Кузина Лада Валентиновна: другие произведения.

Тайна бабушкиного сундука

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Конкурс "Мир боевых искусств. Wuxia" Переводы на Amazon!
Конкурсы романов на Author.Today
Конкурс Наследница на ПродаМан

Устали от серых будней?
[Создай аудиокнигу за 15 минут]
Диктор озвучит книги за 42 рубля
Peклaмa
 Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Шорт-лист конкурса "Новая сказка-2015" от издательства Аквилегия-М. Повесть о дружбе и приключениях трех мальчишек: питерского интеллигента Леши, нормального московского человека Ромки и донжуана Ваньки.


  
   Глава первая. Нормальный московский человек, питерский интеллигент и донжуан
  
   Ромке не повезло! Наступило очередное лето, а родители, как назло, решили поменять работу. И ладно бы кто-то один из них, а то, как сговорились, оба. Родители остались без отпуска, а бабушка надумала ехать к сестре в деревню. И теперь Ромке только и оставалось, что страдать над своей судьбой: прощай, Москва, и здравствуй, деревня. А ведь там даже Интернета нет! Но делать ничего не оставалось: он набрал несколько дисков любимых игр, приготовил ноутбук, игровую приставку и с тяжелым сердцем отправился с семьей на вокзал. Родители проводили их с бабушкой в вагон, помогли разместиться, потом мама долго целовала Ромку, а тот мужественно терпел ее нежности. Отец поручил слушаться бабу Надю.
   - В воду один не лезь! - наказала мама перед тем, как проводница призвала провожающих освободить вагон.
   - Не буду, - буркнул Ромка, который так и не смирился со своей печальной участью. - Больно надо.
   Паровоз загудел в трубу, колеса скрипнули, и перрон медленно поплыл мимо отъезжающих. Любимая Москва осталась в мареве жаркого июльского вечера.
  
   Рано утром поезд прибыл на вокзал провинциального городка. На стоянке около вокзала бабушка с Ромкой взяли частника и отправились в деревню. Через час подъехали к деревне. Машина остановилась возле старого, но еще крепкого дома салатового цвета. Баба Надя рассчиталась с водителем и постучала. На стук вышла дородная пожилая женщина в очках, баба Шура, ее седые волосы были заплетены в тонкую косичку.
   - Какой большой стал, - ласково засюсюкала баба Шура.
   Баба Надя незаметно толкнула внука, и тот сухо поздоровался:
   - Ну что, в гости надумал? - поинтересовалась баба Шура. - А то я тебя только на карточках и видала.
   - Я тоже, - Ромка был неразговорчив.
   - Ну, ничего. Пообвыкнешься, с мальчишками познакомишься... Тут к Федосье, - продолжила она, - внук приехал, уже с начала лета гостит. Хороший такой мальчик, вежливый. Да и к Зинке, у которой молоко беру, два дня назад внучка из Питера привезли. Ничего такой пацанчик, спокойный. Зинка бахвалилась, что отличник.
   "Больно надо, - думал Ромка, - дружить еще с этими ботаниками. Наверное, только и знают, что книги целый день читать".
   Баба Шура, наконец-то, прекратила болтовню и пригласила гостей в дом. После Ромка пил чай и налегал на пироги с капустой. Начинался деревенский отдых, о котором Ромка совсем не мечтал.
  
   Прошла пара дней, а он уже не находил себе места от скуки. Интернета нет, нормального телевизора тоже, всего три канала постоянно рябят какую-то скуку смертную, да еще радио шепелявит. А тут и бабушка с Шушой, как прозвал бабушкину сестру Ромка, все подзуживают: сходил бы, да прогулялся. Вот только с кем идти? Бегал тут один лопоухий мальчишка младше самого Ромки, все в окна заглядывал, но не дружить же с такой мелочью?
   - Нечего кукситься, пошли за молоком сходим, - предложила баба Надя. - Заодно с бабы Зининым внуком познакомишься.
   - Не хочу я с ним знакомиться, - рассердился Ромка, - он из Питера! Они в Питере зубы и вечером, и утром чистят. А я не хочу быть питерским интеллигентом, я нормальный московский человек.
   - Пошли уж, нормальный московский человек, - рассмеялась баба Надя.
  
   Делать нечего, Ромка, ворча, отправился с ней. Они вместе прошли в сени, где стояли банки с молоком. Баба Надя взяла молоко, оставив взамен пустую баклажку и деньги. Тут отворилась дверь и на пороге появилась полусогнутая сухонькая старушка, хозяйка дома.
   - Привет, Надь, - поздоровалась она, - а энто внучок твой?
   - Мой, Зин, мой.
   - Погодь, сейчас Лешку кликну.
   Ромка заранее весь ощетинился, словно еж.
   "Придет, - думал он, - такой очкарик весь. Отличник ..."
   Больше ничего плохого придумать Ромка не успел, потому что прибежал Леша. Он оказался двенадцатилетним пацаном, всего на год старше, немного повыше Ромки, с густыми русыми волосами и курносым в мелкую веснушку носом. Вполне нормальный мальчишка, даже не скажешь, что из Питера. Они сдержанно поздоровались, и Леша предложил пойти погулять. Мальчишки вышли во двор и огляделись. Ромка неспешно подошел к Леше и толкнул его плечом.
   - Я три года на карате ходил, - предупредил Леша.
   - А я на таэквондо, - парировал тот.
   - У меня и пояс есть, синий.
   - По-одумаешь, у меня тоже есть, - похвастался Ромка, затем немного подумал и предложил: - Драться будем?
   - Немного можно, - согласился Леша.
  
   Мальчишки налетели друг на друга и повалились на траву. То Ромка заламывал Леше руки за спину и ронял на землю, навалившись всем телом. То Леша делал захват за горло, так что Ромка и пошевелиться не мог. Силы их были примерно одинаковы, так что борьба закончилась вничью. Они поднялись, и Ромка заметил:
   - А здорово я тебя!
   - Здорово, - подтвердил Леша.
   - Ты тоже ничего, - признал нормальный московский человек.
   - Куда пойдем? - спросил Леша.
   - Не знаю, - пожал плечами Ромка, - я тут раньше не был.
   - Давай, к реке сбегаем, - предложил Леша. - Ночью гроза была, там воды, наверное, целое море!
  
   Они пошли за деревню, где среди пологих склонов протекала небольшая речушка Региня.
   - Ребята, подождите! - сзади послышался взволнованный крик. К ним несся тот самый ушастый мальчишка, который до этого нарезал круги вокруг Ромкиного дома. - Можно, я с вами?
   Ромка равнодушно отвернулся в сторону, ему совсем не хотелось знакомиться с этим пацаненком. Леша тоже не проявил энтузиазма.
   - Мы на речку идем, - заметил он. - Тебе туда, наверное, нельзя.
   - Мне можно, - не согласился тот. - Я тут все знаю. Я и на речку часто бегаю, мальков ловлю, купаюсь еще. Меня Ваней зовут.
   Пришлось знакомиться. Ванька, как оказалось, был всего на полгода младше Ромки, хотя и ниже ребят почти на целую голову. Смешной, густо усеянный веснушками, с торчащими ушами и постоянно улыбающийся мальчишка. Старшие приятели приняли его в компанию, и они отправились на речку.
  
   Леша оказался прав: еще вчера лениво тянущая свои воды Региня сегодня заметно поднялась и раздраженно бурлила.
   - Сейчас здесь делать нечего, - Ванька задумчиво почесал в затылке. - Ни мальков не половить, ни камни покидать, чтобы они по воде прыгали.
   - Может, еще куда пойдем? - спросил Леша. - А то тут не очень интересно.
   Ванька весь приподнялся, глаза его загорелись, и он приглушенным голосом предложил:
   - А давайте, в заброшенный дом сходим в конце деревни.
   - Да ну, - не согласился Ромка. - Что я там забыл?
   - Там это, привидения, говорят. А еще клад зарыт, - пояснил Ванька.
   - Что-то не хочется, - мотнул головой Леша. - Я, конечно, в привидения не верю, но, думаю, клада там тоже нет.
   - Есть клад! Точно. Только его найти никто не может, а привидения днем не показываются, - не унимался Ванька. - Ну, пойдемте.
   Другие мальчишки не очень поверили в историю с привидениями и кладом, но на речке было скучно, и приятели решили заглянуть в загадочный дом.
  
   "Дом с привидениями" издалека казался вполне обычным. Краска на покосившихся стенах давно облупилась, ступеньки крыльца скрылись за высокой травой. Но стоило подойти поближе, как ощущение тайны сразу же охватило мальчишек. Словно они очутились в новогоднем вечере, когда не можешь уснуть в ожидании чудесного подарка под елкой. Приятели прильнули к окнам и попытались хоть что-нибудь рассмотреть.
   - Не видно, - сказал Леша, - словно паутина мешает. Может, пойдем обратно?
   - Боишься? - вскинулся Ванька.
   - Нет, просто там пыльно, наверное. Не хочется пачкаться, - попытался отговориться Леша.
   - Да прям, - не поверил Ромка. - Боишься ты, Лешечка.
   - Ничего я не боюсь.
   - Тогда пошли, - Ромка ногой распахнул дверь и первым вошел в дом.
   За ним последовал Ванька, а затем и Леша, осторожно оглядывающийся по сторонам.
   Под Ромкиной ногой скрипнула половица. Звук разрезал сгустившуюся тишину.
   - Что это? - напрягся Леша.
   - Пол скрипит, - нарочито грубым голосом, чтобы спрятать волнение, ответил Ромка.
   - А-а...
  
   Они осмотрелись: в сенях стояла почерневшая от времени лавка с пустыми ведрами, хромая этажерка со съехавшей стопкой журналов и занозистое коромысло. В конце коридора виднелась деревянная лестница, ведущая на чердак, слева - дверь в избу.
   - Ну, идем? - поинтересовался у друзей Ромка.
   В это мгновение налетевший ветер хлопнул входной дверью, и мальчишки оказались в полной темноте. Первым не выдержал Ванька. С тонким криком он бросился назад, нащупал выход и вылетел наружу. За ним устремились и двое приятелей.
   - Это же просто сквозняк, - опомнился Леша.
   - Хочешь вернуться? - съехидничал Ромка.
   - Да там ничего интересного нет, одна рухлядь какая-то.
   - Нет, есть, - не согласился Ванька. - Там точно клад есть. А дверь привидения захлопнули, чтобы мы ничего найти не могли.
   - Да ну его, этот клад. Больно надо, - и Ромка, не спеша, пошел прочь.
   Мальчишки поплелись следом. Дом с его тайной остался позади.
  
   Приятели отправились в огород к Ваньке, где росла сочная наливная малина. Вскоре пришла его бабушка с Ванькиной сестрой Светкой. Светка сразу же напросилась остаться с мальчишками. Те сморщились, но согласились немного потерпеть. Все вместе они стали играть в догонялки. Водой назначили Светку, которая бегала за ними со счастливым визгом. Пару раз мальчишки ей поддавались, и она просто умирала от восторга.
   - Девчонка... Смешно! - заметил Ромка, когда Светка, схватив Лешу за ногу, никак не захотела от него отцепляться. В результате оба повалились на траву.
   - А я люблю девчонок, - признался Ванька. - И они меня тоже.
   - Да прям, - не поверил Ромка, - ты же веснушчатый.
   - Честно! - заверил Ванька. - Только девчонки все время ругаются, кого из них я больше люблю. А мне они все нравятся.
   - А я их терпеть не могу. Задавалы! - сморщился Ромка.
   - А я со всеми дружу, - влез в разговор Леша. Ему удалось отцепиться от Светки, и он поскорей подсел к приятелям. - И с мальчиками, и с девочками. А ты, Ванька, это, ветреный. Так мальчик называется, которому все девчонки нравятся.
   - Он не ветреный, - оспорил Ромка, - он дон Жуан. Я тут с родителями кино смотрел. Там один мужик во всех влюблялся. А потом, чмок-чмок-чмок...
   Тут Ромка выразительно вытянул и зашевелил губами.
   - Влюбился в одну тетеньку, - продолжил он, - ее донна Анна звали, а она замужем была. Тогда дон Жуан убил ее мужа, Командора, а сам хотел на этой тетеньке жениться. А тот Командор превратился в статую и убил этого дон Жуана. Мне мама сказала, что такие дядьки, которые во всех влюбляются, донжуанами называются. Так что ты, Ванек, самый настоящий донжуан.
   - Донжуан, - попробовал слово на вкус Леша, и оно ему понравилось. - Прикольно!
   - Ага, прикольно, - в довольной улыбке расплылся Ванька. - Я такой, мне почти все девочки нравятся.
   - Только трудно тебе потом жениться будет, - подколол приятеля Ромка. - Выбрать-то придется одну.
  
   Глава вторая. Сокровища, которых нет, и большая рыба
  
   На следующее утро Ромка проснулся от того, что его растолкала бабушка:
   - Пришли к тебе.
   Ромка, позевывая, спустился вниз и увидел приятелей.
   - Мы к Ваньке идем. Давай с нами, - предложил Леша.
   Ромка согласился, и они втроем отправились к другу - бабушка поручила тому посидеть со Светкой, пока она сходит в соседнюю деревню в магазин. Ходила в магазин Ванькина бабушка целых два часа. За это время Светка измучила мальчишек. Она то требовала, чтобы с ней играли в прятки, то хотела есть, то пить, то просила почитать книжку.
   - Ужасная у тебя сестра, - признался Ромка, когда вернувшаяся бабушка отпустила их на свободу.
   - Это еще что! Когда я с ней один, мне еще не так достается. Вечно заставляет меня возить ее на спине, - пожаловался Ванька.
   - А что? Давайте играть в всадников. Кто дольше других на спине прокатит? - предложил Леша.
   И они начали развлекаться. Один подхватывал на закорки друга и тащил, пока сил хватало. Третий же камушками отмечал, кто сколько продержался. По подсчетам выходило, что побеждал Ромка.
   - Это потому, что ты самый тяжелый, - насупился Ванька.
   - Не потому. Просто я самый сильный, - Ромка согнул руку и продемонстрировал бицепсы. Приятели уважительно пощупали мышцы и похвастались своими.
   - По последнему разочку? - спросил Ванька. И они еще по разу прокатились на спинах друг друга.
   И как-то так оказалось, что дорога вывела их к дому с привидениями. Ребята замерли: каждый понял, что сильно хочет вновь заглянуть туда. Тайна манила и отпугивала одновременно.
   - Пойдем? - полуутверждающе спросил Ромка, и они зашли в дом, предварительно подперев дверь камнем.
   В комнате ничего интересного не обнаружилось: развалившаяся прялка, несколько лежащих стопкой половиков, давнишняя мебель и печь с лежанкой.
   - Клад обычно в потайных местах прячут, - с интонацией великого знатока заявил Ванька.
   Мальчишки стали искать потайные места. Они заглядывали в печку, стучали по стенам в поисках пустот, ползали по полу, надеясь отыскать вход в подвал.
   - Ничего тут нет, - разочарованно заметил Ромка.
   - Ага, - согласился Леша, - пошли домой.
   - Ребята, а чердак? - предложил младший приятель.
   - Да ну его, - пожал плечами Ромка.
   - Мы же первооткрыватели, - заметил Ванька, - значит, должны и чердак исследовать.
   Пионеры пространств под крышей полезли вверх по приставной лестнице.
  
   Чердак был весь завален старыми досками и сеном.
   - У-у, ерунда какая, - Ромка с досадой пнул по дереву.
   - Да-а, клада здесь точно нет, - Леша присел на пол.
   - Можно тогда поиграть в горки, - предложил Ванька. - Забраться на самую верхушку сена, а потом скатиться с него. А еще можно в нем всякие норы сделать, типа убежища.
   Мальчишки сначала пару раз съехали со стога, а потом принялись рыться в соломе, изготавливая в ней туннели для будущего лабиринта.
   - В центре сделаем тайную комнату, - командовал Ромка. - Это место будем только мы знать.
   Они продолжили работать с удвоенным энтузиазмом.
   - Пацаны, - послышался взволнованный голос Ваньки, - лезьте ко мне. Я тут что-то непонятное нашел.
   Они быстро пролезли к приятелю и ощупали неизвестный предмет.
   - Не пойму, ящик, что ли? Давайте, его вытащим, - приказал Рома.
   Мальчишки поднапряглись и достали из сена огромный сундук, из темного матового дерева, обитого по бокам железом и расписанного яркими птицами с пышными хвостами.
   - Сокровища, - пискнул Ванька.
   - Наверно, клад, - согласился Леша. - Надо крышку поднять.
   Они ухватились за тяжелую крышку и открыли сундук. Никаких сокровищ там не было, на дне ящика лежали различные предметы, даже отдаленно не напоминавшие о несметных богатствах и золотых коронах. Леша достал один их них:
   - Дощечка какая-то.
   - На плот похоже, игрушечный, - предположил Ванька.
   - Дай посмотреть, - протянул руку Ромка.
   И так получилось, что все одновременно дотронулись до дощечки. В тот же самый момент пол чердака провалился, и они оказались на огромном плоте, спускавшемся вниз по реке.
  
   Ромка сначала не поверил собственным глазам, приятели находились в таком же смятении чувств.
   - Блин, пацаны, - закричал Ромка, - мы где?
   - На воде, - растерянно протянул Ванька.
   - Это все ты виноват: клад, клад! - не выдержал Леша.
   Ванька лишь виновато повел плечами:
   - Ребята, но я же не знал.
   - Ага, не знал! Как мы теперь домой попадем? - Леша сел и заплакал. Ромка также почувствовал, как тугой комок собирается в горле.
   - А, может, снова до плота дотронемся? - предложил Ванька.
   Они попробовали, но ничего не вышло.
   - Наверное, это типа квеста, - выдвинул гипотезу Ромка, стараясь сохранить самообладание. - Надо что-то сделать, приплыть куда-нибудь и тогда можно будет...
   - Попасть на другой уровень, - мрачно продолжил питерский интеллигент. - А я не хочу на другой уровень, я домой хочу.
   - Да ладно дуться. Давайте, шалаш обследуем, - предложил Ванька.
   На плоту стоял просторный шалаш, собранный из сухого тростника. Но это обстоятельство у двух других приятелей энтузиазма не вызвало.
   - Тебе надо, ты и лезь туда, - буркнул Ромка.
   - И полезу, - обиделся Ванька.
   Через некоторое время раздался его радостный возглас:
   - Пацаны, гляньте, тут и удочка есть, и ножик, и даже спички с котелком.
   - И что?
   - С голоду не помрем! - объявил источник свалившихся проблем.
   - Ага, - взъелся Ромка, - а наживка у тебя есть? Или ты думаешь, что рыба на голый крючок клюнет?
   С этими словами он выхватил из рук Ваньки гибкое удилище и с ехидной ухмылкой, обозначающей его скептицизм, закинул поплавок в воду.
   - Сейчас, клюнет! - злорадствовал он. - Огро-о-мная такая рыбешка схватит.
  
   В этот же момент леска напряглась, и удочку заметно повело в сторону. Ромка понял, что может свалиться в реку.
   - Ребята, помогите! - успел крикнуть он.
   Плот летел по реке с небывалой скоростью. Мальчишки крепко держали Ромку, а тот удилище.
   - Бросай удочку, дурак! - надрывался Ванька.
   - Сам дурак! Не брошу! - кричал в ответ нормальный московский человек.
   Наконец, рыба устала, и приятели с трудом вытащили большую, килограммов на пять, рыбину. Она лежала на плоту и ежесекундно открывала рот. Ее чешуя переливалась всеми цветами радуги, глаза казались золотыми, а заостренный нос по форме напоминал меч.
   - Круто, - обрадовался Ванька, - можно будет уху сварить.
   - Надо бы узнать, - засомневался Леша, - вдруг, она ядовитая? А то у нее окраска очень яркая. Я читал, что животные так предупреждают, чтобы их не ели.
   - Да ну, ерунда какая, - проворчал Ромка. Ему неожиданно стало жалко выловленную рыбу: - она не ядовитая, а красивая.
   - И вкусная, - добавил Ванька.
   - Да что ты привязался? - оборвал его Ромка. - Вкусная, вкусная... У нее, может, дети есть, маленькие мальки, а ты только о еде и думаешь.
   - Подумаешь! - обиделся тот. - Сам, когда кушать захочешь, запоешь как миленький.
   - И не запою.
   - Ладно, не ругайтесь, - вмешался Леша, - мы можем к берегу причалить и ягоды насобирать.
   И они общими усилиями столкнули добычу в воду.
   - Эх, какой обед пропал, - только и вздохнул Ванька.
  
