Данил Кузнецов: другие произведения.

Драконники Света и Тьмы

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Конкурс "Мир боевых искусств. Wuxia" Переводы на Amazon!
Конкурсы романов на Author.Today
Конкурс Наследница на ПродаМан

Устали от серых будней?
[Создай аудиокнигу за 15 минут]
Диктор озвучит книги за 42 рубля
Peклaмa
 Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Продолжение романа "Драконы Света и Тьмы"! Данил и Ульяна - несовершеннолетние драконники - обладают очень ценной вещью - Четвертым Кристаллом, который по легенде дарует власть над всеми драконами в мире. Но вдруг он попадает в руки викингов, и война за реликвию становится неизбежной... Еще больше драйва, сумасшедший экшн; новые герои, новые приключения - новые драконы!

  Большинство персонажей вымышлено, большинство совпадений случайно.
  
  Пролог
  
   Над городом висела ночь. Чёрное небо, белые облака. Выглядело это немного жутко. Стоял октябрь, и было довольно холодно.
   Я находился между облаками метрах в ста над каким-то парком и видел россыпь рыжих и белых огней. За спиной у меня стволом вниз болтался мой верный автомат, летом под шумок украденный со склада в моей старой школе и приспособленный к использованию по назначению. Ангу, мой дракон Огня, легонько помахивал крыльями, удерживая меня и себя на одной и той же высоте.
   Да, я, Данил Кузнецов, занимаюсь разведением драконов, хоть мне всего четырнадцать лет. Надо сказать, это довольно прибыльное хобби. На жизнь хватает.
   Если честно, мне полагалось учиться в девятом классе, ходить в какой-нибудь кружок, мечтать о... впрочем, нет, неважно... Но это всё было не для меня.
   Я жил в загородном доме, вдали от родителей, которых окончательно покинул несколько месяцев назад, и нисколько не жалел об этом. Школьную программу я сдал экстерном ещё в конце лета, так что до семнадцати с половиной лет я был совершенно свободен.
   Так же, как и Ульяна, моя бывшая одноклассница. Да, она тоже ушла из школы, но ей, в отличие от меня, было по пути с родственниками, поскольку те, как и она сама, также разводили драконов. Правда, её все (кроме меня) называли Люси, а я продолжал использовать имя, к которому привык за годы знакомства.
   У Ульяны был двоюродный братик Нед, который уже вовсю ждал свой двадцать первый день рождения, до которого было ещё довольно далеко - около семи месяцев. У него имелась своя драконья ферма; мы все дружили и были вполне счастливы.
   О существовании драконов я узнал, встретив Ульяну в её лесном доме после окончания седьмого класса. Ульяна рассказала мне о том, что в мире существуют две тайные сверхдержавы: Федерация драконников и Королевство викингов. Граждане Федерации, оккупировавшей большую часть суши, тихо-мирно разводили драконов и никогда не начинали войны первыми. Викинги же были неспокойным, агрессивным народом в кольчугах и рогатых шлемах, размещавшимся в Скандинавии, Исландии, Гренландии и на самых северных островах Канадского архипелага, а также контролировавшим северо-запад, север и центр России. Викинги тоже разводили драконов, но не как заботливые хозяева, а как учёные-селекционеры или - того хуже - как воины, создающие свою армию. В этом заключалось их основное отличие от драконников.
   Внезапно мы узнали из эсэмэски Неда о том, что прапрадед Ульяны, престарелый профессор Александр Хеглен, один из ведущих драконников мира, похищен злобными викингами, желающими выведать все его секреты. Мы с Ульяной (и Недом) стали бороться за его освобождение. Я отрыл свою ферму, покупал драконов, выращивал для них еду; Ульяна активно мне помогала. Мы штурмовали замки викингов один за другим, даже изгнали тех с территории России, но прошло больше года до последней битвы, в ходе которой профессор, увы, был убит. Но в последнюю минуту своей жизни он передал мне и Ульяне то, что хранил всю свою жизнь, - Четвёртый Кристалл, по легенде, дающий власть над всеми драконами в мире. Как бы там ни было, мы им ещё ни разу не пользовались, так что, правда это или нет, мы, возможно, узнаем в будущем.
   Я написал о наших приключениях небольшой роман, - естественно, в жанре фэнтези - и выложил его в Интернет. Неплохая, кстати, получилась книжка.
   Король викингов Хенрик Пятый умер через день после штурма Покинутой башни - той самой последней битвы - "от нервного напряжения", как сообщили в новостях по первому каналу Д-видения - телесети драконников. На некоторое время в Королевстве викингов воцарился хаос: в истории этого секретного государства династия правителей ещё ни разу не обрывалась. Последовала короткая гражданская война, которую, как всегда, обыкновенные жители нашей планеты не заметили. В результате к власти пришёл Таре Первый - новый молодой король. Среди викингов были, конечно, недовольные, но, согласитесь, неопытный правитель лучше, чем вообще никакого.
   А мы с Ульяной вернулись к обыденной жизни драконников: ежедневная возня на ферме, разговоры с драконами на их собственном языке, дружеские посиделки и маленькие совместные проекты...
   Говорят, что тот, кто слишком долго возится с драконами, сам в конце концов становится драконом. Но разве это плохо?!
   Я улыбнулся и прошептал дракону на ухо лишь одно слово - "домой". Он кивнул и, подождав, пока я поудобнее устроюсь в седле из жаропрочной кожи, с места взяв сто пятьдесят километров в час, увёз меня куда-то в темноту.
   А город остался на месте. Позже, когда наступило утро, фонари в парке погасли.
  
  
  
  Глава 1
  НЕ КАК ОБЫЧНО
  
  1
  
   Путь до своей фермы занял у меня минут пятнадцать - благодаря скорости Ангу. За это время я успел продумать свой план до мелочей. День начнётся с приключения.
   Дело в том, что в техникуме, куда я ходил раз в месяц на уроки труда, пока ещё учился в школе, в сварочной мастерской стояла полутораметровая статуя дракона из железа - очень, можно сказать, искусной работы. Я захотел заполучить её в качестве украшения для своей фермы, то есть, грубо говоря, стащить. Но один я с этим бы не справился, потому что, по моим приблизительным прикидкам, статуя весила несколько центнеров и, к тому же, находилась на втором этаже здания. Поэтому я привлёк к операции драконов.
   Я приземлился, слез со спины Ангу, преданно смотревшего на меня своими большими светло-синими глазами, дал ему немного синих фиников и отпустил в жилище. В моём плане он не был задействован.
   Я вышел на поляну, на которой жили все мои драконы, подбежал по дорожке из аккуратных квадратных каменных плит к жилищам и заорал на Д-языке:
   - Подъём!!! Построиться!! Быстрей, быстрее!..
   Команды были выполнены секунд за пятнадцать, не больше. Я одобрительно кивнул и продолжил:
   - Срочное дело: нужно украсть в городе дракона из металла. Мне понадобятся... Аркон, Асси, Эа... и Дане... плюс ещё... Баро и Оухи... да, всё... Названные - выйти из строя!
   Драконы Лавы, Воздуха, Воды, Энергии, Металла и Пустоты (именно в таком порядке я их назвал) вышли-выбежали-выползли из ровной шеренги своих сородичей.
   - Эа, забирайся на спину Дане: ты же не умеешь летать... Так, все собрались... В воздух!
   Я влез на Асси - голубую полутораметровую змейку, у которой белки глаз были чёрными, и мы взлетели...
  
  2
  
   Мы зависли в нескольких метрах над землёй у окна в торце коридора, где находилась статуя. Фигура дракона была еле видна сквозь стекло.
   - Так... Объясняю план. Аркон, выплёскиваешь лаву вот на этот участок стены... да, и в окно тоже... Эа, ты должен, лёжа (иначе ты не можешь) на спине Дане, выплеснуть немного воды туда же, а ты, Асси, должен будешь сдуть дым, так что будь где-нибудь сбоку... - Я выудил из своей сумки прочную сеть. - Так, Баро и Оухи, набрасываете на статую сеть, аккуратно переворачиваете скульптуру и тащите её в сетке наружу. Там к вам подключается Аркон, и мы все летим обратно. Дане, разрешаю лететь на пределе; Эа, держись крепче... Готовы? Начали!
   Струя магмы соприкоснулась со старым кирпичом и прожгла его. Оконное стекло лопнуло. Водяной шар превратил лаву в камень и пар, а мощная воздушная струя сдула туманную пелену. В куче всякого хлама стояла металлическая скульптура дракона.
   Баро и Оухи оказались умными и прежде всего раскидали весь мусор прочь от статуи, лишь затем набросив на неё сеть. Несколько быстрых движений, - и объект уже у нас.
   Дане с Эа на спине унёсся вдаль, не дождавшись конца операции, но это было неважно. Мы (все те, кто остался) поднялись вверх и полетели обратно на ферму.
   Ветер ворвался в коридор техникума.
  
   Мы долетели без всяких происшествий.
   Дане и Эа уже спали, как и все не задействованные в операции драконы.
   Аркон и Баро установили статую на самом видном месте - у Хрустального грота, где обычно производились драконьи яйца. Я отпустил всех, поблагодарив за слаженные действия, и пошёл спать сам, благо мой дом был недалеко.
   Это всё случилось в ночь с пятнадцатого на шестнадцатое октября 2039 года.
  
  3
  
   А шестнадцатого октября я проснулся в половине одиннадцатого и понял, что сегодня что-то будет по-другому, не как обычно.
   Я приподнялся на кровати, выглянул в окно и увидел это самое "не как обычно". Ульяна тренировала моих драконов вместо меня! Ах да, я же проспал... а она приехала в это время... вернее, прилетела... да дорога - пустяк: всего лишь тридцать с лишним километров - несколько минут лёта на быстром драконе.
   Я встал и побежал по дому к выходу, по пути задержавшись на несколько минут в ванной и одевшись поприличнее.
   Вскоре я был на ферме.
   - О, какие люди! - сказал я, вальяжно выходя на поляну. - Привет, Ульяна. Что, скучно у себя, - я показал пальцем примерное направление, - там стало?
   - Решила заглянуть к тебе, - ответила девочка лет пятнадцати со светлыми волосами, в розовой куртке и джинсах, - кстати, на вид новых. - А ты тут спишь, как я узнала из переговоров с твоими драконами. Кстати, а где посетители?
   - Сегодня вообще-то воскресенье. К тому же, я на этой неделе в рублях без малого сотню тысяч заработал, так что ещё пару недель могу не открываться. Кстати, я придумал новую форму Д-бизнеса - заказные групповые экскурсии. Собираются, значит, люди, платят ну этак тысяч по пять, я вожу их полчаса по ферме, они говорят мне "спасибо" и уходят, а я...
   - Пересчитываешь выручку, - закончила за меня Ульяна, - половину оставляешь себе, половину обмениваешь на Д-монеты и тратишь на драконов.
   - Ну да. Примерно так.
   - Может, подключишься к тренировочному процессу? - шутливо поинтересовалась Ульяна.
   - С радостью!
  
  4
  
   Вообще, тренировка драконов - это захватывающее и даже чуть-чуть адреналиновое занятие. Ты встаёшь перед драконом, выкрикиваешь слово, означающее ту или иную из тринадцати стихий (Огонь, Воздух, Земля, Вода - Малые; Зелень, Металл, Энергия, Пустота - Средние; Свет, Тень и Кристалл - Великие; Заря и Тьма - Героические), - и откатываешься в сторону, прежде чем тебя накрывает что-нибудь смертельное. Всё предельно просто, но интересно, поэтому мы, драконники, и занимаемся этим делом.
   За три месяца и двадцать с лишним дней, прошедшие с нашей последней битвы, количество драконов на моей ферме выросло до тридцати двух, и с каждым надо было заниматься... Нет, мы не трудоголики, просто тренировки порой так захватывают, что вспоминаешь иногда о том, что не ел, оказывается, уже пару-тройку суток. И не спал тоже. Ну чт ж, бывает.
   Драконов существует несколько десятков видов; они объединены в три класса (или отряда, или семейства, - называйте, как хотите): драконы Настоящие, Особые и Сказочные. Настоящих открыто шестьдесят два вида: одиннадцать Малых, двадцать четыре Средних, девятнадцать Великих (Космические драконы, владеющие стихией Кристалла, хоть и входят в этот класс-отряд-семейство, но их следует рассматривать особо; почему - расскажу потом) и восемь Героев. Они отличаются от остальных тем, что используют уже перечисленные стихии, - если, например, надо от кого-то отбиться, или, наоборот, надо на кого-то напасть, или на чемпионатах по драконьим боям (впрочем, это отдельная история)... Особые драконы не понимают Д-языка и едят не специальные растения, а рыбу. Из них больше всего известен такой вид, как Чёрная фурия, продукт слияния Огня, Пустоты и Кристалла. Сказочные драконы полностью описываются названием: длина под двадцать метров, большие лапы, шея и хвост, а также весьма свирепый нрав и первое место в мире по потреблению мяса (впрочем, осенники они тоже сжуют - не подавятся). Они также не понимают специального языка и различаются только цветом, а значит, и используемой "стихией": Красные, Серебряные и Золотые дышат огнём, Жёлтые плюются кислотой, Зелёные метают молнии, Белые обращают в лёд, а Чёрные отравляют дымом... Но, наверное, этой информации достаточно для того, чтобы составить кое-какое мнение о драконах в целом и об их разведении в частности.
   Мои драконы использовали стихии от Огня до Кристалла, плюс ещё обыкновенный огонь, молнию и лёд, так что я ежедневно видел такое разнообразие способов нападения, что порой забывал отпрыгивать в сторону, и тогда меня накрывало... Но не будем о грустном.
   - Ангх!
   Столб огня пронёсся в считанных сантиметрах от моего лица.
   - Ашш!
   Мощный воздушный поток чуть не сшиб меня с ног.
   - Ман!
   Меня почти завалило землёй.
   - Эа!
   Я чуть не утонул в дистиллированной воде.
   - Дизз!
   Сквозь меня едва не проросло несколько деревьев.
   - Барр!
   Меня чуть не придавила железная глыба.
   - Данн!
   Молнии испепелили место, на котором я только что стоял.
   - Оух!
   Я почувствовал, как из лёгких стремительно уходит воздух.
   - Тай!
   В меня словно выстрелили из лазерной пушки.
   - Вер!
   Моё зрение расфокусировалось из-за аномальной игры теней.
   - Фас, фас, фас!
   Это слово я придумал для тренировок с Особыми и Сказочными драконами, ибо других слов для этого не было.
   Я уклонился от кварк-глюонного разряда, огня, молнии и луча холода.
   - Так, отлично! - сказал я, когда был потушен последний куст и закопана последняя яма. - А теперь попробуем особые умения. - И я достал бутылочки с разноцветными жидкостями.
   В начале года учёными были изобретены порошки, развивающие в драконах особые умения: "сверкающий луч", "усиленный удар", "луч здоровья" и "заморозку" (Белые драконы владеют последним навыком из перечисленных от рождения). Пропустив эти порошки поочерёдно сквозь воду, молоко и лимонад, можно было получить напитки, раскрывающие в драконах названные умения. Кстати, оригинальное вышло нововведение.
   Действие "сверкающего луча" было похоже на эффект от стихии Света: словно сияющий клинок разрезает цель. Это умение активируется словом "ийт".
   "Усиленный удар" удваивал силу любого дракона, но только на один удар какой-нибудь стихией.
   "Луч здоровья" восстанавливал стихийную энергию Настоящих драконов, которую те тратили при своих атаках. Команда для этого была - "бат-накх".
   С "заморозкой" всё и так понятно. "Волшебное слово" - "уск".
   И этими умениями мы тоже позанимались.
  
  5
  
   Мы весь день тренировали драконов, даже не вспомнив об обеде. И лишь когда большинство моих подопечных заснуло от усталости, мы озаботились этим делом.
   - А знаешь, - сказал я, - тебе не кажется, что мы забыли поесть в середине дня?
   - И верно, - ответила Ульяна. - Нет, нельзя так увлекаться. Это ожжет плохо кончиться.
   - По-моему, я ясно озвучил проблему.
   - Ладно, давай пойдём ко мне, - предложила она. - У меня холодильник полный. А ты, наверное, ещё не потратил ничего из своих ста тысяч?..
   - Пока нет, - вздохнул я. - Сегодня или завтра планировал съездить в город... Кстати, спасибо за приглашение.
   - Всегда пожалуйста, - улыбнулась Ульяна. - Посидим, поужинаем, может быть, даже на ночь останешься... или к тебе пойдём...
   Она весело подмигнула мне. А я, как дурак, просто стоял, молчал и улыбался.
   Да, сегодня всё определённо было не как обычно.
  
  
  Глава 2
  ОГРАБЛЕНИЕ
  
  1
  
   Мы с Ульяной летели на своих драконах Воздуха (моего звали Асси, её - Эхи). День был солнечный, земля - устлана опавшими листьями, а наши сумки - полны всякой вкусной едой. Мы летели на пикник.
   Идея родилась у Ульяны прошлым вечером, когда мы сидели у неё дома и ужинали.
   - Слушай, неплохо было бы завтра поесть где-нибудь на природе, - предложила она.
   - Прогноз погоды? - Мои слова выдавали согласие.
   - Сейчас посмотрим... - Ульяна немного пообщалась пальцами со своим драконофоном и ответила: - Ясно, плюс восемь по Цельсию, ветер - не более пяти метров в секунду, атмосферное давление и радиационный фон в норме. В общем...
   - ...лучше не бывает, - закончил я её мысль. - Хорошо. Договорились. Встречаемся у меня на ферме, скажем, часов в десять...
   Мы встретились и полетели. Наши мысли текли в одном направлении, а безлапые драконы лениво вертели хвостами, неся нас вперёд. Спешить было некуда.
   У Ульяны на шее висел на цепочке фиолетовый Четвёртый Кристалл - блестящий многогранник с белой искрой в центре. Мы не придавали этой безделушке особого значения; сейчас Кристалл был всего лишь украшением.
   - Где остановимся? - крикнул я. Ветер отнёс мои слова по адресу.
   - Вон, видишь, там, на вершине скалы, ровное место? - крикнула в ответ Ульяна. Я кивнул. - Туда и полетим. Быстрее! - добавила она на драконьем языке, и её Эхи рванул в указанную сторону.
   Я направил своего Асси туда же.
   Воздушные драконы во все времена славились своей скоростью. Взрослые особи могли пролетать аж четыреста километров за час. А нам того и надо - иногда.
  
  2
  
   Пикник удался на славу.
   Мы ели, болтали, шутили, смеялись, кормили драконов, которые любили синхронные полёты на скорости, сопровождаемые бесчисленными, сложными и разнообразными манёврами. И как только Асси и Эхи останавливались, мы начинали аплодировать, благодаря их за увлекательное зрелище.
   Наконец, солнце покатилось к закату, и мы стали собираться обратно. Сложили весь мусор и объедки в сумки, сели на драконов и полетели назад, на ферму.
   Я уже знал, что Ульяна, чтобы приехать ко мне, оставила своё предприятие Неду, нашему общему другу. Так она делала много раз, когда нам надо было что-нибудь сделать вместе, - например, разрушить замок викингов. Но это было в прошлом. А мы смотрели в светлое будущее.
   Ничто не предвещало опасности. Мы беззаботно разговаривали на ничего не значащие темы, а солнце отражалось в наших глазах, и этот блеск был выражением абсолютного счастья.
   Мы так увлеклись беседой, что не заметили две тёмные точки у горизонта, на которые нервно косились, но молчали драконы.
  
