Кутейников Дмитрий: другие произведения.

Укрощённая масса

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Конкурс 'Мир боевых искусств.Wuxia' Переводы на Amazon
Конкурсы романов на Author.Today

Зимние Конкурсы на ПродаМан
Peклaмa
Оценка: 5.73*22  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Кросс масс эффекта и пидживерса, бессмысленный и беспощадный...
    Предисловие/введение. Будет цикл рассказов про разные ключевые и не очень моменты истории.


   Предисловие
  
   Космическая экспансия обновлённого человечества началась в триста семидесятом году от Сукебе. Первые внеземные поселения появились, конечно, заметно раньше - взять хотя бы зеромер* на Марсе - но они оставались небольшими и малочисленными. Толчком для экспансии послужило совпадение желания и возможностей.
  
   * - Zeromer, самые роботоподобные из стальных пиджи.
  
   В самом конце триста десятых исследователи совершили прорыв в изучении генетических технологий и создали новую антиферальную вакцину*. В отличие от первой, действовавшей только на кошачьи породы, эта была универсальной, и хотя почти не уменьшала потребность в приручении, кардинально снижала агрессивность и деградацию когнитивных функций при одичании. Препарат не имел ни вкуса, ни запаха, ни побочных эффектов, зато активно накапливался в организме пиджи, быстро достигая пороговой концентрации, и все крупные города немедленно стали монтировать диспенсеры у каждого водопоя, а вслед за ними потянулись и деревушки, и отдельные фермы.
   Эффект стал виден при жизни одного поколения: ощутимое падение уровня угрозы диких пиджи сделало профессию укротителя практически невостребованной и вызвало невиданный рост населения. Возникшее социальное давление - на Земле банально не хватало суши, чтобы расселить почти миллиард людей и без малого семь миллиардов прирученных пиджи - в кои-то веки заставило Лиги реально объединить усилия. В рекордные сроки были выведены новые космические породы - пусть и не столь выдающиеся, как старлайт**, зато гораздо более доступные и многочисленные, они отлично справились с возложенной на них задачей внутрисистемных перелётов...
  
   * - Это она только называется вакциной, на самом деле продолжительное действие обеспечивается исключительно кумулятивным эффектом.
   ** - StarlightXpress (часто называемые просто старлайт или SLX) - пиджи, способные к космическим путешествиям со сверхсветовой скоростью - и способные взять с собой компанию, разумеется.
  
   Первым шагом Альянса Объединённых Лиг стало освоение Венеры: невообразимо масштабный проект, который оказался под силу лишь совместным усилиям всего человечества. Огромные давление с температурой и ядовитая кислотная атмосфера не помешали созданию плавающих воздушных городов, а уже с них, как со стартовой площадки, пиджи-терраформеры постепенно расчистили дорогу вниз, на поверхность. Следующим шагом стало по-настоящему широкое заселение Марса. Проблема здесь была прямо обратная - нехватка и тепла, и атмосферы. Во время массового возведения куполов было сделано удивительное открытие: огромная конструкция, уходящая глубоко под поверхность планеты, явно построенная задолго до людей. Археологи оценили возраст находки в пятьдесят тысяч лет.
   Следы древней и исчезнувшей цивилизации, к великому сожалению власть предержащих, "замести под ковёр" не удалось - в немалой степени благодаря многочисленным зеромер, официально объявившим находку своим интеллектуальным фетишем. Найденные инопланетные технологии очень сильно отличались от всего, к чему привыкло человечество, и интерес к ним довольно быстро угас: покетек, конечно, в чём-то уступал технологиям эффекта массы, зато был хорошо изучен и повсеместно внедрён, тогда как адаптация новинок обещала быть сложной, дорогой, долгой... и не очень-то нужной. Так бы они и скатились до уровня курьёзов, интересных только узким специалистам, но расшифрованные древние записи позволили обнаружить ещё один артефакт Предтеч: Харон, ледяной спутник Плутона, на самом деле оказался огромной космической машиной, вратами в большую всегалактическую транспортную сеть.
   Открытие ретранслятора массы вызвало волну жарких споров между сторонниками проверенных решений (старлайты, даже грузовые, как минимум не уступали в скорости кораблям древних и многократно превосходили их в дальности полёта, что уж говорить про ещё более быстрых скаутов!) и любителями прогресса (пусть внедрение новых технологий и потребует больших затрат времени и ресурсов, иметь два молотка всегда лучше, чем один, тем более, что даже самые сильные грузовые старлайты могут увезти лишь пять-шесть тонн груза - включая своего мастера и припасы). По мере освоения наследия Предтеч даже до самых упёртых стало доходить, что правы всё же оказались вторые, и на марсианской орбите появились космические верфи.
   Новые космические корабли лишь отдалённо напоминали те, описания которых удалось расшифровать - зачем строить громоздкие корпуса, если старлайт может создать любой необходимый? И зачем строить термоядерные реакторы, если какая-нибудь джолтина* или джалапута** вполне сможет запитать масс-ядро? Тем более, что в мощном масс-ядре нет никакой необходимости: достаточно уменьшить массу покоя груза до пяти тонн - и грузовая старлайт за месяц спокойно увезёт его на сотню светолет без всяких ретрансляторов! А если облегчённый груз уложится в тонну - зовите старлайт-скаута, и скорость будет на порядок выше! Масс-ядро накапливает статический заряд? Ну, во-первых, не так уж и быстро оно это делает (особенно такое слабое), а во-вторых, любая электрическая пиджи (а по-хорошему, в экипаж их надо минимум четверо, чтобы у них было время для отдыха и приручения) решит эту проблему не напрягаясь, ещё и спасибо скажет за бесплатную подзарядку!
   Впрочем, освоить космическое кораблестроение всё же пришлось. Трезво оценив уровень космонавтики довоенного человечества Сукебе никогда не планировал старлайт как массовую породу - и увеличить поголовье до нужных величин хоть сколько-то приличными темпами никак не получалось: прагматики не хотели отрываться от работающего бизнеса (даже минимальные полгода-год, чтобы родить и выкормить почти всегда единственного ребёнка - это гарантированно потерянные клиенты и отданные конкурентам маршруты, и ни одна Лига не была готова заплатить столько), романтики разлетелись так далеко, что неизвестно, где их искать и живы ли они вообще, а с клонированием оказалось куда больше сложностей, чем результатов.
  
   * - Joltina - электрическая пиджи, вполне способная заменить мощный генератор.
   ** - Jalaputa - электрическая пиджи, способная не только заменить электрогенератор, но и устроить грозу на радость доктору Франкенштейну.
  
   В две тысячи четыреста тридцать первом году от создания Совета человечество вышло в большой космос...
  
   Первый контакт
  
   - Наблюдаю активацию ретранслятора! Это 314-й, закрытый! - Доклад дежурного разорвал ровный рабочий гул командного мостика.
   - Боевая тревога! Подготовить сообщение для базы и начать сближение. - Немедленно отдал приказ командир патруля. - Что там?
   - Это... Духи! Это гигантская хрустальная черепаха... - Совершенно не по уставу отозвался наблюдатель.
   - Что за?.. - Стремительно шагнув к пульту, командир с трудом удержался - не от выговора нерадивому подчинённому, а от повторения его слов. Визуальное наблюдение показывало огромный многогранный объект, действительно напоминавший формой черепаший панцирь.
   - Размер... Диаметр - четыре километра!* - Дрожь в голосе дежурного была вполне объяснима - новейшие дредноуты Иерархии не достигали и четверти размера пришельца.
  
   * - Я предполагаю, что у турианцев есть свои единицы длины, но буду пользоваться более привычными.
  
   - Данные по щиту? - Требовательно спросил командир.
   - Отсутствуют... Щиты отсутствуют! - Поправился дежурный.
   - Они нас заметили?
   - Не могу знать! Манёвров уклонения не наблюдаю! Активности РЭБ не наблюдаю. Активности сенсоров не наблюдаю... Духи, как они вообще летают? Полагаю, сэр, они о нас даже не подозревают!
   - Передайте на базу: встретили неопознанного противника, прошедшего через закрытый ретранслятор, вступаем в бой. - Распорядился командир. Улыбка его была очень нехорошей... можно даже сказать - маниакальной. - Эскадру к бою! Выход на дистанцию уверенного поражения. Огонь по моей команде.
   Лёгкий крейсер и четыре фрегата сопровождения выполнили манёвр слаженно, как на учениях. В прицелах, переливаясь и бликуя в лучах далёкой звезды, плыл огромный полупрозрачный хрустальный диск, скошенный к краям. В центре его, невидимый для внешних наблюдателей, словно косточка гигантского космического персика, темнел объект гораздо меньших размеров.
   - Огонь!
   - Есть огонь! Есть попадание! Спектрограф показывает выброс воздуха!
   - Беглый огонь из всех орудий!
  
   ***
  
   Удар, пробивший корпус навылет и только чудом не задевший жилой модуль, заставил Сью вскинуться на кровати и рефлекторно активировать щит, даже раньше, чем начать "ремонт" - если таким громким словом можно назвать небольшое волевое усилие. Вовремя: практически сразу же в щит пришлись ещё четыре удара, заметно слабее, а спустя несколько секунд - ещё одна серия из сильного и четырёх слабых. Она неверяще просканировала пространство.
   - Мастер, мастер! На нас напали! И они не похожи на пиратов... - Стала тормошить она разоспавшегося Эндрю.
   - Ну дай поспать... совсем заездила уже... - Сью покраснела - последнее приручение и вправду было... несколько интенсивнее обычного, и инициатива была целиком её... - Пираты? Ну выпусти на них Мэри и Нору, пусть они их немножко побьют, а потом приведут ко мне... только скажи, чтобы не торопились, а я пока ещё посплю... - Укротитель перевернулся на другой бок и бессовестно захрапел.
   Вытащив из его пояса два покеболла, с буквами "М" и "Н" (а она ещё удивлялась, что мастер всем своим пиджи имена по алфавиту даёт - действительно ведь удобно!), она со вздохом нажала на кнопки. Сдвоенная красная вспышка явила её глазам двух скар-шершней*. Обе предвкушающе взглянули на спящего мастера и погрустнели... но тут же их глаза зажглись совсем другим огнём, не имеющим ни малейшего отношения к ласке и нежности, проявляемым в спальне. Драку скар-шершни любят почти так же, как и приручение.
   - Где они? Отправляй нас скорее! - Затараторили две сестры наперебой, шевеля крыльями и втягивая и выпуская когти. - Спорим, сегодня я получу от мастера конфетку!
   - Не дождёшься! В прошлый раз тебе просто повезло, что оба придурка оказались на линии выстрела!
   - Мастер очень устал и просил вас не слишком торопиться... - Виновато проговорила Сью, но вместо ожидаемого возмущения, боевые пиджи лишь плотоядно улыбнулись.
   - Поиграем? - Игриво спросила Мэри.
   - Поиграем! - Так же игриво ответила Нора.
   - Ещё как поиграем! - Хором сказали обе и засмеялись. От этого смеха Сью стало даже не по себе. Конечно, если бы скар-шершни представляли опасность для мирных жителей или плохо слушались приказов, они бы не получили такого распространения в космосе... наверное... Но всё же, на взгляд Сью, их агрессивность и особенно жестокость (когда им давали возможность её проявить) были чрезмерны.
   - Ой! - Сью удивлённо моргнула. Очередное попадание оказалось необычайно сильным и смогло снести даже предельный щит** - и за тот миг, который понадобился ей на восстановление щита, враги ещё дважды ударили в корпус... правда, это были слабые удары, гораздо слабее того, что её разбудил, так что корпус выдержал. - Они сбили щит!
   Удивлённо переглянувшись, сёстры радостно потёрли руки.
   - Похоже, это будет знатная драчка! Давай, отправляй уже!
   - Там... Четыре совсем мелких кораблика и ещё один чуть-чуть побольше... Может, это Предтечи? Будьте осторожны, пожалуйста! Я закину вас позади большого корабля.
  
   * - Skar-Hornet, новая порода (=неканон), космоэволюция*** скарморесс**** для космического боя. Могут летать не только в атмосфере, способны обходиться без воздуха порядка четырёх часов (очень постаравшись могут растянуть запас вдвое), также имеют несколько более подходящих для космоса дистанционных атак. Дополнительный бонус: "Skar" созвучно "scar" (шрам) и "scary" (пугающий, устрашающий). Слухи, будто при создании этой породы использовались гены мантис, неоднократно официально опровергались.
   ** - Ultimate Shell Shield, один из самых мощных защитных приёмов пиджи.
   *** - Для освоения Солнечной системы были созданы новые е-медали (искусственные эволюционные камни) - медаль Пространства и медаль Пустоты - и внесён в реестры соответствующий новый элемент - космос. Медаль Пространства превращает обычную скарморесс в скар-шершня.
   **** - Skarmoress, пиджи-истребители. Во время войны Сукебе эффективно боролись с авиацией человечества (реактивной сверхзвуковой) и могли в одиночку справиться с десятком самых современных истребителей.
  
   ***
  
   - Сэр, две цели на шесть часов!* - Внезапно доложил дежурный. - Клянусь, секунду назад там никого не было! Это... Вам лучше посмотреть самому, сэр! - Голос дежурного был полон мрачной решимости.
  
   * - Ровно сзади (представляем циферблат, 12 смотрит строго вперёд). Вообще-то, в стандартном галактическом календаре в сутках двадцать часов (в каждом по сто минут, в каждой по сто секунд), но я вполне уверен, что в боевой обстановке турианцы если и используют аналог нашего "часового" кода, то свой. Так что я перевёл смысл с оттенком, без занудства (занудство оставил для сносок).
  
   - Духи! - Командир патруля с шипением выдохнул. Не бывает трёхметровых крылатых пернатых азари, летающих в космосе без скафандра на реактивной струе - нет, слава их Богине, всё-таки из ног, "видимо, те самые реактивные ботинки из детских мультиков", мелькнула отстранённая мысль - и выписывающих в пространстве завораживающие виражи, как будто заходящие...
   - Манёвр уклонения, немедленно! Где ПОИСК, забери вас Духи? - Турианский пилот оказался достаточно исполнительным - даже поражённый до глубины души, он среагировал едва ли не раньше, чем успел осознать приказ. Немногочисленные "забывшие" пристегнуться члены экипажа с лёгким беззлобным матерком (а потому что сами виноваты, расслабились, понимаешь, во время боя!) посыпались кто куда, но манёвренности лёгкого крейсера не хватило - атака двух странных птице-азари пришлась не в носовую оконечность, а в кормовую.
   - Попадание. Уровень щита восемьдесят процентов. - Ровным голосом доложил бортовой ВИ.
   - Где ПОИСК, я спрашиваю! - Практически прорычал командир, глядя как "птички", учтя предыдущий опыт, разворачиваются для второго захода. Вырвавшиеся вперёд фрегаты, вроде бы успешно сбившие торпедой внезапно включённый щит противника (к великой досаде пилотов, немедленно восстановившийся), на всех парах мчались обратно к крейсеру, который по идее должны были прикрывать, хотя против этих - МЛА? Дронов? Чертовщины, Духи её забери! - вряд ли смогли бы помочь, уж слишком мелкая и манёвренная цель. Да и банально не успевали, а перехватчиков на борту не было.
   - ПОИСК включён. Нет захвата цели. - Доложил дежурный по БИЦ. - Отклик слишком слабый, система отфильтровывает его, как помеху. Техники сейчас снижают порог срабатывания... Есть! Захват цели один... Захват цели два... Наведе... Есть попадание! Только перья полетели! - Дежурный так и светился гордостью, будто это именно он и лично только что попал в одно из атаковавших крейсер... существ.
  
   ***
  
   Эндрю с воплем вскинулся на кровати. Неожиданная смерть Мэри болезненно ударила по нему через дельта-связь (без которой скар-шершней контролировать было сложно, тем более - сразу двух), вырвав из сна и мгновенно сбив всякое благодушие.
   - Прижимайся! К корпусу прижмись! - Заорал он Норе, но это было уже не нужно. Не хуже мастера оценив ситуацию, та уже сама в невероятном кульбите сократила дистанцию, заодно использовав буран перьев, чтобы прикрыть от повторной атаки сестру, не заметив ещё или не осознав её гибель. Прикрытие оказалось даже успешнее, чем можно было ожидать: дрейфующие перья то и дело вспыхивали, исчезая, явно показавшись врагу более привлекательной целью.
   - Так, Сью, прижарь эту лоханку и готовься закидывать к ним на борт абордажную коман... Что?! - Буквально возопил Эндрю, глядя на чуть не до слёз виноватое лицо старлайт-скаут*.
   - Мелкие корабли заслоняют... Они прямо между нами и летят как раз туда... Не получается прицелиться.
   - Ну, значит, сначала их поджарь! - Эндрю закатил глаза. Сью попала в его гарем совсем недавно, и по-настоящему сработаться они ещё не успели. Его предыдущая старлайт достигла второй зрелости и её пришлось поменять на совсем молодую соплюшку только из питомника - о чём сейчас очень жалел... но всё же нашёл в себе силы подбодрить новенькую. - Не дрейфь, малышка, просто поджарь, кого получится! Ну или телепортируйся в более удобную точку.
   Пока просветлевшая пиджи отвлеклась на управление оружейными системами, укротитель задумчиво оглядел свой гарем. До сих пор у него не было особой необходимости в классических боевых пиджи: пытаться взять старлайт на абордаж было вполне безнадёжно - это вам не тупая железяка**, а пары скар-шершней при огневой поддержке дюжины кристаллов*** обычно хватало, чтобы даже самые жадные пираты решали поискать другую добычу. Но Сью была не транспортом, как он привык, а скаутом, и хотя выигрыш в скорости не переставал его радовать, полуторакратная потеря огневой мощи каждый раз оказывалась неприятным сюрпризом.
  
   * - StarlightXpress (иногда сокращают до SLX) - пиджи, способная к космическим полётам со сверхсветовой скоростью. Есть два подвида, транспорты и курьеры (они же скауты или разведчики). Транспортные способны нести до пяти тонн груза, но при этом обычно разгоняются лишь до пятого класса сверхсвета (если очень прижмёт - могут ненадолго выжать седьмой). Скауты могут взять на борт лишь одну тонну груза, зато способны разогнаться до десятого класса сверхсвета. Для полёта старлайт создают "корпус" корабля, на самом деле являющийся просто психической проекцией, а потому очень прочный (и легко ремонтируемый). Класс сверхсвета - это некая условная и нелинейная градация сверхсветовых скоростей.
   ** - Помимо различных пород пиджи есть и чисто технологические аппараты, как исключительно планетарные (как правило - летающие), так и космические (сильно уступая в манёвренности и скорости сверхсветового перелёта, они многократно превосходят старлайт по грузоподъёмности).
   *** - На поверхности психической проекции, служащей корпусом космического корабля старлайт, расположены особые кристаллы, обычно восемь, но у сильных и/или транспортных бывает до двенадцати. Эти кристаллы могут создавать щит (работая в связке по три и больше) или использоваться для мощных лучевых атак.
  
   Диана, датадог*, самая старая пиджи в его гареме, попавшая к нему ещё байтбитч*. Совершенно необходима для прохода ретранслятора. Некоторые, правда, предпочитают видеогёрл**, но это вопрос вкуса. Хонор, клакон-солдат, попавшая к нему простой рабочей муравейкой***, названная так в шутку, и которую он уже дважды с тех пор эволюционировал - сначала в солдата, чтобы лучше справлялась со своими обязанностями грузчика, а потом и в клакона***, когда развивающийся бизнес стал всё чаще заносить его на безатмосферные планеты. И, конечно же, Грета, навсегда ставшая частью его самого - модификация гайвера*****, специально созданная, чтобы служить скафандром, практически не имеющая боевых возможностей, зато способная сливаться с человеком, не преобразуя носителя, в отличие от паразита******, предпочитаемой женщинами-укротительницами. С тяжёлым вздохом он вбил в покедекс код разблокировки оружейного ящика.
  
   * - Data Dog (эволюционирует из Byte Bitch). Пиджи-хакерша и технарь на базе собак. Исключительно преданные, но все поголовно имеют какие-то поведенческие странности, проистекающие из собачьей части генома.
   ** - Video Girl - пиджи-программист и сетевой администратор. Больше ориентированы на защиту своей сети, чем на взлом чужих, но очень адаптабельны.
   *** - Annt, пиджи на базе муравья, имеют несколько подвидов, речь идёт о самом примитивном - рабочих. Сильные и очень исполнительные, отлично справляются даже с самой тяжёлой работой.
   **** - Klackon, новая порода, космоэволюция Annt (медаль Пустоты). Солдат - пусть вас не обманет название - просто более крупный, сильный и крепкий подвид породы (как и у прототипа). В муравейниках солдаты обычно выполняют задачи проходки твёрдых пород, с которыми обычные рабочие не справляются, боевые действия - далеко не главная их задача.
   ***** - Guyver, пиджи-симбионт, существенно усиливающая пиджи, ставшую носителем. Человек носителем быть не может, и для освоения космоса была создана новая порода, способная выполнять функции защитного скафандра.
   ****** - Parasyte, пиджи-симбионт (не надо пугаться названия), существенно усиливающая носителя, но, в отличие от гайвера, носителем может быть и человек, правда, мужчина после слияния довольно быстро превращается в женщину (и даже может переломиться в пиджи - к счастью, риск невелик). "Космическая" версия паразита мало уступает обычной в плане боевых возможностей (и сильно превосходит "космическую" версию гайвера), почему и популярна среди женщин-укротителей.
  
   ***
  
   - Попадание. Уровень щита семьдесят два процента. - Ровным тоном доложил бортовой ВИ.
   - Духи... - Шёпот дежурного был совсем негромким, но во внезапной тишине после объявления прозвучал неожиданно слышно. Моргнув, дежурный зачастил в полный голос, явно не веря собственным словам. - Сэр, удар по фрегатам! Они потеряли ход! У первого массивные разрушения по правому борту, почти до оси корабля. У второго попадание в корму, уничтожено масс-ядро, потеряны кормовые двигатели ориентации и маршевые. У третьего полностью уничтожен инженерный отсек, аварийно заглушены масс-ядро и реактор. У четвёртого уничтожено масс-ядро, есть утечка топлива, уничтожены маршевые двигатели и верхняя батарея ПОИСК.
   - Попадание. Уровень щита шестьдесят три процента. - Как бы подытоживая картину внезапного разгрома спокойно сообщил бортовой ВИ.
   - **! - Командир патруля задушил матерный рык практически в зародыше. Отслеживавшийся всеми бортовыми системами наблюдения и наведения гигантский хрустальный диск просто исчез. Явственно слышимый скрежет зубовный* прервало новое сообщение дежурного:
   - Сэр, мы обнаружили цель! На три часа, дистанция сорок тысяч километров!
   - Боевой разворот! И поджарьте уже эту бешеную птицу!
   Новое облако перьев, с энтузиазмом расстреливаемых ПОИСКом, опять скрыло надоедливую тварь, медленно, но верно проламывавшую кинетический барьер лёгкого крейсера. Однако, когда закрывавшие обзор перья были расстреляны, ни птицы, ни следов органики сенсоры не обнаружили.
  
   * - Ну или чем там турианцы скрежещут в ярости.
  
   ***
  
   Забрав Нору на борт и строго на неё посмотрев - мол, отомстим обязательно, но сейчас голова нужна холодная - и дождавшись ответного кивка, Эндрю стал раздавать указания:
   - На борт пойдёте втроём. Диана, возьмёшь револьвер, на тебе сначала прикрытие, потом - взлом. - Успокоил он встревожившуюся пиджи. - Хонор, возьмёшь дробовик. План такой: подавляете сопротивление и ищете подключение к сети. Здесь меняетесь: Диана ломает сеть и собирает по этим гадам всё, что можно, Хонор её защищает, Нора - по ситуации: или отвлекаешь врагов, или тоже прикрываешь... - Укротитель чуть задумался. - Было бы неплохо взять языка, но только если он сам подвернётся, думаю, проще будет потом с мелких кораблей выживших снять. Что ещё? Очень, очень осторожно! - Последние слова мастер произнёс с нажимом и пристально посмотрел в глаза своему гарему - особенно Норе, очень неохотно кивнувшей снова. - О противнике мы ничего не знаем, и Мэри уже потеряли, так что при малейшей опасности - немедленно подавайте сигнал на эвакуацию, а ты, Сью, внимательно следи, хорошо? - Польщённая старлайт решительно закивала. - Тогда сейчас аккуратненько пожги им двигатели, надеюсь, ты их успела разглядеть во время манёвров, и отправляй девочек, Нора покажет точку.
  
   ***
  
   - Сэр! Ата... - Договорить дежурный не успел - четыре почти одновременных мощных взрыва заставили лёгкий крейсер выписывать не предусмотренные никакими уставами и кошмарами проектировщиков вензеля, однако добротная конструкция каким-то чудом выдержала.
   - Попадание. Уничтожен основной носовой блок двигателей ориентации. Попадание. Уничтожены правый маршевый двигатель и основной правый блок двигателей ориентации. Попадание. Уничтожены основной и резервный левые блоки двигателей ориентации, защитное отключение левого маршевого двигателя. Попадание. Уничтожены первый кормовой маршевый двигатель и основной кормовой блок двигателей ориентации, защитное отключение второго кормового маршевого двигателя. - Забубнил бортовой ВИ, не обращая внимания, что его почти не слышно сквозь рёв сирен и трёхэтажный турианский мат... а даже если бы и было - никто не стал бы тратить на него время. - Потеря манёвренности шестьдесят восемь процентов. Потеря хода девяносто восемь процентов. Уровень щита шестьдесят пять процентов. - Последнее сообщение могло бы навести кого-нибудь на правильные мысли, но было проигнорировано, как и предыдущие.
   - Сэр! - Дежурному пришлось орать в голос, чтобы командир обратил на него внимание. - Сигнал от датчиков движения в ангаре, а туда, вроде, не попадали!
   - Забей! Нам нужно валить отсюда! - Рыкнул командир, не отвлекаясь от расстановки приоритетов для ремонтных бригад. - От удара челнок с креплений сорвало. Четырнадцатый, бери людей где хочешь, но чтобы через минуту у нас был ход! Да хоть десантников возьми, тупые, зато много! Бегом, духи забери!
   - Но у нас нет в ангаре челноков... и вообще ничего нет... - Голос недоумевающего дежурного потонул в шуме и криках.
  
   ***
  
   Прикрывшись щитом и нервно стискивая тяжеленный револьвер, Диана едва поспевала за гораздо более рослыми сёстрами по гарему... правда, в отличие от них, заглядывавших в каждую щёлку в поисках потенциальной угрозы, она двигалась сильно позади и по уже разведанному - достаточно вольно проинтерпретировав приказ мастера, обе без лишних слов задвинули её назад и велели не высовываться, чему она была несказанно рада*. Большой ангар, высмотренный Норой и отделённый от космоса за бортом лишь нервирующе тонкой плёнкой какого-то силового поля, оказался практически пуст. Если не считать восьми "гнёзд" из каких-то интересных загадочных конструкций и шлангов - видимо, для каких-то совсем маленьких аппаратов... или очень странных инопланетных пиджи (последняя мысль заставила её поднять шерсть на загривке... и поджать хвост) - то и вовсе пуст, но ни Нора, ни Хонор не пропустили ни сантиметра по дороге к дальнему концу.
  
   * - Порода датадог обладает массой полезных качеств (отлично разбираются в компьютерах, в обычной технике и имеют посредственные, но рабочие психические способности), в противовес которым практически лишена боевого потенциала.
  
   - Вскрывай! - Махнула рукой в сторону зажёгшейся красной пиктограммы на правой двери Нора, имевшая наибольший опыт боевых действий, а потому без каких бы то ни было обсуждений занявшая позицию командира крохотного отряда. Терминал нашёлся тут же сбоку, и Диана, убрав мешающийся револьвер в кобуру, полезла в многочисленные карманы за оборудованием.
   Хонор немедленно опустилась рядом на корточки и прикрылась мощными клешнями нижней пары рук, направив дробовик на пока закрытую дверь, но не упуская из вида и противоположную. Нора расположилась с другой стороны от прилипшей к терминалу на стене датадог и сосредоточилась на дальней двери. Диана же, немузыкально напевая себе под нос и изредка возбуждённо тявкая - явный признак полного погружения в работу - рылась в вываленном из карманов барахле, собирая на коленке какую-то очередную штуковину.
   - Скоро ещё? - Вздохнула Нора. Ей хотелось вырвать эту клятую дверь голыми руками (и не покидало ощущение, что это будет куда проще и быстрее, чем ждать), ворваться в толпу врагов и рвать их в клочья в память о погибшей сестре, но... приказ мастера был ясен и недвусмысленен, и она намеревалась выполнить его. И не только потому, что это был приказ мастера - он ещё был и разумным, к её большому огорчению.
   - Погоди, не мешай! - Отмахнулась Диана, даже не оглянувшись. - Это явно не Предтечи - я видела документацию, здесь всё другое, и... - Остаток фразы потонул во всё том же немелодичном мурлыканьи.
   Нора закатила глаза, но промолчала. Она по себе знала, что хуже нет, чем когда мешают работать, а в поистине собачьей преданности Дианы не сомневалась ни на миг, как и в том, что приказ мастера будет выполнен любой ценой... но до чего же мучительно ждать! Скар-шершень с оттенком зависти покосилась на замершую изваянием клакон-солдата. Созданные из муравеек, клаконы отличались низким либидо и редкой послушностью, хотя на фоне прототипов даже простые рабочие прямо-таки блистали индивидуальностью... но только на их фоне. Глядя на закованную в прочнейший хитин фигуру с жалким вторым размером, мало того, что теряющимся на фоне двух с половиной метров роста, так ещё и чисто декоративным - хитин там был ничуть не тоньше, чем в других местах, она почувствовала некое превосходство. Мощные жвалы, заменившие нижнюю половину лица, нижняя пара рук, фактически являющаяся мощными клешнями-захватами, фасетчатые глаза, занимающие всю верхнюю половину лица и заходящие далеко вверх и вбок... в отличие от прототипов, клакон-солдаты имели только одну форму - боевую - и приручать их в таком виде было не самым интересным занятием. Впрочем, насколько Нора знала (а ведь теперь именно ей, скорее всего, придётся занять позицию альфы, столь неожиданно оставленную сестрой), Хонор вполне устраивал "догги-стайл" раз в неделю без особых изысков и вариаций - мастеру достаточно было перехватиться за другой выступ хитиновой брони, чтобы та сочла очередное приручение непохожим на предыдущее... она даже на миг пожалела жукоглазку, но потом покачала головой - сама-то она тоже не избалована многообразием возможностей, и хотя имеет куда более привлекательную фигуру и нормальную чувствительность, доставшаяся от предков-насекомых пятикратная сила без малейшего контроля до сих пор требует использования фиксаторов... ну или хотя бы крепких столбиков у кровати, в которые можно вцепиться всеми конечностями, благо, когти на ногах достаточно подвижные и хваткие.
   Нора начала было вздыхать и тут же замерла: Диана перестала напевать, и, свесив язык набок, стала действовать предельно аккуратно. С гордостью оглядев только что собранную странного вида конструкцию с торчащими проводками разной длины, она поднесла её к терминалу. Пиктограмма мигнула, потом погасла на более долгое время и снова загорелась красным. Совершенно не разочарованная произошедшим датадог кивнула каким-то своим мыслям, и в мгновение ока безжалостно раскурочила агрегат, на который только что даже дышать боялась.
   - Так... Это надо сковырнуть. - Не выходя из креативного транса произнесла она. - Хонор?
   Инсектоидная пиджи протянула клешню к указанному месту...
   - Стой! Не так! Счас покажу! - Ухватившись за протянутую конечность, Диана подвела её к панели терминала, хмыкнула, и стала решительно вертеть, по всякому пристраивая. Нора передёрнулась: она, конечно, знала про специализированную анатомию клаконов, но три оборота кисти в одну сторону... - Не, не пойдёт. Руку давай.
   Хонор на миг задумалась, снова прикрылась от возможной атаки возвращённой конечностью, перехватила дробовик левой рукой и протянула правую. Диана аккуратно - на этот раз ничего не выкручивая - по одному расставила пальцы на только ей понятные места и скомандовала:
   - Потихонечку сжимай! - Панель заскрипела, потом отчётливо затрещала... - Стоп! Отлично! Теперь аккуратно тяни! Ещё... ещё... бережнее... ещё... Есть! Так и держи! - С лёгким щелчком панель отошла, открыв начинку и обнажив соединяющие провода, а Диана, бешено виляя хвостом с восторженно-щенячьим поскуливанием влезла в десятисантиметровую щель едва не по пояс... ну, по крайней мере, со стороны выглядело так, будто именно это она и собиралась сделать.
  
   ***
  
   - Сэр! Датчики в ангаре... - Начал было дежурный, но командир просто отмахнулся.
   - Четырнадцатый пост, что там у вас? Какого, духи, нет прохода? Ах, после ремонта... А кто ремонт проводил, а? Так что мухой давайте там! Скафандры герметизируйте и режьте насквозь! Нам только за ретранслятор уйти, а там подкрепления дождёмся! Зампотех*, что по масс-ядру? Какого хрена эта хренова загогулина ещё ни хрена не хреначит? Ты кто, тупой кроган или дипломированный офицер, духи забери? Пять минут осталось? Если эта черепаха по нам ещё раз шарахнет - мы тут все останемся!
   - Сэр, датчики... - С тоской в голосе проговорил дежурный, поймав взгляд командира в паузе между бурными переговорами.
   - Что датчики? Отключи их к духам, мало ли какая хрень! - Махнул рукой командир. - Не до датчиков сейчас. Даже если там вдруг десант - двери заблокированы по боевому расписанию, через пять минут уйдём на ретранслятор, нам же лучше - будет кого спросить на той стороне!
   - Есть отключить датчики! - С затаённой обидой отозвался без пяти минут старший лейтенант, выполняя приказ, и переключился приватный канал. - Дон, тут в ангаре какая-то хрень... командир отмахивается, но мне что-то неспокойно. Если есть пара бойцов свободных - пусть за дверями присмотрят, ок? Спасибо, брат!
  
   * - Заместитель по технической части, иными словами - главный инженер.
  
   ***
  
   - Есть! - Радостный голос Дианы больше напоминал победный тявк щенка, поймавшего брошенный мячик, чем нормальную речь взрослой и умной пиджи... но никто не обратил внимание на такие мелочи - какие-то собачьи черты были свойственны каждой датадог. - Ой, только это ведь терминал от общей сети! Можно никуда не идти, а прямо здесь всё скачать! У меня даже есть, куда... эх, жалко, я не кибер-нимфа, а то бы р-раз - и готово! - Диана на миг грустно опустила хвост, но тут же завиляла им с новой силой. - Так, ни хрена непонятно, зато очень интересно... Это, наверное, схема корабля... не, не корабля... вообще не схема... вот схема! Ага, мы в ангаре, у второй двери... язык дурацкий, не переводится, но схема понятная. Ага, а вот - энергетическая схема... вот тут...
   Пока Диана счастливо щебетала, выкачивая найденные и едва декодированные данные, Нора делала тяжелейший выбор в своей жизни. Приказ мастера был ясен: дойти, влезть в сеть и собрать данные... но и про языка он тоже упомянул... правда, строго-настрого (даже бимбо* без всякой дельта-связи поняла бы, что это было сказано всерьёз) велел действовать осторожно... но до чего же хотелось... На дальней двери на миг загорелась зелёная пиктограмма, и скар-шершень немедленно атаковала. Одна из немногих бережно сохранённых генетиками врождённых нелетальных атак скарморесс - тяготение - буквально распластала по полу странную, явно бронированную фигуру. Не успела она порадоваться удачному выбору атаки, как рявкнул дробовик клакон-солдата. Ни на миллиметр не сдвинувшись сама и не сдвинув удерживаемый одной рукой терминал, она развернула свой дробовик к открывшейся двери и заряд крупной огненной дроби (один из самых универсальных элементов**) пролетел над поверженным противником, снеся обратно второго.
  