   Приятели взяли лежавшие на плоту шесты и, отталкиваясь ими от дна, причалили к покатому берегу. Затем втащили плот на землю, чтобы не унесло течением, и отправились на поиски даров природы. Лес поражал необычностью: деревья были гораздо выше обычного, их янтарные стволы стремились к небу. Листья и хвоя оказались изумрудного, словно морская вода цвета. Пахло горным воздухом и весенней прохладой. Росли удивительные цветы, но приятелям слишком хотелось есть, поэтому было не до окружающих чудес. Они начали искать ягоды, но ничего съедобного не нашли. Грибы имелись, но никто не знал, какие съедобные, а какие и трогать нельзя.
   - Надо было грибы внимательнее изучать, - ворчал Леша, - а то на картинках они одни, а в этом лесу совершенно другие. То зеленые, то сиреневые, то голубые в желтую крапинку. Вот вы такие грибы где-нибудь еще видели?
   Они переглянулись и отрицательно замотали головой.
   - Вот и я не видел. Съешь такой и все, привет родителям.
   Мальчишки сели рядом с плотом и принялись мечтать.
   - Да-а, - грустно протянул Ванька, заглядывая в пустой котелок, - сейчас бы щец наваристых или макарон с сыром.
   - А я бы от пельменей не отказался и бутера с копченой колбасой, - добавил нормальный московский человек.
   - Я бы пиццу съел, - присоединил свои пожелания Леша.
   Ванька расстроено щелкнул ложкой по котелку и обомлел: прямо на его глазах посудина заполнялась ароматно пахнущим свекольным борщом.
   - Ребят, здесь еда!
   После они по очереди черпали из котелка, каждый раз удивляясь:
   - А у меня курица.
   - Ого, а мне плов попался.
   - Пицца, как я хотел!
  
   Затем собрали сухой валежник и развели костер. В темнеющем небе искры походили на маленьких пляшущих человечков. Приятели разлеглись на траве.
   - Прикольно получилось, - заметил Ромка, глядя на дым от костра.
   - Ага, настоящая скатерть-самобранка, только железная, - подтвердил Леша.
   - Все-то ты, Лешечка, знаешь, - прищурился Ромка, - а еще говорил, что не ботаник.
   - Не ботаник, просто книжки иногда читаю. У нас по литературе были русские народные сказки.
   - У нас тоже были, - добавил Ванька. - Я читал про щуку, которая желания исполняла. А еще есть такая сказка про золотую рыбку.
   - Пушкин написал, это даже я знаю, - отмахнулся Ромка.
   - Так, может, у нас не котелок, а рыбешка волшебная? Ты ее освободил, а она нам желания исполняет?
   Мальчишки переглянулись и, взявшись за руки, загадали: "Хотим домой". В тот же миг берег исчез, а они вернулись на чердак заброшенного дома.
   - Хорошее приключение было, - улыбнулся Ванька, - лучше, чем клад.
   - Ага, клево получилось! Как будто не по настоящему, - признал Ромка. - Вот это сундучок!
   - Эх, рассказать бы кому, да не поверят. Может, еще куда махнем? - предложил Ванька.
   - Знать бы точно, что домой вернешься, тогда можно махнуть, - согласился Леша.
   - Хорошего понемножку, - подытожил третий приятель. - Давайте, сундук, как следует, спрячем, чтобы никто не нашел.
  
   Мальчишки зарыли находку поглубже в сено и отправились по домам.
  
   Глава третья. Прятки в лабиринте
  
   На следующее утро все, по привычке, встретились у Ромки. Баба Надя сперва усадила друзей завтракать густой рисовой кашей и только затем отпустила на улицу. Мальчишки высыпали во двор и, после небольшого совещания, отправились на речку.
   - Не, а прикольно вчера получилось, - начал Ванька. - Ромка такой: "счас клюнет, счас клюнет", а тут рыбина ка-а-ак схватила крючок и чуть Ромочку в воду не утащила.
   - Ага, - не согласился Ромка, - у меня чуть сердце из пяток не выскочило, еле удержался.
   - Да, целое приключение получилось, - подвел итоги Ванька. - Ребят, а, может, хоть одним глазком еще в сундуке посмотрим?
   - Не знаю, - протянул Леша, - что-то пока не хочется.
   Но Ванька все уговаривал приятелей, и те согласились.
   Дорога к избе заняла немного времени. По дороге ребята встретили стадо коров. Леша с Ромой посторонились, пропуская животных, а Ванька, как ни в чем не бывало, прошел через стадо. Потом он поинтересовался:
   - Чудики, вы чего коров-то боитесь? Они же не кусаются.
   - Это мы так, на всякий случай, - объяснил Леша, - вдруг, на ногу наступят или еще чего.
   - Или бодаться начнут, - вставил Ромка.
   - Наши не бодаются, пошли быстрее, - ободрил Ванька.
  
   Мальчишки подбежали к дому. Нерешительно потоптались на крыльце, потом Ромка махнул рукой, и друзья полезли на чердак.
   - Только давайте что-нибудь простое выберем, - предложил Леша, - безобидное.
   - А как выбирать? - пожал плечами Ромка.
   - Посмотрим, что там есть.
   Вещей в сундуке было немного: блестящий диск, засохший цветок, игрушечная лошадка, маленькая рапира, белое перышко, небольшие санки и алый лоскуток.
   - О, платок, - Ванька достал красную тряпочку и помахал в воздухе.
   Ромка подтолкнул локтем Лешу и заявил:
   - Кто о чем, а Ванька о девчонках. С такими платочками девочки танцуют.
   Он зажал в щепоти воображаемый лоскут, взмахнул им и закружился на месте. Потом добавил:
   - Смешно!
   - Или это флаг, - выдвинул гипотезу Леша.
   - Ага, будем как на олимпийских играх: там люди по стадиону с флагами бегают, я видел, - подхватил Ромка.
   - С флажками легко, - как бы невзначай заметил Ванька.
  
   Они переглянулись и, не сговариваясь, одновременно дотронулись до лоскутка. Как и в прошлый раз, пол под ними провалился, и они очутились на темной лужайке, посреди которой росли плотные заросли кустарника. Мальчишки подошли к кустам, которые были им всего по пояс, и заглянули вовнутрь. Там кустарник образовывал спиральные загогулины, которые то обрывались тупиком, то заворачивали в противоположную сторону.
   - Странное какое-то место, лабиринт что ли? - удивился питерский интеллигент.
   - Девчонок точно нет, - съехидничал Ромка, подмигивая Ваньке.
   - Ну и ладно, - вздохнул тот. - А что делать-то?
   - Пройти, наверное, - допустил Леша. - Вот тут дырка небольшая, наверное, вход. А где-то там выйти можно. Пройдем и домой, наверное, вернемся.
   - Как-то легко, - насторожился нормальный московский человек.
   - С рыбой тоже легко было, - не согласился младший из друзей.
   Леша запихнул ставшим больший платок в карман и шагнул в заросль, следом вошли и приятели. Тотчас же проход за ними затянулся, небольшой кустарник полез ввысь, и перед друзьями оказалась сплошная высокая стена из деревьев. Их стволы плотно сомкнули ряд, не оставляя между собой ни малейшей щели.
   - А кто-то говорил, что легко будет, - риторически заметил Леша.
  
   Мальчишки оглянулись: рядом с бывшим входом висела табличка, на которой огненными буквами высветилась надпись: "Добро пожаловать в лабиринт. Чтобы его пройти, соблюдайте два условия: двигаться надо все время вправо, из двух расположенных рядом проходов выбирайте левый. Но действуйте быстро и решительно: в центре лабиринта живет бык. Он очень злой и очень сильный. И хотя он плохо слышит и чует, он прекрасно видит и тоже бежит к выходу. Постарайтесь обогнать его, или останетесь тут навсегда. Бык очень злой". Надпись вспыхнула и погасла, мальчишки молча переглянулись. Затем Леша достал из кармана красную тряпку и внимательно осмотрел ее.
   - Девчонки танцуют, флагами машут, - сплюнул Ромка, - перед быком махать будем и танцевать с ним же, если не успеем. Тьфу!
   - Как тореадор! - на Ваньку известие о быке подействовало самым удивительным образом: ео глаза зажглись, и он словно стал выше ростом. Ванька пропел: - "Тореадор, смелее в бой!"
   - Не тореадор, - поправил всезнающий Леша, - тореадоры так, они только дразнят быка, тряпкой перед ним машут. Мулетой называется. А главный, кто быка убивает, матадор.
   - Ну, матадором, - восхищенно произнес Ванька. - Представляете, бык на тебя летит, ты перед ним платочком трясешь, а потом, раз, и в самый последний момент вбок отступаешь, а это страшилище мимо тебя проносится.
   - Можешь махать, когда бык появится, - великодушно разрешил Ромка, но Ванька почему-то мулету брать не захотел, и Леша вновь спрятал легкое полотно в карман.
   - Ребята, давайте быстрее, а то бык может обогнать, - осторожничал он.
   Словно в подтверждение его слов где-то вдали раздался пробирающий до костей рев огромного животного, и приятелям стало не по себе. Все как-то посерьезнели и подобрались.
   - Надо от тряпки куски нарвать, будем их на ветки привязывать, где повернем. Чтобы потом знать, мы здесь проходили или нет, - скомандовал Леша.
   - Я один мультик смотрел: там пацан клубок ниток в лабиринте разматывал, - подтвердил Ромка.
   - Его Тесей звали, бежим быстрее, - кивнул Леша, и они помчались.
  
   Время летело сорванной пружиной. Казалось, что бесконечная путаница поворотов никогда не кончится. В мышцах ног поселилась усталость, дыхание сбилось, со лба капал противный пот.
   - Все время направо, а из двух проходов тот, что левее, - как скороговорку повторял Ванька. Его веснушчатое лицо раскраснелось, воздух с прерывистым свистом вырывался из легких.
   - Давай скорее, - торопил Ромка.
   - Не могу, у меня уши о воздух тормозятся.
   - Чего? - удивился московский человек.
   - Бегать и плавать тем легче, у кого все такое округлое. А у меня уши от головы во-о как отстают. Я быстрее не смогу.
   В стене показались два отверстия, мальчишки собирались забежать в левое, как было велено указателем. Но в этот миг услышали тяжелый рев гораздо ближе и от страха свернули в правый проем лабиринта.
   - Блин, не туда бежим! Надо было в левую дыру, - крикнул Ромка.
   - Некогда возвращаться, - ответил Леша, - я уже и ленточки привязывать не успеваю. Кидаю просто.
   И тут, как на беду, Ванька споткнулся о корень и упал.
   - Пацаны, я, кажется, ногу подвернул, - струхнул он.
   - Некогда! - рявкнул Ромка, подхватывая его.
   С другой стороны Ваньку подцепил Леша, и они побежали втроем. Ванька смешно подпрыгивал на здоровой ноге.
   - Бросьте меня.
   - Нечего из себя героя корчить, - разозлился Ромка, - а то схлопочешь.
   Мальчишки мчались из последних сил, казалось, что за спинами слышится тяжелое дыхание приближавшегося животного. Неожиданно в стене они увидели небольшой лаз.
   - Лезь туда, - приказал Ромка.
   Ванька испуганно вытаращил глаза:
   - А вы?
   - Мы дальше побежим выход искать, потом за тобой вернемся, - объяснил Ромка. - Ленточку только привяжи, чтобы мы тебя быстро нашли.
   Но Ваньке было страшно оставаться одному:
   - А он меня не найдет?
   - Нет, он в стене тебя не заметит, - успокоил его Леша. - Прячься, мы побежали.
   Тот нырнул в отверстие, а приятели помчались дальше.
   - Черт, у меня уже бок колет, - пожаловался Ромка.
   - Не разговаривай, так кислород больше расходуется. Скоро второе дыхание открыться должно, - обнадежил его Леша.
   - Ерунда все это, - буркнул Ромка, но замолчал.
   Коридор сделал виток, и они вернулись к тому проему, куда до этого неправильно свернули.
   - А ты точно уверен, что этот тот проем, а не предыдущий? - поинтересовался Ромка, стараясь унять прерывистое дыхание.
   - Ага, - кивнул Леша, - я до этого ленточки привязывал, а тут испугался и бросил. Вон она, лежит. Повезло, что в тупик не уперлись.
   - Быка что-то не видно.
   - Давай так, - предложил Леша. - Ты возвращайся и забирай Ваньку, потом бегите все время прямо, а не обратно, а я вас здесь караулить буду.
   Ромка размял правый бок, стараясь унять неприятные ощущения:
   - А если бык?
   - Если бык, то я следом за тобой нырну, я не очень устал, да и бегаю лучше. Он на меня отвлечется, а вас не заметит. Вы с Ванькой выскакивайте и бегите в следующий проход, а я потом за вами. Только пусть Ванька, как хочет, но терпит.
   - Помчали, - с этими словами Ромка бросился в проход.
  
   Леша стоял в лабиринте и настороженно вслушивался. Обступившая тишина пугала его, уставшее сердце колотилось о грудную клетку, отдаваясь неприятным звоном в ушах, а легкие никак не могли надышаться. Совсем рядом раздалось приглушенное всхрапывание, мальчик напрягся. Он бы с удовольствием побежал вперед, но тогда друзья, выбравшись из петли, могли натолкнуться на чудовище. Выход был один: если бык все же появится в коридоре, броситься в отверстие и постараться обогнать его. А друзья к тому времени должны будут успеть выскочить из петли. Только успел Леша подумать обо всем этом, как из-за поворота показался огромный бык: под иссиня-черной кожей перекатывались налитые мышцы, в маленьких глазах разгорался алый блеск, а огромные рога пугали своей остротой.
   "Наколет такими, только пискнуть успеешь", - Леша сорвался с места.
   Бык заметил его и издал душераздирающий рев.
   - Ребята, - крикнул Леша изо всех сил, - бегите быстрее. Бык уже здесь.
  
   Он летел, не чувствуя землю под ногами. Леша и так в школе бегал лучше остальных ребят, а тут превзошел самого себя. Бык не отставал, Лешу спасало только то, что туннель постоянно петлял, и животное не успевало набрать скорость.
   Когда раздался крик старшего друга, Ромка с Ванькой были уже на полпути. Лешины слова придали им силы, даже Ванька забыл про боль в ноге и мчался, как мог. Выбежав, они свернули направо к следующему проему, только краем глаза отметив, как взрыта здесь земля. Не снижая скорости, они промчались дальше, лишь Ванька на ходу повторял:
   - Берем правее, из двух отверстий выбираем левое.
   Неожиданно перед ними очутился небольшой проем справа, и приятели, не тормозя ни на секунду, завернули в него. И оказались на небольшой лужайке, похожей на ту, что была перед входом в лабиринт.
   - Все, выбрались, - выдохнул Ромка.
   Ванька со стоном повалился на землю.
   - Лешка, давай скорее. Тут выход! - изо всех сил заорал Ромка.
   - Тише ты, - одернул его Ванька, - бык услышит.
   - Ну и что, - отмахнулся приятель, - он из лабиринта выйти не сможет.
   - А если сможет?
   - Тогда бы об этом тоже написано было.
   Ромка в нетерпении попытался вернуться в лабиринт, чтобы посмотреть, как там Леша, но наткнулся на невидимое препятствие - обратно его не пропускали.
   - Черт! - ругнулся он и вновь закричал: - Леш, мы тут, совсем немного осталось.
   В ответ звучала тишина, а после мальчишки услышали дикое, полное ненависти мычание. Ромка нервно обнял себя руками и начал раскачиваться, Ванька тихонечко заскулил от страха за друга.
  
   Леше приходилось совсем туго. Расстояние между ним и зверем неуклонно сокращалось, а до выхода из петли было еще далеко. Он вспомнил про лаз, в котором прятался Ванька и решил укрыться там. Леша поднажал, чтобы оторваться на чуть-чуть от чудовища и стал напряженно всматриваться в стену. Ванька, как и обещал, привязал красную ленточку рядом с лазом. Это позволило Леше сразу нырнуть в отверстие и замереть. К его ужасу появившийся через мгновение бык остановился. Огромный зверь с шумом втягивал в себя воздух и хлестал хвостом по бокам.
   "У него же плохое обоняние", - мысленно шептал Леша. Он сжал кулаки так, что ногти впились в ладони, оставляя глубокие следы. Всего этого Леша не чувствовал.
   Бык постоял краткий миг, затем вновь сорвался в галоп. Леша досчитал до пяти, выжидая, когда чудовище скроется из вида, и побежал в обратную сторону, надеясь обогнать. Тогда он и услышал, как кричит Ромка, и как гневается в ответ бык. Все это придало ему сил.
   Леша несся со всей мочи, усиленно работая ногами и руками. В висках поселился постоянный стук, а уши залило теплой волной. Он пытался сглотнуть, но пересохшее горло это не позволило. Выход из петли уже показался, как он уголком глаза увидел справа от себя вылетевшего из-за поворота быка. Тот приближался со всей мощью скоростного поезда. Не сбиваясь ни на мгновенье, Леша достал из кармана алый платок и подбросил в воздух. Бык отвлекся на мулету и яростно набросился на нее. Леша свернул в соседний проем и вскоре выскочил наружу. Следом за ним, как увидели охваченные страхом приятели, попытался вырваться и бык, но стена сомкнулась перед ним и запечатала проход. Бык со всего маху ударился о деревья, и приятели увидели, как на их глазах страшный зверь превратился в крупную лягушку оливкового цвета. Она издала громкий звук, похожий на мычание, и ускакала прочь. Леша в изнеможении упал на землю. Приятели бросились его обнимать, и все трое перенеслись на чердак старого дома.
  
   Потом они рассказывали, кто что чувствовал и как боялся. Ванька утверждал, что теперь совсем-совсем раздумал становиться и матадором, и тореадором, а к коровам и ни на шаг не подойдет. Ромка повествовал об открывшемся у него втором дыхании и о том, что раньше он думал, что Леша слишком осторожный. А теперь он точно знает, что все они молодцы и настоящие герои, но от сундука даже героям надо отдыхать, а то неизвестно, что в следующий раз будет. А Леша просто молчал и счастливо улыбался.
   - Надо же, - удивлялся он, - это оказалась просто лягушка-бык, я про такую в энциклопедии читал, а мы-то боялись...
   - Наверное, это колдовство такое, - подхватил Ромка, - чтобы мы лягушку за быка приняли.
   - У страха глаза велики, - процитировал Леша и оглядел приятелей.
   Потом протянул правую руку, и каждый из мальчишек накрыл ее сначала правой рукой, а затем левой.
   - Навсегда? - спросил он.
   - Навсегда! - подтвердили они.
  
   Именно в этот день началась дружба нормального московского человека, питерского интеллигента и донжуана.
  
   Глава четвертая. Пиковая дама, появись!
  
   Мальчишки решили, что приключений им как-то хватит. И если волшебная рыба - было здорово, то бык в лабиринте оставил о себе неприятные воспоминания. Такие, что пускаться на новые похождения они пока не хотели.
   - Айда за раками! - предложил на следующее утро Ванька.
   И они махнули на речку. Ванька быстро объяснил, как вытаскивать раков из норок, и началась охота. Постоянно слышались приглушенные возгласы:
   - Ой, вот ведь гад, так за палец хватанул, - преувеличивал Ромка.
   На что Леша хвастался:
   - Это еще что, меня сильнее схватил, я и то не кричу.
   - Да вы не так их берете, пацаны, - учил их Ванька. - Надо руку как бы сверху совать.
   Ромка возражал:
   - Куда сверху? Нора и так узкая.
   - Это ты лапы просто большие отрастил, - ворчал Ванька.
   - Да не, у меня нормальные руки, это у тебя маленькие.
  
   Потом ждали, пока закипит чугунок в печке Ванькиной бабушки, а еще через некоторое время с аппетитом уминали раковые шейки и клешни. После обеда играли в догонялки со Светкой, метали дротики и напоследок устроили пикник. Предложил пойти на речку тот же Ванька. Набрать хворост, зажечь огонь и запечь в нем картошку.
   - Еще хлеб можно пожарить и сосиски, - добавил Ромка.
   Мальчишки разошлись по домам за провиантом, а в назначенное время отправились на берег. Возле реки было на удивление тихо. Солнце умаялось за день и понемногу кренилось к земле, дул легкий ветерок, уносящий дневную жару, тихо перешептывались молодые деревца.
   - Тут местечко одно есть, - поведал Ванька, - мы там с бабушкой иногда костер разводим. Кипятим воду ключевую, баба Федосья листиков разных наберет: ну, малины там, земляники и мяты. И завариваем вместе с чаем. Вкусно-о-о. Только немного пройти надо.
  
   Река сделала очередной поворот, и, спустившись к самой кромке воды, старшие приятели увидели обещанное место для костра: в сени кустарника, с двумя низкими самодельными скамейками и зоной для очага. Область кострища была обнесена камнями, под самим очагом виднелось старое пепелище. Рядом была привязана лодка.
   - А лодка чья? - поинтересовался Леша.
   - Так, дяденьки одного. Он животным врачом работает. Ребят, надо хворост натаскать, - попросил Ванька.
   - Я знаю, что такое хворост, - похвастался Леша, - это такие сухие веточки и прутики, которые под деревьями лежат.
   И они принялись собирать сухие прутики и веточки.
  
