До лета, ой, как далеко!
   Еловые леса не знают о переменах времен года - они всегда радуют глаз зелеными пышными лапами веток. Март - не самое лучшее время для посещения ледникового озера Морейн, ведь оно наполняется горными реками только к июню. Но и сейчас красота высокогорного озера впечатляет и завораживает. А леса вокруг водоема?! Вот поднимется солнце выше, настроение сразу улучшится.
   Дома у Вани уже глубокий весенний вечер, а здесь утро лишь начинается. Значит, можно избежать любопытства туристов. Хорошее дело - разница во времени. Только Алексу и Дэвиду пришлось рано вставать. Смешно получается: у канадского мага - это утро 17 марта, а у австралийского - это час ночи следующего дня, 18 марта.
   - Всем закрыть глаза, - неожиданно начал Ворон, который выглядел празднично и непривычно. - Взлетайте высоко, попробуйте сами, внутренним взором, определить местоположение Ели. Кто заметит ее первым, покажите ладонь.
   Юные волшебники послушно "взмыли" над небольшой поляной, стали неспешно просматривать окрестности озера, опасаясь пропустить долгожданную цель поисков. Но пока нигде не появлялась Серебристая красавица, вокруг царил зеленый цвет елового леса.
   Джамала протянула ладонь вперед, открыла восторженные глаза, похожие на воды озера Морейн, терпеливо ожидая знака Мастера.
   - Можете прекратить поиски, - скомандовал Ворон. - Помните об обещании, которое дал Иван? Никаких съемок или фото! Вы не представляете, как это серьезно! Идем группой, наблюдаем группой. Ни в коем случае не отходить друг от друга! Смотреть издали! Всем ясно?!
   - Как в армии, - недовольно буркнул Дэвид, но тоже кивнул. Ворон, конечно, услышал возмущенный шепот мага, бросил молчаливый укоризненный взгляд, вновь сосредоточился на лицах остальных ребят.
   Ваня чуть-чуть позавидовал Джамале, что не он первым обнаружил фантастическую Ель, возможно, в таких мыслях он оказался не одиноким. Но все радостно переглянулись, не решаясь открыто выразить облегчение и простое детское любопытство: какая она, Серебристая Ель?!
   Сегодня парадом командовала синеокая Джамала: она указала ребятам точку перемещения. Ворон заметно волновался, как человек: сжимал и разжимал кулаки, потирал ладони, поправлял седые волосы, смущенно улыбался. Ребята тоже переживали, но воспринимали встречу с красавицей как очередное приключение. Кто знает, что ждет впереди завтра?!
   Среди густой зелени леса скромно приютилась, как девчонка, маленькая Ель. Ее непривычный наряд придавал окружающему миру столько очарования и прелести, что группа мысленно ахнула, заметив незатейливый убор деревца. Верхушка словно закуталась в блестящий серебряный платок, напоминая девочку-весну, плавно покачивалась в такт неслышной мелодии, а пушистые еловые лапы слегка подрагивали, изящно пошевеливаясь в сказочном танце.
   Ребята переглянулись: сравнения у всех оказались совершенно одинаковыми. Неужели совпало?! Сразу у восьми магов?! Нет, так не бывает! Кто ты, неземная красавица?
   Ответ пришел внезапно:
   - Благодарю за приятные мысли. Приветствую тебя, Посланник. Передай художнику: я не сержусь. Только побывав в плену картины, я поняла цену свободы. Это самое ценное, что есть у живых существ. Помните об этом. Ой! Погоди, Ветер! Остановись!
   Темно-серое облако накрыло Ель так плотно, что ребята потеряли из виду незнакомку. Ветер усиливался с каждой секундой, угрожая смертельным смерчем, заглушая мысли Ели. Еще немного, и хобот торнадо унесет ее из провинции "Дикая роза", вновь спрятав в неизвестном месте.
   Ворон шагнул вперед, заслонив собой команду, подняв ладони вверх, сдаваясь на милость Серебряного Ветра. Его шатало во все стороны, но он упрямо не отступал, призывал защитника Ели к диалогу. И древнее существо стало стихать, смирять гнев - древний защитник прочитал незащищенные мысли Ворона, Мастера Торба. Видимо, они устроили крутой нрав Ветра.
   Темнота вихря постепенно сменилась серым облаком, затем превратилась в серебряный плащ, окутывающий дерево почти со всех сторон. Одеяние волшебного существа переливалась нежными пастельными тонами радуги, отражая солнечный свет, заслоняя Ель от внешнего мира, от возможных покушений.
   Ворон послал мысленный сигнал защитнику:
   - "Мы приносим извинения за поступок нашего собрата. Он не подозревал о последствиях. Молодые маги сберегут тайну. Это я гарантирую, Мастер Торба. Высшие Силы не имеют претензий по поводу Алатыря. Понимают причины. Позволь еще немного пообщаться с Серебристой Елью".
   Серебряный плащ распахнулся, явив магам смущенную Ель. Ребята почувствовали ее улыбку и радость счастливого разрешения ситуации. Как дерево может улыбаться?! Невероятно! Наверное, только, если оно сказочное!
   Расслабившись, группа присела на поляне вблизи Ели, расположившись, кто на чем. Они внимали мыслям существам, выжившим после гибели родного мира асуров - Серебряного небесного города.
   Неожиданно плащ Ветра приобрел очертания человеческой фигуры, и пред изумленными гостями оказался юноша, похожий на старшеклассника. Он прислонился к стволу подруги, нежно погладил шершавую кору, подставил ладонь под падающую иголочку, протянул Ворону:
   - Мудрый Мастер понимает, что значит этот дар. А у тебя, Посланник, он есть уже.
   Друзья одновременно повернулись в сторону Ивана с недоверием, удивлением и восторгом. Надо же: не похвастал! И откуда у Посланника такая выдержка?!