   * - Bimbo - очень глупенькие пиджи, одна из самых популярных пород для домашнего содержания: очень привлекательная внешность, крайнее дружелюбие, оптимизм и жизнерадостность перевешивают даже их неуклюжесть и неспособность понять больше пары слов за раз.
   ** - Специально для стрельбы по пиджи (или по имеющим дары крови людям) были разработаны элементально заряженные боеприпасы... повышенной мощности.
  
   ***
  
   - Сэр! Огневой контакт в ангаре! Первый шлюз! - Голос дежурного выдавал ту же оторопь, что накрыла всех, кто его услышал.
   - Какого... - Начал было командир, но тут же поднял руку. - Что? Пятнадцать секунд до прыжка? Сделай десять и духами клянусь - до примарха дойду, свои лычки отдам, но быть тебе полковником! Всем держаться! Движков нет, щита нет, ядра нет, но мы сейчас прыгнем!
   - Потеря манёвренности сорок семь процентов. Потеря хода шестьдесят три процента. До перехода на сверхсвет одиннадцать... десять... девять... - Снова забубнил бортовой ВИ, но теперь, затаив дыхание, его слушал весь экипаж.
  
   ***
  
   Снова рявкнул дробовик Хонор - второй ствол был заряжен ледяной дробью, и языки льда широко расползлись по стене вокруг открытой двери. "Чётные заряды с тяжёлыми пулями" - непонятно к чему вспомнила Нора инструкцию, выпуская тучу перьев над всё так же лежащей без движения бронированной фигурой.
   - Они... Они что-то делают... - Встревоженно произнесла Диана, глядя куда-то на свой прибор. - Очень быстро растёт мощность...
   Не слушая ничего, Нора рванулась вперёд и вцепилась в броню. "Будет мастеру язык" - билось в сердце ликование.
   - Уходим! Уходим! - Закричала она в полный голос. Тонкий красный луч без труда проник сквозь прозрачную стену кинетического барьера - Сью следила за сёстрами по гарему предельно внимательно.
  
   ***
  
   Поднявшийся на ноги обожжённый и обмороженный турианец тут же свалился опять - очень трудно идти по льду во время сверхсветового перехода. Когда он всё же прополз в ангар, тот был пуст, как будто в нём никогда и не было ни трёх непонятных фигур, ни напарника.
  
   Кто-кто в теремочке живёт?
  
   Командир второго отделения десанта лёгкого крейсера Военного Флота Турианской Иерархии "Непреклонный" старший лейтенант Наземных Сил той же самой Иерархии Доник Краг по прозвищу "Везунчик" с трудом открыл глаза. Обстановка была абсолютно незнакомой, но явно больничной. С некоторым усилием пошевелив мозгами, он извлёк на свет последние воспоминания. Звонок младшего брата о подозрительной активности во втором ангаре... Короткая пробежка по лестницам со старым напарником и другом Кросом... Не обнаружившая ничего подозрительного в ангаре автоматика послушно открыла дверь сразу по подтверждении офицерского допуска... И внезапный удар лицом о палубу.
   "Вот и кончился Везунчик Дон" - подумал он про себя со вздохом. Судя по всему, неизвестные не собираются запытать его до смерти - больничная обстановка намекает достаточно прозрачно. Есть даже неплохой шанс, что удастся найти некий общий язык и объяснить ситуацию, но вот шансы, что у них найдётся съедобная пища, практически отсутствуют: правоаминокислотные планеты встречаются в Галактике куда реже левоаминокислотных*. Нет, можно, конечно, допустить, что новички окажутся добрыми и отзывчивыми и просто вернут его обратно до того, как истощение станет фатальным... ага, а ещё можно предположить, что в дверь сейчас войдёт азари и скажет, что это досадный инцидент и с ним уже разобрались...
   На мгновение у него перехватило дыхание невозможной надеждой, но лишь на мгновение: появившееся за прозрачной стенкой существо на самом деле походило на азари довольно поверхностно: тоже гуманоид**, тоже явно млекопитающее и тоже чуть ниже турианца ростом. Вот только у азари нет ни меха - нигде - ни хвоста. В следующий момент он удивился едва ли не сильнее... даже, наверное, испугался: за первым существом в небольшой тамбур вошло второе, и Дон понял, почему неведомые чужаки не поскупились на высокие потолки в тесноте космического корабля (ну а где он ещё мог находиться, если в системе обитаемых планет нет, а переход через ретранслятор занял бы несколько часов). В полтора раза выше первой и на две головы - рослого турианца, оно бесстрастно взирало на мир огромными фасетчатыми глазами, изредка шевеля мощными и даже на вид острыми жвалами. Первая обернулась и через пару секунд небрежно отмахнулась. "Звукоизоляция" - догадался лейтенант и снова вздрогнул: его глаза таки достучались до мозга, заставив наконец осознать увиденное. То, что он сначала принял за странную деталь костюма или особенности телосложения, на самом деле было парой прижатых к груди массивных клешней, которыми оканчивалась вторая пара рук.
  
   * - На самом деле, проблема вращения белков хоть и существует, в играх серии она показана несколько преувеличенно и однобоко. Проблема не столько в питании (сахар и спирт - универсальное топливо для организмов с любыми белками), сколько в возможности чудовищной аллергии (у некоторых из земных организмов правые белки входят в состав весьма летальных ядов; в то же время даже в организмах людей для нормального функционирования задействованы правые белки - пусть и довольно мало).
   ** - Дословно "гуманоид" означает "человекоподобный", и турианцы этим словом не пользуются. Однако их слово "турианцеподобный" означает ровно то же самое.
  
   Пару раз моргнув, он заново оценил второе существо: широкие плечи, массивные конечности - не огромная начальственная туша, еле передвигающаяся под собственной тяжестью, как ему показалось на первый взгляд, а сильный боец, привычно контролирующий каждый шаг. Две мысли вертелись у него в голове, сколь назойливые, столь и бесполезные: "сделайте мне развидеть это" и "я хочу улететь отсюда". Меж тем чужаки непринуждённо о чём-то поболтали и, видимо, договорились: синхронно повернулись и шагнули сквозь стену, послушно исчезнувшую прямо перед ними. Дон без труда подавил дурацкий порыв броситься бежать: во-первых, стена сомкнулась за спинами вошедших едва ли не быстрее, чем исчезла, а во-вторых, миниатюрная как-бы-азари, что-то жизнерадостно произнеся (по крайней мере, если за точку отсчёта взять азари), без заметных усилий подняла и усадила на кровати не такого уж и лёгкого "пациента".
   Осторожно ощупав лицо - прикосновения оказались мягкими и неожиданно тёплыми* - она произнесла что-то успокаивающее и положила ладони ему на виски. "Всё-таки, родственники азари" - успел подумать десантник, проваливаясь в темноту.
  
   * - По канону, нормальная температура тела турианцев заметно выше, чем у других разумных видов. В реальной жизни у собак нормальная температура тела также выше человеческой.
  
   ***
  
   Допрос пленника дался Диане нелегко. Неизвестный инопланетянин, продрыхший почти сутки после совсем несильного психического воздействия, оказался вовсе не таким податливым, когда дело дошло до прямого контакта. Тем не менее, упорность преданной пиджи, дополненная личной заинтересованностью - а с трудом снятая с "языка" броня оказалась трофеем преинтереснейшим - перевесили недостаток способностей и сопротивление допрашиваемого, принеся плоды... и неожиданные сложности.
   - Сэр, разрешите погоняться за мячиком, сэр! - Неизвестно, кто был сильнее поражён таким завершением доклада: укротитель, уже доставший заветную игрушку, или сама пиджи.
   - Разрешаю... - На полном автомате отозвался Эндрю. - Тьфу, ты! Лови! - Бросок вышел несколько смазанным, но датадог это нисколько не смутило: с радостным тяфканьем она бросилась за мячиком, только что не на четвереньках.
   Полчаса жизнерадостной беготни по просторам корабля и внеплановое укрощение всё же вернули Диане нормальное состояние. А Эндрю, почёсывая за ухом разомлевшую пиджи, обдумывал полученные от пленника сведения. Галактический Совет, существующий уже примерно пару тысяч лет - точная хронология оставалась пока под вопросом, но в первом приближении официальные галактические год и сутки были достаточно близки к земным. Три ведущих расы, собственно, и составляющие Совет: азари-дипломаты, создавшие Совет, саларианцы-учёные, прославившиеся созданием биологического оружия против кроганов, и турианцы-военные, поддерживающие мир и порядок в Галактике после войны с теми самыми кроганами, которые, в свою очередь, спасли всех от рахни. Несколько аффилированных рас - в том числе исключённые из Совета батарианцы, находящиеся под турианским протекторатом волусы, разумные медузы ханары и их "помощники" дреллы, целый кочующий флот кварианцев, некогда почти вошедших в Совет, как выдающиеся инженеры, но ныне скатившихся до статуса бродяг-попрошаек. Те самые кроганы, жестокие и воинственные, ухваченные обрывки истории которых складывались в весьма неоднозначную картину, громоздкие элкоры, обитатели мира с необычайно высокой силой тяжести.
   На фоне разных интересных и важных подробностей доминировали два непреложных факта: во-первых, активировав ретранслятор, люди нарушили Галактическое законодательство, а во-вторых, хотя сам захваченный нападение на новичков осуждал, тем не менее, нисколько не сомневался в немедленном и неотвратимом возмездии нарушителям, как только о происшествии узнают в штабе.
   По поводу неотвратимости у Эндрю было своё мнение - несмотря на потерю Мэри, с патрулём они, по сути, справились, а возле колонии нападающих встретят куда более серьёзные силы, нежели один не особенно боевой гарем... но предупредить всё равно надо. Что поднимает новую проблему: его визит сюда был, мягко говоря, не совсем официальным... даже, скорее, совсем не официальным: обычный контрабандный рейд за неразведанный ретранслятор в надежде ухватить жирный кусок первым. Эндрю скептически оглядел свой гарем. Если сказать, что молодая неопытная старлайт вышла не совсем к нужному ретранслятору, а заигравшаяся датадог не задумываясь взломала тот, что ближе - получится, что никто вроде бы и не виноват, просто несчастный случай... А учитывая наличие пленника и угрозу возможного нападения, никто не станет проверять его, ограничившись подтверждением от черуб, что нападение - это не его фантазии, а вполне достоверная информация... заодно пусть сами и кормят этого не в ту сторону накрученного!
   Приняв решение и успокоившись, Эндрю немедленно приступил к выполнению плана - неожиданно ставшего куда более реализуемым, когда Сью, после внезапного удара непрерывно сканировавшая пространство, сообщила об обнаружении флотилии уже знакомых турианских фрегатов и крейсеров, сопровождающей пару кораблей заметно покрупнее - не иначе, тех самых дредноутов, о которых пленник вспоминал с таким воодушевлением...
  
   Настоящим имею доложить...
  
   - Итак, лейтенант Виктус Крос, повторите, пожалуйста, свой доклад ещё раз. - Внешность незнакомого генерала была настолько не запоминающейся, что ни у кого не возникало никаких сомнений, по какому ведомству он проходит... и желание спорить, соответственно, тоже - даже из-за не совсем верно произнесённого имени: Крос не был тёзкой примарха, в его имени "и" была длинная, но на это мало кто обращал внимание.
   - Примерно в шестнадцать часов по бортовому времени, точное время не помню, через несколько минут после сильного удара по крейсеру, старшему лейтенанту Крагу поступил звонок на инструментрон, как я полагаю - от его младшего брата. Старший лейтенант Краг сказал мне, что автоматика зарегистрировала какое-то движение во втором ангаре и он хочет проверить сигнал.
   - А сами вы сигнал автоматики видели? - Перебил генерал, косясь вполглаза на остальных слушателей.
   - Никак нет. Не имею соответствующего доступа. - Твёрдо ответил лейтенант. - Разрешите продолжить?
   - Да-да, продолжайте, мы вас внимательно слушаем. - На счёт последнего Крос сильно сомневался, ибо доклад он повторял уже четвёртый раз, и даже успел выучить наизусть, втайне гордясь особо казёнными формулировками в некоторых местах.
   - Прибыв ко входу в ангар никаких признаков аварийной блокировки старший лейтенант Доник Краг не обнаружил и открыл дверь. Его немедленно сбила с ног атака, подобная биотическому удару, хотя я не заметил характерного для биотики свечения, и включённый кинетический барьер от неё не защитил. У противоположной стены ангара я успел заметить три приблизительно гуманоидных силуэта. Вслед за ударом по лейтенанту в меня выстрелили, вероятно, из дробовика, зажигательной дробью. Выстрел разрядил щит, местами пробил броню, временно нарушив обзор, и сбил меня с ног. Второй выстрел последовал менее, чем через секунду после первого, замораживающей дробью, покрыв льдом дверной проём и пол рядом с ним на довольно большой площади. Вслед за вторым выстрелом над телом старшего лейтенанта появилось плотное облако перьев, источник которого с моего положения был не виден. Когда я попытался встать - корабль начал сверхсветовой переход и равновесие удержать не удалось. Не тратя время на повторные попытки встать в неподходящих условиях, я выкатился в ангар, но никого там не увидел, ни посторонних, ни тела старшего лейтенанта Крага.
   - Спасибо, лейтенант, можете быть свободны. - Чётко по уставу развернувшись, Вииктус Крос вышел из переговорной, покосился на стоящую с каменными мордами охрану и уселся на диван.
   Оставшиеся в переговорной дождались, пока за вышедшим лейтенантом закроется дверь, и лишь после этого позволили себе переглянуться.
   - Итак, господа, помимо доклада лейтенанта у нас есть фрагменты записей системы видеонаблюдения и телеметрия брони. - Генерал вывел на проектор подборку кадров с тремя силуэтами. - На основании этих данных мы можем с уверенностью утверждать, что первый нападающий идентичен атаковавшим крейсер ранее, одного из той пары удалось уничтожить лазерами ПКО. Мы присвоили ему обозначение альфа*. Следующий нападающий, бета*, имеет схожие габариты и пропорции, хотя вторая пара верхних конечностей явно отличается по назначению. Но самое интересное - это гамма*, третий нападающий. К сожалению, удар привёл к нештатной перезагрузке бортовых систем крейсера, в том числе хранилища данных, поэтому видеозапись пришлось восстанавливать буквально покадрово.
  
   * - Разумеется, в турианском эквиваленте древнегреческого алфавита буквы называется иначе, но сути дела это не меняет.
  
   На мигающей и часто прерывающейся записи было хорошо видно, как третья, мелкая фигура неторопливо двигалась позади двух крупных, методично и шустро проверяющих ангар.
   - Командир, явно командир! - С каким-то злорадным воодушевлением прокомментировал представитель флота.
   - Мы рассматриваем эту версию как одну из наиболее вероятных. - Уклончиво ответил представитель безопасности.
   Возле двери все три фигуры ненадолго замерли и точка съёмки сменилась. Изображение стало более ровным в ущерб углу обзора. Вид в профиль не позволял понять, что именно делают трое пришельцев, зато хорошо показывал незамеченные ранее подробности.
   - Млекопитающие? Родственники азари? - Генерал в ответ лишь поднял руку, призывая к тишине и вниманию.
   На экране объект гамма, покрутив мощную клешню беты, помотала головой, аккуратно приставила нормальную руку к панели терминала и сняла её.
   - А я и не знал, что её можно снять так... - Удивлённо хмыкнул представитель инженерных войск.
   - Это что, хвост? - Неожиданно зацепился взглядом за необычное мельтешение представитель разведки. - И этот пузырь вокруг головы - это ведь кинетический барьер, так?
   Генерал от безопасности только развёл руками.
   - Данных катастрофически недостаточно. - Пояснил он. На экране тем временем гамма продолжала копаться в терминале, пока альфа и бета внимательно следили за дверями.
   - Как-то она больно уверенно в железках копается... - Задумчиво произнёс технарь.
   - Вторая из основных версий - не командир, а приданный технический специалист. - Подтвердил его наблюдения безопасник и поморщился. - Инженеры крейсера при беглом осмотре повреждённой панели следов взлома не обнаружили. Наши специалисты потом проверили систему - взлом имел место быть, однако, ни определить объём и характер извлечённой информации, ни оценить квалификацию взломщика им не удалось - слишком много времени прошло, сохранились только системные логи аудита.
   На экране меж тем дальняя от троицы дверь мигнула зелёным индикатором и альфа немедленно сделала... что-то, от чего шагнувшая через порог фигура в тяжёлой десантной броне прямо с полушага впечаталась в пол. Дважды полыхнуло огнём ружьё в недрогнувшей руке беты.
   - Огнестрельное оружие? Пф-ф-ф! - Пренебрежительно фыркнул генерал наземных сил.
   Меж тем, объект альфа исчез с прежнего места, практически мгновенно проявившись возле упавшего турианца. Обоих накрыло кружащееся облако перьев и с едва заметным красным свечением ангар опустел. Через секунду в обледеневший дверной проём вкатился второй турианец. Броня его была сильно побита, местами обожжена, местами - покрыта льдом с нехорошим синим оттенком*, но винтовку он держал твёрдо, хотя и целился несколько боком - даже на видео было заметно, насколько забрало шлема повреждено и помутнело. Достигнув чистого пола он попытался встать и тут же снова упал - едва оживший крейсер рванул к ретранслятору.
  
   * - У турианцев синяя кровь.
  
   - Огнестрельное или нет - но оно достаточно эффективно. - С едва уловимой язвительностью прокомментировал безопасник. - Обратите внимание, как движутся альфа и бета. Качество изображения совершенно недостаточное, однако практически все наши эксперты считают, что это броня... - Безопасник поморщился и после недолгой внутренней борьбы закончил мысль. - ... или экзоскелет. Во всяком случае, это выглядит менее идиотски, чем одежда поверх брони.
   - Словом, понятно, что ничего не понятно. - Не совсем вежливо встрял недовольный армеец. - А что по кораблю? Я так понял, что он раздолбал патруль в одиночку?
   - По кораблю пришельцев информации крайне мало. Первое - это совершенно огромный размер - четыре километра в диаметре. Форма - очень плоская, толщина от четырёхсот метров до километра, точнее оценить не удалось, слишком сильно бликует. Второе. Несмотря на размеры, корабль способен к скоростным эволюциям. Во время боя он переместился почти на семьдесят тысяч километров не более, чем за две секунды.
   Присутствующие встревоженно зашушукались. Семь миллионов "же" - это втрое выше, чем сверхсветовой режим обычных кораблей пространства Цитадели, и при этом, корабли светятся, как новогодняя ёлка*, чужак же, наоборот, во время перемещения был полностью невидим.
  
   * - Турианцы не наряжают ёлки на Новый Год, однако эквивалентное выражение у них есть. Возможно, было бы уместнее перевести его как "светится, как бордель в день получки".
  
   - Принцип движения достоверно не установлен. - Последнее уточнение никого не удивило. - Третье. Корабль был обнаружен во время попытки активировать триста четырнадцатый ретранслятор и в момент обнаружения его щит был отключён. Однако, время активации щита не превысило половины секунды, и выстрелы фрегатов были отражены. Последующий огонь как крейсера, так и фрегатов видимого эффекта на щит не оказал. Стандартные бортовые средства наблюдения уровень щита определить не смогли: либо это очень нестандартная кинетика, либо не кинетика вообще. - Присутствующие снова зашушукались: работы над многоядерным корабельным щитом считались очень перспективными, но до практической реализации было ещё далеко. Безопасник неодобрительно покосился на самых шумных и продолжил. - Дизрапторные торпеды со щитом справились, но огонь фрегатов броню не пробил. Повторное восстановление щита произошло так же быстро, как и первое, и огонь крейсера корабля не достиг.
   На этот раз не было никакого шушуканья, только потрясённая тишина, наименее нецензурно подытожил которую представитель Флота:
   - С такими *** щитами можно и вообще без *** брони летать...
   - Четвёртый пункт. - Безопасник тяжело вздохнул. - Оружие. Очень мощные лазеры. Все четыре фрегата были сбиты одним залпом. Вторым залпом крейсер был целенаправленно обездвижен. Интервал между залпами - около пятнадцати секунд, на основании этого мы склонны предполагать, что их оружейные системы требуют длительной предварительной накачки и штатно стоят "холодными"... учитывая, что и щит был активирован только после попадания - это складывается в систему. Одна из рабочих версий - их энергосистема легко выдаёт большую пиковую мощность, но долго в таком режиме работать не может. Также весьма вероятно, что энергопотребление щита весьма высоко и затрудняет ведение огня одновременно с его поддержанием. Использование лазера в качестве основного оружия объясняет и внешний вид корабля - прозрачная броня с большим количеством гладких граней должна отражать и рассеивать вражеский лазерный огонь, а мощный щит защитит от кинетики.
   Подождав, пока утихнут снова поднявшиеся разговоры, безопасник залез в небольшой портфель и достал оттуда несколько потрясающе тонкой работы металлических перьев примерно пятнадцати сантиметров длиной. Они были настолько лёгкими, что, подброшенные в воздух, падали не намного быстрее настоящих.
   - Далее. Пятый пункт. - Безопасник крепко сжал одно перо в кулаке и, прежде, чем кто-либо успел возмутиться столь варварским обращением с произведением искусства, резко ударил по столу. Убедившись, что всё внимание приковано к нему, он медленно разжал руку. Перо, казалось, совершенно не пострадавшее, осталось торчать в столешнице. - Учёные до сих пор не могут внятно объяснить, как это возможно. Состав - половина лёгких элементов таблицы Менделеева*, есть следовые количества вольфрама и железа. Обсуждая результаты рентгеноструктурного** анализа два академика*** устроили дуэль, сейчас оба в больнице и никто не может объяснить, что же они не поделили. Других специалистов нужного профиля с достаточным допуском под рукой нет, так что придётся подождать, врачи обещали, что первый очнётся часа через четыре.
  
   * - У турианцев был свой великий химик, открывший периодическую систему элементов.
   ** - У турианцев был свой великий физик, открывший излучение, на Земле названное рентгеновским в честь Рентгена.
   *** - У турианцев есть своя структура, объединяющая различные направления исследований, гораздо меньше напоминающая наши НИИ и Академию Наук, и гораздо больше - закрытые военные НИИ и соответствующий административный аппарат.
  
   Когда шум прекратился, а взрослые солидные генералы перестали проверять остроту чужеземных перьев на собственных пальцах, ровно дети малые, и оттёрли накапавшую кровь, безопасник обвёл всех тяжёлым взглядом и достал из портфеля сильно помятый фрагмент явно более крупного пера.
   - Те перья были найдены в ангаре. А это было вырезано из бронеплиты крейсера. На плитах также были обнаружены царапины и борозды, коррелирующие с размером и расположением когтей объекта альфа на видео. Некоторые плиты были деформированы и частично сорваны с креплений, техники оценивают приложенное усилие в четыре тонны. И последнее. Бортовые системы крейсера не зарегистрировали момент запуска пары, атаковавшей крейсер. Учитывая, что системы ПКО не смогли захватить их без перенастройки, весьма вероятно... - Безопасник посмотрел на представителя Флота и с нажимом повторил. - весьма вероятно, что они были запущены ещё до начала боя, и их просто проглядели. Однако, мы не можем исключить и вариант, что у них есть такой же стелс-привод, как у носителя.
  
   ***
  
   - Тащ генерал*, разрешите доложить! - Совсем молодой лейтенант старательно тянулся, но выглядел всё равно несколько нервно. Генерал Флота и сам некогда был лейтенантом, а потому эмоции лейтенанта проигнорировал, просто кивнув. - Обнаружены обломки патрульных фрегатов!
   - Хорошо, лейтенант. Выживших нашли?
   - Никак нет, тащ генерал! Спасательные капсулы в гнёздах отсутствуют! Предполагаем, что выжившие эвакуировались! Десантная команда продолжает работу, фрегаты неремонтопригодны. Приводные маяки капсул молчат, согласно красному протоколу. Разрешите послать кодированный запрос на разблокировку!
   - Разрешаю. И немедленно доложите, когда маяки отзовутся. - Генерал был мрачен: неизвестный корабль одним залпом раздолбал в хлам четыре пусть и не новых, но всё равно вполне боеспособных турианских фрегата, а вторым - серьёзно повредил, явно намеренно не уничтожив полностью, крейсер, пусть и лёгкий. - Что-то ещё?
   - Так точно, тащ генерал! Выяснили: корабль нападавших ушёл через триста шестой ретранслятор!
   - Отлично! - Новость генерала обрадовала. Для сбора спаскапсул достаточно оставить какое-нибудь вспомогательное корыто, запасов там ещё на две недели минимум, а основные силы могут отправиться за этими мерзавцами! Он обернулся к своему секретарю. - Всей эскадре - курс на триста шестой и часовая готовность к переходу во враждебный кластер!
  
   * - В Иерархии единая система званий во всех родах войск, традиционно транслируемая в земные сухопутные.
  
   Какой формы слон?
  
   Ночь в голове у Доника не отложилась совершенно, в отличие от предшествовавших событий, чётких, будто высеченных в камне. Первая попытка встать с кровати успехом не увенчалась, а вторая и вовсе обернулась фиаско: ему с трудом удалось превратить неизбежно шумное падение в относительно тихое сползание на пол.
   Тело не то чтобы не слушалось... такое впечатление, будто за ночь его просто подменили. Он внимательно осмотрел руки и ноги, неловко ощупал лицо и тело, убеждаясь, что он - по-прежнему он. Поставленное перед неопровержимыми фактами ощущение собственной неправильности отступило, но окончательно сдаваться пока не собиралось... впрочем, достигнутого вполне хватило, чтобы осторожно подняться на ноги и обойти выделенное помещение.
   Примерно шесть метров в длину и около четырёх - в ширину, матово-белые стены оттенка топлёного молока на высоте трёх с чем-то метров переходят в едва заметно отливающий голубизной потолок. Одна торцевая стена прозрачна, отделяя его - всё же, наверное, палату - от сравнительно небольшого тамбура. Кровать стоит возле дальнего торца, если смотреть от входа - справа, и куда просторнее привычной армейской койки, не говоря уже о спальных капсулах. Слева стоят стол и стул - несколько неудобной высоты для турианца. Стоило ему подойти к середине правой стены, завершая "обход владений", как перед ним открылся проём, ведущий в санузел... мало уступающий размерами основному помещению. Это оказалось как нельзя более кстати - организм уже весьма требовательно напоминал о необходимости удовлетворения некоторых потребностей. Висящие рядышком махровый халат и полотенце окончательно убедили его в мысли, что неизвестные пленители смерти ему не желают, и Доник тяжело вздохнул. Как будто судьба интересуется чьими бы то ни было желаниями.
   Вволю напившись и разобравшись со всем остальным, Доник уселся на стул и крепко задумался. Без инструментрона или хотя бы бумаги и карандаша оперировать умными мыслями было непривычно, но тут не бином Ньютона*, чай, разберётся.
  
   * - Формула расчёта коэффициентов при разных слагаемых результата возведения в степень суммы двух переменных. Разумеется, у турианцев эту формулу вывел свой математик, и звали его иначе.
  
   Итак, расклад предельно простой: неизвестная новая цивилизация вышла в Пространство Цитадели, раздолбала турианский патрульный крейсер (неизвестно, что сталось с фрегатами сопровождения, но лучше рассчитывать на худшее) и захватила языка, пусть и весьма малополезного. Это с одной стороны. С другой стороны, новички с ним обращаются вполне неплохо... можно даже сказать, отлично обращаются... правда, наличие в экипаже родственников азари несколько напрягает: они мягко стелют, да жёстко спать, это вся Галактика знает. Зато они всегда предпочитают договариваться мирно, и лично для него это большой плюс.
   Какие выводы? Как только пройдёт время планового сеанса связи, а крейсер так и не доложится - штаб отдаст приказ о подготовке группы быстрого реагирования. Как только будет пропущен второй сеанс - группа отправится в сектор на поиски пропавших. Он, конечно, десант, и точное расписание ему знать не по чину, но известно, что стандарт Иерархии - связь каждые десять часов*. Значит, группа вылетит самое позднее через сутки**. Вряд ли новички смогли уничтожить все следы боя - как минимум, коммуникационный буй должен был сохранить координаты последнего выхода в сеть. Значит, максимум через двое суток после боя разведчики найдут чёрные ящики, а ретранслятор, через который пришли новички, идентифицируют и того раньше. А вот дальше начинаются сплошные спекуляции. Лично он, Доник Краг, отправил бы дипломатическую миссию - хорошую такую, на пару полков с соответствующим сопровождением. Если новички только вышли в космос - туда им и дорога, а если у них тут сильная база - то это просто эскорт, типа, в знак уважения. Хотя раздолбать патруль как-то не очень похоже на "только вышли", что именно решат в штабе - одним духам ведомо... но кого-нибудь пришлют железно, это к гадалке не ходи.
  
   * - Стандартных галактических или без семи минут четырнадцать земных часов.
   ** - Тоже стандартные галактические, длиннее земных примерно на три часа и три четверти.
  
   Итак, получается, что группа уже должна была вылететь и, как минимум, обнаружить следы боя... Следующий шаг - проверить все ретрансляторы в системе. Один ведёт к базе, с него-то и прилетят. Ещё один ведёт в соседнюю систему, где из полезного - только ретранслятор обратно... Следовательно, третий активированный ретранслятор должен вести в систему, из которой новички и прилетели... и куда, судя по всему, они как раз сейчас летят. Странно, что ещё не прилетели - уже около двух суток прошло, чем они столько времени занимались? Хотя... есть одна версия, не самая приятная, зато правдоподобная - добивали выживших. Типа, одного подобрали, как языка... стоп, а почему, собственно, одного, и зачем добивать? То, что он не видел других - вовсе не значит, что их нет! Он бы и сам не стал держать пленных вместе, если размеры корабля позволяют... а этим - явно позволяют. Во-о-от! Тогда получается - подобрали всех, кого смогли, распихали по палатам, и... и что? Сначала, понятно, допросить - то, что он наутро ничего не помнит, ещё не значит, что ночью ничего не было, это он ещё в учебке выяснил. Значит, допросить, а потом что? А потом, наверное, какие-нибудь безжалостные эксперименты... Доник понял, что сам себя накручивает без всяких видимых причин... точнее, причина-то была - очень хотелось есть. Организм, привыкший к регулярным тренировкам и не менее регулярному питанию, явно был не в курсе сложностей, в которых оказался. Доник тяжело вздохнул и с тоской посмотрел на "дверь" - хоть бы пообщаться, что ли... хоть как-то. Со слабой красной вспышкой в тамбуре появилась знакомая пара чужаков и сразу вошла к нему в комнату.
   Маленькая мохнатая псевдо-азари ткнула пальцем в себя и произнесла:
   - Диана. - Потом ткнула пальцем в неподвижно стоящую рядом фигуру. - Хонор. - Третий тычок был в сторону турианца и поразил его до глубины души. - Доник.
   Пока поименованный старший лейтенант боролся с удивлением, та достала из небольшого саквояжа старомодно выглядящий стеклянный шприц кубиков на десять.
   - Я взять кровь анализ. Пробуй еда синтез. - Произношение у Дианы было довольно странным, но вполне разборчивым, да и общий смысл был вполне понятен. - Ты мочь сам? Показать, где? Не больно!
   Заворожённо кивнув, он продемонстрировал на внутренней стороне плеча место, где кожа была потоньше и приготовился... не к тому. Лёгкое прикосновение - и рука повисла плетью, не реагируя ни на какие попытки пошевелить ею и не посылая никаких сигналов. Тихонько пискнув, Диана осторожно, но оперативно нащупала вену, аккуратно нацедила примерно две трети шприца, бережно разгладила место укола и к руке тут же вернулась чувствительность. Боли не было. Доник скептически осмотрел место предполагаемого укола - не было даже синей точки, как от инъектора, но в шприце явно была его кровь.
   - Скоро! - Весело пообещала Диана. - Спать?
   Доник кивнул и отключился ещё до того, как голова коснулась подушки.
  
   ***
  
   Следующее пробуждение было вовсе не таким приятным, как предыдущее - желудок явно собрался пойти войной на остальные органы и сожрать всё, до чего дотянется. Немного попив и умывшись, Доник снова уселся на кровать. Его одолевала подстёгнутая голодом жажда деятельности - наследие далёких хищных предков. Догнать и завалить добычу, впиться зубами в свежее мясо... бррр! Он помотал головой, отгоняя назойливое видение, как он делает с новой знакомой совсем не то, что пристало цивилизованному существу.
   Как будто в ответ на его жест в палату снова вошла та же пара. На этот раз Диана держала на руках поднос с тарелкой и скептически косилась то на неё, то на Доника.
   - Просто углевод. Глюкоз*. И минерал. - Произношение оставляло желать лучшего, но Доник понял. - Долго - вредный. Недолго - можно.
  
   * - Простые углеводы, вроде той же глюкозы, тоже обладают аллотропией, однако, в отличие от аминокислот и, тем более, белков в сборе, гораздо более примитивной, особенно с точки зрения пищеварения.
  
   Это Доник знал и сам - без белка он долго не протянет... но совсем без еды он загнётся ещё раньше, причём намного. В тарелке его ожидало неаппетитного вида сероватое месиво. Видимо, правильно истолковав заминку, Диана провела над тарелкой рукой и помешала кашу ложкой. Цвет сменился на слегка розоватый.
   - Пробовать. Думать быт вкусный! - Бодро пообещала она.
   Всё ещё преисполненный скепсиса, Доник отправил немного непонятной массы в рот и прислушался к ощущениям. Вообще, в плане реакции на левоаминокислотные белки он ничем не отличался от большинства соплеменников - от лёгкого недомогания, если совсем чуть-чуть, до поноса с рвотой, если чуть-чуть слишком. На вкус еда напоминала что-то фруктовое, сразу вспомнилось увольнение, проведённое на аграрной планете, там был небольшой магазинчик, торговавший местной продукцией - всякие соленья и варенья, его тогда, правда, гораздо больше привлекала молодая и миловидная продавщица, а не её товар... От приятных воспоминаний Доника отвлекло только тихое шкрябанье ложки по дну пустой тарелки. Диана смотрела на него с удовольствием, как бабушка на любимого внука. Желудок удовлетворённо молчал, и добычу выпускать пока явно не собирался - ни в какую сторону.
   - Спасибо! - Громко, отчётливо и медленно, как полуглухому, сказал Доник.
   - Пожалуйста! - По-прежнему жизнерадостно ответила Диана и вместе с напарницей вышла из помещения. - Скоро сделать ещё! До свиданий!
   - Пока! - На автомате отозвался турианец. После еды, пусть и совсем не обильной, его опять потянуло в сон - видимо, организм наконец понял, что силы надо беречь.
   Нормально уснуть, впрочем, ему так и не удалось - провалившись в неглубокую беспокойную дрёму, он ворочался, вновь и вновь перебирая немногие события своего плена. Захват, который он почти не запомнил - весьма вероятно применение биотики, совершенно ненормальное количество сна... хотя без инструментрона определить точное время не получалось, он был вполне уверен, что находится на борту никак не меньше двух суток, из которых бодрствовал едва ли час в сумме - и явно не по собственной инициативе, скорее всего, какая-то технология новичков... или врождённая способность - вспомнил он недавно сделанный укол.
   Непонятно, что с экипажем: он пока видел только двоих, причём очень разных. Диана явно родственница азари, только слияние работает чуть иначе. А вот Хонор, такое впечатление, просто робот... хотя Диана представила её наравне с собой. Искусственный интеллект с равными правами? Очень похоже... Жесть! Кварианцы просто удавятся, когда узнают! Что ещё? Что-то упорно царапало мозг, не давая отвлечься, но и не показываясь на глаза. Что-то мелкое, но важное, какая-то деталь... "Скоро" - пообещала ему Диана. Но чтобы быстро сделать правоаминокислотную органику, нужно время, если только её нет на борту... а на борту, получается, есть... он передёрнулся при мысли о каннибализме, и попытался найти какие-нибудь альтернативы. Получалось откровенно плохо. Зато схема собрать пленных и трупы, чтобы кормить живых мёртвыми выглядела омерзительно работоспособной. Очень цинично и очень эффективно, а если живые ещё и будут спать всю дорогу, как суслики* зимой...
  