   С хворостом не повезло, на хороший костер его не хватало. Ромка, правда, приволок засохшее деревце, но ни топора, ни даже ножика у мальчишек не было.
   - Блин, - разочарованно вздохнул Ромка, - как быть, пацаны?
   - Наверное, надо за топором сходить, - предложил Леша, - только мне бабушка точно не даст.
   - Мне тоже, - подтвердил Ванька.
   В этот момент послышалось приглушенное фырканье, ребята вылезли из-за кустов и увидели незнакомого мужчину на лошади.
   - А-а, дядя Дима, - поздоровался Ванька, - а мы с ребятами костер хотим разжечь, только у нас топора нет.
   Дядя Дима спешился, прошел к будущему очагу и познакомился с приятелями.
   - Это он животным врачом работает, - пояснил Ванька.
   - Ветеринаром, - поправил Леша. - Эта профессия так называется.
   Дядя Дима рассмеялся и потрепал его по волосам:
   - Молодец! Отличник, наверное?
   - Нет, - смутился Леша. - У меня две четверки: по русскому и рисованию.
   - А остальные тройки, как у меня, - засмеялся Ромка, приятели присоединились к нему.
   Топор оказался в лодке. Дядя Дима помог им нарубить валежник на дрова, велел набрать мох с деревьев и острогать хворост. Затем в центр кострища поставили небольшое ведро, захваченное Ванькой, донышком вверх. Под него поместили картошку, сверху аккуратной пирамидкой разложили дощечки. В самом низу костра разместили сухой мох и хворост. Дядя Дима зажег спичку и, прикрывая от ветра, поднес к костру. Мох начал тлеть и загорелся. Потом огонь перекинулся на прутики, после занялись дрова.
  
   Костер потрескивал в тишине августовского вечера, мальчишки запекали сосиски с хлебом, а дядя Дима готовил рыболовную снасть.
   - Дядь Дим, вы рыбу ловить будете? - спросил неугомонный Ванька.
   Тот коротко ответил:
   - Буду.
   - А можно мы с вами? - решил напроситься Ванька.
   Дядя Дима уточнил:
   - А родители вас искать не начнут?
   - Не-е, - махнул рукой Ромка, - не начнут - они в Москве.
   - Тогда возьму, - согласился он, - часок порыбачим.
   Затушили костер. Приятели достали из кострища черный от жара картофель и, обжигаясь, принялись чистить. Внутри картошка была рассыпчатая, сладкая на вкус. Они присыпали ее солью и съели с хрустящими сосисками и хлебом. Затем дядя Дима столкнул лодку в речку, и мальчишки по одному забрались вовнутрь. Дядя Дима взмахнул веслами, и лодка отправилась по Регине.
  
   Воздух над рекой понемногу густел, появились первые комары, послышались хлопки:
   - Лешка, замри, он у тебя на спине сидит!
   - Блин, больно же! - охнул тот, когда Ромка со всего маху припечатал кровососа.
   - Ого, кровавый! - ужаснулся Ванька, разглядывая пятно на Лешиной футболке.
   Дядя Дима вырулил на середину реки и забросил удочку. Мальчишки напряженно вглядывались в водную гладь. Поплавок пошевелился - мелочь пробовала наживку.
   - У нас один раз во-о-от такая рыбина клюнула, - похвастался Ванька. - Правда, пацаны?
   Те согласно кивнули головами, на что дядя Дима только усмехнулся.
   - Тут, чтобы клюнула мало, надо еще вытащить суметь. У меня неделю назад такой лещ сорвался, на пару килограмм.
   - Не, у нас больше была, - Ванька широко развел руки в стороны, - мы ее втроем еле вытащили. Здоровенная.
   Развить свою мысль он не успел, потому что поплавок скрылся под водой.
   - Подсекайте, - тоненько закричал Ванька, и дядя Дима вытащил вполне приличного окушка.
   - Ого, грамм двести будет, - удовлетворенно хмыкнул он.
   Затем рыбалка пошла куда интереснее. Дядя Дима дал удочку мальчишкам, и вскоре они вытащили по рыбке: Леша плотвичку, Ванька красноперку, а Ромка ершика, которого выпустил обратно в воду.
   - Жалко, - пояснил он.
   - О, какая колючая рыба тебе попалась, - рассмеялся дядя Дима. - А ты не колючий?
   - Не, я мягкий и добрый, - расплылся в улыбке Ромка.
   - Ну, правим к берегу? - спросил дядя Дима. - Теперь есть с чем к кошке возвращаться.
  
   Лодка уткнулась в берег. Приятели вышли из нее и собрались идти домой. Дядя Дима предложил прокатиться на коне. Согласились все, кроме Леши:
   - Я, наверное, не буду. А то лошадь и укусить может, или лягнуть. Я читал, что так бывает.
   - Не бойся, Малыш смирный, - успокоил дядя Дима.
   Мерин был коричневого окраса с белыми бабками, его черные хвост и грива лоснились, как шелковые. Губы шевелились, словно Малыш считал про себя детскую считалочку.
   - А я буду, - вызвался Ромка и погладил коня.
   С помощью дяди Димы он вскарабкался в седло и крепко обхватил Малыша за шею. Они неспешно отправились в путь. Затем Ромку сменил Ванька и лишь под самый конец путешествия решился и Леша. Ему казалось, что он скачет на диком жеребце, земля стремительно убегает из-под ног, и нет ничего на свете кроме него, верного коня и скорости. Леша даже головой тряхнул, чтобы избавиться от наваждения.
   - Здорово, - выдохнул он, когда они все прибыли в деревню, - мне очень понравилось.
   - Надумаешь, так заходи, - предложил дядя Дима.
   На этом и разошлись.
  
   Вечером мальчишки договорились встретиться у Лешиной бабушки, чтобы вместе ночевать. Ровно в девять они собрались у бабы Зины. Каждый взял с собой одеяло, подушку и необходимую провизию. По приставной лестнице мальчишки залезли в клети. В помещении пахло душистым сеном и деревом, в окне отражался багряный закат. Они расположились на набитых соломой матрасах и зажгли фонарик.
   - Чего делать будем? - задал вопрос Ромка.
   Ванька надкусил кислое зеленое яблоко и предложил:
   - Может, страшилки будем рассказывать?
   - Как-то не хочется, - отказался Леша. - Потом будет всякое мерещиться.
   - Не боись, мы же рядом, - ободрил его Ромка. - Кто начнет?
   - Ребят, можно я? - вызвался Ванька.
   Он приставил горящий фонарик к лицу и начал:
   - Жил-был один пацан. И вот родилась у него сестра. Все взрослые обрадовались: такая милая. И только брат заметил, что у нее красные глаза, а рот полон острых железных зубов.
   Ванька открыл рот и пощелкал для наглядности:
   - Он говорил об этом взрослым, но никто ему не верил. Думали, что ревнует. И вот девочка росла, а вместе с ней и зубики росли. Смотрит пацан, а сестра-то его в кроватке вставать уже начала. Он подумал: начнет она ползать и все - плохо мне будет. Пацан уже и по ночам плохо спать начал, боялся. И вот однажды ночью сестра из кроватки вылезла и поползла к нему. А глаза-то светятся, а зубы-то стучат и громко так. Доползла она до него, и тут пацан ка-а-ак схватил ее, как достал из-под подушки плоскогубцы, и все зубы повыдергивал. И стала она нормальная, только раз в месяц, когда луна полная, у нее глаза светятся.
  
   Ромка рассмеялся:
   - Это ты про свою Светку, что ли? Она у тебя ужасная.
   Мальчишки похихикали, потом фонарик взял Леша и заунывным голосом поведал:
   - В черно-пречерном космосе, на черной-пречерной планете, на черном-пречерном материке, в черной-пречерной стране, в черном-пречерном городе, на черной-пречерной улице, в черно-пречерном подъезде, на черном-пречерном этаже, в черной-пречерной квартире на черном-пречерном столе стоит черный-пречерный гроб. В черном-пречерном гробу лежит белый скелетик. Отдай мое сердце!
   Последнюю фразу он выкрикнул изо всех сил и одновременно схватил Ромку за руку, но тот не испугался, а лишь ехидно заметил.
   - Ужас, это ж язык устанет столько раз "черный-пречерный" говорить, давай фонарик, моя очередь.
   Он осветил свое лицо снизу и зловещим голосом приступил к повествованию:
   - Однажды школьники решили вызвать матного гномика. Они все красной ручкой написали по матному слову на руке, а потом встали в круг. И вот одна девочка встала в круг и выкрикнула матное слово.
   - И тут, - продолжил Ромка, - появился матный гномик. Он громко рассмеялся прямо в лицо девочке.
  
   Ромка приблизил фонарь поближе и изобразил смех гномика:
   - А потом крикнул ей в лицо: "Умри, умри!" И когда девочка плыла на пароходе, он затонул. Спаслись все, кроме той девочки. Повезло им, которые спаслись!
   - Ага, страшно, - подтвердил Ванька. - Я бы никогда не стал вызывать матного гномика. А то умрешь, как эта девчонка.
   - Еще можно крестового короля вызвать, - всезнающим голосом сказал Леша. - Тогда он твое желание исполнит. Надо ровно в полночь порвать его карту на десять частей и выкинуть в окно, и желание загадать. Обязательно сбудется.
   - Пацаны, - предложил Ромка, - а давайте пиковую даму вызовем?
   - Это как? - поинтересовался Леша.
   - Надо взять зеркало, зажечь около него две свечи, а рядом воду поставить. Потом нарисовать на зеркале дверь и ступеньки, можно помадой. Затем в дверь постучать и сказать три раза: "Пиковая дама, приходи". Когда дверь откроется, надо быстро ступеньки стереть.
   - И?
   - Не знаю, - пожал плечами Ромка. - Наверное, что-нибудь спросить можно или желание загадать.
   - Да ну, - не согласился Леша, - бабушка точно не разрешит гадать, да и помады у нее нет.
   Но Ромка предложил:
   - Леш, может, все же спросишь бабу Зину? А то спать не хочется.
  
   Леша нехотя спустился вниз. Баба Зина, конечно, разворчалась, что внуку заняться нечем и про свечи даже думать запретила: "У вас, вон, фонарик есть. Им и обойдетесь". Но зеркало с миской дала, и даже помаду откуда-то достала, смущенно пояснив, что это одна из ее внучек забыла еще в прошлом году. Мальчишки прислонили небольшое зеркальце к стене, тарелку с водой поставили перед ним, фонарь расположили сбоку. Ромка вывернул помаду и схематично изобразил дверь со спускающейся лестницей. Затем приятели собрались возле зеркала и начали напряженно вглядываться в отражение.
   - Пиковая дама, появись, - нестройными голосами произнесли они заклинание. - Пиковая дама, появись. Пиковая дама, появись.
   Сначала ничего не происходило. В зеркале отражались лишь освещенные лица друзей и водная поверхность. Вдруг зеркальце покрылось рябью, нарисованная дверь еле слышно скрипнула и начала открываться.
   - А-а-а, - завопили мальчишки на разные голоса.
   Леша первым успел схватить миску и выплеснуть на зеркальце, смывая рисунок.
   - Я ж говорил! - взбудоражено произнес Ромка. - Эх, надо было успеть желание сказать.
   - Да ну, а если бы она выскочила? - несогласно затряс головой Леша.
   - Очуметь, я даже глазам своим не поверил, - добавил Ванька.
   Ромка нервно хихикнул:
   - Кому рассказать, тоже не поверят!
   Они долго не могли успокоиться, пока Леша не заявил:
   - Я спать хочу.
   Мальчишки легли на матрасы и постарались уснуть. Через некоторое время Ромка нарочито спокойным голосом произнес:
   - Пацаны, я в туалет иду. Кто со мной?
   Пошли все, потому что Ванька заявил, что он один здесь не останется. Уснули гадальщики далеко за полночь.
  
   Глава пятая. Как освободить дракона?
  
   С утра вновь моросил мелкий противный дождь. Небо разбухло и нависло над землей, земля превратилась в квашню и липла к ногам. Мальчишки уже второй день сидели по домам и маялись от безделья. Наконец, к обеду они собрались у Ромки.
   - Блин, скукотища, - протянул тот.
   - Ага, сейчас бы искупнуться или картошечки запечь, - подхватил младший приятель.
   - А я бы снова на дяди Димином Малыше покатался, - размечтался Леша.
   - Прям как цирковой наездник ты, Лешечка, - съехидничал Ромка. - Я таких в цирке видел. Они и стоя на лошадях скачут, и с седла свисают так, что руки по земле волочатся. Круто.
   - С удовольствием бы и стоя, и падая, - вздохнул тот, - если бы умел.
   - Вообще-то, я ни на что не намекаю, но в сундуке была игрушечная лошадка, - как бы между прочим заметил Ванька.
   - Надо подумать, - почесал затылок Ромка. - У нас было два приключения. Так?
   - Так, - подтвердили остальные приятели.
   - Одно совсем легкое, второе как бы страшное сначала, а потом нормальное оказалось. Так?
   Те снова ответили согласием.
   - Я к чему? Наверное, эти приключения на смелость, догадку какую-то, а на самом деле они не опасные, - выдвинул гипотезу Ромка. - Вообще-то можно попробовать.
   - А-а, ладно, все равно заняться нечем, и так все игры на компе надоели, - махнул рукой Леша, и они отправились в старый дом.
  
   Тот встретил привычной тишиной и тайной. Мальчишки, нервно хихикая, забрались на чердак, пахший прелым сеном. Разворошили солому и достали сундук. Ромка провел по нему руками:
   - Такой гладкий, словно его лаком покрыли.
   - Открывай скорее, - попросил Ванька, - а то сердце из груди выскочит.
   - Мне тоже страшно, - признался Леша, - и хорошо в то же время.
   - Ладно, пацаны, поехали! - Ромка распахнул ларь и достал деревянную лошадь-качалку.
   Мальчишки одновременно дотронулись до игрушки и в следующее мгновение перенеслись на берег моря. Перед ними разлилась бескрайняя громада воды, волны мягко шлепались на белый песок, оставляя за собой влажные следы. Позади виднелась пальмовая роща.
   - Вот это да! - воскликнул Ванька. - Пацаны, живем!
   - Здорово, айда купаться, - поддержал его Ромка.
   - Интересно, тут никаких рыб нет? А то в Египте совсем рядом с берегом плавают, - поинтересовался питерский интеллигент.
   - Все ж таки осторожный ты, Леха, - заметил нормальный московский человек. - Не боись, лезь в воду, не съедят.
   Приятели скинули одежду и нырнули в изумрудную воду, как в парное молоко.
  
   Все дно моря было усеяно мелкими перламутровыми камушками, среди которых росли необычайной красоты махровые кувшинки: розовые, фиолетовые, ярко-синие и золотые.
   - Надо будет Светке набрать, - заявил Ванька, вынырнув с зажатыми в кулак камушками, - пусть бусы себе наделает.
   - Ты, Вань, и сам наделай, - посоветовал Ромка, - будешь потом девчонкам дарить.
   - Точно! - обрадовался тот. - Спасибо за идею.
   - Эх ты, донжуан, - рассмеялся Ромка и тоже нырнул.
   Некоторое время спустя они уже отдыхали в тени пальм, разглядывая набранные камни. Там были и синие в мелкую белую крапинку, и сиреневые с радужной полосой посередине, и серебряные, украшенные изображениями дубовых листьев. Ни один камушек не повторялся.
   - Светка от счастья пищать будет. Хоть отстанет от меня, - Ванька был очень доволен.
   - Надо еще мамам набрать, - предложил Леша, - им, мне кажется, тоже понравиться должно.
   - Молодец, Леха! - Ромка хлопнул по спине старшего друга. - Как я сам сразу не догадался?
   - Жаль, что цветы не достоят. Я бы еще и цветов нарвал.
   - Цветы-то ладно, - задумчиво протянул Ромка, - что-то есть хочется.
   - Давайте посмотрим, тут могут расти кокосовые или финиковые пальмы, - сообразил Леша.
   Помимо кокосовых и финиковых пальм на острове росли еще другие удивительные деревья. С высокими стволами, покрытыми глянцевыми чешуйками, с длинными резными листьями, как у папоротников, и золотистыми плодами. Эти плоды по форме напоминали коробочку, а по вкусу - сливочное мороженое с земляникой. Деревья сами нагибались, чтобы мальчишки могли сорвать угощение. А какое вкусное и освежающее молочко было в кокосах! Можно целый день пить и не напиться. Море, песок, фрукты... Что еще надо для хорошего отдыха?
   - Жаль только, что лошадей здесь нет, - расстроился Леша.
   - Даже странно, - подтвердил нормальный московский человек, - я-то думал, что придется диких мустангов объезжать. Я один фильм смотрел, там был один мустангер. Он любого коня укротить мог. Потом еще ему голову отрезали. Или не ему? Не помню.
   - Ладно, пойдемте снова купаться, - позвал Ванька.
  
   Приятели неспешно отправились на берег и увидели, что возле кромки воды в прибрежных водорослях пасутся три морских конька: ослепительно-белый с шелковой гривой, иссиня-черный конек с коротким ежиком вместо гривы и ярко-рубиновый с серебристыми волосами.
   - Ух ты, класс! - закричал Ромка, - чур, мой черный.
   Мальчишки разделились: Леша выбрал себе красного конька, а Ванька - белого. Они уселись на седла и схватились руками за шипы. Зверьки дружно заржали и бросились вскачь по волнам. Ветер свистел в ушах, брызги летели в лицо, дух захватывало от восторга. Мальчишки со временем осмелели и начали проявлять чудеса верховой езды. Они то держались одной рукой за шипы, то отпускали обе, привставали в стременах или ложились спиной на водную поверхность, чувствуя себя субмариной. Иногда коньки выпрыгивали из воды и с громким звуком шлепались обратно. Наконец, зверьки отплыли далеко от берега и начали пастись среди сине-зеленых водорослей. Приятели решили нырнуть и посмотреть, что находится внизу. Под ними раскинулся подводный город. Его улицы терялись вдали. Высокие мраморные дома украшали колонны с затейливой резьбой, статуи богов высились на огромных постаментах. Стены были расписаны диковинными картинами: изображениями полуптиц-полуженщин, единорогов с грифонами и одноглазых великанов. Все сооружения обвивали лианы, придавая городу заброшенный вид. Над зданиями в невесомости парили мосты, словно удерживаемые невидимыми ладонями. Вдали виднелась крепостная стена, сложенная из разноцветного булыжника.
   - Обалдеть, как красиво, - восхитился Ромка, когда друзья вынырнули в очередной раз. - Интересно, что это за город?
   - Мне кажется, это Атлантида. Я читал в одной книжке, что был такой остров. Потом Зевс, это такой главный бог у древних греков, прогневался на жителей-атлантов и наслал потоп, - сказал Леша. - Жалко людей, которые погибли.
   - Да ну, не погибли они, - не согласился Ромка. - Наверняка, у них корабли были, они на них сели и спаслись.
   - Ой, смотрите, - девчонки, - перебил Ванька.
  
   И в самом деле, прямо из воды показалось несколько девочек с длинными волосами. Они были покрыты мелкой чешуей бронзового цвета, а вместо ног у них рос рыбий хвост, похожий на кусок вуали.
   - Мы не девчонки, - улыбнулась одна из них, - мы русалки. Живем в этом городе.
   - А это, правда, Атлантида? - поинтересовался Леша.
   - Не знаю, - ответила русалка, - мы называем его по-другому. Хотите сплавать с нами в пещеры?
   - Мы под водой дышать не умеем, - улыбаясь во весь рот, сообщил Ванька. - А почему у вас волосы зеленые?
   - А какие должны быть?
   - Ну, там белые или черные, рыжие или коричневые.
   - У русалок зеленые волосы, - сообщила одна из русалок.
   - И красиво вы их жемчугом украсили, мне нравится, - Ваньку несло.
   - Перестань, а то по шее дам, - прошептал ему Ромка.
   - Мы принесем вам специальные шлемы, в которых вы сможете дышать, - ответила другая русалка. - Меня, кстати, зовут Маринэль.
   Они перезнакомились. Имена русалок показались мальчишкам знакомыми, только переделанными на иностранный лад: Катриэль, Софиэль, Миленэль. Мальчишки надели шлемы, сели на коньков и отправились осматривать пещеры.
  
