Кутейников Дмитрий: другие произведения.

Укрощённая масса

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:

Конкурс LitRPG-фэнтези, приз 5000$
Конкурсы романов на Author.Today
Оценка: 7.10*31  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Кросс масс эффекта и пидживерса, бессмысленный и беспощадный...
    Предисловие/введение. Будет цикл рассказов про разные ключевые и не очень моменты истории.


  
   Предисловие
  
   Космическая экспансия обновлённого человечества началась в триста семидесятом году от Сукебе. Первые внеземные поселения появились, конечно, заметно раньше - взять хотя бы зеромер* на Марсе - но они оставались небольшими и малочисленными. Толчком для экспансии послужило совпадение желания и возможностей.
  
   * - Zeromer, самые роботоподобные из стальных пиджи.
  
   В самом конце триста десятых исследователи совершили прорыв в изучении генетических технологий и создали новую антиферальную вакцину*. В отличие от первой, действовавшей только на кошачьи породы, эта была универсальной, и хотя почти не уменьшала потребность в приручении, кардинально снижала агрессивность и деградацию когнитивных функций при одичании. Препарат не имел ни вкуса, ни запаха, ни побочных эффектов, зато активно накапливался в организме пиджи, быстро достигая пороговой концентрации, и все крупные города немедленно стали монтировать диспенсеры у каждого водопоя, а вслед за ними потянулись и деревушки, и отдельные фермы.
   Эффект стал виден при жизни одного поколения: ощутимое падение уровня угрозы диких пиджи сделало профессию укротителя практически невостребованной и вызвало невиданный рост населения. Возникшее социальное давление - на Земле банально не хватало суши, чтобы расселить почти миллиард людей и без малого семь миллиардов прирученных пиджи - в кои-то веки заставило Лиги реально объединить усилия. В рекордные сроки были выведены новые космические породы - пусть и не столь выдающиеся, как старлайт**, зато гораздо более доступные и многочисленные, они отлично справились с возложенной на них задачей внутрисистемных перелётов...
  
   * - Это она только называется вакциной, на самом деле продолжительное действие обеспечивается исключительно кумулятивным эффектом.
   ** - StarlightXpress (часто называемые просто старлайт или SLX) - пиджи, способные к космическим путешествиям со сверхсветовой скоростью - и способные взять с собой компанию, разумеется.
  
   Первым шагом Альянса Объединённых Лиг стало освоение Венеры: невообразимо масштабный проект, который оказался под силу лишь совместным усилиям всего человечества. Огромные давление с температурой и ядовитая кислотная атмосфера не помешали созданию плавающих воздушных городов, а уже с них, как со стартовой площадки, пиджи-терраформеры постепенно расчистили дорогу вниз, на поверхность. Следующим шагом стало по-настоящему широкое заселение Марса. Проблема здесь была прямо обратная - нехватка и тепла, и атмосферы. Во время массового возведения куполов было сделано удивительное открытие: огромная конструкция, уходящая глубоко под поверхность планеты, явно построенная задолго до людей. Археологи оценили возраст находки в пятьдесят тысяч лет.
   Следы древней и исчезнувшей цивилизации, к великому сожалению власть предержащих, "замести под ковёр" не удалось - в немалой степени благодаря многочисленным зеромер, официально объявившим находку своим интеллектуальным фетишем. Найденные инопланетные технологии очень сильно отличались от всего, к чему привыкло человечество, и интерес к ним довольно быстро угас: покетек, конечно, в чём-то уступал технологиям эффекта массы, зато был хорошо изучен и повсеместно внедрён, тогда как адаптация новинок обещала быть сложной, дорогой, долгой... и не очень-то нужной. Так бы они и скатились до уровня курьёзов, интересных только узким специалистам, но расшифрованные древние записи позволили обнаружить ещё один артефакт Предтеч: Харон, ледяной спутник Плутона, на самом деле оказался огромной космической машиной, вратами в большую всегалактическую транспортную сеть.
   Открытие ретранслятора массы вызвало волну жарких споров между сторонниками проверенных решений (старлайты, даже грузовые, как минимум не уступали в скорости кораблям древних и многократно превосходили их в дальности полёта, что уж говорить про ещё более быстрых скаутов!) и любителями прогресса (пусть внедрение новых технологий и потребует больших затрат времени и ресурсов, иметь два молотка всегда лучше, чем один, тем более, что даже самые сильные грузовые старлайты могут увезти лишь пять-шесть тонн груза - включая своего мастера и припасы). По мере освоения наследия Предтеч даже до самых упёртых стало доходить, что правы всё же оказались вторые, и на марсианской орбите появились космические верфи.
   Новые космические корабли лишь отдалённо напоминали те, описания которых удалось расшифровать - зачем строить громоздкие корпуса, если старлайт может создать любой необходимый? И зачем строить термоядерные реакторы, если какая-нибудь джолтина* или джалапута** вполне сможет запитать масс-ядро? Тем более, что в мощном масс-ядре нет никакой необходимости: достаточно уменьшить массу покоя груза до пяти тонн - и грузовая старлайт за месяц спокойно увезёт его на сотню светолет без всяких ретрансляторов! А если облегчённый груз уложится в тонну - зовите старлайт-скаута, и скорость будет на порядок выше! Масс-ядро накапливает статический заряд? Ну, во-первых, не так уж и быстро оно это делает (особенно такое слабое), а во-вторых, любая электрическая пиджи (а по-хорошему, в экипаж их надо минимум четверо, чтобы у них было время для отдыха и приручения) решит эту проблему не напрягаясь, ещё и спасибо скажет за бесплатную подзарядку!
   Впрочем, освоить космическое кораблестроение всё же пришлось. Трезво оценив уровень космонавтики довоенного человечества Сукебе никогда не планировал старлайт как массовую породу - и увеличить поголовье до нужных величин хоть сколько-то приличными темпами никак не получалось: прагматики не хотели отрываться от работающего бизнеса (даже минимальные полгода-год, чтобы родить и выкормить почти всегда единственного ребёнка - это гарантированно потерянные клиенты и отданные конкурентам маршруты, и ни одна Лига не была готова заплатить столько), романтики разлетелись так далеко, что неизвестно, где их искать и живы ли они вообще, а с клонированием оказалось куда больше сложностей, чем результатов.
  
   * - Joltina - электрическая пиджи, вполне способная заменить мощный генератор.
   ** - Jalaputa - электрическая пиджи, способная не только заменить электрогенератор, но и устроить грозу на радость доктору Франкенштейну.
  
   В две тысячи четыреста тридцать первом году от создания Совета человечество вышло в большой космос...
  
   Первый контакт
  
   - Наблюдаю активацию ретранслятора! Это 314-й, закрытый! - Доклад дежурного разорвал ровный рабочий гул командного мостика.
   - Боевая тревога! Подготовить сообщение для базы и начать сближение. - Немедленно отдал приказ командир патруля. - Что там?
   - Это... Духи! Это гигантская хрустальная черепаха... - Совершенно не по уставу отозвался наблюдатель.
   - Что за?.. - Стремительно шагнув к пульту, командир с трудом удержался - не от выговора нерадивому подчинённому, а от повторения его слов. Визуальное наблюдение показывало огромный многогранный объект, действительно напоминавший формой черепаший панцирь.
   - Размер... Диаметр - четыре километра!* - Дрожь в голосе дежурного была вполне объяснима - новейшие дредноуты Иерархии не достигали и четверти размера пришельца.
  
   * - Я предполагаю, что у турианцев есть свои единицы длины, но буду пользоваться более привычными.
  
   - Данные по щиту? - Требовательно спросил командир.
   - Отсутствуют... Щиты отсутствуют! - Поправился дежурный.
   - Они нас заметили?
   - Не могу знать! Манёвров уклонения не наблюдаю! Активности РЭБ не наблюдаю. Активности сенсоров не наблюдаю... Духи, как они вообще летают? Полагаю, сэр, они о нас даже не подозревают!
   - Передайте на базу: встретили неопознанного противника, прошедшего через закрытый ретранслятор, вступаем в бой. - Распорядился командир. Улыбка его была очень нехорошей... можно даже сказать - маниакальной. - Эскадру к бою! Выход на дистанцию уверенного поражения. Огонь по моей команде.
   Лёгкий крейсер и четыре фрегата сопровождения выполнили манёвр слаженно, как на учениях. В прицелах, переливаясь и бликуя в лучах далёкой звезды, плыл огромный полупрозрачный хрустальный диск, скошенный к краям. В центре его, невидимый для внешних наблюдателей, словно косточка гигантского космического персика, темнел объект гораздо меньших размеров.
   - Огонь!
   - Есть огонь! Есть попадание! Спектрограф показывает выброс воздуха!
   - Беглый огонь из всех орудий!
  
   ***
  
   Удар, пробивший корпус навылет и только чудом не задевший жилой модуль, заставил Сью вскинуться на кровати и рефлекторно активировать щит, даже раньше, чем начать "ремонт" - если таким громким словом можно назвать небольшое волевое усилие. Вовремя: практически сразу же в щит пришлись ещё четыре удара, заметно слабее, а спустя несколько секунд - ещё одна серия из сильного и четырёх слабых. Она неверяще просканировала пространство.
   - Мастер, мастер! На нас напали! И они не похожи на пиратов... - Стала тормошить она разоспавшегося Эндрю.
   - Ну дай поспать... совсем заездила уже... - Сью покраснела - последнее приручение и вправду было... несколько интенсивнее обычного, и инициатива была целиком её... - Пираты? Ну выпусти на них Мэри и Нору, пусть они их немножко побьют, а потом приведут ко мне... только скажи, чтобы не торопились, а я пока ещё посплю... - Укротитель перевернулся на другой бок и бессовестно захрапел.
   Вытащив из его пояса два покеболла, с буквами "М" и "Н" (а она ещё удивлялась, что мастер всем своим пиджи имена по алфавиту даёт - действительно ведь удобно!), она со вздохом нажала на кнопки. Сдвоенная красная вспышка явила её глазам двух скар-шершней*. Обе предвкушающе взглянули на спящего мастера и погрустнели... но тут же их глаза зажглись совсем другим огнём, не имеющим ни малейшего отношения к ласке и нежности, проявляемым в спальне. Драку скар-шершни любят почти так же, как и приручение.
   - Где они? Отправляй нас скорее! - Затараторили две сестры наперебой, шевеля крыльями и втягивая и выпуская когти. - Спорим, сегодня я получу от мастера конфетку!
   - Не дождёшься! В прошлый раз тебе просто повезло, что оба придурка оказались на линии выстрела!
   - Мастер очень устал и просил вас не слишком торопиться... - Виновато проговорила Сью, но вместо ожидаемого возмущения, боевые пиджи лишь плотоядно улыбнулись.
   - Поиграем? - Игриво спросила Мэри.
   - Поиграем! - Так же игриво ответила Нора.
   - Ещё как поиграем! - Хором сказали обе и засмеялись. От этого смеха Сью стало даже не по себе. Конечно, если бы скар-шершни представляли опасность для мирных жителей или плохо слушались приказов, они бы не получили такого распространения в космосе... наверное... Но всё же, на взгляд Сью, их агрессивность и особенно жестокость (когда им давали возможность её проявить) были чрезмерны.
   - Ой! - Сью удивлённо моргнула. Очередное попадание оказалось необычайно сильным и смогло снести даже предельный щит** - и за тот миг, который понадобился ей на восстановление щита, враги ещё дважды ударили в корпус... правда, это были слабые удары, гораздо слабее того, что её разбудил, так что корпус выдержал. - Они сбили щит!
   Удивлённо переглянувшись, сёстры радостно потёрли руки.
   - Похоже, это будет знатная драчка! Давай, отправляй уже!
   - Там... Четыре совсем мелких кораблика и ещё один чуть-чуть побольше... Может, это Предтечи? Будьте осторожны, пожалуйста! Я закину вас позади большого корабля.
  
   * - Skar-Hornet, новая порода (=неканон), космоэволюция*** скарморесс**** для космического боя. Могут летать не только в атмосфере, способны обходиться без воздуха порядка четырёх часов (очень постаравшись могут растянуть запас вдвое), также имеют несколько более подходящих для космоса дистанционных атак. Дополнительный бонус: "Skar" созвучно "scar" (шрам) и "scary" (пугающий, устрашающий). Слухи, будто при создании этой породы использовались гены мантис, неоднократно официально опровергались.
   ** - Ultimate Shell Shield, один из самых мощных защитных приёмов пиджи.
   *** - Для освоения Солнечной системы были созданы новые е-медали (искусственные эволюционные камни) - медаль Пространства и медаль Пустоты - и внесён в реестры соответствующий новый элемент - космос. Медаль Пространства превращает обычную скарморесс в скар-шершня.
   **** - Skarmoress, пиджи-истребители. Во время войны Сукебе эффективно боролись с авиацией человечества (реактивной сверхзвуковой) и могли в одиночку справиться с десятком самых современных истребителей.
  
   ***
  
   - Сэр, две цели на шесть часов!* - Внезапно доложил дежурный. - Клянусь, секунду назад там никого не было! Это... Вам лучше посмотреть самому, сэр! - Голос дежурного был полон мрачной решимости.
  
   * - Ровно сзади (представляем циферблат, 12 смотрит строго вперёд). Вообще-то, в стандартном галактическом календаре в сутках двадцать часов (в каждом по сто минут, в каждой по сто секунд), но я вполне уверен, что в боевой обстановке турианцы если и используют аналог нашего "часового" кода, то свой. Так что я перевёл смысл с оттенком, без занудства (занудство оставил для сносок).
  
   - Духи! - Командир патруля с шипением выдохнул. Не бывает трёхметровых крылатых пернатых азари, летающих в космосе без скафандра на реактивной струе - нет, слава их Богине, всё-таки из ног, "видимо, те самые реактивные ботинки из детских мультиков", мелькнула отстранённая мысль - и выписывающих в пространстве завораживающие виражи, как будто заходящие...
   - Манёвр уклонения, немедленно! Где ПОИСК, забери вас Духи? - Турианский пилот оказался достаточно исполнительным - даже поражённый до глубины души, он среагировал едва ли не раньше, чем успел осознать приказ. Немногочисленные "забывшие" пристегнуться члены экипажа с лёгким беззлобным матерком (а потому что сами виноваты, расслабились, понимаешь, во время боя!) посыпались кто куда, но манёвренности лёгкого крейсера не хватило - атака двух странных птице-азари пришлась не в носовую оконечность, а в кормовую.
   - Попадание. Уровень щита восемьдесят процентов. - Ровным голосом доложил бортовой ВИ.
   - Где ПОИСК, я спрашиваю! - Практически прорычал командир, глядя как "птички", учтя предыдущий опыт, разворачиваются для второго захода. Вырвавшиеся вперёд фрегаты, вроде бы успешно сбившие торпедой внезапно включённый щит противника (к великой досаде пилотов, немедленно восстановившийся), на всех парах мчались обратно к крейсеру, который по идее должны были прикрывать, хотя против этих - МЛА? Дронов? Чертовщины, Духи её забери! - вряд ли смогли бы помочь, уж слишком мелкая и манёвренная цель. Да и банально не успевали, а перехватчиков на борту не было.
   - ПОИСК включён. Нет захвата цели. - Доложил дежурный по БИЦ. - Отклик слишком слабый, система отфильтровывает его, как помеху. Техники сейчас снижают порог срабатывания... Есть! Захват цели один... Захват цели два... Наведе... Есть попадание! Только перья полетели! - Дежурный так и светился гордостью, будто это именно он и лично только что попал в одно из атаковавших крейсер... существ.
  
   ***
  
   Эндрю с воплем вскинулся на кровати. Неожиданная смерть Мэри болезненно ударила по нему через дельта-связь (без которой скар-шершней контролировать было сложно, тем более - сразу двух), вырвав из сна и мгновенно сбив всякое благодушие.
   - Прижимайся! К корпусу прижмись! - Заорал он Норе, но это было уже не нужно. Не хуже мастера оценив ситуацию, та уже сама в невероятном кульбите сократила дистанцию, заодно использовав буран перьев, чтобы прикрыть от повторной атаки сестру, не заметив ещё или не осознав её гибель. Прикрытие оказалось даже успешнее, чем можно было ожидать: дрейфующие перья то и дело вспыхивали, исчезая, явно показавшись врагу более привлекательной целью.
   - Так, Сью, прижарь эту лоханку и готовься закидывать к ним на борт абордажную коман... Что?! - Буквально возопил Эндрю, глядя на чуть не до слёз виноватое лицо старлайт-скаут*.
   - Мелкие корабли заслоняют... Они прямо между нами и летят как раз туда... Не получается прицелиться.
   - Ну, значит, сначала их поджарь! - Эндрю закатил глаза. Сью попала в его гарем совсем недавно, и по-настоящему сработаться они ещё не успели. Его предыдущая старлайт достигла второй зрелости и её пришлось поменять на совсем молодую соплюшку только из питомника - о чём сейчас очень жалел... но всё же нашёл в себе силы подбодрить новенькую. - Не дрейфь, малышка, просто поджарь, кого получится! Ну или телепортируйся в более удобную точку.
   Пока просветлевшая пиджи отвлеклась на управление оружейными системами, укротитель задумчиво оглядел свой гарем. До сих пор у него не было особой необходимости в классических боевых пиджи: пытаться взять старлайт на абордаж было вполне безнадёжно - это вам не тупая железяка**, а пары скар-шершней при огневой поддержке дюжины кристаллов*** обычно хватало, чтобы даже самые жадные пираты решали поискать другую добычу. Но Сью была не транспортом, как он привык, а скаутом, и хотя выигрыш в скорости не переставал его радовать, полуторакратная потеря огневой мощи каждый раз оказывалась неприятным сюрпризом.
  
   * - StarlightXpress (иногда сокращают до SLX) - пиджи, способная к космическим полётам со сверхсветовой скоростью. Есть два подвида, транспорты и курьеры (они же скауты или разведчики). Транспортные способны нести до пяти тонн груза, но при этом обычно разгоняются лишь до пятого класса сверхсвета (если очень прижмёт - могут ненадолго выжать седьмой). Скауты могут взять на борт лишь одну тонну груза, зато способны разогнаться до десятого класса сверхсвета. Для полёта старлайт создают "корпус" корабля, на самом деле являющийся просто психической проекцией, а потому очень прочный (и легко ремонтируемый). Класс сверхсвета - это некая условная и нелинейная градация сверхсветовых скоростей.
   ** - Помимо различных пород пиджи есть и чисто технологические аппараты, как исключительно планетарные (как правило - летающие), так и космические (сильно уступая в манёвренности и скорости сверхсветового перелёта, они многократно превосходят старлайт по грузоподъёмности).
   *** - На поверхности психической проекции, служащей корпусом космического корабля старлайт, расположены особые кристаллы, обычно восемь, но у сильных и/или транспортных бывает до двенадцати. Эти кристаллы могут создавать щит (работая в связке по три и больше) или использоваться для мощных лучевых атак.
  
   Диана, датадог*, самая старая пиджи в его гареме, попавшая к нему ещё байтбитч*. Совершенно необходима для прохода ретранслятора. Некоторые, правда, предпочитают видеогёрл**, но это вопрос вкуса. Хонор, клакон-солдат, попавшая к нему простой рабочей муравейкой***, названная так в шутку, и которую он уже дважды с тех пор эволюционировал - сначала в солдата, чтобы лучше справлялась со своими обязанностями грузчика, а потом и в клакона***, когда развивающийся бизнес стал всё чаще заносить его на безатмосферные планеты. И, конечно же, Грета, навсегда ставшая частью его самого - модификация гайвера*****, специально созданная, чтобы служить скафандром, практически не имеющая боевых возможностей, зато способная сливаться с человеком, не преобразуя носителя, в отличие от паразита******, предпочитаемой женщинами-укротительницами. С тяжёлым вздохом он вбил в покедекс код разблокировки оружейного ящика.
  
   * - Data Dog (эволюционирует из Byte Bitch). Пиджи-хакерша и технарь на базе собак. Исключительно преданные, но все поголовно имеют какие-то поведенческие странности, проистекающие из собачьей части генома.
   ** - Video Girl - пиджи-программист и сетевой администратор. Больше ориентированы на защиту своей сети, чем на взлом чужих, но очень адаптабельны.
   *** - Annt, пиджи на базе муравья, имеют несколько подвидов, речь идёт о самом примитивном - рабочих. Сильные и очень исполнительные, отлично справляются даже с самой тяжёлой работой.
   **** - Klackon, новая порода, космоэволюция Annt (медаль Пустоты). Солдат - пусть вас не обманет название - просто более крупный, сильный и крепкий подвид породы (как и у прототипа). В муравейниках солдаты обычно выполняют задачи проходки твёрдых пород, с которыми обычные рабочие не справляются, боевые действия - далеко не главная их задача.
   ***** - Guyver, пиджи-симбионт, существенно усиливающая пиджи, ставшую носителем. Человек носителем быть не может, и для освоения космоса была создана новая порода, способная выполнять функции защитного скафандра.
   ****** - Parasyte, пиджи-симбионт (не надо пугаться названия), существенно усиливающая носителя, но, в отличие от гайвера, носителем может быть и человек, правда, мужчина после слияния довольно быстро превращается в женщину (и даже может переломиться в пиджи - к счастью, риск невелик). "Космическая" версия паразита мало уступает обычной в плане боевых возможностей (и сильно превосходит "космическую" версию гайвера), почему и популярна среди женщин-укротителей.
  
   ***
  
   - Попадание. Уровень щита семьдесят два процента. - Ровным тоном доложил бортовой ВИ.
   - Духи... - Шёпот дежурного был совсем негромким, но во внезапной тишине после объявления прозвучал неожиданно слышно. Моргнув, дежурный зачастил в полный голос, явно не веря собственным словам. - Сэр, удар по фрегатам! Они потеряли ход! У первого массивные разрушения по правому борту, почти до оси корабля. У второго попадание в корму, уничтожено масс-ядро, потеряны кормовые двигатели ориентации и маршевые. У третьего полностью уничтожен инженерный отсек, аварийно заглушены масс-ядро и реактор. У четвёртого уничтожено масс-ядро, есть утечка топлива, уничтожены маршевые двигатели и верхняя батарея ПОИСК.
   - Попадание. Уровень щита шестьдесят три процента. - Как бы подытоживая картину внезапного разгрома спокойно сообщил бортовой ВИ.
   - **! - Командир патруля задушил матерный рык практически в зародыше. Отслеживавшийся всеми бортовыми системами наблюдения и наведения гигантский хрустальный диск просто исчез. Явственно слышимый скрежет зубовный* прервало новое сообщение дежурного:
   - Сэр, мы обнаружили цель! На три часа, дистанция сорок тысяч километров!
   - Боевой разворот! И поджарьте уже эту бешеную птицу!
   Новое облако перьев, с энтузиазмом расстреливаемых ПОИСКом, опять скрыло надоедливую тварь, медленно, но верно проламывавшую кинетический барьер лёгкого крейсера. Однако, когда закрывавшие обзор перья были расстреляны, ни птицы, ни следов органики сенсоры не обнаружили.
  