   * - На Палавене нет сусликов, но мелкие грызуны, впадающие в спячку, есть везде.
  
   ***
  
   Эндрю тоже не спалось. Обложенный с обоих боков тёплыми, удовлетворённо сопящими пиджи, он обдумывал ситуацию. До выхода из тоннеля ретранслятора оставалось совсем немного, и придётся общаться с местными властями. С одной стороны, у местных к нему претензий быть не должно - ну, не больше, чем к любому другому заезжему торговцу... а с другой - неприятные вести и ещё более неприятный "хвост" в виде "ту-ри-анс-кой" - про себя проговорил он по слогам - эскадры, вряд ли настроенной на мирные переговоры, если судить по размеру и составу. В принципе, и фрегаты, и крейсера особо опасными не выглядели, но там были и другие... Два корабля, превосходящих крейсер на четверть в длину и вдвое - в диаметре, и всё это - не невесомая психическая проекция старлайт, а натуральный металл... люди тоже строили чисто механические корабли, те же тяжёлые грузовики, но далеко не такие большие. Какой же немереной мощью такое чудовище должно обладать, чтобы только взлететь с планеты?
  
   В тёплой, дружественной обстановке...
  
   За синтез пищи для пленника Диана взялась со всем своим энтузиазмом. Подсмотренные в памяти Доника знания о возможной реакции на белки не того вращения она восприняла как личный вызов. Отправные точки были - углеводы и, наверное, какие-нибудь жиры сгодятся и так, а вместо полноценных белков можно просто синтезировать базовые аминокислоты. Этого однозначно не хватит для полноценного питания - как минимум, ещё нужны витамины, но можно будет взять второй образец крови и синтезировать то, чего стало меньше: фильтрация совпадений и различий - одно из самых первых упражнений для осваивающих классическую магию.
   Сложнее было с выбором основы для синтеза. Идеально было бы использовать грибы - быстро растут, неприхотливы, можно без проблем сочетать и растительные, и животные белки... вот только не зря они считаются тяжёлой пищей, да и ядовитых среди них много неспроста. Второй вариант - одноклеточные водоросли - уступал только в плане возможности добавить сложные белки... с другой стороны - для начала хватит и просто аминокислот, остальное подождёт, спешки нет.
   Эх, жаль мастер не взял хотя бы несколько тех армейских пайков, что они видели на подбитых фрегатах - можно было бы их скопировать в её модифицированном покепаке, вряд ли у них есть защита... Впрочем, они тогда ещё не знали, что нормальная еда пленнику не годится, а вкус для военных никогда не был приоритетом. Зато они набрали два полных покепака самого разного оборудования - от оружия, в том числе и тяжёлого, до этих смешных покедексов, инструментронов по-ихнему, и универсальных верстаков... целых верстаков, правда, удалось найти только два, и надо ещё разбираться, как подключить их к сети, да и возможности, похоже, у них не сильно превосходят её лабораторию, точнее... она на минуту остановилась, задумавшись. Совсем не превосходят. И не уступают. Просто другие. Кивнув, соглашаясь с собственными выводами, она вернулась к текущей задаче.
   Итак, если в капле воды отражается весь океан, то в капле крови должна отразиться вся жизнь... всякая жизнь стремится продолжить себя, и достаточно лишь немного ей помочь... вот вода, раствор необходимых веществ. Вот кровь - форма и содержимое. Вот энергия, и пусть жизнь длится! С неяркой зеленоватой вспышкой содержимое четвёртой пробирки расслоилось - снизу осталась практически прозрачная жидкость, а сверху собрался нетолстый слой мелкокрупинчатой розоватой кашицы. Заклятие анализа определило содержимое как весьма близкую копию земной хлореллы - только аминокислоты в ней были правые, да количество и пропорции отличались. Второй тест... аллергической реакции нет. Третий... девяносто восемь процентов совместимости. Отлично! Отложим, как основной штамм и продолжим - ещё три четверти пробирки осталось, и это так интересно!
  
   С тяжёлым вздохом Эндрю поднялся - пиджи слегка нахмурились во сне, сползлись потеснее и снова засопели - и направился в лабораторию. Судя по долетающим ощущениям, Диана разобралась с проблемой питания пленника, пора бы уже и ему самому с ним пообщаться... вряд ли капитан, приказавший убить Мэри, лично спустился в ангар, так что это просто рядовой боец... этим железным лоханкам наверняка требуется довольно приличный экипаж - никак не меньше десятка укротителей с полными гаремами.
  
   ***
  
   Доник рывком очнулся от своей дрёмы. Судя по ощущениям - времени прошло часов шесть. За прозрачной стеной стояли три фигуры - уже знакомые Диана и Хонор и третья, мало похожая на первые две, плотная и коренастая, заметно выше миниатюрной псевдо-азари, но, вроде бы, на полголовы ниже его самого. Сразу стало очевидно, что именно третья фигура и является главной.
   Все трое уверенно шагнули в его палату и Диана заговорила на своём непонятном языке, видимо, что-то объясняя.
   - Это Эндрю Браун, наш... генерал? Командир? - Немного замялась она, представляя незнакомца. "Аналогия вполне уместна", решил про себя лейтенант. Новеньких уместнее сравнить с батарианцами, и тогда Диана - явно женщина, Хонор - скорее всего, стилизованный под женщину робот, а командир - однозначно мужчина... И Диана смотрит на него с откровенным обожанием, а совсем не как на начальника. - Он хоти... хотеть... хочет спросить несколько вопрос. - Не сразу справилась с вредным глаголом псевдо-азари... хотя, похоже, концепцию придётся пересмотреть - у азари мужчин нет.
   - Краг Доник, старший лейтенант наземных сил Турианской Иерархии. - Чётко представился он. Плен или не плен, а офицер всегда должен вести себя достойно.
   Диана, видимо, перевела, и мужчины пожали друг другу руки - жест оказался интергалактическим*.
  
   * - В игре турианцы жмут руки друг другу, сам видел!
  
   - Эндрю Браун, свободный... вольный? дрессировщик? воспитатель? тренер? - Диана, похоже, никак не могла подобрать правильное слово, чтобы перевести ответную реплику, и расстроилась чуть ли не до слёз, но продолжала попытки. - Зверолов?
   - Охотник? - Решил подсказать ей турианец.
   - Нет, не охотник... - Диана энергично замотала головой. - Раньше - охотник тоже, теперь нет, теперь только... тренирует? - Похоже, титул или звание этого Эндрю - кстати, хорошее имя, простое, не надо ломать язык, чтобы выговорить - были достаточно важной частью формального представления, но точный смысл передать не получалось.
   - Охотник - это достойная, уважаемая профессия. - Подумав, предложил Доник. Диана радостно согласилась, а Эндрю, прислушивавшийся к их разговору, солидно кивнул.
   Речь Эндрю была довольно длинной, но Диана не спешила начать перевод. Покосившись на неё и что-то обсудив, командир неведомого корабля стал излагать по пунктам, короткими фразами.
   - Ваш корабль напасть... напал на мой без предупреждения. Ваш корабль убить моя... Мэри... - На глазах Дианы выступили слёзы и она добавила явно от себя: - Мэри быть моя сестра. Как представитель человечества. - Это слово Диана переводить не стала специально, видимо, самоназвание новичков. - я требую суд над виновник.
   Доник на мгновение опешил. Такого поворота событий он никак не ожидал. Ведь всё же ровно наоборот: неизвестный корабль нарушил закон Пространства Совета, попытавшись активировать ретранслятор, какой суд над командиром патруля, выполнявшим свой долг? Это он и попытался донести до собеседников, несколько сумбурно в силу очевидной нелепости их претензий.
   - Ваш корабль пытался активировать ретранслятор, это запрещено законом Совета. За нарушение - арест и большое наказание. Патруль имеет право открывать огонь на поражение, если нарушители не подчиняются приказу. - Диана переводила как могла быстро, но нередко сбивалась, и когда закончила, Доник уже практически успокоился и не удивился переведённому ответу Эндрю.
   - Мы не иметь никакие соглашений с ваш Совет. Мы не подчиняйся законы ваш Совет. Мы не признавать власть Совет над мы и наш домен... территория. - Сначала Диана использовала старый турианский феодальный термин, но потом поправилась на более современное слово. - Мы признавать власть ваш Совет над ваш территория. Мы не хотеть война, но мы защищать...ся любые средства. Ваш флот лететь за наш корабль. Если этот флот делать агрессия - мы уничтожить ваш флот.
   Доник нахмурился. С одной стороны, требования чужаков были самоочевидно нелепыми - вся Галактика так или иначе подчиняется Совету, никто не может жить сам по себе... с другой - новички декларировали вполне понятную и адекватную независимость... А слова про уничтожение флота после гибели патруля звучали неприятно убедительно. Но, духи забери, если это флот - то не вслепую же они летят! Ещё посмотрим... жаль только, что сам он этого, скорее всего, не увидит. В любом случае, предупредить флот было бы неплохо... И он вполне может в этом помочь.
   - Есть стандартные частоты и протоколы радиообмена. В моём инструментроне есть нужная информация. - Он красноречиво покосился на пустое левое запястье. Диана чему-то хихикнула, и Эндрю тоже улыбнулся, слушая перевод, но практически сразу же снова стал серьёзным.
   - Да, мы найти. Ваш система кодирование данных очень простой. Ваш инструментрон очень забавный. Я сделать так для покедекс Эндрю. - Тот что-то сделал с нешироким металлическим браслетом на левом запястье, и его руку окутал однозначно узнаваемый интерфейс инструментрона. Очень быстро, практически не глядя что-то набрав, он ткнул в видимую даже с изнанки большую кнопку, и нежный азарийский голосок произнёс "Привет". Диана снова улыбнулась и виновато пояснила. - Мы найти переводчик. Делать модуль наш язык долго.
   Немного поколебавшись и взглядом спросив разрешения у командира, Диана протянула Донику инструментрон.
   - Этот твой. Мы копируй данный. Нужно знать про вы. - Доник поморщился - на инструментроне были его сугубо личные записи, и гораздо больше, чем каких-то общих сведений, но в аналогичной ситуации любой поступил бы так же. - Мы записать данный наш культура. Чуть-чуть. - Диана показала на пальцах что-то толщиной в пару миллиметров. - Переводить долго.
   Эндрю, тем временем, продолжал что-то делать со своим покедексом, как назвала это устройство Диана. Неожиданно он спроецировал на ближайшую стену довольно крупное изображение. Рядом шли два текста, один на турианском, другой - видимо, перевод. Текст содержал те самые частоты и протоколы, которые упомянул Доник, включая стандартные формулы на основных языках Пространства Совета.
   - Этот частота, который открытый, который стандартный, как инструментрон, только мощный? - Доник потратил несколько секунд, пытаясь понять, что от него хотят. Неожиданно его собственный инструментрон, надетый, как говорится, не приходя в сознание, пиликнул сигналом входящего сообщения. Крайне удивлённый, он глянул на абонента и немного успокоился. Сам бы он записал имя "Эндрю" по-другому, но перепутать было затруднительно. Сообщение гласило "Вы вторгаться пространство человечество. Остановитесь." - Так будет?
   Он мрачно кивнул. Да, сообщение флот получит и поймёт, это не вопрос. Вопрос - как они на него отреагируют? Погружённый в свои мысли, лейтенант не заметил, как Эндрю покинул его палату. Диана же достала откуда-то тарелку с уже знакомой розоватой кашицей.
   - Мы сделать еда. Водоросли. Немного углевод, немного аминокислот, немного жир, чуть-чуть минерал. Инструментрон говорит съедобно.
  
   Нежданный гость...
  
   - Сэр, мы в системе!.. Следов патруля возле ретранслятора обнаружено не было! Одна планета в зелёной зоне!.. Радиоперехват... на всех частотах почти пусто, вероятно, колония совсем небольшая или здесь вообще только база. "Хрустальная черепаха" не обнаружена, продолжаем наблюдение.
   Доклады поступали один за другим по мере получения новых сведений. Картина складывалась однозначная: эта система никак не могла быть родным миром пришельцев, и, скорее всего, у них есть и ещё колонии... Значит, есть вероятность, что противник окажется достаточно силён, чтобы небольшая победоносная война помогла окончательно объединить Иерархию, в которой всё ещё тлели огоньки недобитого сепаратизма. И решительный первый удар послужит отличным началом!
   - Разведчики - вперёд! Остальной флот - крейсерский ход к планете, рандеву с разведкой - в световом часе от планеты. Выполнять!
  
   ***
  
   Доклад разведки внушал оптимизм: на орбите планеты "хрустальной черепахи" не наблюдалось, зато болтались очень разные корабли, в основном некрупные и, похоже, не боевые. Мало чести атаковать беззащитные суда, но война - это война, и на турианских кораблях зазвенели сигналы боевой тревоги.
   - Сэр, входящее сообщение! Стандартная аварийная частота, код открытый! Переключаю!
   - Неопознанные корабли, вы вошли в систему, принадлежащую Альянсу Лиг. Назовите себя и свои цели. Любая агрессия повлечёт адекватный ответ, - сообщение повторялось трижды на разных языках - турианском, азарийском и неизвестном, вероятно, родном языке чужаков. Первые два озвучивались узнаваемыми голосами дикторов из инструментрона, третий голос чем-то немного напоминал азари.
   - Мы отвечаем?
   - Да! Огонь из всех орудий!
   Первый же залп повредил почти половину кораблей чужаков - лишь немногие держали щиты активированными... впрочем, вывести из строя удалось едва ли четверть - на удивление крепкая броня уверенно держала фрегатские калибры, и даже крейсерским далеко не всегда была "по зубам". Подвергшиеся обстрелу корабли спешно поднимали щиты - в том числе, к удивлению турианских военных, и вполне обычные кинетические - и активно маневрировали, уходя от неизбежного следующего залпа... не то чтобы у них было для этого достаточно времени: второй залп сократил количество кораблей чужаков до половины первоначального числа... и многие из уцелевших получили новые повреждения: в отличие от брони, кинетические барьеры чужаков турианским явно уступали.
   - Беглый огонь! - централизованно управлять расстрелом разбежавшихся, как тараканы, корабликов было бы затруднительно... но при подавляющем превосходстве в огневой мощи этого и не требовалось.
   Пока фрегаты и крейсера занимались своей работой, десантные транспорты без лишней суеты высаживали наземные силы на планету, в отличие от остального флота, увязшего в бою с уже виденными крылатыми азари нескольких разных подвидов, практически не встречая сопротивления от чисто декоративной по турианским меркам системы противокорабельной обороны.
   Несмотря на потерю заметного количества фрегатов и даже нескольких крейсеров, первый этап боевых действий против чужаков увенчался успехом: на поверхности планеты захвачен и надёжно укреплён плацдарм, а отступившие остатки вражеского флота не смогут ни долго сражаться без баз, ни привести подмогу через контролируемые силами Иерархии ретрансляторы.
  
   ***
  
   - Сколько кораблей мы потеряли? - неожиданно обнаружив себя в роли главнокомандующего осаждённой колонии, Кристофер Милк не сразу освоился, но поддержка верного гарема помогла преодолеть первую неразбериху. - И какая вообще ситуация?
   - Около сорока, не считая тех, что смылись сразу после предупреждения. Уцелели чуть больше десятка, они отошли за газовый гигант для дозаправки и мелкого ремонта, передали, что у них "есть пара идей, как надрать задницу этим наглым засранцам", - последняя фраза явно была дословной цитатой, - но космических пиджи у них не наберётся и полутора сотен. Альянс пока решение не принял, но Лига Охотников в курсе и самые отмороженные уже собираются сюда... остальные ждут вашего решения по предложенным расценкам, я вам передала их письмо, - Винни, верная урсина* Кристофера, указала на угол его рабочего стола. Её необычайная даже по меркам породы начитанность очень пригодилась, когда пришлось спешно наводить порядок и перехватывать контроль над остатками фактически разбежавшейся колонии - пусть и чисто теоретические, и исключительно книжно-исторические познания оказались гораздо лучше, чем совсем ничего.
  
   * - пиджи на базе ДНК медведей.
  
   - Так, хорошо, в космосе у нас ни хрена нет. Сейчас, во всяком случае, - поправился новоиспечённый глава колонии под укоризненным взглядом Оули*, излишне занудной вне спальни хутер**, бессовестно пользующейся известной благосклонностью мастера за умение быстро находить неожиданные решения в сложных ситуациях. - А что на поверхности?
  
   * - Созвучно с Owl (англ. - сова). Не склоняется.
   ** - Hooter, порода пиджи на базе ДНК сов.
  
   - А на поверхности они высадили десант в пятнадцати километрах к северу, разбомбили отстреливавшиеся отряды и турели, к счастью, видеогёрлы* успели скинуть лайф-диски**. Учитывая спутниковое наблюдение - мы можем вести только партизанскую войну. Гарнизон на связь по-прежнему не выходит, что они собираются делать и живы ли вообще - неизвестно. Большинство колонистов мобилизовано, но по-настоящему сильных пиджи почти нет. Учитывая ситуацию, мы могли бы мобилизовать ещё до двадцати тысяч пиджи, но у колонии денег хватит только тысячи на четыре - пять, и то если дадут оптовую скидку. Эффективнее будет потратить имеющиеся средства на оплату Лиге Охотников.
  
   * - videogirl - пиджи, обладающие выдающимися способностями во всех областях компьютерной техники, особенно в сетях.
   ** - lifedisk, своего рода резервная копия видеогёрл на случай серьёзных неприятностей в сети.
  
   - А они хотят?.. - Кристофер позволил вопросу повиснуть в воздухе.
   - Примерно всё и ещё чуть-чуть, - мрачно отозвалась Оули. И ехидно добавила: - Готовы предоставить кредит!
   - Вдову им в дупу, а не кредит! Какие ещё варианты?
   Обе пиджи, переглянувшись, лишь недовольно пожали плечами.
   - Деньги... Деньги... Нам нужны деньги... Так, а Охотники возьмут оплату натурой? В смысле - трофеями? Тот ушлый тип, помнится, что-то говорил про новые технологии...
   - Возьмут, но по своей оценке и не больше четверти суммы.
   - То есть, те же яйца, только в профиль... ну, разве что только без кредита обойдёмся. А если... Сколько у нас мобилизованных? - Кристофер решительно зашуршал бумагами. - Восемь тыщ пиджаков* и три тыщи укротителей в отставке с мирными гаремами... хм... Я ведь полноправный руководитель колонии, так? - пиджи заинтересованно кивнули. - То есть, глава Лиги, и, раз Совет самораспустился посредством сбегания, могу принимать законы единолично, тем более, война всё спишет!
  
   * - Существуют разные уровни лицензий на владение пиджи, и полноценные укротители к обладателям минимальных лицензий (одна пиджи из очень короткого списка самых безопасных) относятся с некоторым пренебрежением. У нас "пиджаками" кадровые военные называют выпускников военных кафедр гражданских ВУЗов.
  
   - Налоги? Это вариант, но люди обидятся... пусть даже сначала и согласятся, но потом всё равно припомнят, - Оули как всегда быстро просчитала возможные варианты.
   - Зачем налоги? - коварно улыбнулся мастер. - Наоборот, скидки и льготы! Администрация Лиги в моём лице возместит десять процентов стоимости каждому, купившему боевую пиджи! Можно даже пятнадцать за особо востребованные породы. И всем гражданам колонии - пожизненное право на полноразмерный гарем, а лицензированным укротителям - ещё и без ограничения пород! Как думаете, сколько у наших соседей в кубышках на чёрный день припасено? Хватит на двадцать тысяч пиджи?
   - Отличная идея! Помнится, я что-то такое читала... - начала было Винни.
   - А что с Охотниками? У них, как ни крути, и корабли, и подготовка - и это куда лучше, чем необученные девчонки из питомника... - Оули поспешила спустить всех на грешную землю с мечтательных высот.
   - Охотники... так... по пять миллионов за каждый сбитый малый корабль, по пятнадцать - за средний и по двадцать пять - за большой... и по пять тысяч за каждого убитого или захваченного в плен... А вот Охотникам мы как раз этот же указ и предъявим! И предложим выкупить у них до десяти процентов трофеев по нашей оценке. А с пленными и убитыми пусть делают, что хотят - нам они не нужны!
   - Это... настолько несусветная наглость, что может получиться! - Обе присутствующие пиджи были откровенно удивлены и горды своим мастером.
  
   Встреча двух ветвей власти.
  
   - Я так понимаю, что колонией руководите вы? - голос у представителя Охотников был умеренно ехидным, и это было вполне ожидаемо, учитывая молодость его собеседника.
   - Да. Кристофер Робин Милк, зовите меня просто Крис. Да, - не дал он себя перебить, поморщившись на очевидный вопрос, - в честь Колумба-путешественника и помощника Бэтмена. Мои родители были ревностными последователями Церкви Тысячи Богов*, в отличие от меня. И давайте закроем эту тему.
  
   * - Религия после войны претерпела сильные изменения (в основном по причине резкого сокращения количества подготовленных священников вместе с остальным населением). По слухам, Церковь Тысячи Богов была создана несколькими сильными инфернальными пиджи, как насмешка над существовавшими до войны верованиями, однако, к их неприятному удивлению, очень быстро вышла из-под их контроля и зажила своей собственной жизнью, наплевав на все их планы.
  
   За время пояснения его собеседник справился с лицом и продолжил уже совершенно спокойно:
   - Вы предлагаете нам, фактически, ввязаться в непредсказуемую авантюру, за которую вы нам, может быть, заплатите... что-то.
   - А вы предлагаете нам, фактически, отдать вам всю колонию да ещё и в долги влезть, чтобы вы защищали уже, считай, своё имущество, - не полез за словом в карман Кристофер. - Наши условия не устраивают вас, ваши - нас. Прямо-таки идеальное взаимопонимание! Однако, у нас есть перед вами некоторое преимущество: Альянс просто не сможет оставить это нападение без внимания, и рано или поздно пришлёт свои силы. И тогда вы не получите вообще ничего. А усилив ополчение оптовой закупкой пиджи мы сможем продержаться сколь угодно долго, - Крис поднял руку, снова не давая себя перебить. - Так же верно и то, что ваша помощь поможет нам сэкономить кучу сил и средств на восстановление колонии, ибо партизанская война сохранению целостности активов не способствует совсем. Именно поэтому я и хочу достичь с вами взаимовыгодного соглашения, а не послал ваше предложение сразу туда, где ему, говоря по совести, самое место.
   Задумчиво пожевав губу, Теренс Коннохи решил сменить подход. "Ой, да там всё просто: молодой пацан, ситуация безвыходная - он согласится на что угодно!" - говорил ему шеф... "Что-то как-то не похоже, - подумал он про себя, - всё выскажу этому старому засранцу!.. Как только договор подпишем."
   - Но вы же понимаете, что выкупить до десяти процентов трофеев по вашей оценке - это не вариант? Что мы будем делать со всем остальным?
   - Что вам делать с вашими трофеями - не моя проблема. Что касается выкупаемой доли - это можно и обговорить. Нам точно пригодится металл для строительства и персональные кинетические щиты при освоении новых территорий. Полагаю, будут и другие полезные находки, но заранее ничего предсказать нельзя. Скажу прямо: запрошенных вами сумм у нас просто нет, и брать кредит мы не будем. Хотите заработать хоть что-то - давайте договариваться. Хотите ходить с гордо задранным носом - идите на все четыре стороны. Мы - колония молодая, всё, что у нас есть - это люди, половина которых смылась, как только запахло жареным, немного денег, немного еды и много свободной земли... что плавно подводит нас к следующему пункту. Насколько я знаю, далеко не все Лиги рады видеть ваши полигоны на своей территории, мы же готовы предоставить вам исключительно льготные условия аренды на весь Южный континент*.
  
   * - Я не нашёл внятных описаний Шаньси (не то чтобы я прям так уж настойчиво искал), так что будет лютая отсебятина. - прим.авт.
  
   - Это тот самый, где с одного конца слишком жарко, с другого - слишком холодно, посередине слишком сухо, а сам он такого размера, что у некоторых лужайка перед домом больше? - блеснул осведомлённостью представитель Охотников.
   - Именно он, Теренс! Именно он! - Кристофер широко улыбнулся. - И вы себе не представляете, как я рад слышать, что вы таки внимательно изучили материалы по нашей колонии! Это означает, что вы не хуже меня представляете, насколько этот континент удобен именно для вашей Лиги. Во-первых, пригодные для комфортной жизни места там всё же есть - и весьма неплохие. Во-вторых, разнообразие климата означает разнообразие пиджи. В-третьих, целый отдельный континент снимает вопросы вроде "а что, если опасные дикарки разбегутся?" - с подводной лодки далеко не убежишь. Идеальный полигон на мой взгляд! Осталось только прогнать захватчиков... - улыбка молодого администратора стала ещё шире, угрожая сойтись на затылке... и в ней по-прежнему не было ни капли коварства, совсем-совсем.
  
   ***
  
   Генерал Уильямс с тоской оглядел уцелевших укротителей и их потрёпанные гаремы. Один из самых первых орбитальных ударов пришёлся точно по расположению вверенного ему гарнизона - совершенно разумный ход со стороны противника. Да, зенитные турели и отряды сделали, что смогли и нанесли нападавшим солидный урон... перед тем, как погибнуть почти в полном составе. Но за бомбами последовал десант, и генерал предпочёл сберечь немногие уцелевшие силы и отступить до того, как противник подтянет по-настоящему тяжёлые силы.
   А ведь есть ещё и центральное поселение колонии... и её администрация - сборище толстосумов, сваливших из центральных Лиг ради возможности заработать чуть больше... тьфу! И отсутствие связи ничуть не улучшало настроения - психических пиджи не осталось ни одной, а использовать радиопередатчик - это гарантированно навести на себя противников, судя по тому, насколько плотно они забили эфир - радио они используют гораздо интенсивнее людей.
   Пятнадцать километров до поселения - вроде бы немного, но это если по прямой. А если пытаться не попасться на глаза противнику - и расстояние "вдруг" резко увеличивается, и скорость его преодоления заметно падает... хорошо, если к рассвету удастся добраться... впрочем, в армии нет места никаким "может быть" - приказ надо выполнять, а не жаловаться.
   - Отдышались? А теперь - вперёд! До рассвета ещё целых два часа и всего восемь километров! - подбодрил он своих подчинённых.
  
   ***
  
   - Итак, генерал, вы живы, и у вас даже есть почти две сотни опытных укротителей с гаремами. Это отличная новость...
   - Вы тоже, - с несколько мрачноватым (впрочем, вполне понятным после тяжёлого боя и длинного ночного перехода) лицом перебил Кристофера генерал. - Полагаю, с вами договориться будет проще, чем с этим... вашим предшественником.
   - Взаимно, - после некоторой паузы отозвался администратор. - Итак, у нас есть примерно одиннадцать тысяч ополчения, из них около трёх тысяч - бывшие укротители, - Милк поднял руку, не давая перебить себя повторно. - Хоть сколько-то сильных пиджи мало, но эту проблему мы планируем решить уже сегодня, оптовый заказ на большую партию пиджи уже согласован, поставки начнутся, как только первые ополченцы подтянутся к покецентрам. Мы рассчитываем на десять тысяч сильных пиджи, при удаче - до пятнадцати, Винни, передай, пожалуйста, генералу смету по породам. Кроме того, мы переговорили с Охотниками... - Кристофер передёрнул плечами, - и они согласились прислать сорок опытных укротителей, специализирующихся на универсальных гаремах, как инструкторов для ополчения. К сожалению, ретранслятор контролируют чужаки, а своим ходом они будут добираться не меньше недели, скорее даже дней десять, поэтому мы выбили из них перевод сюда десяти обученных пиджи... полагаю, будет лучше, если укрощать их будут ваши бойцы. Уцелевшие корабли отошли за газовый гигант и готовятся к какой-то авантюре, как мне кажется... вроде всё.
   Генерал и администратор некоторое время молча смотрели друг на друга, первый с нескрываемым удивлением, а второй - с усталым ожиданием.
   - Знаете Кристофер, вы смогли меня удивить ещё раз! И этот сюрприз даже лучше отсутствия этого мудозвона!
   - Проголосуйте за меня на второй срок - и мы в расчёте! - тускло отозвался тот. - Честное слово, это была чертовски длинная ночь, и хоть провёл я её со своим гаремом, она ни хрена не соответствует моим представлениям о "бессонной ночи с классными крошками"!
  
   А в это время в замке Шефа...

фраза из мультфильма "Приключения капитана Врунгеля"

  
   В целом операция развивалась по плану - насколько можно составить план, не имея никакого представления о противнике, но кто-то на самом верху очень настаивал на "немедленном показательном ударе, который покажет дикарям, с кем они связались"... Орбитальная бомбардировка, когда вся эскадра сосредоточенным огнём на много метров вглубь перепахала территорию местного гарнизона (судя по всему - простого ополчения) прошла как по учебнику. Высадку тоже можно было считать более-менее успешной - непонятно откуда взявшиеся новые системы ПВО попортили крови, но серьёзных проблем не доставили... разве что образцов вражеской технологии, на которые так рассчитывали исследовательские подразделения, добыть удалось до неприличия мало. А вот уже "нормальные" наземные действия называть нормальными не стал бы никто.
   Попытка окружения и блокады единственного на планете крупного города провалилась... можно было бы сказать "бездарно", если бы операцию планировали хоть чуть дольше. Два отряда, вышедших к городу с противоположной от уничтоженного гарнизона стороны только и сообщили, что "встретили сильное сопротивление, несём большие потери", и даже не успели уточнить, кто именно на них напал... впрочем, секретом это оставалось очень недолго.
   Фантастически разнообразные азариподобные существа (некоторые из которых могли привидеться только в кошмарном сне) появлялись ниоткуда, наносили удар и так же внезапно исчезали. Помимо внешнего вида различалась и их экипировка: от древних рыцарских доспехов с бредовых пропорций мечами* до суперсовременной брони и непонятного лучевого оружия, как будто прямо в броню встроенного. Некоторые щеголяли без брони вовсе, что ничуть не мешало им спокойно выдерживать не только ружейный огонь, но даже прямые попадания танковых пушек...
  
   * - Вспоминаем аниме, где герои размахивают дрынами больше собственного роста.
  
   Танки - отдельная головная боль. Стоит несколько раз топнуть в нарастающем темпе - и половина танкистов немедленно начнёт судорожно озираться! Кадровые, понимаешь, офицеры... но винить их было трудно - особенно, когда своими глазами видел, как здоровенная элкороазари с разбега переворачивает танк, отрывает со второго башню, хреначит ею по третьему, напрочь убивая подвеску, и убегает дальше в лес, несмотря на минимум пять попаданий в упор - это только танковых, не считая пулемётов и прочего ручного оружия... нет, кровь на месте столкновения нашли, и даже много, но полученные ранения ничуть не помешали твари скрыться. Впрочем, не все твари были настолько прочными - многих удалось и убить, и даже изучить трупы... но учёные до сих пор не могли объяснить, как именно "более-менее обычные" органические ткани при жизни выдерживали всё то, чему имелись многочисленные документальные подтверждения. Уцелевшие фрагменты экипировки ясности тоже не добавляли - учёные только нецензурно ругались и требовали больше образцов, наотрез отказываясь делиться хоть какими-то выводами.
   Закономерный переход от стремительного штурма к планомерным методичным действиям дал неожиданно хороший результат - выдающиеся, прямо-таки фантастические индивидуальные боевые качества неведомых противников компенсировались их крайне, прямо-таки вопиюще низким уровнем командной работы и координации вообще... впрочем, "хорошим" результат можно было назвать лишь на фоне чудовищных потрясений первых дней боёв: несмотря на самую верхнюю оценку населения города в пятьдесят тысяч мирных жителей (а учитывая количество явно брошенных домов её можно было смело делить на три, а то и на четыре), почти стотысячный турианский контингент смог занять лишь окраины, и дальше полз медленнее, чем ханар по Тучанке, как метко выразился один из старших чинов.
   От орбитальных ударов по очагам сопротивления пришлось отказаться почти сразу же: на всю Галактику известные своей дотошностью и тщательностью турианские артиллеристы ухитрялись мазать так, что неуютно было даже генералу в штабе. Как вражеские диверсанты сумели взломать системы крейсеров Иерархии и не только сбить настройки, но и испортить ВСЕ копии калибровочных таблиц - не понимал никто, но факт оставался фактом.
   Безопасность вообще стала донельзя болезненной темой: никакие охранные меры не мешали неведомым противникам проникать на базы и устраивать диверсии... Утешало лишь то, что специалистов такого класса у местных было крайне мало - все аналитики сходились во мнении, что не больше пяти, скорее даже четырёх (иначе диверсий было бы наверняка больше), но точно не один (никто не смог бы абсолютно незаметно дважды преодолеть более двадцати километров и провести три операции едва за пятнадцать минут). Ну и к великому счастью командования, до сих пор врагу не удавалось нанести по-настоящему серьёзный удар: вместо испорченных припасов можно было синтезировать пищу из местной органики, а выведенные из строя генераторы и оборудование связи можно было легко доставить снова, благо, это были предусмотренные потери... чего нельзя было сказать о моральном духе.
  