   Заглянув каждому гостю в глаза, Ветер довольно улыбнулся и продолжил:
   - Вы открылись передо мной, ценю ваше доверие, молодые маги, надежда Земли. Берегите планету, никому не позволяйте уничтожить ее. Пусть опыт предков станет для вас уроком в предстоящей битве. Пока атланты, остатки народа асуров, спят на острове Кодак, можете быть спокойными. Они ведь говорили с тобой, Посланник? Наведывайся туда, присматривай за ними. В случае глобальной катастрофы тебя предупредят. Будь начеку.
   Команда снова удивилась в очередной раз: и об этом интересном приключении им ничего не известно. Вот выдержка у человека! Когда Иван успел посетить атлантов? Почему не рассказал об этой сказочной встрече? Что поведали древние Посланнику?!
   Ваня почувствовал волну любопытства и искреннего уважения магической группы, на душе потеплело, стало так хорошо, что можно было самому себе позавидовать.
   Ветер вновь обратил взор к наставнику, слегка склонил голову:
   - Ваша команда, Мастер, достойна великой битвы. Но пусть лучше этот бой останется призрачным, лишь вариантом развития человечества. Люди говорят, плохой мир лучше хорошей войны. Мудро сказано.
   Юноша отошел от подруги, коснувшись слегка колючей ветки, развел руками:
   - Теперь все могут подойти к моей подруге и побеседовать с ней. Люди в разных местах находили ее, питались энергией, считали целительницей. Пусть так остается и впредь.
   Ребята окружили дерево, осторожно касаясь веток, ствола, одновременно общаясь с Елью. Каждый услышал ответы на сокровенные вопросы. Когда отошли от нее, она засветилась особым, небесно-голубым сиянием, оно окутало дерево легкой дымкой. Серебряный Ветер облетел вокруг подруги, обласкал морским бризом...
   Откуда, подумали ребята, радостно вдыхая морской воздух, наслаждаясь неожиданным даром природы. Подняв головы, наблюдали за небесным танцем Ветра, а потом... Потом...
   Удивительная мелодия космоса, далеких Вселенных заполонила лес, окрестности озера Морейн, весь мир! Она без слов несла людям любовь, праздничное настроение, счастливый смех малышей и их матерей. Музыка Ветра дарила незнакомые слова, но они становились понятными и знакомыми, как забытые строки детских стихов, маминых колыбельных...
   Ветер пел о мире, о радости познания природы, о торжестве света над тьмой, о ликовании открытий человечества, о его стремлении в глубины Космоса... Он пел о высотах, ожидающих победителей-магов, красотах новых лесов, о чистых, прозрачных водах океанов и морей, о тайнах подводных глубин. А завершил мелодию будущими подвигами во имя спасения планеты, о вечной дружбе и любви...
   Никто из ребят не смог бы пересказать песню Ветра, но она заняла достойное место в их сердцах, готовая в минуты слабости и неуверенности прийти на помощь. Песня звала, манила, вдохновляла, окрыляла и воодушевляла! Она стала частью души молодых магов, чтобы они никогда не забывали о призвании беречь и спасать родную планету. Она подарила им крылья!
   Ваня ошеломленно озирался вокруг, стараясь сохранить гармонию и умиротворенность, подаренную Серебряным Ветром. Группа вместе с Вороном находилась в таком же состоянии, судя по лицам. Теперь Ваня убедился, что никакая сила не сможет разлучить его с друзьями и Мастером. Они - команда единомышленников!
   "Думаешь, все маги на Земле на стороне Добра? - разрушил радостное настроение Голос незнакомца. - Наивный ты, Посланник. И глупый. Веришь всякой чепухе: мир, счастье. Правота в силе, а не в знаниях и дружбе. Люди всегда предавали в минуты слабости, ничего не изменилось, ха-ха-ха".
   Ваня зло отмахнулся от назойливого вмешательства в личное пространство. Сколько можно его преследовать, оставаясь в тени?! Ух, покажись только, страшная, злая морда! Боишься, что ли?! Так ты же считаешь меня неопытным малолеткой! Ну, давай, выходи на поединок! А там - будь, что будет! Хватит угрожать из-за угла! Надоело! Чего тебе, надобно, невидимка? Чего добиваешься? Если нечего сказать, отвали!
   - "Еще не время. Подрасти, и мы встретимся. И сестра твоя за это время ума наберется. Может, вспомнит что"...
   - "Не смей даже заговаривать о Лии! Да я за нее хвост тебе отрублю! А лучше - голову. Если, конечно, все это у тебя имеется".
   Безмолвный поединок длился несколько секунд, пока друзья с наставником наслаждались тишиной после волшебной музыки Серебряного Ветра. Им было невдомек, что товарищ рядом незримо сражается с духом незнакомого врага, который преследует мальчика, мучит недомолвками и угрозами. Как бороться с таким противником?! Как победить невидимку? И возможно ли это? Кто он? Откуда? Как Ваня мог ему навредить? Когда успел?
   - "Можешь не призывать дар памяти, - милостиво разрешил собеседник. - Потомки наследуют не только способности творить добро. Или зло. Долги предков передаются по наследству. Придет час, когда с тебя спросят, Посланник. Ну, живи пока да радуйся".
   Ване показалось, будто Ворон уловил часть беседы подопечного, потому что втихомолку, жестом, постарался успокоить мальчика. Тот поверил наставнику и вновь влился в общий поток радости и восторга. Хотя иногда прислушивался к себе: вдруг Голос снова даст о себе знать?! Все, оставил в покое! Надолго ли?! Сколько времени должно пройти: месяц, год, пять лет?!... Скорее бы вырасти!
  