   * - Ну или чем там турианцы скрежещут в ярости.
  
   ***
  
   Забрав Нору на борт и строго на неё посмотрев - мол, отомстим обязательно, но сейчас голова нужна холодная - и дождавшись ответного кивка, Эндрю стал раздавать указания:
   - На борт пойдёте втроём. Диана, возьмёшь револьвер, на тебе сначала прикрытие, потом - взлом. - Успокоил он встревожившуюся пиджи. - Хонор, возьмёшь дробовик. План такой: подавляете сопротивление и ищете подключение к сети. Здесь меняетесь: Диана ломает сеть и собирает по этим гадам всё, что можно, Хонор её защищает, Нора - по ситуации: или отвлекаешь врагов, или тоже прикрываешь... - Укротитель чуть задумался. - Было бы неплохо взять языка, но только если он сам подвернётся, думаю, проще будет потом с мелких кораблей выживших снять. Что ещё? Очень, очень осторожно! - Последние слова мастер произнёс с нажимом и пристально посмотрел в глаза своему гарему - особенно Норе, очень неохотно кивнувшей снова. - О противнике мы ничего не знаем, и Мэри уже потеряли, так что при малейшей опасности - немедленно подавайте сигнал на эвакуацию, а ты, Сью, внимательно следи, хорошо? - Польщённая старлайт решительно закивала. - Тогда сейчас аккуратненько пожги им двигатели, надеюсь, ты их успела разглядеть во время манёвров, и отправляй девочек, Нора покажет точку.
  
   ***
  
   - Сэр! Ата... - Договорить дежурный не успел - четыре почти одновременных мощных взрыва заставили лёгкий крейсер выписывать не предусмотренные никакими уставами и кошмарами проектировщиков вензеля, однако добротная конструкция каким-то чудом выдержала.
   - Попадание. Уничтожен основной носовой блок двигателей ориентации. Попадание. Уничтожены правый маршевый двигатель и основной правый блок двигателей ориентации. Попадание. Уничтожены основной и резервный левые блоки двигателей ориентации, защитное отключение левого маршевого двигателя. Попадание. Уничтожены первый кормовой маршевый двигатель и основной кормовой блок двигателей ориентации, защитное отключение второго кормового маршевого двигателя. - Забубнил бортовой ВИ, не обращая внимания, что его почти не слышно сквозь рёв сирен и трёхэтажный турианский мат... а даже если бы и было - никто не стал бы тратить на него время. - Потеря манёвренности шестьдесят восемь процентов. Потеря хода девяносто восемь процентов. Уровень щита шестьдесят пять процентов. - Последнее сообщение могло бы навести кого-нибудь на правильные мысли, но было проигнорировано, как и предыдущие.
   - Сэр! - Дежурному пришлось орать в голос, чтобы командир обратил на него внимание. - Сигнал от датчиков движения в ангаре, а туда, вроде, не попадали!
   - Забей! Нам нужно валить отсюда! - Рыкнул командир, не отвлекаясь от расстановки приоритетов для ремонтных бригад. - От удара челнок с креплений сорвало. Четырнадцатый, бери людей где хочешь, но чтобы через минуту у нас был ход! Да хоть десантников возьми, тупые, зато много! Бегом, духи забери!
   - Но у нас нет в ангаре челноков... и вообще ничего нет... - Голос недоумевающего дежурного потонул в шуме и криках.
  
   ***
  
   Прикрывшись щитом и нервно стискивая тяжеленный револьвер, Диана едва поспевала за гораздо более рослыми сёстрами по гарему... правда, в отличие от них, заглядывавших в каждую щёлку в поисках потенциальной угрозы, она двигалась сильно позади и по уже разведанному - достаточно вольно проинтерпретировав приказ мастера, обе без лишних слов задвинули её назад и велели не высовываться, чему она была несказанно рада*. Большой ангар, высмотренный Норой и отделённый от космоса за бортом лишь нервирующе тонкой плёнкой какого-то силового поля, оказался практически пуст. Если не считать восьми "гнёзд" из каких-то интересных загадочных конструкций и шлангов - видимо, для каких-то совсем маленьких аппаратов... или очень странных инопланетных пиджи (последняя мысль заставила её поднять шерсть на загривке... и поджать хвост) - то и вовсе пуст, но ни Нора, ни Хонор не пропустили ни сантиметра по дороге к дальнему концу.
  
   * - Порода датадог обладает массой полезных качеств (отлично разбираются в компьютерах, в обычной технике и имеют посредственные, но рабочие психические способности), в противовес которым практически лишена боевого потенциала.
  
   - Вскрывай! - Махнула рукой в сторону зажёгшейся красной пиктограммы на правой двери Нора, имевшая наибольший опыт боевых действий, а потому без каких бы то ни было обсуждений занявшая позицию командира крохотного отряда. Терминал нашёлся тут же сбоку, и Диана, убрав мешающийся револьвер в кобуру, полезла в многочисленные карманы за оборудованием.
   Хонор немедленно опустилась рядом на корточки и прикрылась мощными клешнями нижней пары рук, направив дробовик на пока закрытую дверь, но не упуская из вида и противоположную. Нора расположилась с другой стороны от прилипшей к терминалу на стене датадог и сосредоточилась на дальней двери. Диана же, немузыкально напевая себе под нос и изредка возбуждённо тявкая - явный признак полного погружения в работу - рылась в вываленном из карманов барахле, собирая на коленке какую-то очередную штуковину.
   - Скоро ещё? - Вздохнула Нора. Ей хотелось вырвать эту клятую дверь голыми руками (и не покидало ощущение, что это будет куда проще и быстрее, чем ждать), ворваться в толпу врагов и рвать их в клочья в память о погибшей сестре, но... приказ мастера был ясен и недвусмысленен, и она намеревалась выполнить его. И не только потому, что это был приказ мастера - он ещё был и разумным, к её большому огорчению.
   - Погоди, не мешай! - Отмахнулась Диана, даже не оглянувшись. - Это явно не Предтечи - я видела документацию, здесь всё другое, и... - Остаток фразы потонул во всё том же немелодичном мурлыканьи.
   Нора закатила глаза, но промолчала. Она по себе знала, что хуже нет, чем когда мешают работать, а в поистине собачьей преданности Дианы не сомневалась ни на миг, как и в том, что приказ мастера будет выполнен любой ценой... но до чего же мучительно ждать! Скар-шершень с оттенком зависти покосилась на замершую изваянием клакон-солдата. Созданные из муравеек, клаконы отличались низким либидо и редкой послушностью, хотя на фоне прототипов даже простые рабочие прямо-таки блистали индивидуальностью... но только на их фоне. Глядя на закованную в прочнейший хитин фигуру с жалким вторым размером, мало того, что теряющимся на фоне двух с половиной метров роста, так ещё и чисто декоративным - хитин там был ничуть не тоньше, чем в других местах, она почувствовала некое превосходство. Мощные жвалы, заменившие нижнюю половину лица, нижняя пара рук, фактически являющаяся мощными клешнями-захватами, фасетчатые глаза, занимающие всю верхнюю половину лица и заходящие далеко вверх и вбок... в отличие от прототипов, клакон-солдаты имели только одну форму - боевую - и приручать их в таком виде было не самым интересным занятием. Впрочем, насколько Нора знала (а ведь теперь именно ей, скорее всего, придётся занять позицию альфы, столь неожиданно оставленную сестрой), Хонор вполне устраивал "догги-стайл" раз в неделю без особых изысков и вариаций - мастеру достаточно было перехватиться за другой выступ хитиновой брони, чтобы та сочла очередное приручение непохожим на предыдущее... она даже на миг пожалела жукоглазку, но потом покачала головой - сама-то она тоже не избалована многообразием возможностей, и хотя имеет куда более привлекательную фигуру и нормальную чувствительность, доставшаяся от предков-насекомых пятикратная сила без малейшего контроля до сих пор требует использования фиксаторов... ну или хотя бы крепких столбиков у кровати, в которые можно вцепиться всеми конечностями, благо, когти на ногах достаточно подвижные и хваткие.
   Нора начала было вздыхать и тут же замерла: Диана перестала напевать, и, свесив язык набок, стала действовать предельно аккуратно. С гордостью оглядев только что собранную странного вида конструкцию с торчащими проводками разной длины, она поднесла её к терминалу. Пиктограмма мигнула, потом погасла на более долгое время и снова загорелась красным. Совершенно не разочарованная произошедшим датадог кивнула каким-то своим мыслям, и в мгновение ока безжалостно раскурочила агрегат, на который только что даже дышать боялась.
   - Так... Это надо сковырнуть. - Не выходя из креативного транса произнесла она. - Хонор?
   Инсектоидная пиджи протянула клешню к указанному месту...
   - Стой! Не так! Счас покажу! - Ухватившись за протянутую конечность, Диана подвела её к панели терминала, хмыкнула, и стала решительно вертеть, по всякому пристраивая. Нора передёрнулась: она, конечно, знала про специализированную анатомию клаконов, но три оборота кисти в одну сторону... - Не, не пойдёт. Руку давай.
   Хонор на миг задумалась, снова прикрылась от возможной атаки возвращённой конечностью, перехватила дробовик левой рукой и протянула правую. Диана аккуратно - на этот раз ничего не выкручивая - по одному расставила пальцы на только ей понятные места и скомандовала:
   - Потихонечку сжимай! - Панель заскрипела, потом отчётливо затрещала... - Стоп! Отлично! Теперь аккуратно тяни! Ещё... ещё... бережнее... ещё... Есть! Так и держи! - С лёгким щелчком панель отошла, открыв начинку и обнажив соединяющие провода, а Диана, бешено виляя хвостом с восторженно-щенячьим поскуливанием влезла в десятисантиметровую щель едва не по пояс... ну, по крайней мере, со стороны выглядело так, будто именно это она и собиралась сделать.
  
   ***
  
   - Сэр! Датчики в ангаре... - Начал было дежурный, но командир просто отмахнулся.
   - Четырнадцатый пост, что там у вас? Какого, духи, нет прохода? Ах, после ремонта... А кто ремонт проводил, а? Так что мухой давайте там! Скафандры герметизируйте и режьте насквозь! Нам только за ретранслятор уйти, а там подкрепления дождёмся! Зампотех*, что по масс-ядру? Какого хрена эта хренова загогулина ещё ни хрена не хреначит? Ты кто, тупой кроган или дипломированный офицер, духи забери? Пять минут осталось? Если эта черепаха по нам ещё раз шарахнет - мы тут все останемся!
   - Сэр, датчики... - С тоской в голосе проговорил дежурный, поймав взгляд командира в паузе между бурными переговорами.
   - Что датчики? Отключи их к духам, мало ли какая хрень! - Махнул рукой командир. - Не до датчиков сейчас. Даже если там вдруг десант - двери заблокированы по боевому расписанию, через пять минут уйдём на ретранслятор, нам же лучше - будет кого спросить на той стороне!
   - Есть отключить датчики! - С затаённой обидой отозвался без пяти минут старший лейтенант, выполняя приказ, и переключился приватный канал. - Дон, тут в ангаре какая-то хрень... командир отмахивается, но мне что-то неспокойно. Если есть пара бойцов свободных - пусть за дверями присмотрят, ок? Спасибо, брат!
  
   * - Заместитель по технической части, иными словами - главный инженер.
  
   ***
  
   - Есть! - Радостный голос Дианы больше напоминал победный тявк щенка, поймавшего брошенный мячик, чем нормальную речь взрослой и умной пиджи... но никто не обратил внимание на такие мелочи - какие-то собачьи черты были свойственны каждой датадог. - Ой, только это ведь терминал от общей сети! Можно никуда не идти, а прямо здесь всё скачать! У меня даже есть, куда... эх, жалко, я не кибер-нимфа, а то бы р-раз - и готово! - Диана на миг грустно опустила хвост, но тут же завиляла им с новой силой. - Так, ни хрена непонятно, зато очень интересно... Это, наверное, схема корабля... не, не корабля... вообще не схема... вот схема! Ага, мы в ангаре, у второй двери... язык дурацкий, не переводится, но схема понятная. Ага, а вот - энергетическая схема... вот тут...
   Пока Диана счастливо щебетала, выкачивая найденные и едва декодированные данные, Нора делала тяжелейший выбор в своей жизни. Приказ мастера был ясен: дойти, влезть в сеть и собрать данные... но и про языка он тоже упомянул... правда, строго-настрого (даже бимбо* без всякой дельта-связи поняла бы, что это было сказано всерьёз) велел действовать осторожно... но до чего же хотелось... На дальней двери на миг загорелась зелёная пиктограмма, и скар-шершень немедленно атаковала. Одна из немногих бережно сохранённых генетиками врождённых нелетальных атак скарморесс - тяготение - буквально распластала по полу странную, явно бронированную фигуру. Не успела она порадоваться удачному выбору атаки, как рявкнул дробовик клакон-солдата. Ни на миллиметр не сдвинувшись сама и не сдвинув удерживаемый одной рукой терминал, она развернула свой дробовик к открывшейся двери и заряд крупной огненной дроби (один из самых универсальных элементов**) пролетел над поверженным противником, снеся обратно второго.
  
   * - Bimbo - очень глупенькие пиджи, одна из самых популярных пород для домашнего содержания: очень привлекательная внешность, крайнее дружелюбие, оптимизм и жизнерадостность перевешивают даже их неуклюжесть и неспособность понять больше пары слов за раз.
   ** - Специально для стрельбы по пиджи (или по имеющим дары крови людям) были разработаны элементально заряженные боеприпасы... повышенной мощности.
  
   ***
  
   - Сэр! Огневой контакт в ангаре! Первый шлюз! - Голос дежурного выдавал ту же оторопь, что накрыла всех, кто его услышал.
   - Какого... - Начал было командир, но тут же поднял руку. - Что? Пятнадцать секунд до прыжка? Сделай десять и духами клянусь - до примарха дойду, свои лычки отдам, но быть тебе полковником! Всем держаться! Движков нет, щита нет, ядра нет, но мы сейчас прыгнем!
   - Потеря манёвренности сорок семь процентов. Потеря хода шестьдесят три процента. До перехода на сверхсвет одиннадцать... десять... девять... - Снова забубнил бортовой ВИ, но теперь, затаив дыхание, его слушал весь экипаж.
  
   ***
  
   Снова рявкнул дробовик Хонор - второй ствол был заряжен ледяной дробью, и языки льда широко расползлись по стене вокруг открытой двери. "Чётные заряды с тяжёлыми пулями" - непонятно к чему вспомнила Нора инструкцию, выпуская тучу перьев над всё так же лежащей без движения бронированной фигурой.
   - Они... Они что-то делают... - Встревоженно произнесла Диана, глядя куда-то на свой прибор. - Очень быстро растёт мощность...
   Не слушая ничего, Нора рванулась вперёд и вцепилась в броню. "Будет мастеру язык" - билось в сердце ликование.
   - Уходим! Уходим! - Закричала она в полный голос. Тонкий красный луч без труда проник сквозь прозрачную стену кинетического барьера - Сью следила за сёстрами по гарему предельно внимательно.
  
   ***
  
   Поднявшийся на ноги обожжённый и обмороженный турианец тут же свалился опять - очень трудно идти по льду во время сверхсветового перехода. Когда он всё же прополз в ангар, тот был пуст, как будто в нём никогда и не было ни трёх непонятных фигур, ни напарника.
  
   Кто-кто в теремочке живёт?
  
   Командир второго отделения десанта лёгкого крейсера Военного Флота Турианской Иерархии "Непреклонный" старший лейтенант Наземных Сил той же самой Иерархии Доник Краг по прозвищу "Везунчик" с трудом открыл глаза. Обстановка была абсолютно незнакомой, но явно больничной. С некоторым усилием пошевелив мозгами, он извлёк на свет последние воспоминания. Звонок младшего брата о подозрительной активности во втором ангаре... Короткая пробежка по лестницам со старым напарником и другом Кросом... Не обнаружившая ничего подозрительного в ангаре автоматика послушно открыла дверь сразу по подтверждении офицерского допуска... И внезапный удар лицом о палубу.
   "Вот и кончился Везунчик Дон" - подумал он про себя со вздохом. Судя по всему, неизвестные не собираются запытать его до смерти - больничная обстановка намекает достаточно прозрачно. Есть даже неплохой шанс, что удастся найти некий общий язык и объяснить ситуацию, но вот шансы, что у них найдётся съедобная пища, практически отсутствуют: правоаминокислотные планеты встречаются в Галактике куда реже левоаминокислотных*. Нет, можно, конечно, допустить, что новички окажутся добрыми и отзывчивыми и просто вернут его обратно до того, как истощение станет фатальным... ага, а ещё можно предположить, что в дверь сейчас войдёт азари и скажет, что это досадный инцидент и с ним уже разобрались...
   На мгновение у него перехватило дыхание невозможной надеждой, но лишь на мгновение: появившееся за прозрачной стенкой существо на самом деле походило на азари довольно поверхностно: тоже гуманоид**, тоже явно млекопитающее и тоже чуть ниже турианца ростом. Вот только у азари нет ни меха - нигде - ни хвоста. В следующий момент он удивился едва ли не сильнее... даже, наверное, испугался: за первым существом в небольшой тамбур вошло второе, и Дон понял, почему неведомые чужаки не поскупились на высокие потолки в тесноте космического корабля (ну а где он ещё мог находиться, если в системе обитаемых планет нет, а переход через ретранслятор занял бы несколько часов). В полтора раза выше первой и на две головы - рослого турианца, оно бесстрастно взирало на мир огромными фасетчатыми глазами, изредка шевеля мощными и даже на вид острыми жвалами. Первая обернулась и через пару секунд небрежно отмахнулась. "Звукоизоляция" - догадался лейтенант и снова вздрогнул: его глаза таки достучались до мозга, заставив наконец осознать увиденное. То, что он сначала принял за странную деталь костюма или особенности телосложения, на самом деле было парой прижатых к груди массивных клешней, которыми оканчивалась вторая пара рук.
  
   * - На самом деле, проблема вращения белков хоть и существует, в играх серии она показана несколько преувеличенно и однобоко. Проблема не столько в питании (сахар и спирт - универсальное топливо для организмов с любыми белками), сколько в возможности чудовищной аллергии (у некоторых из земных организмов правые белки входят в состав весьма летальных ядов; в то же время даже в организмах людей для нормального функционирования задействованы правые белки - пусть и довольно мало).
   ** - Дословно "гуманоид" означает "человекоподобный", и турианцы этим словом не пользуются. Однако их слово "турианцеподобный" означает ровно то же самое.
  
   Пару раз моргнув, он заново оценил второе существо: широкие плечи, массивные конечности - не огромная начальственная туша, еле передвигающаяся под собственной тяжестью, как ему показалось на первый взгляд, а сильный боец, привычно контролирующий каждый шаг. Две мысли вертелись у него в голове, сколь назойливые, столь и бесполезные: "сделайте мне развидеть это" и "я хочу улететь отсюда". Меж тем чужаки непринуждённо о чём-то поболтали и, видимо, договорились: синхронно повернулись и шагнули сквозь стену, послушно исчезнувшую прямо перед ними. Дон без труда подавил дурацкий порыв броситься бежать: во-первых, стена сомкнулась за спинами вошедших едва ли не быстрее, чем исчезла, а во-вторых, миниатюрная как-бы-азари, что-то жизнерадостно произнеся (по крайней мере, если за точку отсчёта взять азари), без заметных усилий подняла и усадила на кровати не такого уж и лёгкого "пациента".
   Осторожно ощупав лицо - прикосновения оказались мягкими и неожиданно тёплыми* - она произнесла что-то успокаивающее и положила ладони ему на виски. "Всё-таки, родственники азари" - успел подумать десантник, проваливаясь в темноту.
  
   * - По канону, нормальная температура тела турианцев заметно выше, чем у других разумных видов. В реальной жизни у собак нормальная температура тела также выше человеческой.
  