  3
  
   - Ты видишь их, Ларс? - спросил викинг в меховой жилетке, тёплых джинсах и рогатом шлеме.
   - Вижу, Эйнер, - ответил другой, точно так же одетый, но с бородой.
   Оба сидели на Тёмных машинах, драконах-чудовищах из класса Героев, которые могли летать даже быстрее Воздушных.
   Оба висели над лесом, провожая взглядом двоих подростков, летящих верхом на голубых змейках, которых какие-то умники зачем-то отнесли к драконам.
   - Не уйдут! - хором сказали оба и, что называется, "включили форсаж".
  
  4
  
   Предчувствие опасности пришло внезапно.
   Мы с Ульяной одновременно обернулись и всё сразу поняли:
   - Викинги!!!
   Как на беду, мы не взяли с собой автоматы, наивно полагая, что на нас никто не нападёт. Экая беспечность! Да после того, что мы учудили в Покинутой башне, мы круглосуточно должны были бы ходить с охраной, чтобы не умереть от рук решительно настроенных викингов!
   Как всегда, мы пренебрегли безопасностью. И теперь были вынуждены за это расплачиваться.
   - Они на Тёмных машинах!
   - Полный вперёд!!! - приказал я, прекрасно понимая, что никакая скорость нас не спасёт.
   Началась гонка на выживание.
  
  5
  
   - Улепётывают! - крикнул Ларс, разворачивая дракона по направлению к нам.
   - Боятся за свои никчёмные жизни! - сказал Эйнер, наполняясь злостью.
   - Погоди, мы же не убивать их полетели... - Слова Ларса прозвучали глухо - из-за скорости полёта. - Нам ведь только камень нужен, а с кого мы его снимем - по боку...
   - И то верно.
   Викинги догоняли свою цель.
  
  6
  
   - Мы так от них не оторвёмся! - крикнул я Ульяне. - Надо маневрировать!
   - Поняла!
   Мы стали выписывать петли, от которых кружилась голова, внезапно взлетали вертикально вверх и так же неожиданно переходили в отвесное пике, кружились на месте, одним словом, показывали высший пилотаж.
   Но викинги, очевидно, сразу разгадали нашу тактику, потому что краем глаза я замечал, что они повторяют все (ну ладно, почти все) наши движения. Это не могло не настораживать.
   Я метнулся наперерез викингам, спешащим к Ульяне, пронёсся между ними, заставив воинов уменьшить скорость и подумать: "Что в голове у этого малого?!" - а Ульяну - развернуться и (образно выражаясь) "прибавить газу".
   Однако викинги полетели за ней, а не за мной, поставив меня в замешательство. Я направился следом, уже осознавая, что не успею...
   Прорезалась догадка: Кристалл! Я захлебнулся ужасом. Если викинги получат легендарный "камень", большая война обеспечена! Нет! Нет!! Нет!!!
   Я орал Асси в ухо: "Во-та!!! Во-та!!!" - "Быстрее!!! Быстрее!!!" - слышал тяжёлое дыхание дракона, видел его хвостовой "пропеллер", превратившийся почти в сплошной круг, и понимал, что сделать ничего не смогу: не хватит скорости.
   Вся надежда на тебя, Ульяна.
  
  7
  
   Она неслась вперёд, непредсказуемо даже для себя самой меняя направление полёта.
   Вверх... в сторону... наискось и вниз... снова вверх... прямо, прямо...
   За ней по пятам гнались два викинга, которым уже было плевать на высший пилотаж; они угадывали только основное направление. И нагоняли. Нагоняли!..
   Она предприняла рискованный манёвр - вильнула вниз и вправо, переходя в пике, чтобы у самой земли взмыть резко вверх, заставив противников врезаться в грунт.
   Но викинги, скорее всего, знали об этой уловке, так как продолжали лететь вслед за Ульяной на той же высоте. А она их не видела, потому что всецело сконцентрировалась на выполнении своего финта.
   Когда она, выйдя из пике, обернулась, то не поверила своим глазам: викинги были всего в нескольких метрах от неё! Один из них вдруг метнулся вбок, снова полетел прямо и пошёл на обгон. С двух сторон заходят? Ну ладно!
   Она рванула вверх, потом вниз, - и так далее, по синусоиде. Но это не помешало одному из викингов обогнать её.
   В один прекрасный момент она поняла, что летит прямо на одного из преследователей, рванула в сторону, - он за ней. Что за дела?!
   А тем временем ухмыляющийся викинг протянул руку и одним быстрым движением сорвал с неё цепочку с Кристаллом. Было больно, кстати: маленькие металлические звенья не желали размыкаться, а когда всё же разомкнулись, при движении поцарапали шею.
   Оба викинга внезапно взмыли вверх и полетели прямо на закат. А она, вмиг растеряв весь свой адреналин вместе с силами, кое-как приземлилась, зная: всё равно не догонит.
   Через минуту рядом с ней приземлился я.
   Мы молча смотрели друг на друга. Всё было понятно и без слов: терять нам больше нечего.
  
  
  Глава 3
  УЛЬТИМАТУМ
  
  1
  
   - Есть! Получилось! - крикнул Ларс, сжимая в руке разорванную цепочку с Кристаллом.
   - Дай и мне подержать! - сказал Эйнер, пролетая под своим напарником.
   - Держи!
   Кристалл перелетел из рук в руки.
   - Куда летим?
   - Куда же ещё - на полигон!
   Две фигуры растворились в лучах заходящего солнца.
  
  2
  
   Мы прилетели на мою ферму часам к пяти, незадолго до заката. Мы были подавлены и молчали. Драконы, на которых мы летели, не понимали, почему мы грустим, но им передалось наше настроение; а когда я объяснил им, что случилось, они и вовсе сникли.
   Ульяна отослала Эхи обратно на свою ферму, а я велел Асси возвращаться в жилище. Мы остались одни - на поляне, где стояли наши домики.
   - Ты ведь понимаешь, что всё это означает? - спросила Ульяна.
   - Да, - ответил я. - Викинги получили Кристалл. Теперь, если легенда верна, они попытаются завоевать мир.
   - Мы должны помешать им!
   - Но как? Как в прошлый раз (то есть с полусотней драконов), - уже не получится.
   - Сначала надо доказать им, что мы полны решимости сражаться, - сказала Ульяна. - Предъявим им ультиматум: либо они возвращают Кристалл, либо... нам придётся начать войну.
   - Нам? Я не ослышался? А ты знаешь, что по Конституции 1777 года Федерация драконников обязуется никогда не начинать военные действия по собственной инициативе? Война объявляется только при нападении извне... хотя будет правильнее сказать - изнутри...
   - Но если мы допустим это нападение, оно может стать фатальным для нас... и ещё для целой кучи других драконников!
   Мы посмотрели друг другу в глаза.
   - Нельзя позволить викингам напасть, - чётко разделяя слова, сказала Ульяна.
   - Если они не ответят на ультиматум, мы попытаемся выкрасть Кристалл.
   - Мы попытаемся это сделать в любом случае.
   - Но...
   Я осёкся, услышав звук мотора.
   Мы замерли и повернулись на шум. Они приближался; кто-то ехал к нам со стороны города.
   - Кто там? - прошептал я. И в следующую секунду получил ответ.
   На поляну выехал красный "Феррари", затормозил, резко повернув, в двух шагах от нас, и мы увидели через тонированное стекло улыбающееся лицо моего младшего брата Севы.
   Это был неординарный малый; в прошлом году он приехал ко мне на ферму на бронетранспортёре, украденном с располагающегося по соседству секретного военного полигона. Он был как бы "двойным агентом": знал про драконов, дружил со мной, но жил с родителями в городе и всё ещё ходил в школу, - что поделаешь, всё-таки двенадцать с половиной лет... Кроме того, он был врединой, каких ещё поискать. Но иногда мы с ним ладили. Честное слово драконника.
   И сегодня он сидит за рулём дорогущей машины, а мы стоим и пялимся на него.
   - Приветик! - сказал он своим немного писклявым голосом, вылезая из машины. - Что, не ждали?
   - Транспорт откуда? - спросил я. Ульяна ещё не отошла от потрясения. - Угнал?
   - Нет! - поспешил заверить меня Сева. - Ни в коем случае! Короче, шёл я по улице; прохожих - ноль. Вдруг вижу: останавливается у тротуара машинка, - Сева погладил рукой капот "Феррари", - выходит из неё человек - весь такой реальный-конкретный: в кожаной куртке, тёмных очках, шапке и в наушниках (наверное, плеер в кармане)... В общем, выходит он из машины, музыку слушает, и тут у него из кармана ключи вываливаются... А он даже ничего не заметил, идёт себе по улице и не оборачивается. Я, короче, подбираю ключи, трогаю дверцу машины: не заперто! Ни с того ни с его - такое счастье подвалило!..
   - Ты сел в машину и поехал, - заключил я.
   - А там ещё деньги были, - не останавливался Сева. - Я пересчитал - два миллиона, не меньше... Я тогда поехал, на заправке залил полный бак и ещё бензина немного - в запас...
   - Сколько? - перебил его я.
   - Литров двадцать, наверное... А что?
   - Мой дракон Огня, Ангу, очень любит бензин, вот как ты, например, - газировку. Так что оставь ему немного - литров пять, этого ему на месяц хватит...
   - Ладно.
   - И тебя не остановили?! - спросила пришедшая в себя Ульяна.
   - Нет. Я аккуратно объезжал посты и умудрился ни в кого не врезаться. Только у меня теперь появилась одна проблема...
   - Документы? - догадался я.
   - И номера...
   - Так, документы - это к Неду, он ими торгует в свободное время, - сказала Ульяна. - Клиентов немного, в основном те, кто перепродаёт эти документы тем, кто в них нуждается...
   Я слушал и всё больше уважал нашего почти взрослого друга. За полтора года - мне ни слова!.. Ну и конспирация!
   - ...а ещё он хороший хакер, - продолжала Ульяна, - и может в базу данных добавить твои новые номера, которые тебе сделает его, - кивок на меня, - дракон Металла, а также стереть оттуда владельца старых номеров...
   - Спасибо! - обрадовался Сева и сообщил нам: - А ещё я ведро чёрной краски купил: надо же машину перекрасить... А где живёт ваш Нед?
   - В Новосибирской области, - с улыбкой ответила Ульяна. Увидев, как изменилось лицо Севы, добавила: - Но ему можно позвонить с моего стола-компьютера. И с драконофона...
   - Где у тебя стол-компьютер? - тут же спросил Сева.
   - На чердаке.
   Узнав эту страшную тайну, Сева помчался в её домик с бирюзовыми стенами.
   А Ульяна достала драконофон, напечатала что-то на сенсорном дисплее и убрала аппарат обратно в карман.
   - По моей просьбе Нед взломает сеть викингов и вычислит адрес электронной почты того места, куда увезли Кристалл.
   - А мы знаем, куда его увезли?
   - Это недалеко, судя по тому, что викинги, укравшие этот артефакт, воняли не больше обычного, - сморщила нос Ульяна.
   - Ну и логика!
   - Какой опорный пункт викингов может располагаться максимум в ста километрах отсюда? - задала Ульяна вопрос, которого я ждал.
   И тут я понял.
   - Ты же не хочешь сказать, что это?.. - выговорил я севшим голосом.
   - Военный полигон, откуда Сева шестнадцать месяцев назад угнал БТР!
   Мы смотрели друг на друга и не находили слов - в который уже раз за день. Потом одновременно повернулись и взглянули на аккуратное двухэтажное здание, в котором сейчас находился Сева.
  
  3
  
   Он выбежал через пару минут - совершенно счастливый.
   - Ну? - поинтересовался я.
   - Всё решено! - ответил он, улыбаясь до ушей. - Базу данных Нед уже взломал, а документы, сказал, пришлёт сюда завтра - почтой.
   - Ну и хорошо, - сказал я, забывая про брата.
   Ульяна тронула меня за плечо. Я обернулся. Она указала пальцем на экран драконофона. Там было свежее сообщение от Неда: "Слушайте, ну и задание! Взломать сеть противостоящей сверхдержавы - из-за какого-то камня?!!! Нет, вы сумасшедшие. Но свою задачу я выполню. Подождите несколько минут. За один миг такие дела не делаются".
   - Будем ждать, - сказал я. Потом огляделся и растерянно спросил: - А где Сева?
   - Машину, наверное, перекрашивает... - так же растерянно ответила Ульяна. - Он же не на полигон поехал?..
   - Мы можем и ошибаться, - сказал я.
   - Надеюсь...
  
  4
  
   Сева катил по бездорожью на "Феррари". Он ещё никогда не испытывал такого кайфа. Стрелка спидометра колебалась у цифры "200". И это была далеко не максимальная скорость.
   Среди деревьев мелькнул знакомый тёмно-зелёный силуэт. "О! Мой БТР..." - успел подумать Сева, прежде чем аппарат исчез позади.
   Ещё несколько минут бешеной гонки, - и он остановился у щита с надписью: "Стой! Дальше проезда нет! Территория Минобороны РФ". Чуть дальше располагались ворота.
   Он приехал к тому самому военному полигону.
  
  5
  
   На Ульянин драконофон пришло новое сообщение от Неда.
   Он писал: "Это оказалось не очень легко, но у меня получилось. Адрес электронной почты начальника полигона: 1viking-poligon@mail.vik. На всякий случай: у короля электронной почты нет. Пожалуйста, больше не надо таких заданий. Пока".
   Мы пошли к Ульяне на чердак - писать ультиматум.
  
  6
  
   "Где полигон, там и боеприпасы", - подумал Сева, вышел из машины, которую ещё даже не успел перекрасить, и подошёл к воротам. Тронул рукой железную решётку, и та отлетела на несколько метров в сторону. Не заперто.
   "Отлично", - подумал Сева, вернулся в машину и аккуратно въехал в образовавшийся проход.
   Взгляд его обежал большое поле за оградой и зацепился за невысокие дощатые строения. "Наверное, склады", - в предвкушении наживы подумал Сева и медленно, пригибаясь к земле, пошёл туда. Никого не было видно.
  
  7
  
   Вскоре текст сообщения был напечатан и отослан по указанному адресу.
   "Уважаемый начальник полигона!
   До нашего сведения дошло, что по Вашему приказу двое Ваших подчинённых украли у нас Четвёртый Кристалл; Вам должно быть известно, что это такое.
   Так вот, мы требуем вернуть на означенный Кристалл; в противном случае мы будем вынуждены начать военные действия против Вас и Ваших подчинённых.
   Надеемся на взаимопонимание,
   драконники ??1372 и 1373".
  
  8
  
   - Что он тут делает? - спросил Эйнер, глядя в окно на мальчика лет двенадцати, направлявшегося к баракам, в одном из которых как раз и прятались два викинга.
   - Да он не к нам идёт, - ответил Ларс и поднял с пола автомат. - А если пойдёт к нам, мы его остановим.
   - А то! - сказал Эйнер и поднял свой автомат. Проверил: заряжен. Хорошо.
  
  9
  
   Сева уже набрал с десяток гранат и пару автоматов, когда решил, что с одного склада хватит. Надо заглянуть и в другой.
   Он запихал гранаты в карманы, за футболку, наконец, кинул остатки на землю и, нацепив на себя автомат (второй он решил заменить на патроны к первому), направился к старому строению.
   Вдруг в землю у его ног воткнулась автоматная очередь. Ещё одна просвистела у его уха. Сева отпрыгнул и, крича: "Кто здесь?!" - стал убегать со всех ног, оставляя на земле след из роняемых гранат.
  
  10
  
   - Так и знал! Наше оружие крадут! Средь бела дня... - кричал Эйнер, подбирая гранаты.
   - Какой белый день?! Сумерки уже! - ответил Ларс. - А что крадут, - действительно, нехорошо...
   - Сразу надо было стрелять на поражение! - не унимался Эйнер.
   Тёмные машины переминались с лапы на лапу, привязанные тонкими, почти невидимыми, но очень прочными нитями к ручке задней двери последнего в ряду барака.
   - Тихо! - сказал Ларс и достал мобильник. - Начальник полигона звонит...
   - Включи громкую связь! - посоветовал Эйнер.
   - Включаю...
   Раздался хриплый высокий старческий голос:
   - Вы что там делаете?! Вы что там стащили?!
   - Не стащили, а украли, капитан Гундман! - ответил Эйнер. - Причём вполне честным способом!
   - Это каким ещё? - Капитан, очевидно, не понимал, как можно украсть что-то по-честному.
   - А дело в том, что то, что мы украли, - вещь государственной важности! - сказал Ларс. - Это же сам Четвёртый (или какой там по счёту) Кристалл!
   - Что? Серьёзно, что ли?
   - Нет, - Эйнер употребил не очень хорошее слово, - шутки шутим!..
   - Слушайте, мне безразлично, что вы там украли, но вы знаете, что те два драконника, которых вы ограбили, прислали нам этот... как его... ультиматум?!
   - Чего?!
   - Либо вы возвращаете украденное, либо они начнут войну!
   - Что?! - Викинги затряслись от смеха. - Да понимает ли эта мелочь, с кем связалась?! Да мы...
   - А вы в прошлом году позволили "этой мелочи" пять наших замков разрушить! - урезонил их капитан - Сидели потом семь месяцев в камере... "за государственную измену"...
   - И ты тоже сидел, капитан! - ответил Эйнер. - Но потом пришёл король Таре Первый и объявил всеобщую... как там её... амнези...
   - Амнистию, - тихо подсказал Ларс и перехватил инициативу в разговоре: - Слушайте, Гундман, что нам делать, а?
   - Убирайтесь оттуда! Чтобы через час полигон был пуст, как будто вас (да и всех прочих викингов) там никогда не было!
   - Есть!
   - А с Кристаллом что? - спросил Ларс.
   - В бункер! И сами - туда же! С оружием!
   - Слушаемся!
  
  
  Глава 4
  РАЗВЕДКА. БУНКЕР
  
  1
  
   Мы сидели у Ульяны в гостиной и, как когда-то, пили чай с круассанами. Обсуждали всё то же - предстоящую войну с викингами, ведь Кристалл они нам по-хорошему не отдадут. Да мы и не надеялись - отправили им ультиматум, чтобы показать, что мы к открытому противостоянию готовы.
   - Если они догадаются, что мы знаем об их полигоне, - сказала Ульяна, - то попытаются уйти оттуда - вместе с нашим Кристаллом.
   - Знакомая схема: раньше они при подобных обстоятельствах возили профессора Хеглена из одного замка в другой, - проговорил я. - Как ты думаешь, они догадаются?
   - Скорее всего, - вздохнула Ульяна. - Сегодня, в крайнем случае - завтра.
   - Надо срочно организовать вылазку на полигон! Если мы не успеем...
   Меня прервал приближающийся звук мотора.
   - А, Сева вернулся, - сказал я и залпом допил остававшийся в кружке чай.
   Хлопнула дверь, мы услышали частый топот, и в гостиную ворвался Сева - на вид немного невменяемый.
   - Там... короче... это... - пытался он что-то сказать.
   - Где - как - чего? - спросила Ульяна.
   Сева плюхнулся на диван рядом со мной, мгновенно сжевал все круассаны, сделал несколько глотков прямо из носика чайника для заварки и только потом внятно, чётко произнёс:
   - Полигон. Викинги. Автоматы...
   - На полигоне на тебя напали викинги с автоматами? - расшифровал я его речь.
   Брат кивнул и продолжил:
   - Взял всего лишь один автомат, шесть магазинов к нему и четыре гранаты... Зачем же из-за этого убивать?..
   - Несанкционированное проникновение на режимный объект, как-никак, - ответил я.
   - Я же им ничего не сделал... Я даже машину не успел перекрасить...
   - Потом перекрасишь, а сейчас - показывай дорогу! - сказала Ульяна, вскакивая с диванчика.
  