   ***
  
   - А у вас что случилось, полковник? Гигантские мохнатые гибриды элкора и азари, переворачивающие танки голыми руками? Или просто трёхметровые четырёхрукие азари, кидающиеся мотоциклами? Или ваши бойцы попали в гигантскую паутину и выжившим теперь нужен психиатр? Или вы обнаружили подкоп на складе и половина имущества безвозвратно испорчена, а оставшееся разрисовано розовыми цветочками? Или на шаттл напала пернатая и крылатая азари с реактивной струёй из пяток? Говорите, полковник, я уже ничему не удивлюсь! - генерал выглядел донельзя измотанным, хотя с начала операции прошло лишь чуть больше двух местных суток, мало отличающихся от стандартных.
   - Никак нет, сэр! - бодро отрапортовал полковник. - То есть, так точно: элкороазари, четырёхрукие азари, крылатые азари и ещё духи знают, какие азари, всё, как у всех, но мы захватили пленного!
   - ...Так, признаю: я всё-таки удивился. Подробности? - после небольшой паузы заговорил генерал. Несмотря на весь свой опыт в Терминусе и других не самых благополучных уголках Галактики, он чувствовал, что уже на грани, и добрые вести на фоне неуклонно прогрессирующего бреда необходимы, как воздух. - Безопасность обеспечили? Что с языком? Говорит? - До сих пор все попытки переговоров были безуспешными: местные просто не отвечали, то ли не понимали языки Цитадели (хотя полученное при входе в систему сообщение эту гипотезу вроде бы опровергало), то ли не имели средств связи, способных принять сигнал (учитывая крайне низкое количество радиосигналов в системе, отмеченное ещё разведчиками, это казалось более вероятным). В любом случае, данных для создания словаря было категорически недостаточно, и живой пленник мог очень сильно помочь с изучением местного наречия.
   - Так точно! Безопасность обеспечили, пленник находится в герметичной камере замкнутого цикла жизнеобеспечения, все штатные двери, проёмы и лючки заварены до отдельного распоряжения! Пленник постоянно повторяет одни и те же слова с незначительными вариациями, если сравнивать с интонациями азари - кого-то зовёт. Пищу не принимает, но санузлом воспользовался и воды выпил. Воспроизведённые фрагменты перехваченных аудиозаписей проигнорировал, вероятно, их смысл был определён неверно.
   Озвученные меры безопасности показались генералу несколько избыточными даже после всего встреченного на этой духами проклятой планете, однако по небольшому размышлению желание подчинённого перестраховаться мысленно одобрил.
   - Отлично. Я пришлю к вам группу из научного отдела, пусть помогают. Пора уже наконец внести хоть какую-то ясность в этот бред.
  
   У всех свои сложности...
  
   Ева была рассеянной, забывчивой и вообще исключительно бестолковой - и за неполных полгода жизни на новом месте она успела столько раз потеряться, что поневоле перезнакомилась со всеми соседями. Впрочем, зная за собой такой недостаток, она никогда не выходила из дома без корзинки с выпечкой, чтобы дополнительно отблагодарить того, кто отведёт её домой, тем более, что за пределы квартала она и не выходила, а в ошейнике - предмете заслуженной гордости - был прописан домашний адрес.
   Единственное, что она никогда не путала и запоминала сразу - это дети. Как и у всех пиджи, в отношении детей у неё был пунктик, и она помнила, когда у кого день рождения, кто что любит и что кому подарил Санта на последнее Рождество... к сожалению, на большее её куцых мозгов уже не хватало, но маленьким детям было достаточно и этого (особенно с пирожными), а кто постарше хором соглашались, что "зато она красивая".
   Когда все вокруг стали вдруг суетиться, бегать и собирать вещи, Ева, как и всегда, этого просто не заметила... ну или не обратила внимание - кто знает, что творится в голове у блондинки, особенно, если она - бимбо*? А вот что она заметила - так это соседей, семью Браунов, загрузившихся в шаттл без Марты, их средней дочки, буквально на днях и в необычайно юном возрасте переломившейся в чарли ангела**. Когда это случилось, и Марта, и Ева (больше за компанию, чем всерьёз) очень переживали, но потом родители договорились с каким-то укротителем, чтобы тот Марту забрал через неделю, всё как-то успокоилось, и они сдружились даже больше прежнего, особенно на почве обмена рецептами.
  
   * - Bimbo - пиджи, воплощающие блондинок из анекдотов. Красивые, дружелюбные и безотказные, но тупыыыеее...
   ** - Charlie Angel - пиджи, умеющие хорошо готовить, но интеллектом превосходят только бимбо.
  
   Ева знала, что подруга, в очередной раз столкнувшись со сложностями жизни, частенько улетает на чердак пустующего соседского дома поплакать, и почти не сомневалась, куда идти. Так и получилось, что Ева, пролезшая через окно (единственный известный ей незапертый вход для неспособных летать) в подвал и благополучно застрявшая внутри, стала единственным свидетелем, как очень странные люди в невиданной броне - ничуть не похожие на "знакомого укротителя" - куда-то увели не сопротивляющуюся девочку. К тому моменту, как Ева добралась до дома (с четвёртой попытки - как назло, почему-то никого не нашлось поблизости, чтобы проводить в обмен на быстренькую благодарность), а потом и до покецентра, как велело аудиосообщение от мастера (включить которое она догадалась тоже очень не сразу), она совершенно забыла, что же её так расстроило.
  
   ***
  
   Исследователи были недовольны - очень. Но не фактом поимки живого пленника (отнюдь! поначалу они восприняли это как едва ли не счастливейший момент кампании, если не всей жизни), и даже не отсутствием возможности провести полномасштабные эксперименты в поле, прекрасно понимая чрезмерную опасность столь интересных мероприятий. Нет, их до глубины души раздражало собственное непонимание результатов наблюдений.
   Самка (проведённое сканирование подтвердило результаты обследования трупов: чужаки являлись млекопитающими, и хотя внешне очень походили на азари, биологически отличались от них весьма существенно, возможно, были двуполыми, хотя самцы до сих пор не попадались - ну или не были опознаны), очень молодая (биологи однозначно подтверждали половую зрелость и столь же решительно уточняли, что полное формирование организма ещё далеко от завершения) при массе едва тридцать килограммов имела крылья размахом лишь чуть больше собственного роста, всего полтора метра, мизерной площади и без сколько-нибудь заметной мускулатуры (которая по всем научным законам должна бы составить заметную долю общей массы тела). Кости хоть и были несколько легче, чем у азари, на птичьи тоже походили очень приблизительно. Тем не менее, нашлемные видеокамеры бойцов чётко зафиксировали, как "субъект номер один" уверенно перелетела улицу и ловко впорхнула в чердачное окно.
   И уже позже, в камере, под наблюдением, она не единожды лёгким взмахом крыльев перемещалась через всю небольшую комнатушку, порывом воздуха сдувая всё, что не было закреплено - кроме, разве что, мебели.
   Разумеется, мышцы крыльев никуда не пропали - трёхмерное сканирование их отлично показывало, просто они были на порядок сильнее и эффективнее остальных... и вообще всех известных - и никто не понимал, КАК? Как, духи побери, это возможно хотя бы теоретически!..
   Сама же "субъект" на контакт не шла, а как будто и вовсе игнорировала окружающую действительность - или просто не понимала, чего от неё хотят. Попытки убедить её поесть успехом не увенчались: если в первый день она ещё как-то пыталась выбирать из тарелки отдельные кусочки (пищеблок азарийской модели - в силу левоаминокислотности чужаков - придавал синтезированной еде видимость чего-то более привлекательного и аппетитного, нежели просто безвкусная питательная паста), то на второй на неё даже и не смотрела.
   У наблюдавших за пленницей возникло робкое, но крайне мрачное подозрение, что в самом скором времени наблюдать им станет не за кем, и начальству это категорически не понравится.
  
   Планы и их обломы...
  
   История не знает сослагательного наклонения. Все эти "а если бы" хороши только как гимнастика ума, не более... Если бы Марта переломилась чуть раньше... то её бы уже забрал какой-нибудь укротитель. Если бы она регулярно принимала вакцину* или просто питалась бы нормальным покекормом (в состав которого вакцина уже входит в достаточных количествах), а не стряпнёй любящей мамы... Если бы она переломилась чуть позже и сохранила бы чуть больше ума... Если бы она переломилась не в чарли ангела... "если бы", "если бы", "если бы"... Если бы турианцы хотя бы пару раз покормили её непонятной фигнёй из ярких пакетов с нарисованными разнообразными псевдо-азари, часто попадающихся на с трудом захваченных окраинах города... Но - увы, всё было так, как было. Марта стремительно дичала.
  
   * - Антиферальная вакцина на самом деле вакциной ни разу не является, так как не лечит, а лишь купирует симптомы. Но название прилипло с первой версии (которая действовала только на пиджи кошачьих пород, и, насколько известно автору, вакциной тоже не была).
  
   Сама она своё состояние не осознавала. Были вода и удобства (оставшиеся с детства привычки плавно превратились в условные рефлексы, благо конструкция оказалась достаточно интергалактической). Была и еда, но совсем-совсем невкусная и после первой же порции сильно разболелся живот*, так что Марта её больше не ела (хотя и смутно ощущала, что всё равно придётся, если не появится что-нибудь более интересное: голод - не тётка). Ограниченность пространства её напрягала мало - хотелось больше летать, конечно, но отсутствие нормальной пищи и малейших признаков выхода подталкивало беречь силы... Если ей становилось совсем скучно просто сидеть или лежать - она начинала перебирать перья, это успокаивало и почему-то вызывало лёгкую грусть.
  
   * - Чарли ангелы - травоядные, в отличие от азари, происходящих от морских млекопитающих и предпочитающих более существенную диету.
  
   Любой укротитель с хоть каким-то опытом идентифицировал состояние Марты с первого же взгляда... и привёл бы её в порядок буквально за несколько часов. К несчастью турианцев, укротителей среди них не было, и все симптомы выглядели куда более неприятно: снижение активности, отказ от пищи, крылатое (более того - летающее) существо в тесном замкнутом пространстве... А ещё они продолжали считать Марту разумным существом.
  
   ***
  
   - Итак, подытожу. Мы знаем их сильные стороны: высокая манёвренность, отличная координация и потрясающая точность. Но мы также знаем и их слабые стороны: маневрируют они без прыжков, их щиты работают только против материальных снарядов, сами же они другого оружия почти и не используют - торпедами на фрегатах и лазерами можно пренебречь, достаточно просто держать дистанцию и своевременно прыгать. И координировать действия, что, конечно, сложнее, - спонтанно выдвинутый на пост адмирала флотилии не сбежавших и уцелевших кораблей Адам Дуглас неодобрительно покосился на своего заместителя, как раз чаще всех "забывавшего" согласовать действия в группе.
   Эта пара поразительно напоминала капитана Кирка и мистера Спока с картин в храме тысячи богов, у Джереми Бинкса даже уши были заострёнными (от эльфиек в роду), вот только вели себя совершенно наоборот: Адам спокойно и методично вытаскивал друга из авантюр, в которые тот влипал с поразительной регулярностью. Однако, как и прототипы, этот тандем работал на диво эффективно, неизменно выходя с прибытком даже из самых неприятных ситуаций - видимо, потому и занял своё нынешнее положение.
   - С лучевым оружием у нас тоже не очень хорошо, - поднялся со своего места Джереми. - Во-первых, его мало, во-вторых - точность хромает. Однако, как вы все знаете, последние дни мы активно работали и результат, как мне кажется, весьма неплох, особенно учитывая нехватку ресурсов и... другие сложности, - сложностей было много, некоторым пиджи пришлось сменить укротителя, а некоторым особо упорным укротителям - зубы, но в целом всё действительно более-менее сложилось. - На каждом корабле теперь есть минимум по четыре пиджи, способных держать нормальный щит, пара психических для связи, и хотя бы одна, способная предсказать или вычислить, куда стрелять. Сделанных орудий откровенно не хватает, а так как не все согласились на переделку кораблей - подходящих пиджи не хватает ещё сильнее... Зато мы доработали стандартные иглопушки для стрельбы шрапнелью и картечью, это ещё упростит наведение. Их же можно использовать и против торпед, на данный момент они для нас наиболее опасны...
   - У меня есть новости. Хорошие, - произнёс после затянувшейся паузы старина Сонк. Определённая репутация у него была, и к словам его прислушивались. И хотя далеко не все соглашались с его представлениями о хорошем, в текущей ситуации всё, что плохо для врагов, уже воспринималось как минимум интересным. - Правда хорошие. Администрация продала Южный континент Лиге Охотников.
   Немедленно поднявшийся возмущённый гвалт утих очень не сразу, но старина Сонк терпеливо дождался и продолжил.
   - А я говорю - хорошие. Что на том континенте есть? А как вы думаете, сколько Охотники запросили за свою помощь и сколько той помощи обещали? Зато теперь они не только будут защищать нас совершенно бесплатно, так ещё и сил на это не пожалеют... собственно, я и сказать-то хотел о другом: по моим сведениям, они выйдут из ретранслятора через пару часов - десяток старлайт, десяток транспортов и ещё десяток боевых, и это - лишь разведка.
   Собравшиеся капитаны снова зашумели, обсуждая новость и споря, пока Дуглас, внимательно изучавший переданную ему бумагу, не хлопнул по столу - неожиданно громко.
   - По порядку. Они теперь - наши союзники и соседи, и действовать мы будем по-соседски, вместе, и информацией друг с другом делиться тоже будем. Однако, ни они к нам, ни мы к ним в подчинение не пойдём, - он грустно вздохнул. - Объединить силы и централизовать командование было бы, конечно, эффективнее... но только с точки зрения военных действий. Если мы прогоним чужаков быстро - нам надо сохранить достаточно сил, чтобы Охотникам не захотелось чего-нибудь ещё. Они, конечно, ребята с понятиями, но лучше не искушать. Если же война затянется - придётся вмешаться Альянсу, и нам надо будет убедительно продержаться до их прихода - чтобы уже у Альянса не возникло мысли присоединить нас к какой-нибудь приличной Лиге... взять с нас, в общем-то, нечего, но опять же - лучше не искушать. Так что в свете новых сведений предлагаю отложить операцию и дождаться Охотников.
  
   ...и печальный финал.
  
   2437ГС-ХХ-ХХ, сов.секретно.
   Потери личного состава: убитыми - 22,4%, ранеными - 13,1%.
   Потери наземной техники - 87,1%.
   Потери воздушной и трансатмосферной техники - 51,5%.
   Потери флота - 3 крейсера и 19 фрегатов.
   Настроения в войсках мрачные из-за больших потерь, однако бойцы полны решимости отомстить за погибших и намерены достойно показать себя в битве с сильным противником.
   Для продолжения операции необходимо как минимум удвоить численность контингента наземных войск и восполнить потери техники (следует отдать предпочтение лёгкой технике, как более ремонтопригодной в полевых условиях, и переносному тяжёлому вооружению, как хорошо себя зарекомендовавшему при отражении атак тяжёлых единиц противника). Преимущественно городские бои при активной вражеской системе постановки широкодиапазонных помех делают эффективное применение орбитальных ударов практически невозможным.
   Вообще-то, генерал хотел сказать про флотских мазил совсем другое, но сухой язык официальных отчётов подходящие слова не предусматривал...
   - Генерал, сообщение с северного поста! Они атакованы, количество противника быстро растёт, просят подкреплений! Похоже, местные пошли на прорыв!
   - Отправьте к ним второй резервный, они ближе всех и стребуйте с флотских хоть съёмку, раз уж они даже по городу попасть могут только через раз!
   - Генерал! Юго-восточный пост! У них тоже прорыв! - молодой связист явно был удивлён такой внезапной активностью врага, но не позволял эмоциям мешать работе.
   - Отправьте к ним третий резерв. Видимо, у противника совсем всё плохо, если они решились прорываться двумя...
   Договорить генерал не успел.
   - Генерал, оба западных поста тоже сообщают о прорыве! Десять-пятнадцать тысяч единиц противника, в том числе до тысячи единорогов!
   - Скажите им, пусть зароются поглубже и славят духов! Приказываю: нанести орбитальный удар - это явно главные силы и мы не можем упустить такой шанс покончить с ними! - генерал мрачно посмотрел на молодого связиста и прошептал так, что никто не услышал: - ну должны же они попасть хоть раз!
   - Генерал! Южный пост!
   - Этого следовало ожидать несколько раньше, - отозвался генерал, мрачно наблюдая, как орбитальные удары бессмысленно перепахивают ещё уцелевшие здания в центре города, изредка накрывая пригороды... кажется, своих пока не задели... - Почему прекратили обстрел?
   - Генерал, орбитальная группировка атакована кораблями противника! Потеряны крейсера "Смелый" и "Решительный"*, "Настойчивый" получил повреждения, но ведёт бой. Фрегаты прикрытия уничтожены все, патрулирующие отозваны, но явно не успеют...
  
   * - У меня всегда было плохо с фантазией на имена, а тут не просто имена - а имена кораблей... надеюсь, фанаты турианцев не слишком обидятся.
  
   - Проклятье, откуда они взялись? Какого хрена спят дежурные у ретранслятора?
   - Дежурные сообщают, что ретранслятор не активировался... Подтверждение от флотских: атакующих - тринадцать кораблей, те самые, что отступили в самом начале... видимо, у них есть где-то база - щиты пробить не удаётся, огонь ведут лучевым оружием... и шрапнелью... Сэр, наши долго не продержатся!
   Генерал смотрел на что-то другое, едва слушая молодого связиста.
   - Пусть отходят, пока могут, - мрачно проговорил он. - Наши силы вокруг города разбиты, противник идёт сюда. Нам кранты.
  
   * * *
  
   - Матриарх, наш агент в ГОР сообщил, что, по их сведениям, турианские военные подозрительно активизировались в районе ретранслятора Шаньси-Тета* и саларианцы направили туда разведывательный фрегат.
  
   * - это название магистральный ретранслятор получил несколько ПОЗЖЕ описываемых событий, но его предыдущее название, используемое Советом, мне найти не удалось - прим.авт.
  
   Матриарх со вздохом оторвалась от своих мыслей: Т'Найл была её секретарём и помощницей уже много лет, и не стала бы беспокоить по пустякам. Усталый, но требовательный взгляд и поднятая бровь были поняты правильно.
   - Турианцы, разумеется, официально ничего не сообщали - внутреннее дело Иерархии и тому подобное... однако, реконструкция выглядит следующим образом: неопознанный корабль попытался активировать закрытый ретранслятор в районе, не ответил на стандартные вызовы патруля и был атакован.
   Матриарх тихо прошипела что-то уничижительное про "так точно, никак нет и троекратное ура", и кивнула помощнице продолжать.
   - Патруль был разбит и почти полностью уничтожен, но сообщил о происшествии в штаб и на место немедленно отправили небольшой отряд возмездия: два больших десантных корабля, одиннадцать крейсеров и пятьдесят семь фрегатов. Отряд прошёл через ретранслятор к планете чужаков, почти без потерь разбил охранявший её флот, разбомбил гарнизон и успешно высадил войска.
   Т'Найл нервно вздохнула, несколько удивив матриарха, и продолжила - и удивление матриарха стало куда сильнее, а причина вздоха - совершенно понятна.
   - По предварительным оценкам население колонии никак не превышало пятидесяти тысяч мирных жителей, скорее даже двадцати-тридцати, однако за неделю боёв турианцы потеряли до четверти личного состава только убитыми, около половины авиации и более семидесяти процентов наземной техники, но смогли занять лишь окраины столицы. В настоящее время они ведут подготовку массированного вторжения.
   - Значит, очередные новички, но Совету об этом сообщать, конечно же, не нужно... Турианцы в своём репертуаре, - матриарх недовольно поморщилась. - Оповести коалицию, будем готовить своевременное вмешательство. Не стоит отбирать у наших оловянных солдатиков победу, но полный разгром новичков допустить тоже нельзя. Пусть окружению примарха через ГОР тонко намекнут, что поиграли - и хватит... ну, там, какая-нибудь "утечка", что они знают про новичков, или ещё что, в общем, как обычно. Все движения турианских флотов - на карандаш и немедленно мне докладывать, задействуй наших собственных агентов: новички довольно боевые, раз до сих пор держатся, и могут быть крайне полезны.
  
   * * *
  
   - Фрегат был отправлен четырнадцать часов назад! Где доклад? Что значит "не может пройти ретранслятор"? Это новейший стелс-фрегат - причём наш, а не какой-то турианский. Турианцы не смогут его... ах сбой ретранслятора? Тогда я тем более хочу знать об этих новичках всё! Если мирные жители смогли за неделю уничтожить почти треть вчетверо превосходящего турианского контингента - значит, это или ещё одни кроганы, только самостоятельно вышедшие в космос, или им досталось куда больше протеанских технологий, чем всему Совету вместе взятому! И в любом случае их надо контролировать! - Полковник ГОР говорил даже быстрее, чем обычно говорят его соплеменники, ведь ему не надо было подстраиваться под "медленные" расы. - Этот район давным-давно картографирован, отправьте ещё один фрегат в обход блокированного ретранслятора. Разумеется, дольше - тем больше причин поспешить! Выполняйте!
   Ситуация, которая сначала развивалась по совершенно типичному сценарию, неожиданно свернула на пусть давно предусмотренный, но так ни разу на практике и не проторенный путь: обнаруженные новички не только уничтожили патруль, но и вполне успешно отбились (и продолжали отбиваться, судя по нарастающему масштабу шевелений военной махины Иерархии) от посланного для укрощения отряда - а значит, вполне могли быть той самой гипотетической альтернативой Совету... а теперь ещё и вот это - заблокированный ретранслятор. К сожалению, возможности для связи у агента в самом отряде были крайне ограничены и ситуацию с той стороны приходилось анализировать по куцым официальным отчётам, к тому же, не всегда полным... что, впрочем, для сотрудников ГОР не было чем-то непривычным. А вот ситуацию с этой стороны было видно невооружённым взглядом: информированные высокопоставленные лица Иерархии явно видели отличную возможность выдвинуться... и столь же явно не видели никаких причин привлекать к происходящему Совет - по крайней мере, до входа ещё одной расы в протекторат Иерархии.
   Проведённый мозговой штурм породил много разных гипотез, большинство из которых были, как и полагается, отброшены... но одна из этих отброшенных за недостатком аргументов не давала покоя руководителю отдела перспективного наблюдения. А что если новички - это и вправду неожиданно вышедшие из тени потомки протеан? Если не биологически - то, как минимум, технологически? Контр-аргументов тоже нашлось не слишком много...
  
   За столом переговоров...
  
   Представительница азари была мила и источала благодушие. Представитель саларианцев был серьёзен, сосредоточен и пристально рассматривал всё, заслуживающее хоть малейшего внимания. Представитель турианцев был строг, мрачен и торжественно пафосен.
   - Итак, мы готовы рассмотреть вступление человечества в Совет на правах ассоциированного члена, однако, сначала надо уладить конфликт с нарушением вашими гражданами запрета Совета на активацию спящих ретрансляторов и последующим нападением на турианский патруль.
   Представитель Альянса внимательно изучил саларианца, строго посмотрел на турианца и мило улыбнулся азари. Через мгновение его облик вернулся к прежнему тоскливо-занудному и он заговорил предельно монотонным голосом.
   - Итак, мы готовы рассмотреть присоединение к Альянсу, - он сверился с бумагами, - Азарийской и Саларианской Лиг, однако, сначала надо уладить конфликт с немотивированным нападением турианских вооружённых сил на колонию Шаньси, в результате которого погибли более пятнадцати тысяч пиджи и четыреста тридцать два человека, а так же был нанесён экономический ущерб, предварительно оцениваемый в сумму от тридцати до шестидесяти миллиардов кредитов.
   Азари моргнула. Турианец возмущённо вскинулся, но нашёл в себе силы промолчать. Саларианец выдал своё удивление лишь удвоившими скорость бега зрачками.
   - Вы, вероятно, не совсем понимаете ситуацию, - всё так же вежливо и благостно заговорила азари. - Ваши граждане пытались активировать отключенный ретранслятор, а потом напали на патруль и практически уничтожили его! Крейсер только чудом смог вернуться в цивилизованные регионы!
   - Вы, вероятно, не совсем понимаете ситуацию, - представитель Альянса снова поочерёдно отзеркалил собеседников. - Ваш патруль без какого бы то ни было предупреждения открыл огонь по мирному грузовику, и его пилот был вынужден защищать свои жизнь и имущество. То, что он не стал уничтожать крейсер а лишь лишил его хода - жест доброй воли с его стороны, не более того.
   - Погибли солдаты! - мрачно заявил турианец.
   - Во-первых, - это их обязанность, - совершенно флегматично уточнил человек, но потом, словно спохватившись, скопировал тон и манеру собеседника: - во-вторых, на планете погибли мирные жители!
   Азари не нахмурилась, нет, но присутствующим на какое-то мгновение показалось, что она могла бы нахмуриться, и ласково уточнила:
   - То есть, вы хотите сказать, что не признаёте нарушение вашими гражданами законов Совета?
   Вместо азари нахмурился саларианец: он не успел заметить, в какой момент выражение лица человека сменилось с торжественно-решительного на приторно-вежливое.
   - А вы признаёте факт военной агрессии вооружённых сил Совета против мирной колонии Альянса? - голос человека, впрочем, выражению лица соответствовал мало.
   - Это была поспешная, необдуманная и совершенно чрезмерная реакция отдельных командиров! - поспешила "внести ясность" азари. На лице турианца, несмотря на недостаток мимики, проступило выражение глубокой тоски.
   - Простите, правильно ли я вас понимаю, - тон человека снова стал предельно нудным и безэмоциональным, - что в ваших войсках царит полная анархия? Это, конечно, неплохо объясняет, как десять тысяч мирных жителей смогли справиться со стотысячной группировкой ваших войск...
   Турианец плотно прижал мандибулы к лицу и всячески дал понять, что молчать его заставляют исключительно приличия... впрочем, уже через мгновение у него нашёлся убедительный довод:
   - У Иерархии восемнадцать флотов. И в каждом несколько сотен дивизионов подобных тому, что был послан... к вам.
   Человек внимательно посмотрел на говорившего, и тому на миг померещились два очень характерных рога над головой представителя человечества.
   - В Альянсе более двухсот лиг. У большинства из них куда больше одной колонии, а некоторые из них специализируются, - человек выделил слово голосом, - на боевых действиях и способны раскатать эту заштатную деревеньку силами пары гаремов... ну, ладно, польщу здешним капитанам, они показали себя не так уж и плохо - пусть будет пара гаремов и корабль. Я вполне допускаю, что военная мощь Иерархии весьма велика, чтобы уничтожить несколько ближайших колоний... Но победить?.. крайне маловероятно.
   Благостность азари несколько поблекла, но голос оставался по-прежнему профессионально понимающим и дружелюбным, даже чуть виноватым.
   - И всё же, пока этот конфликт не будет разрешён, мы не сможем принять человечество в Совет ни в каком статусе.
   - И? - в голосе человека, напротив, ни вины, ни понимания не было ни на йоту.
   - А без этого, боюсь, мы не сможем разрешить вам свободно перемещаться по Пространству Цитадели.
   В ответ человек лишь приподнял бровь. Затем подумал и поднял вторую. На лице его изобразилась борьба мысли с непониманием.
   - Но как? - "чёрт возьми" и "Холмс" осталось невысказанным - к сожалению, Война Возмездия нанесла непоправимый урон культуре... да и времени прошло изрядно.
   - Что "как"? - теперь настала пора удивляться представителям Совета.
   - Как вы сможете помешать нам свободно перемещаться?
   - Ретрансляторы... - начал было обычной для своего вида скороговоркой саларианец , впервые с начала переговоров подав голос, но был немедленно перебит.
   - Напрочь нам не нужны, - человек пожал плечами. - Да, безусловно, они сильно всё упрощают, но даже грузовая старлайт способна за раз спокойно пролететь полтораста светолет, а уж скаут и пару тысяч. Корабли, конечно, помедленнее будут, но зато они и лететь могут не останавливаясь хоть полгода, и вооружение на них посерьёзней, и экипаж побольше...
   В повисшей после слов человека тишине каждый представитель Совета глубоко задумался о чём-то своём.
  
   Ворон ворону глаз не выклюет...
  
   - Таким образом, вопрос "кто виноват?" полностью опускаем, факт вооружённого конфликта, вызванного взаимным непониманием, просто констатируем без дополнительных комментариев и сразу переходим к предварительному формированию рамочных соглашений о дальнейшем взаимодействии Альянса Лиг и Совета Цитадели, - ровно и бесстрастно произнёс человек. - Простите, но мне кажется, что вы ожидаете от нас слишком смелых шагов навстречу, не предлагая со своей стороны почти ничего. Изначально речь шла о репарациях в нашу пользу, но раз уважаемые представители Совета всё-таки не стали выводить обсуждаемые части вооружённых сил Турианской Иерархии из-под юрисдикции Совета, это действительно неуместно. Но в этом случае мы имеем классический пример полицейского произвола, который всё равно следует урегулировать.
   После четырнадцатичасового обсуждения, большую часть времени ходившего по кругу, как это и принято у дипломатов, представителей Совета удерживала на месте лишь профессиональная гордость... и не самые популярные (и не всегда легальные) препараты. Человек оставался свеж и внимателен, как и в самые первые минуты.
   - Ваш вариант безусловно имеет свои преимущества, - продолжал между тем посол Альянса Лиг, - выводя вопрос из плоскости casus belli в плоскость конфликта юрисдикций и первоначального проведения границ. Мы всецело поддерживаем идею мирного разрешения этого происшествия, но "давайте сделаем вид, что ничего не было" - это очень плохое начало для честных и взаимовыгодных отношений. Наша колония понесла существенный урон: погибли люди, разрушена частная собственность. И виновны в этом ваши граждане, которые, как мы все признали, находились при исполнении служебных обязанностей... да-да, - человек кивнул турианцу, сделавшему вид, будто собирается что-то возразить, - они действовали в рамках должностных инструкций, пусть и излишне широко их трактуя, и любые действия в отношении данных лиц остаются на ваше усмотрение. А вот вопрос компенсации нанесённого ими ущерба остаётся открытым, и я не услышал никаких предложений с вашей стороны, которые можно было рассматривать всерьёз - не считать же за таковое разрешение на свободную торговлю с субъектами Совета и их гражданами!
   До начала переговоров представители Совета вполне уверенно рассматривали человечество как "ещё одних новичков" (и, следовательно, новые рынки, новые прибыли и новые ресурсы), однако постепенно всплывающие детали делали эти перспективы всё менее радужными. Да, по технологиям на эффекте массы новички, "как и положено", от пространства Совета отставали весьма существенно - но компенсировали это отставание не спешно начатыми ударными, на износ экономики "догонялками", а собственными технологиями. Да, они не были прямой заменой имеющимся у Совета продвинутых технологий - именно в этом и была проблема: новички прекрасно обходились почти вовсе без НЭ-технологий, хоть продвинутых, хоть отсталых... и демонстративно не скрывали (ох уж эта политика!) своей возможности отказаться от них полностью, включая и ретрансляторы, буде ситуация так повернётся.
   Ограничение доступа к ретрансляторам тоже было палкой о двух концах - корабли новичков преодолевали совершенно фантастические по меркам Цитадели расстояния без какой бы то ни было необходимости разряжать масс-ядра или делать иные вынужденные остановки - и это при том, что новички уже продемонстрировали способность ретрансляторы блокировать. Сама блокировка оказалась проста, как кирпич - не было никакого тайного знания, чудом попавшего в руки человечества кода доступа с правами администратора, который надо было любой ценой вызнать, а был всего лишь невозможно точный расчёт и много-много песка, на несколько десятков часов перекрывшего канал между ретрансляторами, пока их взаимное движение не вывело его снова в чистое пространство, а сам песок не рассеялся ниже пороговой плотности... представитель Альянса как бы случайно обмолвился, что и параметры сброса можно было рассчитать точнее, и песка взять больше - существенно снизив политический вес упомянутых представителем Иерархии многочисленных могучих флотов.
   И всё-таки, несмотря на упомянутую возможность полной изоляции, представитель человечества эту тему не форсировал, что внушало определённый оптимизм: видимо, у Совета всё же было нечто, человечеству нужное... возможно - даже необходимое.
  
   ***
  
   - Ограничения по количеству дредноутов в одну пятую от имеющихся на вооружении Иерархии, как и у всех прочих ассоциированных членов Совета, - человек внимательно просматривал стандартные условия для цивилизаций, желающих получить официальное признание в Совете. Переговоры шли уже четвёртый день, и режим работы дипломатов более-менее стабилизировался на двух шестичасовых сессиях, разделённых двухчасовым обедом. Представители Совета подозревали, что человек мог бы работать непрерывно без еды и сна, но, опасаясь ответа, уточнять не рискнули, несмотря на настойчивый интерес саларианца.
   - Дредноутом, по вашей классификации, считается корабль, у которого длина орудия главного калибра превышает примерно восемьсот наших метров? - Турианец осторожно кивнул, и человек продолжил, неизменно дожидаясь от собеседника кивка после каждого уточнения: - Не тоннаж, не иные размеры, не энергия одного снаряда, не суммарная мощность орудий, а только длина орудия главного калибра? Не могли бы вы более подробно осветить вашу классификацию кораблей, если можно - не только военных?
   - Если... - турианец, на котором сфокусировались взгляды остальных представителей Совета, задумался, и медленно заговорил: - если не рассматривать беспилотные дроны и узкоспециализированные корабли, то можно выделить сверхмалые, неспособные к самостоятельным сверхсветовым перелётам, просто малые - способные садиться на планеты и штатно взлетать с них, и большие, к взлёту с планет не предназначенные, отдельно отметив среди них расплывчатую подгруппу условно-средних, способных пережить аварийную посадку или взлететь с какой-нибудь очень лёгкой планеты. Гражданские корабли бывают самые разные любого размера - пассажирские, грузовые, частные... С военными кораблями всё проще: сверхмалые - истребители и перехватчики, малые - корветы и фрегаты, средне-большие - крейсера и очень большие - дредноуты. Корветы обычно используются как курьеры, они самые маленькие, самые быстрые и несут минимальное вооружение и защиту. Фрегаты обычно используют для разведки и короткого манёвренного боя против других фрегатов или крейсеров, а также для высадки малых подразделений на планеты. Крейсера - основные боевые корабли, у них самый большой запас автономности, а несколько меньшие, чем у фрегатов, скорость и манёвренность компенсируются кардинально более мощными вооружением и защитой, запас прочности и живучести позволяет им совершать аварийную посадку на большинство пригодных для жизни планет, а с достаточно лёгких они могут и взлететь, хоть это и выходит за рамки штатной эксплуатации. Дредноуты - самые сильные корабли. Если группа фрегатов имеет шанс нанести крейсеру урон, то сравнимая группа крейсеров против дредноута будет абсолютно бесполезна - радикально более чувствительные системы обнаружения и на порядок большая максимальная эффективная дальность ведения огня просто не дадут крейсерам подойти... ну а щиты гарантированно выдержат даже несколько десятков крейсерских попаданий в минуту.
   Некоторое время обдумав сказанное, посол кивнул.
   - Отлично, мы всё равно такое не строим... тех же энергий можно достичь куда проще, да и у предтеч было...
   - А у вас какая классификация кораблей? - встречный интерес турианца был совершенно искренним, да и остальные представители тоже навострили уши.
   - О, всё очень зависит от конкретной Лиги. Практически повсеместно используются пиджи - и их, естественно, делят по породам. Что касается кораблей, то тут разнообразия куда больше - где-то используют модульные конструкции, где-то каждый корабль строят непохожим ни на один другой... - человек улыбнулся каким-то своим мыслям. - Но если всё это привести к некоему общему знаменателю, то... примерно такая же. Есть корабли персональные, где хватает и одного гарема, к ним же можно отнести и практически всех пиджи, это самая многочисленная категория. Есть корабли малые - где одним гаремом никак не обойтись, разве что гарем-мастеру. Их заметно меньше, и чем пиджи, и чем персональных, но именно они решают львиную долю всех задач. И есть корабли большие - где даже одна смена экипажа состоит из нескольких гаремов, их ещё меньше и почти все они находятся в собственности Лиг или корпораций. Но все они на нормальные планеты садиться могут, и взлетать тоже. Разумеется, есть и корабли вне классификации - исследовательские, флагманы или ещё какая экзотика. Они штучные, слишком много сложностей: на планету не посадишь, в космосе чинить - ни в один док не влезут, экипаж требуется просто огромный, до нескольких сотен гаремов, часто стоит какое-нибудь капризное экспериментальное оборудование, да и скорость у них ещё ниже, чем у остальных... Словом, ужасно непрактично.
   - А как вы решаете проблему крупнотоннажных перевозок? - после краткого обмена взглядами подал реплику саларианец.
   - Какую проблему? - человек не скрывал удивления. - Или... крупнотоннажные - это сколько по-вашему? Малые грузовики возят до пятисот тысяч тонн груза, про большие точно не знаю, но минимум раз в двадцать больше. А у вас как?
   - ... - представители Совета не сразу нашли слова, но после некоторой паузы всё же сформулировали: - и что, ваши корабли на десять мегатонн* могут садиться на нормальные планеты?
   - А сколько груза берут ваши грузовики? - человек, казалось, был преизрядно удивлён такой реакцией на свои слова.
  