   Вход в пещеры находился в основании огромной горы далеко за городом.
   - Это древний вулкан, - пояснила Маринэль. - Когда-то давным-давно произошло его извержение, поднялись огромные волны, и город затонул.
   - Точно, Атлантида - этот город, - кивнул Леша. - Вот бы ученые обрадовались.
   Они спустились в черный проем и осмотрелись. Вход в подземелье уходил под гору, его освещали тысячи маленьких рачков, сияющих приглушенным светом. Они ползали по стенам, и, казалось, что всеми огнями переливается праздничная иллюминация. Приятели с русалками долго плыли по туннелю и, наконец, оказались в огромных, залитых идущим с вершины вулкана светом, пещерах. Подземные купола соединялись между собой арками, состоящими из кристаллов морской соли. На стенах яркими красками были изображены битвы мифических существ. Казалось, что нарисованные чудовища сойдут со стен и сцепятся между собой в последней схватке.
   - Ух ты, аж мороз по коже, - прошептал Ромка.
   - Ага, - в один голос согласились остальные.
   Они перемещались по пещерам, надолго задерживаясь в каждой из них. Хрустальные стены со струящимся фиолетовым огнем в одном подземном куполе сменялись кроваво-красными с распускающимися черными розами в другом. Третий грот очаровывал сменяющимися изображениями диковинных стран, четвертый пугал своей необъятностью. Наконец, ребята добрались до центрального купола. Перед ними высилась остроконечная стела, теряющаяся в вышине. Обвив ее множеством колец, у основания колонны лежал морской дракон.
   - Как настоящий! - восхитился Ванька.
   - Вот это зверюга! - заметил Ромка.
   У дракона отсутствовали лапы, вместо крыльев росли огромные плавники, а на хребте топорщился костяной гребень. Сам он походил на огромную змею. Леша провел по дракону рукой. Неожиданно змей всколыхнулся, скидывая сонное оцепенение, и поднял голову. Леше стало не по себе, когда он разглядел в глазах чудовища пробуждающуюся ярость. Через мгновение мальчишки и русалки неслись прочь из пещеры, сзади слышался рев дракона.
   - Обалдеть, он живой! - поразился Ромка.
   - Сбылось предсказание, - объявила на ходу младшая из русалок, Софиэль.
   - А что за предсказание? - поинтересовался Леша. - Это я так, на всякий случай спрашиваю.
   - Что рука человека разбудит зверя, и город будет полностью разрушен, - объяснила Маринэль. - Давайте, остановимся, дракон не сможет выбраться из горы.
   Они притормозили около входа.
   - А как же он тогда уничтожит город, - спросил въедливый Леша, - если он вылезти не может?
   - Он дракон, драконы выдыхают пламя. Пламя плавит магму, что под горой. Магма поднимается вверх и изливается через жерло вулкана, - растолковала русалка. - Она затопит весь город.
   - Дракон тоже погибнет? - задал вопрос Ромка. - Жалко...
   - Дракон не погибнет, он создан из огня. А вот наш красивый город пропадет.
  
   Мальчишки спросили, чем можно помочь, чтобы спасти город. Оказалось, что надо всего лишь спеть песню. Но Ромка заартачился:
   - Не буду я петь вместе с девчонками!
   Но приятели уговорили его: спасти город гораздо важнее.
   - Вулкан расколется, и змей обретет свободу, - объяснила Маринэль.
   - Ладно, попробую, - согласился Ромка. - Что петь будем?
   Русалки дружно продекламировали:
   - Сквозь гору в облака,
   Где разлилась река
   Лазури голубой,
   К таинственной звезде,
   Сияющей во тьме,
   Возьми меня с собой!
   - Дурацкая песня, - прокомментировал Ромка, - ну да ладно.
   Они провели короткую репетицию и запели. Вели русалки со звонкими, словно хрустальные колокольчики голосами, мальчишки смешно басили, иногда срываясь на писк.
   - Там замки изо льда
   И всполохи огня
   Разбрасывают свет...
   Небесные врата
   Открыты для меня.
   Прекрасней в мире нет!
  
   Через мгновение раздался оглушительный треск, и гора развалилась. Хорошо, что мальчишки с русалками успели отплыть на безопасное расстояние. Из центра вулкана вырвалась молния - это сверкал всеми красками освобожденный дракон. Он стремительно поднялся вверх, а затем вернулся, подплыл к приятелям и, словно приглашая, махнул плавником. Те быстро вскарабкались к нему на спину. Какие это были гонки! Ни один водный аттракцион с ними бы не сравнился. Змей то устраивал американские горки, изгибаясь своим длинным телом, и мальчишки соскальзывали с него в воду, то сворачивался клубком, а затем стремительно распрямлялся. Побеждал тот, кто смог удержаться. Русалки визжали от радости, да и приятели не скрывали своего восторга.
   - Хорошо, что мы его освободили, - с чувством произнес Ромка.
   - Да, хорошее приключение получилось, - согласился Леша.
   Они накатались на драконе, затем устроили салки на морских коньках и уставшие вернулись на берег. Русалки попрощались и уплыли в свой город.
   - Хорошие тут девчонки, - со вздохом произнес Ванька. - Я бы во всех влюбился.
   - Донжуан ты, Ваня, - рассмеялись приятели, - пора домой возвращаться.
   - Здорово получилось. Я ведь раньше никогда на море не был, а тут так повезло! Надо только не забыть камни взять.
   Мальчишки набили карманы морской галькой, взялись за руки и вернулись на старый чердак.
  
   Глава шестая. Драконий мир огня и ледяных дворцов
  
   Приятели ожесточенно спорили.
   - Не, Ванька, ты мне объясни: что в этих девчонках может быть хорошего? - горячился Ромка. - Вот у нас Дашка Лапина, знаешь, как дерется? Сменкой по башке со всего размаху. А в сменке туфли во-о-от на таком каблучище! И, главное, ни за что! Я просто мимо шел.
   - Все равно, нехорошо с девчонками драться, - не согласился Ванька.
   - А как тогда? - Ромка никак не мог успокоиться. - Она вообще слов не понимает! А учительнице говорит, что мы за ней бегаем. Дура! А тех девчонок, которые на мальчишек обзываются, мы тоже в ответ обзываем.
   - Странные у вас какие-то девчонки в классе, - поежился Леша, - у нас вроде нормальные.
   - А у нас красивые, - Ванька мечтательно закатил глаза, - как те русалки из Атлантиды.
   - Не, русалки вроде нормальные были, - согласился нормальный московский человек, - я даже удивился. А так - ни за что не женюсь!
   Ванька с Лешей с уважением покосились на приятели, но делать подобных заявлений не стали. Спор сошел на нет.
  
   Заканчивалась вторая неделя Ромкиного отдыха. Каждое утро он с друзьями отправлялся на берег Регини, где они загорали, купались и ловили раков. Совсем скоро им предстояло разъехаться: Ромке в свою нормальную Москву, Леше - в Питер, кладезь интеллигентов, а Ваньке - в Череповец. И эта мысль не давала им покоя.
   - Вы это, пацаны, - объявил Ромка, - мне потом по скайпу звоните. Я вас в свою игру возьму, будем некромантов мочить.
   - Угу, - кивнул Ванька, - договорились! Правда, мне родители всего два часа разрешают за компьютером сидеть.
   - А я не очень люблю в игры играть, - признался Леша, - мне больше нравится что-нибудь интересное узнавать.
   - Ничего, я тебя приучу к играм, - хохотнул Ромка. Потом посерьезнел и добавил: - Пацаны, мы скоро разъедемся, а в сундуке еще всякие безделушки валяются. Я думаю, может, нам еще куда смотаться?
   - Я бы полетал! - обрадовался Ванька. - Помните, в сундуке перышко было? Давайте, до него дотронемся?
   Остальные спорить не стали, и они отправились в старый дом. Привычно скрипнула рассохшаяся дверь, в унисон отозвались потемневшие половицы, привычно заворчала старая лестница, ведущая на чердак. Мальчишки в один миг оказались на месте.
  
   Леша достал из сундука перо и крепко зажал его, приятели дотронулись до него и через секунду упали на пышно взбитые подушки облаков.
   - Пацаны, класс! - восторженно заорал Ромка. - Прямо как на батуте! Смотрите!
   И он высоко подпрыгнул в воздух.
   - Обалдеть, я думал, облака типа из пара водяного состоят, - удивился всезнающий питерский интеллигент.
   - А-а, плевать! - отмахнулся от него нормальный московский человек. - Давайте прыгать с облака на облако.
   - Не упадем? - поежился Леша.
   - Не боись, - подмигнул ему Ромка.
   - Я тоже хочу прыгать, - поддержал его Ванька. Он разбежался и сиганул на соседнюю пуховую перину.
   - Прикольно! - крикнул он, погрузившись в небесную вату.
   Мальчишки начали скакать на воздушных аттракционах.
   - Счас, пацаны, будет смертельный номер! - заявил Ромка.
   Он разбежался изо всех сил и попытался прыгнуть на облако, парившее по соседству. Но то было слишком далеко, и Ромке не хватило совсем чуть-чуть, чтобы ухватиться за его край. Его руки скользнули по предательской пустоте, и он начал падать. Приятели замерли от ужаса.
  
   Говорят, что в последние минуты существования все прожитое проносится перед глазами. Ничего этого Ромка не видел. Лишь одна мысль не давала ему покоя: "Что я скажу маме?" Как будто он смог бы что-либо сказать, упав с этой немыслимой высоты. И в тот самый миг, когда Ромка понял, что не будет больше Москвы, и его самого не больше не будет, не наступит ненавистное первое сентября, и мама не поцелует его, как обычно перед школой, и что смерть неоспорима, как дважды два - четыре, огромная птица подхватила его на спину и взмыла вверх. Ромка не сразу осознал свое спасение. Он посмотрел вниз и увидел под собой белоснежную птицу с длинным пеликаньим клювом. Ромка крепко обхватил ее за шею, как за спасительную соломинку, и полетел к поджидавшим их приятелям. Постепенно он пришел в себя и успокоился.
   - Ну ты с ума сошел, - Ванька был возбужден. - Мы уже всё думали. И что тебе конец наступил, и сами теперь отсюда ни за что не выберемся.
   - Я ж говорил, что осторожнее надо, - добавил Леша. - Разве так можно?
   - Да я знаю уже, у меня в животе аж похолодело, руки до сих пор трясутся, - махнул рукой Ромка. - Давайте на птице полетаем немного и на землю спустимся. Только держитесь крепче, чтобы не свалиться.
   Все трое уместились у птицы на спине, крепко обхватили друг друга, и полет начался. Белокрылка, так уговорились называть птицу приятели, парила над землей, и приятелям открывался чудесный вид на зеленую долину, средь которой синей нитью пролилась река, на пряничные домики с черепичной крышей, из которых поднимался дым, на бескрайние пастбища, где виднелись клочки кудели, оказавшиеся овечьими стадами.
   - Здорово, - восторгался Леша, - только ты, Ромка, больше не падай. А то у меня сердце чуть за тобой не выскочило.
   - Не буду, - обещал нормальный московский человек, - мне жить нравится.
  
   Белокрылка лениво взмахнула крыльями и поднялась к острым, словно иглы, скалам, нависшим над землей. Она поднималась все выше и выше, воздух становился прохладнее, друзьям было тяжело дышать.
   - Куда это она? - поинтересовался Ванька.
   - Тпру, - пытался остановить птицу Ромка, но та продолжала подъем ввысь.
   - Блин, вот ведь упрямая птица, - ворчал Ромка. - Кому я сказал, вниз!
   Но Белокрылка упрямо стремилась к вершинам, не слушая понуканий. Вскоре она поднялась над горами, и у мальчишек вырвался удивленный возглас: прямо перед ними высились воздушные замки. Они висели в пустоте, удерживаемые чудом. Их готические шпили гордо тянулись к небу. Высеченные из молочного камня стены казались прозрачными, витражи сверкали на солнце всеми цветами радуги.
   - Какая ты умница, - Ромка погладил птицу по голове. - Ты хотела их нам показать?
   Белокрылка приблизилась к ближайшему замку и опустилась на каменные ступени.
   - Смотрите, пацаны, - восхитился Ванька, - лестница прозрачная. Словно в воздухе висим.
   - Мне что-то не очень хорошо, - испугался питерский интеллигент, - голова кружится.
   - Лучше пойдем во дворец, - подхватил Ромка, - а то я сегодня уже нападался, больше не хочу.
   Замок поражал безмолвием. Высокие сводчатые потолки эхом отзывались на каждое слово. Хотя на улице стояла середина дня, во дворце было сумрачно - из-за цветных окон.
   - Пошли, что ли, может, что интересное надыбаем, - позвал нормальный московский человек.
   И приятели отправились гулять по дворцу.
  
   Почти сразу им повезло - они попали в тронный зал. В самом конце стоял трон с высокой спинкой, увенчанной изображением дракона, с резными ручками из красного дерева.
   - Здорово! Чур, я король! - завопил Ромка и бросился к креслу.
   Потом он разважничался и начал командовать:
   - Эй, мой верный раб Ванек, целуй мою руку. А ты, Лешка, почисти ботинки.
   Верные рабы с удовольствием делали вид, что целуют руку и чистят обувь. Затем король на троне сменился, и уже Ванька требовал, чтобы на него махали руками, а то слишком жарко. Леше же хотелось, чтобы приятели рассказывали, какой он умный, смелый и сильный. Всем понравилось быть королями. Мальчишки вышли из тронного зала и продолжили осмотр. Стены дворца поражали прохладой, казалось, будто сам лед превратился в камень.
   - Смотрите, - позвал Ванька, - если сильно прижаться к стене, то видно, что снаружи.
   Нормальный московский человек и питерский интеллигент встали рядом. За кладкой маячили зубцы высоких гор, перья облаков и бескрайняя синева неба.
   - Типа мы в небоскребе живем, - хохотнул Ромка. - Америка б обзавидовалась. Побежали дальше. Кто последний, тот Стас Михайлов!
  
   С этими словами он понесся по узкому извилистому коридору, освещаемому чадящими факелами. В самом конце каменной кишки мальчишки обнаружили тяжелую деревянную дверь, толкнули ее и не смогли удержать восторженный вздох: открывшаяся перед ними комната сверху донизу была завалена сокровищами. Нашлась там и золотая корона с огромными камнями, правда, на чью-то очень большую голову. Были и женские украшения: серьги с длинными подвесками, массивные браслеты, серебряные диадемы и длинные цепочки, бусы из мерцающих золотых огоньков, расписные пояса, украшенные дивной вышивкой. Глаз не хватало, чтобы осмотреть все это. Ромка надел венец на шею и сквозь зубья короны просунул язык:
   - Ха-ха-ха, я башка в короне!
   - А чего это ты себе корону взял? - Лешин голос странно изменился. Да и глаза сузились и с подозрением смотрели на приятеля. Ему показалось обидным, что Ромка выбрал себе самое лучшее.
   - Ну хочешь, возьми, - тот с недоумением пожал плечами.
   - И браслеты отдай! Это не твое! - Леша набросился на Ваньку, который до этого в шутку изображал индийскую танцовщицу. Он понял, что не в силах делиться всем этим богатством, что оно должно принадлежать ему одному.
   - Леш, ты чего? С дуба рухнул? - Ромка попытался все перевести в шутку.
   - Это мое золото, - вместе с шипением изо рта старшего приятеля вырвался длинный змеиный язык. Его кожа стала медленно желтеть и покрываться чешуей. Как ни странно, приятели этих превращений не замечали.
   - Да забирай его, ненормальный! Лучше бы на себя в зеркало посмотрел, на кого из-за этих цацек похож стал, аж перекосило всего! Мы на Белокрылке сейчас в другой дворец улетим. Там тоже золота навалом, - нормальный московский человек со всей злости пнул корону и зашагал прочь от сокровищ. За ним последовал и Ванька.
   Леша старательно разложил наручные украшения и тиару на полу, потом сел у двери, собираясь охранять свои несметные богатства. Он не замечал, как меняются руки и ноги, покрывается чешуей тело, как вытягивается лицо, превращаясь в жуткую морду дракона.
  
   Двое мальчишек вскоре тоже разделились. Ромка не захотел делить свой дворец с Ванькой, ему вдруг показалась привлекательной мысль иметь собственные драгоценности. Ведь он чуть не умер сегодня и даже поверил в саму эту возможность, так почему бы ему не сделать себе подарок.
   - А то станешь тоже уродом, как Лешка, - произнес нормальный московский человек. - Лучше ты в своем замке будешь, а я в своем. У каждого и свои сокровища будут, и трон свой.
   - Ром, может, лучше вместе? А то скучно будет.
   - Плевать. Будет скучно, будем в гости на Белокрылке друг к другу летать.
   Но никого из друзей в гости Ванька так и не дождался. Он склонялся по своему замку, и никак не мог успокоиться - впервые они с друзьями стали чужим. В один день, когда одиночество стало совсем уж невыносимым спутником, Ванька набрался храбрости, позвал Белокрылку и отправился на птице к друзьям.
   - Ромк, - закричал он, подлетев к одному из витражей, - Ромк! Давай полетаем! И домой ужас как хочется. Может, и Леху позовем?
   Сначала ему ответила тишина, а затем раздался такой жуткий рык, что Ванька чуть не свалился с Белокрылки. Он устремился к Лешиному дворцу.
   - Леш, Леш! - вновь закричал Ванька. - Ромку какое-то чудовище, наверное, сожрало. Что делать будем?
   Но и здесь история повторилась: вместо приятеля он услышал ужасный вой. Ванька вернулся в свое пристанище.
   "Блин, - думал он, - наверное, там какие-то страшилища завелись. И теперь они ко мне могут забраться, если летать умеют. Надо чем-то двери подпереть. А если они через окна ворвутся? Вот черт! Окна высоко, надо будет спрятаться в такую комнатку, где окон нет. Точно, в сокровищнице! Там и дверь с засовом, и стены крепкие. Только харчей в кладовой наберу, чтобы есть не хотелось".
   Ванька отправился за провизией, как новая мысль посетила его:
   "А вдруг Ромка с Лехой живы и прячутся где-нибудь? Надо помочь им выбраться!"
  
   Ваньке, конечно, было страшно. Он не был былинным героем, не занимался боксом или самбо, но не мог бросить друзей. Ему казалось, что не пойти за Ромкой и Лешей - гораздо хуже смерти. Это то, с чем он просто не сможет жить дальше. Ведь они же друзья! Ванька сел на Белокрылку и отправился в Ромкин дворец. Он спешился у входа и осторожно пробрался в замок. Ванька прятался за углы, затем медленно высовывал голову и осматривался: нет ли поблизости опасности. Так он прошел все здание и остановился у хранилища золота. Его смутил едкий запах, доносившийся из закрытого помещения. Похоже, что чудовище находилось именно там. Но там мог быть и Ромка, несчастным пленником этого чудища. Ванька не колебался ни секунды. Он тихо приоткрыл дверь, которая предательски скрипнула в последнюю секунду. Обвившись вокруг сокровищ, на полу спал огромный, черной масти дракон. Ему-то корона, найденная Ромкой в другом замке, была в самую пору. Самого приятеля видно не было. Ванька хотел уже так же незаметно вернуться к себе (с Ромкиной судьбой все стало ясно и следовало лишь проверить, что случилось с Лешей), как огромный зверь открыл глаза. Ванька замер на месте.
   - Что ж ты стоишь? - в шипении Ванька расслышал знакомые нотки. - Бери, что хочешь. Может, тебе приглянулся щит? Смотри, у меня есть неплохой щит из сплошного алмаза. Или ты хочешь взять кольчугу из гномьего железа? Зачем ты пришел, вор?
   - Я не вор, - Ванька подобрался и смело посмотрел дракону в глаза.- Я пришел за своим другом, который остался здесь. Где Ромка?
   - Здесь никого нет, ты врешь.
   Ванька с ужасом понял, что знакомые интонации, послышавшиеся ему в голосе чудовища, были как раз Ромкины.
   - Ромка, это ты?!
   - Здесь нет никакого Ромки! - взревел дракон. - Не выдумывай! Ты вор!
   - Ты же сам на Леху обиделся, когда он корону от тебя отобрал! А теперь превратился в дракона! И Леха тоже дракон! - закричал младший из приятелей.
   - Убирайся, пока я не убил тебя, - голос у зверя дрогнул. Видно было, что что-то в нем осталось от доброго мальчишки, каким был москвич Ромка.
   - Я не уйду без Ромки!
  