  2
  
   Два викинга приземлились у скалы, в которой была большая стальная дверь.
   Ларс слез со своего дракона, подошёл к двери и приложил палец к сенсорной панели. Дверь отъехала в сторону, и викинги поспешили войти внутрь, пока она не захлопнулась, - вместе с Тёмными машинами.
   Они остановились перед краем уходящей вниз шахты - глубиной метров двадцать пять минимум. Они оседлали драконов и плавно опустились на дно шахты.
   Вдаль уходил коридор примерно пятиметровой ширины с большим числом дверей, освещаемый мощными лампами дневного света.
   Это был их бункер.
   Ларс и Эйнер прошли немного вперёд по коридору, достали ключи и заперли своих драконов в маленьких помещениях с номерами 1-15 и 1-16 и решетчатыми дверьми.
   Потом спустились ещё на два этажа и вошли в кабинет 3-09.
   Там за столом сидел капитан Гундман и выжидающе глядел на них.
   - Ну? - спросил он.
   - Всё в порядке, - ответил Ларс и положил на стол цепочку с Кристаллом.
  
  3
  
   - Не понимаю, к чему такая спешка? - спросил Сева, аккуратно выруливая на тропинку.
   Я вкратце обрисовал ему ситуацию.
   - А, тогда действительно стоит поторопиться, - ответил брат и одним нажатием на педаль газа увеличил скорость примерно на пятьдесят километров в час.
   Нас трясло, бросало из стороны в сторону; наконец, я не выдержал и спросил у Севы:
   - Как ты можешь так водить?! Мы же разобьёмся!
   - Ты забываешь о том, какой профессионал сидит за рулём, - самодовольно ответил он.
   Ульяна хихикнула; я, посрамлённый, замолчал и больше не проронил ни слова, пока мы не приехали.
   Сева остановил машину у таблички, оповещающей о принадлежности лежащей за ней территории российской армии, и заявил:
   - Дальше я не поеду. И не уговаривайте!
   - Не будем, - пообещал я и вылез. Меня, кажется, немного укачало.
   Мы с Ульяной обошли всё, что попало в поле нашего зрения, и никого не обнаружили.
   - Так я и думала, - сказала она.
   - Никого, - заключил я. - Что ж, пора выходить на разведку.
   - Территория для разведки расширяется теперь ещё километров на двести на север и на запад, - произнесла Ульяна. - Как минимум.
   - Мы справимся, - сказал я.
   И мы в конце концов справились.
  
  4
  
   Разведотряды мы составляли из наших же драконов - по двое, по трое, иногда - по четверо. Драконы вылетали с ферм, поднимались на несколько сотен метров и отправлялись вдаль, скользя по земле своим острым зрением.
   Пока результатов не было. Но мы хотя бы знали, что по крайней мере в полутораста километрах от нас нет никаких викингов. И то хлеб, как говорится.
  
  5
  
   Я сидел на засохшей траве недалеко от своего домика и разговаривал с братом.
   Он уже перекрасил "Феррари" в чёрный цвет и построил гараж для машины, в котором, как он заявлял, он будет жить.
   - Разве тебе не надо в город? - спросил я, чувствуя на своём лице прикосновение косых лучей заходящего солнца. - Ты же сегодня наверняка прогулял школу! И родители, скорее всего, беспокоятся...
   - После того, как ты ушёл, им уже на всё плевать, - ответил Сева. - Жить я могу в гараже, мыться - у тебя (ты уж извини, Данил); в свободное время я буду кататься на "Феррари" (документы у меня уже есть) и помогать вам разводить драконов.
   - Хм... - сказал я.
   Тут меня прервала Ульяна, стоявшая на крыше своего дома (максимум в десятке метров от нас) и осматривавшая небо в бинокль на предмет появления возвращающихся их разведрейда драконов:
   - Эй, Данил! Ангу и Дане летят!
   - Извини, Сева, у меня дела, - сказал я и поднялся с земли.
   В это время рядом с нами приземлились мои драконы Огня и Энергии. Оба уже вымахали больше полутора метров в длину, поэтому "рядом с нами" означало "шагах в пяти".
   Они были по-своему прекрасны - для того, кто умел это видеть. Оба имели крылья, четыре лапы и хвост, но этим они не отличались от множества других драконов. У каждого из них был свой неповторимый облик.
   Ангу, как и подобает дракону Огня, был красного цвета. У него на голове росли уже пятнадцатисантиметровые, загибающиеся назад рога; он доверчиво смотрел на каждого своими большими синими глазами, всегда безошибочно определяя намерения человека.
   Дане же был ослепительно жёлтым. Он не имел рогов; а глаза его тоже были синими.
   Вот такие драконы вернулись сейчас со своей третьей за день разведывательной вылазки.
   Ангу, увидев, что я смотрю на него, залопотал что-то на низшем диалекте Д-языка; Дане взглядом остановил его и стал излагать свою версию событий - более внятно:
   - В тридцати пяти тысячах взмахов крыльями отсюда есть гора, в неё ведёт проход, закрытый большим ровным куском металла...
   Я посмотрел на Ульяну. Та кивнула:
   - Похоже, мы обнаружили секретный бункер викингов.
  
  6
  
   Мы стали готовиться к нападению на обнаруженный пункт дислокации сил викингов.
   Было введено военное положение; драконы вспомнили или получили свои воинские звания; теперь я поднимал их в шесть утра и заставлял засыпать в девять вечера (а сам, пользуясь фактическим офицерским положением, засыпал, когда вздумается).
   Ульяна усложнила программу тренировок для драконов, да и для нас, людей, тоже добавила такое направление, как рукопашный бой. Теперь драконы применяли не только свои стихии, но и конечности, впрочем, как и я, Ульяна и Сева (он тоже решил участвовать в предстоящем штурме).
   Мы тренировались.
  
   Однажды я был свидетелем захватывающего спарринга между Ангу и Арконом, одних их самых горячих (во всех смыслах) моих драконов.
   Как всегда, они сошлись и поприветствовали друг друга, подняв правую переднюю лапу и помахав крыльями. Даже на тренировках мы старались соблюдать вежливость.
   Разойдясь на пару шагов, драконы начали поединок. Ангу внезапно дохнул огнём, но Аркон так же неожиданно нырнул вниз и, распластавшись в воздухе у самой земли, в один миг долетел до своего оппонента.
   Противники сошлись врукопашную. Ангу обхватил крыльями шею Аркона, но тот кувыркнулся и освободился из захвата. А в следующее мгновение с полуоборота нанёс удар задней правой лапой, целясь в морду (иначе и не скажешь) Ангу.
   Вернее, попытался. Ангу сделал сальто влево, попутно обеими задними лапами расплющив Аркону и без того плоскую... э-э... переднюю часть головы. Дракон Лавы отлетел, кувыркаясь, метров на десять. После чего плюнул магмой в Ангу.
   Тот остановил раскалённые капельки струёй огня и поднял левую переднюю лапу в жесте, обозначающем конец боя. Аркон повторил его движение.
   Оба были удовлетворены.
  
  7
  
   - А всё-таки вы, парни, - это нечто, - сказал капитан Гундман, то и дело прикладываясь к бутылочке из коричневого стекла. - Вы сумели и отнять камень, и потом сохранить его...
   Гундман, Ларс и Эйнер сидели в кабинете 3-09 и вели беседу. В этом им помогала целая батарея бутылок, выстроившихся на столе у капитана.
   - А тебя не волнует, что эти малолетки на самом деле могут прийти сюда с войском драконов и сразиться с нами за Кристалл? - спросил Ларс. - А то в бункере вряд ли даже десяток драконов наберётся...
   - Зато викингов - хоть отбавляй! - начал сердиться Гундман. - И ещё у нас автоматы есть...
   - У них, скорее всего, тоже...
   - Отставить непатриотические разговоры! Делайте, как я!
   Капитан допил свою бутылочку, швырнул её в стену (она разлетелась на миллионы осколков), достал новую, открыл и залпом выпил.
   Ларс и Эйнер последовали его примеру.
  
  8
  
   Прошла неделя.
   После тренировок в двадцать пятый день октября мы поняли, что готовы к битве.
   Я уже мог стрелять из автомата в каком угодно положении, при этом в четырнадцати случаях из пятнадцати поражая цель.
   Ульяна предпочитала арбалет, из которого стреляла своими фирменными стрелами с ампулами снотворного на концах.
   Сева немного подтянул свою подготовку по рукопашному бою, и я теперь не поручился бы, что могу предугадать исход его поединка с каким-нибудь викингом (при условии, что бой будет честным, а викинг (чего уж таить) - не очень сильным).
   Драконы тоже были, что называется, на пике формы. Как раз тот момент, когда нужно проводить операцию.
   Мы так и сделали.
  
   Маршрут до бункера был известен со слов Ангу и Дане, так что можно было не принимать всерьёз возможность заблудиться.
   Мы решили взять с собой всех летающих драконов, а таких у меня на ферме нашлось восемнадцать (у Ульяны - двадцать четыре). Нед, как всегда, отказался принимать участие в нашей авантюре, - его право.
   Всё было готово.
  
  9
  
   Будильник прозвенел двадцать шестого октября в четыре часа тридцать семь минут утра (почему бы и не поспать несколько лишних минут?). Я выключил его и уже в четыре сорок четыре будил своих драконов.
   Точка рандеву - Ульянина ферма (так мы договорились с вечера - прямо перед тем, как Ульяна уехала к себе). Отлично, туда и поедем - на "метро".
   Да, у драконников есть своя собственная система подземного транспорта. Действует она вот как...
   Я откинул крышку люка, закрытую травой (чуть более светлого цвета, чем вокруг), и спустился по верёвочной лестнице вниз. Драконы полетели следом, Сева - за ними.
   Я спрыгнул с последней ступеньки и оказался на фанерном настиле. В две стороны уходили железные ленты, - как у конвейера, - но пока стоящие. Я подошёл к стене туннеля и установил скорость движения нужной мне ленты, набрав на клавиатуре с цифрами "160" (максимальная скорость вообще-то - двести километров в час, но я решил, что и так будет достаточно быстро). А потом прицепил на ботинки присоски (чтобы держаться на "конвейере" в стоячем положении) и шагнул на ленту... Драконы полетели следом, Сева шагнул за ними.
   Через четверть часа мы были у Ульяны. Она уже заждалась меня со своими драконами. И поэтому мы не стали попусту тратить время и взлетели, справедливо полагая, что все вопросы можно решить по пути.
   Расстояние до бункера мы преодолели примерно за час.
  
  10
  
   Мы стояли у большого железного прямоугольника двери, врезанной в скалу - слишком маленькую для того, чтобы заподозрить, что в ней располагается сверхсекретная база викингов.
   Я поправил на плече ремень автомата, Ульяна вскинула свой арбалет, а Сева сжал в кармане гранату.
   Мы были готовы к большой битве.
  
  
  Глава 5
  БИТВА В БУНКЕРЕ
  
  1
  
   Первым делом нужно было разнести вход.
   Мы отошли в сторону, поставили перед дверью наших драконов Лавы, Электричества и Энергии (а Ульяна - ещё и своего дракона Плазмы) и объяснили им, что надо делать. Драконы кивнули, отошли на пару шагов, приготовились...
   Произошёл настоящий взрыв. В дверь вонзились струи раскалённой магмы, энергетические разряды, молнии, каких ни в одну грозу не увидеть, а также - несколько шариков ионизированного водорода. Оранжевые, жёлтые, белые, голубые вспышки!.. Грохот!..
   Когда к нам вернулось зрение, мы увидели, что половина скалы перестала существовать. А перед тем, что осталось, вниз уходил зияющий провал шахты.
   Я уже направился было к драконам, чтобы начать спускаться, но Сева остановил меня:
   - Погоди... Викинги услышали взрыв, скоро смекнут, что делать, и полетят наверх. А тут я... - Сева вытащил из кармана гранату, подкинул её, поймал и добавил: - У меня ещё одна есть - на крайний случай... Две я дома оставил: вдруг в будущем пригодятся... Ладно, отойдите.
   Я и Ульяна послушно отбежали на несколько метров. А Сева выдернул чеку, бросил гранату в шахту и понёсся к нам. Через четыре секунды землю сотряс новый взрыв. Из провала вырвались куски камня и клубы дыма и пыли.
   - Ждём десять секунд и начинаем, - распорядился я. - Асси, сдуй в сторону пыль...
   Мы влезли на драконов: я - на Дане, Ульяна - на Лидза, своего дракона Света, Сева - на Ангу, с которым успел подружиться у меня на ферме. Я снял с плеча автомат и скомандовал:
   - Вперёд!!!
   Так началась наша битва.
  
  2
  
   Ларс, Эйнер и Гундман услышали взрыв, даже находясь в кабинете 3-09, в тридцати пяти метрах под землёй.
   - Что за?.. - начал было Гундман, но продолжить фразу не смог: выпитое содержимое множества бутылочек оказало своё воздействие на речевой аппарат викинга.
   Тут прогремел новый взрыв, уже гораздо ближе - та самая граната, которую Сева бросил в шахту.
   - Тревога!!! - заорал Ларс, мгновенно оценивший ситуацию, хватая со стола Кристалл и выбегая в коридор (он выпил не так много). - Тревога!!!
   Эйнер бросился следом за напарником.
   Гундман попробовал было подняться с табурета, но не смог. Он прислонился к стене и тут же захрапел. В его шестьдесят три года злоупотреблять было опасно.
   А в это время коридор заполнился выбегающими из комнат викингами. Крик Ларса в одну секунду разбудил весь этот "муравейник".
   Сам Ларс уже находился вместе с Эйнером во главе колонны викингов, бежавшей с автоматами наперевес к шахте. Кристалл воин спрятал во внутренний карман своей жилетки - на всякий случай.
   Увидев троих тинэйджеров с оружием и огромное число драконов за ними, Ларс крикнул:
   - Драконники!!! - и рванул затвор автомата...
  
  3
  
   Хоть меня и успокаивала мысль, что у меня есть друзья и куча драконов, при виде оравы викингов, признаться, мне стало немного не по себе.
   Конечно, я раньше уже сражался с этими существами (назвать их людьми можно было с большой натяжкой), - когда пытался освободить предка Ульяны из плена, и тогда их было даже больше, но теперь, когда наша цель весила от силы пятьдесят граммов, я впервые засомневался в необходимости таких действий. Драконники ещё никогда сами не начинали войну, так стоит ли нам нарушать это правило?
   Но вдруг легенда не врёт, и с Кристаллом действительно можно управлять целой армией драконов? Тогда наше нападение на бункер становится более чем оправданным, - к тому же, викинги первыми украли Кристалл у нас.
   - Я в авангард! - крикнула Ульяна и пронеслась мимо меня на Лидзе; за ней улетели все её драконы.
   Отлично. Она нанесёт викингам первый удар. Потом подключусь я. Севе мы оставим возможность добить поверженного противника.
   - Оставайся сзади! - сказал я брату, а сам помчался вперёд по коридору.
   До викингов оставалось пятьдесят... сорок... тридцать метров...
   Я вскинул автомат на изготовку и, сильнее сжав коленями бока дракона Энергии, включился в битву...
  
  4
  
   Скажу сразу: это было не так красиво и не так эпично, как было бы показано в фильме.
   Мы, драконники, сразу же смешались с толпой викингов, и нам пришлось вести контактный бой. Но викинги выпустил своих драконов из клеток, и наши, вместо того, чтобы помогать нам, стали сражаться с ними. (А викинги, кстати, преуменьшали свои силы: каждому нашему дракону, кроме тех, на которых мы сидели, нашёлся противник.)
   Мне пришлось и стрелять в упор, и рубить прикладом, и доже колоть шомполом, который я предусмотрительно снял с автомата и теперь держал в левой руке, - так он не мешал мне стрелять.
   У Ульяны не было шомпола, но у её арбалета имелся приклад, и стрелять она тоже умела. Через минуту после начала битвы викинги уже боялись приближаться к ней.
   Сева вначале не знал, что ему делать, а когда он оказался среди врагов, придумывать что-то было уже поздно. Но Сева нашёл выход: поднялся на драконе к самому потолку (пятиметровому, кстати), достал из кармана гранату и закричал, держа палец у чеки:
   - Стоять! Не приближаться! А то взорву!!!
   Но я знал, что он этого не сделает.
   А на викингов, как ни странно, подействовало. Всё-таки им жизнь была дорога. И поэтому они перестали обращать на Севу внимание и переключились на нас. А нам уж приходилось, мягко говоря, несладко.
   Так прошло минуты полторы или две. Волна ярости схлынула, и теперь можно было поговорить, - разумеется, не выпуская из рук автомата.
   - Тихо! - крикнул я, наставляя своё оружие на полсотни уцелевших викингов. Ульяна сделала то же самое, - в смысле, наставила оружие, но промолчала, хотя так получилось даже убедительнее. Севе не нужно было ничего делать: его положение и так было красноречивей некуда.
   - Мы пришли сюда вообще-то не воевать, а вернуть Четвёртый Кристалл, который был украден у нас двоими из вас! - сказала Ульяна. - Кто это сделал?
   Все викинги стали в недоумении оглядываться друг на друга. Во всяком случае, так казалось, что - в недоумении.
   - Я повторяю: кто?! - крикнула Ульяна, стрельнула в меня взглядом, и я прошёлся по ближайшей стене из автомата.
   Эффекта не было никакого.
   - Сева?.. - оглянулся я на брата, и тут...
  
  5
  
   Вопросы Ульяны поставили Ларса (да и Эйнера тоже) в тяжёлое положение.
   Если они признаются, то, чтобы остаться в живых, им придётся вернуть Кристалл; тогда они будут обречены на вечное угнетение среди своих.
   Если они не признаются, то вряд ли останутся в живых: они убедились в меткости молодых драконников.
   Ларс и Эйнер слились с толпой себе подобных и стали поглядывать на своих соседей в этой толчее, как бы изумлённо вопрошая: а кто украл Кристалл?..
   В это время Ларс спешно вспоминал ближайшие базы викингов: "Замок Бурь? Нет, там нас найдут... Полигон? Ах да, мы же его зачистили... О! Точно! Лаборатория!.."
   И решил он...
  
  6
  
   Вдруг один викинг крикнул:
   - Видер!
   К нему тут же подлетел дракон - Тёмная машина (среди драконов битва также остановилась; с нашей стороны обошлось без потерь, у викингов на время выбыли из строя три или четыре дракона: всё-таки наши были сильнее). Викинг взгромоздился на своё, честно говоря, чудовищное средство передвижения (мы даже не успели ничего сделать), заорал:
   - Взлетай (три недопустимых в приличном обществе слова)!!! - и помчался мимо нас в сторону шахты.
   Я отреагировал первым и метнулся за ним.
   - Эй, а я?! - крикнул другой викинг, хотел тоже подозвать своего дракона, но Ульянина стрела с ампулой на конце вонзилась ему в руку. Викинг закричал, но почти сразу прекратил, постепенно осел на пол и, по всей видимости, заснул.
   В это время Ульяна сделала знак нашим драконам, остававшимся в подземелье, и те, разделившись на две группы, стали сражаться как бы на два фронта: в воздухе - вражеские драконы, внизу - вражеские солдаты. А Ульяна и Сева, используя возникшую заминку, поспешили за мной (причём брат засунул гранату обратно в карман).
   В бункере нам больше делать было нечего.
  