   * - Самые большие корабли вселенной "Эффекта Массы", не считая Жнецов - это ковчеги из богопротивной "Андромеды", имевшие полную массу в 17 миллионов тонн. Жнецы, к слову, поменьше будут.
  
   ***
  
   - Не создавать искусственный интеллект - кому он вообще нужен? Если бы мы пользовались искинами - до сих пор, наверное, не расшифровали бы архивы предтеч... - казалось, человек был беспредельно удивлён самой идеей.
   - Архивы предтеч? Вы говорите о протеанах? Тех, что построили ретрансляторы и Цитадель? - уточнила азари.
   - Вопрос терминологии, я полагаю. Раса, примерно пятьдесят тысяч лет назад вышедшая в космос, активно осваивавшая галактику, а затем уничтоженная в большой войне, информации о которой прискорбно мало... Только почему вы решили, что это они построили ретрансляторы и Цитадель? В нашем секторе все ретрансляторы старше, как минимум, нескольких миллионов лет. Скорее даже нескольких десятков миллионов лет.
   - Но... - казалось, заявление посла удивило всех представителей Совета. - А кто тогда их построил?
   - Хотели бы мы знать... - задумчиво произнёс человек.
  
   ***
  
   - Генная инженерия... запрет на создание новых разумных видов... ограничения на изменение собственного генома... ну это же просто бред какой-то! Про новые разумные виды понятно - тут со старыми бы разобраться... но что подразумевается под "добавлением принципиально новых свойств"?
   - Любые принципиально новые для организма, - немедленно ответил саларианец. - Например, добавление функциональных конечностей или новых органов чувств.
   - Именно в рамках отдельного организма или всего вида? - Видя недоумение на лицах собеседников, человек вздохнул и развернул мысль: - формально, пиджи относятся к тому же биологическому виду, что и люди: способны скрещиваться и давать плодовитое потомство, наследующее признаки обоих родителей, без характерной для межвидового скрещивания высокой вероятности появления негативных мутаций... - немного помолчав, человек вздохнул, явно каким-то своим мыслям.
   - Правильно ли я вас поняла, что эти "пиджи", по вашим словам, формально относящиеся к вашему же биологическому виду, юридически... насколько можно судить по тому, что мы видим, гражданами не являются? - с удивлением и лёгким недовольством в голосе уточнила азари. - Это очень похоже на рабство... Совет это не одобряет.
   - Ну, во-первых, - человек позволил себе лёгкую усмешку, - одобряет или нет, но в той же Батарианской Гегемонии, являющейся ассоциированным членом Совета уже очень давно, рабство существует абсолютно официально. Во-вторых, в нашем случае это ни разу не рабство, а физиологически обусловленные взаимоотношения... можно даже сказать, стадия жизненного цикла - в биологическом смысле. - Человек внимательно посмотрел на саларианца, как бы намекая, что уж он-то должен понимать, о чём идёт речь. - В любом случае, эти ограничения несколько расплывчаты, их следует уточнить и конкретизировать... кроме того, следует отдельно исключить из запрета селекцию... примерно как рабство у батарианцев и по той же причине - это наша национальная культурная традиция.
   - Селекция в рамках собственного вида? - саларианца говорил даже быстрее обычного, явно с трудом сдерживая какие-то сильные эмоции.
   - Эм... - посол явно испытывал серьёзные затруднения с ответом. - В рамках пород пиджи, это всё же чуть-чуть другое... это ближе к... существует более семи сотен разных пород пиджи, многие существенно отличаются от человека, но всё равно биологически совместимы... ну... это же пиджи! - наконец произнёс он так, будто это всё должно объяснить.
  
   ***
  
   - Запрет на активацию "спящих" ретрансляторов... м-да, с этого всё и началось, - человек вежливо кивнул турианцу. - После войны с рахни совершенно понятный... жаль, что их уничтожили, такой интересный материал... В целом, полагаю, достаточно просто чуть-чуть изменить формулировку: запрет на самовольную активацию без санкции Совета. Мы, со своей стороны, можем предложить помощь как в блокировке потенциально опасных ретрансляторов - странно, что вы до сих пор этого не сделали, так и в разведке точек назначения "спящих" без активации, - все три представителя Совета на этих словах одновременно про себя согласились, что свободная торговля - и вправду как-то маловато.
  
   ***
  
   - СПЕКТР... - человек сморщился, будто лимон съел. - Любые игры со спецслужбами с неограниченными полномочиями плохо заканчиваются, и чаще рано, чем поздно. Разумеется, азарийский орден юстициаров является многотысячелетним и приятным исключением из этого правила, но их и спецслужбой назвать сложно... - посол Альянса Лиг вежливо кивнул азари. - Однако, попытка воспроизвести нечто подобное в масштабах Галактики... нет, не верю, - человек печально покачал головой. - Впрочем, вряд ли от них будет больше проблем, чем от очередных ракет... а то, глядишь, и вообще друг дружку поубивают - всем спокойнее будет.
   Представители Совета не очень поняли, о каких именно ракетах идёт речь, но развитие темы решили отложить до более глубокого знакомства с культурой людей.
  
   ***
  
   - Хмм... Отдельный запрос на изучение генома? Зачем? - казалось, идея - довольно спорная - не вызвала у посла ни малейшего негатива, лишь любопытство. - Мы уже давно полностью расшифровали свой геном и ведём планомерную работу по его очистке от атавизмов, наследуемых дефектов и прочих... осложнений. Насколько я знаю, к другим цивилизациям подобных запросов не было?
   - Пожалуй, этот пункт действительно стоит убрать, - мелодично произнесла азари, но её реплика почти утонула в скороговорке саларианца:
   - Проверка гипотезы о протеанском вмешательстве. Ваши технологии у многих вызвали интерес. Некоторые посчитали, что с изрядной вероятностью вы можете быть их потомками или наследниками.
   В ответ человек вежливо улыбнулся.
   - Хорошая шутка, спасибо. Как я уже упоминал, мы давно расшифровали свой геном и я могу со всей ответственностью заявить, что пятьдесят тысяч лет назад, когда предтечи царили в галактике, в наш геном они не вмешивались, только наблюдали... возможно, они планировали вступить в контакт несколько позже, но не успели. Война на истребление с некими "пожинателями" закончилась, судя по всему, полным взаимным уничтожением.
   - Вы уже упоминали эту войну, но почему вы сделали такой вывод? - азари выражала искренний интерес и совсем необидный скепсис.
   - Ну как же, практически во всех найденных артефактах содержатся предупреждения об угрозе полного уничтожения... не очень понятно, правда, кому именно эти предупреждения были адресованы, но расшифровка имеющихся повседневных записей позволяет утверждать, что последние несколько десятилетий существования их империя бросила все силы на борьбу с врагом, и даже начала строить какое-то супероружие - но, видимо, или не успела его закончить, или оно не помогло.
  
   ***
  
   - Я так понимаю, что ни запрет орбитальной бомбардировки зелёных планет, ни запрет на "грязные" ядерные технологии в оружии и в мирных областях вас не смущают, равно как и остальные ограничения? - при этих словах азари, в очередной раз являвшей собой эталон вежливости и дружелюбия, на лице посла человечества впервые с начала переговоров мелькнуло слегка растерянное выражение, но тотчас же вернулось к обычному копированию собеседника. - Тогда давайте вернёмся к вопросу обмена пленными... вы, помнится, обмолвились, что никаких проблем с этим с вашей стороны нет?
   - Орбитальные бомбардировки - вы имеете в виду расстрел пригодных для жизни планет этими вашими дредноутами? Да, безусловно, мы категорически против подобного варварства! Любых целей, которые подобная бомбардировка могла бы преследовать, могут достичь вполне распространённые пиджи. От ядерных технологий мы отказались полностью и уже очень давно... я полагаю, эти запреты обусловлены редкостью подходящих для заселения планет? У нас такой проблемы нет - в радиусе двухсот светолет от ретранслятора хороших планет заметно больше, чем в радиусе тридцати... экологические аспекты нас волнуют больше по традиции, но это один из немногих вопросов, по которым практически все Лиги согласны. Что же касается пленных - да, разумеется, мы согласны обменять всех на всех... и даже готовы пойти вам навстречу и включить ваших представителей в группы, которые будут искать разбежавшихся "партизан". Это и в наших интересах тоже - меньше риск неспровоцированного нападения, если они увидят знакомые лица.
   - Разумеется, как и вы, мы готовы вернуть всех пленных, - азари, как самой близкой к людям по физиологии и поведенческим реакциям, в голосе посла послышался лёгкий налёт сарказма, но его спокойное и твёрдое лицо, обращённое в этот момент к турианцу, казалось, отвергало само существование такого понятия. Впрочем, это ни о чём не говорило - она и сама могла не хуже... правда, ей-то уже за пятьсот стандартных лет, из которых больше половины она занималась политикой, а люди, согласно предоставленным ими сведениям, даже и до двухсот доживают крайне редко, мало отличаясь от турианцев по темпам взросления и старения. "Интересно, есть ли какая-нибудь корреляция между эффективной милитаризацией социума и темпами взросления составляющих его индивидов? Если внешне люди похожи на азари, то вот по характеру, похоже, вылитые вояки." - мелькнула в её голове непрошенная мысль. "Тянет на приличную диссертацию, надо будет подкинуть сестрёнке." - решила она про себя.
  
   ***
  
   Больница всегда остаётся больницей - неистребимая особая атмосфера всегда её выдаёт, даже если это всего лишь специально оборудованная комната в дорогом частном доме.
   - Итак, переговоры можно считать успешно состоявшимися, и вы действительно не сказали ни слова лжи... хотя по правде потоптались преизрядно, - мегами-сама* покосилась на лежащего в кровати древнего старика неодобрительно, но не без уважения. - Не уверена, что стоило так уж напирать на наше крайне сомнительное военное превосходство. Если они всё же решат напасть - только лучше подготовятся и нам будет сложнее.
   - Шансы нападения увеличились? Сильно? - едва слышно поинтересовался мужчина.
   - Скорее, уменьшилась ошибка... Линия судьбы окончательно выделилась, но риск остаётся приемлемо низким, - пиджи пожала плечами.
   - Возможно, хоть теперь-то эти политиканы возьмутся за ум... хотя о чём это я, сам же был таким... - голос оставался всё таким же тихим, невзирая на прорезавшиеся нотки мрачного раздражения.
   - Вероятность есть всегда... и даже больше, чем у нападения Совета... чуть-чуть, - утешила собеседника представительница Небесного Альянса**.
   - Что там с пленными? - тускло спросил старик, внешне чем-то неуловимо напоминающий посла, столь блистательно общавшегося с инопланетянами.
   - Ожидаемо, - поморщилась мегами-сама. - Примерно пятнадцать процентов. Остальных вернут. В основном - ничего опасного и без триггеров. Погрешность довольно велика, но без серьёзных последствий... в этот раз, во всяком случае, - совсем тихо уточнила пиджи.
   Есть разные варианты дара предвидения, и каждый бесполезен по-своему: кто-то может смотреть в нужное время и место и отслеживать причины и следствия - но донельзя приблизительно, кто-то может в точности предсказать события - но не их причины и уж точно не как избежать беды... самые осмотрительные собирают разные прогнозы - и не уверены вообще ни в чём, кроме общей подлости Вселенной.
  
   * - Очень сильные и очень "правильные" пиджи, активно борющиеся за всё хорошее против всего плохого... почти любыми средствами, так как они ещё и очень умные.
   ** - Тайная подпольная организация светлых пиджи (высокоранговых ангелов и прочих наносителей добра и причинятелей справедливости). Несмотря на тайность и подпольность, действительно замечена в добрых делах, причём неоднократно.
  
   ***
  
   В целом послы Совета склонны были считать состоявшиеся переговоры вполне успешными. Итоги, правда, несколько отличались от типичной, по большому счёту, ситуации "новая раса выходит в большую Галактику", но если сравнивать этих "людей" не с очень похожими на них батарианцами или дреллами, а, например, с рахни - всё прошло просто великолепно! И даже если говорить про более обычные виды - одно только подписание минимального пакета соглашений порой требовало нескольких месяцев переговоров. Разумеется, не обошлось и без ложки дёгтя*, и представитель каждой из трёх основных рас Совета думал о своём.
  
   * - у азари есть своё идиоматическое выражение, эквивалентное нашему, но переводить я его не буду - автор.
  
   Перед мысленным взором матриарха стояла пугающая картина нескольких сотен реально независимых политических сил - на страх и зависть Азарийским Республикам! Неудивительно, что человек оказался настолько искушённым политиком, невзирая на мизерный по азарийским меркам возраст. И даже естественный для столь короткоживущего вида недостаток по-настоящему долгосрочного планирования опасно было считать слабостью: всего каких-то четыре столетия назад - когда она сама уже стала матроной и активно пробовала себя на политической арене - люди только-только вышли в космос!
   Мысли турианского посла занимали материи куда менее эфемерные и опасные, нежели глобальная политика: военные силы Альянса. Продемонстрированные людьми возможности требовали пересмотра многих до сих пор казавшихся незыблемыми постулатов. Корабль, сравнимый по размерам всего лишь с крупным фрегатом, максимум - с лёгким крейсером, тем не менее способный за раз перевезти больше грузов, чем крупнейшие модульные монстры волусов. Практически мгновенная переброска более двадцати тысяч этих их пиджи на оккупированную и надёжно блокированную планету. Гиперпривод, делающий блокировку ретрансляторов просто бессмысленной. Чудовищная энерговооружённость и, как следствие, широкое использование чрезвычайно мощного лучевого оружия. Всё это напрочь ломало сложившееся равновесие сил в Галактике... А учитывая откровенно торгашеский характер новичков и несомненное при столь хаотическом политическом устройстве отсутствие нормального контроля над распространением технологий - проблемы неизбежны.
   Представитель Саларианского Союза не был учёным в обычном понимании термина - он не посвятил всего себя какой-то одной области знаний... Однако, будучи кадровым офицером спецслужб государства, во главу угла ставящего технологическое и интеллектуальное превосходство, он обладал обширными познаниями во многих областях - вполне достаточными, чтобы смотреть на новичков с уважением и опаской. За какие-то четыреста лет с выхода в космос они освоили весьма обширное пространство, используя технологии, неизвестные в остальной Галактике. И не просто "используя", как это происходит с наследием протеан в Пространстве Совета - нет, свои технологии они создали и развили сами, без подсказок. Более того, они с возмутительной небрежностью сочетали и вполне традиционные технологии, и генетические манипуляции поразительной глубины, и эту их так называемую "магию" - технологию явно куда более высокого порядка, нежели всё остальное, что они продемонстрировали подробнее...
   Последний штрих особенно врезался в память всем троим послам: несомненно живой, заснятый в объёме во всех возможных спектрах, многократно просканированный всеми доступными способами (и даже несколько раз незаметно взвешенный) человеческий посол, попрощавшись с коллегами, просто исчез без малейшего следа, будто голограмму выключили. Как пояснила его ассистентка, по медицинским показаниям посол никак не мог присутствовать лично, и потому был вынужден воспользоваться спектральной проекцией... чем бы она ни была.
  
   ***
  
   За дни своего безраздельного господства в пространстве Шаньси захватчики успели довольно многое, пусть в итоге им это и не помогло. В частности - они переправили в метрополию наиболее интересные трофеи, благо, основной их объём составляли пленники: техника новичков поражала своей компактностью и, ещё больше, исключительной редкостью использования. Разумеется, о возврате техники речи не шло - ни люди, ни турианцы даже не рассматривали вариант, будто кто-то добровольно откажется от изучения новых технологий...
   Впрочем, и наличие большого количества образцов (и даже вполне целых), и привлечение самых лучших специалистов как-то не сдвигали ситуацию с позиции, озвученной чуть ли не в самые первые моменты контакта: что за хреновыми духами нахрен проклятая хрень тут творится?
   Вот, пожалуйста, образец 1442-А, металлический нагрудник, похож на древнеазарийский. Вот эта царапина - это след от бронебойной пули из тяжёлой снайперской винтовки в упор... пули, рассчитанной на поражение лёгкой бронетехники на дальности до четырёхсот метров. Нет, вот эта маленькая, та, что побольше - от танковой пушки, метров со ста. Как добыли? Два противотанковых снаряда в затылок. И только после того, как она потеряла шлем. Спектроскоп показывает железо и процентов десять разных добавок, только плотность материала примерно вчетверо выше, чем теоретически возможно.
   А вот образец 1442-Б, меч той же самой пиджи, тоже похож на древнеазарийский, только вдвое толще и в полтора раза длиннее. Спектроскоп не показывает вообще ничего, полное отражение излучений в очень широком спектре, только рентгеноструктурный анализ. Тоже сплав на основе железа, от кирасы отличается незначительно, и такой же сверхплотный. К сожалению, это всё, что удалось выяснить: резать образец плазмой начальство не разрешило, а лазер и абразивы его тупо не берут - вполне ожидаемо после того, как этим самым мечом была порублена в куски танковая рота. Нет, не экипажи - слава духам, большинство успело убежать - танки. Сам я в это не верю, но по показаниям одного из танкистов во время боя пиджи отбивала этим мечом снаряды танковых пушек. Практически в упор.
   А вот образец 12-П, да-да, тот самый, из-за которого наши уважаемые академики устроили дуэль. Да, выглядит, как дорогой сувенир, однако эти "сувениры" запросто пробивают крейсерскую броню. Слава духам, что не навылет. Не то чтобы это очень помогло крейсеру...
   А вот в биологическую лабораторию мы заглядывать не будем, нет там ничего интересного. Оба захваченных мужчины или спят, или бездельничают, на вопросы отвечают спокойно, но несут та-а-ако-о-ой бред... пиджи плачут и зовут хозяев, практически все поголовно. На вопросы или посылают к хозяину, мол, сами ничего не знают, делают, что скажут, или несут бред ещё почище мужчин. Некоторые прямо-таки требуют, чтобы их отвели к хозяину или хотя бы к любому укротителю, и угрожают разрушениями и жертвами в противном случае, но никаких инцидентов не было, так что беспокоиться не о чем. Ах да, есть одна, которая не плачет и не зовёт, но толку от неё и вовсе нуль.
   Словом, не служба, а синекура... Вот только начальство очень хочет результат... лучше, конечно, положительный, но уже согласно на хоть какой-нибудь... И уже даже прозрачно намекает на привлечение саларианцев... Толку-то их "привлекать", если они и так уже наверняка все данные скопировали, но раз до сих пор не хвастаются открытиями - значит, тоже сидят пустые.
  
   ***
  
   Все совершают ошибки. Исключений нет. Бывают разные причины - иногда ошибка вкрадывается в расчёты, иногда в идеальные расчёты ошибку привносят неверные данные, иногда ошибкой становится перекрёстная перепроверка, исключающая "заведомо невозможное"... Даже самая искусная и сильная магия не может исключить ошибки.
   Во время нападения турианцев Венди изо всех сил сражалась с захватчиками, как ей и было приказано. Когда её любимый, но бестолковый мастер решил сам отправиться на передовую, а она не смогла его отговорить - она защищала его, не жалея собственной жизни, как и подобает верной пиджи - и даже сверх того. Именно потому пуля, которая для её Карла должна была стать фатальной, пройдя сквозь её куда более прочное тело "всего лишь" серьёзно его ранила... Она не знала, почему захватчики, собиравшие всех погибших и раненых с обеих сторон, оставили её на поле боя, а мастера унесли, украли у неё, но собиралась строго спросить с них и за это тоже.
   Целый месяц прошёл прежде, чем её раны зажили достаточно, чтобы самостоятельно передвигаться. Отломанный при падении левый рог вырос кособоким и перекрученным, а левая нога так и осталась короче правой и плохо слушалась, но её это ничуть не смущало, ибо у неё была цель. Ещё две недели понадобилось, чтобы убедиться в том, в чём она и так не сомневалась: её мастер жив и находится в Иерархии этих мерзких чужаков, хотя официально они вернули всех пленных. Изучение нужного заклинания по украденным книгам, без машины Т2 и даже без учителя, заняло ещё месяц, а поиск всех необходимых ингредиентов добавил к этому сроку три недели. Но теперь, наконец-то, у неё было всё необходимое. Связь крови не только подтвердила, что мастер жив, но и послужит маяком. Четыре мучительно умерщвлённых чужака составили и напитали тёмной Силой магический узор. Её собственная кровь и её безграничные преданность и целеустремлённость послужат необходимым толчком, а одинокая луна, как в ту злосчастную ночь, станет свидетелем её воссоединения с мастером и начала их мести проклятым турианцам, и даже межзвёздные расстояния не станут ей помехой!
   Вендигал* никогда не оставит своего мастера, пока жива - что бы ни случилось.
  
   * - Wendigal, безумная пиджи. Одни из самых преданных и психованных пиджи (многие считают, что самые преданные И самые психованные). Сильные, скрытные и агрессивные.
  
   ***
  
   Марта ошиблась, решив спрятаться от взбудораженных родственников в своём любимом убежище - и попала в плен к чужакам, от которых её семья сбежала.
   Мегами-сами ошиблась: в турианском плену действительно не было по-настоящему опасных пиджи... а вот "триггер*", пусть и совсем не в том смысле, какой обычно вкладывается в этот термин - был.
   Венди ошиблась: движение Шаньси по орбите и обращение её спутника привели их в правильную конфигурацию часом раньше, нежели она рассчитала... но это всё равно никак не влияло на заклинание, а вот кровь, на которую она наводила свой односторонний портал, принадлежала не только её мастеру.
   Ошиблись специалисты Иерархии, проектировавшие базу для проведения очень важных исследований, которые ни в коем случае не должны стать достоянием публики, и её системы безопасности. Принять все необходимые меры для предотвращения побега подопытных изнутри и для предотвращения попыток абордажа снаружи было достаточным до появления в Пространстве Цитадели людей.
   Сильнее всех ошибся, конечно, один ныне покойный турианский генерал, но это было давно и все уже были в курсе этой ошибки.
  
   * - нечто (комбинация условий, как правило - просто специальный предмет), что провоцирует эволюцию пиджи в другую породу. Иногда - опасную для окружающих.
  
   ***
  
   Марта сидела в углу своей крохотной клетки, обхватив колени крыльями, и бездумно перебирала пальцами перья. Когда-то давно так делала её подруга Ева, глупенькая - ещё глупее её, но очень-очень добрая. Не то чтобы Марта это помнила, просто ощущение было ностальгически приятным... правда, последнее время и это чувство сильно ослабло.
   Она уже привыкла к почти непрерывной слабой боли в животе и лёгкой тошноте - турианцы так и не догадались перенастроить пищевой синтезатор. Но боль была действительно слабой и всяко лучше, чем спазмы голода. Она уже привыкла к своей жизни в клетке и не помнила совсем ничего, опустившись до уровня обычного животного - может, и к лучшему.
   Её апатию разбила неяркая тёмно-лиловая вспышка, превратившаяся сначала в странно пульсирующий овал, а затем - в высокую, рогатую и хромую фигуру. Сильная когтистая рука ухватила чарли ангела за шею. Промахнуться меньше, чем на сто метров при считавшемся до сих пор невозможным без мощного якоря телепорте на межзвёздные расстояния - это феерическая удача... но у вендигал было своё мнение.
   - Кто ты? Почему здесь ты? ГДЕ МОЙ МАСТЕР?!! - яростно прошипела она в лицо испуганной дикарки.
   Если бы Марта ещё сохранила хоть каплю разума - возможно, она бы и сказала бы что-нибудь... впрочем, маловероятно - настолько сильно парализовал её страх. Венди не стала дожидаться ответа: почувствовав, что её вожделенный мастер не так уж и далеко, она чуть сжала пальцы, ломая шею своей жертвы, и медленно повернулась, оглядываясь по сторонам. В конце концов, ни одна дверь не крепче, чем стены, в которые врезана.
   Ночью системы наблюдения и безопасности работают в автоматическом режиме, в котором они немедленно обнаружили бы изменения в состоянии одной из подопытных, и отреагировали бы соответственно. Днём же вокруг ходило слишком много учёных, техников и просто обслуживающего персонала, и всё, что охранные системы сделали - подали сигнал на пульт дежурного охранника, очень занятого в данный момент горячим обсуждением последних спортивных новостей с зашедшим на огонёк коллегой.
   В отличие от Марты, Венди была примерно всемеро сильнее человека, и хотя тяжёлые ранения, от которых она ещё не полностью оправилась, заметно её ослабили, близость мастера это более чем компенсировала. Сильные крылья Марты с лёгкостью перекрывали все мыслимые уровни чувствительности внутренних датчиков, и потому их просто отключили - ну в самом деле, кому может навредить мелкая пиджи, решившая в очередной раз перепорхнуть с кровати на стол? Так что не было ничего удивительного в том, что дверь, вывороченная вместе с частью комингса, к которому она была приварена, стала полной неожиданностью для выполнявшего штатную проверку техника. Обломки стола, которым Венди и выбила дверь, стали всего лишь финальным штрихом... совсем финальным: одна из ножек вошла в глаз и вышла из затылка.
   Не отвлекаясь на медленно растекающуюся голубую лужу, вендигал осмотрела довольно просторное помещение с тремя рядами плотно составленных громоздких конструкций - таких же, как та капсула из которой она сама только что вышла. Её интересовала третья от дальнего конца противоположного ряда. Не обращая больше ни на что внимания, она подошла к капсуле и, не заморачиваясь с замками, просто вырвала дверь.
   - Мастер? - робко спросила она, глядя на лежащую на кровати фигуру.
   - А, Венди! Рад тебя видеть. - Карл, казалось, совершенно не удивился её появлению. - Ждал тебя немного раньше, но, похоже, тебе досталось сильнее, чем я думал. Уже начал беспокоиться, что тебя совсем убили. Кстати, спасибо. - укротитель зевнул, подвинулся к стенке и похлопал рукой по краю кровати, вопросительно глядя на пиджи.
   Венди, с показной робостью теребившая подол своего порядком потрёпанного платья, покраснела, как анимешная школьница, столкнувшаяся со своей Главной Любовью Всей Жизни и собирающаяся упасть в обморок, но лишь тихонько качнула головой.
   - Мастер, надо выбираться отсюда. - момент, который она в своём плане почему-то напрочь упустила.
   - Тогда надо выпустить остальных. Тут есть ещё один укротитель и минимум пара десятков разных пиджи, думаю, большинство не откажется нам помочь.
  
   ***
  
   Позже, когда Галактика достаточно узнала о людях и пиджи, уже ни у кого не возникал вопрос, долго не дававший покоя тем, кто расследовал события в секретной лаборатории Иерархии, сначала приславшей сигнал тревоги, а потом переставшей отвечать на вызовы: почему люди потратили целых два часа на разнузданную оргию, вместо того, чтобы сразу пробиваться к ангарам? Впрочем, задержка стоила им куда меньше, чем заслуживала: ворвавшиеся бойцы охраны были разорваны в клочья, не успев выстрелить и по паре раз. Что турели в помещении стреляли по своим - тоже, в общем-то, потом никого не удивляло.
  
   ***
  
   - Ах! Да! На-ко-нец-то! - проговорила Венди в такт, не упустив момент проморозить голову неосторожно выглянувшего из-за угла турианца. Второй укротитель был занят с другими пиджи, те же, что пока только дожидались своей очереди на приручение, разбившись на две неравные группки с радостным предвкушением отбивали атаки местной охраны и собирали что только могли найти полезного.
   Два месяца вынужденного отдыха ничуть не убавили мастерства опытным укротителям. Впрочем, даже самые темпераментные из освобождённых пиджи понимали, что сейчас нет времени ни на что, кроме абсолютно минимальной прочистки мозгов. Представительницы боевых пород ринулись в бой едва ли не с одним поцелуем на удачу, технарки отправились взламывать системы базы с чуть большей подготовкой, укротители же сосредоточили свои силы на магических пиджи... ну, точнее, Карл сначала немного отвлёкся на освободившую всех Венди - что, учитывая, репутацию её породы, не вызвало никаких нареканий - по крайней мере, не вслух. Впрочем, действительно немного - даже не озаботившись поправить одежду, вендигал обрушила в дверной проём весь свой арсенал ледяных атак, немедленно поддержанных другими. Убедившись, что враги достаточно заняты, и получив от технарей подтверждение, что электронные системы базы окончательно сменили владельцев, она фазировала сквозь стену. Единственная из всех, способная проникнуть куда угодно - с небольшой конкуренцией со стороны пары эволюций куноичи* - да ещё и сильный боец сама по себе, она была очевидным выбором, чтобы добыть языка и, желательно, пилота. Допрашивать их, к её большому сожалению, поручили психическим пиджи. Впрочем, так решил Карл - и, значит, это было правильно.
  
   * - Kunoichi - базовая (но весьма эффективная как разведчик) пиджи-ниндзя; большинство её эволюций являются более способными и эффективными разведчиками, убийцами, диверсантами - и вообще специалистами по любым тайным операциям.
  
   ***
  
   После дюжины лет совместных приключений к судьбе, сведшей его с едва созревшей* вендигал в нежном возрасте шестнадцати лет, Карл относился более-менее философски. За это время он накрепко уяснил пару невеликих секретов этой породы: во-первых, вендигал больше всего на свете хочет, чтобы её мастеру было хорошо - надо только следить, чтобы её представление об этом "хорошо", не слишком отличалось от его собственного, а во-вторых, вендигал сделает для мастера всё, что (и как) он скажет - надо только следить, чтобы ни при каких обстоятельствах она ни на миг не усомнилась в том, что мастер действительно хочет быть с ней вместе. За двенадцать лет Карл сменил больше десятка разных пиджи - и всего четыре несчастных случая, законный повод гордиться собой для любого владельца вендигал! Ну, даже пять: самый первый, с его предыдущей пиджи, был практически неизбежен, так что его можно и не считать.
  
   * - примерно 13-14 лет. Ромео, блин, и Джульетта!
  
   Венди стала одной из причин, почему он решил перебраться в самую дальнюю и заштатную Лигу: меньше шансов найти приключения на задницу, если у неё в голове что-нибудь перемкнёт. Ошибся, бывает: приключения пришли "снаружи".
   Участие в войне против захватчиков было более сложным решением, но стоимость билета в одну из немногих подходящих Лиг и двадцатипроцентная скидка на боевые породы сделали своё чёрное дело.
   Даже идея самому подойти ближе к передовой, чтобы иметь возможность лучше контролировать свой свежепополненный гарем в тот момент казалась ему не такой уж и плохой, и первые несколько раз даже себя окупила... а потом вражеские снайперы открыли форменную охоту на таких умных, и если бы не Венди...
   Остальные его пиджи, скорее всего, или погибли, или достались уцелевшим - в общем, невелика беда: здесь, на базе, они только что освободили двадцать девять разных пиджи. Вряд ли Виктор будет возражать, если Карл первым выберет себе нескольких... рыженькая карима*, например, очень даже ничего, или вот шедноби** - и любая отлично дополнит Венди по части скрытности. Ещё технарку, магичку и... ну, в принципе, можно ещё кого-нибудь для ближнего боя взять, а можно и не жадничать... та амазонка*** с одного лишь поцелуя едва на ногах устояла, хотя либидо у них среднее - чем не вариант? Или вот эта явная кошка, которой он прямо сейчас занимается... она, вообще кто? Уп-с, оцелолю****, наверное, всё же не надо... впрочем, в нынешней ситуации, может, и ничего... Вот, точно!
   - Виктор? Как делить будем? - выгадав пару вздохов спросил он коллегу.
   - На корабле. - через полминуты мрачно отозвался коллега.
   - Логично! - не мог не согласиться Карл. Делить шкуру неубитой медведицы***** - только богов гневить.
  
   * - Karima, эволюция куноичи с уклоном в яды. Очень крепкая.
   ** - Shednobi, эволюция куноичи, очень адаптивная. Имеет склонность к медицине.
   *** - полностью соответствует контексту и названию: сильная и крепкая бойцовая пиджи.
   **** - Ocelolita, психическая/магическая пиджи, обладающая дикой магией и притягивающая неприятности.
   ***** - Вообще говоря, снимать шкуру с урсины крайне невежливо, но поговорка всё равно осталась, пусть и чуть-чуть изменилась.
  
   ***
  
   На борту захваченного корвета укротители договорились: каждый выбрал себе по две пиджи (и как-то так совпало, что не пересеклись), а остальных разыграли в кости, и Карлу таки досталась оцелоля.
   Одинокий турианский корвет, летящий едва ли не наобум через пол-Галактики, взяли на абордаж батарианцы в Терминусе, и пара укротителей, после недолгого обсуждения, пересела на гораздо более просторный, пусть и донельзя неуютный крейсер.
   К пиратскому крейсеру, вошедшему в благопристойные регионы Пространства Цитадели, в свою очередь возникли вопросы у азарийского патруля - к счастью, начавшего переговоры с формального представления.
   Проданного крейсера и награды за пиратскую шайку как раз хватило на два "совсем чуть-чуть б/у" фрегата в почти идеальном состоянии и полностью укомплектованных, на которых Карл с Виктором и вернулись на Шаньси, где им торжественно присвоили звание почётных граждан и, как было обещано во время войны, выдали пожизненное разрешение на полноразмерный боевой гарем без ограничения пород.
   Карл был донельзя удивлён, что его мышь-хозяйка* в его отсутствие ухитрилась сохранить дом и даже не попала ни к кому другому в гарем. Продав обеих выживших "лишних" трофейных пиджи, он устроился на непыльную работу в администрации колонии. Вскоре после верная пиджи эволюционировала в тигромышь** и это было самое волнующее событие в жизни Карла на следующие несколько лет - даже оцелоля ничего не могла с этим поделать... не то чтобы она пыталась - не после того, что они все уже пережили.
  
   * - Mousewife, маленькая, тихая, спокойная и фантастически хозяйственная пиджи.
   ** - Tigermouse, эволюция мыши-хозяйки от чрезмерного приручения.
  