   В это мгновение за стеной раздался трубный вопль другого зверя, а потом стены опалило пламя. Молочный камень начал плавиться как лед под жаркими лучами солнца.
   - Все сокровища мои! - проорал золотой дракон. Он в нетерпении парил вокруг замка.
   - Так приди и попробуй взять их! - взревел его черный собрат.
   Он расправил свои крылья и выскользнул наружу через разлом в кладке. Ванька побежал к выходу за Белокрылкой. Два громадных дракона сцепились в смертельной схватке. Они жгли друг друга огнем, и за их спиной плавились великолепные воздушные дворцы. Горел сам воздух, дышать становилось все труднее, а бывшие Ромка с Лешей ничего этого не замечали.
   - Дураки! Что же вы делаете, дураки! - Ванька не выдержал и кинулся в самое пекло схватки. Такой маленький по сравнению с чудовищами, такой храбрый.
   Казалось, само время замерло вокруг. Он отрешенно заметил, как неторопливо, словно в замедленной киносъемке, пошел вправо хвост Лешиного дракона, намереваясь проломить череп черного сородича. Как поднялась когтистая лапа Ромкиного, собираясь разорвать незащищенный живот золотого противника.
   - А-а-а! - кричал Ванька. - Прекратите!
   И видимо, такое отважное и горячее сердце билось в его груди, что перед ним спасовал сам драконий огонь. В последний момент звери уклонились от столкновения.
   - Ребят, что же вы! Посмотрите, в кого вы превратились. И зачем вам эти драгоценности? Жили без них тысячу лет и еще проживем. Давайте домой возвращаться, - уговаривал приятелей Ванька.
   Драконы косились друг на друга налитыми кровью глазами.
   - Ромка, ну, Ромка, хочешь я тебе свою коллекцию роботов отдам? А тебе, Леха, все книжки. Только не деритесь, пожалуйста, - Ванькин голос дрогнул.
   - А-а-а, плевать, - после затянувшегося молчания произнес Ромкин дракон. - Ну их, эти сокровища!
   Леша молчал дольше, но, наконец, и он согласился:
   - Плевать на сокровища!
   По драконам прошла волна, и на их месте в воздухе появились Ванькины друзья. Вскоре они все трое восседали на Белокрылке.
   - Здорово, что все закончилось! - обрадовался Ванька, и они обнялись.
   В то же мгновение мальчишки оказались на старом чердаке.
  
   - Знаете, - потом признался Леша, - мне очень стыдно, что все так получилось. Как будто я узнал о себе такое, чего не хотел бы знать никогда.
   - И я не лучше, - вздохнул Ромка. - Один Ванек у нас молодец.
   - Это в одной сказке было, я читал, - вспомнил питерский интеллигент. - Там если богатырь убивал дракона, то потом видел золото и сам становился драконом. Это все от жадности.
   - Ага, дураки мы жадные, - согласился Ромка. - Помню, я лежал возле золота и думал только о нем. Боялся, что его украдут. Даже вспоминать противно!
   - А все равно, - улыбнулся Ванька, - жалко, что никто не догадался прихватить с собой что-нибудь из сокровищ.
  
   Глава седьмая. Бесконечный квест
  
   Два дня Ромка с Лешей не казали и нос на улицу. Вроде они все обсудили, и Ванька ни словом их не попрекнул, но все равно возникла какая-то неловкость, какая-то червоточина, не дававшая покоя. Ведь как оказалось легко сцепиться с другом насмерть ради кучи железок! Пусть это было золото, но все же не ценнее оно жизни и чести, в конце концов. Ванька оба дня метался между приятелями, уговаривая пойти поиграть. Наконец, решили встретиться на берегу Регини. Мальчишки набрали с собой пирожков, захватили молоко в термосе и отправились на речку.
   - Тяжело узнать о себе такое, - нахохлился Леша.
   Он все еще переживал о случившемся.
   - Лучше сейчас узнать, - твердо ответил Ванька, - пока можно исправить. И хорошо, что вы в жаб не превратились.
   - Почему в жаб? - не понял Леша.
   - Говорят, что когда человек жадничает, то его жаба давит. Прыгали бы по замкам две огромные жабы в пупырышках.
   - Ага, мух бы ловили, - рассмеялся Ромка
   - И квакали, - добавил питерский интеллигент. Он удачно изобразил прыгающее и квакающее земноводное
   - Так что пойдем купаться! - пригласил Ванька.
   Ромка с Лешей переглянулись и с видимой неохотой поплелись к воде. Однако уже через несколько минут воздух прорезал дикий вопль воинственных команчей - жизнь налаживалась.
   После приятели разлеглись на траве и замолчали. Ромка смотрел на нежно-голубое небо сквозь колосья цветущей травы, на проплывающие мимо облака, слушал неспешное журчание реки и шепот листвы. Было так хорошо и спокойно, что ему хотелось лежать на этой траве весь день. Приятелей охватило похожее чувство.
  
   Уже после обеда, разморенные пригревающим августовским солнцем, мальчишки обсудили учебу и школу, но вскоре ничегонеделанье им надоело.
   - Не, ребят, так скучно. Давайте куда-нибудь пойдем, - протянул Ванька.
   - А куда? На речку еще жарко, на лошади кататься - так дядя Дима еще работает.
   Ванька выжидающе смотрел на старших друзей. Первым догадался Леша:
   - Не, Вань, что-то я устал от этого сундука. Надо немного отдохнуть.
   - А чего отдыхать? Скоро мы разъедемся - к школе готовиться.
   - Ну и ладно, - вмешался Ромка, - на следующий год же приедем.
   - Не знаю. Мне кажется, нужно всегда дело до конца доводить. Так папа говорит.
   - Вот пусть твой папа и доводит, Ванек. Тебе легко говорить - не ты же в дракона превратился.
   - Да, Вань, - поддержал Ромку Леша, - вдруг, мы еще в больших чудовищ превратимся?
   Тот посмотрел на приятелей и философски заметил:
   - А ведь все равно пойдем. Уже хотели не ходить, да не вышло.
   Так и случилось вскоре, хотя в тот день ребята сначала вернулись на речку, запекли картошку, а поздно вечером катались на дяди Димином Малыше.
  
   Как и предсказывал Ванька, в "дом с привидениями" приятели вернулись. Пусть и не в тот вечер, а только через два, но ноги словно сами собой принесли их на старый чердак. Ребята открыли сундук и пересчитали: диск, цветок и санки. Что же выбрать? Первым предложил Ромка:
   - Давайте диск возьмем. Мне кажется, это от игры диск.
   - Ну, можно поиграть, - пожал плечами Ванька.
   Леша тоже был не против. Они дотронулись до диска и перенеслись в темное помещение. Длинный стол освещался галогенными лампами, на нем стояло три монитора, от которых тянулись провода. Часть проводов заканчивалась шлемом, часть - перчатками и подобием сапог.
   - Пацаны, класс! - возбужденно закричал Ромка. - Эту фигню надо на себя надеть и так можно будет управлять своим персонажем. Как по-настоящему!
   - Только, пацаны, предупреждаю, слушайтесь меня, - продолжил он. - Я на этих играх собаку съел. Если это командная игра, надо всем одновременно войти, чтобы вместе играть. Ну что, одеваемся?
  
   Мальчишки натянули на себя экипировку и сели за стол. Ромка скомандовал включить компьютеры, приятели взялись за пульты управления и почувствовали, что проваливаются в очередную реальность. С одной стороны они понимали, что все так же сидят за мониторами, а с другой -находились в каменной пустыне, где вдали виднелись поросшие лесом горы. Затем высветилась надпись, и приятный женский голос приветствовал "Добро пожаловать в самую успешную он-лайн игру тридцати трех миров, в мир некроманта-вампира!"
   - Круто! - выдохнул Ромка.
   Голос продолжил: "Там где небо сливается с морем, а земля покоится на спине огромной черепахи, в семье волшебников родился ребенок. С самого его рождения родители знали, что их сын - чародей небывалой силы. Ведь мальчик умел воскрешать мертвых! Да, сначала это были лишь увядшие цветы, муравьи и прочие букашки, но, подрастая, юный некромант научился возвращать к жизни мелких зверюшек. Люди радовались: ведь скоро они могли не бояться смерти и встретиться с ушедшими раньше. Но случилось непоправимое: черный лорд, повелитель темных сил, решил убрать молодого конкурента. Он наслал слуг-вампиров, чтобы они убили волшебника, но тому удалось выстоять. Но после укусов вампиров волшебник сильно ослабел и потерял часть силы. Так же он мучился приступами: все время приходилось сдерживать тягу к крови. Помогите некроманту-вампиру обрести утраченное, избавьте его от отравленной вампирской сущности, пройдите все уровни игры!" Надпись мигнула и погасла, голос стих.
   - Да, и в самом деле круто, - подтвердил Ванька.
   - А как надо пройти эти уровни? - спросил Леша.
   - Сейчас, пацаны, - Ромка вытянул вперед руки и сделал какие-то пасы.
   И он же, сидящий за столом, пультом выбрал меню и вошел в него.
   - Так, - произнес Ромка, - у нас первый уровень. Вооружение: лазерные пистолеты, ну, жить можно. Защита: кольчужная рубашка - так себе. Сила: уровень пехотинца, тьфу. Наша задача: пробиться в лес, где находится ключ от источника радуги - понятно. Противник: низшие вампиры, количество десять экземпляров.
   - В общем, ребята, - подытожил он, - для начала в самый раз. Друг от друга далеко не отходим, спины прикрываем. Думаю, тут и аптечка должна быть или какой-то артефакт для пополнения энергии. Начинаем?
   Приятели согласно кивнули, и игра началась.
  
   Они увидели себя в металлических рубахах, сплетенных из мелких колец, прикрывавших лишь туловище и плечи, в руках появилось оружие. Лешка потрогал защитную рубашку, взвесил пистолет в руке и удивился: все было по-настоящему. Небо заискрило мерцающими огнями, обозначающими появление врага. Друзья встали спина к спине и выставили вперед пистолеты. Вокруг обступил туман.
   - Осторожнее, вампиры как раз в туман превращаться могут, - Ромка был в своей стихии.
   Первая тень метнулась к Леше. Тот замер на мгновение, и его опередил Ромка, выстрелом сразивший неприятеля.
   - Не спи, а то всю игру загубишь! - прикрикнул Ромка, и Леша включился.
   Уже в следующее мгновение он убил очередного вампира, который развеялся белесой дымкой. И он же, сидящий за компьютерным столом, почувствовал отдачу в плече и как гудит лазерное оружие. Леша понимал, что находится в полной безопасности, но в то же время ощущал тяжесть кольчуги, осязал землю под ногами, слышал взволнованное дыхание Ваньки. Вскоре с вампирами было покончено. Приятели пробились в лес, окружавший подножье горы, и обнаружили хрустальный ключ, который подобрал Ромка.
   - Второй уровень, пацаны, читаем. Защита: панцирь - а-а-а, такая же фигня, что и кольчужная рубашка. Вооружение то же, даже неинтересно. Силы прибавили: уровень конника. Противников больше будет, но отобьемся. Наша задача на несколько уровней - подняться по горному склону.
  
   Игра свершила новый виток. Панцирь сменялся различными видами кольчуги. Лазерные пистолеты превратились в тяжелые двуручные мечи с серебряной окантовкой, от них у ребят долго ныли руки, после в световые мечи джедаев. Сила самих участников игры доросла до уровня римского легионера. Продвинуться удалось чуть дальше основания горы, где мальчишки нашли пузырек для лечебного эликсира. Но вскоре они почувствовали усталость.
   - Тут должно быть что-то типа восстановления сил, - нормальный московский человек зашарил по опциям меню. - Нашел!
   Перед мальчишками появилась банка с непонятным напитком, который они немедленно выпили.
   - А дальше? - поинтересовался Леша.
   - Новый уровень, - ответил Ромка.
   - И как долго? - уточнил Леша.
   Ромка призадумался:
   - Не знаю, мы играем с друзьями, пока не надоест. А в следующий раз просто заходим на последний уровень.
   Леша пожал плечами:
   - Что-то не очень понятно, ну да ладно.
  
   На очередном этапе тот же голос сообщил: "Поздравляю вас, вы перешли на сотый уровень. Вам присваивается статус магов первой степени. Вам предстоит новая миссия - найти эликсир, способный восстановить силы некроманта-вампира. У вас есть ключ от источника. Дойдите до родника, с помощью ключа выпустите радугу и наберите лекарство в склянку. Будьте аккуратны - лекарства хватит всего лишь на одну дозу. Действуйте!" Мальчишки получили тяжелые доспехи, покрытые белой эмалью.
   - Здорово! - обрадовался Ромка. - Классная вещь! Здесь предусмотрена защита от прямого попадания. Так, посмотрим, что тут еще у нас.
   "Еще у нас" оказались зачатки магических способностей, боевой жезл и запас жизни на целых две смерти. На предыдущих уровнях про запас жизни ничего не говорилось.
   - А что это означает - запас жизни? - подозрительно спросил Леша.
   Опытный Ромка пояснил:
   - То, что тебя два раза убить можно, а ты снова восстановишься.
   Но приятель занудствовал:
   - А если три раза убьют?
   - Из игры вылетишь. Наверное, - не очень уверенно ответил нормальный московский человек.
   - А как же мы вернемся, если я вылечу? - не понимал Леша.
   Ромка рубанул рукой воздух:
   - Придется по новой этап проходить.
   - Чего-то много этих этапов, - заныл Ванька, - я есть хочу.
   - Сейчас чего-нибудь надыбаем, - Ромка залез в меню и выбрал походный пакет боевого мага. - Приятного аппетита!
  
   Вроде еда была виртуальная, но сами игроки почувствовали приятную тяжесть в животе.
   - Ну что, поехали? - спросил Ромка, и битва закипела вновь.
   На этот раз к упырям прибавились вервольфы - огромные оборотни с черной шерстью и горящими глазами. Они выпрыгивали прямо из земли. Один из них махнул лапой и оторвал Ванькиному персонажу голову. Тот почувствовал, что по нему прошел электрический разряд, и на некоторое время потерял сознание. Когда очнулся в компьютерном зале, то увидел над собой перепуганные лица друзей.
   - Ванек, ты как? - участливо поинтересовался Ромка.
   - Голова гудит, так током шарахнуло.
   - Мы отбились. Я, оказывается, зеленые шары выпускать могу. Они прямо на мелкие кусочки всех рвут. А Ромка молниями швыряется, - сообщил Леша. - А потом смотрим, ты все не встаешь. Игру на паузу поставили и сюда.
   - Ничего себе, запас две жизни называется, - пожаловался Ванька, ощупывая голову, - в третий раз если шарахнет, то точно "пока" сказать не успеешь.
   - Чего-то у них тут сурово, - задумался Ромка, - и аптечки никакой не попадается. Будем осторожнее.
  
   Но осторожнее быть не получилось. В очередной схватке, когда к вурдалакам и оборотням прибавились зомби, из строя выбыл не только Ванька, но и сам Ромка. Когда они пришли в себя, разгорелся очередной диспут.
   - Ты всё, Ванек, больше в битву не лезь, стой посередине, а мы тебя с Лехой прикроем.
   - Вот еще! Что я, трус?
   - А если в третий раз убьет насовсем? - подключился Леша.
   Ванька замолчал, а потом спросил:
   - А если Ромку еще раз убьет? Тогда потом ты, Леха, один драться будешь? А мы с Ромкой цветочками любоваться?
   Спор зашел в тупик. Потом приятели порешили, что драться будут все одинаково, а там как повезет.
  
   И им повезло. В этот раз полезли ожившие мертвецы. Часть их плоти сгнила, представив обнажив почерневшие от времени кости, глазницы горели колдовским пламенем. Сзади из тумана выскакивали высшие вампиры, чудовища с черной кровью и двойным рядом клыков. Через ряды упырей на друзей выпрыгивали жаждущие крови волколаки. Мальчишки держали жезлы на изготовке. В руках у Леши переливалась изумрудная сфера, от Ромки исходило сияние, а Ванька приготовил несколько магических кристаллов, которые разъедали тела недругов. Разгорелось сражение. Приятелям казалось, что оно никогда не закончится. Ромка в очередной раз послал разряд в ближайшего упыря, Леша отмахнулся жезлом от оборотня, Ванька уничтожил кристаллами сразу троих зомби, но со всех сторон все подступали новые и новые полчища противников. В какой-то момент приятелям показалось, что не устоят, но они держались до последнего и отбили атаку.
  
   Проход вперед был открыт. Мальчишки поднялись на середину возвышенности и обнаружили огромный валун. На нем виднелась железная табличка: "Вставь ключ в камень и отопри источник радуг". Ромка вставил ключ в отверстие и повернул, камень отодвинулся, и из-под него вознеслись в небо тысячи, миллионы тысяч радуг. Все вокруг осветилось и заискрилось.
   - Лех, доставай быстрее пузырек, - скомандовал нормальный московский человек.
   Леша подставил под радуги склянку, и та наполнилась мерцающим светов. Вновь зазвучал женский голос: "Поздравляю, вы перешли на двухсотый уровень. Вам присваивается звание продвинутых магов. Ваша новая миссия - поиски лекарства от вампирской болезни. Удачи!"
   - Эй, подождите, - окликнул неведомую посланницу Ромка, - а что там с запасными жизнями? И аптечка в этой игре есть?
   - Запасные жизни не пополняются. Аптечек в игре нет, - ответил голос.
   - А если его, - Ромка указал на Ваньку, - снова убьет? Что будет?
   - Запасных жизней у данного игрока не существует.
   - Вот блин, - протянул Ромка. - Чего делать будем, пацаны?
   - Играть, - пожал плечами Ванька, - мы же иначе не сможем выйти из игры.
   - Не нравится мне это, - насторожился Леша.
   - Мне тоже не нравится.
   - А куда деваться? - Ванька был настроен решительно.
  
   Они облачились в тяжелые титановые доспехи с защитой высшего уровня, взяли в руки боевые топоры и приготовились к новому сражению. И то не заставило себя ждать. В поддержку к старым врагам добавились орки и великаны. Друзья метали в них огненные шары, швырялись ледяными копьями, били плазменными огнеметами. Казалось, что в очередной раз они успешно выйдут из битвы, но Ванька замешкался, и злобный орк метнул в него железный молот. Тот смял доспехи, как легкий пластик. Ванька упал на землю и уже не поднялся. Чудом отбившись от оставшихся врагов, приятели пытались привести его в чувство, но Ванька не отзывался.
   - Что делать будем? - Леша был напуган. Они только что остановили игру и вернулись в компьютерный центр.
   Ванька, как и его персонаж, не подавал признаков жизни. Леша приложил голову к груди младшего друга и услышал мерное постукивание:
   - Вроде жив.
   - Или продолжать игру одним, или использовать эликсир, - ответил Ромка на предыдущий вопрос.
   - Если мы используем снадобье, то придется все снова проходить?
   - Не знаю, - Ромка был мрачен. - Может, вообще здесь зависнем.
   - А если продолжать без Вани? - предложил Леша.
   - Тоже не знаю, Ванек и после окончания игры может не очнуться. Тут какие-то другие правила.
   - Тогда надо его эликсиром напоить, - твердо заявил Леша.
   Ромка помолчал мгновение и согласно кивнул головой. Вместе с Лешей они вернулись в игру и подошли к Ванькиному телу. Затем Ромка достал склянку и осторожно вылил ее содержимое в рот приятелю. Тот замерцал, а потом, к великому облегчению старших мальчишек, открыл глаза.
   - Ребята, вы чего? - удивился он. - Я, что, умер?
   - Угу.
   - А как же вы меня оживили? - Ванька перевел взгляд и увидел пустой флакон в Ромкиной руке. - Как же мы вернемся теперь?
   - А-а, плевать, - привычно ответил Ромка.
   - Спасибо вам, - Ванька хотел сказать что-то еще, но не стал, а просто неловко попытался обнять ребят.
   В то же мгновение они переместились на знакомый чердак.
  
   Глава восьмая. Бабкины сказки
  
   - Я думал, мы там точно останемся, - делился на следующий день своими впечатлениями Леша. - Игра какая-то бесконечная, задания постоянно добавляются, да еще и запас жизней маленький.
   - Да-а, - согласился нормальный московский человек, - и неясно, почему мы вернулись. Ведь миссию-то мы не выполнили.
   - Может, не в ней дело было? - предположил Леша, - а в том, что мы Ваньку решили оживить? Мол, что для нас важнее: цель или человек?
   Ромка пожал плечами и неохотно признал:
   - Что-то ты загнул, Леха. Не очень понятно для меня.
   - Все равно, спасибо вам, ребята, - в очередной раз поблагодарил Ванька.
   - И что, донжуан несчастный, - съехидничал Ромка, - пойдешь снова за приключениями?
   - Пойду, - кивнул лопоухой головой тот.
   - Только не сегодня, меня сегодня бабушка припахала Шуше помогать - грядки полоть, - Ромка был недоволен. - Не мужская это работа.
   - Бабушкам помогать надо, - не согласился Ванька, - они же старые, здоровье у них не очень.
   - Да я знаю, только все равно не хочется.
   - Мы с Лехой тебе поможем. Правда, Леш?
   Питерский интеллигент был не против. Все вместе они отправились в огород, где их ждала баба Надя с Шушей. Мальчишкам выдали тяпки, развели по грядкам, показали, чего не трогать ни в коем разе, и работа закипела. Бабушки же сели на скамейку и принялись обсуждать что-то свое. Сначала Ромка хотел побыстрее разделаться с принудиловкой, потом вслушался в разговор и уже не мог оторваться.
   - Надь, помнишь, Рябиниха у нас в конце деревни жила? - поинтересовалась Шуша.
   Баба Надя тотчас же откликнулась:
   - Конечно, до чего ж страшная была! Сама рябая, словно на ней черти горох молотили, глаза стеклянные. Смотрит на тебя, аж внутри все холодеет. Говорили, что ведьма. Мать, помню, велела и близко к ее дому не подходить.
   Баб Шура достала из кармана очередную конфету, развернула фантик и засунула ее за щеку. Потом ответила:
   - Это тебе мать велела. А мы по вечерам бегали, в забор подглядывали. Дурные! Ты-то мелкая была, тебя с собой не брали. Собралось нас как-то целая компания, шесть человек. Проверим, думаем, точно ли она ведьма. Пробрались к ейному дому, в кустах засели. Хотели посмотреть, как она животным оборачивается. Ждем, значит. Уже петухи замолчали, люди по домам сидят, а нам, дуракам, интересно. Гармонист наш все подшучивал: мол, надо ей крест на шею набросить, весело ему. И вот уж надоело, решили расходиться. А откуда не возьмись - свинья черная, ни у кого такой в деревне не было. И как набросится на нас! Мы от страху врассыпную, визжим, парни благим матом орут. А один парень, Колька, даже в канаву упал, доставали его. Потом смотрим - нет свиньи, как сквозь землю провалилась. Ну, мы быстро по домам и разбежались. А Колька после помер через месяц, на ровном месте шею сломал, не мучился.
   - Что-то не припоминаю, - не поверила баба Надя.
   Шуша обиделась:
   - Ничего не придумываю, как было, так и рассказываю. Я чего вспомнила: Рябиниха недавно померла. Неделю отходила. Уж за сто лет было, в чем только душа держалась, а никак с белым светом расстаться не могла. Зинка наша к ней ходила, велела крышу разобрать. Только тогда и преставилась.
  