   ***
  
   Допрос пленника дался Диане нелегко. Неизвестный инопланетянин, продрыхший почти сутки после совсем несильного психического воздействия, оказался вовсе не таким податливым, когда дело дошло до прямого контакта. Тем не менее, упорность преданной пиджи, дополненная личной заинтересованностью - а с трудом снятая с "языка" броня оказалась трофеем преинтереснейшим - перевесили недостаток способностей и сопротивление допрашиваемого, принеся плоды... и неожиданные сложности.
   - Сэр, разрешите погоняться за мячиком, сэр! - Неизвестно, кто был сильнее поражён таким завершением доклада: укротитель, уже доставший заветную игрушку, или сама пиджи.
   - Разрешаю... - На полном автомате отозвался Эндрю. - Тьфу, ты! Лови! - Бросок вышел несколько смазанным, но датадог это нисколько не смутило: с радостным тяфканьем она бросилась за мячиком, только что не на четвереньках.
   Полчаса жизнерадостной беготни по просторам корабля и внеплановое укрощение всё же вернули Диане нормальное состояние. А Эндрю, почёсывая за ухом разомлевшую пиджи, обдумывал полученные от пленника сведения. Галактический Совет, существующий уже примерно пару тысяч лет - точная хронология оставалась пока под вопросом, но в первом приближении официальные галактические год и сутки были достаточно близки к земным. Три ведущих расы, собственно, и составляющие Совет: азари-дипломаты, создавшие Совет, саларианцы-учёные, прославившиеся созданием биологического оружия против кроганов, и турианцы-военные, поддерживающие мир и порядок в Галактике после войны с теми самыми кроганами, которые, в свою очередь, спасли всех от рахни. Несколько аффилированных рас - в том числе исключённые из Совета батарианцы, находящиеся под турианским протекторатом волусы, разумные медузы ханары и их "помощники" дреллы, целый кочующий флот кварианцев, некогда почти вошедших в Совет, как выдающиеся инженеры, но ныне скатившихся до статуса бродяг-попрошаек. Те самые кроганы, жестокие и воинственные, ухваченные обрывки истории которых складывались в весьма неоднозначную картину, громоздкие элкоры, обитатели мира с необычайно высокой силой тяжести.
   На фоне разных интересных и важных подробностей доминировали два непреложных факта: во-первых, активировав ретранслятор, люди нарушили Галактическое законодательство, а во-вторых, хотя сам захваченный нападение на новичков осуждал, тем не менее, нисколько не сомневался в немедленном и неотвратимом возмездии нарушителям, как только о происшествии узнают в штабе.
   По поводу неотвратимости у Эндрю было своё мнение - несмотря на потерю Мэри, с патрулём они, по сути, справились, а возле колонии нападающих встретят куда более серьёзные силы, нежели один не особенно боевой гарем... но предупредить всё равно надо. Что поднимает новую проблему: его визит сюда был, мягко говоря, не совсем официальным... даже, скорее, совсем не официальным: обычный контрабандный рейд за неразведанный ретранслятор в надежде ухватить жирный кусок первым. Эндрю скептически оглядел свой гарем. Если сказать, что молодая неопытная старлайт вышла не совсем к нужному ретранслятору, а заигравшаяся датадог не задумываясь взломала тот, что ближе - получится, что никто вроде бы и не виноват, просто несчастный случай... А учитывая наличие пленника и угрозу возможного нападения, никто не станет проверять его, ограничившись подтверждением от черуб, что нападение - это не его фантазии, а вполне достоверная информация... заодно пусть сами и кормят этого не в ту сторону накрученного!
   Приняв решение и успокоившись, Эндрю немедленно приступил к выполнению плана - неожиданно ставшего куда более реализуемым, когда Сью, после внезапного удара непрерывно сканировавшая пространство, сообщила об обнаружении флотилии уже знакомых турианских фрегатов и крейсеров, сопровождающей пару кораблей заметно покрупнее - не иначе, тех самых дредноутов, о которых пленник вспоминал с таким воодушевлением...
  
   Настоящим имею доложить...
  
   - Итак, лейтенант Виктус Крос, повторите, пожалуйста, свой доклад ещё раз. - Внешность незнакомого генерала была настолько не запоминающейся, что ни у кого не возникало никаких сомнений, по какому ведомству он проходит... и желание спорить, соответственно, тоже - даже из-за не совсем верно произнесённого имени: Крос не был тёзкой примарха, в его имени "и" была длинная, но на это мало кто обращал внимание.
   - Примерно в шестнадцать часов по бортовому времени, точное время не помню, через несколько минут после сильного удара по крейсеру, старшему лейтенанту Крагу поступил звонок на инструментрон, как я полагаю - от его младшего брата. Старший лейтенант Краг сказал мне, что автоматика зарегистрировала какое-то движение во втором ангаре и он хочет проверить сигнал.
   - А сами вы сигнал автоматики видели? - Перебил генерал, косясь вполглаза на остальных слушателей.
   - Никак нет. Не имею соответствующего доступа. - Твёрдо ответил лейтенант. - Разрешите продолжить?
   - Да-да, продолжайте, мы вас внимательно слушаем. - На счёт последнего Крос сильно сомневался, ибо доклад он повторял уже четвёртый раз, и даже успел выучить наизусть, втайне гордясь особо казёнными формулировками в некоторых местах.
   - Прибыв ко входу в ангар никаких признаков аварийной блокировки старший лейтенант Доник Краг не обнаружил и открыл дверь. Его немедленно сбила с ног атака, подобная биотическому удару, хотя я не заметил характерного для биотики свечения, и включённый кинетический барьер от неё не защитил. У противоположной стены ангара я успел заметить три приблизительно гуманоидных силуэта. Вслед за ударом по лейтенанту в меня выстрелили, вероятно, из дробовика, зажигательной дробью. Выстрел разрядил щит, местами пробил броню, временно нарушив обзор, и сбил меня с ног. Второй выстрел последовал менее, чем через секунду после первого, замораживающей дробью, покрыв льдом дверной проём и пол рядом с ним на довольно большой площади. Вслед за вторым выстрелом над телом старшего лейтенанта появилось плотное облако перьев, источник которого с моего положения был не виден. Когда я попытался встать - корабль начал сверхсветовой переход и равновесие удержать не удалось. Не тратя время на повторные попытки встать в неподходящих условиях, я выкатился в ангар, но никого там не увидел, ни посторонних, ни тела старшего лейтенанта Крага.
   - Спасибо, лейтенант, можете быть свободны. - Чётко по уставу развернувшись, Вииктус Крос вышел из переговорной, покосился на стоящую с каменными мордами охрану и уселся на диван.
   Оставшиеся в переговорной дождались, пока за вышедшим лейтенантом закроется дверь, и лишь после этого позволили себе переглянуться.
   - Итак, господа, помимо доклада лейтенанта у нас есть фрагменты записей системы видеонаблюдения и телеметрия брони. - Генерал вывел на проектор подборку кадров с тремя силуэтами. - На основании этих данных мы можем с уверенностью утверждать, что первый нападающий идентичен атаковавшим крейсер ранее, одного из той пары удалось уничтожить лазерами ПКО. Мы присвоили ему обозначение альфа*. Следующий нападающий, бета*, имеет схожие габариты и пропорции, хотя вторая пара верхних конечностей явно отличается по назначению. Но самое интересное - это гамма*, третий нападающий. К сожалению, удар привёл к нештатной перезагрузке бортовых систем крейсера, в том числе хранилища данных, поэтому видеозапись пришлось восстанавливать буквально покадрово.
  
   * - Разумеется, в турианском эквиваленте древнегреческого алфавита буквы называется иначе, но сути дела это не меняет.
  
   На мигающей и часто прерывающейся записи было хорошо видно, как третья, мелкая фигура неторопливо двигалась позади двух крупных, методично и шустро проверяющих ангар.
   - Командир, явно командир! - С каким-то злорадным воодушевлением прокомментировал представитель флота.
   - Мы рассматриваем эту версию как одну из наиболее вероятных. - Уклончиво ответил представитель безопасности.
   Возле двери все три фигуры ненадолго замерли и точка съёмки сменилась. Изображение стало более ровным в ущерб углу обзора. Вид в профиль не позволял понять, что именно делают трое пришельцев, зато хорошо показывал незамеченные ранее подробности.
   - Млекопитающие? Родственники азари? - Генерал в ответ лишь поднял руку, призывая к тишине и вниманию.
   На экране объект гамма, покрутив мощную клешню беты, помотала головой, аккуратно приставила нормальную руку к панели терминала и сняла её.
   - А я и не знал, что её можно снять так... - Удивлённо хмыкнул представитель инженерных войск.
   - Это что, хвост? - Неожиданно зацепился взглядом за необычное мельтешение представитель разведки. - И этот пузырь вокруг головы - это ведь кинетический барьер, так?
   Генерал от безопасности только развёл руками.
   - Данных катастрофически недостаточно. - Пояснил он. На экране тем временем гамма продолжала копаться в терминале, пока альфа и бета внимательно следили за дверями.
   - Как-то она больно уверенно в железках копается... - Задумчиво произнёс технарь.
   - Вторая из основных версий - не командир, а приданный технический специалист. - Подтвердил его наблюдения безопасник и поморщился. - Инженеры крейсера при беглом осмотре повреждённой панели следов взлома не обнаружили. Наши специалисты потом проверили систему - взлом имел место быть, однако, ни определить объём и характер извлечённой информации, ни оценить квалификацию взломщика им не удалось - слишком много времени прошло, сохранились только системные логи аудита.
   На экране меж тем дальняя от троицы дверь мигнула зелёным индикатором и альфа немедленно сделала... что-то, от чего шагнувшая через порог фигура в тяжёлой десантной броне прямо с полушага впечаталась в пол. Дважды полыхнуло огнём ружьё в недрогнувшей руке беты.
   - Огнестрельное оружие? Пф-ф-ф! - Пренебрежительно фыркнул генерал наземных сил.
   Меж тем, объект альфа исчез с прежнего места, практически мгновенно проявившись возле упавшего турианца. Обоих накрыло кружащееся облако перьев и с едва заметным красным свечением ангар опустел. Через секунду в обледеневший дверной проём вкатился второй турианец. Броня его была сильно побита, местами обожжена, местами - покрыта льдом с нехорошим синим оттенком*, но винтовку он держал твёрдо, хотя и целился несколько боком - даже на видео было заметно, насколько забрало шлема повреждено и помутнело. Достигнув чистого пола он попытался встать и тут же снова упал - едва оживший крейсер рванул к ретранслятору.
  
   * - У турианцев синяя кровь.
  
   - Огнестрельное или нет - но оно достаточно эффективно. - С едва уловимой язвительностью прокомментировал безопасник. - Обратите внимание, как движутся альфа и бета. Качество изображения совершенно недостаточное, однако практически все наши эксперты считают, что это броня... - Безопасник поморщился и после недолгой внутренней борьбы закончил мысль. - ... или экзоскелет. Во всяком случае, это выглядит менее идиотски, чем одежда поверх брони.
   - Словом, понятно, что ничего не понятно. - Не совсем вежливо встрял недовольный армеец. - А что по кораблю? Я так понял, что он раздолбал патруль в одиночку?
   - По кораблю пришельцев информации крайне мало. Первое - это совершенно огромный размер - четыре километра в диаметре. Форма - очень плоская, толщина от четырёхсот метров до километра, точнее оценить не удалось, слишком сильно бликует. Второе. Несмотря на размеры, корабль способен к скоростным эволюциям. Во время боя он переместился почти на семьдесят тысяч километров не более, чем за две секунды.
   Присутствующие встревоженно зашушукались. Семь миллионов "же" - это втрое выше, чем сверхсветовой режим обычных кораблей пространства Цитадели, и при этом, корабли светятся, как новогодняя ёлка*, чужак же, наоборот, во время перемещения был полностью невидим.
  
   * - Турианцы не наряжают ёлки на Новый Год, однако эквивалентное выражение у них есть. Возможно, было бы уместнее перевести его как "светится, как бордель в день получки".
  
   - Принцип движения достоверно не установлен. - Последнее уточнение никого не удивило. - Третье. Корабль был обнаружен во время попытки активировать триста четырнадцатый ретранслятор и в момент обнаружения его щит был отключён. Однако, время активации щита не превысило половины секунды, и выстрелы фрегатов были отражены. Последующий огонь как крейсера, так и фрегатов видимого эффекта на щит не оказал. Стандартные бортовые средства наблюдения уровень щита определить не смогли: либо это очень нестандартная кинетика, либо не кинетика вообще. - Присутствующие снова зашушукались: работы над многоядерным корабельным щитом считались очень перспективными, но до практической реализации было ещё далеко. Безопасник неодобрительно покосился на самых шумных и продолжил. - Дизрапторные торпеды со щитом справились, но огонь фрегатов броню не пробил. Повторное восстановление щита произошло так же быстро, как и первое, и огонь крейсера корабля не достиг.
   На этот раз не было никакого шушуканья, только потрясённая тишина, наименее нецензурно подытожил которую представитель Флота:
   - С такими *** щитами можно и вообще без *** брони летать...
   - Четвёртый пункт. - Безопасник тяжело вздохнул. - Оружие. Очень мощные лазеры. Все четыре фрегата были сбиты одним залпом. Вторым залпом крейсер был целенаправленно обездвижен. Интервал между залпами - около пятнадцати секунд, на основании этого мы склонны предполагать, что их оружейные системы требуют длительной предварительной накачки и штатно стоят "холодными"... учитывая, что и щит был активирован только после попадания - это складывается в систему. Одна из рабочих версий - их энергосистема легко выдаёт большую пиковую мощность, но долго в таком режиме работать не может. Также весьма вероятно, что энергопотребление щита весьма высоко и затрудняет ведение огня одновременно с его поддержанием. Использование лазера в качестве основного оружия объясняет и внешний вид корабля - прозрачная броня с большим количеством гладких граней должна отражать и рассеивать вражеский лазерный огонь, а мощный щит защитит от кинетики.
   Подождав, пока утихнут снова поднявшиеся разговоры, безопасник залез в небольшой портфель и достал оттуда несколько потрясающе тонкой работы металлических перьев примерно пятнадцати сантиметров длиной. Они были настолько лёгкими, что, подброшенные в воздух, падали не намного быстрее настоящих.
   - Далее. Пятый пункт. - Безопасник крепко сжал одно перо в кулаке и, прежде, чем кто-либо успел возмутиться столь варварским обращением с произведением искусства, резко ударил по столу. Убедившись, что всё внимание приковано к нему, он медленно разжал руку. Перо, казалось, совершенно не пострадавшее, осталось торчать в столешнице. - Учёные до сих пор не могут внятно объяснить, как это возможно. Состав - половина лёгких элементов таблицы Менделеева*, есть следовые количества вольфрама и железа. Обсуждая результаты рентгеноструктурного** анализа два академика*** устроили дуэль, сейчас оба в больнице и никто не может объяснить, что же они не поделили. Других специалистов нужного профиля с достаточным допуском под рукой нет, так что придётся подождать, врачи обещали, что первый очнётся часа через четыре.
  
   * - У турианцев был свой великий химик, открывший периодическую систему элементов.
   ** - У турианцев был свой великий физик, открывший излучение, на Земле названное рентгеновским в честь Рентгена.
   *** - У турианцев есть своя структура, объединяющая различные направления исследований, гораздо меньше напоминающая наши НИИ и Академию Наук, и гораздо больше - закрытые военные НИИ и соответствующий административный аппарат.
  
   Когда шум прекратился, а взрослые солидные генералы перестали проверять остроту чужеземных перьев на собственных пальцах, ровно дети малые, и оттёрли накапавшую кровь, безопасник обвёл всех тяжёлым взглядом и достал из портфеля сильно помятый фрагмент явно более крупного пера.
   - Те перья были найдены в ангаре. А это было вырезано из бронеплиты крейсера. На плитах также были обнаружены царапины и борозды, коррелирующие с размером и расположением когтей объекта альфа на видео. Некоторые плиты были деформированы и частично сорваны с креплений, техники оценивают приложенное усилие в четыре тонны. И последнее. Бортовые системы крейсера не зарегистрировали момент запуска пары, атаковавшей крейсер. Учитывая, что системы ПКО не смогли захватить их без перенастройки, весьма вероятно... - Безопасник посмотрел на представителя Флота и с нажимом повторил. - весьма вероятно, что они были запущены ещё до начала боя, и их просто проглядели. Однако, мы не можем исключить и вариант, что у них есть такой же стелс-привод, как у носителя.
  
   ***
  
   - Тащ генерал*, разрешите доложить! - Совсем молодой лейтенант старательно тянулся, но выглядел всё равно несколько нервно. Генерал Флота и сам некогда был лейтенантом, а потому эмоции лейтенанта проигнорировал, просто кивнув. - Обнаружены обломки патрульных фрегатов!
   - Хорошо, лейтенант. Выживших нашли?
   - Никак нет, тащ генерал! Спасательные капсулы в гнёздах отсутствуют! Предполагаем, что выжившие эвакуировались! Десантная команда продолжает работу, фрегаты неремонтопригодны. Приводные маяки капсул молчат, согласно красному протоколу. Разрешите послать кодированный запрос на разблокировку!
   - Разрешаю. И немедленно доложите, когда маяки отзовутся. - Генерал был мрачен: неизвестный корабль одним залпом раздолбал в хлам четыре пусть и не новых, но всё равно вполне боеспособных турианских фрегата, а вторым - серьёзно повредил, явно намеренно не уничтожив полностью, крейсер, пусть и лёгкий. - Что-то ещё?
   - Так точно, тащ генерал! Выяснили: корабль нападавших ушёл через триста шестой ретранслятор!
   - Отлично! - Новость генерала обрадовала. Для сбора спаскапсул достаточно оставить какое-нибудь вспомогательное корыто, запасов там ещё на две недели минимум, а основные силы могут отправиться за этими мерзавцами! Он обернулся к своему секретарю. - Всей эскадре - курс на триста шестой и часовая готовность к переходу во враждебный кластер!
  
   * - В Иерархии единая система званий во всех родах войск, традиционно транслируемая в земные сухопутные.
  
   Какой формы слон?
  
   Ночь в голове у Доника не отложилась совершенно, в отличие от предшествовавших событий, чётких, будто высеченных в камне. Первая попытка встать с кровати успехом не увенчалась, а вторая и вовсе обернулась фиаско: ему с трудом удалось превратить неизбежно шумное падение в относительно тихое сползание на пол.
   Тело не то чтобы не слушалось... такое впечатление, будто за ночь его просто подменили. Он внимательно осмотрел руки и ноги, неловко ощупал лицо и тело, убеждаясь, что он - по-прежнему он. Поставленное перед неопровержимыми фактами ощущение собственной неправильности отступило, но окончательно сдаваться пока не собиралось... впрочем, достигнутого вполне хватило, чтобы осторожно подняться на ноги и обойти выделенное помещение.
   Примерно шесть метров в длину и около четырёх - в ширину, матово-белые стены оттенка топлёного молока на высоте трёх с чем-то метров переходят в едва заметно отливающий голубизной потолок. Одна торцевая стена прозрачна, отделяя его - всё же, наверное, палату - от сравнительно небольшого тамбура. Кровать стоит возле дальнего торца, если смотреть от входа - справа, и куда просторнее привычной армейской койки, не говоря уже о спальных капсулах. Слева стоят стол и стул - несколько неудобной высоты для турианца. Стоило ему подойти к середине правой стены, завершая "обход владений", как перед ним открылся проём, ведущий в санузел... мало уступающий размерами основному помещению. Это оказалось как нельзя более кстати - организм уже весьма требовательно напоминал о необходимости удовлетворения некоторых потребностей. Висящие рядышком махровый халат и полотенце окончательно убедили его в мысли, что неизвестные пленители смерти ему не желают, и Доник тяжело вздохнул. Как будто судьба интересуется чьими бы то ни было желаниями.
   Вволю напившись и разобравшись со всем остальным, Доник уселся на стул и крепко задумался. Без инструментрона или хотя бы бумаги и карандаша оперировать умными мыслями было непривычно, но тут не бином Ньютона*, чай, разберётся.
  
   * - Формула расчёта коэффициентов при разных слагаемых результата возведения в степень суммы двух переменных. Разумеется, у турианцев эту формулу вывел свой математик, и звали его иначе.
  
   Итак, расклад предельно простой: неизвестная новая цивилизация вышла в Пространство Цитадели, раздолбала турианский патрульный крейсер (неизвестно, что сталось с фрегатами сопровождения, но лучше рассчитывать на худшее) и захватила языка, пусть и весьма малополезного. Это с одной стороны. С другой стороны, новички с ним обращаются вполне неплохо... можно даже сказать, отлично обращаются... правда, наличие в экипаже родственников азари несколько напрягает: они мягко стелют, да жёстко спать, это вся Галактика знает. Зато они всегда предпочитают договариваться мирно, и лично для него это большой плюс.
   Какие выводы? Как только пройдёт время планового сеанса связи, а крейсер так и не доложится - штаб отдаст приказ о подготовке группы быстрого реагирования. Как только будет пропущен второй сеанс - группа отправится в сектор на поиски пропавших. Он, конечно, десант, и точное расписание ему знать не по чину, но известно, что стандарт Иерархии - связь каждые десять часов*. Значит, группа вылетит самое позднее через сутки**. Вряд ли новички смогли уничтожить все следы боя - как минимум, коммуникационный буй должен был сохранить координаты последнего выхода в сеть. Значит, максимум через двое суток после боя разведчики найдут чёрные ящики, а ретранслятор, через который пришли новички, идентифицируют и того раньше. А вот дальше начинаются сплошные спекуляции. Лично он, Доник Краг, отправил бы дипломатическую миссию - хорошую такую, на пару полков с соответствующим сопровождением. Если новички только вышли в космос - туда им и дорога, а если у них тут сильная база - то это просто эскорт, типа, в знак уважения. Хотя раздолбать патруль как-то не очень похоже на "только вышли", что именно решат в штабе - одним духам ведомо... но кого-нибудь пришлют железно, это к гадалке не ходи.
  
   * - Стандартных галактических или без семи минут четырнадцать земных часов.
   ** - Тоже стандартные галактические, длиннее земных примерно на три часа и три четверти.
  
   Итак, получается, что группа уже должна была вылететь и, как минимум, обнаружить следы боя... Следующий шаг - проверить все ретрансляторы в системе. Один ведёт к базе, с него-то и прилетят. Ещё один ведёт в соседнюю систему, где из полезного - только ретранслятор обратно... Следовательно, третий активированный ретранслятор должен вести в систему, из которой новички и прилетели... и куда, судя по всему, они как раз сейчас летят. Странно, что ещё не прилетели - уже около двух суток прошло, чем они столько времени занимались? Хотя... есть одна версия, не самая приятная, зато правдоподобная - добивали выживших. Типа, одного подобрали, как языка... стоп, а почему, собственно, одного, и зачем добивать? То, что он не видел других - вовсе не значит, что их нет! Он бы и сам не стал держать пленных вместе, если размеры корабля позволяют... а этим - явно позволяют. Во-о-от! Тогда получается - подобрали всех, кого смогли, распихали по палатам, и... и что? Сначала, понятно, допросить - то, что он наутро ничего не помнит, ещё не значит, что ночью ничего не было, это он ещё в учебке выяснил. Значит, допросить, а потом что? А потом, наверное, какие-нибудь безжалостные эксперименты... Доник понял, что сам себя накручивает без всяких видимых причин... точнее, причина-то была - очень хотелось есть. Организм, привыкший к регулярным тренировкам и не менее регулярному питанию, явно был не в курсе сложностей, в которых оказался. Доник тяжело вздохнул и с тоской посмотрел на "дверь" - хоть бы пообщаться, что ли... хоть как-то. Со слабой красной вспышкой в тамбуре появилась знакомая пара чужаков и сразу вошла к нему в комнату.
   Маленькая мохнатая псевдо-азари ткнула пальцем в себя и произнесла:
   - Диана. - Потом ткнула пальцем в неподвижно стоящую рядом фигуру. - Хонор. - Третий тычок был в сторону турианца и поразил его до глубины души. - Доник.
   Пока поименованный старший лейтенант боролся с удивлением, та достала из небольшого саквояжа старомодно выглядящий стеклянный шприц кубиков на десять.
   - Я взять кровь анализ. Пробуй еда синтез. - Произношение у Дианы было довольно странным, но вполне разборчивым, да и общий смысл был вполне понятен. - Ты мочь сам? Показать, где? Не больно!
   Заворожённо кивнув, он продемонстрировал на внутренней стороне плеча место, где кожа была потоньше и приготовился... не к тому. Лёгкое прикосновение - и рука повисла плетью, не реагируя ни на какие попытки пошевелить ею и не посылая никаких сигналов. Тихонько пискнув, Диана осторожно, но оперативно нащупала вену, аккуратно нацедила примерно две трети шприца, бережно разгладила место укола и к руке тут же вернулась чувствительность. Боли не было. Доник скептически осмотрел место предполагаемого укола - не было даже синей точки, как от инъектора, но в шприце явно была его кровь.
   - Скоро! - Весело пообещала Диана. - Спать?
   Доник кивнул и отключился ещё до того, как голова коснулась подушки.
  