  6
  
   Ларс поднимался на Тёмной машине вверх по шахте и уже чувствовал сзади приближение одного из троих драконников. Обернуться он не смел, но в душе молился, чтобы там был не тот, с автоматом, а кто-нибудь другой, - например, этот, с гранатой: меньше опасений внушает.
   Вот уже и выход... Теперь Ларс понял, почему первый взрыв с нижнего яруса бункера был слышен почти так же хорошо, как второй: просто он был намного мощнее. Вместо распахнутой или, допустим, сорванной двери викинг видел как минимум десятиметровую дыру наружу, и это породило в его голове мысль: "Да, всё-таки драконники почти такие же мастера разрушения, как мы".
   Ларсу было жалко, что он не взял с собой Эйнера, но своей вины в этом он не чувствовал.
   Викинг треснул своего дракона Видера по шее, крикнул:
   - Да быстрее же, ты!.. - и вылетел в ночь.
  
   Так началась погоня.
  
  
  Глава 6
  ПОГОНЯ
  
  1
  
   Мы неслись над лесом: впереди викинг, за ним - я, сзади - Ульяна и Сева.
   Я услышал, как Ульяна говорит Ангу:
   - Лети домой! - Показывая на Севу: - Его не слушайся! Домой!
   Ангу кивнул и развернулся. До меня донеслись крики возмущённого Севы.
   Правильно. Нечего ему гоняться за викингом.
   Вскоре Ульяна догнала меня, хотя я не представлял себе - каким образом: всем известно, что дракон Энергии, который был подо мной, обгонит любого дракона Света, но, очевидно, - вряд ли того, на котором сидела Ульяна. Всё-таки уровень дракона, то есть показатель его силы, имеет кое-какое значение.
   Мы летели наперегонки с ветром на скорости больше двухсот пятидесяти километров в час. Дракон викинга, наверное, устал во время битвы, так как уже не мог нести своего седока вперёд так же быстро, как Дане и Лидз - нас. Мы потихоньку догоняли викинга.
   Вдруг он обернулся к нам и схватился за автомат, крича:
   - Нет! Не отдам вам камень! Он нужен нам!..
   Не успел викинг нажать на спуск, как мы с Ульяной полетели в разные стороны: я стал забирать вправо, она - влево. Пули пролетели то место, где мы были раньше, и автомат замолчал: викинг не знал, в кого ему стрелять, а вести бой на два фронта всегда очень трудно.
   А мы с Ульяной встретились взглядами и стали с двух сторон приближаться к викингу, но тот, будто вспомнив, что сидит на самом быстром драконе из всех существующих, внезапно рванул вперёд, так что мне и Ульяне оставалось только сблизиться, как раньше, и продолжать погоню.
  
  2
  
   А в это время в бункере...
   - Полетели за ними! - крикнул Эйнер и подозвал дракона. Остальные викинги ответили согласным рёвом и распределили между собой "биологические летательные аппараты".
   Полетели у самого пола, цепочкой: спереди Эйнер, остальные - колонной по одному сзади. Добрались до конца коридора, поднялись вверх по шахте. Наконец, выбрались на поверхность.
   - Куда Ларс мог полететь? - спросил Эйнера викинг, летевший прямо за ним.
   - Кажется, к лаборатории, - ответил молодой, но уже опытный боец и показал: - Вон туда! Полетели!!!
   - А что случилось-то? - снова спросил тот же самый викинг, который был ещё моложе Эйнера - лет двадцать с лишним, когда наспех сформированный отряд поднялся в воздух.
   - Некогда объяснять. Сейчас надо сосредоточиться на скорости, - жёстко сказал Эйнер, и стало понятно, что на ближайший час или два он будет командиром, пускай даже некоторые временные подчинённые окажутся старше по званию. - Нам надо догнать Ларса и помочь ему долететь до лаборатории. Кристаллу будет безопасней там.
   - Да что за Кристалл-то, а? - крикнул кто-то сзади.
   - Разговорчики! - ответил Эйнер - Рассредоточиться! Ускориться! Полетим на максимуме! Эти драконники ещё узнают, на что мы способны...
   "Цепь" викингов превратилась в "рой", где каждый воин был как бы сам по себе и в то же время являлся частью одного не очень большого механизма, которым в данный момент управлял Эйнер.
   Викинги начали свою погоню.
  
  3
  
   Ларс летел прямо вперёд, стараясь выжать из крыльев Тёмной машины предельную скорость.
   Каждые полминуты он оглядывался назад и неизменно различал два силуэта, едва заметных на фоне тёмно-серых туч. Преследователи не могли летать так быстро, как он, но, во всяком случае, старались не отставать и сохраняли пока дистанцию примерно в сотню метров.
   Наступало утро. Усталость от ночи, проведённой в компании Эйнера и Гундмана, и от битвы, начавшейся ровно в шесть утра, начала сказываться. Ларсу всё труднее становилось сосредоточить своё внимание на управлении драконом, глаза слипались, но викинг позволял себе закрывать их лишь на доли секунды, чтобы потом вновь открыть, так что со стороны казалось, будто он просто моргал.
   Но он не отдаст Кристалл драконникам. Он скоро передаст его своему королю. А потом, скорее всего, официально начнётся война, и он отомстит драконникам за всё то, что они причинили его стране, которой нет ни на одной карте мира.
  
  4
  
   Тем временем я вспомнил о своём автомате и тихонько приготовил его к использованию. Тщательно прицелился (ветер то и дело норовил увести ствол моего оружия верх и в сторону) и выпустил три пули. Потом ещё три - последние в магазине.
   Фигурка викинга, вопреки моим ожиданиям, вильнула вверх и влево, так что я заключил, что либо попал дракону куда-нибудь справа (но не в крыло), либо вообще промахнулся (при таком ветре немудрено). Во всяком случае, секунд через десять викинг ответил - такими же двумя очередями (видимо, не хотел без особой нужды тратить оставшиеся патроны) - и, разумеется, не попал.
   Вдруг я ощутил на своих руках, шее и лице что-то холодное и мокрое. Поле зрения быстро затуманивалось белой пеленой. Первый снег. Если он будет идти ещё хотя бы пять минут, мы потеряем викинга из виду.
   Очнулся я от своих мыслей, услышав оклик Ульяны. Приблизился.
   Они прокричала мне прямо в ухо, - впрочем, из-за скорости всё равно было плохо слышно:
   - Посмотри назад! Зачем ты тратил на того викинга патроны?!
   Я оглянулся и - нет, не похолодел от ужаса, а просто понял, что успеха сегодня нам не видать, как своих ушей.
   Сзади нас догоняла толпа викингов. Все - с автоматами и на драконах. Несколько силуэтов приближалось (видимо, у этих викингов драконы были быстрее, чем у нас, и выжимали, наверное, все триста километров в час или даже больше); а ещё двадцать пять или тридцать (на таком расстоянии сосчитать было трудно) держались у горизонта, кажется, сражаясь с нашими драконами, которые не упустили возможности поучаствовать в погоне.
   Если мы продолжим лететь за тем викингом, он, возможно, всё равно уйдёт от нас, а эти, наоборот, нас догонят. Нет, это самоубийственный вариант.
   А если же мы перестанем преследовать викинга с Кристаллом, то нам при любом раскладе придётся уходить от его дружков. Это ещё, пожалуй, возможно.
   Я крикнул Ульяне:
   - Хватит! Уходим вниз и разворачиваемся!
   - Ты что?! А как же...
   - Нам надо уходить от тех викингов! Мы должны спуститься почти до самой земли и лететь в лесу между деревьями!
   - Но у того викинга Кристалл!
   - Что тебе дороже: камень или жизнь?!!
   Ульяна больше ничего не сказала и, когда я нырнул на Дане вниз, чтобы укрыться среди деревьев (кстати, обильно посыпаемых снежной крупой), направила своего дракона вслед за моим.
  
  5
  
   Эйнер не заметил, когда именно два драконника, до которых было всего метров сто, исчезли из поля зрения. Смотрел себе вперёд, видел цель, а потом вдруг понял, что никого впереди нет, кроме уносящегося вдаль Ларса.
   Эйнер остановил Тёмную машину, всё ещё продолжавшую хлопать крыльями, зависнув в воздухе. Внимательно посмотрел вперёд, влево, вправо. Никого.
   - Эй, ты чего? - спросил Эйнера остановившийся рядом с ним викинг.
   - Куда они исчезли?! - воскликнул тот.
   - Кто? - не понял викинг. Потом вгляделся в сгущающуюся белую мглу и растерянно произнёс: - Да, действительно, - куда?..
   - Всё, ребята. Погоня окончена. Надо вернуться и помочь остальным нашим. - Эйнер злобно оскалился: - Их там вражьи драконы донимают...
  
  6
  
   Наш манёвр удался. Мы незаметно вернулись назад на сколько-то километров, лавируя между деревьями.
   Иногда мы поглядывали вверх. Группа викингов, видимо, прекратила догонять нас и отправилась на выручку основным своим силам, которые сейчас вели бой с нашими драконами.
   Мы прибыли туда одновременно с нашими преследователями. Драконы, судя по всему, потерь не несли, хоть и немного вымотались, а вот викингов стало явно меньше: одни, наверное, были сбиты, другие, скорее всего, струсили и полетели назад, к бункеру.
   У меня оставался ещё один магазин к автомату, и теперь каждая пуля в нём была на вес золота. Но мы не стали стрелять.
   Я просто поднял руку, пролетая мимо наших драконов, и те мигом прекратили свой натиск и увязались за мной и Ульяной, оставив викингов в полном недоумении. Нас будто и не было.
   Наш поход на бункер провалился.
  
  7
  
   Мы прилетели обратно на мою ферму часам к восьми. Сева уже был там и громко выражал своё недовольство тем, что ему не позволили поучаствовать в битве.
   Но мы его не слушали. Мы были подавлены, огорчены тем, что не удалось спасти Кристалл, но в глубине души надеялись, что у нас будет ещё шанс вернуть эту бесценную вещицу.
   И хоть день только начинался, мы отпустили драконов (Ульяна приказала своим возвращаться на её ферму), разошлись по своим домикам и проспали ещё до обеда.
  
  8
  
   Видер уже изнемогал. Ларс с трудом заставлял дракона держаться чуть выше верхушек деревьев и сохранять скорость хотя бы двадцать километров в час
   Он и сам устал. Спать хотелось неимоверно. Но викинг знал, что не заснёт, пока не доберётся до лаборатории - живой и с Кристаллом.
   В лаборатории, как Ларс предполагал, Кристалл поизучают пару недель, а затем отправят в Норвегию - королю. Главное, продержаться ещё несколько минут... Лаборатория уже близко...
   А вот и она.
   Ларс долетел до скалы с железной дверью - почти такой же, как и над разгромленным бункером, только больше, - приземлился (дракон сразу же распластался на земле, полностью обессиленный), на подгибающихся ногах дошёл до двери и приложил палец к сенсорной панели.
   Мелькнул зелёный огонёк: он опознан. Тогда Ларс пять раз быстро прикоснулся к панели тем же пальцем, посылая во все помещения внутри скалы сигнал с просьбой о помощи, и сполз по холодному железу двери.
   Он заснул прежде, чем из-за двери выглянули удивлённые сотрудники лаборатории.
  
  
  Глава 7
  КАНИКУЛЫ
  
  1
  
   Неудачу со штурмом бункера мы переживали довольно остро: ходили, как в воду опущенные, на автопилоте ели, занимались повседневными делами, кое-как присматривали за драконами. Те не понимали нас ввиду ограниченности интеллекта, но им передалось наше настроение, и они тоже немного погрустили. Совсем чуть-чуть.
   Вышли мы из депрессии, наверное, числа двадцать пятого, и помог нам в этом телевизор, настроенный на каналы для драконников. Вернее, сначала он помог мне.
   После завтрака я, как обычно, зашёл к себе в гостиную, плюхнулся на диванчик и включил телевизор. Попал как раз на самое начало выпуска новостей по первому Д-каналу.
   - ...Драконологи утверждают, - вещал диктор, - что в морях, омывающих Россию, обитает неизученный класс драконов... - диктор криво усмехнулся и позволил себе добавить: - ...или существ, очень на них похожих. Возможно, эти рептилии ничего общего с драконами... - Тут диктор опомнился и вернулся к основной теме: - Конкретные виды ещё не описаны, но факт открытия налицо: в Чёрном, Азовском и Охотском морях замечены существа, которые вполне могут оказаться Морскими драконами (как их предлагают назвать учёные). Подробнее - сегодня вечером в программе "Наука 3.0" на канале "Д-Логос". А теперь к другим новостям...
   Я выключил Д-визор и побежал к Ульяне. Уж она-то в это утро новости точно не смотрела.
  
  2
  
   Да, как я и предполагал, Ульяна крутила какую-то кулинарную программу. Приятного вида женщина рассказывала, как правильно мариновать ростки сладкороста, чтобы доставить драконам максимум радости от вкусной еды.
   Никто, кроме специалистов (ну, и меня с Ульяной), не знает, что у драконов уровень радости - это величина, вполне поддающаяся измерению; по-научному она называется "коэффициент счастья" и, по аналогии с коэффициентом полезного действия, измеряется в процентах. Наибольшее значение из возможных - сто процентов, когда у драконов "и жизнь хороша, и жить хорошо" - от слова "вообще"; это уровень почти абсолютного счастья, но он достижим. От восьмидесяти до ста бывает, когда драконы просто в хорошем настроении. От пятидесяти до восьмидесяти процентов - это называется "без особой радости, но вполне терпимо". А ниже - уже катастрофа. Доказано (на самом деле доказано, поверьте), что дракон умрёт, если у него неделю будут нулевой уровень счастья. Только вот доказано это совсем недавно, поэтому люди и носятся с этим коэффициентом, стараются сделать всё, чтобы драконам жизнь мёдом казалась. На мой взгляд, правильное решение, - если только без фанатизма.
   Но когда выдумывают всё новые и новые способы выгадать процент-другой, меня начинает тошнить. Поэтому я вбежал к Ульяне в гостиную, пронёсся через всю комнату и отключил "зомбоящик" сначала кнопкой, а потом и из розетки.
   Прошло секунд пять, прежде чем Ульяна заметила моё присутствие. Перевела взгляд на меня, моргнула пару раз и апатично спросила:
   - Ну, и что это значит?
   Я рассказал ей о том, что услышал в новостях. Вышло не так эффектно, поэтому депрессия с Ульяны слетела не сразу, а лишь после того, как я закончил, - когда она начала понимать суть моего рассказа.
   - Слушай, а ведь это отличное поле для исследований! - воскликнула она, впервые за последние трое суток выйдя из ступора.
   - И я про то же! Помнишь, как мы весной Особых и Сказочных драконов изучали? Нам ещё за это Нобелевку по драконологии обещали... А теперь мы поедем куда-нибудь к воде и откроем новые виды Морских драконов - для полного комплекта заслуг.
   - Куда именно? - спросила Ульяна. - Черноморское побережье и Тихий океан - это, как говорится, "две большие разницы".
   - А куда - ближе?
   - Сейчас посмотрю...
   Ульяна достала драконофон, замаскированный под обычный сенсорный телефончик, и, как я понял, порылась в Сети - обычной, не только для драконников.
   - До Чёрного моря четыре тысячи километров, до Охотского - только три, - наконец сказала она. - Но вряд ли "метро" ведёт прямо туда.
   - В Д-нете есть такие карты, на которых показаны линии "метро" драконников? - спросил я.
   Ульяна хмыкнула и снова полезла в телефон, но сейчас уже рылась в особой информсети - для таких, как мы.
   - Карты-то есть, но "метро" до моря не ведёт, - грустно сказала она. - Ближайшая к Черноморью "станция" - в Воронежской области!
   - А к Тихому океану? - поинтересовался я.
   Всё-таки не люблю, когда информацию по крупинкам выдают.
   - Не поверишь! Какой-то драконник держит ферму аж у Хабаровска. Кстати, между тобой и ним нет других "станций".
   - То есть нам ехать туда - три тысячи километров без всякого отдыха?! Это же... пятнадцать часов в "метро" на максимальной скорости!
   - До Покинутой башни мы ехали вдвое дольше, - заметила Ульяна и вздохнула.
   Я промолчал. Именно в Покинутой башне был убит профессор Хеглен, и это мы всё ещё хорошо помнили.
   Я не хотел, чтобы Ульяна снова впала в депрессию, поэтому поспешил вернуть разговор к основной теме:
   - Так куда едем?
   - Учитываются также и природные условия, - намекнула Ульяна.
   Я истолковал её слова так: "Уж лучше я поеду туда, где теплее". Ответил:
   - На Черноморском побережье сейчас... как бы не соврать... днём градусов пятнадцать, ночью - чуть-чуть выше нуля. На Дальнем Востоке, наверное, днём как раз чуть выше нуля, а ночью температура в минус уходит.
   - Вывод очевиден, - сказала Ульяна.
   - Но куда именно к Чёрному морю мы поедем? Или всё-таки к Азовскому? А? Севастополь, Керчь, Новороссийск, Сочи?..
   - Думаешь, мы будем жить в городе?
   - Нет, конечно! Квартиры у нас там нет; в гостиницу селиться глупо и опасно. Единственный выход - жить у моря в палатках.
   - Где-то у нас они были...
   - Две, - сказал я.
   - Одна, если большая, - возразила Ульяна и загадочно улыбнулась.
   Я не стал спорить, но мысленно сказал себе, что в любом случае возьму с собой вторую палатку. Напомнил:
   - Мы ещё не совсем определились, куда именно едем.
   - Туда, где видели Морских драконов, - ответила Ульяна и снова взялась за драконофон. Через полминуты: - О! Тут есть координаты! Сейчас посмотрю по карте... По разным данным, от пяти до пятнадцати километров на запад от Геленджика - вплоть до двухсотметровой глубины.
   Я кивнул. Из Интернета я знал, что от двухсот метров и до максимальной глубины Чёрное море заражено сероводородом. Наверное, поэтому исследователи не сунулись глубже...
   - Нужны будут акваланги, - сказала Ульяна.
   - Сделаем, - сказал я. - Когда собираемся?
   - А на кого на фермы оставить? Если на моей, слава электронам, есть мониторы и Нед может присматривать за моими драконами на расстоянии, а в экстренных случаях приезжает туда лично, то у тебя...
   - А помнишь, когда мы в Драконологическом Университете учились, за нашими фермами роботы ухаживали?
   - Ты предлагаешь... - начала было Ульяна, но вовремя остановилась. Она поняла.
   Я молча кивнул.
   - Но это влетит нам в такую копеечку!.. - растерянно сказала она.
   - Сколько у тебя денег? - спросил я. - В Д-монетах, естественно.
   - Дай-ка вспомнить... Что-то около сорока тысяч. А что ты сделал со своей сотней тысяч рублей?..
   - Ну... Неделю назад перевёл половину в Д-монеты.
   - Какой там сейчас курс?..
   - Один золотой стоил тогда семь рублей и двадцать три копейки. И получил я...
   - ...6915 Д-монет! - Ульяна показала мне свои вычисления на калькуляторе драконофона. И когда только успела?..
   Я покачал головой:
   - 6914. Там было чуть больше, чем семь рублей и двадцать три копейки за монету. Вспомни поточнее, сколько у тебя золота.
   Ульяна посмотрела куда-то наверх - честно пыталась вспомнить.
   - Тридцать девять, кажется, тысяч с лишним...
   - Всего у нас, выходит, сорок шесть тысяч Д-монет, - подытожил я. - А у меня ещё примерно пятьдесят тысяч рублей.
   - И у меня тысяч десять, - улыбнулась Ульяна.
   - Живём! Так, нанимаем роботов и пускаем посетителей. Посмотри, пожалуйста, цены на аренду киберов: у тебя драконофон с собой...
   - Нет проблем.
   Минутная пауза, занятая лишь беззвучным стуком пальцев по экрану.
   - Ого... ничего себе... Оказывается, один день работы одного робота стоит от трёх до восьми тысяч Д-монет.
   - Ну, тебе они, скорее всего, не понадобятся: ведь есть же всевидящий Нед... - При этих моих словах Ульяна хихикнула. - А мне... Короче, заказываем робота за три тысячи в день - и поехали!
   - Не спеши: нужно заказать кибера, дождаться, пока его привезут, заплатить, должным образом запрограммировать робота, - и только тогда мы сможем уехать. Кстати, а какая будет программа?
   - Ну... - Я на какое-то время задумался. - Принимать деньги от посетителей (разумеется, -вцепившись в них мёртвой хваткой), кормить драконов... В среднем я зарабатываю двадцать - двадцать пять тысяч рублей в день, в Д-монетах это примерно три тысячи... У меня тридцать два дракона, из них один особый и пять Сказочных (заразы, под два с половиной метра уже вымахали), так что Настоящих остаётся двадцать шесть. Чёрной фурии и Сказочным я еды заготовил достаточно... остальным надо по несколько десятков порций специального корма в день - каждому! Получается... больше тысячи порций в день! И смотря ещё какие Д-растения сажать на огородах (о! и это тоже будет делать робот)... Так, у меня ещё есть сотня осенников... Ульяна, не перебивай, я пытаюсь вычислить, сколько денег из заработка уйдёт на еду... У меня есть, если округлить, сто осенников, триста пятьдесят сахарников, две с лишним тысячи вкуснолиста... и ещё осталось несколько сотен ростков медового клевера! Всего - три с половиной тысячи порций. На три дня хватит... А потом - будет уходить по тысяче с лишним за день. Получается (если вычесть еду), что самый дешёвый робот, пускай впритык, но - будет окупаться! Сначала только надо будет заплатить... ну, дня за два или три - про запас. Шесть тысяч с меня, а ещё три... - Я выразительно посмотрел на Ульяну.
   - Дам я тебе денег, - с незаметной почти усмешкой сказала она. - Вот прямо сегодня съезжу к себе и привезу.
   - Ну, вот и договорились. Только, чур, я закажу робота, а то, чего доброго, на твою ферму доставят... Ура! Выходит, мы едем на каникулы!.. Или всё-таки в командировку?
   - После того, что произошло в последние две недели, нам любая командировка покажется каникулами.
   - И то верно. Надо, что ли, вещи собрать... не забыть деньги и документы - на всякий случай...
   - Сделаем!
   - Ладно, ты езжай за золотом, а я пойду заказывать кибера. Сегодня, может быть, и отправимся.
   Я пошёл к выходу, но на пороге комнаты остановился и, обернулся и чётко произнёс:
   - Палатки - две!
   И побежал к себе.
  