   ***
  
   Человечество вломилось в Пространство Цитадели с грацией носорога - и примерно столь же продуктивно. Новые товары и технологии вполне предсказуемо поднялись на волне ажиотажа - и едва ли не быстрее упали. Причина оказалась очень простой и абсолютно удивительной: надёжнейшая, много десятков лет серийно выпускаемая продукция выходила из строя буквально после пары месяцев эксплуатации. Никто не удивился бы, если, например, без контролирующих его пиджи вдруг отказал гиперпривод, но покедекс? Вы ещё скажите, что у вас покеболл не работает... и ведь да, не работает. И ховербайки, и куда более солидные летательные аппараты обретя инопланетного владельца через некоторое время начинали явно уступать заявленным производителем характеристикам.
   Лучшие умы всех заинтересованных сторон бились несколько лет, прежде чем окончательно смирились с простым фактом: магия реально существует, но только для людей. Сами люди, не имея возможности сравнить, даже не подозревали, насколько плотно их технологии были завязаны на их латентные магические способности. Корабли, покедексы, покепаки, сеть покецентров - к великому сожалению остальных рас Пространства Цитадели, всё самое интересное работало только в руках людей. Всем остальным придётся обходиться своими силами... как минимум - пока: большинство исследователей сходились во мнении, что раз магия на инопланетников действует, то и маги среди них рано или поздно найдутся.
   Ну ладно, техника - в конце концов, саларианцы всё же собрали работающий гиперпривод первого класса и даже что-то говорили про покедексы, но как же биология? Люди расшифровали свой геном и этой расшифровкой поделились... и снова упс. Клонировать чистокровных людей удалось сравнительно легко, правда, делать выводы пока было рановато - технологии гипнообучения и ускоренного выращивания не всесильны, дайте хотя бы пару лет, чтобы дорастить подопытных до пубертата. Попытки клонировать или с нуля создать любую пиджи порождали жутких мутантов, некоторые даже выжили - к счастью, недолго. Все попытки создать пиджи на базе других рас заканчивались ещё хуже. Несколько добровольцев согласились даже испытать на себе воды Джусенкё... всё, что им удалось выяснить - чем меньше доза, тем дольше и мучительнее смерть. Возможно, если бы они договорились об участии в эксперименте специалистов Альянса всё было бы не так мрачно, но - увы, национальные интересы - материя деликатная, постороннего участия не подразумевающая...
   Самое простое "решение" проблемы нашли в Батарианской Гегемонии: договориться с разными "ракетами" оказалось совсем несложно, а рейды на слабые окраинные колонии стабильно позволяли захватить что-нибудь интересное... иногда даже слишком интересное, но разве же это остановит настоящего искателя приключений, особенно прибыли? Старшие расы Совета в очередной раз погрозили пальчиком "традиционно рабовладельцам" и с тяжким вздохом пошли договариваться. Да, основа военных сил Совета - флот Турианской Иерархии, но нельзя ли хотя бы самые важные патрульные эскадры как бы немножечко чуть-чуть усилить, ну всего-то на пару-тройку тысяч человеческих кораблей с гиперприводом и самую малость смешанными экипажами, ну там, например, всех поровну - пиджи, азари, турианцев и салариан? А Совет очень-очень поможет и со строительством новых верфей, и с добычей необходимых ресурсов, и даже прямо весь пойдёт навстречу заводчикам, желающим основать новые фермы пиджи поближе к Цитадели...
   Нельзя сказать, будто Совет преследовал исключительно свои корыстные цели - цену за корабли они давали честную, жалованьем согласившихся укротителей тоже не обидели, вот только результат всё равно оказался несколько скромнее, чем хотелось бы. Самые быстрые из серийных кораблей Альянса имели пятый класс гиперпривода - крейсерская скорость грузовых старлайт - большинство же могло похвастаться лишь четвёртым, чуть ли не вчетверо медленнее. На малых дистанциях, а тем более внутри планетарных систем, этого хватало, но уже суточный перелёт они затягивали на четверть, а максимальные* для кораблей на эффекте массы двадцать пять светолет летели вообще чуть ли не неделю!
  
   * - как и максимальная скорость на дорогах, максимальная дальность прыжка тоже не для всех, не везде и не всегда одинаковая...
  
   Тем не менее, эксперимент сочли скорее успешным, чем наоборот - особенно в свете того, что разнообразные криминальные элементы, на которых в первую очередь и нацелились силы добра и порядка, со своими коллегами из Альянса договорились ещё раньше.
   Пока возвышенные учёные умы решали задачи теоретического толка, а политики на всех уровнях ловили рыбку в мутной воде, более приземлённые торговцы решительно делили всё, что могли предложить Галактике люди, на очень неравные категории.
   Товары, никакого отношения к магии не имеющие - и мало чем отличающиеся от цитадельских, кроме экзотичности. Да, нашлись и такие!
   Товары, созданные с помощью магии, но сами по себе магии не содержащие и для работы не требующие - у азари разгорелся лихорадочный ажиотаж вокруг человеческой архитектуры и, соответственно, подскочил спрос на волшебных строителей, способных гнуть винтом бетонные плиты.
   Товары, созданные с помощью магии, магию содержащие, но для работы её не требующие - широчайший ассортимент элементальных и просто зачарованных боеприпасов вернул в строй устаревшее, казалось бы, навсегда огнестрельное оружие.
   И, наконец, предмет бесконечной зависти: полностью магические предметы.
   Больше всех выиграли пираты: по самой своей природе интернациональные, интересующиеся только личной выгодой, они не смотрели, с кем имеют дело - пока договорённости выполнялись, а прибыль перевешивала риски. Случалось, конечно, всякое - некоторые лакомые кусочки сменили хозяев, некоторые ценные делянки оказались безвозвратно уничтожены, но в целом status quo сохранился.
   Больше всех проиграли кварианцы: из космических бродяг, способных чудесным образом из металлолома и мусора построить корабль (или починить уже имеющийся чуть ли не голыми руками и святым духом) они превратились в просто бродяг - потому что все "чудеса" перетянули на себя люди. Впрочем, с определённой точки зрения они даже выиграли - внимания на них стали обращать ещё меньше, а это далеко не всегда минус.
   Сами же укротители, казалось, поставили себе целью и без того непростую ситуацию запутать ещё больше. Как это было принято в лигах Альянса, они без малейшего стеснения переезжали на планеты чужаков, селились в самых разных местах, смущая соседей, а потом, не найдя источника доходов по вкусу или заскучав на одном месте, двигались дальше - и хорошо, если не забывали согласовать взлёт с местной диспетчерской службой... Разумеется, Галактика - в теории - знала о том, что среди людей есть не только сосредоточенные на своей тяжёлой работе кочевые укротители, но и домоседы-фермеры, и тихие учёные, и вообще кто угодно, но это знание проходило под тем же грифом, что и скромные девы-азари, расточительные волусы или недисциплинированные турианцы.
   Словом, человечество влилось в Галактику как родное.
  
   ***
  
   Турианская Иерархия не хотела сотрудничать с Альянсом - это сборище анархистов вызывало отторжение едва не на уровне инстинктов, к тому же, именно благодаря людям и их технологиям разновсяческий криминалитет Терминуса, уже почти задушенный, вновь поднял голову. Но выбора у турианцев не было: будучи главной силой поддержания закона в Галактике, они нуждались в новых технологиях, как никто другой.
   Саларианский Союз не хотел участвовать в этом проекте: пришлось бы практически публично признать, что они попытались влезть в секреты Альянса куда глубже, чем пристало "добрым соседям"... и - ещё того хуже - что "попытались", а не "влезли". Но выбора у саларианцев не было: второй расе Совета, знаменитой в первую очередь своими учёными, отказ от такого интеллектуального вызова был равносилен политической смерти.
   Азарийские Республики вообще не хотели начинать всю эту авантюру - появление на большой сцене пиджи сильнее всего потеснило как раз "универсальных красавиц", причём не только актрис или танцовщиц*. Но выбора у азари не было: после ряда инцидентов с их новыми "конкурентками", синекожие красотки вновь стали основной мишенью батарианских работорговцев.
   Альянсу тоже было не до глобальной галактической кооперации - магическая исключительность людей слишком сильно ударила по экономике, а укротители, что разбрелись по всей Галактике, нисколько не улучшали имидж человечества. Но выбора у людей не было: требовалось любой ценой и как можно скорее продемонстрировать Пространству Цитадели, что они могут сотрудничать не только с пиратами.
   Адмиралы Мигрирующего Флота отдали бы правую руку (и, может быть, даже свою) за возможность хоть одним глазком взглянуть на новейшие и перспективнейшие разработки - в надежде применить что-то и у себя. Но выбора у кварианцев не было: их просто не позвали.
   Пираты и батарианцы, разумеется, были категорически против любого подобного проекта, и даже имели возможность помешать - в теории. Но первые упустили момент купить необходимую информацию у Теневого Посредника, а вторые предпочли сложно жить, нежели просто умереть - по крайней мере, большинство.
  
   * - Есть специальные породы пиджи для работы антрепренёрами, нечего и говорить про циркачек, танцовщиц и прочих певиц.
  
   Сотрудничество давалось участникам нелегко, однако сама работа давалась ещё сложнее - и, совместно преодолевая многочисленные трудности, превозмогая здравый смысл и логику, они всё же сработались достаточно, чтобы в две тысячи четыреста шестидесятом году от основания Совета (или четыреста втором от Сукебе, как привыкли считать в Альянсе) выкатить из ангара первый прототип корабля с гиперприводом шестого класса, работающим не только в руках людей.
  
   ***
  
   - Я по-прежнему считаю весь этот проект пустой тратой ресурсов и времени. Одно это ваше супер-ядро "Тантал" стоит, как пол-крейсера! А ещё эти саларианские... финтифлюшки! - Адмирал с самого начала был настроен более чем скептически, и даже тот факт, что разработка нового перспективного стелс-фрегата - о чудо! - уложилась и в бюджет, и в сроки, его мнение ничуть не поколебал. - На эти деньги можно было купить сотню старлайт с полными гаремами обеспечения, и ещё на батальон десанта осталось бы! И это я не говорю об эксплуатации этого кошмара!
   - Ну, чисто теоретически мы можем передать фрегат на баланс Иерархии или вообще в СПЕКТР. Как бы на испытания и с выкупом по номинальной цене после их завершения. А потом развернём рекламу, урежем издержки и сможем продавать по паре тысяч штук в год вдвое против себестоимости.
   - Турианцы! - адмирал выплюнул это слово с отвращением, как не всякое ругательство. Похоже, экономические построения собеседника он даже не услышал. Несмотря на прошедшие с войны первого контакта двадцать шесть лет, нашумевшая история побега двух укротителей до сих пор активно муссировалась. То, что Иерархия "забыла" вернуть несколько пиджи никого не удивляло - это ведь живые деньги, да и желание получше изучить противника абсолютно естественно. Никого бы не удивило, если бы укротителей убили - да хоть в лавболл закатали, это, можно сказать, профессиональный риск. Но турианцы мало того, что держали почти три десятка пиджи без укрощения, так ещё и укротителей посадили в клетки наравне с ними, будто каких-то дикарок!
   - Да-да, параллельно, перпендикулярно и в зелёный цвет покрашено, - тоскливо вздохнул адъютант. - Тем не менее, именно они являются и основным заказчиком, и главным инвестором проекта.
   - Нет уж, - так же резко, как и вспылил, успокоился адмирал. - Раз уж мы уже вляпались в это де... дело - не будем сворачивать на полпути. Вы нашли пилота на испытания?
   - У нас есть две кандидатуры, но они и вполовину...
   - Отлично! Обоих немедленно в штат и приступаем! - перебил адмирал.
  
   ***
  
   - ... я тихо и незаметно открываю один порт в своём файрволле, - плавно проступили сквозь тёмную глубину экрана тускло-зелёные буквы.
   - ... я медленно, по мегабайту, пересылаю тебе свои данные, - неспешно напечатал укротитель своей апгрейженной видеогёрл.
   Правда, ответ на этот вполне привычный в их общении пассаж оказался весьма неожиданным:
   - Гадство! Они взяли в штат тех двух придурков! - зная, что кроме её мастера сообщение никто не прочитает (ведь она лично следила за безопасностью канала!), пиджи могла совершенно не стесняться в выражениях... но всё же предпочитала не переходить некую, только ей известную грань. На экране, мигнув, появились два личных дела - ни о какой плавности уже не шло и речи.
   - Что? Этих двоих? Да их даже на борт старлайт пускать нельзя, или она тут же летать разучится!
   Джефф "Джокер" Моро - весельчак и лучший пилот Галактики (по его собственному мнению), он же - инвалид, язва и вообще антисоциальный тип (по мнению большинства сослуживцев, особенно начальства) - мрачно задумался над сложившейся непростой ситуацией. Точнее, сама-то ситуация была довольно простой: его "просто" снимали с проекта - главного и, скорее всего, единственного шанса доказать, что он действительно гениальный пилот, а не хромое трепло, и по праву занять подобающее его способностям место, а не застрять на всю оставшуюся жизнь младшим пилотом на каком-нибудь патрульном корыте в центральных системах. Сложным был выбор: смириться и похоронить мечту или пойти на авантюру, в случае провала которой его в лавболл закатают и на электричество пустят*...
   - Ну, хоть от болячек избавлюсь... но для этого меня сначала поймать надо, а им слабо, - принял он решение и неспешно похромал в сторону ангара.
  
   * - Планетарные энергостанции перерабатывают в электричество лишних пиджи (скупленные по дешёвке излишки непопулярных пород, "забытые" в долговременных хранилищах, совершившие особо тяжкие преступления, изредка даже люди, хотя их чаще отправляют в роддома, выправлять демографическую ситуацию - но некоторые гены всё же лучше "изъять из обращения"). Одной типичной пиджи хватает, чтобы два-три месяца снабжать электричеством десятитысячный город.
  
   ***
  
   Ни один человек не сможет сравниться в скорости реакции с компьютером, к тому же, компьютер не ошибается и в любой ситуации принимает оптимальное решение исходя из имеющихся у него данных... И вот именно здесь проявляется человеческий фактор: никто так и не смог убедительно объяснить, как работает интуиция, и почему компьютер, неизменно выбирая наилучший вариант, частенько проигрывает ошибающемуся через раз человеку. Впрочем, не только человеку - у других цивилизаций Галактики картина была точно такая же, что одни рассматривали как доказательство немагической природы интуиции, а другие - наличия магического потенциала у всех разумных.
   Впрочем, как и во многих других областях, наилучшие результаты давало объединение непредсказуемости живых органиков и безошибочности бездушных технологий.
   Человек не может с необходимой быстротой и точностью рассчитать все необходимые импульсы маневровых двигателей - зато он может задать приоритеты тактической модели и выбрать из безупречных вариантов тот, что ведёт к победе... а вот тут проявлялось второе различие, уже между просто пилотами и пилотами выдающимися: первые отчаянно боролись за свою жизнь - и при прочих равных побеждали в половине случаев. Вторые же творили музыку разрушения и плели кружева манёвров, создавали потрясающую и смертоносную симфонию космического боя - и противникам оставалось или бежать, или погибать в восхищении.
   И совсем уж невероятное начиналось, когда пилот был гениальным, а в бортовой вычислительной сети обитал не тупой ВИ, а преданная, обученная и многажды улучшенная видеогёрл...
  
   ***
  
   Хрупкие кости - проклятие крови, доставшиеся Джокеру в наследство от неудачно совпавших в роду пиджи, казалось, поставили крест на любой военной карьере - к отчаянию его деда и большому огорчению отца, всю жизнь посвятивших службе. Однако, если старшего Моро эта новость подкосила и свела в могилу незадолго до совершеннолетия внука, то отец, скрепя сердце, поддержал единственного наследника в намерении стать пилотом: пусть и не "настоящая в поле", но всё же хоть какая-то военная служба... и неизменно игнорировал факт, что ночная сиделка* навсегда пополнила и без того не очень-то "боевой" персональный** гарем сына: серьёзно ограниченный в выборе пиджи, которых он мог бы укрощать без риска переломов, младший Моро сосредоточился на породах, больше подошедших учёному или инженеру - что, разумеется, не добавило популярности свежеиспечённому кадету среди сокурсников.
  
   * - Night Nurse. Инфернальная эволюция NurseJoy, искусственно созданных пиджи-врачей. Отличаются жёстким характером (мягко говоря) и непревзойдёнными способностями к лечению (особенно в полевых условиях).
   ** - Гаремы укротителей на военной службе состоят из двух частей, личной и служебной. В первую входят одна-две, реже - три собственные пиджи, во вторую - выданные во временное пользование казённые.
  
   ***
  
   - Полётное предписание? - вахтенный за стойкой вполне справедливо считал свои текущие обязанности наказанием за, по его (ошибочному) мнению, несуществующую провинность, а потому предъявленные документы пролистал не вчитываясь. Впрочем, соответствующие записи в базе имелись, как и окно в полётном расписании, а что бы ни говорили вслух (или думали про себя) остальные курсанты, Джокер и вправду был отличным пилотом. - Второй ангар, да ты сам всё знаешь.
   Кивнув, Джефф похромал в сторону "Нормандии", изо всех сил стараясь не показать несвойственную ему спешку. До обнаружения их "маленькой шалости" по самым пессимистичным прогнозам оставалось никак не меньше двадцати минут по наземным следам или три минуты после вылета. Оптимистические оценки, на самом деле, особого оптимизма не внушали: полчаса и одиннадцать минут соответственно. Всё уже просчитано несколько раз - они железно успевали подняться на борт, выйти в открытый космос и заблокировать любые способы посадить их, кроме непосредственно перехвата... который - точнее, провал которого - и был их главной целью.
   - Да поможет нам Одиссей Хитроумный! - шёпотом вознёс краткую молитву лейтенант Моро, опускаясь, наконец, в кресло, и скомандовал уже в полный голос, выпустив остальных личных пиджи: - Карин, кресло второго пилота и ничего не трогай! Танита, кресло штурмана и маршрут по предписанию! Сью, закупоривай всё к чёртовой матери и взлетаем!
  
   Глава 19. Полёт валькирии.

Название - отсылка к известной музыке Вагнера, которую НАСТОЯТЕЛЬНО рекомендую держать в голове (и держу сам), представляя Джокера за штурвалом.

  
   Запустив предполётную проверку, Джефф выпустил и служебных пиджи. Вообще-то, это надо было сделать сразу на входе в корабль, но он просто забыл... и дело вовсе не в потенциальном риске, что они могли бы как-то воспрепятствовать угону.
   - Так, Сара, Джейн - вы своё дело знаете, поцелуй на удачу и бегом по местам, покажем этим с-с... скептикам, на что способна наша птичка!
   "Правильная мотивация - это половина успеха" - неоднократно повторяли ему и отец, и дед. "И ничто так не мотивирует, как небольшой аванс и вера в твои силы" - тепло улыбаясь подсказывала дедова альфа. Проверенный рецепт не подвёл и сейчас - совершенно не задумавшись, почему их выпустили не в шлюзе, а в рубке - святая святых любого корабля - обе взяли "под козырёк" и, не теряя ни секунды, со всех ног помчались по боевым постам в инженерном отсеке: джолтина - контролировать (и по мере сил снимать) заряд масс-ядра, байт-битч - быть готовой по первому же сигналу мчаться чинить очередную экспериментальную систему, в теории повышающую боевую эффективность, а на практике - только головную боль техникам. Позже, когда (если!) корабль доведут до ума и его не нужно будет чинить каждые полчаса, когда его выпустят в полёты дольше, чем "до первой поломки", а на борту будет полноценный технический гарем, а не одна молодая пиджи - вот тогда, может быть, "птичка" и покажет действительно всё, на что способна, но пока что - только заранее спланированные показательные выступления... по крайней мере, так гласило полётное предписание.
   Великий Альберт Эйнштейн считал, что лишь две вещи бесконечны: Вселенная и человеческая глупость... но про Вселенную сомневался. Прошло целых четырнадцать минут, прежде чем Джокер получил давно ожидаемый запрос, какого хрена он на борту "Нормандии", а сам корабль - не в ангаре, когда с минуты на минуту должна начаться официальная демонстрация официальному представителю Иерархии, и уже даже прибыли пилоты, которые её, демонстрацию, будут проводить. Если убрать сарказм, язвительные эпитеты и прочие неуставные кружева, то Джокер на вопрос не ответил. На последовавшее "щедрое" предложение немедленно вернуть "Нормандию" в ангар и избежать трибунала, ограничившись "всего лишь" списанием "на берег", лейтенант развёрнуто и образно усомнился в способности новоприбывших пилотов провести демонстрацию собственного седалища, не то что новейшего и, говоря по совести, откровенно сырого прототипа, в качестве решения предложив свои услуги, тем более, что он уже как раз на месте.
   Последующий обмен "любезностями" не без помощи Сьюзан шёл уже по открытому каналу с синхронным переводом на турианский - специально для прибывшего наблюдателя, и закончился клятвенным обещанием командования "Нормандию" сбить, а Джокера, буде он выживет, сгноить и расстрелять, на что тот, не стесняясь в выражениях, поклялся Тысячей Богов, что "если за ближайший час кто-то из криворуких идиотов, почему-то считающих себя военными пилотами, сможет хотя бы поцарапать его птичку - он сам навсегда уйдёт из космоса. Но им слабо."
   И без того далёкое от хорошего настроение командования дополнительно "взбодрил" комментарий турианца, несколько удивлённого своеобразной субординацией людей. Джокер же сделал то, о чём мечтал чуть ли не с первого вылета:
   - Боевая тревога! Экипажу готовность к разгерметизации! Все испытательные ограничители отключить! - даже не пытаясь скрыть злое удовлетворение объявил он по громкой связи, как того и требовала должностная инструкция.
  
   ***
  
   Броню "Нормандии" всё же поцарапали - спустя полтора часа после начала "демонстрации", когда Джефф, окончательно потеряв голову от собственной крутизны, в лобовой атаке "уничтожил" задействованный отчаявшимся командованием лёгкий крейсер. Мощи главного калибра хватило, чтобы одним попаданием сбить щиты и пропахать борозду на левом пилоне, но учебно-тренировочные макеты торпед "поразили" реакторный отсек и маршевые двигатели, что в реальном бою означало скорый и бесславный конец.
   Пока командование базы грозило Джокеру всеми мыслимыми и немыслимыми карами, мнение представителя Иерархии, не только следившего за событиями в космосе (тем более, что некоторые из них развивались совсем не так быстро, как показывают в приключенческих фильмах), но и изучавшего отчёты работавших здесь соплеменников, со скрипом и скрежетом сменилось с "какой идиот додумался пустить этого инвалида во флот" на "какой идиот додумался снять этого гения с программы". Ещё раз проверив собственные рассуждения, он окончательно убедился в правильности своего итогового вывода, просмотрев медицинские логи, штатно идущие с борта "угнанного" фрегата: последний час Моро пилотировал со сломанной ногой, ограничившись абсолютным минимумом медицинской помощи, чтобы не снижать реакцию.
   - Я увидел достаточно, - произнёс он, не скрывая неудовольствия. - Иерархия принимает прототип. И пилота.
   И добавил настолько тихо, что даже сам не расслышал: "я ещё пожалею об этом".
  
   ***
  
   Официальная история гласит, что Сукебе был безумцем, желавшим уничтожить человечество. Однако, любому разбирающемуся в покетеке очевидно, что уничтожить человечество можно было гораздо проще: у пиджи оказалось слишком много слабостей, которые и позволили человечеству "победить". Во-первых, почти восемь сотен разных пород - и это не считая Легендарных и не пошедшие в серию неудачи. Во-вторых, совместимость с людьми: даже самые непохожие на людей породы после достижения второй зрелости могут рожать человеческих детей! Ну и наконец одичание и привязка к укротителям - сама возможность приручения. Это никак не могло быть просто ошибкой - не три сразу.
   В любом случае, хотел ли Сукебе уничтожить человечество, или всего лишь устроить ему показательную порку, результат налицо: за несколько лет войны от семи миллиардов людей осталось едва полтораста миллионов, причём подавляющее их большинство несло в себе гены пиджи. О, разумеется, были и те, кто смог сохранить чистоту крови в неприкосновенности - сверхдорогое лечение бесплодия, просто дорогое полное отсутствие каких бы то ни было пиджи в пределах видимости, не вполне законные (и полностью незаконные) поиски "случайных" чистокровок в мало пострадавших регионах... О да, они использовали все свои возможности и ресурсы - и долгое время их влияние от этого только росло. Но гены пиджи, насильно и во множестве вброшенные в популяцию, принесли не только риск Перелома для женщин, не только Проклятия крови, но и её Дары - и с каждым годом у чистокровных обладателей старых денег становилось всё больше конкурентов: умных, везучих и весьма точно предсказывающих будущее... Словом, конкурентов успешных - а это уже совсем другая история.
   Разумеется, "старые деньги" не были бы такими богатыми и влиятельными, если бы не умели улавливать тенденции и направлять их в сторону собственной выгоды... однако созданный при их же активном участии институт Лиг, аморфных и полуанархических по своей сути, ставящих во главу угла практичность и личное удобство, плевать хотел на всяческую чистоту крови (а равно и на другие идеи) и на манипуляции поддаваться не спешил. Более того, проекты, созданные изначально как способ спустить в свисток пар излишнего социального давления, постепенно начали реально работать, с каждым шагом ещё более подрывая и без того пошатнувшееся влияние чистокровных семей.
   Одним из таких проектов был NGS - New Generation's Soldiers*.
  
   * - Солдаты нового поколения (англ).
  
   Если бы пилотский талант Джеффа Моро раскрылся хотя бы лет в десять-двенадцать... его бы всё равно не взяли в программу NGS: мало быть гением в чём-то одном, целью программы были люди, способные решить практически любую проблему как минимум тремя разными способами - и это без помощи пиджи.
   В отличие от Джокера, Джона Шепарда заметили вовремя и в программу взяли. Представитель второго поколения биотиков, в наследство от неидентифицируемого коктейля из многочисленных пиджи получивший волчьи уши, талант к технике и выдающиеся физические кондиции, не владел одной лишь только магией - впрочем, как и почти абсолютное большинство людей. Зато он умел вкалывать, и - подобранный на улице сирота - не испытывал недостатка в мотивации. Так что очень скоро он совершенно заслуженно получил высшую квалификацию - Н7. Её бы присвоили и раньше, сразу после Мендуарского инцидента, если бы не строгие требования к возрасту: большая сила влечёт большую ответственность... вообще, конечно, в большинстве Лиг на это смотрят гораздо проще, но руководители проекта с гордостью держались своих принципов.
   "Очередная новая Лига адреналиновых маньяков", как про них думали многие поначалу, довольно быстро смогла дистанцироваться от Лиги Охотников и других, менее известных экстремалов, а после успешного выполнения нескольких сложных заказов мегакорпораций совершенно официально стала "предпоследним аргументом" Альянса. Последним по-прежнему оставались нераскрываемые соглашения с Легендарными, и адекватные люди в ту сторону старались даже не дышать лишний раз.
   Так что не было ничего удивительно в том, что именно к NGS обратились политики Альянса, когда потеплевшие отношения с Советом Цитадели потребовали какого-нибудь пафосного, зрелищного, но бессмысленного шага, как это у политиков водится. Выбор пал на молодого Шепарда: СМИ уже успели широко разрекламировать его и в Альянсе, и в Пространстве Совета, и для всех он оказался идеальным кандидатом - и внешность, и происхождение, и послужной список. Мнение самого Шепарда никого особо не интересовало: сказали стать первым человеком-спектром - значит, станет.
  
   ***
  
   - СПЕКТР при Совете занимает примерно то же положение, что сейчас NGS при руководстве Альянса: тихо и незаметно заметают дерьмо под ковёр или красиво и пафосно превозмогают, если замести не получилось или не требовалось, - полковник Герхард Штайнберг посмотрел на молодого подполковника, но тот на предложенные аналогии никак не отреагировал, продолжая внимательно слушать. Хороший знак. - Ваша задача состоит из двух частей... не считая подробностей. Официально - жест доброй воли со стороны Совета, дающего новичкам на галактической политической арене шанс продемонстрировать и прочая политическая хрень.
   В ответ на демонстративное фырканье командира Джон позволил себе изобразить лёгкую улыбку, не затронувшую глаза.
   - Официально всем хорошо: мы получаем своего человека с правами спектра, который может беспрепятственно действовать в Пространстве Совета, а Совет получает спектра-человека, которого может послать в Альянс, где его не пошлют сразу куда подальше, как какого-нибудь турианца, и не затрахают до потери связи с реальностью, как какую-нибудь азари. Прецеденты уже были, да. На самом деле, разумеется, всё ровно наоборот - и для Совета, и для нас ты будешь скомпрометирован, так что ничего серьёзного тебе доверить не смогут ни они, ни мы, зато и в дерьмо нырять не пошлют. И вот тут начинается самое интересное: часть неофициальная. И вот это уже не заказ политиков на красивые жесты, а совершенно серьёзная задача. Наладить нормальные горизонтальные связи на уровне спецслужб, так как нынешний цирк, когда наши бандиты прячутся в Пространстве Совета, а их - у нас, достал уже вообще всех, и от отстрела козлов обе стороны удерживаются только чудом. В этом контексте ты как раз являешься идеальной фигурой: можешь на голубом глазу вломиться хоть к нам, хоть к ним, да не один, а хоть с полным крейсером десанта, и раскатать кого надо. Разумеется, есть куча оговорок, но глобальная диспозиция такова.
   Полковник ещё раз внимательно посмотрел на Шепарда. Разумеется, что бы там ни говорили политики и журналисты, "крайнего" спецслужбы выбирали сами и очень тщательно. Какие бы возможности по "нанесению добра и причинению справедливости" ни открывало участие в этой авантюре, минусов тоже хватало, и "двухглавое" подчинение было ещё не самым неприятным. Похоже, молодой подполковник тоже всё это понимал, но ни возмущаться, ни отказываться не собирался.
   - Ну и вишенка на торте. Насколько я знаю, у тебя гарем неполный. Ради такого дела вот тебе полный допуск к нашей заначке, сейчас прямо от меня пойдёшь на склад, изучишь личные дела, возьмёшь кого хочешь, хоть всех меняй, но чтобы ушёл оттуда с шестью пиджи, неделя на слаживание и последняя формальность - пробная операция под присмотром действующего спектра. Вопросы есть? Нет? Свободен!
  
   Что может пойти не так?
  
   Неизвестно, кто первый озвучил мысль объединить два "чемодана без ручки" - идея витала в воздухе и была принята к реализации практически единогласно. Первый кандидат в спектры от человечества на первом же экспериментальном фрегате совместной разработки старших рас Совета и человечества. Идеальный символ сотрудничества, доверия и идиотизма - всё как любят мастера политического пиара.
   Сам же Шепард к сложившейся ситуации отнёсся индифферентно: приказ есть, расклады (в кои-то веки) разъяснены - остаётся только хорошо сделать свою работу, а уж с этим-то у "героя Мендуара", успевшего отметиться по мелочи и на Торфане, и на Акузе, никаких проблем никогда не было.
   Некие проблемы мог бы, наверное, доставить очень смешанный экипаж, но... Ни одна из участвующих сторон не признавалась открыто, но политические вложения в эту авантюру были настолько велики, а стоимость провала настолько неприемлема, что основным (и почти единственным) критерием отбора стало согласие "втянуть язык в жопу и работать вместе". Главное - продемонстрировать сотрудничество, а если ещё и какой-нибудь толк выйдет - то вообще праздник.
   Потому и задание подобрали соответствующее: забрать найденные во время очередных раскопок на никому не интересной колонии "артефакты" предтеч и с помпой доставить находки на Цитадель для последующего совместного изучения. Присматривать, как с этой поражающей воображение сложностью задачей справится кандидат в спектры, припахали, как и полагается, действующего спектра, турианца Найлуса Крайка, ученика широко известного Сарена Артериуса, правда, славы, сравнимой с учительской, пока не снискавшего... зато и к человечеству относящегося куда спокойнее, нежели брат изрядно пострадавшего от людских рук генерала Десоласа.
   Словом, классический случай "что может пойти не так?", и, разумеется, "упс".
   "Упс" был большой, прямо-таки огромный - два километра в длину и много-много тысяч тонн массы, в отличие от психической проекции какой-нибудь старлайт. Чудовищное сооружение немного напоминало креветку или кальмара и, невзирая на активнейшие возражения местной ПКО, неспешно опускалось на планету, как к себе домой. Вокруг гиганта во множестве роились корабли существенно поменьше, с изрядным удивлением опознанные как гетские. Против этих кораблей ПКО оказалась гораздо убедительнее, но те упорно продолжали переть буром, видимо, полагаясь на подавляющее численное превосходство. На линиях связи царили полный хаос и адские помехи, и только через десять минут штатная психическая пиджи смогла достучаться до офицера достаточно высокого звания, чтобы вновь прибывшие получили общее представление о происходящем и нашли в нём своё место. Если кратко - то происходила полная жопа: геты не только постепенно захватывали превосходство в воздухе, но и высадили сообразно многочисленный десант, удерживающий захваченный в самом начале плацдарм. Действовать же предлагалось согласно заданию: хватать контейнер и валить нахрен. Ещё очень желательно выкроить минутку и заглянуть на сам раскоп, говорят, там вот прям вчера откопали что-то особо интересное, но это уже по ситуации.
   Выслушав местное командование, Джон покивал, вежливо поинтересовался не нужна ли помощь, узнал, что гражданские в безопасности, что покецентр цел, что заказанные десять тысяч пиджи уже прибывают, а часов через десять должен подойти патруль Охотников, и с чистой совестью переключился на свои дела. Во мгновение ока вежливый и флегматичный "проходивший мимо добрый самаритянин" превратился в жёсткого и решительного командира, точно знающего, что делать.
   - Джокер, высадишь нас вот здесь, а через два часа с четвертью заберёшь вот отсюда, - распорядился он, внимательно изучив карту и последовательно ткнув в раскоп и склад с рекомым контейнером. - Мистер Крайк, я слышал, вы предпочитаете работать один, так что вот, возьмите маячок на случай если до точки эвакуации добираться будет... не с руки.
   - Как я вас тут высаживать буду, тут же никакой вообще площадки нет! - возмутился пилот, - да и забирать тоже точка не лучше!
   - Как угодно, только не убей, - спокойный, даже несколько равнодушный голос командира охладил пыл Джеффа, но не до конца.
   - И что я тут два часа делать буду? - пробурчал он себе под нос, но Шепард услышал.
   - Делайте, что хотите, только постарайтесь ландшафт сильно не портить - здесь красивая местность. Мне отрекомендовали вас, как очень хорошего пилота, так что я полагаюсь на ваши навыки. Если вы считаете, что высадка и погрузка на этих точках невозможны - предложите другие и я скорректирую план.
   - Будет жёстко, - с трудом проглотив столь неприкрытый развод "на слабо" ответил Джокер после паузы.
   - Это абсолютно приемлемо, - спокойно кивнул самый молодой полковник NGS.
  