   ***
  
   Следующее пробуждение было вовсе не таким приятным, как предыдущее - желудок явно собрался пойти войной на остальные органы и сожрать всё, до чего дотянется. Немного попив и умывшись, Доник снова уселся на кровать. Его одолевала подстёгнутая голодом жажда деятельности - наследие далёких хищных предков. Догнать и завалить добычу, впиться зубами в свежее мясо... бррр! Он помотал головой, отгоняя назойливое видение, как он делает с новой знакомой совсем не то, что пристало цивилизованному существу.
   Как будто в ответ на его жест в палату снова вошла та же пара. На этот раз Диана держала на руках поднос с тарелкой и скептически косилась то на неё, то на Доника.
   - Просто углевод. Глюкоз*. И минерал. - Произношение оставляло желать лучшего, но Доник понял. - Долго - вредный. Недолго - можно.
  
   * - Простые углеводы, вроде той же глюкозы, тоже обладают аллотропией, однако, в отличие от аминокислот и, тем более, белков в сборе, гораздо более примитивной, особенно с точки зрения пищеварения.
  
   Это Доник знал и сам - без белка он долго не протянет... но совсем без еды он загнётся ещё раньше, причём намного. В тарелке его ожидало неаппетитного вида сероватое месиво. Видимо, правильно истолковав заминку, Диана провела над тарелкой рукой и помешала кашу ложкой. Цвет сменился на слегка розоватый.
   - Пробовать. Думать быт вкусный! - Бодро пообещала она.
   Всё ещё преисполненный скепсиса, Доник отправил немного непонятной массы в рот и прислушался к ощущениям. Вообще, в плане реакции на левоаминокислотные белки он ничем не отличался от большинства соплеменников - от лёгкого недомогания, если совсем чуть-чуть, до поноса с рвотой, если чуть-чуть слишком. На вкус еда напоминала что-то фруктовое, сразу вспомнилось увольнение, проведённое на аграрной планете, там был небольшой магазинчик, торговавший местной продукцией - всякие соленья и варенья, его тогда, правда, гораздо больше привлекала молодая и миловидная продавщица, а не её товар... От приятных воспоминаний Доника отвлекло только тихое шкрябанье ложки по дну пустой тарелки. Диана смотрела на него с удовольствием, как бабушка на любимого внука. Желудок удовлетворённо молчал, и добычу выпускать пока явно не собирался - ни в какую сторону.
   - Спасибо! - Громко, отчётливо и медленно, как полуглухому, сказал Доник.
   - Пожалуйста! - По-прежнему жизнерадостно ответила Диана и вместе с напарницей вышла из помещения. - Скоро сделать ещё! До свиданий!
   - Пока! - На автомате отозвался турианец. После еды, пусть и совсем не обильной, его опять потянуло в сон - видимо, организм наконец понял, что силы надо беречь.
   Нормально уснуть, впрочем, ему так и не удалось - провалившись в неглубокую беспокойную дрёму, он ворочался, вновь и вновь перебирая немногие события своего плена. Захват, который он почти не запомнил - весьма вероятно применение биотики, совершенно ненормальное количество сна... хотя без инструментрона определить точное время не получалось, он был вполне уверен, что находится на борту никак не меньше двух суток, из которых бодрствовал едва ли час в сумме - и явно не по собственной инициативе, скорее всего, какая-то технология новичков... или врождённая способность - вспомнил он недавно сделанный укол.
   Непонятно, что с экипажем: он пока видел только двоих, причём очень разных. Диана явно родственница азари, только слияние работает чуть иначе. А вот Хонор, такое впечатление, просто робот... хотя Диана представила её наравне с собой. Искусственный интеллект с равными правами? Очень похоже... Жесть! Кварианцы просто удавятся, когда узнают! Что ещё? Что-то упорно царапало мозг, не давая отвлечься, но и не показываясь на глаза. Что-то мелкое, но важное, какая-то деталь... "Скоро" - пообещала ему Диана. Но чтобы быстро сделать правоаминокислотную органику, нужно время, если только её нет на борту... а на борту, получается, есть... он передёрнулся при мысли о каннибализме, и попытался найти какие-нибудь альтернативы. Получалось откровенно плохо. Зато схема собрать пленных и трупы, чтобы кормить живых мёртвыми выглядела омерзительно работоспособной. Очень цинично и очень эффективно, а если живые ещё и будут спать всю дорогу, как суслики* зимой...
  
   * - На Палавене нет сусликов, но мелкие грызуны, впадающие в спячку, есть везде.
  
   ***
  
   Эндрю тоже не спалось. Обложенный с обоих боков тёплыми, удовлетворённо сопящими пиджи, он обдумывал ситуацию. До выхода из тоннеля ретранслятора оставалось совсем немного, и придётся общаться с местными властями. С одной стороны, у местных к нему претензий быть не должно - ну, не больше, чем к любому другому заезжему торговцу... а с другой - неприятные вести и ещё более неприятный "хвост" в виде "ту-ри-анс-кой" - про себя проговорил он по слогам - эскадры, вряд ли настроенной на мирные переговоры, если судить по размеру и составу. В принципе, и фрегаты, и крейсера особо опасными не выглядели, но там были и другие... Два корабля, превосходящих крейсер на четверть в длину и вдвое - в диаметре, и всё это - не невесомая психическая проекция старлайт, а натуральный металл... люди тоже строили чисто механические корабли, те же тяжёлые грузовики, но далеко не такие большие. Какой же немереной мощью такое чудовище должно обладать, чтобы только взлететь с планеты?
  
   В тёплой, дружественной обстановке...
  
   За синтез пищи для пленника Диана взялась со всем своим энтузиазмом. Подсмотренные в памяти Доника знания о возможной реакции на белки не того вращения она восприняла как личный вызов. Отправные точки были - углеводы и, наверное, какие-нибудь жиры сгодятся и так, а вместо полноценных белков можно просто синтезировать базовые аминокислоты. Этого однозначно не хватит для полноценного питания - как минимум, ещё нужны витамины, но можно будет взять второй образец крови и синтезировать то, чего стало меньше: фильтрация совпадений и различий - одно из самых первых упражнений для осваивающих классическую магию.
   Сложнее было с выбором основы для синтеза. Идеально было бы использовать грибы - быстро растут, неприхотливы, можно без проблем сочетать и растительные, и животные белки... вот только не зря они считаются тяжёлой пищей, да и ядовитых среди них много неспроста. Второй вариант - одноклеточные водоросли - уступал только в плане возможности добавить сложные белки... с другой стороны - для начала хватит и просто аминокислот, остальное подождёт, спешки нет.
   Эх, жаль мастер не взял хотя бы несколько тех армейских пайков, что они видели на подбитых фрегатах - можно было бы их скопировать в её модифицированном покепаке, вряд ли у них есть защита... Впрочем, они тогда ещё не знали, что нормальная еда пленнику не годится, а вкус для военных никогда не был приоритетом. Зато они набрали два полных покепака самого разного оборудования - от оружия, в том числе и тяжёлого, до этих смешных покедексов, инструментронов по-ихнему, и универсальных верстаков... целых верстаков, правда, удалось найти только два, и надо ещё разбираться, как подключить их к сети, да и возможности, похоже, у них не сильно превосходят её лабораторию, точнее... она на минуту остановилась, задумавшись. Совсем не превосходят. И не уступают. Просто другие. Кивнув, соглашаясь с собственными выводами, она вернулась к текущей задаче.
   Итак, если в капле воды отражается весь океан, то в капле крови должна отразиться вся жизнь... всякая жизнь стремится продолжить себя, и достаточно лишь немного ей помочь... вот вода, раствор необходимых веществ. Вот кровь - форма и содержимое. Вот энергия, и пусть жизнь длится! С неяркой зеленоватой вспышкой содержимое четвёртой пробирки расслоилось - снизу осталась практически прозрачная жидкость, а сверху собрался нетолстый слой мелкокрупинчатой розоватой кашицы. Заклятие анализа определило содержимое как весьма близкую копию земной хлореллы - только аминокислоты в ней были правые, да количество и пропорции отличались. Второй тест... аллергической реакции нет. Третий... девяносто восемь процентов совместимости. Отлично! Отложим, как основной штамм и продолжим - ещё три четверти пробирки осталось, и это так интересно!
  
   С тяжёлым вздохом Эндрю поднялся - пиджи слегка нахмурились во сне, сползлись потеснее и снова засопели - и направился в лабораторию. Судя по долетающим ощущениям, Диана разобралась с проблемой питания пленника, пора бы уже и ему самому с ним пообщаться... вряд ли капитан, приказавший убить Мэри, лично спустился в ангар, так что это просто рядовой боец... этим железным лоханкам наверняка требуется довольно приличный экипаж - никак не меньше десятка укротителей с полными гаремами.
  
   ***
  
   Доник рывком очнулся от своей дрёмы. Судя по ощущениям - времени прошло часов шесть. За прозрачной стеной стояли три фигуры - уже знакомые Диана и Хонор и третья, мало похожая на первые две, плотная и коренастая, заметно выше миниатюрной псевдо-азари, но, вроде бы, на полголовы ниже его самого. Сразу стало очевидно, что именно третья фигура и является главной.
   Все трое уверенно шагнули в его палату и Диана заговорила на своём непонятном языке, видимо, что-то объясняя.
   - Это Эндрю Браун, наш... генерал? Командир? - Немного замялась она, представляя незнакомца. "Аналогия вполне уместна", решил про себя лейтенант. Новеньких уместнее сравнить с батарианцами, и тогда Диана - явно женщина, Хонор - скорее всего, стилизованный под женщину робот, а командир - однозначно мужчина... И Диана смотрит на него с откровенным обожанием, а совсем не как на начальника. - Он хоти... хотеть... хочет спросить несколько вопрос. - Не сразу справилась с вредным глаголом псевдо-азари... хотя, похоже, концепцию придётся пересмотреть - у азари мужчин нет.
   - Краг Доник, старший лейтенант наземных сил Турианской Иерархии. - Чётко представился он. Плен или не плен, а офицер всегда должен вести себя достойно.
   Диана, видимо, перевела, и мужчины пожали друг другу руки - жест оказался интергалактическим*.
  
   * - В игре турианцы жмут руки друг другу, сам видел!
  
   - Эндрю Браун, свободный... вольный? дрессировщик? воспитатель? тренер? - Диана, похоже, никак не могла подобрать правильное слово, чтобы перевести ответную реплику, и расстроилась чуть ли не до слёз, но продолжала попытки. - Зверолов?
   - Охотник? - Решил подсказать ей турианец.
   - Нет, не охотник... - Диана энергично замотала головой. - Раньше - охотник тоже, теперь нет, теперь только... тренирует? - Похоже, титул или звание этого Эндрю - кстати, хорошее имя, простое, не надо ломать язык, чтобы выговорить - были достаточно важной частью формального представления, но точный смысл передать не получалось.
   - Охотник - это достойная, уважаемая профессия. - Подумав, предложил Доник. Диана радостно согласилась, а Эндрю, прислушивавшийся к их разговору, солидно кивнул.
   Речь Эндрю была довольно длинной, но Диана не спешила начать перевод. Покосившись на неё и что-то обсудив, командир неведомого корабля стал излагать по пунктам, короткими фразами.
   - Ваш корабль напасть... напал на мой без предупреждения. Ваш корабль убить моя... Мэри... - На глазах Дианы выступили слёзы и она добавила явно от себя: - Мэри быть моя сестра. Как представитель человечества. - Это слово Диана переводить не стала специально, видимо, самоназвание новичков. - я требую суд над виновник.
   Доник на мгновение опешил. Такого поворота событий он никак не ожидал. Ведь всё же ровно наоборот: неизвестный корабль нарушил закон Пространства Совета, попытавшись активировать ретранслятор, какой суд над командиром патруля, выполнявшим свой долг? Это он и попытался донести до собеседников, несколько сумбурно в силу очевидной нелепости их претензий.
   - Ваш корабль пытался активировать ретранслятор, это запрещено законом Совета. За нарушение - арест и большое наказание. Патруль имеет право открывать огонь на поражение, если нарушители не подчиняются приказу. - Диана переводила как могла быстро, но нередко сбивалась, и когда закончила, Доник уже практически успокоился и не удивился переведённому ответу Эндрю.
   - Мы не иметь никакие соглашений с ваш Совет. Мы не подчиняйся законы ваш Совет. Мы не признавать власть Совет над мы и наш домен... территория. - Сначала Диана использовала старый турианский феодальный термин, но потом поправилась на более современное слово. - Мы признавать власть ваш Совет над ваш территория. Мы не хотеть война, но мы защищать...ся любые средства. Ваш флот лететь за наш корабль. Если этот флот делать агрессия - мы уничтожить ваш флот.
   Доник нахмурился. С одной стороны, требования чужаков были самоочевидно нелепыми - вся Галактика так или иначе подчиняется Совету, никто не может жить сам по себе... с другой - новички декларировали вполне понятную и адекватную независимость... А слова про уничтожение флота после гибели патруля звучали неприятно убедительно. Но, духи забери, если это флот - то не вслепую же они летят! Ещё посмотрим... жаль только, что сам он этого, скорее всего, не увидит. В любом случае, предупредить флот было бы неплохо... И он вполне может в этом помочь.
   - Есть стандартные частоты и протоколы радиообмена. В моём инструментроне есть нужная информация. - Он красноречиво покосился на пустое левое запястье. Диана чему-то хихикнула, и Эндрю тоже улыбнулся, слушая перевод, но практически сразу же снова стал серьёзным.
   - Да, мы найти. Ваш система кодирование данных очень простой. Ваш инструментрон очень забавный. Я сделать так для покедекс Эндрю. - Тот что-то сделал с нешироким металлическим браслетом на левом запястье, и его руку окутал однозначно узнаваемый интерфейс инструментрона. Очень быстро, практически не глядя что-то набрав, он ткнул в видимую даже с изнанки большую кнопку, и нежный азарийский голосок произнёс "Привет". Диана снова улыбнулась и виновато пояснила. - Мы найти переводчик. Делать модуль наш язык долго.
   Немного поколебавшись и взглядом спросив разрешения у командира, Диана протянула Донику инструментрон.
   - Этот твой. Мы копируй данный. Нужно знать про вы. - Доник поморщился - на инструментроне были его сугубо личные записи, и гораздо больше, чем каких-то общих сведений, но в аналогичной ситуации любой поступил бы так же. - Мы записать данный наш культура. Чуть-чуть. - Диана показала на пальцах что-то толщиной в пару миллиметров. - Переводить долго.
   Эндрю, тем временем, продолжал что-то делать со своим покедексом, как назвала это устройство Диана. Неожиданно он спроецировал на ближайшую стену довольно крупное изображение. Рядом шли два текста, один на турианском, другой - видимо, перевод. Текст содержал те самые частоты и протоколы, которые упомянул Доник, включая стандартные формулы на основных языках Пространства Совета.
   - Этот частота, который открытый, который стандартный, как инструментрон, только мощный? - Доник потратил несколько секунд, пытаясь понять, что от него хотят. Неожиданно его собственный инструментрон, надетый, как говорится, не приходя в сознание, пиликнул сигналом входящего сообщения. Крайне удивлённый, он глянул на абонента и немного успокоился. Сам бы он записал имя "Эндрю" по-другому, но перепутать было затруднительно. Сообщение гласило "Вы вторгаться пространство человечество. Остановитесь." - Так будет?
   Он мрачно кивнул. Да, сообщение флот получит и поймёт, это не вопрос. Вопрос - как они на него отреагируют? Погружённый в свои мысли, лейтенант не заметил, как Эндрю покинул его палату. Диана же достала откуда-то тарелку с уже знакомой розоватой кашицей.
   - Мы сделать еда. Водоросли. Немного углевод, немного аминокислот, немного жир, чуть-чуть минерал. Инструментрон говорит съедобно.
  
   Нежданный гость...
  
   - Сэр, мы в системе!.. Следов патруля возле ретранслятора обнаружено не было! Одна планета в зелёной зоне!.. Радиоперехват... на всех частотах почти пусто, вероятно, колония совсем небольшая или здесь вообще только база. "Хрустальная черепаха" не обнаружена, продолжаем наблюдение.
   Доклады поступали один за другим по мере получения новых сведений. Картина складывалась однозначная: эта система никак не могла быть родным миром пришельцев, и, скорее всего, у них есть и ещё колонии... Значит, есть вероятность, что противник окажется достаточно силён, чтобы небольшая победоносная война помогла окончательно объединить Иерархию, в которой всё ещё тлели огоньки недобитого сепаратизма. И решительный первый удар послужит отличным началом!
   - Разведчики - вперёд! Остальной флот - крейсерский ход к планете, рандеву с разведкой - в световом часе от планеты. Выполнять!
  
   ***
  
   Доклад разведки внушал оптимизм: на орбите планеты "хрустальной черепахи" не наблюдалось, зато болтались очень разные корабли, в основном некрупные и, похоже, не боевые. Мало чести атаковать беззащитные суда, но война - это война, и на турианских кораблях зазвенели сигналы боевой тревоги.
   - Сэр, входящее сообщение! Стандартная аварийная частота, код открытый! Переключаю!
   - Неопознанные корабли, вы вошли в систему, принадлежащую Альянсу Лиг. Назовите себя и свои цели. Любая агрессия повлечёт адекватный ответ, - сообщение повторялось трижды на разных языках - турианском, азарийском и неизвестном, вероятно, родном языке чужаков. Первые два озвучивались узнаваемыми голосами дикторов из инструментрона, третий голос чем-то немного напоминал азари.
   - Мы отвечаем?
   - Да! Огонь из всех орудий!
   Первый же залп повредил почти половину кораблей чужаков - лишь немногие держали щиты активированными... впрочем, вывести из строя удалось едва ли четверть - на удивление крепкая броня уверенно держала фрегатские калибры, и даже крейсерским далеко не всегда была "по зубам". Подвергшиеся обстрелу корабли спешно поднимали щиты - в том числе, к удивлению турианских военных, и вполне обычные кинетические - и активно маневрировали, уходя от неизбежного следующего залпа... не то чтобы у них было для этого достаточно времени: второй залп сократил количество кораблей чужаков до половины первоначального числа... и многие из уцелевших получили новые повреждения: в отличие от брони, кинетические барьеры чужаков турианским явно уступали.
   - Беглый огонь! - централизованно управлять расстрелом разбежавшихся, как тараканы, корабликов было бы затруднительно... но при подавляющем превосходстве в огневой мощи этого и не требовалось.
   Пока фрегаты и крейсера занимались своей работой, десантные транспорты без лишней суеты высаживали наземные силы на планету, в отличие от остального флота, увязшего в бою с уже виденными крылатыми азари нескольких разных подвидов, практически не встречая сопротивления от чисто декоративной по турианским меркам системы противокорабельной обороны.
   Несмотря на потерю заметного количества фрегатов и даже нескольких крейсеров, первый этап боевых действий против чужаков увенчался успехом: на поверхности планеты захвачен и надёжно укреплён плацдарм, а отступившие остатки вражеского флота не смогут ни долго сражаться без баз, ни привести подмогу через контролируемые силами Иерархии ретрансляторы.
  
   ***
  
   - Сколько кораблей мы потеряли? - неожиданно обнаружив себя в роли главнокомандующего осаждённой колонии, Кристофер Милк не сразу освоился, но поддержка верного гарема помогла преодолеть первую неразбериху. - И какая вообще ситуация?
   - Около сорока, не считая тех, что смылись сразу после предупреждения. Уцелели чуть больше десятка, они отошли за газовый гигант для дозаправки и мелкого ремонта, передали, что у них "есть пара идей, как надрать задницу этим наглым засранцам", - последняя фраза явно была дословной цитатой, - но космических пиджи у них не наберётся и полутора сотен. Альянс пока решение не принял, но Лига Охотников в курсе и самые отмороженные уже собираются сюда... остальные ждут вашего решения по предложенным расценкам, я вам передала их письмо, - Винни, верная урсина* Кристофера, указала на угол его рабочего стола. Её необычайная даже по меркам породы начитанность очень пригодилась, когда пришлось спешно наводить порядок и перехватывать контроль над остатками фактически разбежавшейся колонии - пусть и чисто теоретические, и исключительно книжно-исторические познания оказались гораздо лучше, чем совсем ничего.
  
   * - пиджи на базе ДНК медведей.
  
   - Так, хорошо, в космосе у нас ни хрена нет. Сейчас, во всяком случае, - поправился новоиспечённый глава колонии под укоризненным взглядом Оули*, излишне занудной вне спальни хутер**, бессовестно пользующейся известной благосклонностью мастера за умение быстро находить неожиданные решения в сложных ситуациях. - А что на поверхности?
  
   * - Созвучно с Owl (англ. - сова). Не склоняется.
   ** - Hooter, порода пиджи на базе ДНК сов.
  