  2
  
   Робота доставили через три часа. Ульяна уже вернулась со своими тремя тысячами, так что я смог заплатить за три дня аренды кибера.
   Робот был не ахти какой (впрочем, это можно было понять и по цене), но я остался доволен. Запрограммировал его - и побежал складывать вещи.
   Ангу и все прочие мои драконы (особенно Сказочные) были огорчены моим отъездом, но я сказал им, что через несколько дней (на Д-языке это можно было объяснить только как "через несколько появлений солнца") вернусь. Тем из них, кто не понимал Д-языка, я просто посвятил чуть больше времени, чем обычно.
   Ну, вроде бы всё, можно ехать.
  
  3
  
   Мы спустились в наше секретное "метро" часа в три, когда все вопросы были решены, а дела - улажены.
   Акваланги мы, кстати, сделали сами из подручных материалов: сшили вместе кучу кусков резины и поставили на получившиеся "комбинезоны" застёжки-"молнии". Баллоны для воздуха были произведены Баро, моим драконом Металла, у которого металлическим был только естественный шлем, защищающий голову. А воздух в эти баллоны накачали Асси и Эхи, наши единственные драконы Ветра. Самым сложным было придумать, как что делать; а определившись со способом, мы могли уже не беспокоиться за результат. Вот как важно иметь правильный склад ума.
   Итак, мы спустились под землю, надели ботинки на присосках, включили ленту "конвейера" на максимальную скорость и шагнули...
   Наши ноги в тот же миг прилипли к железной ленте, невидимая сила понесла нас вперёд, мы чуть не потеряли равновесие от внезапного начала движения. Но через несколько секунд мы приспособились к скорости и, осмелев, сели, не отрывая ступни от "конвейера" и не боясь, что нас сметёт мощный воздушный поток.
   Мы ехали на каникулы, - наверное, впервые в этом году. Кончался октябрь, но мы ехали туда, где было тепло, по крайней мере, теплее, чем у нас.
   И мы радовались этому - одни на замкнутой металлической ленте.
  
  4
  
   Мы несколько раз пересаживались с ленты на ленту, успевая между тем немного поспать, но - на самом деле немного.
   Часов в восемь утра мы сошли с "метро" в Воронежской области. До моря было ещё около тысячи километров.
   Но у нас были электролики, которые заряжались от солнечных батарей и позволяли нам ехать со скоростью до пятидесяти километров в час. Мы решили не включать форсаж, а на вполне приличной скорости (сорок километров в час) за два дня без спешки добраться до моря в районе Геленджика, там заночевать и начать изучать новый класс драконов.
   Море показалось на горизонте вечером тридцать первого октября, а ещё через час мы уже стояли на берегу и слушали волны прибоя.
   Насладившись этой панорамой, мы поставили палатки, а дальше - рассказывать не о чем...
  
  5
  
   Новый день начался вполне обычно, так что и об этом подробно рассказывать нет смысла.
   Достаточно сказать, что мы проснулись почти одновременно, съели что-то из наших запасов и приготовились к исследованиям. Надели самодельные "скафандры" и аккуратно вошли в воду.
   Хоть мы и находились в тёплых широтах, но дата и время - первое ноября, часов девять утра - сделали своё дело. Вода была прохладной, и я понял, что больше десяти минут не продержусь.
   Но мы честно отошли на несколько сотен метров от берега и вернулись назад. Разумеется, никаких следов Морских драконов не обнаружили.
   Но мы не расстраивались; в конце концов, всё только начиналось.
  
  6
  
   В первый день мы ничего не нашли, поэтому второй день начался точно так же.
   Не буду утомлять подробностями, расскажу всё самое интересное.
   Во второй половине дня, когда вода уже немного нагрелась, мы нырнули и в который раз поплыли вдаль от берега, выискивая что-нибудь, что могло быть оставлено Морскими драконами.
   Хорошо, что у нас были ласты, на которые пошли остатки резины для остюмов, иначе мы не могли бы отплыть достаточно далеко, чтобы начать поиски.
   Но мы отплыли. Километр, два, три... Берег затерялся где-то у горизонта. Мы были в открытом море.
   Тогда мы стали погружаться. От поверхности до дна было метров сто, но мы не хотели оказаться под давлением в десять атмосфер, поэтому нырнули метров на десять и поплыли дальше.
   Через наши хорошие, прочные водолазные очки почти ничего не было видно - кроме сине-зелёной мути. Вода всё равно была достаточно прохладной, так что мы начали мёрзнуть. Но мы не останавливались.
   Вдруг стало темнее. Мы начали ощущать лёгкое волнение воды сверху. Я жестом показал Ульяне: "Всплываем", - и увидел, как она кивнула.
   Наши опасения оказались не напрасными. Когда мы погружались, было солнечно, тепло, стоял полный штиль. Теперь же туча закрыла солнце, а воду волновал ветер силой не меньше четырёх баллов. Нас настигала непогода.
   Я крикнул:
   - Плывём обратно!
   Мой голос на воздухе прозвучал немного глухо, но Ульяна поняла. Мы стали возвращаться.
   Тучи закрывали небо, волны становились всё больше, плыть, наоборот, становилось всё труднее.
   Но мы должны были добраться до берега, чтобы наши биографии не закончились, едва начавшись. Мы это понимали и шевелили ластами на пределе сил, впрочем, всё с меньшим эффектом.
   Ветер усиливался, а когда мы были уверены, что до берега осталось ещё километра два, он уже достиг силы в шесть или даже семь баллов. Плыть было почти невозможно. Волны качали нас, и справиться с этим не оставалось сил. Вдобавок мы промокли и замёрзли.
   Начинался шторм. Мы из последних сил пробивались к берегу, осознавая, что, скорее всего, у нас ничего не получится.
   Волны уже были под тир метра высотой, теперь нас то подбрасывало вверх, то швыряло вниз, в глубину. Но мы выбирались на поверхность и снова подлетали в воздух, движимые бесконечной силой моря.
   Мы старались что-нибудь сделать, но не могли. В конце концов я принял тяжёлое решение - отдаться на милость волн. Судьба; что с ней сделаешь?..
   Меня крутило, бросало из стороны в сторону, наконец, швырнуло куда-то вглубь. Я ударился о какой-то камень и провалился во мрак...
  
  7
  
   Очнулся я на чём-то мокром и холодном. Впрочем, после заплыва в море мне всё должно было казаться мокрым и холодным.
   Сознание вернулось неожиданно: вот ещё нет, а вдруг раз - и есть. Я ощутил себя всего, каким был - в водолазном костюме, дышащим ценным воздухом из баллона. Но одно я знал точно: я был не в воде.
   Резко открыл глаза и увидел каменный свод над головой. Невдалеке плескалась вода. Очевидно, волны вынесли меня в какую-то подводную пещеру, где был воздух.
   Огляделся. Ульяна лежала неподалёку. Она ещё не проснулась. Я облегчённо выдохнул. Мы выжили.
   Но где мы?!
   Я подскочил к Ульяне и стал её будить, не выходя за рамки приличия. Примерно через полминуты она открыла глаза.
   - Данил... Где мы? - спросила она и села.
   - Хотел бы я знать, - ответил я, делая вид, будто рассматриваю пещеру.
   - Вряд ли нас сюда шторм вынес, - заметила Ульяна.
   - Тогда кто?
   Ответ мы получили уже в следующую секунду.
   Из-под воды показалась чья-то вытянутая голова в синей и зелёной чешуе, потом существо вылезло целиком.
   Голова была небольшой по сравнению со всем остальным: шея существа имела полуметровую длину, полтора метра было между шеей и хвостом, который волочился по камню и скрывался в воде. Существо стояло на четырёх толстых лапах, но само было очень худым. Его покрывала чешуя цвета морской волны, оставляя незащищённым только жёлтый ввалившийся живот.
   У нас перехватило дыхание.
   Это был Морской дракон.
   - Аха-ган... - машинально пробормотала Ульяна на Д-языке. Она здоровалась с драконом.
   К нашему удивлению, тот вежливо склонил голову в ответ на приветствие и басом ответил:
   - Ах-га...
   Очевидно, у Морских драконов были проблемы с дикцией, но Д-язык они знали.
   Я решил воспользоваться этим и наладить конструктивный диалог с нашим новым знакомым.
   - Это ты нас спас?
   Существо кивнуло.
   - Зачем вы плыли там? Была плохая погода.
   - Когда мы отплыли, погода была хорошая, - ответила Ульяна.
   - Так всё же - зачем? - спросил дракон.
   - Понимаешь ли... - заговорил я. - Мы собирались изучать вас, Морских драконов. Мы живём очень далеко отсюда и поэтому ничего тут не знаем...
   - Я понял, - сказал дракон. - Вы хотите знать всё о нас, да?
   Я кивнул.
   - Хорошо. Я дам вам эту информацию.
   Я поперхнулся. Наш собеседник только что использовал слово из диалекта Великих Настоящих драконов.
   Всё-таки мы нашли довольно умное существо. Вот бы остальные оказались такими же!..
  
  8
  
   Через каких-нибудь полчаса мы знали о Морских драконах если и не всё, то хотя бы многое.
   В этом классе существ насчитывалось шесть видов (по крайней мере, наш информатор знал о стольких). Сам он относился к драконам Водорослей, одному из видов подкласса Средней глубины, мог за минуту сжевать килограмм морской капусты или заставить её расти из ушей противника. Мы с Ульяной предположили, что стихии драконов Водорослей - Вода, Зелень и Тень. Наверное, так и было.
   К драконам Средней глубины (именно так переводилось на человеческий язык название их класса) относились ещё такие существа, как драконы-Тритоны (о них мы узнали только то, что они откладывают икру). Но вживую Линг (так звали нашего собеседника) не видел их, поэтому ничего более конкретного нам услышать не удалось.
   Ещё в класс Морских входили Мелководные и Глубоководные драконы. Мелководные делились на Дельфинозавров и Морских коров (по крайней мере, я так понял). Оказывается, Морские коровы, открытые простыми людьми в 1741 году, в 1768-м не исчезли, а, поняв, что люди их могут уничтожить, перебрались в другие акватории, но - куда именно, Линг не мог сказать.
   Подкласс Глубоководных драконов включал в себя Морских светлячков, которые были похожи на драконов Водорослей, но отличались от тех размерами, цветом чешуи и имели в дополнение ко всему прочему светящиеся отростки, которыми привлекали добычу; а также - загадочный Драконектон, ползающий по дну.
   В общем, складывалась такая картина: море по глубине делилось на три уровня, и в каждом из них обитало по два вида ещё неизвестных науке драконов. И только мы могли включить их в статистику.
   Поблагодарив Линга за спасение и дождавшись, пока буря утихнет, мы стали собираться в обратный путь.
   У нас уже были полные сведения об одном виде Морских драконов. Об остальных, надеюсь, мы узнаем поподробнее чуть позже.
  
  9
  
   Выйдя на берег, мы стали готовиться к обратному пути.
   Был вечер второго ноября. Мы бы добрались до "станции метро" лишь четвёртого или даже утром пятого, а домой приехали бы в ночь на шестое. Нам нужно было несколько килограммов еды, поэтому остаток дня мы потратили на то, чтобы по-быстрому смотаться в Геленджик и купить всё необходимое.
   Заночевали мы там же, у моря. А утром поехали домой.
  
  10
  
   Эйнер вбежал в кабинет капитана Гундмана, радостно размахивая листком бумаги.
   - Получилось!
   - Чего надо? - недовольно спросил капитан и икнул. Допил бутылочку и отшвырнул её. Бутылочка полетела к стене и врезалась в кучу себе подобных - таких же пустых. - Зачем пришёл, я спрашиваю?!
   - Определили координаты фермы одного из тех мелких, которые на нас напали! - выпалил Эйнер и протянул бумажку Гундману.
   Тот мельком взглянул на листок и отдал его обратно Эйнеру. Крикнул:
   - Напасть! Разгромить!! Уничтожить!!!
   - Есть! - бодро ответил Эйнер и вышел из комнаты.
   "Ну всё, теперь эти драконники получат..." - подумал он уходя по коридору.
  
  
  Глава 8
  БИТВА У ФЕРМЫ
  
  1
  
   Как и ожидалось, мы приехали домой в ночь на шестое ноября - часа в два.
   Первым делом мы отпустили робота, которому скормили изрядную долю заработка, и прошли мимо десятка жилищ, в которых спали мои драконы.
   Ульяна сказала, что поедет к себе утром, а пока...
   А пока что нам нужно было отдохнуть, - что мы и сделали.
  
  2
  
   Утром Ульяна, вопреки обещанию, не укатила на нашем секретном "метро" к себе на ферму; а я проснулся и для разнообразия пошёл не на улицу, к драконам, а в кирпичную пристройку своего домика.
   Там стоял мой стол-компьютер, на котором я мог мониторить драконов, играть, выходить в Интернет и делать кучу других полезных вещей. Сейчас я решил проверить, как работает радар, встроенный в моё суперустройство.
   Я открыл самодельную дверь и вошёл в пристройку. Включил свет, сел за стол-компьютер. Включил, подождал, пока загрузится, поиграл немного в симулятор драконьей фермы, совершенствуя навыки драконника, и включил радар.
   Радиус действия - один километр... Мой домик обозначен розовым квадратиком, в стороны тянутся жёлтые линии, а вокруг описаны концентрические окружности. Ничего интересного. Идём дальше...
   Пять километров. Пропускаем...
   Десять, двадцать пять... пятьдесят... показались очертания северной окраины города, на севере с небольшим отклонением - ферма Ульяны (жёлтый квадратик). Ничего нового.
   Сто... Ещё дальше к северу появился Замок Бурь, который мы с Ульяной и Недом когда-то разгромили.
   Сто пятьдесят, двести... Оранжевая точка обозначала бункер викингов, на который мы пару недель назад напали. К западу находилась фиолетовая точка. Что обозначала она, я не знал.
   Я уже собирался смотреть дальше, но тут кое-что привлекло моё внимание.
   Из бункера появилась россыпь мелких серых точек и медленно (ну ещё бы, в таком-то масштабе) направилась на юг... к нам!
   Я увеличил масштаб и передвинул бункер в центр экрана. Теперь я видел всё, что происходило в радиусе пяти километров от одной из новых цитаделей викингов.
   Точки числом около тридцати пяти двигались, оказывается, не к моей, а к Ульяниной ферме! Надо было просто соотнести направление их движения с местоположением квадратиков.
   Я прикинул скорость их приближения. Пять километров до края показанной на дисплее территории они преодолели за минуту, даже, может быть, чуть быстрее. И это заставило меня сделать вывод: викинги решили отомстить нам за штурм бункера.
   Я схватил драконофон и позвонил Ульяне.
  
  3
  
   Мы сидели у меня в пристройке, смотрели на экран и обсуждали ситуацию.
   - От бункера до моей фермы сто пятьдесят километров, - сказала Ульяна. - Скорость движения викингов составляет, по нашим примерным подсчётам, триста восемьдесят километров в час, а значит, их отряд будет у меня примерно через двадцать пять минут - при округлении по избытку...
   - Их около сорока, - заметил я. - Больше, чем моих драконов...
   - Хорошо, что твоего брата здесь нет, а то бы...
   Ульяна осеклась, услышав звук мотора и - тут же - шорох останавливающегося автомобиля.
   - Накаркала... - сказал я, выглянув в окно и увидев знакомую машину.
   Сева вышел из авто и направился к моему дому.
   После неудачного штурма бункера викингов он, обиженный, уехал в город и жил там с родителями. А теперь, видимо, решил вновь перебраться к нам...
   Мы встали и пошли к моим драконам.
   Сева двигался прямо нам навстречу, но мы с двух сторон обошли его и, не сговариваясь, побежали.
   А он остановился, в недоумении глядя нам вслед, сказал: "Эй, а я?!" - и помчался за нами.
  