   Ромка слушал и не верил своим ушам: надо же, какие удивительные истории творились в деревне. О подобном он и не подозревал в своей Москве. Ромка обернулся и увидел, что приятели тоже позабыли про работу и внимательно слушают бабушек. Казалось, что все вокруг замерло: солнце накренилось над землей, да так и забыло упасть за горизонт. Воздух налился тишиной, тяжелой и густой. Шуша заметила, что стала объектом пристального внимания мальчишек, и спросила:
   - Что, не слышали такого?
   - Баб Шура, - Ванькины уши даже зашевелились от волнения, - а это правда?
   Шуша мотнула головой:
   - А ты думаешь! Ведьма, малец, и кошкой обернуться может, и собакой. Проберется такая кошка в чей-то хлев и присосется к корове. Та корова потом молока давать не будет.
   - А оборотень и ведьма - это одно и то же? Они ведь оба в животных превращаться могут, - поинтересовался Ромка.
   - Разное, - Шуша почувствовала себя в центре внимания и разошлась. - Оборотни обычно в волка или медведя перекидываются, ну в рысь могут. Про оборотней у нас так говорят: видишь, в пне нож торчит, не трогай! Не тобой он туда воткнут, не тебе и доставать. А ведьма в домашних животных перекидывается. А еще порчу наслать может или удачу скрасть.
   - Как это? - Ванька хлопнул глазами, а Ромка с Лешей даже рты пооткрывали.
   - А вот так, крадник называется. Может или здоровье украсть, или счастье.
   - И что тогда?
   - Тогда надо бабку искать, которая защиту поставить может. Вы бы лучше бабу Зину об этом поспрашивали, - намекнула она.
   Приятели повернулись к Леше. Тот недоуменно пожал плечами.
   - Баб, а можно мы к баб Зине сбегаем? - спросился Ромка. - На минуточку.
   - Да что с вами делать? - махнула рукой баба Надя. - Одна сказочница сказки выдумывает, а трое ей верят.
   - Кто выдумывает? - начала возмущаться Шуша, но ребят уже и след простыл.
   Через пару минут, запыхавшиеся, они уже были в Лешином доме. Баба Зина хлопотала на кухне.
   - Ба, - окликнул ее Леша, - а это правда?
   - Что правда? - не поняла баба Зина.
   - Про ведьм, правда? И что про крадник удачи?
   Мальчишки выжидающе смотрели на нее.
   - И кто энто вам рассказал?
   - Баба Шура, - Леша головой указал на Ромку, чтобы не осталось сомнений, какая конкретно баба Шура.
   - Та еще выдумщица, - баба Зина неодобрительно поджала губы.
   Леша не поверил:
   - А помнишь, ты как-то надо мной шептала, когда у меня голова болела? А потом все прошло.
   - Это я над тобой молитвы читала, - объяснила она.
   - И?
   - И не "и", - строго ответила баба Зина. - Марш отседова, нечего штаны по домам протирать. Делом займитесь. А с Шуркой я опосля поговорю.
   Не солоно хлебавши, друзья вышли из дома.
   - Пошли обратно к моим, - предложил Ромка, - может, еще чего расскажут.
  
   Они вернулись в огород. Шуша все так же сидела на лавке, баба Надя ушла смотреть новости.
   - Баба Шура, а Лехина бабушка говорит, что это все выдумки, - нажаловался Ромка.
   - Как же, выдумки! - хмыкнула Шуша. - Просто говорить не хочет.
   - А вам не страшно было? - спросил он.
   - А чего страшного? Испокон веков в деревнях ведьмы да колдуны водились. Главное, не ссориться с ними. Да и другие правила соблюдать.
   - Какие правила? - мальчишки присели на скамейку.
   Шуша обрадовалась благодарным слушателям и начала рассказывать:
   - Если в лес вошел, дереву поклонись, угощение для лешего оставь, дозволения спроси. Иначе в лесу закружит, да там и останешься.
   - А если начнет кружить, то всё? - испугался Ванька.
   - Тогда надо одежду наизнанку вывернуть, - посоветовала она, - дорога и покажется. У нас как-то девчонка пошла корову днем подоить, да пропала. Мать ее искала, все дома обегала, к речке тоже - нет девки. Тогда она к Рябинихе пошла. Та из дома в поле вышла, что-то пошептала, потом вернулась и говорит: "Иди домой, девка твоя сама придет". И точно, к вечеру вернулась. Сказала, что когда обратно шла, старичок седой окликнул. Она остановилась, а он подошел, за руку ее взял, а дальше она ничего и не помнит. Если бы не Рябиниха - так и не сыскали бы ее.
   - Обалдеть! - выдохнул Ромка.
   - Да уж, не то что твоя Москва, - подбоченилась Шуша, - у нас здесь раньше и русалки водились. Бабка моя сказывала, мужики одну как-то поймали, да в бочку посадили.
   - Да? - выдохнул Ванька. - А какая она?
   Он словно забыл, что совсем недавно плавал в море с русалками. Но одно дело другой мир, сказочный, там словно все понарошку, а другое - этот, настоящий.
   - А ничего, девка как девка. Только с хвостом да водоросли зеленые заместо волос.
   - Баб Шура, а еще чего интересного у вас было?
  
   У той новых историй был целый воз:
   - Да вроде ничего. А нет, была в соседнем селе одна история. Повадился к Васькиной вдове, сказывали, змей летать - уж очень она по мужу убивалась. А как выяснили-то: начали замечать, что через какое-то время от похорон она веселая стала. Вроде недавно на бабе лица не было, а тут аж светится. Да вот еще: как ночь, так у нее свет в окошке-то и горит. Соседи и начали караулить и увидели, как ночью в трубу змей влетает.
   - Какой змей? - не понял нормальный московский человек. - Горыныч?
   - Сам ты Горыныч! - рассердилась Шуша. - Обыкновенный, как уж, только из пламени. Они в окно смотрят, а там, раз, за столом Васька покойный сидит. Как будто и не умирал. Соседи в избу-то входят, Васька с ними здоровается, как ни в чем не бывало. А дядька Михай человек бывалый, он взял и того Ваську перекрестил. И вместо Васьки сидит страшило: морда кривая, а вместо ног - копыта! Тут черт в трубу и вылетел, а вдова в обморок хлопнулась.
   - Баб Шура, какие копыта? - не понял Ромка.
   - Обыкновенные, козлиные. Какие еще у черта копыта могут быть? Недолго потом вдовушка пожила, усохла от тоски.
   Мальчишки молча переглянулись. До этого они знали, что подобное может быть только в сказках, а ни как ни в двадцать первом веке, когда и интернет повсюду, и мобильная связь, и прочие гаджеты. А Шуша рассказывает все так, словно на самом деле все это было.
   - Чего задумались? - проворчала она. - Грядки-то неполоты.
   Шуша неспешно поднялась и ушла в избу, но приятелям было не до грядок. Они собрались в кружок и принялись обсуждать услышанное. Ванька считал, что все это чистая правда, Ромка сомневался, потому что баба Надя назвала сестру выдумщицей. А Леша сказал, что даже если колдовство раньше и было, то сейчас его точно нет. Потому что люди в эти выдумки не верят. Но все равно друзья решили, что будут наблюдать за особенно подозрительными животными и людьми. На всякий случай.
  
   Глава девятая. Затерянные в песках
  
   Незаметно пролетели три недели Ромкиного пребывания в деревне. Скоро предстояло отправляться в Москву. К своему удивлению Ромка понял, что домой совсем не стремится. Здесь у него появились настоящие друзья. Вместе они прошли через испытания на доброту, догадливость и взаимовыручку. Сколько удивительных историй они услышали, в скольких интересных местах побывали. Да, в столице у Ромки был интернет и игры, но разве могли они заменить все то настоящее, что произошло в бабушкиной деревне? Он впервые в жизни испытал смутную тоску. Хотелось навсегда сохранить в памяти это теплое лето с парным молоком и купанием в реке, ловлей раков и прогулками на дяди Димином коне. Ромка уяснил, что еще немного, и его разорвет от обуревавших чувств. Когда он встретился с ребятами, то нарочито небрежно поинтересовался:
   - Лех, ты когда уезжаешь?
   - Семнадцатого, за мной папа приедет.
   - И мы семнадцатого, - вздохнул Ромка, - на поезде. Придется ночью выезжать.
   - А я еще неделю здесь буду, - похвастал Ванька, - меня родители перед самой школой забирают. Говорят, что нечего летом в нашем Череповце делать.
   Нормальный московский человек вздохнул повторно, потом не выдержал:
   - И что, мы так больше никогда и не увидимся? Просто разъедемся и всё?
   - Почему всё? Я каждое лето здесь бываю.
   - И я могу попросить, чтобы родители меня сюда отправили, - сообщил Леша, - скажу, что понравилось. Они только рады будут, особенно баба Зина. Скучно ей здесь одной.
   - Договорились! - обрадовался Ромка. - Я своим тоже скажу, что в деревню поеду.
   Ромка почувствовал, как непривычная тяжесть спадает с сердца. Теперь можно было не бояться, что они разъедутся и потеряют друг друга. А пока в сундуке осталось целых три предмета, и странствия звали их.
  
   Погода стояла на удивление не летняя: с утра зарядил дождь, дул ветер, значительно похолодало. Мальчишки достали ветровки, джинсы с кроссовками и утеплились. На улице делать было нечего, по домам сидеть не хотелось, друзья решили пойти в заброшенный дом. Там они забрались на чердак и задумались: что выбрать? В сундуке оставалось три игрушки: санки, рапира и цветок. Рапира навевала мысли о сражениях, а мальчишкам хватило впечатлений, когда они сражались с нечистью в он-лайн игре, цветок напоминал что-то девчачье и неинтересное. Оставались санки.
   - Ну что, прокатимся с горочки? - тоном заговорщика поинтересовался Ромка.
   - А не замерзнем? - осторожничал Леша.
   - Я за одеждой сбегаю, - Ванька быстро унесся к себе.
  
   Через пятнадцать минут он притащил три разномастных свитера, штопанные шерстяные носки и шапку-ушанку. В пакете лежал термос с чаем и тремя соломинками, чтобы пить всем одновременно, несколько бутербродов и складной нож со спичками.
   - Шапка только одна, - пояснил Ванька. - Зато нож со спичками удалось утащить, пока бабушка свитера искала.
   Приятели разобрали одежду, совершили привычный ритуал и через секунду стояли в центре пустыни. Беспощадно сияло солнце, белый песок слепил глаза, стояла невыносимая жара. Зато, как насмешка над их мечтами, рядом с ними находились большие санки: с удобной спинкой, мягким сиденьем и подставкой для ног.
   - Это что? - изумился Ромка. - Чуваки, вы чего-то понимаете?
   Мальчишки недоуменно обернулись:
   - Нет, - первым признался Леша. - Ведь если санки, то, значит, мы на севере должны были оказаться.
   - Вот и я не пойму.
   - Может, эти санки специальные, чтобы по песку кататься? - выдвинул версию Ванька.
  
   Он залез в них и подергал за веревку. Санки не тронулись ни на сантиметр.
   - Блин, ну мы и попали! Даже воду не взяли, только чай, - растерялся Ромка, - и очки б солнечные не помешали, да и крем от солнца. Чего делать будем?
   - Есть такие племена, которые живут в пустынях, - задумался питерский интеллигент, - они как-то добывают воду.
   - Я знаю! - взбудоражено заявил Ванька. - Я передачу смотрел про выживание в пустыне. Надо найти такой склон, который выше остальных. И с той стороны бархана, где ветер песок сдул, выкопать ямку в ложбине. А еще надо по растениям ориентироваться, они могут на воду указать.
   - Что-то я никаких растений не вижу, - заметил Ромка. - Пойдем воду искать?
   Мальчишки отвязали от саней веревку и поплелись по песку, отыскивая дюну повыше. Солнце припекало. Первым спохватился Ванька:
   - Пацаны, нам бы рот и нос закрыть надо, а то песком надышимся.
   - А чем закрывать? - резонно поинтересовался Ромка. - У нас ватных повязок с собой нет. Мне родители делали такую повязку, когда в Москве дым от горящих торфяников был.
   - У нас футболки есть, - предложил Леша, - можно ими лицо обмотать.
   - Пока так обойдемся. Блин, жарко! - пожаловался нормальный московский человек.
   - Раздеваться нельзя! - забеспокоился Ванька. - В передаче говорили, что так меньше жидкость из организма теряется, и солнечный ожог не получим. Надо просто идти обычным шагом, а не спешить.
   - Ноги жжет, до чего ж, собака, песок горячий.
   - Давайте теплые носки натянем, - предложил Ванька. - Они папины, их можно прямо на обувь натянуть
   - Жарко будет. Хотя, что так, что так - все равно плохо.
  
   Они добрели до высокого бархана и остановились у его подножья.
   - И чего делать надо? - спросил Ромка. Его лицо раскраснелось, на лбу образовались влажные дорожки.
   - Яму копать, там вода должна быть.
   - Черт, припекает, - Ромка попробовал дотронуться до песка и теперь тряс обожженной рукой.
   Затем он вытянул рукав рубашки и попросил Лешу завязать узел, получилась некая защита кистей. Понемногу с рытьем ямы стало получаться.
   - Пацаны, тут песок прохладнее, можно уже руками рыть, - через некоторое время обрадовался Ванька.
   Приятели сели на корточки и старательно отбрасывали песок в сторону. Углубление постепенно увеличивалось в размерах.
   - Уже влажный песок пошел, - первым заметил питерский интеллигент.
   Приятели удвоили усилия, и потихоньку ямка заполнилась водой.
   - А как же из нее пить? - нервно хихикнул Ванька. - Как кошечка языком, что ли?
   - Ванька, ты же у нас гений! - заорал Ромка. - Ты же трубочки взял, вот из них и будем пить.
   Мальчишки достали из пакета соломинки и опустились на колени. Вода показалась удивительно вкусной - пить бы и пить. Но углубление быстро опустело, а новая жидкость набиралась медленно. На всякий случай яму прикрыли шапкой-ушанкой, чтобы собирающаяся вода не испарялась.
   - Нам бы колодец найти, - вздохнул Ванька, - по телевизору говорили, что в пустынях колодцы бывают.
   - А как их найти, не говорили? - поинтересовался Леша.
   - Говорили: надо идти по караванной тропе, она всегда мимо колодцев идет.
   - Как бы теперь эту тропу найти? - почесал затылок Ромка.
   - Наверное, забраться на возвышение и посмотреть.
   - Сейчас заберемся. Только сначала перекусим.
  
   Бутербродов с собой Ванька взял шесть штук: три с сыром и три с копченой колбасой. Приятели решили экономить и ограничиться половинкой бутерброда, хотя есть хотелось сильно. Они смаковали каждый кусок, подолгу перекатывая его во рту.
   - А мне баба Зина кашу рисовую предлагала, а я отказался, - расстроился Леша.
   - Я завтракал, но все равно проголодался: у меня организм растущий, - заявил Ромка.
   Мальчишки запили скудный обед набежавшей водой.
   - Чай в термосе на вечер оставим, - решил Ромка, - хотя бы согреемся немного, раз здесь ночью холодно.
   - Надо бы костер на ночь развести, спички-то я взял, - Ванька потряс коробком. - Тут, в пустыне, должны быть растения. Саксаул какой-то или, может, высохший навоз найдем.
   - Пацаны, может, пока в песок зароемся? - предложил московский человек: - Там прохладнее. А дальше пойдем, когда не так жарко будет: и тропу поищем, и саксаул этот.
   - Точно! - согласился младший приятель. - А то спечемся на солнышке.
   Они обмотали головы футболками и зарылись в песок, оставив на поверхности лишь головы. Через некоторое время Леша сказал:
   - Я так в детстве на пляже любил папу закапывать. Он уснет, а я его засыпаю. Смешно было.
   - Ты поменьше, Леха, говори, а то воду потеряешь, - предупредил Ванька, и мальчишки замолчали.
  
   Немного погодя солнце стало спускаться к земле, песок остыл. Приятели вылезли из укрытий.
   - Давайте бутерброд доедим и пойдем, - настроения у Ромки не было. Совсем не о таком приключении он мечтал.
   Они перекусили на скорую руку, выпили собравшуюся воду - ее хватило всего на несколько глотков - и начали собираться.
   - Лучше брюки в носки заправить, чтобы скорпион какой не заполз, - заметил Ванька.
   - Ага: курточку в брючки, брючки в носочки - красавчик, - хихикнул Ромка и подтянул штаны до подмышек.
   На некоторое время обстановка разрядилась.
   - Сейчас бы еще воды, чтобы футболки намочить, - размечтался Ванька.
   - И душ принять... Пошли уж, пока темнеть не начало.
   Мальчишки вскарабкались на дюну и осмотрелись. Вокруг раскинулись бесплодные цепи барханов. Серо-бежевые возвышенности сменялись ложбинами, склоны дюн были исчерчены волнистыми линиями. Местами виднелись засохшие растения.
   - Дрова, - скептически поджал губы Леша. Он труднее всех переносил тяготы путешествия.
   - Дороги чего-то невидно, - обеспокоился Ванька.
   - Пошли дальше, - скомандовал Ромка.
   - А смысл? Все равно не знаем куда идти, - Леша не скрывал разочарования.
   - Будем идти, чтобы ветер в спину дул, все легче. А стоять на месте - вот тут точно смысла нет.
  
   Приятели решили идти по гребням барханов, так виднее была окружающая местность. Воздух постепенно охлаждался, в пустыне проснулась жизнь. Вдали пробежала серая ящерка, из песка вылез черный жук и поспешил по своим делам, высоко в небе парила какая-то птица.
   - А еще в пустыне оазисы бывают, - мечтательным голосом произнес Ванька. - Вот бы нам повезло.
   - Не трави души, - пробурчал Леша.
   - Я просто так, - Ваньке хотелось ободрить старшего приятеля, но он не знал как. - Хочешь чая глотнуть?
   - Я потерплю, - упрямился тот.
   Некоторое время шли молча. Неожиданно по пустыне раздался протяжный стон. Он начался где-то вдали, приблизился к мальчишкам и унесся прочь.
   - Что это? - испугался Леша, он настороженно осмотрелся.
   - Непонятно, - Ромке и Ваньке тоже было не по себе.
   Они решили быть настороже. Вскоре приятели услышали нарастающий гул: словно кто-то перебирал струну и одновременно стучал по барабану. Они остановились, шум тоже стих.
   - Блин, что за ерунда? - взъерепенился Ромка.
   Никаких версий не было. Мальчишки продолжили путь, и вновь задребезжала гитара на одной струне, вернулся рокот барабанов.
   - Ребята, я догадался! Это поющие пески. Мы идем, вот они и гудят, - Ванька был счастлив.
   Ромка с Лешей смущенно переглянулись: надо же, испугались сами себя. Мальчишки начали бегать по песку, извлекая из него разные песни. И как-то оказались на едва заметной дорожке.
   - Это же караванная дорога, - обрадовался Леша.
  