   - А на поверхности они высадили десант в пятнадцати километрах к северу, разбомбили отстреливавшиеся отряды и турели, к счастью, видеогёрлы* успели скинуть лайф-диски**. Учитывая спутниковое наблюдение - мы можем вести только партизанскую войну. Гарнизон на связь по-прежнему не выходит, что они собираются делать и живы ли вообще - неизвестно. Большинство колонистов мобилизовано, но по-настоящему сильных пиджи почти нет. Учитывая ситуацию, мы могли бы мобилизовать ещё до двадцати тысяч пиджи, но у колонии денег хватит только тысячи на четыре - пять, и то если дадут оптовую скидку. Эффективнее будет потратить имеющиеся средства на оплату Лиге Охотников.
  
   * - videogirl - пиджи, обладающие выдающимися способностями во всех областях компьютерной техники, особенно в сетях.
   ** - lifedisk, своего рода резервная копия видеогёрл на случай серьёзных неприятностей в сети.
  
   - А они хотят?.. - Кристофер позволил вопросу повиснуть в воздухе.
   - Примерно всё и ещё чуть-чуть, - мрачно отозвалась Оули. И ехидно добавила: - Готовы предоставить кредит!
   - Вдову им в дупу, а не кредит! Какие ещё варианты?
   Обе пиджи, переглянувшись, лишь недовольно пожали плечами.
   - Деньги... Деньги... Нам нужны деньги... Так, а Охотники возьмут оплату натурой? В смысле - трофеями? Тот ушлый тип, помнится, что-то говорил про новые технологии...
   - Возьмут, но по своей оценке и не больше четверти суммы.
   - То есть, те же яйца, только в профиль... ну, разве что только без кредита обойдёмся. А если... Сколько у нас мобилизованных? - Кристофер решительно зашуршал бумагами. - Восемь тыщ пиджаков* и три тыщи укротителей в отставке с мирными гаремами... хм... Я ведь полноправный руководитель колонии, так? - пиджи заинтересованно кивнули. - То есть, глава Лиги, и, раз Совет самораспустился посредством сбегания, могу принимать законы единолично, тем более, война всё спишет!
  
   * - Существуют разные уровни лицензий на владение пиджи, и полноценные укротители к обладателям минимальных лицензий (одна пиджи из очень короткого списка самых безопасных) относятся с некоторым пренебрежением. У нас "пиджаками" кадровые военные называют выпускников военных кафедр гражданских ВУЗов.
  
   - Налоги? Это вариант, но люди обидятся... пусть даже сначала и согласятся, но потом всё равно припомнят, - Оули как всегда быстро просчитала возможные варианты.
   - Зачем налоги? - коварно улыбнулся мастер. - Наоборот, скидки и льготы! Администрация Лиги в моём лице возместит десять процентов стоимости каждому, купившему боевую пиджи! Можно даже пятнадцать за особо востребованные породы. И всем гражданам колонии - пожизненное право на полноразмерный гарем, а лицензированным укротителям - ещё и без ограничения пород! Как думаете, сколько у наших соседей в кубышках на чёрный день припасено? Хватит на двадцать тысяч пиджи?
   - Отличная идея! Помнится, я что-то такое читала... - начала было Винни.
   - А что с Охотниками? У них, как ни крути, и корабли, и подготовка - и это куда лучше, чем необученные девчонки из питомника... - Оули поспешила спустить всех на грешную землю с мечтательных высот.
   - Охотники... так... по пять миллионов за каждый сбитый малый корабль, по пятнадцать - за средний и по двадцать пять - за большой... и по пять тысяч за каждого убитого или захваченного в плен... А вот Охотникам мы как раз этот же указ и предъявим! И предложим выкупить у них до десяти процентов трофеев по нашей оценке. А с пленными и убитыми пусть делают, что хотят - нам они не нужны!
   - Это... настолько несусветная наглость, что может получиться! - Обе присутствующие пиджи были откровенно удивлены и горды своим мастером.
  
   Встреча двух ветвей власти.
  
   - Я так понимаю, что колонией руководите вы? - голос у представителя Охотников был умеренно ехидным, и это было вполне ожидаемо, учитывая молодость его собеседника.
   - Да. Кристофер Робин Милк, зовите меня просто Крис. Да, - не дал он себя перебить, поморщившись на очевидный вопрос, - в честь Колумба-путешественника и помощника Бэтмена. Мои родители были ревностными последователями Церкви Тысячи Богов*, в отличие от меня. И давайте закроем эту тему.
  
   * - Религия после войны претерпела сильные изменения (в основном по причине резкого сокращения количества подготовленных священников вместе с остальным населением). По слухам, Церковь Тысячи Богов была создана несколькими сильными инфернальными пиджи, как насмешка над существовавшими до войны верованиями, однако, к их неприятному удивлению, очень быстро вышла из-под их контроля и зажила своей собственной жизнью, наплевав на все их планы.
  
   За время пояснения его собеседник справился с лицом и продолжил уже совершенно спокойно:
   - Вы предлагаете нам, фактически, ввязаться в непредсказуемую авантюру, за которую вы нам, может быть, заплатите... что-то.
   - А вы предлагаете нам, фактически, отдать вам всю колонию да ещё и в долги влезть, чтобы вы защищали уже, считай, своё имущество, - не полез за словом в карман Кристофер. - Наши условия не устраивают вас, ваши - нас. Прямо-таки идеальное взаимопонимание! Однако, у нас есть перед вами некоторое преимущество: Альянс просто не сможет оставить это нападение без внимания, и рано или поздно пришлёт свои силы. И тогда вы не получите вообще ничего. А усилив ополчение оптовой закупкой пиджи мы сможем продержаться сколь угодно долго, - Крис поднял руку, снова не давая себя перебить. - Так же верно и то, что ваша помощь поможет нам сэкономить кучу сил и средств на восстановление колонии, ибо партизанская война сохранению целостности активов не способствует совсем. Именно поэтому я и хочу достичь с вами взаимовыгодного соглашения, а не послал ваше предложение сразу туда, где ему, говоря по совести, самое место.
   Задумчиво пожевав губу, Теренс Коннохи решил сменить подход. "Ой, да там всё просто: молодой пацан, ситуация безвыходная - он согласится на что угодно!" - говорил ему шеф... "Что-то как-то не похоже, - подумал он про себя, - всё выскажу этому старому засранцу!.. Как только договор подпишем."
   - Но вы же понимаете, что выкупить до десяти процентов трофеев по вашей оценке - это не вариант? Что мы будем делать со всем остальным?
   - Что вам делать с вашими трофеями - не моя проблема. Что касается выкупаемой доли - это можно и обговорить. Нам точно пригодится металл для строительства и персональные кинетические щиты при освоении новых территорий. Полагаю, будут и другие полезные находки, но заранее ничего предсказать нельзя. Скажу прямо: запрошенных вами сумм у нас просто нет, и брать кредит мы не будем. Хотите заработать хоть что-то - давайте договариваться. Хотите ходить с гордо задранным носом - идите на все четыре стороны. Мы - колония молодая, всё, что у нас есть - это люди, половина которых смылась, как только запахло жареным, немного денег, немного еды и много свободной земли... что плавно подводит нас к следующему пункту. Насколько я знаю, далеко не все Лиги рады видеть ваши полигоны на своей территории, мы же готовы предоставить вам исключительно льготные условия аренды на весь Южный континент*.
  
   * - Я не нашёл внятных описаний Шаньси (не то чтобы я прям так уж настойчиво искал), так что будет лютая отсебятина. - прим.авт.
  
   - Это тот самый, где с одного конца слишком жарко, с другого - слишком холодно, посередине слишком сухо, а сам он такого размера, что у некоторых лужайка перед домом больше? - блеснул осведомлённостью представитель Охотников.
   - Именно он, Теренс! Именно он! - Кристофер широко улыбнулся. - И вы себе не представляете, как я рад слышать, что вы таки внимательно изучили материалы по нашей колонии! Это означает, что вы не хуже меня представляете, насколько этот континент удобен именно для вашей Лиги. Во-первых, пригодные для комфортной жизни места там всё же есть - и весьма неплохие. Во-вторых, разнообразие климата означает разнообразие пиджи. В-третьих, целый отдельный континент снимает вопросы вроде "а что, если опасные дикарки разбегутся?" - с подводной лодки далеко не убежишь. Идеальный полигон на мой взгляд! Осталось только прогнать захватчиков... - улыбка молодого администратора стала ещё шире, угрожая сойтись на затылке... и в ней по-прежнему не было ни капли коварства, совсем-совсем.
  
   ***
  
   Генерал Уильямс с тоской оглядел уцелевших укротителей и их потрёпанные гаремы. Один из самых первых орбитальных ударов пришёлся точно по расположению вверенного ему гарнизона - совершенно разумный ход со стороны противника. Да, зенитные турели и отряды сделали, что смогли и нанесли нападавшим солидный урон... перед тем, как погибнуть почти в полном составе. Но за бомбами последовал десант, и генерал предпочёл сберечь немногие уцелевшие силы и отступить до того, как противник подтянет по-настоящему тяжёлые силы.
   А ведь есть ещё и центральное поселение колонии... и её администрация - сборище толстосумов, сваливших из центральных Лиг ради возможности заработать чуть больше... тьфу! И отсутствие связи ничуть не улучшало настроения - психических пиджи не осталось ни одной, а использовать радиопередатчик - это гарантированно навести на себя противников, судя по тому, насколько плотно они забили эфир - радио они используют гораздо интенсивнее людей.
   Пятнадцать километров до поселения - вроде бы немного, но это если по прямой. А если пытаться не попасться на глаза противнику - и расстояние "вдруг" резко увеличивается, и скорость его преодоления заметно падает... хорошо, если к рассвету удастся добраться... впрочем, в армии нет места никаким "может быть" - приказ надо выполнять, а не жаловаться.
   - Отдышались? А теперь - вперёд! До рассвета ещё целых два часа и всего восемь километров! - подбодрил он своих подчинённых.
  
   ***
  
   - Итак, генерал, вы живы, и у вас даже есть почти две сотни опытных укротителей с гаремами. Это отличная новость...
   - Вы тоже, - с несколько мрачноватым (впрочем, вполне понятным после тяжёлого боя и длинного ночного перехода) лицом перебил Кристофера генерал. - Полагаю, с вами договориться будет проще, чем с этим... вашим предшественником.
   - Взаимно, - после некоторой паузы отозвался администратор. - Итак, у нас есть примерно одиннадцать тысяч ополчения, из них около трёх тысяч - бывшие укротители, - Милк поднял руку, не давая перебить себя повторно. - Хоть сколько-то сильных пиджи мало, но эту проблему мы планируем решить уже сегодня, оптовый заказ на большую партию пиджи уже согласован, поставки начнутся, как только первые ополченцы подтянутся к покецентрам. Мы рассчитываем на десять тысяч сильных пиджи, при удаче - до пятнадцати, Винни, передай, пожалуйста, генералу смету по породам. Кроме того, мы переговорили с Охотниками... - Кристофер передёрнул плечами, - и они согласились прислать сорок опытных укротителей, специализирующихся на универсальных гаремах, как инструкторов для ополчения. К сожалению, ретранслятор контролируют чужаки, а своим ходом они будут добираться не меньше недели, скорее даже дней десять, поэтому мы выбили из них перевод сюда десяти обученных пиджи... полагаю, будет лучше, если укрощать их будут ваши бойцы. Уцелевшие корабли отошли за газовый гигант и готовятся к какой-то авантюре, как мне кажется... вроде всё.
   Генерал и администратор некоторое время молча смотрели друг на друга, первый с нескрываемым удивлением, а второй - с усталым ожиданием.
   - Знаете Кристофер, вы смогли меня удивить ещё раз! И этот сюрприз даже лучше отсутствия этого мудозвона!
   - Проголосуйте за меня на второй срок - и мы в расчёте! - тускло отозвался тот. - Честное слово, это была чертовски длинная ночь, и хоть провёл я её со своим гаремом, она ни хрена не соответствует моим представлениям о "бессонной ночи с классными крошками"!
  
   А в это время в замке Шефа...

фраза из мультфильма "Приключения капитана Врунгеля"

  
   В целом операция развивалась по плану - насколько можно составить план, не имея никакого представления о противнике, но кто-то на самом верху очень настаивал на "немедленном показательном ударе, который покажет дикарям, с кем они связались"... Орбитальная бомбардировка, когда вся эскадра сосредоточенным огнём на много метров вглубь перепахала территорию местного гарнизона (судя по всему - простого ополчения) прошла как по учебнику. Высадку тоже можно было считать более-менее успешной - непонятно откуда взявшиеся новые системы ПВО попортили крови, но серьёзных проблем не доставили... разве что образцов вражеской технологии, на которые так рассчитывали исследовательские подразделения, добыть удалось до неприличия мало. А вот уже "нормальные" наземные действия называть нормальными не стал бы никто.
   Попытка окружения и блокады единственного на планете крупного города провалилась... можно было бы сказать "бездарно", если бы операцию планировали хоть чуть дольше. Два отряда, вышедших к городу с противоположной от уничтоженного гарнизона стороны только и сообщили, что "встретили сильное сопротивление, несём большие потери", и даже не успели уточнить, кто именно на них напал... впрочем, секретом это оставалось очень недолго.
   Фантастически разнообразные азариподобные существа (некоторые из которых могли привидеться только в кошмарном сне) появлялись ниоткуда, наносили удар и так же внезапно исчезали. Помимо внешнего вида различалась и их экипировка: от древних рыцарских доспехов с бредовых пропорций мечами* до суперсовременной брони и непонятного лучевого оружия, как будто прямо в броню встроенного. Некоторые щеголяли без брони вовсе, что ничуть не мешало им спокойно выдерживать не только ружейный огонь, но даже прямые попадания танковых пушек...
  
   * - Вспоминаем аниме, где герои размахивают дрынами больше собственного роста.
  
   Танки - отдельная головная боль. Стоит несколько раз топнуть в нарастающем темпе - и половина танкистов немедленно начнёт судорожно озираться! Кадровые, понимаешь, офицеры... но винить их было трудно - особенно, когда своими глазами видел, как здоровенная элкороазари с разбега переворачивает танк, отрывает со второго башню, хреначит ею по третьему, напрочь убивая подвеску, и убегает дальше в лес, несмотря на минимум пять попаданий в упор - это только танковых, не считая пулемётов и прочего ручного оружия... нет, кровь на месте столкновения нашли, и даже много, но полученные ранения ничуть не помешали твари скрыться. Впрочем, не все твари были настолько прочными - многих удалось и убить, и даже изучить трупы... но учёные до сих пор не могли объяснить, как именно "более-менее обычные" органические ткани при жизни выдерживали всё то, чему имелись многочисленные документальные подтверждения. Уцелевшие фрагменты экипировки ясности тоже не добавляли - учёные только нецензурно ругались и требовали больше образцов, наотрез отказываясь делиться хоть какими-то выводами.
   Закономерный переход от стремительного штурма к планомерным методичным действиям дал неожиданно хороший результат - выдающиеся, прямо-таки фантастические индивидуальные боевые качества неведомых противников компенсировались их крайне, прямо-таки вопиюще низким уровнем командной работы и координации вообще... впрочем, "хорошим" результат можно было назвать лишь на фоне чудовищных потрясений первых дней боёв: несмотря на самую верхнюю оценку населения города в пятьдесят тысяч мирных жителей (а учитывая количество явно брошенных домов её можно было смело делить на три, а то и на четыре), почти стотысячный турианский контингент смог занять лишь окраины, и дальше полз медленнее, чем ханар по Тучанке, как метко выразился один из старших чинов.
   От орбитальных ударов по очагам сопротивления пришлось отказаться почти сразу же: на всю Галактику известные своей дотошностью и тщательностью турианские артиллеристы ухитрялись мазать так, что неуютно было даже генералу в штабе. Как вражеские диверсанты сумели взломать системы крейсеров Иерархии и не только сбить настройки, но и испортить ВСЕ копии калибровочных таблиц - не понимал никто, но факт оставался фактом.
   Безопасность вообще стала донельзя болезненной темой: никакие охранные меры не мешали неведомым противникам проникать на базы и устраивать диверсии... Утешало лишь то, что специалистов такого класса у местных было крайне мало - все аналитики сходились во мнении, что не больше пяти, скорее даже четырёх (иначе диверсий было бы наверняка больше), но точно не один (никто не смог бы абсолютно незаметно дважды преодолеть более двадцати километров и провести три операции едва за пятнадцать минут). Ну и к великому счастью командования, до сих пор врагу не удавалось нанести по-настоящему серьёзный удар: вместо испорченных припасов можно было синтезировать пищу из местной органики, а выведенные из строя генераторы и оборудование связи можно было легко доставить снова, благо, это были предусмотренные потери... чего нельзя было сказать о моральном духе.
  
   ***
  
   - А у вас что случилось, полковник? Гигантские мохнатые гибриды элкора и азари, переворачивающие танки голыми руками? Или просто трёхметровые четырёхрукие азари, кидающиеся мотоциклами? Или ваши бойцы попали в гигантскую паутину и выжившим теперь нужен психиатр? Или вы обнаружили подкоп на складе и половина имущества безвозвратно испорчена, а оставшееся разрисовано розовыми цветочками? Или на шаттл напала пернатая и крылатая азари с реактивной струёй из пяток? Говорите, полковник, я уже ничему не удивлюсь! - генерал выглядел донельзя измотанным, хотя с начала операции прошло лишь чуть больше двух местных суток, мало отличающихся от стандартных.
   - Никак нет, сэр! - бодро отрапортовал полковник. - То есть, так точно: элкороазари, четырёхрукие азари, крылатые азари и ещё духи знают, какие азари, всё, как у всех, но мы захватили пленного!
   - ...Так, признаю: я всё-таки удивился. Подробности? - после небольшой паузы заговорил генерал. Несмотря на весь свой опыт в Терминусе и других не самых благополучных уголках Галактики, он чувствовал, что уже на грани, и добрые вести на фоне неуклонно прогрессирующего бреда необходимы, как воздух. - Безопасность обеспечили? Что с языком? Говорит? - До сих пор все попытки переговоров были безуспешными: местные просто не отвечали, то ли не понимали языки Цитадели (хотя полученное при входе в систему сообщение эту гипотезу вроде бы опровергало), то ли не имели средств связи, способных принять сигнал (учитывая крайне низкое количество радиосигналов в системе, отмеченное ещё разведчиками, это казалось более вероятным). В любом случае, данных для создания словаря было категорически недостаточно, и живой пленник мог очень сильно помочь с изучением местного наречия.
   - Так точно! Безопасность обеспечили, пленник находится в герметичной камере замкнутого цикла жизнеобеспечения, все штатные двери, проёмы и лючки заварены до отдельного распоряжения! Пленник постоянно повторяет одни и те же слова с незначительными вариациями, если сравнивать с интонациями азари - кого-то зовёт. Пищу не принимает, но санузлом воспользовался и воды выпил. Воспроизведённые фрагменты перехваченных аудиозаписей проигнорировал, вероятно, их смысл был определён неверно.
   Озвученные меры безопасности показались генералу несколько избыточными даже после всего встреченного на этой духами проклятой планете, однако по небольшому размышлению желание подчинённого перестраховаться мысленно одобрил.
   - Отлично. Я пришлю к вам группу из научного отдела, пусть помогают. Пора уже наконец внести хоть какую-то ясность в этот бред.
  
   У всех свои сложности...
  
   Ева была рассеянной, забывчивой и вообще исключительно бестолковой - и за неполных полгода жизни на новом месте она успела столько раз потеряться, что поневоле перезнакомилась со всеми соседями. Впрочем, зная за собой такой недостаток, она никогда не выходила из дома без корзинки с выпечкой, чтобы дополнительно отблагодарить того, кто отведёт её домой, тем более, что за пределы квартала она и не выходила, а в ошейнике - предмете заслуженной гордости - был прописан домашний адрес.
   Единственное, что она никогда не путала и запоминала сразу - это дети. Как и у всех пиджи, в отношении детей у неё был пунктик, и она помнила, когда у кого день рождения, кто что любит и что кому подарил Санта на последнее Рождество... к сожалению, на большее её куцых мозгов уже не хватало, но маленьким детям было достаточно и этого (особенно с пирожными), а кто постарше хором соглашались, что "зато она красивая".
   Когда все вокруг стали вдруг суетиться, бегать и собирать вещи, Ева, как и всегда, этого просто не заметила... ну или не обратила внимание - кто знает, что творится в голове у блондинки, особенно, если она - бимбо*? А вот что она заметила - так это соседей, семью Браунов, загрузившихся в шаттл без Марты, их средней дочки, буквально на днях и в необычайно юном возрасте переломившейся в чарли ангела**. Когда это случилось, и Марта, и Ева (больше за компанию, чем всерьёз) очень переживали, но потом родители договорились с каким-то укротителем, чтобы тот Марту забрал через неделю, всё как-то успокоилось, и они сдружились даже больше прежнего, особенно на почве обмена рецептами.
  
   * - Bimbo - пиджи, воплощающие блондинок из анекдотов. Красивые, дружелюбные и безотказные, но тупыыыеее...
   ** - Charlie Angel - пиджи, умеющие хорошо готовить, но интеллектом превосходят только бимбо.
  
   Ева знала, что подруга, в очередной раз столкнувшись со сложностями жизни, частенько улетает на чердак пустующего соседского дома поплакать, и почти не сомневалась, куда идти. Так и получилось, что Ева, пролезшая через окно (единственный известный ей незапертый вход для неспособных летать) в подвал и благополучно застрявшая внутри, стала единственным свидетелем, как очень странные люди в невиданной броне - ничуть не похожие на "знакомого укротителя" - куда-то увели не сопротивляющуюся девочку. К тому моменту, как Ева добралась до дома (с четвёртой попытки - как назло, почему-то никого не нашлось поблизости, чтобы проводить в обмен на быстренькую благодарность), а потом и до покецентра, как велело аудиосообщение от мастера (включить которое она догадалась тоже очень не сразу), она совершенно забыла, что же её так расстроило.
  