   ***
  
   Джокер вывел корабль крутым пике ровно в указанную точку - в сорока метрах над землёй, из которой как деревья в лесу поднимались колонны и руины некогда высоких зданий, и заставил двухсотметровый фрегат зависнуть практически неподвижно - манёвр, в который было трудно поверить, даже наблюдая собственными глазами.
   А затем Крайк искренне возблагодарил духов, что турианцы произошли от птиц, и боязни высоты лишены принципиально. Даже ему было жутковато смотреть, как этот безбашенный человек просто шагнул с рампы, сделал полный оборот в воздухе и воткнулся в землю чуть не по колено, вообще не попытавшись как-то смягчить приземление. Сам Найлус средствами мягкой посадки не пренебрёг - небольшая (но весьма дорогостоящая и доступная крайне ограниченному кругу лиц) модификация персонального кинетического барьера в момент приземления снижала массу владельца на пару порядков, позволяя безопасно упасть и с большей высоты - тем более тренированному бойцу.
   Вообще говоря, на месте Шепарда он бы начал с уже подготовленного контейнера - там и приземлиться есть где, пусть и в стороне от собственно склада, и всяко можно получить больше информации, чем посреди здешнего нигде, когда всех, кто хоть что-то знает, уже эвакуировали. Впрочем, что бы там ни говорили политики, но он здесь наблюдает за действиями кандидата, а не учит его. В конце концов, интуиция, сколь бы эфемерна она ни была, тоже важный плюс в работе спектра.
   Меж тем человек, бегло оглянувшись по сторонам, запустил руку в пояс и чередой красных вспышек вокруг него стал появляться его гарем. Первая пиджи немедленно рванула в небо, что турианский спектр всецело одобрил, затем пара гораздо более мелких, но очень ушастых пиджи заняли позиции по бокам командира - одна, блестящая и как будто полупрозрачная, достала довольно большой щит, другая - какое-то металлическое кольцо. Следующую пиджи Крайк откровенно проморгал, но увидев последнюю сразу же забыл о счёте, судорожно пытаясь нащупать что-нибудь более крупнокалиберное, чем излюбленный пистолет - желательно, противотанковое, лучше даже противокорабельное... и только спустя несколько очень-очень нервирующих мгновений заметил отсутствие характерного узора и рук-серпов, несколько иные пропорции, но самое главное - поведение всех остальных: никто не пытался убежать с криками "вдова*, спасайся, кто может!" - собственно, вообще никто не кричал и не бежал, а полковник Шепард и вовсе лишь игриво похлопал стоящее рядом огромное шестиногое чудовище по брюшку и направился в сторону модульных зданий археологического лагеря.
   - Пшш! Пшш! Приём! - неожиданно ожила настроенная на местные каналы рация. - Шепард, к вам движется большой отряд гетов. Остановить не можем, будут минут через десять. Рекомендуем сваливать.
   - Спасибо, полковник, вас понял, - в своей обычной спокойной и вежливой манере ответил Джон, удивительным образом попадая точно между помехами в эфире. - Как раз успеем забрать, что они тут нашли.
  
   * - Widow, очень сильная, очень крепкая и очень опасная пиджи - считается самой опасной из сухопутных сразу после Легендарных. Из кого и при каких обстоятельствах они появляются - засекречено. Сразу после эволюции впадает в неконтролируемую ярость и, демонстрируя почти полное отсутствие интеллекта, крушит всё и вся вокруг. Обладает несколькими очень мощными ядами (в том числе гиперядом) и сильными атаками (в том числе исключительно драконьим гиперлучом). Как правило, обнаруженную вдову стараются уничтожить до того, как она отложит яйца, и практически всегда это сопровождается большими (или очень большими) потерями. Выглядит как пауко-кентавр, верхняя часть человеческая, ниже талии - паучья. Четыре ноги и четыре руки-серпа (ядовитые), с которыми она может использовать фехтовальные техники.
  
   ***
  
   Домики были закрыты и даже заперты, но один взгляд на Люси, один взмах бронированной конечности - и дверь свободно открывается, а из паза вываливается начисто срубленный язычок замка... и длинная полоса прилива косяка, некогда долженствовавшая препятствовать сквознякам. Домик оказался жилым. Пожав плечами, Джон подошёл к следующему. На этот раз с замком разобралась Фран, ударив ребром щита. Рабочий кабинет. Кивок Тутси и зеромер отправилась потрошить компьютеры. Он бы и сам справился, и даже лучше, но за новенькими, несмотря на все усилия по налаживанию отношений и взаимопонимания, всё ещё требовался пригляд... хотя, конечно, Люси стала приятным исключением... и донельзя необычным, да.
   Джон искоса стрельнул глазами на неспешно перебирающую шестью ногами пиджи. Вообще, увидев драйдера* в "заначке" NGS, он выбрал её исключительно из желания насолить полковнику, навязавшему ему перед ответственным (пусть и предположительно безопасным) заданием трёх новых и не проверенных пиджи... и космический шаблон ей по той же причине решил дать. Вот только Люси, как оказалось, настолько задолбалась от своей жизни подопытного уникума, что готова была вообще на всё, лишь бы выбраться из лаборатории и хоть немного пожить "нормальной жизнью с нормальным укротителем". Шепард о её душевных терзаниях и не подозревал, пока та не разревелась, когда ни медаль пустоты, ни медаль пространства не произвели желаемого эффекта. А потом заявила, что терять ей уже всё равно нечего, и лучше она прямо тут сдохнет, чем опять в хранилище отправится, и вцепилась в обе е-медали одновременно. Возвращаться в хранилище ей не пришлось: две медали вместе всё же сделали то, что не смогли поодиночке: окутавшись тёмным туманом, Люси эволюционировала. Результаты сканирования бесстрастно зафиксировали потери: чёрно-белое зрение (прощайте, краски мира!), чёрно-белый окрас (прощай, волшебная переливчатая шевелюра!), абсолютная невозможность сменить форму с бронированного пауко-кентавра (прощайте, нежные обнимашки после укрощения! да и само укрощение теперь будет тем ещё событием). Также пропали выдающаяся память и талант к магии, но были и приобретения: прочность, выносливость, стойкость и подвижность напрочь превосходили хоть вдову, хоть драйдера, сила и скорость практически вернулись к выдающимся показателям вдовы, появилась возможность по несколько часов безбоязненно работать в открытом космосе без скафандра, а невозможность смены формы распространялась и на любые внешние воздействия. Немного позже, во время тренировки на полигоне, "нашёлся" и гиперлуч - исключительно драконья атака с единственным известным исключением - вдовой. Наблюдавшие за процессом сотрудники очень хотели изучить результат смелого эксперимента поподробнее, но сдались перед лицом подписанного на самом верху предписания. Сама Люси считала, что любые изменения, которые вытащили её из лаборатории - положительные, Джон же довольно потребительски порадовался, что наконец-то нашлась ездовая пиджи, не уступающая ему в прочности, да ещё и столь быстрая, сильная и выносливая.
  
   * - Dryder, ИСКЛЮЧИТЕЛЬНО редкая пиджи, эволюция вдовы (если та, когда к ней перед смертью на короткое время возвращается разум, успеет исторгнуть из себя всё множество своих ядов - есть шанс, что она превратится в драйдера и выживет). Имеет две формы: пауко-кентавр и человекообразная. Заметно слабее вдовы, но более подвижная, имеет талант к магии и отличную память.
  
   Третий модуль стоял немного в стороне и стандартной боковой двери не имел, только довольно большие ворота в обоих торцах - можно было сразу догадаться, что это и есть склад, но остальные здания всё равно были по пути, так что потеря пары минут на их осмотр ничего не решала. По крайней мере до тех пор, пока открытые ворота не явили взгляду присутствующих трёхметровый монолит, подмигивающий какими-то лампочками. Тащить это было бы весьма затруднительно...
   - Джон, контакт! - снова ожила рация голосом взлетевшей контролировать подходы Тари. - Геты, много, три километра, будут через пять минут.
   Джон обернулся к ещё двум новеньким, двум кроликам, ганбанни* Диане и дастбанни** Фран. В досье говорилось, что они много лет были в одном гареме и отлично работают в команде. Обеих он тоже эволюционировал, бесцеремонно используя выданный карт-бланш. Диане достался гайвер, давший ей шаблон вармех***, а Фран - Сияющий камень и, соответственно, хрустальный**** шаблон. За неделю тренировок они немного освоились с новыми способностями, но всё ещё чувствовали себя неуверенно. Не добавлял им уверенности и новый мастер - практически всегда непрошибаемо спокойный, чуть ли не равнодушный, и лишь иногда - требовательный и строгий... на людях, во всяком случае.
   - Диана, Фран, ваша цель - наземные юниты. Тутси скоро освободится и поможет Тари в воздухе. Мне нужно минут десять, я полагаю. Этот... - Джон указал на обелиск, - предмет несколько крупнее, чем я ожидал, к тому же явно работает.
   Как бы подтверждая его слова, на обелиске мигнул и загорелся ещё один ряд огоньков.
  
   * - GunBunny, пиджи-стрелок. В отличие от большинства остальных кроликов - ловкая и точная.
   ** - DustBunny, довольно крепкие пиджи, в первую очередь известные своей способностью очищать воздух от любой пыли.
   *** - Warmech, добавляет силы, прочности и несколько довольно мощных атак.
   **** - Crystalline, добавляет силы и порядочно прочности.
  
   У вас никогда не будет второго шанса произвести первое впечатление...
  
   Фран с Дианой действительно много лет провели вместе и были искренне признательны новому мастеру, что он не стал их разлучать, хотя озвученная причина, "раз уж мне навязали новеньких - беру готовую пару, чтобы друг за другом присматривали", и огорчала тоже. С другой стороны, они обе прекрасно понимали, что не особенно сильны, и давно мечтали о новом шаблоне, раз уж эволюционировать некуда, но у предыдущего укротителя, больше увлекавшегося коллекционированием, нежели реальной прокачкой гарема, стабильно не хватало на это денег... до самого конца... Диана, правда, предпочла бы симбионта, а не вармеха, но разница не была такой уж существенной, да и дальнобойные атаки ей действительно были куда ближе, чем когти и клыки.
   Немного напрягало присутствие рядом Тиффани - мелкая никси* уже успела продемонстрировать свою любовь к дурацким розыгрышам - но мастер говорил, что в бою на неё можно положиться, и обе подруги очень на это рассчитывали.
  
   * - Nixie, "зимний" подвид Sprite. Водный элемент, водяные и ледяные атаки, способность превратиться в десятисантиметровую крошку без потери боевого потенциала и исключительно проказливый характер.
  
   Тутси, на которую две крольчихи рассчитывали гораздо больше, чем на взбалмошную никси, действительно управилась быстро - и, взвыв турбинами, прямо от двери рванула вверх, где скарморесс уже сражалась с воздушным прикрытием противника.
   Ещё раз повторив про себя куцый инструктаж, Диана призвала свой пистолет, заряженный патронами с мелкой дробью - специально против щитов, а если "не зайдёт" - то и перезарядить недолго. Фран, как бы разминаясь, подвигала своим щитом, увеличенным и усиленным после получения шаблона, и крутанула несколько пыльных смерчиков. Подруги понимающе переглянулись и лёгкой рысцой побежали вперёд. Чёрт его знает, как повернётся бой с абсолютно неизвестным противником, но сделают всё, чтобы победить.
  
   ***
  
   Джон внимательно разглядывал обелиск, окутанный лёгким зеленоватым туманом. Ситуация ему категорически не нравилась, но выбор был сделан ещё там, наверху, на борту "Нормандии". Он со вздохом взял с задворков склада самый большой транспортировочный контейнер, но упаковать находку не успел: язык зелёного тумана прицельно ударил в его голову, без малейших затруднений пройдя сквозь неизвестно как успевшую оказаться на траектории Люси. Впрочем, ничего особо страшного не произошло, всего лишь лёгкая щекотка на краю сознания, как будто очень нерешительная психическая пиджи вежливо пытается наладить контакт. Мгновение подумав, Джон поднял руку, останавливая свою новую пиджи, и мысленно открыл дверь.
   Сообщение оказалось крайне содержательным... и неполным: всё же, пятьдесят тысяч лет - солидный срок даже для технологии предтеч, как будто одержимых долговечностью всех своих изделий. Но ключевые пункты были вполне ясны: что огромный корабль, высадивший десант гетов - лишь один из многих тысяч, и другие такие идут, чтобы уничтожить развитые цивилизации Галактики, что Цитадель - это громадная ловушка и врата вторжения, и что предтечи создали тайный ход на Цитадель, проникли туда и сделали так, что она перестала слышать команды... Жнецов? Да, они назвали их Жнецами.
   Об этом надо сообщить Альянсу... и Совету тоже, раз уж он теперь сидящий на двух стульях "свадебный генерал".
   Встряхнувшись, Джон накрыл погасший обелиск контейнером, защёлкнул замки и обернулся к нервно перебирающей ногами, но послушно не вмешивающейся Люси. Что-то явно было не так.
   Подходы к складскому помещению перегораживали зигзаги каменных стен*, некогда помешавшие посадке фрегата руины стали ниже в несколько раз. Тут и там блестели пятна льда. И повсюду, докуда хватало глаз, валялись чёрно-серые обломки, истекающие белёсой жидкостью.
  
   * - Защитная техника, доступная многим земляным пиджи.
  
   - Сколько? - нахмурившись задал он напрашивающийся вопрос.
   - Двадцать пять минут, - с непривычными нотками усталости во всегда жизнерадостном голосе ответила Тифф и послала куда-то вперёд небольшую водяную волну, на ходу промораживая её и заставляя взорваться облаком ледяной шрапнели. В казалось бы пустом пространстве проступил человекообразный силуэт. Тут же сбоку в него ударил, заставив заискриться, поток пыли. С другого бока прозвучал выстрел, силуэт дёрнулся и упал, пополнив коллекцию обломков. В небе стремительная стрела резко вильнула и лоб в лоб протаранила вынырнувший из-за леса похожий на странное насекомое штурмовик гетов, не дав ему сделать второй залп. Силы удара на сверхзвуковой скорости хватило, чтобы снести кинетический барьер и смять нос, но скарморесс этого как будто и не заметила, рванув от пострадавшего аппарата в сторону. Причина стала понятна тут же: в открывшееся "окно" немедленно ударила атака зеромер, явно уже успевшей изучить слабые места противника. Поверх плеча Джона полыхнул гиперлуч, разваливший два гетских танка... и ещё несколько юнитов помельче. "Это не нервы, - сообразил Шепард, - она просто вымоталась. Потом надо будет ещё потренировать выносливость, а сейчас пора вмешаться."
   - Люси, это, - он махнул на контейнер, - необходимо доставить на Цитадель, это вопрос выживания всех разумных в Галактике. Вообще всех, - надавил он голосом. - Закидывай на спину, сейчас привяжем покрепче, и ты побежишь на точку встречи. Мы - за тобой, и не спорь со мной.
   Пока Люси дрожащими руками поднимала и устраивала поудобнее громоздкий контейнер, Джон снова сверился с картой.
   - Вот смотри: сейчас туда по прямой, потом этим оврагом до монорельса, потом вдоль него вот досюда, и сразу на площадку, Джокер к тому времени уже должен сесть.
   Шепард достал из поясного покепака шлем с мощным прозрачным забралом. Вслед за шлемом появилось короткое ружьё с толстым стволом и внушительным магазином.
   - Готова? Пошла! - Джон крепко шлёпнул пиджи - и Люси выскочила из-за укрытий.
   Казалось, геты только и ждали, когда кто-нибудь появится в прицеле - на рослой паукообразной фигуре немедленно сошлись несколько десятков очередей, скользя по телу в поисках уязвимых мест. Посыпались мелкие осколки хитина, но поддаваться броня не собиралась.
   Вслед за драйдером пустоты вышел и Шепард, методично отстреливая обнаруживших себя противников. Первые же два попадания уничтожили относительно плотные группы - снаряды в ручной гаубице были разрывные. Противников немедленно добавилось и они разделили своё внимание между двумя целями.
   Справа, скривив лицо, поднялась Диана, но левая нога подвернулась и ей пришлось уйти в перекат, впрочем, вспышка гайверского лазера нашла свою цель - самую дальнюю и неудобную для мастера. Слева вслед за подругой поднялась и Фран. Её щит был заметно помят и явно уменьшился с начала боя, но всё ещё держался. Из-за щита ударил поток пыли, скрывая Диану, получившую свою долю вражеского "внимания", и срывая маскировку и кинетические барьеры с ближайших гетов. Выкатившись на колено, Диана проредила ряды лишившихся защиты противников. В небе Тари яростно драла когтями ещё один штурмовик, а Тутси, расчётливо маневрируя, связала боем два аппарата поменьше и явно пыталась зайти на третий, но тот неизменно успевал выйти из-под удара.
   - Тифф, сколько их тут? - даже не пытаясь пригнуться под огнём спросил в воздух Джон.
   - Наземных приблизительно четыреста лёгких и двадцать тяжёлых, воздушных - сорок тяжёлых и полтораста помельче, - отозвалась верная никси откуда-то с уровня колена, одновременно запустив ледяной луч в помощь Тутси.
   - А сколько осталось? - из покепака появился новый магазин на замену опустевшему и ружьё несколько раз рявкнуло, расчистив последнее скопление гетов.
   - Это и есть остаток. Было на треть примерно больше. Но там ещё пара тыщ топает.
   Джон кивнул, шагнул в сторону, одной рукой помог подняться Диане и задвинул её за щит Фран, а затем махнул вслед Люси, мол, "нам туда".
   Геты жест увидели и поняли правильно: новые очереди добавились к уже стучащим по изрядно помятым землянам, а из-за холма непрерывным дождём стали бить навесом танки. Пользуясь численным превосходством штурмовики попытались навалиться тоже, но несколько убедительных попаданий из ручного монстра Шепарда заставили их немного отвлечься на уклонение, тем более, что даже крупный калибр смог лишь изорвать и так потрёпанную форму.
   Фран, не привыкшая ещё к своей более чем удвоившейся прочности, упорно пыталась парировать своим щитом все атаки. Без особого, понятно, успеха, и Джону пришлось на неё цыкнуть, чтобы лучше прикрывала Диану, как самую уязвимую. Зажатая между мастером, щитом и подругой, практически на ней повиснув, Диана, стиснув зубы, ковыляла вприпрыжку, стараясь не задерживать группу, и методично стреляла из своего револьвера дуплетом, чередуя хорошо сбивающую щиты дробь и более действенные против собственно роботов пули. Её кнут, которым она в самом начале боя уничтожила несколько слишком шустрых платформ, теперь болтался на поясе: на дистанцию удара геты больше не приближались.
   Сменили геты и вооружение: если в начале они активно использовали наэлектризованную и отравленную дробь, то теперь перешли исключительно на бронебойные и бронебойно-зажигательные пули. К счастью, основные их мишени обладали достаточной прочностью, но капля камень точит - и Диана стала живым тому подтверждением. Непонятно, как именно геты определили, что левый наколенник у неё с дефектом, но концентрированным огнём они сначала его раскололи, потом вовсе сбили, а потом и ранили в ногу. Фран, самая прочная из всех*, и чувствовала себя лучше всех - если не считать усталости от практически непрерывной манипуляции пылью, на фоне которой напрочь терялись несколько земляных техник, использованных, когда геты открыли огонь по зданию склада.
   Оценить состояние летунов было сложнее, но хорошего тоже было мало. Скарморесс, судя по всему, была цела, но полностью выложилась по атакам, и теперь врагов могла только таранить да рвать когтями, благо, кинетические барьеры не помогали ни от того, ни от другого, а нормальная броня в Пространстве Цитадели с появлением щитов серьёзно сдала позиции. У зеромер ситуация была обратная: "патроны" ещё оставались, но не сбили её исключительно из-за высокой манёвренности и динамического камуфляжа. Впрочем, обе, как и геты, прекрасно понимали свои сильные и слабые стороны, и в воздухе установилось некое подобие равновесия: две пиджи потихоньку сокращали поголовье гетов, а геты, в свою очередь, их методично изматывали, дожидаясь подкрепления.
  
   * - На самом деле, дастбанни с хрустальным шаблоном имеет семнадцатикратную прочность, тогда как скарморесс - двадцатикратную, однако, у дастбанни есть ещё и специальные защитные техники.
  
   Появление Джона, несомненно опознанного гетами, как командир, на некоторое время сломало рисунок боя: синтетики попытались сначала уничтожить "ключевой юнит", а когда это не получилось - найти уязвимости. Толстый намёк в виде шлема они, конечно же, не пропустили, но пробить трёхсантиметровую пластину стеклостали* не могли: обычные снаряды бессильно рикошетили, а плазмоиды двигались слишком медленно - те, от которых человек не успевал увернуться, легко сбивали три пиджи рядом с ним.
   Сам же Шепард нисколько не стеснялся пользоваться и вторым своим преимуществом: громогласное рявканье его крупнокалиберного ружья неизменно приводило к потерям среди синтетиков, причём создавалось полное впечатление, что патроны в магазин были засыпаны без малейшей системы, просто в случайном порядке - огненные, замораживающие, электрические, ядовитые, водяные, шрапнель и просто фугасные. Собственно, так оно и было, но таких непредсказуемых магазинов у него было всего два, и по ёмкости они заметно проигрывали своим более однородным собратьям... которых, к слову, тоже было весьма конечное количество.
  
   * - Прочнее броневой стали той же толщины, но прозрачная.
  
   Ещё раз оглядев хромающую Диану и помотав головой, Джон дал знак остановиться.
   - Купол! - короткий приказ Тифф, и вода замёрзла покатой волной, ненадолго укрыв всех от огня гетов. Шепард обернулся к двум крольчихам. - Не так. Диана, позу наездницы на Фран... обхвати ногами за талию, а не то, что ты подумала! Теперь чуть сдвинься, чтобы стрелять и не загораживать обзор головой, а левой рукой обхвати, да, так. Фран, прикрой ей спину щитом и придерживай. Вот, а теперь - побежали!
   Новое "построение" оказалось гораздо более удачным - геты, сконцентрировавшие огонь на том, что сочли временным укреплением, явно не ожидали, что покинуто оно будет настолько быстро - попадание чего-то очень крупнокалиберного опоздало на несколько секунд. Матерно прокомментировав неожиданно полученное дополнительное ускорение, Шепард, тем не менее, сумел удержать равновесие. Диана получила несколько новых раненый - несерьёзных и в другую ногу. Но это уже было не критично - группа съехала по склону в овраг, где буквально минутой раньше скрылась Люси. Сама драйдер, раздираемая между прямым приказом бежать и желанием защитить своего мастера, нашлась тут же, за первым же поворотом.
   - Так и знал, что ты не послушаешься, - констатировал укротитель и вскарабкался ей на спину. - Фран, давай сюда Диану и побежали уже наконец! Нас там корабль ждёт и ещё контейнер с этой археологией!
  
   ***
  
   Убедившись, что люди застряли на складе надолго, и даже почти тысяча платформ гетов - включая тяжёлые! - их не заставила поторопиться, Крайк решил внимательно понаблюдать за столь неожиданно прервавшим самоизоляцию противником. Случай, безусловно, беспрецедентный, и наличие чудовищного корабля, способного, к тому же, садиться на планету (и взлетать, скорее всего, тоже - вряд ли геты планируют оставить его здесь навсегда) лишь добавляло серьёзности и без того тяжёлой ситуации.
   А ситуация была действительно аховой. По сообщениям местного гарнизона, с трудом пробившимся сквозь помехи, группировка гетов, удерживавшая плацдарм и резко увеличившаяся после посадки гиганта, разделилась. Часть продолжила защищать место высадки от местных, упорно пытающихся прогнать вторженцев, напрочь игнорируя здравый смысл и подавляющее превосходство противника - и как их только до сих пор не раскатали? Впрочем, четверть столетия назад турианцы точно так же "не раскатали", и теперь, видимо, настала очередь гетов наступить на грабли под названием "человечество"... так вот вторая часть этих самых гетов, ещё побольше первой, полномочного спектра на службе Совету Цитадели очень тревожила: вырвавшись из окружения они кратчайшим путём двинулись прямо к месту раскопок, как будто заранее знали о вчерашней находке и прибыли именно за ней, а гарнизон и столица колонии - всего лишь так, мелкие препятствия на пути к основной цели.
   Но и это было не последним поводом для беспокойства. По сохранившимся записям геты передвигаются на первый взгляд совершенно беспорядочно - каждая платформа сама выбирает оптимальный маршрут, и координируют свои действия они на более высоком уровне. Эти же геты двигались строем, причём очень узнаваемым турианским построением... Крайк задумался на мгновение, кто ещё в Галактике мог бы ходить строем, но быстро отбросил эту мысль, так никого и не вспомнив. И если считать, что построение у них турианское, то на месте командира виднеется некая фигура, причём, кажется, тоже турианская, сколь бы странно это ни было. Догадка Найлуса подтвердилась, когда фигура начала очень характерными жестами раздавать указания. Спектр попытался разглядеть неизвестного соплеменника получше, но увеличения оптики не хватало, а подойти ближе грозило обнаружением. Вроде турианец, в странной броне с асимметрично торчащими выступами. Но геты его слушаются. Конечно, есть вероятность, что это никакой не турианец, а новая, ранее не встречавшаяся платформа, но зачем тогда махать конечностями, если можно просто по сети всё переслать? Об этом необходимо доложить Совету: мало того, что геты впервые за триста лет вышли из-за Вуали Персея, да ещё и с невиданного размера супердредноутом, так они ещё и союзника среди органиков нашли!
   Ещё раз оглянувшись в ту сторону, где пиджи кандидата в спектры вовсю сражались с синтетиками, Крайк только покачал головой и, по-прежнему скрываясь, быстро двинулся к точке рандеву.
  
   До свидания, Эден Прайм! Здравствуй, Цитадель!
  
   - Шеф, хорошие новости! Выбил скидку в пятнадцать процентов на партию в двести разных валькирий*, уже обученных и готовых к бою! С амазонками продавец упёрся в десять процентов, дальше скидывать отказывается, а больше нигде их столько разом под срочную поставку нету...
   - И что там получается на десяти процентах? Хотя бы до средней рыночной продавил его? - прервав помощника спросил мэр независимой колонии Эден Прайм и, получив в ответ неопределённо-утвердительный жест, продолжил: - Ну и бери тогда, нахрен, всех, сколько есть, некогда сейчас крохоборствовать! И ещё найди мне с полсотни всяких там куноичи для разведки. А то что-то у меня предчувствия нехорошие... да не торгуйся особо - жизнь всё равно дороже. Да, и летунов тоже поищи заодно, этих как-то быстро выбивают, надолго не хватит... тоже сотни две, пожалуй, но это не так срочно.
  
   * - Существует несколько пород, являющихся эволюциями валькирии, и все они - отличные бойцы. В Альянсе широко распространена практика, когда заводчики разводят не одну породу, а несколько связанных тематически и/или эволюционно.
  
   Нападение гигантского корабля и сонма гетов застало колонию врасплох - с тех пор, как на Торфане устроили показательную резню, количество желающих подзаработать на людях пиратов заметно уменьшилось. С другой стороны, мелких банд стало даже больше, и вообще к атаке гарнизон был готов - просто не к такой. Ну и самое главное - колония с великолепным климатом и налаженным хозяйством вполне могла позволить себе солидный кредит на дополнительных пиджи для отражения атаки. Часть расходов покроет страховка, часть - Альянс, часть выживших пиджи всё равно придётся продать, включая оставшихся без укротителей, да и с трофеев наверняка что-то удастся выручить - в общем получалось, что колония останется примерно при своих - потеряв максимум сотню-другую миллионов*, не та сумма, из-за которой стоит переживать в таких обстоятельствах.
  
   * - Очень приблизительно - тридцать-шестьдесят миллионов рублей. Для сравнения - годовой бюджет Твери (400 тысяч жителей) составляет около 9 млрд рублей.
  
   Прорвавший окружение отряд, направившийся в сторону раскопок, внушал некоторые опасения, но в данный момент мэр решил оставить эту проблему на Шепарда, раз уж его сюда прислали, и сосредоточиться на том, что ближе: несмотря на непрерывные атаки, геты продолжали потихоньку расползаться с непонятными, но наверняка нехорошими целями, а все люди, воочию увидевшие их суперкорабль, в один голос жаловались на головные боли, головокружение, галлюцинации и прочие столь же нехорошие симптомы. Корабль явно был проклят... или даже сам был источником проклятия, и с этим нужно будет тоже что-то делать - сразу, как только он улетит. Хорошо хоть все эти артефакты предтеч, за которыми он скорее всего и припёрся, очень скоро покинут Эден Прайм и колония станет ему неинтересна - чем бы оно на самом деле ни было...
   Очень напрягало отсутствие нормальной информации о противнике: разведать что бы то ни было можно было только непосредственным наблюдением, захватить и допросить врагов не получалось... точнее, захватить-то захватили, но все пленённые геты немедленно отключались, полностью стирая всю информацию. От кибернимф пользы оказалось меньше, чем хотелось бы - да, с пары удачно подловленных платформ удалось снять всю информацию, но огромный её объём и чуждость принципов архитектуры ставили крест на любом хоть сколько-то оперативном анализе. Возможно, включение в зашифрованную внутреннюю сеть гетов апгрейженной видегёрл и дало бы что-то более конструктивное, но никто не хотел рисковать столь ценной пиджи - невзирая ни на какие лайфдиски. Вот было бы их хотя бы две...
   Тем временем свежеприобретённое пополнение вооружённых сил колонии успело вступить в бой и даже понести чувствительные потери, когда ассистент передал полученное по дальней связи сообщение.
   - Шеф, тут Шепард докладывает. Находки забрал и взлетает курсом на ретранслятор и далее на Цитадель. Ещё они там перебили с полтыщи гетов, так что остальные, видимо, скоро вернутся, надо будет им засаду какую-то организовать, наверное...
   - Нет, засаду не надо, - перебил мэр своего бессменного помощника. - Надо не дать им завернуть в город или к фермам, а на своё корыто пусть идут, не страшно. Перебьём, сколько получится, но и только. Нафиг нам эта бандура не сдалась, так что пусть уматывает, и чем скорее - тем лучше!
  
   Взлёт "Нормандии" не остался незамеченным: стоило ей лишь покинуть атмосферу, как геты в едином порыве ломанулись на свою мегакаракатицу, старательно прикрывая огнём отстающих и просто бросая технику, слишком удалившуюся, чтобы успеть на борт к одному им ведомому "моменту Х". Сам супердредноут, окутавшись сполохами масс-поля*, медленно оторвался от поверхности, выжигая землю на много сот метров вокруг чудовищными двигателями, и направился к ретранслятору на перехват Шепарда, несказанно обрадовав руководителя колонии - каковой радостью он не замедлил поделиться.
   - Шепард, говорит мэр. Мегахреновина взлетела и движется к ретранслятору, довольно шустро для своих габаритов. Имейте там в виду и всё такое, не буду вас учить делать вашу работу.
  
   * - Само по себе поле эффекта массы не имеет визуальных проявлений, но вот атмосфера, особенно взбаламученная двигателями, является отличным источником спецэффектов.
  
   На борту "Нормандии" новость о преследовании не вызвала ни удивления, ни вообще какой-то особой реакции... в отличие от сообщения, что ретранслятор заблокирован и Норму никуда ретранслировать не собирается. Впрочем, и эта новость вызвала только тяжёлый вздох, мол, своим ходом до Цитадели добираться придётся заметно дольше, да ехидные комментарии в духе "кто так строит, тоже, небось, на нормальном бетоне сэкономили, понадеявшись на эту их биотику". Впрочем, по минимальном размышлении, гипером отправились к ближайшему ретранслятору, с которого можно было прыгнуть на Цитадель напрямую.
   А мэр Эден Прайм, уже выкинувший из головы улетевшего спектра-Н7, организовывал мероприятия по очистке местности от неизвестного проклятия, пока его помощник старательно искал покупателей на внезапно образовавшийся избыток боевых пиджи самого разного профиля и подсчитывал понесённые колонией убытки. Найденные возле места посадки пять мегатонных зарядов были обезврежены и тихо захомячены в арсенал: как говорится, в кулацком хозяйстве пулемёт - не помеха. Особенно неучтённый.
  
   ***
  
   Полёт до Цитадели - несколько более долгий из-за отказа ретранслятора - прошёл вполне спокойно. Крайк официально заявил, что лично ему методы Шепарда показались странными, однако, задача выполнена полностью и даже сверх того, причём - невзирая на возникшие непредвиденные сложности, а только это и имеет значение. Джон вежливо поблагодарил теперь уже почти совсем коллегу и отправился дальше налаживать совместную работу своего гарема, а турианец засел в выделенной ему каюте.
   Джокер внимательно следил за маршрутом, Сью внимательно следила за работой систем корабля, и оба они старательно дёргали инженеров на каждый чих. Инженеры мучались, но терпели: во-первых, лучше исправлять все замечания во время относительно безопасного гипер-перелёта, чем в бою, а во-вторых, каждое замечание, исправленное до попадания в официальный перечень необходимых доработок - это как бы и не замечание, а предложение по улучшению... что все заинтересованные стороны устраивало как нельзя больше.
  
   Аудиенция у Совета Цитадели прошла как по нотам: люди передали "для изучения" найденные артефакты вместе с предварительной расшифровкой сообщения с маяка предтеч, Крайк доложил об успешных действиях кандидата в спектры, об увиденном супердредноуте гетов и о самих гетах, вышедших из-за Вуали, Совет похвалил за первое и "очень озаботился" вторым, особенно присутствием среди гетов неопознанного турианца, официально объявил Джона Шепарда первым спектром от человечества и немедленно поручил ему выяснить зачем геты вышли из-за Вуали и почему их суперкорабль так похож на неведомых врагов из послания предтеч - либо геты нашли образцы технологии, либо подделали маяк, либо Шепард узнает правду и доложит. О странном инциденте с ретранслятором никто и не вспомнил.
  
   ***
  
   Тали'Зора нар Райя волновалась. Точнее нервничала. А если уж на чистоту - готова была описаться от ужаса... снова - благо, что замкнутый цикл кварианских скафандров прекрасно скрывал подобные происшествия. Назначенная встреча с Серым Посредником неумолимо приближалась, и она всё чаще вспоминала слухи, что самого Посредника не видел никто и никогда - даже самые старые и доверенные агенты. Но её данные стоили риска - шутка ли, неопровержимый компромат на одного из самых знаменитых спектров, да ещё такой "горячий"!
   "Он непременно придёт!" - успокаивала она себя, без особого, впрочем, успеха.
   Раздавшиеся в коридоре шаги ознаменовали появление троих турианцев. Тали как-то вдруг сразу и с полным отчаянием поняла, что слухи не врали, а одну слишком возомнившую о себе кварианскую дурочку сейчас будут убивать - опять, только теперь между ней и смертью никто не встанет.
   Брошенная наспех мина ненадолго отвлекла пришедших, позволив поглубже заползти в тупичок за какими-то ящиками и дав время подготовить ещё пару мин - явно не то, что сможет остановить нападающих. Хлопок, второй, Тали приготовилась расстрелять первого же, кто покажет нос в проходе, но её мысли сбил третий хлопок, а за ним - четвёртый и пятый. Она точно знала, что ресурсов её довольно приличного, но вовсе не волшебного инструментрона никак не могло хватить даже на три мины, не то что на пять - однако взрывы и громкая турианская ругань не оставляли никаких сомнений в происшедшем...
   Ругань, впрочем, как-то очень быстро прекратилась и наступила крайне подозрительная тишина. Забившись в угол, Тали навела на узкий проход удерживаемый обеими руками пистолет и старалась даже дышать через раз. Тишина тянулась и тянулась, будто физически вытягивая нервы из молодой девушки. Тали показалось, что кто-то тихо-тихо вздохнул.
   - Тук-тук, кто-нибудь дома? - голос был спокойный, уверенный и располагающий, перевод с основного человеческого даже смог передать нотку лёгкой иронии.
   Ещё немного подождав, Тали всё же решила рискнуть... не убирая пистолет слишком далеко. В проходе стоял человек, как с людьми часто и бывало - не один, а в компании нескольких женщ... пиджи, однозначно пиджи - у человеческих женщин не бывает ни таких длинных ушей, ни таких паучьих ног... когда твой народ с трудом выживает на разваливающихся кораблях - очень хорошо понимаешь ценность всякой информации и рано учишься замечать самые мелкие детали.
   Турианцы тоже были здесь, пусть и не целиком. Злобно пнув голову главного из покойников, Тали решительно убрала пистолет. Конкретно этого человека она опознала с приемлемой достоверностью: буквально пару часов назад показанный на всю Галактику первый человек-спектр.
   - Спасибо. Вы спасли мне жизнь и, кажется, у меня есть то, что вам пригодится. Аудиозапись разговора некоего органика, извлечённая из памяти одного гета, - последнее слово она буквально выплюнула.
  