   Ворон возвратился с Ваней домой вместе. Его взволновала беседа мальчика с невидимым противником. Но он уловил и то, что в скором времени юному магу опасность не угрожает. Уже есть надежда на то, что поединка можно будет избежать в будущем или подготовиться к нему. Да, теперь понятно, почему Высшие Силы приняли решение о продлении службы Ворона. ОНИ знают все, предвидят все, ОНИ не дадут мальчику закончить путь Посланника на Первом Круге. Задача наставника - научить Ваню всему, что знает и умеет сам.
   Ваня облегченно вздохнул, неуверенно улыбнулся, помахал на прощание Мастеру и с хорошим настроением вышел в шумную гостиную.
  
   Как хорошо, когда семья собирается в полном составе! Счастливые Велес и Азовья, довольные Константин и Алина, неугомонная Лия - вот они, самые родные люди на земле! Так хочется, чтобы это духовное единение не прерывалось никогда! Все в руках человека, не только собственная судьба, а и доля родной Земли.
   Весенние каникулы предвещают быть интересными и радостными. Позади - почти год поисков Алатыря, его успешное возвращение, счастливая встреча с древними жителями города асуров, неземная музыка Серебряного Ветра... Год прожит не зря, с толком. Но обретение друзей - главное достижение этого периода жизни. Не может одинокий маг обладать силой, которая дается в группе. Дружная команда - залог грядущих успехов. Значит, у планеты Земля есть будущее. Не дадим ее в обиду, сбережем, передадим потомкам, молодую, здоровую, цветущую!
  
  
  
  
   КОНЕЦ ТРЕТЬЕЙ КНИГИ
  
  
  
  
  
   P.S. Информация взята автором из открытых источников информации.
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
   187
  
  
  
  

 Ваша оценка:

Популярное на LitNet.com О.Бард "Разрушитель Небес и Миров. Легион"(ЛитРПГ) Н.Александр "Контакт"(Научная фантастика) А.Вильде "Эрион"(Постапокалипсис) О.Обская "Возмутительно желанна, или Соблазн Его Величества"(Любовное фэнтези) Ф.Вудворт "Наша сила"(Любовное фэнтези) В.Соколов "Мажор 3: Милосердие спецназа"(Боевик) К.Федоров "Имперское наследство. Вольный стрелок"(Боевая фантастика) М.Юрий "Небесный Трон 1"(Уся (Wuxia)) В.Пылаев "Пятый посланник"(Уся (Wuxia)) GreatYarick "Время выживать"(Постапокалипсис)
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
И.Мартин "Время.Ветер.Вода" А.Кейн, И.Саган "Дотянуться до престола" Э.Бланк "Атрионка.Сердце хамелеона" Д.Гельфер "Серые будни богов.Синтетические миры"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"