   У мальчишек зародилась надежда. И настолько эта надежда была сильна, что ребята посмотрели на пустыню совсем другими глазами. В свете угасающего светила она окрасилась в различные оттенки: красного, желтого, палевого. Проползла шустрая змея, пробежал зверек, похожий на зайца с длинным хвостом, за ним прошмыгнула ушастая лиса на высоких ногах.
   - Красиво здесь, - признал Леша.
   - Угу, колодец бы еще найти.
   - Найдем, я верю, - Ванькино лицо светилось от счастья. Ведь это он был проводником по бесплодным землям, он помогал друзьям как равный.
   Путешественники пошли дальше. Через некоторое время пески смолкли, пропал и ветер, воздух словно замер. Исчезла редкая живность, мир погрузился в тишину.
   - Странно как-то, - насторожился Ромка, - Ты, Ванек, ничего не помнишь по этому поводу?
   Тот пожал плечами и задумался, вспоминая передачу:
   - Пустыни... Днем страшная жара, ночью холодно, осадки редки, воды мало, могут быть зыбучие пески. Встанешь на них и утонешь, как в болоте. Или это не в пустыне зыбучие пески? А еще бывают песчаные бури, и тогда все замирает. Ребята, нам срочно надо укрытие искать!
   - Нас теперь песком засыплет? - испугался Леша.
   - Не засыплет! - успокоил Ванька. - Просто надо глаза и нос уберечь. Нам бы какой-нибудь камень побольше найти, чтобы за ним от ветра спрятаться. Побежали!
   Они уже не беспокоились о сохранении дыхания, не любовались таинственными красотами, сменой песка на каменную пустошь, на которой остались отпечатки высохших рек. Приятели искали спасение. Немного вдали виднелась вытесанная из камня скала - спасительный островок в бушующем море.
   - Сюда! - крикнул Ромка, и они помчались со всех ног - сзади приближалась мрачная серая туча, воздух наполнился жужжанием миллионов рассерженных пчел. Шла буря.
  
   Приятели надели свитера, лица замотали футболками, прижались друг к другу и стали ждать. Словно мелкий град застучал по ним, стараясь больнее уколоть. Воздух угрожающе загудел, расплавился, превратившись в пыль. Стало нечем дышать, песок старался забить нос, запершить глаза. Казалось, что стихийное бедствие никогда не кончится. Заметно похолодало, зубы начали выбивать дробь, и приятели еще теснее сплотились. Лишь чувство, что он не один, дало каждому возможность пережить эту напасть. Постепенно ураган прекратился. Мальчишки протерли покрасневшие глаза и поднялись, стараясь размять затекшие конечности.
   - Пить хочется, - Леша облизал пересохшие губы. На нижней губе появилась болезненная трещина.
   Ванька достал термос, и они сделали по нескольку глотков. Над пустыней поднимался рассвет.
   - Давайте траву насобираем, хоть костер сделаем, а то я замерз - сил нет, - предложил Леша.
   Они собирали сухие пучки растительности, стараясь не сильно разбредаться от укрытия. В одно мгновение Леша поднял голову, чтобы распрямить ноющую шею и замер: вдали виднелась пальмовая роща, и блестело зеркало большого озера.
   - Ребята, оазис, - пропавшим от волнения голосом объявил он.
   - Не может быть! - ахнул Ванька.
   - Хотя это может быть и мираж, - задумался питерский интеллигент.
   - Мираж? - переспросил нормальный московский человек.
   - Такой обман зрения, нам на природоведении рассказывали, - объяснил Леша. - Когда видишь то, что на самом деле очень далеко от тебя находится. Надо костер развести, и если изображение не исчезнет, значит, это точно оазис.
  
   Спустя полчаса костер весело трещал, взметая к небу золотые искры. Приятели совали к нему руки и ноги, стараясь их отогреть, а сами всматривались в даль: не исчезнет ли озеро с пальмами? Оазис оставался на месте.
   - Пошли понемногу? - скомандовал Ромка, и они продолжили свое путешествие.
   В пакете к тому времени оставалось по половине бутерброда, немного чая в термосе и надежда, что впереди они найдут свежую воду и фрукты. Ванька им все уши прожужжал о финиковых пальмах, которые совершенно точно растут в таких местах. А если понадобится, то они найдут способ охотиться. Хотя животных жалко, но жить хочется. А потом здесь пройдет караван, и они будут спасены. Но каждый надеялся, что удастся вернуться домой. Им пришлось остановиться на дневной привал, искать воду и прятаться от жары, как в прошлый раз.
  
   Последние километры пути дались особенно тяжело: дышать стало тяжело, кружилась голова, перед глазами летали черные мошки. Живот сводило от голода, а за стакан воды, казалось, можно было совершить подвиг. Труднее всего было Леше. Он мешком упал на землю и прохрипел:
   - Идите одни.
   - Мы все вместе пойдем, - разозлился Ромка. - Даже не мечтай, Лешечка, что мы тебя тут одного отдыхать оставим.
   - Не могу больше.
   - Сможешь, мы тебе поможем. Да, Ром? - вмешался Ванька.
   - Я, правда, не могу.
   - Тогда и мы тут останемся, - Ромка тоже уселся на песок.
   - Ребят, вы идите, - просил тот. - Я потом как-нибудь.
   - Тогда и мы потом.
   Леша зарыдал от собственного бессилия. Он вздрагивал всем телом и издавал странные горловые звуки, слез не было.
   - Лех, ты поплачь и пойдем. Ведь совсем немного осталась, - успокаивающе прошептал Ванька и взял его за руку.
   Они посидели так некоторое время и пошли дальше. Лешины вещи понес Ромка.
  
   К тому времени, как мальчишки добрались до оазиса, они изрядно устали, просолились потом, впитали в себя пыль и солнце. Их кожа обветрилась на солнце, а руки стали шершавыми, но все это казалось ерундой. Прямо перед ними плескалась свежая вода. Не сговариваясь, они бросились в воду, пили ее, лили на голову, смывали с себя грязь и дорожную маяту. Потом Ванька залез на пальму, предварительно привязав себе на пояс найденную палку, и сбил несколько связок фиников. Приятели устроили настоящий пир. Грустное урчание в желудках примолкло. На короткое время мальчишки получили передышку. Они легли под тень деревьев и бездумно смотрели в высь.
   - Надо бы хворост для костра собрать, - заметил Ванька.
   - Пошли, поищем, - Ромка неохотно поднялся. - Леха, отдыхай, мы вдвоем справимся.
   Они нашли несколько засохших веток, сгребли в одну кучу и стали дожидаться вечера.
  
   Вскоре начало стремительно темнеть, друзья развели огонь, надели на себя теплые свитера и молча смотрели на танцующее пламя.
   - Даже не верится, что вокруг пустыня, а мы здесь одни на тысячи километров, - разбил тишину Леша.
   - Что дальше делать будем? - спросил Ванька.
   - Не знаю, - признался нормальный московский человек. - Ни подсказок, ни заданий, ничего. Наверное, будем караван ждать.
   - А чего есть будем? - не успокоился Леша. - Финики? Пока они все не закончатся, а у нас кишки от сладости не слипнутся?
   - Будем охотиться, - насупился Ромка. - К озеру наверняка животные пить приходят, и птицы прилетают. Будем засаду устраивать.
   - А ты сможешь убить?
   Ромка долго молчал, потом, почти не разжимая губ, ответил:
   - Смогу. И ты сможешь.
   - Ты так говоришь, как будто это легко! Сам же тогда рыбу отпустил, - разозлился старший приятель. - Подумай - убить.
   - Ребят, вы что? - пытался успокоить друзей Ванька.
   - Не лезь! - оборвал его Ромка. - Знаю, что трудно, Леха, но мы жить будем, даже если придется охотиться на животных. Ты мясо ешь? Ешь! А откуда оно, по-твоему, взялось? Из коровы, из свиньи, курицы. Так что не хнычь, Лешенька, прорвемся.
   Тот ничего не ответил, лишь со всей силы ударил кулаком по земле.
  
   Ночевали рядом с костром на пальмовых листьях, нарванных и сваленных горкой, чтобы было не так жестко. Ванька, правда, предлагал сплести гамаки и спать на деревьях, для надежности, но сил на это ни у кого не было.
   - Нету в пустыне хищников, - категорически заявил Ромка, и скоро весь лагерь дрых непробудным сном.
  
   Утром их разбудил галдеж слетевшихся к воде птиц, те шумно прыгали по кромке берега и отталкивали друг друга. Само озеро примостилось у подножья огромного бархана. Мальчишки отметили, что им повезло: если бы они шли к оазису с другой стороны, то могли его просто не заметить за высокой дюной. В свете восходящего солнца пески покрылись позолотой, словно земля впитала себя солнечные лучи. И такое все вокруг было яркое и сверкающее, что у приятелей поднялось настроение. Позавтракав финиками, решили обследовать оазис, на что вчера не хватило сил. Мальчишки разбрелись в разные стороны. Пробираясь сквозь заросли молодых пальм Леша обнаружил каменное сооружение: это был колодец.
   - Ребята, я колодец нашел! - позвал он.
   Остальные тут же примчались.
   - Молодец, Леха, - обрадовался Ромка, - пригодится.
   - Да ну, - скривился Ванька, - у нас озеро есть.
   - А, может, здесь какая-то особенная вода? - предположил Ромка. - Как бы ее достать?
   Он нагнулся и прокричал: "Ого-го-го!". Снизу откликнулось эхо.
   - Надо к ручке термоса веревку привязать и вниз опустить. Я сбегаю, - Леша унесся в лагерь.
   И вот термос с водой выбрался из колодца и пошел по кругу. Вода на вкус была необычной: холодная, слегка соленая и щиплющая нос.
   - Минералка, - блаженно закатил глаза Ванька.
   - Кто еще хочет? - Ромка потряс пустым сосудом.
   - Я! - приятели были едины в своем мнении.
   Он вновь опустил термос вниз и стал доставать, но что-то мешало. Ромка дернул посильнее и вместе с сосудом вытащил из колодца старый кувшин, который носиком зацепился за ручку термоса.
   - Пацаны, что это?
   - Не знаю, дай посмотреть, - и приятели склонились над находкой.
  
   Находка позеленела от времени и заросла тиной. Ромка подобрал с земли лист и протер кувшин. Оттуда, как в восточных сказках, вырвался дым и обернулся мальчишкой примерно их лет. Пацаненок был смуглый, с черными волосами длиной до лопаток и тощий. Из одежды на нем имелась только набедренная повязка.
   - Ничего себе! - выдохнул Ромка. - А ты кто?
   Мальчишка поковырял землю пальцем ноги и представился:
   - Джин. Можете три желания загадать.
   - Самый настоящий джин?! - Ваньку эта новость тоже взбудоражила. - Я думал, такие только в сказках бывают.
   А Леша просто засветился от счастья:
   - Ребят, можно же домой вернуться!
   - Так, домой мы можем и в третьем желании загадать, - рассудил Ромка. - Чего сначала пожелаем?
   - Ребята, подождите, - подал голос Леша. Он внимательно осмотрел джина: - Ты, наверное, есть хочешь?
   Тот смутился.
   - Конечно, хочет, по нему видно, - поддержал Ромка. - Вот мое первое желание: устроить здесь пир, чтобы и мороженое, и пирожные, и мясо, и картошку-фри, и пиццу, в общем, все.
  
   Как по волшебству, а это и было самое настоящее волшебство, перед ними растелилась скатерть, а на ней чего только не было. Если закрыть глаза и представить себе все самое вкусное, то именно оно там и находилось. Когда мальчишки наелись, а у джина вырос живот, похожий на небольшой арбуз, они задумались о втором желании. Но снова вмешался Леша:
   - Ребят, вы же слышали, что он для себя ничего загадать не может. Давайте, вторым желанием дом загадаем, а третье ему отдадим.
   Хотя и жалко было расставаться с мечтой о богатствах, но Лешино мнение было справедливо. Поэтому Ромка объявил:
   - Второе желание у нас такое: мы хотим домой. А третье загадай для себя.
   Джин обрадовался:
   - Я хочу учиться, а не сидеть в этом кувшине.
   - Тогда исполняй! - скомандовал Ромка.
   И через мгновение трое приятелей уже неслись на тех самых санках по ледяной горке. Дорога делала крутые повороты, резко ныряла вниз, взлетала на крутые пригорки и заворачивалась в тугую спираль. В самом конце мальчишки увидели огромный сугроб, куда влетели на полном ходу. И в тот же миг они вернулись в "дом с привидениями".
   - Да-а, - подал голос Ромка, стряхивая снег с волос, - вот это было приключение так приключение.
   Остальные были с ним согласны.
   - Жаль только, что забыли спросить джина, как его зовут, - опечалился питерский интеллигент. - Как-то невежливо получилось.
   - Да нам не до того было. Как обрадовались, что домой можем вернуться, так обо всем и забыли, - объяснил младший приятель.
   Они слезли с чердака и отправились на берег Регини, чтобы обсудить свое необычное путешествие.
  
   Глава десятая. Боевая готовность
  
   Потом мальчишки жалели, что не попросили здоровья для родных и мира во всем мире, но, как не крути, выбор был невелик: всего три желания и все три загаданы правильно. Мальчишки посокрушались по этому поводу, но недолго: ведь в сундуке осталось еще два предмета, а время отъезда Леши и Ромки неотвратимо приближалось. Хотя путешествия с каждым разом становились все сложнее и опаснее, но отказаться от них не было возможности. Как не противились приятели, их словно магнитом тянуло на чердак заброшенного дома. Обсуждая, что выбрать в следующий раз, Леша целый вечер распинался про трех мушкетеров, их подвиги и дружбу, а так же вечную борьбу с гвардейцами кардинала. И потому они заранее решили выбрать рапиру. Приятели привычно поднялись на чердак заброшенного дома, достали шпагу из сундука и, крепко взявшись за руки, перенеслись в другой мир. Они очутились посреди узкой улицы. Дома цвета асфальта тесно прижимались друг к другу, маленькие окна походили на бойницы крепости, вместо стекол была вставлена слюда. Людей на улице не оказалось, но мальчишкам мерещилось, что за ними наблюдают: за окнами мелькали неясные тени. Одежда сменилась: они были одеты в кожаные штаны, высокие ботфорты, темно-серые рубашки и жилеты. За спиной висели заплечные мешки, в которых находились вещи. Рапира исчезла, вместо нее у каждого обнаружилась узкая сабля, испещренная замысловатым узором.
   - Круто! - восхищенно заметил Ванька.
   - Точно, как мушкетеры, - довольным голосом заявил Леша. Он весь подбоченился и вытянулся, как на военном смотре.
   Они вышли на городскую площадь. Посреди ее стоял черный каменный столб, на вершину которого забралась уродливая горгулья. На некоторое время приятелям стало не по себе: статуя выглядела живой. Тут же небольшими группами прогуливались мальчишки в таких же одеяниях, что и у них.
   - Смотри, - Ванька толкнул Лешу, - тоже мушкетеры, наверное.
   - Пойдем к ним? - Леша нерешительно посмотрел на Ромку, тот согласно мотнул головой.
  
   Их появлению обрадовались. Приятелей обступили, хлопали по плечу, рассматривали оружие.
   - Вам надо к старшему, - крикнул кто-то из встреченных пацанов, - я вас отведу.
   Вызвавшийся был мальчишкой лет девяти. Тонкий, вертлявый, постоянно улыбающийся, он вел себя несколько заносчиво.
   - Я оруженосец нашего старшего, - объяснил он через некоторое время причину своей гордости.
   - И как к тебе обращаться? - съязвил Ромка. - Господин оруженосец вашего старшего?
   Мальчишка смутился.
   - Меня зовут Арс, вообще-то, без господина - у нас не принято так обращаться. А к старшему надо обращаться просто - мастер оружия.
   - Он у вас оружие мастерит? Оружейник? - полюбопытствовал Леша.
   - Нет, он у нас лучше всех владеет оружием. Сейчас сами узнаете.
   Арс провел их в невысокий каменный дом, облепленный статуями кричащих химер. От этого здания веяло чем-то настолько зловещим, что невольно приятели перешли на шепот. Они прошли сквозь посты мушкетеров и к просторному залу, где проходило совещание. Некоторое время пришлось ждать. Затем Арс позвал приятелей и представил главному:
   - Мастер оружия, у нас пополнение - пришли еще новички.
  
   Мастер оказался молодым парнем лет семнадцати, у него только начали пробиваться усы. Мальчишки критически осмотрели его: среднего роста, поджарый, со светлым ежиком коротко стриженых волос, казалось, что он еще сам вчера был обычным пацаном, а ни как не мастером оружия.
   - Марис, - представился парень.
   Приятели назвались, затем решили уточнить.
   - Вы мушкетеры? Самые настоящие? А как этот город называется? А где король? - из Ваньки вопросы выстреливали, как горошины из созревшего стручка.
   Арс с Марисом удивленно переглянулись.
   - Разве вы не знаете? А вы откуда?
   Пришлось все рассказывать: и о летнем отдыхе, и о странном сундуке, и о путешествиях. "Мушкетеры" слушали внимательно, потом мастер оружия вздохнул:
   - Счастливые вы. И родители у вас живы, и у самих детство беззаботное. Когда-то и в нашей стране было так же...
   - А что случилось? - осторожно спросил Леша.
   - Мы не мушкетеры, - начал повествование Марис. - Не знаю, кто они такие, но надеюсь, что достойные люди. Наш город когда-то был самым замечательным: у нас имелись родители, бабушки и дедушки, мы были такими же, как и вы, - обычными детьми. Но однажды на центральной площади появилось зеркало.
   Мастер оружия указал на закрытый покрывалом предмет, стоящий в углу зала.
   - Зеркало зла, - продолжил он. - В нем мы увидели мир демонов. Это были ужасные существа с зеленой кожей, покрытой грубыми наростами, с желтыми глазами и ртом, полным острых зубов. Живот скручивало от страха при одном взгляде на них. Зеркало объявило, что оно является порталом в тот мир, и если мы не хотим войны с этими существами, то должны отдать всех стариков. Старики перенесутся в зеркальный мир и станут жить там. Наши родители были против, ведь кто согласится отдать своих родных? Но старые люди не хотели войны, они тоже любили нас и добровольно ушли в мир зеркала.
   - А в том мире хотя бы можно жить? - рассказ мастера потряс Ромку.
   - Никто не знает, - вздохнул Марис. - Зато существует легенда о заблудившихся в зеркалах. Что они бесконечно бродят по зеркальным лабиринтам, пытаясь отыскать дорогу домой, но видят лишь свое отражение. Затем пришла очередь наших родителей. Мы просили их не бросать нас. Но они тоже любили нас и хотели спасти от войны с демонами. Затем ушла молодежь от восемнадцати лет. Месяц назад зеркало объявило, что пришел черед для подростков от четырнадцати. И мы решили, что будем сражаться. Пусть некоторые из нас еще дети, но лучше умереть как герои, чем исчезнуть бесследно. Ведь потом придется уходить и малышам в зеркальный мир.
  
   Ромка заметил, что мастер оружия пытается подражать взрослым.
   - Разбить зеркало вы не пытались? - поинтересовался Леша.
   Мастер оружия бросил взгляд на зеркало:
   - Мы бросали его в огонь, скидывали со стены, швыряли в него камнями, но все было напрасно.
   - Как же вы будете сражаться с демонами? - Ванькины глаза разгорелись, а рука крепко стиснула эфес оружия.
   Марис вытащил из ножен свою саблю и со свистом рассек воздух:
   - Мы умеем драться. Наш народ всегда умел постоять за себя, и мальчиков обучали оружию с четырех лет. Раньше я бы никогда не стал мастером в свои семнадцать лет, но теперь, когда я стал самым взрослым здесь, пришлось взять на себя ответственность. А вы умеете пользоваться оружием?
   - Нет, - признался Леша. - У нас есть сабли, но мы до этого только понарошку с друзьями сражались на игрушечных мечах.
   - Можете взять несколько уроков, Арс проводит вас, - распорядился Марис. - Но дети до четырнадцати лет в сражении участвовать не будут, мы приняли такое решение. Хотя кто знает, как повернется бой. Но если решите остаться в стороне, то никто вас не осудит - это не ваша война.
   - Мы не останемся, - насупился Ромка, - что мы, трусы какие?
   Приятели поддержали его.
  