   ***
  
   Урднот Рекс откровенно скучал. Бар был самый что ни на есть занюханный, однако, две автоматические турели, которые сканер (очень дорогой и ещё более незаконный в руках частных лиц - впрочем, когда подобное останавливало Серого Посредника?) показал в кабинете его текущего заказа, настраивали на очень философский лад, портя весь вечер. Обычные турели можно было бы взломать или на достаточное время отключить мощной ЭМП-гранатой, но Фист был человеком и бессовестно пользовался всеми преимуществами своего вида: турели были альянсовские, и простые рецепты тут не годились. А на какие-то другие банально не хватало времени.
   Внимание одного из опытнейших наёмников Пространства Цитадели привлекла странная пара: смутно знакомый человек и совсем молодая кварианка, явно что-то ему рассказывающая по закрытому каналу. Человек время от времени кивал или отрицательно поводил рукой, но не произносил ни слова. Подойдя к стойке, парочка заказала дешёвую выпивку и как ни в чём не бывало двинулась в сторону кабинета хозяина.
   Рекс неторопливо двинулся следом, одним своим видом на корню пресекая любые возражения. Парочка, казалось, его не заметила. Дальше события развивались очень быстро даже для многое повидавшего наёмника. Три практически одновременных красных вспышки, короткая команда, которую автопереводчик с запозданием продублировал "брать живьём", и дверь в кабинет просто исчезла. Две турели успели активироваться примерно на половину и превратились в куски смятого металла.
   Вытаращивший на столь бесцеремонное вторжение глаза Фист успел лишь выхватить пистолет, направить на вошедших и, тут же передумав, попытаться навести на собственную голову, но рука с оружием, внезапно оказавшаяся покрытой слоем льда, просто обломилась возле локтя от резкого движения. Вторая рука, метнувшаяся к поясу, схватила лишь пустое место, а одна из пиджи издевательски помахала ремнём с легко узнаваемыми шарами покеболлов в креплениях. Больше Фист ничего сделать не успел.
   - Простите, я бы хотел сначала задать ему несколько вопросов, если вы не возражаете, - вежливо произнёс человек, обернувшись к крогану. Рекс вспомнил, где его видел: сегодня утром, в трансляции из зала Совета, первый человек-спектр. Узнать его раньше не получилось исключительно из-за нехватки опыта: все люди казались Рексу ужасно похожими.
   - Ну что вы, - столь же вежливо пророкотал Рекс, ломая тщательно лелеемый образ тупого громилы. - Я уже никуда не спешу. Единственно что - если вы не возражаете, я хотел бы присутствовать.
  
   ***
  
   Гаррус Вакариан грустно собирал свои нехитрые пожитки. Начальство, окончательно доведённое до белого каления неуступчивым оперативником, указало тому на дверь. Немного предсказуемый результат расследования труднодоказуемых грехов одного из самых известных действующих спектров.
   Собирая вещи, молодой и некогда очень перспективный турианец думал о разном. О том, что без статуса сотрудника цитадельской безопасности копать под Сарена будет гораздо сложнее. О том, что невеликих сбережений не хватит надолго даже при тихой и мирной жизни, что уж говорить о частном расследовании. О том, что скажет папа... Последняя мысль заставила его на секунду остановиться, но потом он встряхнулся, помотал головой и собрался продолжить, как ухо уловило сквозь привычный шум офиса очень знакомое имя. Вынырнув из тяжёлых мыслей, он заметил незнакомую кварианку, виденного в недавней трансляции первого спектра от человечества и очень хорошо знакомого крогана.
   Человек, подтвердивший на входе статус спектра, как раз закончил рассказывать руководителю смены, что вынужден был разгромить кабинет владельца "Логова Коры", так как тот мешал расследованию и отказывался давать показания. Во время допроса, однако, пострадавший заявил, что работает на Сарена Артериуса, известного спектра, хотя по имеющимся данным ещё совсем недавно работал на Серого Посредника. К сожалению, допрос Фист не пережил, так что можно смело порадовать наследников, буде таковые найдутся.
   Гаррус искренне порадовался, что не успел ещё закончить штатную процедуру увольнения, и короткий запрос на казённом терминале немедленно выдал ему всю открытую для СБ Цитадели информацию по Джону Шепарду, включая официальные контакты.
  
   Добрым словом и... очень добрым.
  
   Как и положено хорошему командиру, Шепард не мешал подчинённым косячить, но строго требовал результатов и всегда старался помочь тем, кто спрашивал совета.
   Глядя на присоединившихся к команде инопланетников он с трудом удерживался от нарушения собственных принципов. Тали облазила весь корабль, чуть ли не каждую заклёпку обнюхала - вместо того, чтобы просто расспросить Сью. Гаррус зарылся в предоставленные данные и искал следы Сарена (небезуспешно, надо отдать ему должное) вместо того, чтобы одолжить на денёк-другой какую-нибудь джи-поинт* или даже супе-бра** и поручить ей предварительный анализ - учитывая, какими глазами некоторые девочки смотрели на подтянутого и серьёзного турианца, отказа бы не последовало, скорее наоборот, пришлось бы жребий тянуть среди желающих помочь... только Рекс вёл себя более-менее адекватно: отсыпался, отъедался, приводил в порядок снаряжение и много тренировался... правда, почему-то постоянно напрашивался на спарринг именно с ним, хотя у десантников, наконец-то прибывших на борт, были пиджи на любой вкус - хоть маги, хоть стрелки, хоть рукопашники, хоть все три сразу да ещё и петь умеют...
   Видимо, какие-то местные заморочки, вроде дурацких запретов на создание ИИ и генетические манипуляции.
  
   * - G-Pointdexter, очень умная пиджи.
   ** - Supe-Bra Genius, эволюция джи-поинт, очень-очень умная пиджи... гораздо умнее любого другого безумного учёного!
  
   ***
  
   Ещё до начала паломничества Тали слышала ходившие по Флоту слухи про совместную разработку старших рас (всех трёх вместе!) и людей - некий супер-пупер корабль с невероятными характеристиками: дескать, и грузоподъёмность у него как у большого фрахтера, и вооружение с щитами как у не всякого дредноута, и скорость с манёвренностью круче, чем у МЛА, и - практически эксклюзивно людская фишка - гиперпривод, позволяющий без всяких ретрансляторов летать по всей Галактике. Реальность оказалась гораздо скромнее, но от того не менее интересной.
   Грузоподъёмность действительно внушала: при наличии в экипаже людей фрегат, пусть и довольно крупный для своего класса, имел автономность, которой любой крейсер позавидует, и даже сверхдальние разведчики посмотрят с уважением... правда, без людей на борту эффективность покепаков снижалась вдвое, и по запасу хода новейшие серийные лёгкие крейсера всё же выходили вперёд.
   Щиты... щиты были отдельной историей: вместо нормального честного термоядерного реактора фрегат использовал портативную покестанцию, способную запитать небольшой город, и целых девять электрических пиджи. Чудовищный запас мощности и фантастический контроль действительно позволили установить очень мощный щит - нет, ни о каком дредноуте и речи не шло, и даже о крейсерах (кроме совсем уж старых), но для фрегата, являющегося по основному профилю разведчиком - всё равно огромный перебор.
   Система вооружения тоже скорее подошла бы лёгкому крейсеру: курсовая лучевая пушка, ещё две поменьше - в башнях на спине и на брюхе вместо привычных бортовых орудий, и ещё три десятка совсем крохотных шестиствольных в роли ПКО. По самым скромным прикидкам суммарная огневая мощь превосходила многие лёгкие крейсера, особенно пиратские или просто давно не проходившие нормальное техобслуживание, как, например, в Мигрирующем Флоте...
   Но наибольший интерес представляла система маскировки. Идея была известна уже очень давно: аккумуляция вырабатываемого кораблём тепла, охлаждение внешней обшивки, чтобы снизить общую заметность и вспомогательные двигатели на холодном сжатом газе, чтобы не выдать себя при маневрировании. И здесь снова покетек заставлял бедную кварианку чуть ли не плакать от зависти: всего четырёх ледяных пиджи хватило, чтобы в полёте постоянно держать температуру обшивки на абсолютном нуле... и охлаждать выхлоп двигателей сразу за срезом сопла при необходимости скрытных манёвров*.
  
   * - разумеется, всё не настолько просто, но кто ж постороннему военные секреты расскажет, да ещё сразу после знакомства?
  
   Гиперпривод был величиной уже вполне известной, отличаясь от широко представленных на рынке моделей только невероятным шестым классом (против обычного четвёртого и исключительно редкого пятого), причём это - в руках "простых" разумных, Джокер ухитрялся стабильно выжимать седьмой.
   Утешало лишь одно: стоит только убрать с корабля людей - и половина чудес тут же отправится обратно в страну единорогов и фей. Впрочем, утешение было так себе: те же пираты прекрасно ладили с человеческими бандитами к полному взаимному удовольствию, да и самих людей списывать со счетов было рано, слишком недавно появились они в Пространстве Совета, слишком странная и неоднозначная сложилась у них репутация... взять того же Шепарда - эта его Тутси выглядит страшнее промышленного робота, а он с ней спит! Да и Джокер, юморист-самоучка, тоже хорош: эту его Сью, практически безвылазно сидящую в бортовой сети, Тали при первом подключении приняла за настоящий полный свободный ИИ и ужасно перепугалась!
  
   ***
  
   Гаррус Вакариан разбирал полученные новые сведения и фоном пытался понять собственное отношение к происходящему. С одной стороны - те самые сведения, добытые по приказу Шепарда чуть ли не за пару минут невзирая ни на какую секретность, вкусная и разнообразная пища (и никого ни на миг не смутила его правобелковая природа), прочие мелкие, но от того не менее приятные удобства. С другой - вся человеческая часть экипажа минимум по четыре часа в день тратила на то, что они называли "укрощением", а по факту было разнузданным развратом (решив немного отвлечься от поисков Сарена, молодой турианец имел неосторожность поинтересоваться школьной программой галактических новичков)... впрочем, справедливость требует признать, что физическая форма, особенно выносливость, у людей на высоте.
   И всё равно - когда львиную долю работы на борту выполняют женщины, совершенно довольные тем, что единственной оплатой их труда является секс с ними же - это... очень непривычно (с точки зрения правоверного турианца так и вовсе неправильно, но поработав в СБ Цитадели Гаррус успел привыкнуть к разнообразным и непредсказуемым заскокам других разумных). Сами же данные были донельзя интересными: в собственности у спектра Сарена Артериуса находилось немало крайне сомнительных активов - если так можно назвать солидную долю в откровенно криминальной компании, сотрудничающей с самыми натуральными пиратами, и несколько объектов в Терминусе. На этом фоне акции Компании Развития Новерии выглядели практически эталоном благопристойности.
   Наличие среди акционеров Бенезии Т'Сони, опознанной на найденной Тали аудиозаписи, придавало ситуации дополнительную пикантность.
  
   ***
  
   То, что люди для Рекса выглядели весьма похожими, отнюдь не означало, что матёрый кроган не имел собственного (и, как ему казалось, обоснованного) мнения об их способностях. Правда, Джон Шепард заставил его крепко задуматься, не упустил ли он что-то важное. Мелкие пигалицы с большими ушами - пиджи - неплохими бойцами оказались вполне ожидаемо, невзирая на размер, а вот способности их укротителя стали большим сюрпризом. Не особо сильный - не сильнее, чем выглядел, в отличие от пиджи - и заметно легче крогана, человек просто-напросто игнорировал любые удары. Да, его можно было одним ударом швырнуть через весь ангар, временно отведённый под тренировочный зал, но даже кувыркаясь в воздухе он с неизменной точностью стрелял из своего монструозного ружья, отдача которого впечатлила даже его самого. Казалось, что бы ни делали противники новоиспечённого спектра, единственное, чего им удавалось добиться - это получить пулю в лоб из новой позы.
   Сам Шепард не видел в этом ничего особенного: "просто дар крови - высокая прочность", как он сказал... любой кроган за такой дар отдал бы правую руку и половину внутренних органов.
  
   ***
  
   Следующим пунктом поиска следов неведомого супердредноута логично стала Новерия - единственный актив Сарена, который, во-первых, выбивался из общего ряда очень сомнительных и откровенно криминальных, а во-вторых - находился в совместной собственности с матриархом Бенезией Т'Сони, также отметившейся на добытой из останков гета аудиозаписи.
   Местные власти не очень-то хотели сотрудничать, но и возразить им было особо нечего - формально Новерия всё же являлась частью Пространства Совета, а потому и спектры имели здесь все свои права. Будучи человеком вежливым, Шепард даже пошёл навстречу местным ограничениям "спектра сопровождают не более двух вооружённых лиц", каковыми назначил Рекса и Гарруса, снабдив обоих нормальными альянсовскими стволами. А все пиджи, к вящему ужасу местной охраны, пошли без оружия и вне покеболлов, чтобы все желающие своими глазами убедились, что те безоружны... в смысле - не вооружены ничем, кроме своих когтей, атак, магии и призываемого оружия, которое формально тоже является проявлением магии, каковая магия, вот незадача-то, до сих пор ещё так и не нашла своего отражения в законодательстве Пространства Совета. На этом фоне одну мелкую кварианку со "всего лишь" одним пистолетом (к тому же не альянсовским) предпочли "просто не заметить".
   Дополнительным стимулом стало снятие с Сарена статуса спектра - люди закончили расшифровку данных, снятых с гетов на Иден Прайм, и не замедлили поделиться ими с Советом.
   На предупреждения работников гаража, мол, погода не очень и может начаться шторм, а свободного транспорта нет и не предвидится, Шепард просто пожал плечами, отправил обеих летающих пиджи на воздушную разведку, убрал крольчих в покеболлы, вместе с остальными уселся на Люси и отправился к цели верхом. Ни холод, ни глубокий снег, ни четверо пассажиров не помешали драйдеру бездны разогнаться до ста километров в час и уверенно держать эту скорость всё то время, что отвесившие челюсть механики смотрели им вслед.
   Охрана лаборатории тоже поначалу имела какие-то возражения, но, как и охрана порта, быстро согласилась, что все они, в сущности, яйца выеденного не стоят. Тяжёлые дробовики Альянса, заряженные электрической элементальной дробью, вообще способствуют взаимопониманию, Рекс неоднократно об этом упоминал... особенно, когда работодателя изгнали из очень уважаемой организации за попытку уничтожения колонии (неудачную), доказанное сотрудничество с гетами и потенциальное - с некими другими враждебными синтетиками, уничтожившими Предтеч (но это не точно... пока).
   Найденная в лаборатории королева рахни вызвала у человека реакцию откровенно неадекватную. Вместо того, чтобы испугаться (впрочем, люди же не прочувствовали рахнийские войны на своей шкуре) или возмутиться попыткой создания биологического оружия, он возмутился и сколько хватило дыхания не повторяясь матерился (даже Рекс услышал пару новых для себя оборотов) исключительно по двум пунктам: абсолютно неприемлемая недостаточность систем безопасности и полный идиотизм идеи отлучать младшие особи роевого вида от матки. Несколько познавательных примеров из истории Альянса заставили руководство лаборатории схватится за головы и другие ценные части тел, немедленно активировать защитные протоколы уничтожения подопытных и взять под козырёк, когда действующий спектр изволил направиться к королеве, попутно изучая результаты проведённых исследований, изредка их комментируя во всё той же не вполне официальной манере.
   По прибытии на место Джон развернул кипучую деятельность: повторил свою прочувствованную речь для тех, кто имел неосторожность пропустить, творчески её дополнив переходом на конкретные лица, подробно объяснил, что если вы кого-то хотите приручить - то этого кого-то надо любить, и в подтверждение своих слов выпустил королеву из клетки, почесал её за усиком, накормил извлечённым из кармана чем-то и внимательно выслушал, судя по остекленевшему на несколько минут взгляду. Почесав королеве ещё и пузико, он затребовал к себе "Нормандию" и проход для королевы до посадочной площадки. На невинный, в общем-то, вопрос "а зачем?" последовала длинная лекция - до прибытия "Нормандии" и завершения погрузки королевы на борт. Из этой лекции слушатели вынесли много полезного: во-первых, не надо задавать спектрам дурацких вопросов, во-вторых, лучше бы Шепард продолжал материться, в-третьих, школьный курс генетики в Альянсе вызывает зависть у профессиональных саларианских биологов и, наконец, в-четвёртых, королева, оказывается, попросилась в Альянс на правах малой Лиги, в обмен предложив добровольную помощь в исследовании своего вида, и Шепард, как спектр и патриот, не смог отказать ей в помощи.
   Весьма вероятно, что было бы и в-пятых, и даже в-шестых, но на связь вышел главный управляющий колонии, с нескрываемой радостью сообщив о визите законной (на что он напирал особо) владелицы примерно половины лаборатории - матриарха Бенезии Т'Сони.
  
   Незваные хозяева.
  
   Сарен Артериус, выдающийся и один из самых известных спектров Совета, был в ярости. Эти бесстыжие выскочки опять всё испоганили! Сначала позор на Шаньси, где только совершенно напрасное вмешательство азари спасло этот жалкий Альянс от Иерархии, теперь они нагло выкрали обелиск Предтеч прямо из-под носа, а дальше? Уничтожат последний шанс на спасение во время Жатвы?
   Бешеные метания по полуразрушенной комнате прекратило появление Бенезии - матриарха с впечатляющим послужным списком, чуть ли не единственного разумного существа, разумного достаточно, чтобы в полной мере оценить масштаб угрозы и принять его единственно разумный план. Жнецов невозможно победить, единственный шанс на выживание - доказать свою полезность, чтобы они сохранили жизнь избранным, а эти лысые обезьяны упорно ему мешают! Опять!
   - Эти мерзавцы, духи их забери - всё же неописуемые идиоты! Выкрали обелиск Предтеч и расшифровали послание, но совершенно не подумали о том, что я смогу получить копию! Нам нужен Илос, к которому ведёт "потерянный" ретранслятор Мю... и у нас есть кое-кто*, кто знает, куда он потерялся. Отправляйся на Новерию, мне нужны координаты.
  
   * - Широко известный во вселенной эффекта массы факт: рахни обладают генетической памятью, и молодая королева знает всё, что знала её мать на момент кладки. Ретранслятор Мю, находящийся на бывшей территории рахни, был сдвинут со своей орбиты взрывом сверхновой примерно за четыре тысячи лет до описываемых событий, однако рахни его нашли.
  
   ***
  
   Галактические новости. Альянс Лиг сообщает, что колонисты на Феросе вступили в контакт с местной растительной формой жизни, согласившейся войти в Лигу Ферос. Официальные представители Совета воздержались от комментариев относительно непрекращающегося неприкрытого экспансионизма Альянса, но источник, пожелавший остаться анонимным, сообщил, что Советники серьёзно озабочены этой проблемой и уже работают над её решением.
   Новости культуры. Следующая серия "Бласто"...
  
   Лиара Т'Сони резко выключила приёмник. С тех пор, как люди вышли в Пространство Совета, её гипотеза об истреблении Предтеч неизвестным врагом превратилась из смешной альтернативы официальной науке в непристойную поддержку ужасных дикарей. Но Лиара ни минуты не сомневалась, что сможет найти неопровержимые доказательства своей правоты... А то, что галактические новички оказались едва ли не единственными, кто поддержал её поиски - всего лишь ещё одно свидетельство недальновидности матриархов Республики.
   Азари уже привычным жестом поправила пояс с четырьмя покеболлами - пустыми, но настоящими. Добрый совет от коллеги-историка из Альянса оказался просто бесценным: сами люди редко обращали на это внимание, но мимолётный, зачастую даже не осознаваемый взгляд на пояс - и её оценка в глазах очередного укротителя резко менялась с "ещё одна бестолковая инопланетянка" на "а, исследователь". Да, по внутренней табели о рангах Альянса исследователи котировались чуть ниже укротителей, по крайней мере, среди самих укротителей... вот только инопланетяне не котировались вообще, и сколько раз из-за этого ей приходилось доказывать свой авторитет, в который она тогда и сама не очень-то ещё верила... Зато теперь её репутация специалиста по Предтечам известна чуть ли не всему Альянсу и наконец-то позволяет искать там, где она считает правильным. А ещё у неё есть опыт, который говорит, что в экспедицию надо брать пару-тройку укротителей-охранников с боевыми гаремами, обязательно земляных или каменных пиджи, и не считать серьёзными археологами тех, у кого нет хотя бы одной меха масам*... если бы не проблема с укрощением - она бы и сама завела...
   Вот и сейчас, на Теруме, её группа ещё только обустраивала лагерь, а всех масам пришлось закатать в покеболлы едва выпустив, настолько много разных и древних артефактов они чуяли и просто не могли стоять на месте, ужасно путаясь у всех под ногами. Буквально с первого же захода удалось найти массу интересного, а сколько ещё скрывают глубины! Но безопасность - превыше всего. Предтечи были теми ещё параноиками, и именно поэтому на втором месте в её списке приоритетных пиджи стоят байт битч** и дата дог**, а в любой интересный проход первыми идут владеющие и телепортацией, и фазированием фотодевочки***...
   Лиара ещё раз осмотрела свой кабинет и вздохнула. Сегодня они нашли огромную башню Предтеч, полностью погрузившуюся под поверхность, и чуть не потеряли двух пиджи и их укротителя-археолога при внезапной активации систем безопасности - один из тех самых случаев, из-за которых она и платит своим сотрудникам по двойному тарифу. Сам археолог, похоже, к грозившей ему опасности отнёсся совершенно наплевательски, заявив, что, мол, там где интересно - там нет дорог, а где есть дороги - там не интересно, и вообще, честь поработать в такой команде окупает любой риск.
  
   * - Mecha Musume, очень увлекающиеся историей пиджи, способные чуять всяческие древности на очень большом расстоянии.
   ** - Byte Bitch и её эволюция Data Dog очень хороши во взломе всяческой электроники и систем безопасности (вторые - ещё и в ремонте и создании самых разнообразных импровизированных устройств).
   *** - Camera Girl (перевод очень вольный, да) - прирождённые фотожурналистки, на зависть любому папарацци (и даже тараканам) способные не только телепортироваться, но и в самом прямом смысле слова просачиваться сквозь стены (фазировать).
  
   ***
  
   Визит на Новерию - не самое увлекательное дело, но необходимое. Будучи матриархом Бенезия прекрасно понимала, что значит "надо", и никогда не отказывалась сделать необходимое... перекладывала на подчинённых - да, много раз, при малейшей возможности, что они справятся, но никогда не отказывалась.
   Эскорт из верных десантниц, сареновские клонированные кроганы, багаж из нескольких десятков гетских платформ, существенная часть которого оставлена в порту, привычное испуганно-подобострастное поведение окружающих пред ликом Власти, личный вездеход - погода испортилась и пилот не рискнул садиться на площадку возле лабораторного комплекса, маленькую и не столь качественно оснащённую.
   Кажется, кто-то из прислуги хотел что-то сказать, вероятно, отговорить от выезда практически в буран - ещё бы, если с Бенезией что-то случится - это сильно ударит по всей Компании Развития Новерии, но если дела нельзя переложить на подчинённых - их надлежит делать быстро, чётко и с максимальной эффективностью.
   Как она.
   В лаборатории все были на нервах - неудивительно в присутствии начальства. Бенезия небрежным жестом отмахнулась от доклада.
   - Всё в порядке, я не к вам, а на "Вершину-15", - успокоила она бледного управляющего, уверенно направившись к поезду. Половина кроганов и часть гетов были оставлены для зачистки. Когда она получит координаты ретранслятора - весь комплекс станет не нужен, хуже того - опасен, так как сможет навести посторонних на след Сарена и его великого Плана.
  
   ***
  
   Шепард не знал, чем руководствовался Анолеис, сообщая о прибытии Бенезии, но тратить время на выяснение не стал. Весь гарем немедленно выдвинулся к станции монорельса, хрупких инопланетников задвинули в тыл, а с "Нормандии" во весь опор бежало подкрепление.
   - Брать живьём, но без фанатизма! Живая - не обязательно целая! - Шепард верил в здравый смысл своих пиджи, но в чёткую постановку задач верил больше.
   Геты, кроганы, азари - все они довольно серьёзные противники, особенно, если дать им шанс подготовиться, поэтому шанса им давать не собирались.
  
   При взгляде на встречающих Бенезию кольнула какая-то неправильность, но осознать её она не успела: "встречающие" открыли огонь. Мощные ружья по-дикарски огромного калибра, наверняка ещё пороховые, оказались ничуть не менее смертоносными, чем наиновейшее оружие Иерархии, даже более: убить крогана двумя выстрелами, сняв дробью щит и вышибив мозги тяжёлой пулей из второго ствола, турианские винтовки не могли. Азари-коммандо не оплошали и накрыли всю группу биотическим барьером, но вагон был слишком маленьким, а двери и окна - слишком узкими. Влетевшие внутрь гранаты доказали это со всей очевидностью, и даже помогли попавшим в засаду разумным покинуть столь тесное пристанище... некоторым... частично...
   Ответная атака немногих уцелевших азари и кроганов разбросала и вывела из строя часть нападающих, но далеко не всех. Бенезия подала гетам сигнал на активацию - пара праймов* и несколько ползунов** станут очень неприятным сюрпризом - и лично вступила в бой, накрыв сингулярностью группу противников. Четыре выстрела подряд прозвучали как короткая очередь, словно бумагу прошили вовсе не бронированную стенку, сбили щит, барьер и Бенезия почувствовала острую боль в ноге. "Они не боялись" - пришло запоздалое понимание, а вслед за ним и ещё одна мысль: "давно, очень давно никто не мог меня ранить". Помещение странно накренилось, всё вокруг казалось каким-то размытым. Матриарх взглянула на пострадавшую ногу. Ниже колена левой ноги не было, а на полу стремительно росла фиолетовая*** лужа. Новая вспышка боли в другой ноге окончательно погрузила мир во тьму.
  
   * - По отдельности геты довольно тупые, но чем их больше - тем эффективнее они действуют. Праймы - это специальные усиленные и бронированные платформы, каждая эквивалентна десятку обычных.
   ** - Специальные платформы, оборудованные системами маскировки и способные незаметно передвигаться по стенам и потолку.
   *** - Кровь азари фиолетового цвета.
  
   ***
  
   - Сделать так, чтобы она ходила, или совсем вылечить? - скептически глянув на бледную азари, небрежно вываленную на операционный стол, спросила Карин. На борту хватало разных медицинских пиджи, но ночная сиделка была только одна, и Джокер охотно одолжил её командиру на сутки.
   - Сделать так, чтобы она говорила правду... ну или хотя бы не померла, пока психи у неё в голове копаться будут, - решительно возразил Джон, а потом добавил после небольшой паузы: - есть вероятность, что на ней какое-то проклятье...
   - Проклятье - это интересно! - Карин хищно усмехнулась и провела рукой над едва живым телом. - Подходите через пару часиков. Чудес не обещаю, но поговорить сможете.
   Вызов последовал не через два часа. И даже не через час.
   - Хватай Тутси и дуй сюда, - заявила Карин всего через двадцать минут после расставания. - Тут хрень какая-то, без неё не разберусь.
   Задавать вопросы Шепард начал только добежав до медотсека.
   - Что за хрень и почему именно Тутси? - спросил он, выдвинув зеромер вперёд.
   - Вот пусть она посмотрит аккуратно и скажет, что это такое. Очень похоже на наниты, только, во-первых, неправильные, а во-вторых - кто бы их ей дал*?
  
   * - Зеромер - невероятно живучие пиджи, способные восстановиться даже после очень тяжёлых ранений благодаря ремонтно-регенеративным возможностям их нанитов. Однако, даже зеромер может быть ранена смертельно, и тогда, в исключительных обстоятельствах, она может передать свой комплекс нанитов кому-то другому (за 400 лет с Войны Возмездия это случалось лишь несколько десятков раз).
  
   Следующие полчаса были очень насыщены - в основном, руганью, так как "неправильные наниты" упорно пытались Бенезию сначала превратить во что-то, а когда это не удалось - то просто убить. Но если уж кто попал в руки ночной сиделки живым, то без её согласия так просто не умрёт.
   Наниты попытались перестроить кости, мышцы и нервную ткань - но магия уверенно излечила изменения. Наниты попытались остановить сердце и закупорить сосуды - но магия с запасом снабдила ткани кислородом и питанием. Наниты попытались разрушить мозг - но магия остановила их задолго до того, как ущерб стал хотя бы заметен... а тем временем психические пиджи из отдела безопасности сперва с немалым трудом установили контакт с чуждым разумом, а затем, невзирая на сопротивление, разобрали жизнь матриарха чуть ли не по минутам.
   Полученная информация подтвердила худшие предположения относительно послания Предтеч: "флагман" Сарена - это лишь первый из Жнецов, намеревающийся открыть проход миллионам таких же, чтобы уничтожить все развитые цивилизации Галактики, как это уже было с Предтечами, с их предшественниками Инусаннон и ещё бессчётное множество раз до того. К сожалению, сообщить об этом Совету было решительно невозможно: ни способ получения, ни сами сведения доверия вызвать не могли, скорее наоборот, благо, что инопланетяне из команды не знали подробностей и в принципе не могли рассказать Совету лишнего. Зато информация подходила для активных действий - и "Нормандия" взяла курс на тот самый ретранслятор Мю, координаты которого так старалась вытащить из памяти рахни Бенезия.
  
   ***
  
   Выход в большую Галактику открыл человечеству массу нового. Право- и левоаминокислотные инопланетяне, повсеместное использование нуль-элемента, разные животные... разные очень интересные животные. Почему пыжаки, эти мелкие поганцы, водятся чуть ли не по всей Галактике? А молотильщики? Кто бы в здравом уме стал расселять хоть тех, хоть других? С ворка, по крайней мере, понятно: дешёвая рабочая сила и пушечное мясо для кроганских банд (и не только кроганских), до известной степени разумные и неплохо поддающиеся дресс... обучению.
   И это только самые доступные из известных примеров! А ведь Шепард ухитрился ещё и королеву рахни найти! Нет, кто бы что ни говорил, но Коконер для себя решила однозначно: выход в Галактику - это лучшая новость за последний век, а Джон - вообще лапочка, даром что сапог!
   Многие пиджи, имеющие родство с насекомыми, довольно ограничены в мимике - неподвижные фасетчатые глаза и жёсткий хитин мало способны что-то выражать. Тем не менее, верные помощницы безошибочно определили взгляд шефа как "горящий" и предвещающий новые приключения. С некоторых точек зрения это было даже удачно - некоторые эксперименты, пошедшие... не совсем по плану, можно будет тихо спустить на тормозах. Новые интересные идеи способны отвлечь даже Легендарное внимание.
   Найла Т'Крил очень нервничала. Раньше ей казалось, что работать гидом в биологическом музее - самое безопасное и спокойное занятие, какое только может найти дева азари, уж точно безопаснее, чем вступить в банду и спокойнее, чем выступать в каком-нибудь притоне. Но теперь ей выпал незавидный жребий быть экскурсоводом у "группы" людей - представителей этой недавно появившейся в Галактике цивилизации, уже успевшей создать себе определённую репутацию (далеко не самую приятную с точки зрения молодой азари). Группа была небольшой - всего три женщины, две очень похожие на азари, только обычного для людей бледно-розоватого цвета, и одна явно пиджи - очень высокая (наверное, на две головы выше её знакомого инженера-турианца), с многогранными красными фасеточными глазами и многоцветными крыльями, экзотическим плащом ниспадающими до самого пола за её спиной.
   Говорила одна из обычных женщин, представившаяся как Лидия - неожиданно приятное для азарийского слуха имя. Да и сама она, вопреки репутации, выглядела довольно привлекательно... для некоторых - Найле не очень нравились откровенно мускулистые и неприкрыто милитаристичные личности, она больше предпочитала умных, способных поддержать беседу о науке... или хотя бы об искусстве.
   Впрочем, личное впечатление о страшных землянах с каждым пройденным залом неуклонно улучшалось: Лидия задавала вполне разумные вопросы, вторая женщина что-то изредка конспектировала в свой планшет, и только крылатая пиджи молча ходила от экспоната к экспонату, казалось, вообще не обращая внимания ни на кого, потому-то Найла не сразу поняла, кто именно заговорил.
   - Как интересно. Биологические машины, - неведомая пиджи говорила по-азарийски без всякого переводчика, очень правильно, но с едва уловимым акцентом.
   - Что, простите? - Т'Крил невежливо вытаращилась на жукоглазку, но быстро взяла себя в руки.
   - Молотильщики. Искусственно созданные организмы, рассеянные по Галактике, чтобы преобразовывать экосистемы планет. Размножаются спорами, не требуют ни атмосферы, ни органики, не подвержены мутациям. Великолепная работа!
   - Но почему? - дева азари не успела даже сформулировать вопрос, как инсектоидная пиджи её перебила.
   - Очевидно же! Сколько существует различных видов молотильщиков? На скольких планетах встречаются? Сколько времени понадобилось бы их спорам для панспермии на досветовых скоростях? Вывод: имеют единую точку происхождения и целенаправленно расселены цивилизацией, владевшей технологией сверхсветовых перелётов. Надо ещё зайти к астроархеологам, но я сомневаюсь, что это были предтечи или инусаннон, значит, они "в поле" уже больше ста тысяч лет и при этом не изменились, невзирая на разнообразие условий. Вывод: очень плотный и устойчивый генокод, который природа обычно не создаёт, то есть, или созданы искусственно, или эволюционировали в таких условиях, где каждый ген на счету. Первое гораздо вероятнее.
   - Целенапра?.. - азари опять не успела договорить, как была перебита.
   - Вы полагаете, что кто-то, способный выйти в большой космос, настолько забудет о банальной дезинфекции?

Оценка: 5.73*22  Ваша оценка:

Популярное на LitNet.com Д.Маш "(не) детские сказки: Принцесса"(Любовное фэнтези) А.Ардова "Жена по ошибке"(Любовное фэнтези) Hisuiiro "Птица счастья завтрашнего дня"(Киберпанк) В.Старский "Интеллектум"(ЛитРПГ) В.Василенко "Стальные псы 6: Алый феникс"(ЛитРПГ) Д.Маш "Искра соблазна"(Любовное фэнтези) А.Емельянов "Последняя петля 6. Старая империя"(ЛитРПГ) А.Гончаров "Образ на цепях"(Антиутопия) А.Гришин "Вторая дорога. Решение офицера."(Боевое фэнтези) Н.Малунов "Л-Е-Ш-И-Й"(Постапокалипсис)
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
О.Батлер "Бегемоты здесь не водятся" М.Николаев "Профессионалы" С.Лыжина "Принцесса Иляна"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"