   ***
  
   Исследователи были недовольны - очень. Но не фактом поимки живого пленника (отнюдь! поначалу они восприняли это как едва ли не счастливейший момент кампании, если не всей жизни), и даже не отсутствием возможности провести полномасштабные эксперименты в поле, прекрасно понимая чрезмерную опасность столь интересных мероприятий. Нет, их до глубины души раздражало собственное непонимание результатов наблюдений.
   Самка (проведённое сканирование подтвердило результаты обследования трупов: чужаки являлись млекопитающими, и хотя внешне очень походили на азари, биологически отличались от них весьма существенно, возможно, были двуполыми, хотя самцы до сих пор не попадались - ну или не были опознаны), очень молодая (биологи однозначно подтверждали половую зрелость и столь же решительно уточняли, что полное формирование организма ещё далеко от завершения) при массе едва тридцать килограммов имела крылья размахом лишь чуть больше собственного роста, всего полтора метра, мизерной площади и без сколько-нибудь заметной мускулатуры (которая по всем научным законам должна бы составить заметную долю общей массы тела). Кости хоть и были несколько легче, чем у азари, на птичьи тоже походили очень приблизительно. Тем не менее, нашлемные видеокамеры бойцов чётко зафиксировали, как "субъект номер один" уверенно перелетела улицу и ловко впорхнула в чердачное окно.
   И уже позже, в камере, под наблюдением, она не единожды лёгким взмахом крыльев перемещалась через всю небольшую комнатушку, порывом воздуха сдувая всё, что не было закреплено - кроме, разве что, мебели.
   Разумеется, мышцы крыльев никуда не пропали - трёхмерное сканирование их отлично показывало, просто они были на порядок сильнее и эффективнее остальных... и вообще всех известных - и никто не понимал, КАК? Как, духи побери, это возможно хотя бы теоретически!..
   Сама же "субъект" на контакт не шла, а как будто и вовсе игнорировала окружающую действительность - или просто не понимала, чего от неё хотят. Попытки убедить её поесть успехом не увенчались: если в первый день она ещё как-то пыталась выбирать из тарелки отдельные кусочки (пищеблок азарийской модели - в силу левоаминокислотности чужаков - придавал синтезированной еде видимость чего-то более привлекательного и аппетитного, нежели просто безвкусная питательная паста), то на второй на неё даже и не смотрела.
   У наблюдавших за пленницей возникло робкое, но крайне мрачное подозрение, что в самом скором времени наблюдать им станет не за кем, и начальству это категорически не понравится.
  
   Планы и их обломы...
  
   История не знает сослагательного наклонения. Все эти "а если бы" хороши только как гимнастика ума, не более... Если бы Марта переломилась чуть раньше... то её бы уже забрал какой-нибудь укротитель. Если бы она регулярно принимала вакцину* или просто питалась бы нормальным покекормом (в состав которого вакцина уже входит в достаточных количествах), а не стряпнёй любящей мамы... Если бы она переломилась чуть позже и сохранила бы чуть больше ума... Если бы она переломилась не в чарли ангела... "если бы", "если бы", "если бы"... Если бы турианцы хотя бы пару раз покормили её непонятной фигнёй из ярких пакетов с нарисованными разнообразными псевдо-азари, часто попадающихся на с трудом захваченных окраинах города... Но - увы, всё было так, как было. Марта стремительно дичала.
  
   * - Антиферальная вакцина на самом деле вакциной ни разу не является, так как не лечит, а лишь купирует симптомы. Но название прилипло с первой версии (которая действовала только на пиджи кошачьих пород, и, насколько известно автору, вакциной тоже не была).
  
   Сама она своё состояние не осознавала. Были вода и удобства (оставшиеся с детства привычки плавно превратились в условные рефлексы, благо конструкция оказалась достаточно интергалактической). Была и еда, но совсем-совсем невкусная и после первой же порции сильно разболелся живот*, так что Марта её больше не ела (хотя и смутно ощущала, что всё равно придётся, если не появится что-нибудь более интересное: голод - не тётка). Ограниченность пространства её напрягала мало - хотелось больше летать, конечно, но отсутствие нормальной пищи и малейших признаков выхода подталкивало беречь силы... Если ей становилось совсем скучно просто сидеть или лежать - она начинала перебирать перья, это успокаивало и почему-то вызывало лёгкую грусть.
  
   * - Чарли ангелы - травоядные, в отличие от азари, происходящих от морских млекопитающих и предпочитающих более существенную диету.
  
   Любой укротитель с хоть каким-то опытом идентифицировал состояние Марты с первого же взгляда... и привёл бы её в порядок буквально за несколько часов. К несчастью турианцев, укротителей среди них не было, и все симптомы выглядели куда более неприятно: снижение активности, отказ от пищи, крылатое (более того - летающее) существо в тесном замкнутом пространстве... А ещё они продолжали считать Марту разумным существом.
  
   ***
  
   - Итак, подытожу. Мы знаем их сильные стороны: высокая манёвренность, отличная координация и потрясающая точность. Но мы также знаем и их слабые стороны: маневрируют они без прыжков, их щиты работают только против материальных снарядов, сами же они другого оружия почти и не используют - торпедами на фрегатах и лазерами можно пренебречь, достаточно просто держать дистанцию и своевременно прыгать. И координировать действия, что, конечно, сложнее, - спонтанно выдвинутый на пост адмирала флотилии не сбежавших и уцелевших кораблей Адам Дуглас неодобрительно покосился на своего заместителя, как раз чаще всех "забывавшего" согласовать действия в группе.
   Эта пара поразительно напоминала капитана Кирка и мистера Спока с картин в храме тысячи богов, у Джереми Бинкса даже уши были заострёнными (от эльфиек в роду), вот только вели себя совершенно наоборот: Адам спокойно и методично вытаскивал друга из авантюр, в которые тот влипал с поразительной регулярностью. Однако, как и прототипы, этот тандем работал на диво эффективно, неизменно выходя с прибытком даже из самых неприятных ситуаций - видимо, потому и занял своё нынешнее положение.
   - С лучевым оружием у нас тоже не очень хорошо, - поднялся со своего места Джереми. - Во-первых, его мало, во-вторых - точность хромает. Однако, как вы все знаете, последние дни мы активно работали и результат, как мне кажется, весьма неплох, особенно учитывая нехватку ресурсов и... другие сложности, - сложностей было много, некоторым пиджи пришлось сменить укротителя, а некоторым особо упорным укротителям - зубы, но в целом всё действительно более-менее сложилось. - На каждом корабле теперь есть минимум по четыре пиджи, способных держать нормальный щит, пара психических для связи, и хотя бы одна, способная предсказать или вычислить, куда стрелять. Сделанных орудий откровенно не хватает, а так как не все согласились на переделку кораблей - подходящих пиджи не хватает ещё сильнее... Зато мы доработали стандартные иглопушки для стрельбы шрапнелью и картечью, это ещё упростит наведение. Их же можно использовать и против торпед, на данный момент они для нас наиболее опасны...
   - У меня есть новости. Хорошие, - произнёс после затянувшейся паузы старина Сонк. Определённая репутация у него была, и к словам его прислушивались. И хотя далеко не все соглашались с его представлениями о хорошем, в текущей ситуации всё, что плохо для врагов, уже воспринималось как минимум интересным. - Правда хорошие. Администрация продала Южный континент Лиге Охотников.
   Немедленно поднявшийся возмущённый гвалт утих очень не сразу, но старина Сонк терпеливо дождался и продолжил.
   - А я говорю - хорошие. Что на том континенте есть? А как вы думаете, сколько Охотники запросили за свою помощь и сколько той помощи обещали? Зато теперь они не только будут защищать нас совершенно бесплатно, так ещё и сил на это не пожалеют... собственно, я и сказать-то хотел о другом: по моим сведениям, они выйдут из ретранслятора через пару часов - десяток старлайт, десяток транспортов и ещё десяток боевых, и это - лишь разведка.
   Собравшиеся капитаны снова зашумели, обсуждая новость и споря, пока Дуглас, внимательно изучавший переданную ему бумагу, не хлопнул по столу - неожиданно громко.
   - По порядку. Они теперь - наши союзники и соседи, и действовать мы будем по-соседски, вместе, и информацией друг с другом делиться тоже будем. Однако, ни они к нам, ни мы к ним в подчинение не пойдём, - он грустно вздохнул. - Объединить силы и централизовать командование было бы, конечно, эффективнее... но только с точки зрения военных действий. Если мы прогоним чужаков быстро - нам надо сохранить достаточно сил, чтобы Охотникам не захотелось чего-нибудь ещё. Они, конечно, ребята с понятиями, но лучше не искушать. Если же война затянется - придётся вмешаться Альянсу, и нам надо будет убедительно продержаться до их прихода - чтобы уже у Альянса не возникло мысли присоединить нас к какой-нибудь приличной Лиге... взять с нас, в общем-то, нечего, но опять же - лучше не искушать. Так что в свете новых сведений предлагаю отложить операцию и дождаться Охотников.
  
   ...и печальный финал.
  
   2437ГС-ХХ-ХХ, сов.секретно.
   Потери личного состава: убитыми - 22,4%, ранеными - 13,1%.
   Потери наземной техники - 87,1%.
   Потери воздушной и трансатмосферной техники - 51,5%.
   Потери флота - 3 крейсера и 19 фрегатов.
   Настроения в войсках мрачные из-за больших потерь, однако бойцы полны решимости отомстить за погибших и намерены достойно показать себя в битве с сильным противником.
   Для продолжения операции необходимо как минимум удвоить численность контингента наземных войск и восполнить потери техники (следует отдать предпочтение лёгкой технике, как более ремонтопригодной в полевых условиях, и переносному тяжёлому вооружению, как хорошо себя зарекомендовавшему при отражении атак тяжёлых единиц противника). Преимущественно городские бои при активной вражеской системе постановки широкодиапазонных помех делают эффективное применение орбитальных ударов практически невозможным.
   Вообще-то, генерал хотел сказать про флотских мазил совсем другое, но сухой язык официальных отчётов подходящие слова не предусматривал...
   - Генерал, сообщение с северного поста! Они атакованы, количество противника быстро растёт, просят подкреплений! Похоже, местные пошли на прорыв!
   - Отправьте к ним второй резервный, они ближе всех и стребуйте с флотских хоть съёмку, раз уж они даже по городу попасть могут только через раз!
   - Генерал! Юго-восточный пост! У них тоже прорыв! - молодой связист явно был удивлён такой внезапной активностью врага, но не позволял эмоциям мешать работе.
   - Отправьте к ним третий резерв. Видимо, у противника совсем всё плохо, если они решились прорываться двумя...
   Договорить генерал не успел.
   - Генерал, оба западных поста тоже сообщают о прорыве! Десять-пятнадцать тысяч единиц противника, в том числе до тысячи единорогов!
   - Скажите им, пусть зароются поглубже и славят духов! Приказываю: нанести орбитальный удар - это явно главные силы и мы не можем упустить такой шанс покончить с ними! - генерал мрачно посмотрел на молодого связиста и прошептал так, что никто не услышал: - ну должны же они попасть хоть раз!
   - Генерал! Южный пост!
   - Этого следовало ожидать несколько раньше, - отозвался генерал, мрачно наблюдая, как орбитальные удары бессмысленно перепахивают ещё уцелевшие здания в центре города, изредка накрывая пригороды... кажется, своих пока не задели... - Почему прекратили обстрел?
   - Генерал, орбитальная группировка атакована кораблями противника! Потеряны крейсера "Смелый" и "Решительный"*, "Настойчивый" получил повреждения, но ведёт бой. Фрегаты прикрытия уничтожены все, патрулирующие отозваны, но явно не успеют...
  
   * - У меня всегда было плохо с фантазией на имена, а тут не просто имена - а имена кораблей... надеюсь, фанаты турианцев не слишком обидятся.
  
   - Проклятье, откуда они взялись? Какого хрена спят дежурные у ретранслятора?
   - Дежурные сообщают, что ретранслятор не активировался... Подтверждение от флотских: атакующих - тринадцать кораблей, те самые, что отступили в самом начале... видимо, у них есть где-то база - щиты пробить не удаётся, огонь ведут лучевым оружием... и шрапнелью... Сэр, наши долго не продержатся!
   Генерал смотрел на что-то другое, едва слушая молодого связиста.
   - Пусть отходят, пока могут, - мрачно проговорил он. - Наши силы вокруг города разбиты, противник идёт сюда. Нам кранты.
  
   * * *
  
   - Матриарх, наш агент в ГОР сообщил, что, по их сведениям, турианские военные подозрительно активизировались в районе ретранслятора Шаньси-Тета* и саларианцы направили туда разведывательный фрегат.
  
   * - это название магистральный ретранслятор получил несколько ПОЗЖЕ описываемых событий, но его предыдущее название, используемое Советом, мне найти не удалось - прим.авт.
  
   Матриарх со вздохом оторвалась от своих мыслей: Т'Найл была её секретарём и помощницей уже много лет, и не стала бы беспокоить по пустякам. Усталый, но требовательный взгляд и поднятая бровь были поняты правильно.
   - Турианцы, разумеется, официально ничего не сообщали - внутреннее дело Иерархии и тому подобное... однако, реконструкция выглядит следующим образом: неопознанный корабль попытался активировать закрытый ретранслятор в районе, не ответил на стандартные вызовы патруля и был атакован.
   Матриарх тихо прошипела что-то уничижительное про "так точно, никак нет и троекратное ура", и кивнула помощнице продолжать.
   - Патруль был разбит и почти полностью уничтожен, но сообщил о происшествии в штаб и на место немедленно отправили небольшой отряд возмездия: два больших десантных корабля, одиннадцать крейсеров и пятьдесят семь фрегатов. Отряд прошёл через ретранслятор к планете чужаков, почти без потерь разбил охранявший её флот, разбомбил гарнизон и успешно высадил войска.
   Т'Найл нервно вздохнула, несколько удивив матриарха, и продолжила - и удивление матриарха стало куда сильнее, а причина вздоха - совершенно понятна.
   - По предварительным оценкам население колонии никак не превышало пятидесяти тысяч мирных жителей, скорее даже двадцати-тридцати, однако за неделю боёв турианцы потеряли до четверти личного состава только убитыми, около половины авиации и более семидесяти процентов наземной техники, но смогли занять лишь окраины столицы. В настоящее время они ведут подготовку массированного вторжения.
   - Значит, очередные новички, но Совету об этом сообщать, конечно же, не нужно... Турианцы в своём репертуаре, - матриарх недовольно поморщилась. - Оповести коалицию, будем готовить своевременное вмешательство. Не стоит отбирать у наших оловянных солдатиков победу, но полный разгром новичков допустить тоже нельзя. Пусть окружению примарха через ГОР тонко намекнут, что поиграли - и хватит... ну, там, какая-нибудь "утечка", что они знают про новичков, или ещё что, в общем, как обычно. Все движения турианских флотов - на карандаш и немедленно мне докладывать, задействуй наших собственных агентов: новички довольно боевые, раз до сих пор держатся, и могут быть крайне полезны.
  
   * * *
  
   - Фрегат был отправлен четырнадцать часов назад! Где доклад? Что значит "не может пройти ретранслятор"? Это новейший стелс-фрегат - причём наш, а не какой-то турианский. Турианцы не смогут его... ах сбой ретранслятора? Тогда я тем более хочу знать об этих новичках всё! Если мирные жители смогли за неделю уничтожить почти треть вчетверо превосходящего турианского контингента - значит, это или ещё одни кроганы, только самостоятельно вышедшие в космос, или им досталось куда больше протеанских технологий, чем всему Совету вместе взятому! И в любом случае их надо контролировать! - Полковник ГОР говорил даже быстрее, чем обычно говорят его соплеменники, ведь ему не надо было подстраиваться под "медленные" расы. - Этот район давным-давно картографирован, отправьте ещё один фрегат в обход блокированного ретранслятора. Разумеется, дольше - тем больше причин поспешить! Выполняйте!
   Ситуация, которая сначала развивалась по совершенно типичному сценарию, неожиданно свернула на пусть давно предусмотренный, но так ни разу на практике и не проторенный путь: обнаруженные новички не только уничтожили патруль, но и вполне успешно отбились (и продолжали отбиваться, судя по нарастающему масштабу шевелений военной махины Иерархии) от посланного для укрощения отряда - а значит, вполне могли быть той самой гипотетической альтернативой Совету... а теперь ещё и вот это - заблокированный ретранслятор. К сожалению, возможности для связи у агента в самом отряде были крайне ограничены и ситуацию с той стороны приходилось анализировать по куцым официальным отчётам, к тому же, не всегда полным... что, впрочем, для сотрудников ГОР не было чем-то непривычным. А вот ситуацию с этой стороны было видно невооружённым взглядом: информированные высокопоставленные лица Иерархии явно видели отличную возможность выдвинуться... и столь же явно не видели никаких причин привлекать к происходящему Совет - по крайней мере, до входа ещё одной расы в протекторат Иерархии.
   Проведённый мозговой штурм породил много разных гипотез, большинство из которых были, как и полагается, отброшены... но одна из этих отброшенных за недостатком аргументов не давала покоя руководителю отдела перспективного наблюдения. А что если новички - это и вправду неожиданно вышедшие из тени потомки протеан? Если не биологически - то, как минимум, технологически? Контр-аргументов тоже нашлось не слишком много...
  
   За столом переговоров...
  
   Представительница азари была мила и источала благодушие. Представитель саларианцев был серьёзен, сосредоточен и пристально рассматривал всё, заслуживающее хоть малейшего внимания. Представитель турианцев был строг, мрачен и торжественно пафосен.
   - Итак, мы готовы рассмотреть вступление человечества в Совет на правах ассоциированного члена, однако, сначала надо уладить конфликт с нарушением вашими гражданами запрета Совета на активацию спящих ретрансляторов и последующим нападением на турианский патруль.
   Представитель Альянса внимательно изучил саларианца, строго посмотрел на турианца и мило улыбнулся азари. Через мгновение его облик вернулся к прежнему тоскливо-занудному и он заговорил предельно монотонным голосом.
   - Итак, мы готовы рассмотреть присоединение к Альянсу, - он сверился с бумагами, - Азарийской и Саларианской Лиг, однако, сначала надо уладить конфликт с немотивированным нападением турианских вооружённых сил на колонию Шаньси, в результате которого погибли более пятнадцати тысяч пиджи и четыреста тридцать два человека, а так же был нанесён экономический ущерб, предварительно оцениваемый в сумму от тридцати до шестидесяти миллиардов кредитов.
   Азари моргнула. Турианец возмущённо вскинулся, но нашёл в себе силы промолчать. Саларианец выдал своё удивление лишь удвоившими скорость бега зрачками.
   - Вы, вероятно, не совсем понимаете ситуацию, - всё так же вежливо и благостно заговорила азари. - Ваши граждане пытались активировать отключенный ретранслятор, а потом напали на патруль и практически уничтожили его! Крейсер только чудом смог вернуться в цивилизованные регионы!
   - Вы, вероятно, не совсем понимаете ситуацию, - представитель Альянса снова поочерёдно отзеркалил собеседников. - Ваш патруль без какого бы то ни было предупреждения открыл огонь по мирному грузовику, и его пилот был вынужден защищать свои жизнь и имущество. То, что он не стал уничтожать крейсер а лишь лишил его хода - жест доброй воли с его стороны, не более того.
   - Погибли солдаты! - мрачно заявил турианец.
   - Во-первых, - это их обязанность, - совершенно флегматично уточнил человек, но потом, словно спохватившись, скопировал тон и манеру собеседника: - во-вторых, на планете погибли мирные жители!
   Азари не нахмурилась, нет, но присутствующим на какое-то мгновение показалось, что она могла бы нахмуриться, и ласково уточнила:
   - То есть, вы хотите сказать, что не признаёте нарушение вашими гражданами законов Совета?
   Вместо азари нахмурился саларианец: он не успел заметить, в какой момент выражение лица человека сменилось с торжественно-решительного на приторно-вежливое.
   - А вы признаёте факт военной агрессии вооружённых сил Совета против мирной колонии Альянса? - голос человека, впрочем, выражению лица соответствовал мало.
   - Это была поспешная, необдуманная и совершенно чрезмерная реакция отдельных командиров! - поспешила "внести ясность" азари. На лице турианца, несмотря на недостаток мимики, проступило выражение глубокой тоски.
   - Простите, правильно ли я вас понимаю, - тон человека снова стал предельно нудным и безэмоциональным, - что в ваших войсках царит полная анархия? Это, конечно, неплохо объясняет, как десять тысяч мирных жителей смогли справиться со стотысячной группировкой ваших войск...
   Турианец плотно прижал мандибулы к лицу и всячески дал понять, что молчать его заставляют исключительно приличия... впрочем, уже через мгновение у него нашёлся убедительный довод:
   - У Иерархии восемнадцать флотов. И в каждом несколько сотен дивизионов подобных тому, что был послан... к вам.
   Человек внимательно посмотрел на говорившего, и тому на миг померещились два очень характерных рога над головой представителя человечества.
   - В Альянсе более двухсот лиг. У большинства из них куда больше одной колонии, а некоторые из них специализируются, - человек выделил слово голосом, - на боевых действиях и способны раскатать эту заштатную деревеньку силами пары гаремов... ну, ладно, польщу здешним капитанам, они показали себя не так уж и плохо - пусть будет пара гаремов и корабль. Я вполне допускаю, что военная мощь Иерархии весьма велика, чтобы уничтожить несколько ближайших колоний... Но победить?.. крайне маловероятно.
   Благостность азари несколько поблекла, но голос оставался по-прежнему профессионально понимающим и дружелюбным, даже чуть виноватым.
   - И всё же, пока этот конфликт не будет разрешён, мы не сможем принять человечество в Совет ни в каком статусе.
   - И? - в голосе человека, напротив, ни вины, ни понимания не было ни на йоту.
   - А без этого, боюсь, мы не сможем разрешить вам свободно перемещаться по Пространству Цитадели.
   В ответ человек лишь приподнял бровь. Затем подумал и поднял вторую. На лице его изобразилась борьба мысли с непониманием.
   - Но как? - "чёрт возьми" и "Холмс" осталось невысказанным - к сожалению, Война Возмездия нанесла непоправимый урон культуре... да и времени прошло изрядно.
   - Что "как"? - теперь настала пора удивляться представителям Совета.
   - Как вы сможете помешать нам свободно перемещаться?
   - Ретрансляторы... - начал было обычной для своего вида скороговоркой саларианец , впервые с начала переговоров подав голос, но был немедленно перебит.
   - Напрочь нам не нужны, - человек пожал плечами. - Да, безусловно, они сильно всё упрощают, но даже грузовая старлайт способна за раз спокойно пролететь полтораста светолет, а уж скаут и пару тысяч. Корабли, конечно, помедленнее будут, но зато они и лететь могут не останавливаясь хоть полгода, и вооружение на них посерьёзней, и экипаж побольше...
   В повисшей после слов человека тишине каждый представитель Совета глубоко задумался о чём-то своём.
  