  4
  
   Прошло около минуты, прежде чем мы добрались до моей фермы. Посетителей не было.
   Я свистнул, привлекая внимание драконов, которые не могли свистеть в принципе, и заорал на Д-языке:
   - Все летающие - в "метро"!!! Готовность номер один! Будет битва!.. Быстро, быстро!!!
   Если хорошо воспитать дракона (а это означает ещё и "долго"), то он станет выполнять любые приказы своего хозяина. Вот и мои - сразу выстроились в очередь и заспешили к люку.
   Вслед за ними в "метро" прыгнули мы, а следом за нами - Сева, уже догадавшийся, что предстоит нечто очень важное.
  
  5
  
   До фермы Ульяна ехали молча. Путь занял минут пятнадцать. Я смотрел на часы и понимал, что викинги уже на подходе.
   Мы вылезли на поверхность; Ульяна привела своих драконов в боевую готовность почти теми же выражениями, что и я. Я влез на Дане (Асси в ответ на это тихо и недовольно зашипел), Ульяна - на Эхи, Севе я уступил Чёрную фурию, и мы понеслись на север.
   Вскоре мы встретились с викингами.
  
  6
  
   Мы увидели их, только когда между нашими отрядами осталась сотня метров.
   Викинги явно не ожидали встретить нас на подступах к своей цели, но, судя по всему, были обрадованы тем, что враги сами пришли на поле боя.
   Им не нужна была ферма Ульяны. Они просто желали взять реванш. Мы не могли им этого позволить.
   Их (мы это верно угадали) было человек сорок - против сорока пяти наших драконов. Но летели они на Тёмных машинах, что, естественно, добавляло нам трудностей.
   А за главного у них был (как я сразу понял) один из викингов, укравших у нас Кристалл, - тот, что помоложе и без бороды.
   Когда их главный понял, что мы не собираемся снижать скорость сближения, он резко остановил своего дракона в воздухе. Весь его отряд сделал то же самое.
   А мы, не замедляясь, рассыпались роем в разные стороны и превентивно начали бой.
   На каждого викинга на Тёмной машине пришлось либо по два наших дракона средней силы, либо по одному мощному. Впрочем, мощных было достаточно.
   Мой Дане имел шестнадцатый уровень силы (а всего у Настоящих драконов было сорок), да и я кое-что умел, поэтому я решил взять на себя главного викинга. Автоматы мы с Ульяной взяли, так что проблем не должно возникнуть. Если все патроны истрачу, буду драться прикладом, - а что, вполне может сработать.
   Каждый наш дракон сделал петлю вокруг своего противника, и схватка началась.
   Наши питомцы атаковали врагов сначала своими стихиями (впрочем, Тёмные машины тоже оказались мощными, и им это не очень-то повредило), потом стали драться контактно. Викинги отстреливались из автоматов, но без особого успеха, а их драконы дышали огнём либо пытались вызвать мрак.
   То же самое делали главный викинг и его Тёмная машина. Выстрел... пара фигур высшего пилотажа... Дане метнул луч чистой энергии, пролетевший в каких-то сантиметрах от бока дракона противника. Тот взревел, а викинг произнёс нечто невразумительное и снова взялся за автомат.
   Я дал короткую очередь - мимо! Тёмная машина окружила своего наездника (да и меня - на мгновение) непроницаемым мраком, но он быстро рассеялся.
   И тут я кое-что придумал.
   - Ийт! - прозвучала отданная мной команда.
   Дане удивлённо вскинул голову, но спорить не стал, а просто обдал насторожившегося викинга потоком света.
   Раздался крик. Понятное дело: яркость излучения в десятки раз превышала свечение обычной лампочки. Кроме того, создавалось ощутимое давление света, - в результате повреждались не только глаза, но и всё остальное, хоть и по мелочи.
   Моим примером воспользовались все драконы из нашего отряда, олицетворявшие "светлые" и "тёплые" стихии. Половина викингов на несколько секунд вышла из строя.
   Видя, что произошло, я приказал:
   - Уск! - И ещё с десяток викингов вместе с Тёмными машинами превратились в ледышки - и устремились навстречу земле.
   Отлично. Пора наносить завершающий удар.
   - Усиленный удар! - крикнул я Ульяне через разделяющее нас пространство.
   Она кивнула и стала командовать своими драконами. Я занялся своими.
   Пока викинги ещё не оправились после атаки светом, надо было их добивать. Драконы использовали стихии с удвоенной силой, и это дало результат.
   Некоторые викинги потеряли ориентацию и заметались; часть врагов, как уже было сказано, соскользнула с драконов и, наверное, разбилась; некоторые просто зависли в воздухе и кричали. Но нашлись и такие, кто не просто закричал, а ещё и стал поливать всё вокруг пулями.
   К последним относился также командир их отряда. Он поднял автомат и начал стрелять в разные стороны. Мне пришлось сложнейшим образом маневрировать, чтобы случайно не нарваться на пулю.
   Вскоре викинги прозрели. Увидев, что их войско поредело, они потеряли былую решительность и отлетели немного назад. Потом ещё чуть-чуть. И ещё.
   Их командир, видимо, уже понимая, что им с нами не совладать, скрипнул зубами, выпустил последнюю пулю, тут же развернулся и помчался обратно.
   В теле Эхи, Воздушной "змейки" Ульяны, появилась большая дырка; фонтаном брызнула кровь; дракон захрипел, в последний раз глотнул своего любимого воздуха и стал падать. Его хвост, в полёте вертевшийся "пропеллером", безвольно обвис.
   Остальные викинги, а точнее, наиболее смелые из них, стали делать то же самое: опустошали магазины и улетали в обратном направлении. Но драконы уже поняли опасность и теперь маневрировали изо всех сил, поэтому пули больше ни в кого не попали.
   Я видел, что сделал Ангу, когда он заметил, что Эхи подстрелили: рванулся вперёд, хвостом сшиб ближайшего викинга с Тёмной машины и вцепился зубами и лапами в крыло летающего чудовища. Завязался короткий бой. Клыки Тёмной машины были намного острее зубов Ангу, но дракон Огня был ярости, и это в разы увеличивало его силу. Наконец, Ангу воткнул свои рога в живот чудовищу и отпихнул Тёмную машину от себя. Дракон викинга не выдержал такой атаки и последовал за своим наездником.
   А я в это время вскинул автомат и выпустил оставшиеся пули трассой в надежде на большее количество поражённых врагов. Расчёт оправдался: теперь отряд викингов не насчитывал и половины от своей изначальной численности.
   Видя явное преимущество противника, остатки агрессоров решили покинуть поле боя. Я проводил викингов взглядом, полным ненависти, и стал спускаться на землю. Драконы полетели за мной.
   Я приземлился рядом с Ульяной, которая рыдала над трупом своего дракона. У нас ещё никогда не погибали наши любимцы, поэтому первая утрата была самой горькой.
   Я молчал и думал: "За что? За что нам всё это?.. Но и мы не лучше: первыми напали... в отместку за похищение Кристалла..." Если раньше я держался простого и понятного мнения: мы, драконники, хорошие, а викинги плохие, - то теперь я уже не был уверен в этом.
   Викинги доказали, что они тоже драконники. Но они всегда заботились только о себе, желали счастья только для себя, на других им было в лучшем случае плевать, - поэтому их смело можно было назвать драконниками Тьмы.
   Но разве мы драконники Света? Мы, убившие когда-то столько викингов? Мы, переманивавшие их драконов на свою сторону?
   Сейчас нашей целью было возвращение Кристалла. Но сможем ли мы вернуть его гуманными методами? Викинги не остановятся ни перед чем, чтобы удержать Кристалл у себя и начать глобальную войну. Драконники же сделают всё, чтобы эта война не началась, - даже если придётся...
   Но я не хотел, чтобы всё обстояло именно так. Я был против. И я теперь сомневался при ответе на вопрос: на какой я стороне?
   Если то, что мы творим, - это добро, то дела викингов - не такое уж большое зло, чем я считал раньше.
   Если они драконники Тьмы, то мы не драконники Света.
   Если мы драконники Света, то они не драконники Тьмы.
   Эти парадоксы меня бесили, но я ничего не мог сделать, кроме как стоять и смотреть на убитого вражеской пулей дракона Воздуха.
   Вечная память тебе, Эхи.
  
  7
  
   Эйнер долетел до бункера, по шахте спустился вниз, завёл Тёмную машину в камеру 1-16 и пошёл к лестнице, которая вела дальше под землю.
   Спустился на третий ярус, зашёл в кабинет 3-09. Гундман храпит, прислонившись к стене. Отлично.
   Эйнер сел и, не глядя, взял со стола одну из опустошённых не до конца бутылочек. Отхлебнул, поморщился. Достал телефон, набрал номер. Сказал:
   - Привет, Ларс. Это я. Если сможешь, обзови меня как-нибудь. А лучше - раз тысячу.
  
  
  Глава 9
  СИСТЕМА ЗАЩИТЫ
  
  1
  
   Битва в нескольких километрах от фермы Ульяны показала, что нам необходимо иметь мощную систему защиты и быстрого реагирования на опасность. Конечно же, она могла состоять лишь из драконов.
   Такую систему мы начали создавать в тот же день: каждый - у себя. Не знаю, как это было у Ульяны, а я, приехав на "метро" домой, выстроил и сказал командирским тоном:
   - Вы видели, что случилось у фермы моей знакомой. А если бы это произошло у нас?! - Драконы изобразили на своих (как бы сказать помягче?..) лицах ужас. - Поэтому нам надо создать охрану.
   - Мы будем охранять? - переспросил Ангу.
   - Те, кто умеет летать, будут нести службу в воздухе, остальные - на земле.
   - Без воды?! - удивился Эа, мой Водяной дракон, чья длина уже подходила к двум метрам. За последние несколько месяцев он ни разу не вылез из своего бассейна.
   - Да, без воды! - строго ответил я, и амфибия явно расстроилась. - Дежурить будете в три смены: от завтрака до ужина, от ужина до середины ночи и от середины ночи до завтрака. Распределитесь сами? Вот и отлично. Сейчас первая смена - на караул, остальные - спать! На посту надо быть в форме. Когда придёт время, разбужу.
   Через несколько минут первый отряд заспешил на дежурство, оставшиеся драконы тихо засопели в жилищах. А я думал: "Хорошо, что посетителям я сказал, чтобы ещё с недельку не приходили... То есть это не мне хорошо, а общему делу; мне-то как раз невыгодно... Такие деньги пропадают... Но - надо. Ничего не поделаешь. Безопасность превыше всего".
  
  2
  
   В тот же день у меня появился новый план. Я позвонил Ульяне.
   - Алло?
   - Привет, это я. Сразу к делу: как ты посмотришь на то, чтобы между нашими домами (ну, на той поляне) было подземное убежище?
   Несколько секунд драконофон не доносил до меня ни звука.
   - Хм. Ответ нужно прямо сейчас?
   - Желательно.
   - Тогда я - за.
   - Отлично. Когда освободишься, приезжай ко мне. Или можешь позвонит мне на стол-компьютер.
   - Я приеду, - сказала она.
   Пошли короткие гудки.
   Я отключил драконофон и пошёл в свою кирпичную пристройку: вдруг Ульяна предпочтёт остаться у себя на ферме, и мы будем общаться с помощью наших столов?
   Но потом я передумал и направился совсем не туда.
  
  3
  
   Я ждал её у выхода из "метро". Она, видимо, ехала на максимальной скорости, потому что между моим звонком и её прибытием прошло не больше четверти часа. Не ожидал, что моё предложение будет воспринято так серьёзно.
   - Ну, что ты придумал? - спросила Ульяна, выбираясь на поверхность. В её голосе не было злости по поводу того, что её, видите ли, от дел оторвали, - был только деловой интерес.
   - Убежище. На случай...
   - Это я знаю. Подробнее.
   - Просто ещё один секретный подвальчик, в который можно попасть как из моего дома, так и из твоего, - сказал я и пошёл к своему жилищу. - Все подробности - в столе-компьютере.
   Ульяна догнала меня, и мы пошли вместе.
  
  4
  
   - И как мы это построим? - поинтересовалась Ульяна, глядя на дисплей, на котором я нарисовал все необходимые чертежи и схемы.
   - Либо с помощью драконов, либо... наймём робота, - ответил я.
   - Представляю, во сколько это обойдётся, - буркнула Ульяна, разглядывая виртуальную модель убежища.
   По моему проекту, это должна быть комната четыре на десять метров, хотя бы с двухметровым потолком. В длинных стенах - двери в подвалы наших с Ульяной домов. Автономная система жизнеобеспечения и энергоснабжения. Месячные запасы еды, воды, книг и фильмов. Безлимитный Интернет (по моей версии), а также Д-нет (на этом настояла Ульяна). Из неприятного: дыра в полу в качестве санузла и полное отсутствие каких бы то ни было умывальных устройств (я рассудил, что для этих целей можно использовать питьевую воду: вряд ли нам придётся сидеть там целый месяц.
   Через пень-колоду, со скрипом, но проект Ульяной был одобрен. И мы стали думать, как бы его осуществить.
   И скоро, конечно, придумали.
  
  5
  
   - Ты уверен, что это действительно необходимо? - боязливо спросила Ульяна, наблюдая за тем, как Планк, её дракон Плазмы, неуклюже входит к нам - в подвал моего дома.
   - Да, уверен, - ответил я. - Планк, ты всё понял? Аккуратно, постепенно...
   - Понял, - буркнуло фиолетовое двухметровое рогатое чудище с зелёными глазами и ластами вместо конечностей.
   - Так, хорошо... Отойдём, - сказал я Ульяне.
   Мы попятились к дальней стене помещения.
   - Оухи, давай! - приказал я.
   Мой дракон Пустоты, стоявший у входа, стал тянуть воздух от стены, которую Планк собирался прожечь.
   Планк подался назад, потом вперёд, собрался с силами и вдруг бросил к стене, возле которой уже был вакуум, немного изотопов водорода. Затем - ещё одну струйку дейтерия и трития. И ещё...
   Сначала он прожёг узкий вход, потом стал очищать будущее убежище от лишнего вещества, а именно - испепелять камень.
   В нашу сторону потянулся обильный поток дыма и пыли. По счастью, дверь была открыта, и всё это шло туда. А мы стояли и смотрели на совершающееся феерическое действо.
   Чтобы выжечь комнату достаточного размера (а также проход в подвал дома Ульяны), Планку понадобилось примерно полчаса. Потом он ушёл, Оухи вернул весь воздух туда, оттуда забрал, мы позвали Эа, и тот окатил стены в буквальном смысле слова новоиспечённого убежища водой, повалил густой пар, и нам всем пришлось спасаться бегством.
   Но дело было сделано.
   У нас появилось убежище - на самый-самый крайний случай. И викингам о нём знать не полагалось...
  
  6
  
   Ларс, уже полностью восстановившийся, зашёл в зал исследований в секретной лаборатории викингов. Учёные, колдовавшие по-научному над Кристаллом, лишь слегка повернули головы в его сторону, но внимания не обратили.
   Он подошёл к "яйцеголовому" в белом халате, стоящему у монитора с изображением Кристалла и кучей непонятных символов, и спросил:
   - Ну как, господин Асмундсен?
   - По-моему, - ответил учёный, не поворачивая головы, - этот Кристалл стоит того, чтобы отправить его королю. Но сперва нужно изучить его до конца.
   - Спасибо, - кивнул Ларс. - Именно это я и хотел услышать.
   Тут у него зазвонил мобильник, и Ларс, извинившись, отошёл в сторону. Приложил трубу к уху, сказал:
   - Эйнер? Привет, старина! Как дела?.. Да что ты говоришь? Гундман умер? Так ему и надо, пьянице старому... А что ещё случилось, пока меня не было?.. Ммм? В самом деле?.. Интересно...
  
  
  Глава 10
  НОВАЯ РЕЛИГИЯ
  
  1
  
   Больше ничего серьёзного не происходило.
   После череды приключений началась полоса относительно лёгкой, я бы сказал - нормальной жизни.
   Не надо больше ни с кем сражаться, никаких нервов, можно спокойно разводить драконов и наслаждаться жизнью. По такому поводу я впал в эйфорию и целую неделю водил по ферме посетителей с утра до ночи. Пятизначную сумму в Д-монетах заработал, во как.
   Всё-таки, хоть короткое время, но мы были счастливы.
  
  2
  
   Однажды, кажется, в середине ноября, мы решили позвонить Неду и поговорить - просто так, без всяких... Пришли к Ульяне на чердак, она вставила в стол-компьютер флешку с номером Неда... и ничего. Лишь появилась надпись: "Абонент не отвечает".
   - И что это значит? - удивлённо спросил я.
   Обычно Нед всегда откликался на вызовы. Значит, либо он изменился, либо случилось что-то из ряда вон выходящее.
   Но люди так быстро не меняются, поэтому мы с Ульяной решили, что что-то произошло.
   И поехали к Неду - выяснять, что случилось.
  
  3
  
   Мы доехал до фермы Неда за четыре часа, которые обычно тратили на маршрут такой длины. Вышли из "метро".
   Посетителей не было; стояла тишина. Ничего не понимая, мы прошли мимо стройных рядов драконьих жилищ, и я позвонил в дверь жёлтого домика.
   Никто не ответил. Мы минуту ждали, но - напрасно. В конце концов, нам это надоело, и Ульяна взялась за ручку двери. Та легко открылась: не заперто.
   Мы сразу же направились в гостиную. Что-то подсказывало мне, что Нед находится именно там.
   Да, он там и был. Но вёл себя, мягко говоря, странно.
   Он сменил свою обычную тёмно-зелёную одежду на какой-то белый бесформенный плащ, включил Д-визор и повторял вслед за человечком на экране бессмысленные слова, сопровождая их ещё более бессмысленными взмахами рук и поклонами:
   - Возблагодарим Великого Дракона за эту землю... - Поклон. - ...за небо над головой... - Взгляд вверх. - ...за солнце, иногда закрываемое кончиком его хвоста... - Руки в стороны. - Просим тебя, о Великий Дракон... - Взгляд ещё выше. - ...не пачкать наш мир снегом, как ты обыкновенно делаешь зимой... - Взгляд вниз. - ...не иссушать его жаром своего дыхания, как ты обычно делаешь летом... - Закрыть глаза. - ...не заливать его водой, как бывает весной и осенью... - Поклон. - Надеюсь, что ты услышишь мои молитвы и отзовёшься на них. Спасибо...
   Началась рекламная пауза, и Нед выключил "ящик". Потом обернулся и увидел нас. Спросил с недоумением в голосе:
   - Что вы здесь делаете?
   - Тебя решили повидать... - растерянно ответила Ульяна.
   - Слушай, что за цирк ты тут устроил? - поинтересовался я.
   - Это?.. - Нед взглянул на своё одеяние. - Понимаете, появилась такая новая религия - Учение о Великом Драконе, Который Висит Над Этим Миром.
   Нед произнёс это так, что последние несколько слов получились как бы с заглавных букв. Очевидно, так и должно было быть.
   - В смысле - висит? - не понял я. - Это же глупо!
   - Как сказать... - ответил он. - Я посмотрел однажды передачу - и поверил...
   - Тебе показалась правдивой эта чушь?! - не смогла скрыть своего возмущения Ульяна. - Нед, я тебя не узнаю...
   - Конечно, не узнаёшь: я изменился, - ответил он, и я понял, что подтвердились мои самые худшие опасения.
   Нед искренне поверил в какую-то ересь - и стал отдаляться от нас. Мы не могли потерять такого союзника в уже начавшейся войне с викингами. Но к тому шло.
   Если не прекратить всё это сразу же, будет плохо - и нам, и Неду. А посему я сказал:
   - Ты изменился в худшую сторону. Тот Нед, которого мы знали, ни за что не стал бы смотреть этот бред и тем более не принял бы его на веру. Ты нам нужен, и если ты не прекратишь заниматься ерундой, а наоборот, будешь тратить на неё своё драгоценное время, мы не победим викингов и не вернём Кристалл, доставшийся нам от профессора! - Упоминание Хеглена застало Неда врасплох. Он изумлённо посмотрел на меня, в то время как я продолжал: - А ещё мы опасаемся, что твоя новая идеологическая база помешает тебе сражаться вместе с нами против наших врагов, и в таком случае ты можешь выступить против нас. Подумай над моими словами, пожалуйста, - иначе мы будем вынуждены разбить твой Д-визор, драконофон (не забывай: с него в Д-нете тоже можно смотреть всякую чушь) и стол-компьютер (по той же причине). Приятно было пообщаться...
   И я вышел.
   Мне было неприятно находиться в этом доме вместе с человеком, который был готов вступить в первую попавшуюся секту, руководствуясь только своими интересами. Я хотел убраться прочь, подальше от этого места - и надеяться, что Нед образумится. Это всё, что я мог для него сделать.
   Ульяна догнала меня, прошептала на ухо:
   - Лихо ты его... - но я её не слышал.
   Я прикидывал наш следующий ход против викингов.
  