   Они вышли из здания и отправились с оруженосцем по городу. Город поражал неухоженностью. Теперь, после рассказа Мариса, заметно было, что здания обветшали: осыпался фасад, появились трещины. Большая часть мостовой была разобрана.
   - Девчонки сказали, что будут камнями из катапульты стрелять, - пояснил Арс.
   - Девочкам воевать нельзя, - воспротивился Ванька.
   - Мальчикам тоже воевать нельзя, - вздохнул Леша, - но приходится. И вообще лучше никогда не воевать.
   Ромка обратил внимание, что Леша как-то резко повзрослел, на его лице появилась озабоченность, не вяжущаяся с его возрастом.
   "Интересно, а как выгляжу я со стороны?" - задумался он.
   - Я тоже буду участвовать, - прервал его размышления Арс. - Я очень хорошо на саблях дерусь.
   - Тебе не разрешат, сам же слышал, что старший сказал. Да и если противник сильнее и больше, то это без толку, - заметил Леша, - он просто выбьет саблю из руки.
   Оруженосец насупился, а потом выхватил оружие, прочертил в воздухе быструю восьмерку и крутанулся на каблуках:
   - Все равно буду, все будем. Мы так решили, и старших спрашивать не собираемся.
   - А что будет с малышами, если вы погибнете?
   - А что с ними будет, если мы уйдем в зеркало? Нам приходится самим кормить животных, выращивать овощи и фрукты, заботиться о малышах. У нас даже четырехлетки уже помогают по хозяйству.
   - Может, в зеркале жить ничего? - робко предположил Ванька.
   Арс ответил:
   - Оно страшное. Даже Марис не может с ним долго находиться. Думаешь, там хорошо?
   - А зачем же мастер его у себя держит? - полюбопытствовал Леша.
   - Там видно, что затевают демоны. Они готовятся к войне.
   Оруженосец немного помолчал, потом предложил:
   - Пошли, посмотрим, как девчонки госпиталь обустраивают.
   В одном из зданий обнаружилось больница. Часть комнат была переделана под палаты: в них стояли кровати. Несколько девчонок разных возрастов наводили порядок: мыли полы, протирали пыль, заправляли белье. После оруженосец отвел их к учителю фехтования, совсем молодому пареньку - у него даже усы не росли.
   - Надо же, еще совсем пацан, а уже учитель, - хмыкнул Ромка, - ему же лет четырнадцать, не больше.
   - А что нам остается делать? - обиделся Арс. - Мы не хотели этого, но пришлось. Думаешь легко жить без взрослых?
   - Извини, - Ромке трудно было признать свою неправоту, - я что-то не то брякнул.
  
   Воинов из приятелей не вышло. При первом же сильном ударе сабля вылетала из рук.
   - Кисти рук слабые, реакция замедленная, - нахмурился мастер оружия. - У нас даже девчонки лучше дерутся.
   - Ну и что! Если бы нас с детства учили, мы бы тоже умели, - заметил уязвленный Леша.
   - Будете каждый день ко мне приходить заниматься, а пока вас Арс к катапультам отведет, - решил учитель. - Стрелять из них вы не будете, но камни подносить сможете. Все ж таки пацаны крепкие, справитесь.
   Мальчишки воспряли духом. Конечно, подносить камни - совсем не то, что участвовать в настоящей схватке, но зато они не останутся в стороне. Оруженосец сопроводил их к метательному орудию, оно вместе с другими располагалось на городской стене. По внешнему виду катапульта напоминала увеличенный арбалет на длинном деревянном основании, благодаря колесам ее легко можно было передвинуть на более удобную позицию. Командовала катапультой рыжеволосая конопатая девчонка лет тринадцати. Она была выше Лехи на полголовы и гораздо шире в плечах. Девчонка окинула ребят снисходительным взглядом и скептически поджала губы:
   - Что, Арс, свежее пополнение пришло? Вроде ничего бойцы, от ветра не падают. Главное, чтобы заряды вовремя подносили и не хныкали, если ушибутся.
   Не боись, не захнычем, - уверил ее Ромка.
   Та откинула прядь с лица и усмехнулась:
   - Боевой какой! Как зовут?
  
   Друзья представились, рыжую командиршу звали Зера. Арс объяснил ей, что мальчишки попали к ним из другого мира, поэтому никаким оружием не владеют.
   - Тогда ладно. А то я уже решила, что ко мне каких-то малахольных прислали.
   - А ты сама сильная, что ли? - не выдержал подтруниваний Ванька.
   - Я дочь кузнеца, с детства отцу на кузне подсобляла. Меня с собой не равняй, я и взрослому мужику нос утру, - коротко объяснилась Зера. - Можете с час погулять, потом возвращайтесь, будем припасы готовить.
   - Арс, а можно мы тоже в то зеркало посмотрим? А то мы никогда живых демонов не видели, - попросил Леша.
   - А чего смотреть? Скоро и так насмотришься, - буркнул Арс, но все же отвел их в зал заседаний.
   Мастер оружия не возражал:
   - Смотрите. Может, что нужное высмотрите.
   Зеркало зла было в человечий рост: строгая без украшений рама обрамляла помутневшее от времени стекло. В нем отражалась глубокая ночь, освещаемая лишь светом факелов. Приятели увидели невысокий помост, на котором скандировали зловещего вида существа. Один их вид внушал ужас. В лапах демоны держали боевые топоры - мальчишки сражались подобными в мире виртуальной игры некроманта-вампира.
   - Какие-то они не такие, - задумался Леша.
   - Да они вообще не такие, страшные до безобразия, - не понял его нормальный московский человек.
   - Нет, это-то как раз понятно, мне другое неясно. Надо подумать.
   Но ни до чего в ближайшие дни Леша не додумался. Все эти дни они ходили на занятия к учителю фехтования, помогали таскать булыжники на стену, один день дежурили по кухне, в общем, дел было так много, что вечером приятели просто падали от усталости.
  
   Прошло несколько дней. Мальчишки спали в казарме вместе с другими, когда их разбудил сигнал тревоги.
   - По местам, боевая готовность! - объявил дежурный.
   Они быстро оделись и помчались на стену. Зера уже заняла свое место рядом с катапультой и напряженно вглядывалась вдаль. Из ниоткуда перед стеной стали возникать демоны. Они выстраивались в ряды, крепко сжимая оружие в чешуйчатых лапах. В городе перед воротами собирались защитники. В первых рядах стояли ровесники Мариса и несколько девчонок покрепче, сзади сбились мальчишки помладше. Оба войска готовились выступить друг против друга. Но сперва свое веское слово должны были сказать катапульты. Мастер оружия собрался отдать приказ об открытии огня, как сгустившуюся тишину разрезал чей-то вопль. Кричал Леша:
   - Подождите! Подождите же!
   - Елки зеленые, - ругнулась Зера, - он-то куда лезет?! Сейчас бы этих уродов из катапульт покрошить.
  
   Леша слетел со стены и побежал к Марису.
   - Посмотрите: там же тоже дети. Они и ростом небольше нас и строятся так же: впереди демоны покрупнее, сзади - помельче. А один, я видел, плакал.
   Марис внимательно выслушал его и спросил:
   - Что ты предлагаешь сделать?
   - Выслать к ним переговорщика с белым флагом. Так всегда делают.
   - Хорошо, ты пойдешь к ним?
   Леше, конечно, было страшно, но он понимал, что это единственный шанс остановить кровопролитие. Он взял белую простыню из госпиталя и вышел за ворота. Демоны ждали его с видимым напряжением. Потом от них отделился главный и отправился навстречу Леше.
   - Вы меня понимаете? - звонким от волнения голосом вопросил питерский интеллигент.
   - Да, страхолюдь, понимаем, - отозвался демон. Его голос скрежетал, словно консервная банка, которую трут об камень.
   - Почему вы хотите напасть на нас?
   - Потому что нам надоело все время бояться, что это сделаете вы: придете и уничтожите нас и наших младших. Мы и так отдали зеркалу своих взрослых, мы больше не хотим бояться.
   - Подождите, но зеркало сказало, что это вы убьете нас, если мы не отдадим ему своих взрослых, - не согласился Леша, - а потом и подростков.
   - Значит, нас всех обманули! - закричал демон. Его вопль поддержали собратья, они в гневе застучали рукоятками топоров о землю.
   Потом Леша на ватных ногах вернулся в город и все рассказал его жителям. Послышались возмущенные крики, все негодовали, что зеркало обмануло их. И страшно представить, чтобы случилось, если бы не Леша: они бы поубивали друг друга. Все побросали оружие и вышли из города, демоны и люди старались выговориться, поделиться своими проблемами. В этот момент раздался резкий звон: лопнуло зеркало зла. Видимо, оно не выдержало, когда вместо смерти и боли увидело сострадание друг к другу. В то же мгновение демоны перенеслись в свой мир, а ушедшие до этого в зеркальный мир вернулись к своим детям. Оказывается, зеркало приготовило особенную пытку для взрослых: те видели, как их дети готовятся к войне, знали, что портал готовит ловушку для всех, и ничего не могли поделать. Зеркало питалось их страхами и горем.
  
   Леша стал народным героем. Наверное, каждый житель подошел к нему и сказал свое спасибо. Ванька и Ромка, как его сподвижники, удостоились не меньшей чести. Весь день они купались в обожании и были желанными гостями в каждом доме. Наконец, они решили, что пора возвращаться обратно. Мальчишки взялись за руки и перенеслись домой. На чердаке "дома с привидениями" они обсудили, как легко поддаться панике и предубеждению против тех, кто не похож на привычное для нас. И как хорошо, когда находятся люди, желающие разобраться.
  
   Глава одиннадцатая. Ромашка
  
   Наступил четверг стремительно убегающего отдыха. Завтра днем за Лешей приезжал отец, а в субботу они уезжали в свой торжественный Петербург. Ромка тоже отправлялся ранним субботним утром в Москву, баба Надя уже договорилась с дядей Димой, что тот их отвезет до вокзала. А сегодня мальчишки вновь отправились к "дому с привидениями". В ящике остался всего лишь один предмет, засохший цветок - гербарий, как его называл Леша. Ромка достал цветок и посмотрел на свет:
   - Пацаны, это ж ромашка!
   - О-о, твой цветок, Ромка, - заметил Ванька. Он закатил глаза, сложил умильно руки и добавил: - Ромашка для Ромашки.
   - Да ну тебя! - отмахнулся от него нормальный московский человек. Потом внимательно оглядел приятелей и спросил: - Ну что, поехали?
   В тот же миг их руки сомкнулись. Цветок вылетел из Ромкиной ладони, поднялся в воздух и пропал. Исчез и сундук, растаяв белесой дымкой, ушел из-под ног пол, и мальчишки оказались на улице в своей деревне. Старый дом стал меркнуть, как засбоившее кино. Вскоре на месте покосившегося здания остался лишь яблоневый сад.
   - Пацаны, я не понял: это всё? - Ромка растерянно обернулся. - Мы тут остались?
   - Похоже, что да.
   - Ой, ребята, соловьи поют, - Ванькины глаза округлились от удивления.
   - Ну, поют и поют, - Ромка не разделял восторгов младшего приятеля.
   - Так они же только весной и в начале лета поют. Вы послушайте!
   Друзья прислушались: сначала раздался пронзительный посвист, затем он сменился на короткий треск, который перешел в пронзительную руладу.
   - Ничего так, - заметил Ромка, - красиво.
   После вступила нежная песнь флейты, она началась несмело, словно боясь соперничать с прекрасным пением соловья, потом набрала силу и зазвучала во всей своей красе.
   - Иволга, - прошептал Ванька, - вот бы увидеть.
   Словно по приказу на дерево села небольшая птичка с ярко-желтой грудкой и черными крыльями.
   - Она, ребята, смотрите!
   Затем к ней подсела скромная птичка в буровато-коричневом одеянии.
   - А вот это соловей, - подпихнул приятелей Ванька. - Глазам не верю!
   Птиц все прибывало. Вскоре раздался чистый свист дрозда, затем добавилось высокое колено полевого жаворонка, сменившееся на красивую и задористую песню щегла, издали донеслось кукование кукушки.
   - Сколько же у нас птиц, - Ромка был потрясен.
   - Не, я, конечно, читал.... - Леша так и не смог договорить, настолько его поглотила звучащая мелодия.
   Они осмотрелись. Деревня преобразилась, словно мальчишки увидели ее свежим взглядом. Дома ярко сияли умытыми окнами, их стены будто только что покрасили яркой краской. Деревья шелестели изумрудной листвой. Рядом с созревающими яблоками и грушами распускались нежные белые и розовые цветки. Повторно зацвели вишни и сливы, черемуха и сирень, благоухал земляничным ароматом чубушник.
   - Ничего не понимаю, - Ванька вертел головой во все стороны. - Весна, что ли, наступила? Может, к реке сбегаем? Что там посмотрим?
  
   Приятели бегом отправились за деревню. И оторопели: на лугу возле Регини гуляли все жители деревни. Неспешно прохаживался пастух, одетый в новый, с иголочки костюм, тут же паслись коровы, тихо позвякивая колокольчиками на шее. Неподалеку щипал траву Малыш, изредка взмахивая густой гривой, прогоняя надоедливую мошкару. На поляне был накрыт стол, на котором дымился важный самовар, лежали пироги с различными начинками, стояли банки с вкуснющим вареньем и липовым медом. К столу постоянно кто-то подходил и наливал себе чай, пахнущий заваренными земляничными, смородиновыми и малиновыми листками. Тут же с веселым криком носилась Светка.
   - Где же вы бегаете? - Ромку окликнула бабушка. Тот обернулся и обомлел: баба Надя словно молодела.
   Ее седые волосы стали, как в молодости, темно-русого цвета, лицо разгладилось, а глаза стали более яркими, будто их тоже окунули в краску.
   - А что вы все тут делаете? - поинтересовался он.
   - Гуляем, птиц слушаем, природой любуемся. Посмотри, Ромик, как красиво здесь.
   Он присмотрелся. Среди спелого овса цвели васильки с синими зубчатыми лепестками, стройными рядами высились колокольчики, как солдаты на параде, пышными облаками парили золотые шапки одуванчиков. Каждый цветок, каждая травинка смотрелись, словно кто-то невидимый поднес к ним гигантскую лупу. Воздух настолько пропитался ароматом цветущих растений, что, казалось, бери ложку и ешь его. Друзья налили себе чай, взяли по пирогу и уселись в густую траву.
   - Обалдеть, - произнес Ванька, - вот это приключение! Я даже не знал, что у нас так хорошо.
   - Да, - огласились приятели. Некоторое время они в молчании уминали пироги.
   - Вам понравилось? - за спинами мальчишек раздался звонкий девичий голос.
  
   Ромка обернулся и почувствовал, что сердце камнем упало вниз. Перед ним стояла девчонка примерно его лет, загоревшая, с длинными распущенными волосами цвета льна и яркими васильковыми глазами. На ней был голубой сарафан, а в руках она держала ромашку, ту самую.
   - А ты кто? - поинтересовался Ванька, который при виде симпатичной девочки сразу же начал усиленно улыбаться. Ромка же и губ разлепить не мог, язык словно присох к нёбу.
   - Я берегиня, живу здесь, - девчонка указала в сторону реки.
   - А это кто, берегиня? - Ванька не сводил с нее глаз.
   - Хранительница границ, - пояснила она. - Я - хранительница этой деревни. Берегу ее, защищаю.
   - А это твой цветок, получается? - вступил в разговор Леша. Ромка же все никак не мог избавиться от немоты.
   - Да, мой.
   - Баба Зина рассказывала, что в том доме жила какая-то старушка со своей внучкой. Это, значит, ты была?
   - Ну, старушкой точно не я была, - девчонка рассмеялась, и Ромка почувствовал, как временный паралич отпускает его. Стало возможно свободно дышать, и сердце уже не стучало в виски тяжелым молотом.
   Леша смутился:
   - В смысле девочка - это ты была?
   - Да, - она посерьезнела. - Мы с моей бабушкой хотели показать людям красоту родного края. Они же ее не замечают, глаз замыливается, когда постоянно видишь одно и то же. Решили дать им возможность побывать в разных краях, куда только унесет воображение. Чтобы потом они поняли, что лучше их родины ничего нет.
   - Баба Зина сказала, что вы потом куда-то пропали.
   - Да. Детям нравилось, а взрослые нас боялись. Мы решили оставить сундук с тем, чтобы его мог найти только человек добрый, нежадный, смелый, мечтательный и умеющий видеть красоту
   - Да не, мы не такие, - смутился Ванька, - мы обычные.
   Девчонка лишь улыбнулась:
   - Мне лучше знать. Молодцы, что раскрыли тайну сундука.
   - Тайна в том, что лучше своего дома нигде нет? - догадался он.
   Та согласно кивнула. Она казалась обычной девочкой, но была такой серьезной, такой не по годам взрослой.
   - А бабушка твоя кто? - полюбопытствовал Леша и добавил: - Я просто так спрашиваю, не хочешь - не говори.
   Девчонка повела рукой на реку, луг, деревню, лес, небо и ответила:
   - Это всё. Мать сыра земля, как ее раньше называли. Наша кормилица и наша надежда на будущее. Если люди не прекратят загрязнять реки, убивать леса и воздух, плохо будет ей, а без нее и людям.
   - Так тебе сколько лет получается? - Ромка, наконец-то, смог выдавить из себя несколько слов и задал самый животрепещущий для себя вопрос.
   - Мне всегда одиннадцать лет, это возраст весны, когда все зацветает и просыпается после зимы.
  
   Он хотел спросить что-то еще, но лишь косился на стоящих рядом приятелей. Первым сообразил Леша:
   - Вань, пойдем, надо переговорить.
   - Да ну, - отмахнулся тот, - потом.
   - Нет, сейчас, - Леше пришлось почти силой утаскивать Ваньку.
   - Ты чего? - возмутился тот, когда они уже были на расстоянии от Ромки с берегиней.
   - Ничего, не видишь что ли!
   Ванька внимательно посмотрел на Ромку и поразился:
   - Не может быть!
   - Может, и поэтому не мешай ему, донжуан несчастный.
   Ромка гулял с девчонкой по берегу, разговаривая о чем-то неважном и в то же время таком важном для него: какого цвета небо, как много воды в речке, какое чудесное лето в этом году, что он идет в пятый класс. В ушах стоял непрерывный гул, словно его сердце набирало космическую скорость. А потом в ее руках оказался огромный букет ромашек, и она подходила к каждому жителю деревни, и вручала цветок с наказом загадать свое самое сокровенное желание. День истекал, как крупицы в песочных часах, девчонка попрощалась со всеми и сказала напоследок Ромке перед тем, как исчезнуть:
   - Сбудется твое желание.
   И пропала, будто ее никогда и не было.
   - А чего ты загадал? - тут же влез Ванька.
   - Ничего, - Ромке было тяжело, словно часть его потерялась этим замечательным августовским днем.
   - А я, чтобы в семье все хорошо было. Я, вообще-то, хотел сначала денег загадать, а потом подумал и другое загадал.
   - Я здоровья своим пожелал, - сознался Леша. - Пусть они не болеют.
   - А я не помню, - тяжело вздохнул Ромка. - Что-то загадал, а вот что? Вылетело. Пошли по домам.
  
   ...Ранним субботним утром нормальный московский человек ехал в машине дяди Димы. В туманной дымке терялась ставшая ему родной деревня. Он успел соскучиться по родителям и школьным друзьям, он знал, что с Лешей и Ванькой они никогда не потеряются, но все равно на сердце поселилась непривычная для него тяжесть. Казалось, что прежняя безмятежность никогда не вернется.
  
   Эпилог
  
   Наступило первое сентября. Ромка вошел в школьный двор. Звучала музыка, здание школы украсили воздушными шарами, первоклашки и будущие выпускницы нацепили на себя белые банты, все было как всегда в этот день. Его окликнула Елена Вячеславовна, учительница начальных классов:
   - Рома, это ты?! Какой же ты стал высокий, взрослый. Тебя совсем не узнать.
   - Зато вы, Елена Вячеславовна, решили себе гномиков завести? - Ромка указал на столпившихся возле нее первоклассников.
   - Когда-то и вы у меня такими были, Рома.
   - Ну, и выдумщица вы, Елена Вячеславовна. Пойду-ка я лучше, пока ваши гномы меня не затоптали, - ответил тот и отправился к своему классу.
   Поприветствовал пацанов, сухо кивнул девчонкам, чтобы не задавались, познакомился с новой классной руководительницей и принялся ждать окончания линейки. Затем их пригласили в здание школы. Первым уроком шел классный час. Учительница вещала о расписании, новых учителях, а Ромка задумчиво смотрел в окно. В конце урока в дверь постучали. Классная вышла и вернулась с незнакомой девочкой, которую представила классу.
   - Это Регина, она теперь будет учиться с вами.
   Та улыбнулась, откинула тяжелую косу за спину, посмотрела на Ромку ясными васильковыми глазами и сказала:
   - Привет, Ромка!

 Ваша оценка:

Популярное на LitNet.com М.Атаманов "Искажающие реальность-6"(ЛитРПГ) А.Гончаров "Образ на цепях"(Антиутопия) Л.Малюдка "Конфигурация некромантки. Адептка"(Боевое фэнтези) Н.Александр "Контакт"(Научная фантастика) А.Завадская "Архи-Vr"(Киберпанк) Ф.Вудворт "Наша сила"(Любовное фэнтези) Е.Вострова "Канцелярия счастья: Академия Ненависти и Интриг"(Антиутопия) О.Обская "Возмутительно желанна, или Соблазн Его Величества"(Любовное фэнтези) Г.Елена "Травница"(Любовное фэнтези) А.Шихорин "Ваш новый класс — Владыка демонов"(ЛитРПГ)
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
И.Мартин "Время.Ветер.Вода" А.Кейн, И.Саган "Дотянуться до престола" Э.Бланк "Атрионка.Сердце хамелеона" Д.Гельфер "Серые будни богов.Синтетические миры"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"