   Ворон ворону глаз не выклюет...
  
   - Таким образом, вопрос "кто виноват?" полностью опускаем, факт вооружённого конфликта, вызванного взаимным непониманием, просто констатируем без дополнительных комментариев и сразу переходим к предварительному формированию рамочных соглашений о дальнейшем взаимодействии Альянса Лиг и Совета Цитадели, - ровно и бесстрастно произнёс человек. - Простите, но мне кажется, что вы ожидаете от нас слишком смелых шагов навстречу, не предлагая со своей стороны почти ничего. Изначально речь шла о репарациях в нашу пользу, но раз уважаемые представители Совета всё-таки не стали выводить обсуждаемые части вооружённых сил Турианской Иерархии из-под юрисдикции Совета, это действительно неуместно. Но в этом случае мы имеем классический пример полицейского произвола, который всё равно следует урегулировать.
   После четырнадцатичасового обсуждения, большую часть времени ходившего по кругу, как это и принято у дипломатов, представителей Совета удерживала на месте лишь профессиональная гордость... и не самые популярные (и не всегда легальные) препараты. Человек оставался свеж и внимателен, как и в самые первые минуты.
   - Ваш вариант безусловно имеет свои преимущества, - продолжал между тем посол Альянса Лиг, - выводя вопрос из плоскости casus belli в плоскость конфликта юрисдикций и первоначального проведения границ. Мы всецело поддерживаем идею мирного разрешения этого происшествия, но "давайте сделаем вид, что ничего не было" - это очень плохое начало для честных и взаимовыгодных отношений. Наша колония понесла существенный урон: погибли люди, разрушена частная собственность. И виновны в этом ваши граждане, которые, как мы все признали, находились при исполнении служебных обязанностей... да-да, - человек кивнул турианцу, сделавшему вид, будто собирается что-то возразить, - они действовали в рамках должностных инструкций, пусть и излишне широко их трактуя, и любые действия в отношении данных лиц остаются на ваше усмотрение. А вот вопрос компенсации нанесённого ими ущерба остаётся открытым, и я не услышал никаких предложений с вашей стороны, которые можно было рассматривать всерьёз - не считать же за таковое разрешение на свободную торговлю с субъектами Совета и их гражданами!
   До начала переговоров представители Совета вполне уверенно рассматривали человечество как "ещё одних новичков" (и, следовательно, новые рынки, новые прибыли и новые ресурсы), однако постепенно всплывающие детали делали эти перспективы всё менее радужными. Да, по технологиям на эффекте массы новички, "как и положено", от пространства Совета отставали весьма существенно - но компенсировали это отставание не спешно начатыми ударными, на износ экономики "догонялками", а собственными технологиями. Да, они не были прямой заменой имеющимся у Совета продвинутых технологий - именно в этом и была проблема: новички прекрасно обходились почти вовсе без НЭ-технологий, хоть продвинутых, хоть отсталых... и демонстративно не скрывали (ох уж эта политика!) своей возможности отказаться от них полностью, включая и ретрансляторы, буде ситуация так повернётся.
   Ограничение доступа к ретрансляторам тоже было палкой о двух концах - корабли новичков преодолевали совершенно фантастические по меркам Цитадели расстояния без какой бы то ни было необходимости разряжать масс-ядра или делать иные вынужденные остановки - и это при том, что новички уже продемонстрировали способность ретрансляторы блокировать. Сама блокировка оказалась проста, как кирпич - не было никакого тайного знания, чудом попавшего в руки человечества кода доступа с правами администратора, который надо было любой ценой вызнать, а был всего лишь невозможно точный расчёт и много-много песка, на несколько десятков часов перекрывшего канал между ретрансляторами, пока их взаимное движение не вывело его снова в чистое пространство, а сам песок не рассеялся ниже пороговой плотности... представитель Альянса как бы случайно обмолвился, что и параметры сброса можно было рассчитать точнее, и песка взять больше - существенно снизив политический вес упомянутых представителем Иерархии многочисленных могучих флотов.
   И всё-таки, несмотря на упомянутую возможность полной изоляции, представитель человечества эту тему не форсировал, что внушало определённый оптимизм: видимо, у Совета всё же было нечто, человечеству нужное... возможно - даже необходимое.
  
   ***
  
   - Ограничения по количеству дредноутов в одну пятую от имеющихся на вооружении Иерархии, как и у всех прочих ассоциированных членов Совета, - человек внимательно просматривал стандартные условия для цивилизаций, желающих получить официальное признание в Совете. Переговоры шли уже четвёртый день, и режим работы дипломатов более-менее стабилизировался на двух шестичасовых сессиях, разделённых двухчасовым обедом. Представители Совета подозревали, что человек мог бы работать непрерывно без еды и сна, но, опасаясь ответа, уточнять не рискнули, несмотря на настойчивый интерес саларианца.
   - Дредноутом, по вашей классификации, считается корабль, у которого длина орудия главного калибра превышает примерно восемьсот наших метров? - Турианец осторожно кивнул, и человек продолжил, неизменно дожидаясь от собеседника кивка после каждого уточнения: - Не тоннаж, не иные размеры, не энергия одного снаряда, не суммарная мощность орудий, а только длина орудия главного калибра? Не могли бы вы более подробно осветить вашу классификацию кораблей, если можно - не только военных?
   - Если... - турианец, на котором сфокусировались взгляды остальных представителей Совета, задумался, и медленно заговорил: - если не рассматривать беспилотные дроны и узкоспециализированные корабли, то можно выделить сверхмалые, неспособные к самостоятельным сверхсветовым перелётам, просто малые - способные садиться на планеты и штатно взлетать с них, и большие, к взлёту с планет не предназначенные, отдельно отметив среди них расплывчатую подгруппу условно-средних, способных пережить аварийную посадку или взлететь с какой-нибудь очень лёгкой планеты. Гражданские корабли бывают самые разные любого размера - пассажирские, грузовые, частные... С военными кораблями всё проще: сверхмалые - истребители и перехватчики, малые - корветы и фрегаты, средне-большие - крейсера и очень большие - дредноуты. Корветы обычно используются как курьеры, они самые маленькие, самые быстрые и несут минимальное вооружение и защиту. Фрегаты обычно используют для разведки и короткого манёвренного боя против других фрегатов или крейсеров, а также для высадки малых подразделений на планеты. Крейсера - основные боевые корабли, у них самый большой запас автономности, а несколько меньшие, чем у фрегатов, скорость и манёвренность компенсируются кардинально более мощными вооружением и защитой, запас прочности и живучести позволяет им совершать аварийную посадку на большинство пригодных для жизни планет, а с достаточно лёгких они могут и взлететь, хоть это и выходит за рамки штатной эксплуатации. Дредноуты - самые сильные корабли. Если группа фрегатов имеет шанс нанести крейсеру урон, то сравнимая группа крейсеров против дредноута будет абсолютно бесполезна - радикально более чувствительные системы обнаружения и на порядок большая максимальная эффективная дальность ведения огня просто не дадут крейсерам подойти... ну а щиты гарантированно выдержат даже несколько десятков крейсерских попаданий в минуту.
   Некоторое время обдумав сказанное, посол кивнул.
   - Отлично, мы всё равно такое не строим... тех же энергий можно достичь куда проще, да и у предтеч было...
   - А у вас какая классификация кораблей? - встречный интерес турианца был совершенно искренним, да и остальные представители тоже навострили уши.
   - О, всё очень зависит от конкретной Лиги. Практически повсеместно используются пиджи - и их, естественно, делят по породам. Что касается кораблей, то тут разнообразия куда больше - где-то используют модульные конструкции, где-то каждый корабль строят непохожим ни на один другой... - человек улыбнулся каким-то своим мыслям. - Но если всё это привести к некоему общему знаменателю, то... примерно такая же. Есть корабли персональные, где хватает и одного гарема, к ним же можно отнести и практически всех пиджи, это самая многочисленная категория. Есть корабли малые - где одним гаремом никак не обойтись, разве что гарем-мастеру. Их заметно меньше, и чем пиджи, и чем персональных, но именно они решают львиную долю всех задач. И есть корабли большие - где даже одна смена экипажа состоит из нескольких гаремов, их ещё меньше и почти все они находятся в собственности Лиг или корпораций. Но все они на нормальные планеты садиться могут, и взлетать тоже. Разумеется, есть и корабли вне классификации - исследовательские, флагманы или ещё какая экзотика. Они штучные, слишком много сложностей: на планету не посадишь, в космосе чинить - ни в один док не влезут, экипаж требуется просто огромный, до нескольких сотен гаремов, часто стоит какое-нибудь капризное экспериментальное оборудование, да и скорость у них ещё ниже, чем у остальных... Словом, ужасно непрактично.
   - А как вы решаете проблему крупнотоннажных перевозок? - после краткого обмена взглядами подал реплику саларианец.
   - Какую проблему? - человек не скрывал удивления. - Или... крупнотоннажные - это сколько по-вашему? Малые грузовики возят до пятисот тысяч тонн груза, про большие точно не знаю, но минимум раз в двадцать больше. А у вас как?
   - ... - представители Совета не сразу нашли слова, но после некоторой паузы всё же сформулировали: - и что, ваши корабли на десять мегатонн* могут садиться на нормальные планеты?
   - А сколько груза берут ваши грузовики? - человек, казалось, был преизрядно удивлён такой реакцией на свои слова.
  
   * - Самые большие корабли вселенной "Эффекта Массы", не считая Жнецов - это ковчеги из богопротивной "Андромеды", имевшие полную массу в 17 миллионов тонн. Жнецы, к слову, поменьше будут.
  
   ***
  
   - Не создавать искусственный интеллект - кому он вообще нужен? Если бы мы пользовались искинами - до сих пор, наверное, не расшифровали бы архивы предтеч... - казалось, человек был беспредельно удивлён самой идеей.
   - Архивы предтеч? Вы говорите о протеанах? Тех, что построили ретрансляторы и Цитадель? - уточнила азари.
   - Вопрос терминологии, я полагаю. Раса, примерно пятьдесят тысяч лет назад вышедшая в космос, активно осваивавшая галактику, а затем уничтоженная в большой войне, информации о которой прискорбно мало... Только почему вы решили, что это они построили ретрансляторы и Цитадель? В нашем секторе все ретрансляторы старше, как минимум, нескольких миллионов лет. Скорее даже нескольких десятков миллионов лет.
   - Но... - казалось, заявление посла удивило всех представителей Совета. - А кто тогда их построил?
   - Хотели бы мы знать... - задумчиво произнёс человек.
  
   ***
  
   - Генная инженерия... запрет на создание новых разумных видов... ограничения на изменение собственного генома... ну это же просто бред какой-то! Про новые разумные виды понятно - тут со старыми бы разобраться... но что подразумевается под "добавлением принципиально новых свойств"?
   - Любые принципиально новые для организма, - немедленно ответил саларианец. - Например, добавление функциональных конечностей или новых органов чувств.
   - Именно в рамках отдельного организма или всего вида? - Видя недоумение на лицах собеседников, человек вздохнул и развернул мысль: - формально, пиджи относятся к тому же биологическому виду, что и люди: способны скрещиваться и давать плодовитое потомство, наследующее признаки обоих родителей, без характерной для межвидового скрещивания высокой вероятности появления негативных мутаций... - немного помолчав, человек вздохнул, явно каким-то своим мыслям.
   - Правильно ли я вас поняла, что эти "пиджи", по вашим словам, формально относящиеся к вашему же биологическому виду, юридически... насколько можно судить по тому, что мы видим, гражданами не являются? - с удивлением и лёгким недовольством в голосе уточнила азари. - Это очень похоже на рабство... Совет это не одобряет.
   - Ну, во-первых, - человек позволил себе лёгкую усмешку, - одобряет или нет, но в той же Батарианской Гегемонии, являющейся ассоциированным членом Совета уже очень давно, рабство существует абсолютно официально. Во-вторых, в нашем случае это ни разу не рабство, а физиологически обусловленные взаимоотношения... можно даже сказать, стадия жизненного цикла - в биологическом смысле. - Человек внимательно посмотрел на саларианца, как бы намекая, что уж он-то должен понимать, о чём идёт речь. - В любом случае, эти ограничения несколько расплывчаты, их следует уточнить и конкретизировать... кроме того, следует отдельно исключить из запрета селекцию... примерно как рабство у батарианцев и по той же причине - это наша национальная культурная традиция.
   - Селекция в рамках собственного вида? - саларианца говорил даже быстрее обычного, явно с трудом сдерживая какие-то сильные эмоции.
   - Эм... - посол явно испытывал серьёзные затруднения с ответом. - В рамках пород пиджи, это всё же чуть-чуть другое... это ближе к... существует более семи сотен разных пород пиджи, многие существенно отличаются от человека, но всё равно биологически совместимы... ну... это же пиджи! - наконец произнёс он так, будто это всё должно объяснить.
  
   ***
  
   - Запрет на активацию "спящих" ретрансляторов... м-да, с этого всё и началось, - человек вежливо кивнул турианцу. - После войны с рахни совершенно понятный... жаль, что их уничтожили, такой интересный материал... В целом, полагаю, достаточно просто чуть-чуть изменить формулировку: запрет на самовольную активацию без санкции Совета. Мы, со своей стороны, можем предложить помощь как в блокировке потенциально опасных ретрансляторов - странно, что вы до сих пор этого не сделали, так и в разведке точек назначения "спящих" без активации, - все три представителя Совета на этих словах одновременно про себя согласились, что свободная торговля - и вправду как-то маловато.
  
   ***
  
   - СПЕКТР... - человек сморщился, будто лимон съел. - Любые игры со спецслужбами с неограниченными полномочиями плохо заканчиваются, и чаще рано, чем поздно. Разумеется, азарийский орден юстициаров является многотысячелетним и приятным исключением из этого правила, но их и спецслужбой назвать сложно... - посол Альянса Лиг вежливо кивнул азари. - Однако, попытка воспроизвести нечто подобное в масштабах Галактики... нет, не верю, - человек печально покачал головой. - Впрочем, вряд ли от них будет больше проблем, чем от очередных ракет... а то, глядишь, и вообще друг дружку поубивают - всем спокойнее будет.
   Представители Совета не очень поняли, о каких именно ракетах идёт речь, но развитие темы решили отложить до более глубокого знакомства с культурой людей.
  
   ***
  
   - Хмм... Отдельный запрос на изучение генома? Зачем? - казалось, идея - довольно спорная - не вызвала у посла ни малейшего негатива, лишь любопытство. - Мы уже давно полностью расшифровали свой геном и ведём планомерную работу по его очистке от атавизмов, наследуемых дефектов и прочих... осложнений. Насколько я знаю, к другим цивилизациям подобных запросов не было?
   - Пожалуй, этот пункт действительно стоит убрать, - мелодично произнесла азари, но её реплика почти утонула в скороговорке саларианца:
   - Проверка гипотезы о протеанском вмешательстве. Ваши технологии у многих вызвали интерес. Некоторые посчитали, что с изрядной вероятностью вы можете быть их потомками или наследниками.
   В ответ человек вежливо улыбнулся.
   - Хорошая шутка, спасибо. Как я уже упоминал, мы давно расшифровали свой геном и я могу со всей ответственностью заявить, что пятьдесят тысяч лет назад, когда предтечи царили в галактике, в наш геном они не вмешивались, только наблюдали... возможно, они планировали вступить в контакт несколько позже, но не успели. Война на истребление с некими "пожинателями" закончилась, судя по всему, полным взаимным уничтожением.
   - Вы уже упоминали эту войну, но почему вы сделали такой вывод? - азари выражала искренний интерес и совсем необидный скепсис.
   - Ну как же, практически во всех найденных артефактах содержатся предупреждения об угрозе полного уничтожения... не очень понятно, правда, кому именно эти предупреждения были адресованы, но расшифровка имеющихся повседневных записей позволяет утверждать, что последние несколько десятилетий существования их империя бросила все силы на борьбу с врагом, и даже начала строить какое-то супероружие - но, видимо, или не успела его закончить, или оно не помогло.
  
   ***
  
   - Я так понимаю, что ни запрет орбитальной бомбардировки зелёных планет, ни запрет на "грязные" ядерные технологии в оружии и в мирных областях вас не смущают, равно как и остальные ограничения? - при этих словах азари, в очередной раз являвшей собой эталон вежливости и дружелюбия, на лице посла человечества впервые с начала переговоров мелькнуло слегка растерянное выражение, но тотчас же вернулось к обычному копированию собеседника. - Тогда давайте вернёмся к вопросу обмена пленными... вы, помнится, обмолвились, что никаких проблем с этим с вашей стороны нет?
   - Орбитальные бомбардировки - вы имеете в виду расстрел пригодных для жизни планет этими вашими дредноутами? Да, безусловно, мы категорически против подобного варварства! Любых целей, которые подобная бомбардировка могла бы преследовать, могут достичь вполне распространённые пиджи. От ядерных технологий мы отказались полностью и уже очень давно... я полагаю, эти запреты обусловлены редкостью подходящих для заселения планет? У нас такой проблемы нет - в радиусе двухсот светолет от ретранслятора хороших планет заметно больше, чем в радиусе тридцати... экологические аспекты нас волнуют больше по традиции, но это один из немногих вопросов, по которым практически все Лиги согласны. Что же касается пленных - да, разумеется, мы согласны обменять всех на всех... и даже готовы пойти вам навстречу и включить ваших представителей в группы, которые будут искать разбежавшихся "партизан". Это и в наших интересах тоже - меньше риск неспровоцированного нападения, если они увидят знакомые лица.
   - Разумеется, как и вы, мы готовы вернуть всех пленных, - азари, как самой близкой к людям по физиологии и поведенческим реакциям, в голосе посла послышался лёгкий налёт сарказма, но его спокойное и твёрдое лицо, обращённое в этот момент к турианцу, казалось, отвергало само существование такого понятия. Впрочем, это ни о чём не говорило - она и сама могла не хуже... правда, ей-то уже за пятьсот стандартных лет, из которых больше половины она занималась политикой, а люди, согласно предоставленным ими сведениям, даже и до двухсот доживают крайне редко, мало отличаясь от турианцев по темпам взросления и старения. "Интересно, есть ли какая-нибудь корреляция между эффективной милитаризацией социума и темпами взросления составляющих его индивидов? Если внешне люди похожи на азари, то вот по характеру, похоже, вылитые вояки." - мелькнула в её голове непрошенная мысль. "Тянет на приличную диссертацию, надо будет подкинуть сестрёнке." - решила она про себя.
  
   ***
  
   Больница всегда остаётся больницей - неистребимая особая атмосфера всегда её выдаёт, даже если это всего лишь специально оборудованная комната в дорогом частном доме.
   - Итак, переговоры можно считать успешно состоявшимися, и вы действительно не сказали ни слова лжи... хотя по правде потоптались преизрядно, - мегами-сама* покосилась на лежащего в кровати древнего старика неодобрительно, но не без уважения. - Не уверена, что стоило так уж напирать на наше крайне сомнительное военное превосходство. Если они всё же решат напасть - только лучше подготовятся и нам будет сложнее.
   - Шансы нападения увеличились? Сильно? - едва слышно поинтересовался мужчина.
   - Скорее, уменьшилась ошибка... Линия судьбы окончательно выделилась, но риск остаётся приемлемо низким, - пиджи пожала плечами.
   - Возможно, хоть теперь-то эти политиканы возьмутся за ум... хотя о чём это я, сам же был таким... - голос оставался всё таким же тихим, невзирая на прорезавшиеся нотки мрачного раздражения.
   - Вероятность есть всегда... и даже больше, чем у нападения Совета... чуть-чуть, - утешила собеседника представительница Небесного Альянса**.
   - Что там с пленными? - тускло спросил старик, внешне чем-то неуловимо напоминающий посла, столь блистательно общавшегося с инопланетянами.
   - Ожидаемо, - поморщилась мегами-сама. - Примерно пятнадцать процентов. Остальных вернут. В основном - ничего опасного и без триггеров. Погрешность довольно велика, но без серьёзных последствий... в этот раз, во всяком случае, - совсем тихо уточнила пиджи.
   Есть разные варианты дара предвидения, и каждый бесполезен по-своему: кто-то может смотреть в нужное время и место и отслеживать причины и следствия - но донельзя приблизительно, кто-то может в точности предсказать события - но не их причины и уж точно не как избежать беды... самые осмотрительные собирают разные прогнозы - и не уверены вообще ни в чём, кроме общей подлости Вселенной.
  
   * - Очень сильные и очень "правильные" пиджи, активно борющиеся за всё хорошее против всего плохого... почти любыми средствами, так как они ещё и очень умные.
   ** - Тайная подпольная организация светлых пиджи (высокоранговых ангелов и прочих наносителей добра и причинятелей справедливости). Несмотря на тайность и подпольность, действительно замечена в добрых делах, причём неоднократно.
  
   ***
  
   В целом послы Совета склонны были считать состоявшиеся переговоры вполне успешными. Итоги, правда, несколько отличались от типичной, по большому счёту, ситуации "новая раса выходит в большую Галактику", но если сравнивать этих "людей" не с очень похожими на них батарианцами или дреллами, а, например, с рахни - всё прошло просто великолепно! И даже если говорить про более обычные виды - одно только подписание минимального пакета соглашений порой требовало нескольких месяцев переговоров. Разумеется, не обошлось и без ложки дёгтя*, и представитель каждой из трёх основных рас Совета думал о своём.
  
   * - у азари есть своё идиоматическое выражение, эквивалентное нашему, но переводить я его не буду - автор.
  