  4
  
   За следующие дни Нед ещё больше от нас отдалился.
   Он уже не пропускал ни одной из своих религиозных программ, постоянно ходил в белом плаще (и подумывал, не прикупить ли ещё один - зелёный) и (я это точно знал) пять раз в сутки молился своему Великому Дракону.
   Я несколько раз пытался его вернуть на путь истинный, приставал, ходил за ним по пятам, излагал цитаты, приводил аргументы, сообщал факты, рассуждал... Всё было без толку. Нед словно пропускал все мои слова мимо ушей. И при этом ещё кивал в такт моим речам... рассеянно, наверное. Короче, у меня ничего не вышло. "Ладно, - решил я. - В конце концов, это его жизнь. Пусть верит во что хочет. Только пусть потом не говорит, что его не предупреждали".
   Ульяна, похоже, с самого начала махнула на это дело рукой, - ну конечно, своего кузена она знает гораздо лучше меня.
   В итоге мы от Неда отстали.
   А осадочек неприятный всё же остался...
  
  5
  
   А мы времени не теряли и планировали новую кампанию против викингов. На Неда рассчитывать уже не приходилось, так что решили действовать своими силами.
   Мы целыми днями сидели в моей кирпичной пристройке и, работая на столе-компьютере, тратили киловатт-часы электричества, за которое мне надо было платить с моих заработков с фермы. Мы шарили радаром по континенту, естественно, ничего не находили (известно почему: затишье перед бурей...), снова шарили, прослушивали эфир на всех частотах: вдруг удастся что-нибудь подслушать...
   Впрочем, однажды всё-таки удалось.
  
  6
  
   Дело было, кажется, в двадцатых числах ноября.
   Мы, как обычно, сидели у меня и напряжённо вслушивались с помощью киберстола в радиошумы. Было либо пусто, либо шли какие-нибудь обычные переговоры, никак не связанные с той катавасией, которая разыгралась с месяц назад из-за Кристалла.
   Я крутил виртуальную ручку настройки частоты, как вдруг Ульяна одной рукой дотронулась до моей, прикасающейся к экрану, заставляя остановить поиск, а указательный палец другой прижала к губам, приказав тем самым молчать и обратиться в слух.
   Я кивнул, осторожно убрал руку с сенсорной шкалы на экране, чтобы ненароком не сбить настройку, и навострил уши.
   И тут мы услышали...
  
  7
  
   - ...Привет, Ларс! Как ты там, в лаборатории?
   - Тише ты! Вдруг разговор прослушивают...
   (При этих словах нам с Ульяной стало не по себе. Но следующая реплика помогла нам справиться с мгновенным ужасом.)
   - ...Да нет, я ж вроде по защищённому каналу говорю...
   - Знаю я твою "защиту"... Чего хотел-то?
   - Да узнать, как там, чего... В общем, как живёшь?
   - Да нормально... Кормят сравнительно вкусно, не достают (но тут уж извольте и им, "яйцеголовым", не мешать)...
   - С Кристаллом не мешать? Что они там с ним делают?
   - Да всякое: в электроцепи включают, кислотами обливают... даже чуть не ходят на него... А тут недавно я разговаривал с их главным, так вот он сказал, что Кристалл-де достоин того, чтобы отвезти его к королю...
   (Мы с Ульяной перестали на какое-то время дышать. Нам стало страшно.)
   - ...Да, похоже, мы действительно полезную вещь украли...
   - А мне, Ларс, от этого ни горячо, ни холодно: что я с этого получил? Хоть бы денег немного, так нет же; бункер вот разрушили... не до основания, правда, мы там ещё живём...
   - Не ной, Эйнер, будет и на твоей улице праздник.
   - Надеюсь. - Горький вздох.
   - Ну, короче, дня через два - три я отправлюсь в Норвегию, в замок Хлур, с Кристаллом в потайном кармане... Рано утром вылечу - прибуду вечером...
   - Ну, удачи тебе...
   - И тебе, Эйнер... Что-то я не верю в защищённость канала, надо бы...
   И связь оборвалась.
   Мы с Ульяной переглянулись. Нам всё стало ясно.
   - Он упомянул какую-то лабораторию... - сказала она.
   Тут до меня дошло.
   - А ну-ка... - Я отключил радио и активировал радар.
   Поводил курсором по экрану, наконец, нашёл когда-то замеченную фиолетовую точку и спросил у Ульяны:
   - Ну, как ты думаешь, это может быть той лабораторией?
   Теперь дошло и до Ульяны. Она посидела минуту с широко распахнутыми глазами и открытым ртом, а затем произнесла:
   - Викинг сказал: два - три дня... Не знаю, как они там время считают, так что нам надо быть у стен этой лаборатории в ночь на послезавтра.
   Я тяжело вздохнул:
   - Ещё одна бессонная ночь.
   - Ничего. Если повезёт, потом сможешь спасть, сколько влезет, - ответила Ульяна, и я немного приободрился.
   - Да, - сказал я. - Я согласен.
  
  
  Глава 11
  ЛАБОРАТОРИЯ
  
  1
  
   Если уж мы собрались громить секретный исследовательский центр викингов, нам следовало серьёзно подготовиться. Об этом я подумал в первую очередь.
   Мы сделали кратковременную вылазку в город, где из здания школы, в которой учились, пока не стали драконниками, незаметно вынесли пару муляжей автоматов и несколько "демонстрационных" магазинов к ним. У нас уже имелась такая техника, но запас никогда не бывает лишним. Вернувшись, мы сделали всё это оружие боевым. Как - не скажу, почему - тоже не скажу. Это целиком и полностью наше дело.
   Потом Ульяна уехала к себе на ферму, и мы по отдельности стали тренировать драконов. Денег у меня пока было достаточно, поэтому я мог позволить себе пару дней простоя.
   Севе мы ничего не сказали. Пусть сидит безвылазно в городе, учится - в полной уверенности, что у нас всё хорошо. На его же благо.
  
  2
  
   Но вдвоём напасть на лабораторию - это вообще-то весьма дерзкая задумка. Сейчас у нас на двоих было свыше семидесяти драконов, но из них летучие составляли немногим больше половины. Если бункер мы, можно сказать, почти разгромили, то с лабораторией такое вряд ли прокатит. Вывод: если мы хотим достичь успеха и выкрасть Четвёртый Кристалл обратно, нам не обойтись без посторонней помощи.
   А кто может нам помочь? Нанимать драконов для одной битвы - неоправданно дорогое удовольствие; другие драконники, скорее всего, откажутся нам помогать (а некоторым прямым текстом пошлют куда подальше) или в крайнем случае попросят подождать сколько-то дней. А мы ждать не могли.
   Была ещё одна безумная надежда, - что Нед образумится, сбросит с себя нелепую белую хламиду и предоставит на своих драконов и стратегическое руководство. Это было бы чудом. Я бы сразу простил Неду всё...
   Я не был уверен в том, что он поймёт мою позицию, за день потеряет интерес к своей бредовой религии и согласится помогать нам в битве. Тем не менее, я попробовал поговорить с ним по этому поводу.
   И вот что у меня вышло...
  
  3
  
   ... - Алло, привет, Нед. Ты не очень занят?
   - Именем Великого Дракона приветствую тебя, Данил...
   - Погоди, что за чушь ты несёшь?! Забудь ты про своего несуществующего Дракона и послушай, что я тебе сейчас скажу...
   - Тебя я выслушаю. Великого Дракона - не забуду.
   - Что с тобой делать-то, а?.. Короче, у меня вот какое дело. Мы с Ульяной собрались завтра рано утром громить лабораторию викингов...
   - Поздравляю.
   - Прекрати сейчас же!.. Мы просим тебя присоединиться к нам...
   - Зачем?
   - Ты хочешь помочь нам получить Кристалл назад и спасти Федерацию драконников?!
   - От чего?
   - Если викинги довезут Кристалл до своего короля, то в самое ближайшее время нападут на нас и станут по мере захвата территории добавлять наших драконов в свою армию - с помощью этого самого Кристалла! Ты что, не понимаешь?!
   - Хорошо. Я погибну, если так будет угодно Великому Дракону.
   - Ты понимаешь, что говоришь?! На кону жизни сотен драконников и судьба Федерации!!!
   - Допустим, я приму ваше предложение. И что? Что мы будем вообще делать в этой лаборатории?
   Я не без удивления отметил, что Нед сменил пафосную болтовню сектанта на нормальный бытовой язык.
   - Нападать. Сражаться. Искать Кристалл. Подавлять сопротивление. Улепётывать...
   - Я правильно понял, что может так случиться, что мы случайно или намеренно отнимем чью-то жизнь?
   - Ты что, опять начинаешь?.. Ну, так действительно может случиться, но это не должно нас останавливать...
   - Нет, Данил. Уж извини, но на таких условиях в вашей затее я участвовать не собираюсь. Именем Великого Дракона прощаюсь с тобой, Данил, и, несмотря на то что это противоречит моим убеждениям, желаю тебе удачи. Пока.
   - Постой, какие ещё убеждения?! Эй, алё!.. Алё!..
   Вот так окончилась наша беседа.
  
   И никто из нас не подозревал, что в это время...
  
  4
  
   - Господин Мараксен, можно Вас?..
   Ларс открыл глаза и с удивлением подумал: "Давненько меня так не называли..."
   - Что случилось? - спросил он, слезая с кровати и оборачиваясь к двери, приоткрытой каким-то застенчивым молодым исследователем.
   - Удалось перехватить один, судя по всему, очень важный телефонный разговор. Мы сделали запись... Вам может быть интересно...
   - Веди меня, - сказал Ларс (уже полностью одетый), подходя к двери комнаты, которую ему выделили щедрые учёные.
  
   - Итак... - произнёс он сразу же по приходе в зал исследований. - Что вы имеете сообщить мне?
   Вместо ответа Асмундсен, главный среди местных учёных, нагнулся к своему компьютеру и нажал одну из кнопок на исполинских размеров клавиатуре.
   И почти без помех зазвучала запись:
   - ...Собрались завтра рано утром громить лабораторию викингов...
   Когда аудиофайл был воспроизведён до конца, Асмундсен спросил у Ларса:
   - Ну и что Вы думаете по этому поводу?
   - Валить мне отсюда надо, - прямо ответил Ларс. - Желательно - до завтрашнего утра.
  
   Через полчаса он уже вылетел на своей Тёмной машине на запад-северо-запад, в сторону Норвегии.
   Во внутреннем кармане его меховой жилетки находился мешочек с Четвёртым Кристаллом.
  
  5
  
   Ульяна никак не отреагировала на мою неудачу в переговорах с Недом. Наверное, она предвидела такой исход нашего с ним диалога.
   Во всяком случае, мы теперь потеряли даже безумную надежду на помощь со стороны. Теперь было ясно, что нам придётся справляться самим.
   И мы удвоили усилия.
   Ульяна купила в городе квадрокоптер, и мы запустили его к лаборатории. Там, судя по всему, не было такого мощного радара, каким располагали мы, потому что наш беспилотник не был ни сбит, ни даже замечен.
   Мы увидели, как выглядит лаборатория снаружи: гора побольше той, которая стояла над бункером, и в ней - дверь с сенсорной панелью, видимо, для сканирования отпечатков пальцев. Всё. Ничего лишнего.
   Мы с Ульяной заспорили, как лучше будет проникнуть в лабораторию: я стоял на том, чтобы взорвать скалу, как было, когда мы на бункер нападали, Ульяна же хотела обзавестись плёнкой с фальшивым папиллярным узором и, приложив её к панели, попасть внутрь без лишнего шума. Я полчаса у неё допытывался, как, где и когда она сможет достать такую плёнку, и в конце концов Ульяна сдалась и признала, что мой вариант лучше.
   Осталось лишь определиться со временем нападения. Ульяна говорила, что Кристалл могут увезти как раз ранним утром, и советовала ударить ночью - часа этак в два или три. Я же хотел выкроить немного времени, чтобы поспать перед атакой, поэтому просил её сдвинуть время начала битвы часов хотя бы до пяти. После долгих и упорных споров мы договорились, что атака начнётся в четыре утра. Только не двадцать второго июня, а двадцать седьмого ноября. И года не 1941-го, а 2039-го.
   Но это уже неважно. Главное, что мы обо всём договорились.
  
  6
  
   Я проснулся в полвторого ночи, встал, умылся, наскоро позавтракал, если это так можно назвать; покормил драконов; мы погрузились в "метро" и поехали к Ульяне на ферму.
   Прибыли туда в два часа с минутами. Луна светила сквозь прорехи в ковре облаков, и можно было не тратить слишком много электричества на то, чтобы разглядеть, что вокруг. Ульяна уже была готова и в нетерпении ждала меня. Мы обвешались оружием и взлетели.
   Путь до лаборатории занял около часа на нормальной скорости. К трём тридцати мы уже были там, так что тянуть с нападением не стали.
   Ровно в полчетвёртого началось сражение.
  
  
  Глава 12
  АТАКА
  
  1
  
   Мы должны были ворваться в лабораторию, на время "успокаивая" всех, кто попадётся на пути, методично обыскивая комнату за комнатой, пока не найдём Кристалл.
   Во только никогда всё не бывает так просто.
  
  2
  
   Начался бой, конечно же, эффектно.
   Слаженная атака наших драконов Огня, Лавы, Энергии, Синего пламени и Ульяниного Плазменника Планка, как и ожидалось, вышибла дверь вместе с той половиной скалы, которая была нам видна. Посыпались камни, закапала лава, в которую они превращались под действием температуры.
   Мы с Ульяной стояли и смотрели на это. В которым раз уже на наших глазах производились такие разрушения. Раньше в такие моменты я испытывал восхищение, сейчас оно тоже было в моём сознании, но... Наличествовало ещё какое-то странное чувство - ощущение, как будто мы всё делаем неправильно, как будто это должно было происходить не так, а может, вообще не должно было произойти...
   Я стоял и думал: зачем? Нельзя ли было пойти другим путём? Конечно, я понимал, что викинги, заполучив Кристалл, развяжут против нас новую большую войну, но пока они её не начали, можно и подождать... В конце концов, мы могли просто плюнуть на всю эту возню с обратным выкрадыванием Кристалла, прекратить тратить на это десятки тысяч Д-монет и километры нервов, а пустить лучше эти богатства на укрепление и развитие наших ферм...
   Я покачал головой. Нет, тогда, если викинги решатся ударить, не поздоровится всем. И им, и нам. Это тупиковый путь. Не для меня.
   Поэтому я и не отозвал своих драконов, не потребовал остановить нападение. Я просто повиновался голосу своего разума.
   Пусть я неправ, но делать мне больше нечего.
  
  3
  
   Нас ясно ждали.
   Когда мы снесли внешнюю стену подземной части лаборатории, из гигантского провала выпрыгнули викинги, у каждого из которых в руках был автомат. Я насчитал не менее тридцати тёмных фигур и внутренне содрогнулся.
   - Вперёд! - пронзительно крикнула Ульяна на Д-языке, заставляя драконов первыми вступить в схватку.
   Викинги в долгу не остались - ответили на Ульянин призыв дружным рёвом. И тоже начали бой.
   Я парил на Дане, уклоняясь от свистящих пуль, и думал о том, что у нас только одно преимущество - возможность маневрировать не в двух, а в трёх измерениях. У викингов, слава звёздам, драконов не было.
   Или они их прячут в лаборатории?! При этой мысли меня прошиб холодный пот. Ещё хуже, если у них там есть резервный ударный отряд. Тогда нам вообще стопроцентно крышка.
   Что ж, есть всего один способ проверить.
   Я взял в руки свой автомат, до этого болтавшийся на ремне за моей спиной, и, пригнувшись, полетел в самую гущу сражения.
   С удивлением я обнаружил, что викинги... отступают! Так и есть, они отходят к спуску на подземные ярусы и по одному исчезают во тьме.
   Уже догорало зарево плазменного удара, и лава больше не светилась - застыла. Лишь сверкали огоньки выстрелов, да пули ударялись о камень, выбивая искры.
   Викинги надеялись заманить нас внутрь и дать бой там, в ограниченном пространстве, где драконы не смогут спастись от пуль лишь при помощи своих крыльев.
   Я посмотрел на Ульяну и встретился с ней взглядом. Мы поняли друг друга без лишних слов.
   От вражеской пули никто не застрахован. К тому же, нам всё равно надо туда, внутрь, под землю. Мы были готовы ко всему. А через такой большой провал при неудачном исходе боя драконы смогут улететь...
   Мы приняли решение. И когда последний викинг исчез во мраке, мы, выждав секунду, во главе драконьего отряда полетели к разрушенному входу в лабораторию.
  