   Перед мысленным взором матриарха стояла пугающая картина нескольких сотен реально независимых политических сил - на страх и зависть Азарийским Республикам! Неудивительно, что человек оказался настолько искушённым политиком, невзирая на мизерный по азарийским меркам возраст. И даже естественный для столь короткоживущего вида недостаток по-настоящему долгосрочного планирования опасно было считать слабостью: всего каких-то четыре столетия назад - когда она сама уже стала матроной и активно пробовала себя на политической арене - люди только-только вышли в космос!
   Мысли турианского посла занимали материи куда менее эфемерные и опасные, нежели глобальная политика: военные силы Альянса. Продемонстрированные людьми возможности требовали пересмотра многих до сих пор казавшихся незыблемыми постулатов. Корабль, сравнимый по размерам всего лишь с крупным фрегатом, максимум - с лёгким крейсером, тем не менее способный за раз перевезти больше грузов, чем крупнейшие модульные монстры волусов. Практически мгновенная переброска более двадцати тысяч этих их пиджи на оккупированную и надёжно блокированную планету. Гиперпривод, делающий блокировку ретрансляторов просто бессмысленной. Чудовищная энерговооружённость и, как следствие, широкое использование чрезвычайно мощного лучевого оружия. Всё это напрочь ломало сложившееся равновесие сил в Галактике... А учитывая откровенно торгашеский характер новичков и несомненное при столь хаотическом политическом устройстве отсутствие нормального контроля над распространением технологий - проблемы неизбежны.
   Представитель Саларианского Союза не был учёным в обычном понимании термина - он не посвятил всего себя какой-то одной области знаний... Однако, будучи кадровым офицером спецслужб государства, во главу угла ставящего технологическое и интеллектуальное превосходство, он обладал обширными познаниями во многих областях - вполне достаточными, чтобы смотреть на новичков с уважением и опаской. За какие-то четыреста лет с выхода в космос они освоили весьма обширное пространство, используя технологии, неизвестные в остальной Галактике. И не просто "используя", как это происходит с наследием протеан в Пространстве Совета - нет, свои технологии они создали и развили сами, без подсказок. Более того, они с возмутительной небрежностью сочетали и вполне традиционные технологии, и генетические манипуляции поразительной глубины, и эту их так называемую "магию" - технологию явно куда более высокого порядка, нежели всё остальное, что они продемонстрировали подробнее...
   Последний штрих особенно врезался в память всем троим послам: несомненно живой, заснятый в объёме во всех возможных спектрах, многократно просканированный всеми доступными способами (и даже несколько раз незаметно взвешенный) человеческий посол, попрощавшись с коллегами, просто исчез без малейшего следа, будто голограмму выключили. Как пояснила его ассистентка, по медицинским показаниям посол никак не мог присутствовать лично, и потому был вынужден воспользоваться спектральной проекцией... чем бы она ни была.
  
   ***
  
   За дни своего безраздельного господства в пространстве Шаньси захватчики успели довольно многое, пусть в итоге им это и не помогло. В частности - они переправили в метрополию наиболее интересные трофеи, благо, основной их объём составляли пленники: техника новичков поражала своей компактностью и, ещё больше, исключительной редкостью использования. Разумеется, о возврате техники речи не шло - ни люди, ни турианцы даже не рассматривали вариант, будто кто-то добровольно откажется от изучения новых технологий...
   Впрочем, и наличие большого количества образцов (и даже вполне целых), и привлечение самых лучших специалистов как-то не сдвигали ситуацию с позиции, озвученной чуть ли не в самые первые моменты контакта: что за хреновыми духами нахрен проклятая хрень тут творится?
   Вот, пожалуйста, образец 1442-А, металлический нагрудник, похож на древнеазарийский. Вот эта царапина - это след от бронебойной пули из тяжёлой снайперской винтовки в упор... пули, рассчитанной на поражение лёгкой бронетехники на дальности до четырёхсот метров. Нет, вот эта маленькая, та, что побольше - от танковой пушки, метров со ста. Как добыли? Два противотанковых снаряда в затылок. И только после того, как она потеряла шлем. Спектроскоп показывает железо и процентов десять разных добавок, только плотность материала примерно вчетверо выше, чем теоретически возможно.
   А вот образец 1442-Б, меч той же самой пиджи, тоже похож на древнеазарийский, только вдвое толще и в полтора раза длиннее. Спектроскоп не показывает вообще ничего, полное отражение излучений в очень широком спектре, только рентгеноструктурный анализ. Тоже сплав на основе железа, от кирасы отличается незначительно, и такой же сверхплотный. К сожалению, это всё, что удалось выяснить: резать образец плазмой начальство не разрешило, а лазер и абразивы его тупо не берут - вполне ожидаемо после того, как этим самым мечом была порублена в куски танковая рота. Нет, не экипажи - слава духам, большинство успело убежать - танки. Сам я в это не верю, но по показаниям одного из танкистов во время боя пиджи отбивала этим мечом снаряды танковых пушек. Практически в упор.
   А вот образец 12-П, да-да, тот самый, из-за которого наши уважаемые академики устроили дуэль. Да, выглядит, как дорогой сувенир, однако эти "сувениры" запросто пробивают крейсерскую броню. Слава духам, что не навылет. Не то чтобы это очень помогло крейсеру...
   А вот в биологическую лабораторию мы заглядывать не будем, нет там ничего интересного. Оба захваченных мужчины или спят, или бездельничают, на вопросы отвечают спокойно, но несут та-а-ако-о-ой бред... пиджи плачут и зовут хозяев, практически все поголовно. На вопросы или посылают к хозяину, мол, сами ничего не знают, делают, что скажут, или несут бред ещё почище мужчин. Некоторые прямо-таки требуют, чтобы их отвели к хозяину или хотя бы к любому укротителю, и угрожают разрушениями и жертвами в противном случае, но никаких инцидентов не было, так что беспокоиться не о чем. Ах да, есть одна, которая не плачет и не зовёт, но толку от неё и вовсе нуль.
   Словом, не служба, а синекура... Вот только начальство очень хочет результат... лучше, конечно, положительный, но уже согласно на хоть какой-нибудь... И уже даже прозрачно намекает на привлечение саларианцев... Толку-то их "привлекать", если они и так уже наверняка все данные скопировали, но раз до сих пор не хвастаются открытиями - значит, тоже сидят пустые.
  
   ***
  
   Все совершают ошибки. Исключений нет. Бывают разные причины - иногда ошибка вкрадывается в расчёты, иногда в идеальные расчёты ошибку привносят неверные данные, иногда ошибкой становится перекрёстная перепроверка, исключающая "заведомо невозможное"... Даже самая искусная и сильная магия не может исключить ошибки.
   Во время нападения турианцев Венди изо всех сил сражалась с захватчиками, как ей и было приказано. Когда её любимый, но бестолковый мастер решил сам отправиться на передовую, а она не смогла его отговорить - она защищала его, не жалея собственной жизни, как и подобает верной пиджи - и даже сверх того. Именно потому пуля, которая для её Карла должна была стать фатальной, пройдя сквозь её куда более прочное тело "всего лишь" серьёзно его ранила... Она не знала, почему захватчики, собиравшие всех погибших и раненых с обеих сторон, оставили её на поле боя, а мастера унесли, украли у неё, но собиралась строго спросить с них и за это тоже.
   Целый месяц прошёл прежде, чем её раны зажили достаточно, чтобы самостоятельно передвигаться. Отломанный при падении левый рог вырос кособоким и перекрученным, а левая нога так и осталась короче правой и плохо слушалась, но её это ничуть не смущало, ибо у неё была цель. Ещё две недели понадобилось, чтобы убедиться в том, в чём она и так не сомневалась: её мастер жив и находится в Иерархии этих мерзких чужаков, хотя официально они вернули всех пленных. Изучение нужного заклинания по украденным книгам, без машины Т2 и даже без учителя, заняло ещё месяц, а поиск всех необходимых ингредиентов добавил к этому сроку три недели. Но теперь, наконец-то, у неё было всё необходимое. Связь крови не только подтвердила, что мастер жив, но и послужит маяком. Четыре мучительно умерщвлённых чужака составили и напитали тёмной Силой магический узор. Её собственная кровь и её безграничные преданность и целеустремлённость послужат необходимым толчком, а одинокая луна, как в ту злосчастную ночь, станет свидетелем её воссоединения с мастером и начала их мести проклятым турианцам, и даже межзвёздные расстояния не станут ей помехой!
   Вендигал* никогда не оставит своего мастера, пока жива - что бы ни случилось.
  
   * - Wendigal, безумная пиджи. Одни из самых преданных и психованных пиджи (многие считают, что самые преданные И самые психованные). Сильные, скрытные и агрессивные.
  
   ***
  
   Марта ошиблась, решив спрятаться от взбудораженных родственников в своём любимом убежище - и попала в плен к чужакам, от которых её семья сбежала.
   Мегами-сами ошиблась: в турианском плену действительно не было по-настоящему опасных пиджи... а вот "триггер*", пусть и совсем не в том смысле, какой обычно вкладывается в этот термин - был.
   Венди ошиблась: движение Шаньси по орбите и обращение её спутника привели их в правильную конфигурацию часом раньше, нежели она рассчитала... но это всё равно никак не влияло на заклинание, а вот кровь, на которую она наводила свой односторонний портал, принадлежала не только её мастеру.
   Ошиблись специалисты Иерархии, проектировавшие базу для проведения очень важных исследований, которые ни в коем случае не должны стать достоянием публики, и её системы безопасности. Принять все необходимые меры для предотвращения побега подопытных изнутри и для предотвращения попыток абордажа снаружи было достаточным до появления в Пространстве Цитадели людей.
   Сильнее всех ошибся, конечно, один ныне покойный турианский генерал, но это было давно и все уже были в курсе этой ошибки.
  
   * - нечто (комбинация условий, как правило - просто специальный предмет), что провоцирует эволюцию пиджи в другую породу. Иногда - опасную для окружающих.
  
   ***
  
   Марта сидела в углу своей крохотной клетки, обхватив колени крыльями, и бездумно перебирала пальцами перья. Когда-то давно так делала её подруга Ева, глупенькая - ещё глупее её, но очень-очень добрая. Не то чтобы Марта это помнила, просто ощущение было ностальгически приятным... правда, последнее время и это чувство сильно ослабло.
   Она уже привыкла к почти непрерывной слабой боли в животе и лёгкой тошноте - турианцы так и не догадались перенастроить пищевой синтезатор. Но боль была действительно слабой и всяко лучше, чем спазмы голода. Она уже привыкла к своей жизни в клетке и не помнила совсем ничего, опустившись до уровня обычного животного - может, и к лучшему.
   Её апатию разбила неяркая тёмно-лиловая вспышка, превратившаяся сначала в странно пульсирующий овал, а затем - в высокую, рогатую и хромую фигуру. Сильная когтистая рука ухватила чарли ангела за шею. Промахнуться меньше, чем на сто метров при считавшемся до сих пор невозможным без мощного якоря телепорте на межзвёздные расстояния - это феерическая удача... но у вендигал было своё мнение.
   - Кто ты? Почему здесь ты? ГДЕ МОЙ МАСТЕР?!! - яростно прошипела она в лицо испуганной дикарки.
   Если бы Марта ещё сохранила хоть каплю разума - возможно, она бы и сказала бы что-нибудь... впрочем, маловероятно - настолько сильно парализовал её страх. Венди не стала дожидаться ответа: почувствовав, что её вожделенный мастер не так уж и далеко, она чуть сжала пальцы, ломая шею своей жертвы, и медленно повернулась, оглядываясь по сторонам. В конце концов, ни одна дверь не крепче, чем стены, в которые врезана.
   Ночью системы наблюдения и безопасности работают в автоматическом режиме, в котором они немедленно обнаружили бы изменения в состоянии одной из подопытных, и отреагировали бы соответственно. Днём же вокруг ходило слишком много учёных, техников и просто обслуживающего персонала, и всё, что охранные системы сделали - подали сигнал на пульт дежурного охранника, очень занятого в данный момент горячим обсуждением последних спортивных новостей с зашедшим на огонёк коллегой.
   В отличие от Марты, Венди была примерно всемеро сильнее человека, и хотя тяжёлые ранения, от которых она ещё не полностью оправилась, заметно её ослабили, близость мастера это более чем компенсировала. Сильные крылья Марты с лёгкостью перекрывали все мыслимые уровни чувствительности внутренних датчиков, и потому их просто отключили - ну в самом деле, кому может навредить мелкая пиджи, решившая в очередной раз перепорхнуть с кровати на стол? Так что не было ничего удивительного в том, что дверь, вывороченная вместе с частью комингса, к которому она была приварена, стала полной неожиданностью для выполнявшего штатную проверку техника. Обломки стола, которым Венди и выбила дверь, стали всего лишь финальным штрихом... совсем финальным: одна из ножек вошла в глаз и вышла из затылка.
   Не отвлекаясь на медленно растекающуюся голубую лужу, вендигал осмотрела довольно просторное помещение с тремя рядами плотно составленных громоздких конструкций - таких же, как та капсула из которой она сама только что вышла. Её интересовала третья от дальнего конца противоположного ряда. Не обращая больше ни на что внимания, она подошла к капсуле и, не заморачиваясь с замками, просто вырвала дверь.
   - Мастер? - робко спросила она, глядя на лежащую на кровати фигуру.
   - А, Венди! Рад тебя видеть. - Карл, казалось, совершенно не удивился её появлению. - Ждал тебя немного раньше, но, похоже, тебе досталось сильнее, чем я думал. Уже начал беспокоиться, что тебя совсем убили. Кстати, спасибо. - укротитель зевнул, подвинулся к стенке и похлопал рукой по краю кровати, вопросительно глядя на пиджи.
   Венди, с показной робостью теребившая подол своего порядком потрёпанного платья, покраснела, как анимешная школьница, столкнувшаяся со своей Главной Любовью Всей Жизни и собирающаяся упасть в обморок, но лишь тихонько качнула головой.
   - Мастер, надо выбираться отсюда. - момент, который она в своём плане почему-то напрочь упустила.
   - Тогда надо выпустить остальных. Тут есть ещё один укротитель и минимум пара десятков разных пиджи, думаю, большинство не откажется нам помочь.
  
   ***
  
   Позже, когда Галактика достаточно узнала о людях и пиджи, уже ни у кого не возникал вопрос, долго не дававший покоя тем, кто расследовал события в секретной лаборатории Иерархии, сначала приславшей сигнал тревоги, а потом переставшей отвечать на вызовы: почему люди потратили целых два часа на разнузданную оргию, вместо того, чтобы сразу пробиваться к ангарам? Впрочем, задержка стоила им куда меньше, чем заслуживала: ворвавшиеся бойцы охраны были разорваны в клочья, не успев выстрелить и по паре раз. Что турели в помещении стреляли по своим - тоже, в общем-то, потом никого не удивляло.
  
   ***
  
   - Ах! Да! На-ко-нец-то! - проговорила Венди в такт, не упустив момент проморозить голову неосторожно выглянувшего из-за угла турианца. Второй укротитель был занят с другими пиджи, те же, что пока только дожидались своей очереди на приручение, разбившись на две неравные группки с радостным предвкушением отбивали атаки местной охраны и собирали что только могли найти полезного.
   Два месяца вынужденного отдыха ничуть не убавили мастерства опытным укротителям. Впрочем, даже самые темпераментные из освобождённых пиджи понимали, что сейчас нет времени ни на что, кроме абсолютно минимальной прочистки мозгов. Представительницы боевых пород ринулись в бой едва ли не с одним поцелуем на удачу, технарки отправились взламывать системы базы с чуть большей подготовкой, укротители же сосредоточили свои силы на магических пиджи... ну, точнее, Карл сначала немного отвлёкся на освободившую всех Венди - что, учитывая, репутацию её породы, не вызвало никаких нареканий - по крайней мере, не вслух. Впрочем, действительно немного - даже не озаботившись поправить одежду, вендигал обрушила в дверной проём весь свой арсенал ледяных атак, немедленно поддержанных другими. Убедившись, что враги достаточно заняты, и получив от технарей подтверждение, что электронные системы базы окончательно сменили владельцев, она фазировала сквозь стену. Единственная из всех, способная проникнуть куда угодно - с небольшой конкуренцией со стороны пары эволюций куноичи* - да ещё и сильный боец сама по себе, она была очевидным выбором, чтобы добыть языка и, желательно, пилота. Допрашивать их, к её большому сожалению, поручили психическим пиджи. Впрочем, так решил Карл - и, значит, это было правильно.
  
   * - Kunoichi - базовая (но весьма эффективная как разведчик) пиджи-ниндзя; большинство её эволюций являются более способными и эффективными разведчиками, убийцами, диверсантами - и вообще специалистами по любым тайным операциям.
  
   ***
  
   После дюжины лет совместных приключений к судьбе, сведшей его с едва созревшей* вендигал в нежном возрасте шестнадцати лет, Карл относился более-менее философски. За это время он накрепко уяснил пару невеликих секретов этой породы: во-первых, вендигал больше всего на свете хочет, чтобы её мастеру было хорошо - надо только следить, чтобы её представление об этом "хорошо", не слишком отличалось от его собственного, а во-вторых, вендигал сделает для мастера всё, что (и как) он скажет - надо только следить, чтобы ни при каких обстоятельствах она ни на миг не усомнилась в том, что мастер действительно хочет быть с ней вместе. За двенадцать лет Карл сменил больше десятка разных пиджи - и всего четыре несчастных случая, законный повод гордиться собой для любого владельца вендигал! Ну, даже пять: самый первый, с его предыдущей пиджи, был практически неизбежен, так что его можно и не считать.
  
   * - примерно 13-14 лет. Ромео, блин, и Джульетта!
  
   Венди стала одной из причин, почему он решил перебраться в самую дальнюю и заштатную Лигу: меньше шансов найти приключения на задницу, если у неё в голове что-нибудь перемкнёт. Ошибся, бывает: приключения пришли "снаружи".
   Участие в войне против захватчиков было более сложным решением, но стоимость билета в одну из немногих подходящих Лиг и двадцатипроцентная скидка на боевые породы сделали своё чёрное дело.
   Даже идея самому подойти ближе к передовой, чтобы иметь возможность лучше контролировать свой свежепополненный гарем в тот момент казалась ему не такой уж и плохой, и первые несколько раз даже себя окупила... а потом вражеские снайперы открыли форменную охоту на таких умных, и если бы не Венди...
   Остальные его пиджи, скорее всего, или погибли, или достались уцелевшим - в общем, невелика беда: здесь, на базе, они только что освободили двадцать девять разных пиджи. Вряд ли Виктор будет возражать, если Карл первым выберет себе нескольких... рыженькая карима*, например, очень даже ничего, или вот шедноби** - и любая отлично дополнит Венди по части скрытности. Ещё технарку, магичку и... ну, в принципе, можно ещё кого-нибудь для ближнего боя взять, а можно и не жадничать... та амазонка*** с одного лишь поцелуя едва на ногах устояла, хотя либидо у них среднее - чем не вариант? Или вот эта явная кошка, которой он прямо сейчас занимается... она, вообще кто? Уп-с, оцелолю****, наверное, всё же не надо... впрочем, в нынешней ситуации, может, и ничего... Вот, точно!
   - Виктор? Как делить будем? - выгадав пару вздохов спросил он коллегу.
   - На корабле. - через полминуты мрачно отозвался коллега.
   - Логично! - не мог не согласиться Карл. Делить шкуру неубитой медведицы***** - только богов гневить.
  
   * - Karima, эволюция куноичи с уклоном в яды. Очень крепкая.
   ** - Shednobi, эволюция куноичи, очень адаптивная. Имеет склонность к медицине.
   *** - полностью соответствует контексту и названию: сильная и крепкая бойцовая пиджи.
   **** - Ocelolita, психическая/магическая пиджи, обладающая дикой магией и притягивающая неприятности.
   ***** - Вообще говоря, снимать шкуру с урсины крайне невежливо, но поговорка всё равно осталась, пусть и чуть-чуть изменилась.
  
   ***
  
   На борту захваченного корвета укротители договорились: каждый выбрал себе по две пиджи (и как-то так совпало, что не пересеклись), а остальных разыграли в кости, и Карлу таки досталась оцелоля.
   Одинокий турианский корвет, летящий едва ли не наобум через пол-Галактики, взяли на абордаж батарианцы в Терминусе, и пара укротителей, после недолгого обсуждения, пересела на гораздо более просторный, пусть и донельзя неуютный крейсер.
   К пиратскому крейсеру, вошедшему в благопристойные регионы Пространства Цитадели, в свою очередь возникли вопросы у азарийского патруля - к счастью, начавшего переговоры с формального представления.
   Проданного крейсера и награды за пиратскую шайку как раз хватило на два "совсем чуть-чуть б/у" фрегата в почти идеальном состоянии и полностью укомплектованных, на которых Карл с Виктором и вернулись на Шаньси, где им торжественно присвоили звание почётных граждан и, как было обещано во время войны, выдали пожизненное разрешение на полноразмерный боевой гарем без ограничения пород.
   Карл был донельзя удивлён, что его мышь-хозяйка* в его отсутствие ухитрилась сохранить дом и даже не попала ни к кому другому в гарем. Продав обеих выживших "лишних" трофейных пиджи, он устроился на непыльную работу в администрации колонии. Вскоре после верная пиджи эволюционировала в тигромышь** и это было самое волнующее событие в жизни Карла на следующие несколько лет - даже оцелоля ничего не могла с этим поделать... не то чтобы она пыталась - не после того, что они все уже пережили.
  
   * - Mousewife, маленькая, тихая, спокойная и фантастически хозяйственная пиджи.
   ** - Tigermouse, эволюция мыши-хозяйки от чрезмерного приручения.
  

Оценка: 7.10*31  Ваша оценка:

РЕКЛАМА: популярное на LitNet.com  
  О.Гринберга "И небо в подарок" (Попаданцы в другие миры) | | А.Минаева "Свадьба как повод познакомиться" (Современный любовный роман) | | П.Белова "Лишняя невеста" (Попаданцы в другие миры) | | М.Генер "Солнце для речного демона" (Любовное фэнтези) | | С.Грей "Галстук для моли" (Женский роман) | | Т.Блэк "Золушка из небоскрёба" (Короткий любовный роман) | | О.Герр "Захватчик" (Любовное фэнтези) | | Л.Манило "Назад дороги нет" (Короткий любовный роман) | | Д.Хант "Лирей. Сердце зверя" (Любовное фэнтези) | | С.Доронина "Любовь не продаётся" (Романтическая проза) | |
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
П.Керлис "Антилия.Охота за неприятностями" С.Лыжина "Время дракона" А.Вильгоцкий "Пастырь мертвецов" И.Шевченко "Демоны ее прошлого" Н.Капитонов "Шлак"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"