  4
  
   По моему сигналу Аркон плюнул в тёмную дырку лавой, и на мгновение поле боя озарила неяркая вспышка. Раздался чей-то крик, и из пролома в скале ударила автоматная очередь. К счастью, все пули пролетели мимо.
   Мы выждали ещё с полминуты и вступили в лабораторию.
   У викингов хватило ума включить свет, и коридор, в который мы попали, был залит неярким белым сиянием. Враги отошли метров на тридцать: похоже, тоже выжидали. Но, завидев нас: меня и Ульяну, влетающих на Дане и Эхи Втором соответственно (Ульяна купила нового дракона Воздуха) в "здание" (без кавычек тут никак не обойтись) лаборатории, а также около трёх дюжин драконов, которые только готовились проникнуть внутрь, - викинги словно ощутили подъём боевого духа, заорали и открыли огонь. Правда, жизнь им всё-таки была дороже, потому что они не бежали нам навстречу, а пытались отстреляться, понемногу отступая. Что ж, понимаю. Надо принять их правила - и победить, несмотря ни на что!
   Мы с Ульяной заранее привязали себя ремнями к своим драконам, чтобы не соскользнуть при манёврах, так что мы были свободны в выборе трюков с целью уклонения от пуль. Поэтому, когда викинги начали свою осторожную атаку, мы не растерялись; Ульяна взмыла вверх, я же остался внизу; и мы полетели вперёд, на противников, виляя между трассами их пуль, стреляя из своих автоматов, почти лёжа на спинах драконов, вращающихся вокруг продольной оси, и таким способом становясь двумя атакующими торпедами. А сзади неслись острые лучи стихийных выстрелов, произведённых нашими крылатыми бойцами.
   Наш неожиданный манёвр дезорганизовал врагов, они стали поспешно отходить; кто-то споткнулся, упал; образовалась свалка. Мы развили слишком большую скорость, поэтому пронеслись мимо них и по инерции вылетели из коридора в огромный зал, соединявший три этажа лаборатории: тот, на котором началась битва, и два нижних.
   Зал был явно предназначен для проведения исследований: мы заметили, паря на драконах под самым потолком, не меньше десятка компьютеров разных размеров, полки с химическими реактивами у одной из стен и многое другое из того, что имело отношение к науке. Из людей там никого не было: видать, попрятались все; значит, они были предупреждены. Но как?!
   "Как мы перехватили у них телефонный разговор, так и они у нас", - появилась вдруг мысль. И я успокоился, найдя разгадку. Можно было больше об этом не думать.
   Вместе с нами в зал по инерции вылетело ещё с десяток драконов. Они остановились в воздухе, огляделись и подлетели поближе к нам.
   Из коридора доносились звуки битвы. "Долго что-то", - подумал я и решил помочь драконам.
   Но стоило мне начать движение в сторону того коридора, как на всех галереях и просто на полу зала появились новые викинги: кто в бронежилете, а кто и в белом халате учёного. И исследователей, с облегчением отметил я, было намного больше.
   Но вот оружие, принесённое "воителями", заставляло невольно содрогнуться. Два противотанковых гранатомёта и переносной зенитно-ракетный комплекс. Они что, не понимают, что, паля из такого, они уничтожат не только нас, но и лабораторию, и себя тоже?! "Понимают, - прошептал внутренний голос. - Но вот другого выхода у них нет. Слишком много беспокойства от двух тинэйджеров". "И то правда", - ответил я себе и покрепче стиснул свой автомат.
   У меня имелись три запасных магазина, и пуль должно было хватить на всех врагов, только вот я не был уверен, что мне позволят расстрелять весь боезапас с достаточной меткостью. И даже нам с Ульяной вместе - тоже.
   - Сдавайтесь, драконники! - тем временем заорал один из "воителей" в громкоговоритель. - Вам не победить!
   - А это мы ещё посмотрим! - ответила Ульяна и выстрелила.
   Пуля срикошетила от громкоговорителя, заставив викинга бросить своё устройство и отшатнуться.
   - Вы выводите нас из терпения! - закричал "воитель" уже своим голосом; по-моему, получилось ненамного тише. - Сдавайтесь, иначе мы... - тут он сделал страшную паузу и закончил: - ...выстрелим!!!
   - А вы так уверены в своей меткости? - поинтересовалась Ульяна.
   - Да!!! - ответил викинг, и два его соратника прильнули к ПЗРК. Ещё двое взвалили на плечи гранатомёты.
   Мы были окружены со всех (трёх) сторон; четвёртая стена была глухой (и именно у неё стояли реактивы).
   Викинги, похоже, пытались оказать на нас психологическое давление, вынудить нас нервничать и - как итог - сдаться. Мы решили нанести ответный ментальный удар.
   - А вам не кажется, что вы зазнаётесь? - заговорил я. - Сейчас в одном из коридоров наши драконы ведут свою битву и, надеюсь, выигрывают! Всё, что нам нужно, - это Четвёртый Кристалл! Отдайте его, и мы улетим!
   - Дак нету Кристалла! - ответил какой-то викинг. - Увезли его! - Подумал и добавил: - Вчера.
   - Вот же... - раздосадовано начала Ульяна и закончила свою реплику парой десятков слов, которые мне и вспомнить-то неловко. Во всяком случае, пока она выражала свои эмоции, несколько викингов переглянулись, и в их глазах наряду с удивлением я прочитал ещё и уважение.
   - Ошибочка вышла... - пробормотал я.
   - Ничего себе ошибочка! - возмутился викинг. - Вы нам половину лаборатории разворотили! Мы такого... - Ещё одна страшная пауза. - ...не прощаем!!!
   - Ну и не надо, - ответил я и рванул затвор автомата.
   В этот момент из коридора, по которому мы пробрались в зал, вылетели все наши драконы. Викинги этого не ожидали, поэтому от испуга развернули стволы своих орудий в том направлении. Увидев, что подкрепление прибыло не к ним, а к нам, один из гранатомётчиков (наверное, самый пугливый в войске) взвизгнул и нажал гашетку...
   Воздух в зале прочертила огненная полоса, раздался взрыв, гигантская комната заполнилась пылью и дымом. Мы парили под потолком, не в силах поверить в произошедшее.
   И только несколько секунд спустя я понял ужасное: вместе со взводом своих соратников гранатомётчик похоронил в огне и под обломками не меньше тридцати наших драконов!
   Я не помню, что делал дальше. Кажется, стрелял во все стороны, стараясь уничтожить как можно больше врагов. Не знаю, в скольких мне удалось попасть, но остановиться меня заставили три вещи.
   Раз. Негромкий щелчок в механизме известил меня о том, что патроны кончились.
   Два. Очередь, пущенная каким-то викингом из автомата, просвистела прямо у меня над ухом, заставив вздрогнуть меня и дракона, на спине которого я сидел.
   Три. Ульяна, возмущённая моими, мягко говоря, необдуманными действиями, подлетела ко мне на Эхи Втором и - неожиданно для всех - врезала мне по голове прикладом своего автомата.
   У меня потемнело в глазах. Жутко заболела голова. Я обхватил её руками, сжал, чтобы заставить боль отступить, при этом случайно выпустив из рук автомат, который тут же полетел вниз - примерно с десятиметровой высоты. Я услышал грохот, посмотрел, что случилось, и... Не знаю, что я конкретно испытал в этот миг: огорчение из-за утраченного оружия или злобную радость, - как бы там ни было, но это факт: автомат полетел вниз и разбил два компьютера викингов.
   На нас уставились тёмные глаза стволов разного диаметра. Я встретился взглядом с Ульяной и мысленно просил: "За что?!!" В её глазах я прочитал: "Ты всё испортил. Не надо было стрелять. Надо было полететь туда и проверить".
   Я всё понял. У драконов реакция вообще-то хорошая; они бы успели отлететь на несколько метров, увидев в зале вспышку. В крайнем случае их бы завалило камнями в коридоре, но - не разорвало бы на куски взрывом - ни за что.
   "Что ж, остаётся только надеяться", - подумал я.
   Тем временем викинги, кажется, потихоньку брали нас в плен. "Спуститься вниз! Медленно!" - поступил приказ через громкоговоритель. Мы на автопилоте стали снижаться, в то время как семь или восемь викингов ненадолго вышли из зала и вернулись с длинными железными цепями, - конечно же, для драконов.
   Мной овладело ледяное спокойствие. Меня, Ульяну и драконов уже когда-то брали в плен - причём почти таким же образом. Это случилось в другой лаборатории викингов, о которой я с того времени (это было прошлым летом) ничего не слышал, - на острове в реке Енисей, в паре десятков километров от моей фермы. Там были сокровища на миллиарды Д-монет - в пещере на том острове, я имею в виду, - мы захотели ими поживиться и как-то оказались в ловушке, из которой вырвались лишь через две недели. Только тогда с нами был мой младший брат, и драконов было не два, а три: Ангу, Аркон и Баро. Теперь же нам с Ульяной следовало справляться вдвоём.
   "Будет хорошо, если мы сбежим раньше, чем через две недели", - подумал я.
   Мы спустились на пол и слезли с драконов. На нас надели наручники и под прицелом повели куда-то. Драконов скрутили и связали цепями - так, что они не могли даже пошевелиться. Это я увидел, обернувшись.
   И вдруг я встретился глазами с Дане, моим драконом Энергии. В его взгляде я различил мольбу и решимость: Дане был готов сделать что-нибудь, но решить, что именно, предстояло мне. И я решил...
   - Ийт! - крикнул я дракону, уже переступая порог зала.
   Дане просиял. И исполнил мой приказ - воспользовался умением "сверкающий луч".
   По глазам ударил нестерпимо яркий свет, а по голове (уже второй раз за последние пять минут) - приклад автомата одного из трёх викингов, которые уводили нас с Ульяной из зала.
   Этот удар был намного сильнее предыдущего.
   Я провалился в спасительную тьму.
  
  5
  
   Ларс уже видел на горизонте замок Хлур, в котором жил король Таре Первый.
   Он устал: ещё бы, одиннадцать часов лёту, - и желал только поскорее долететь, чтобы потом отдать Кристалл, заснуть и забыть навсегда об этих наглых драконниках.
   Дракон тяжело дышал, размахивая крыльями. Он тоже устал. Даже Тёмная машина не может работать вечно, - особенно если на спине сидит нечто воняющее и вяло ругающееся, весом около восьмидесяти килограммов.
   Бросив новый взгляд на замок, викинг понял: его заметили. В гигантском здании стал зажигаться свет; из всё большего количества окон струилось жёлтое сияние. Ларс усмехнулся в отросшую бороду: скоро всё будет кончено. И он сможет отдохнуть...
   Только надо сначала долететь...
   Вот и всё. Дракон плюхнулся на заасфальтированную площадку перед замком. Ларс тут же скатился с него на твёрдое покрытие.
   Его окружили, стали спрашивать о чём-то... Он не отвечал, только вытащил из секретного кармашка мешочек с Четвёртым Кристаллом, прошептал:
   - Передайте это королю... - и отключился.
   Для него всё уже закончилось.
  
  
  Глава 13
  НЕВЕСЁЛЫЕ БЕСЕДЫ
  
  1
  
   Меньше всего мне хотелось проснуться именно так - с разламывающейся головой, в неудобной позе, со скованными руками...
   Внезапно осознав себя ("Мыслю, - значит, существую"), я открыл глаза.
   Подтвердились самые худшие мои опасения. Я сидел у стены, руки мои были скованы за спиной, а цепь наручников пропущена через железное кольцо, вделанное в стену. Итак, я пленник.
   Я осмотрелся. Комната, в которой я находился, имела примерно пятиметровую длину, вдвое меньшую ширину и, кажется, трёхметровую высоту. Значит, около сорока кубометров пространства на одного пленника? Немало, если учитывать, что в прошлый раз, когда я был в лапах у викингов, мы втроём (я, Ульяна и мой брат) содержались в камере впятеро меньшего объёма.
   Кроме кольца в стене, к которому я был привязан, в комнате больше не было ничего. Абсолютно. Окон, кстати, тоже не было. Помещение заливал довольно яркий свет, исходивший с потолка.
   Я не знал, сколько прошло времени с момента моего отключения от реальности; на часы взглянуть я не мог по уже объяснённой причине. Не исключено, что их вообще забрали или разбили.
   Жутко хотелось есть, и это наводило меня на мысль, что я "спал" не меньше десяти или двенадцати часов. Да, скорее всего, сейчас был вечер того дня, который мы начали своим нападением на секретную лабораторию викингов, где я, собственно, и находился.
   Итак, я понял, куда попал. Теперь надо было подумать: а что же мне делать в таких обстоятельствах?!
   Бежать? Я улыбнулся краешком рта. Не смешите меня. Надо будет хотя бы вытащить наручники из кольца, чтобы иметь возможность свободно передвигаться; но если придётся сражаться, то следует вообще распилить наручники, чтобы держать автомат. Нет, пока это всё невозможно.
   А если просто сидеть и ждать? Хм, достаточно тоскливое и скучное занятие. Напрасно расходуемое время. Да и к тому же, викинги могут подержать нас с недельку, ничего не добиться и в конце концов ликвидировать. На ум приходили также синонимы: "шлёпнуть", "грохнуть", "ухлопать" и так далее, но я выбрал самое, на мой взгляд, нейтральное слово из этого ряда.
   Но пока осуществим лишь второй вариант - томительное ожидание спасения... и обеда!
   Я разозлился и ударил наручником в стену. Послышался негромкий лязг. Затем с той стороны стены я услышал аналогичный звук и плохо слышимый шёпот Ульяны:
   - Эй, Данил, ты там?
   - Да, - ответил я. - Говори, пожалуйста, погромче.
   - Хорошо. Как ты? Всё в порядке?
   - В порядке?! - Я позволил себе невесёлый смешок. - У меня болит голова, я прикован к стене и ужасно хочу есть. Что у меня может быть в порядке?
   - Ну да, действительно, - вздохнула Ульяна в соседней камере.
   - А ты как?
   - Аналогично. - Невесёлый смешок.
   - Следовало ожидать. Тебе ещё еду не приносили?
   - Нет.
   - Значит, мы в равных условиях. Ты случайно не знаешь, сколько сейчас времени? Я на свои часы посмотреть не могу.
   - У меня нет ни часов, - горький вздох, - ни драконофона, который я на всякий случай оставила дома.
   - Вдобавок мы ещё не знаем даже, на каком этаже лаборатории находимся, - сказал я.
   - Это ты не знаешь. А я знаю: на самом нижнем, то есть на четвёртом подземном. Это даже ниже пола того огромного зала.
   - Ну что за люди-то, а? - воскликнул я. - Теперь нам через четыре этажа прорываться! Не могли, что ли, нас на первый подземный посадить? Мы бы тогда просто освободились, пробили бы потолок и убежали!
   - Ну да, ну да, - донеслось из-за стены.
   - У тебя есть мысли, что нам делать дальше?
   - Сидеть и ждать.
   - Отлично. Я пришёл к тому же выводу.
   - Итак, давай ждать обеда.
   - Давай. Только, по-моему, это уже будет ужин.
  
  2
  
   Ужин принесли относительно скоро: по моим ощущениям, прошло около получаса.
   Когда дверь с громким скрежетом открылась, я приготовился сказать что-нибудь ехидное насчёт содержания заключённых, но, увидев вошедшего, сдержался.
   Строго говоря, сначала он даже не вошёл, а просто заглянул в комнату (как мне показалось, с некоторой опаской), но я сказал: "Входите: не заминировано", - и он вошёл.
   Это был явно не викинг: белый халат и очки выдавали в нём сотрудника лаборатории. Это был человек лет двадцати пяти, среднего роста и не очень мощного (я бы даже сказал: совсем не мощного) телосложения, со светлыми волосами, бегающими глазами и весьма неуверенным видом. В одной руке он держал пакет чипсов со вкусом бекона, в другой - полулитровую бутылку воды. И при этом всё ещё опасливо смотрел на меня.
   - Да заходите, не бойтесь: автомат-то у меня забрали, - позвал я.
   Он помялся пару секунд, но, в конце концов, - подошёл. Увидев возникшую разницу в положении, присел. Посмотрел куда-то - чуть в сторону от моей головы - и спросил:
   - А это правда, что ты снёс полскалы снаружи?
   - Почти, - ответил я. - Вообще-то это сделали драконы - мои и моей напарницы, которая сейчас сидит в соседней камере.
   Кажется, мой собеседник почувствовал себя немного неловко, поэтому я поспешил разрядить обстановку:
   - Меня, кстати, Данил зовут.
   - А меня - Вилле. - Он подумал немного и представился полностью: - Вилле Аалтонен. Я вообще-то из Финляндии, просто, когда мне было лет шестнадцать, меня похитили, обучили некоторым наукам (в том числе и русскому языку) и отправили сюда. Собственно, я здесь и доучивался... - Вилле замялся, видимо, в поисках нужных слов.
   - Теперь понятно, каким способом викинги набирают себе учёных, - сказал я с кривой ухмылкой.
   Вилле, очевидно, всё ещё не находил нужных слов.
   - Так ты сюда зачем пришёл: рассказывать подробности своей жизни или меня кормить? - спросил я, немного повысив голос.
   Он, кажется, оробел ещё сильнее, бросил пустой взгляд на пакет чипсов и бутылку, опомнился и сказал:
   - Ах да, конечно. Извини.
   Он открыл пакет, достал пригоршню чипсов, и опять им овладела неуверенность,. Он посмотрел на мои скованные за спиной руки, потом - на чипсы. Замер, моргнул, приоткрыл рот.
   - Да давай, чего уж там... - сказал я.
   И он решился. Протянул руку к моему лицу и высыпал чипсы в мой открытый рот.
   Это было неописуемо приятно - жевать сухие картофельные пластинки, почему-то тёплые и солёные (ах да, Вилле же держал их в руке секунд, наверное, десять). Желудок достаточно внятно потребовал ещё, и я вдруг понял, как же мне хочется пить. "Это - потом", - сказал я себе и приготовился принять новую пригоршню еды.
   Когда с чипсами было покончено, я указал взглядом на бутылочку, которую Вилле ещё с самого начала отставил в сторону - на пол. Он меня понял и открыл её. Затем - уже без всякого смущения - стал меня поить. Я глотал чистую холодную воду и думал о том, как же мне на самом деле сейчас хорошо.
   Выпив примерно полбутылки, я остановился. Пить больше не хотелось. Вилле завинтил крышку и снова отставил бутылку в сторону. Посмотрел на пакет из-под чипсов, оставленный на полу, скомкал его и бросил в угол.
   - А тебе уходить не пора? - спросил я.
   - Да нет вроде, - ответил он. - За этим, надеюсь, не следят, так что пока мы можем ещё немного посидеть и поболтать.
   - Ну да, что нам ещё остаётся делать... - пробормотал я.
   - Вот именно! - ответил он. - В зале исследований кто-то гранату взорвал (я знаю, что - кто-то из наших). Теперь там ведутся добровольно-принудительные, - это слово он выговорил как бы с удовольствием; очевидно, оно ему приглянулось, когда он учил русский язык, - восстановительные работы. Все научные изыскании временно приостановлены. Как будто у нас нет маленьких лабораторных боксов... Я не хочу таскать обломки, я вообще ничего не хочу! - вдруг крикнул он. - Мне остаётся разве что сидеть здесь и разговаривать с тобой. Кстати, о чём бы?..
   - Что ты вообще любишь делать? - подкинул я тему.
   - Я? Э-э-э... - Он, судя по всему, не ожидал такого вопроса. - Смотря в какое время года...
   - Расскажи по порядку, - попросил я.
   - Тебе действительно хочется это услышать? - спросил он.
   Я только смущённо улыбнулся в ответ.
   - Вообще-то всё, что я люблю делать, я мог лишь до похищения. Теперь - нет; только сплю, ем да работаю. Никаких развлечений, ну, кроме как изредка книжку почитать или в Интернет залезть с рабочего компьютера... А вот когда-то... - Его взгляд плавно переместился вверх и уткнулся в потолок помещения. Вилле, похоже, вспоминал свои любимые занятия, теперь уже недоступные (или даже недозволенные).
   - Весной я любил собирать сосульки и раскладывать их в морозильнике по длине, а когда становилось тепло, - прыгать по лужам... Летом я любил играть с друзьями в волейбол, ловить и потом отпускать бабочек, а ещё - ходить на пикники. У меня было любимое место для пикника - на берегу реки, которая протекала рядом с моим городом... А однажды - месяца за два до похищения - мне пришлось проводить пикник прямо на обочине шоссе... Осенью я собирал листья, упавшие с деревьев, составлял из них причудливые картины и гербарии, а бывало, просто раскладывал по оттенкам... Зимой я просто любил гулять, видеть только белый снег да голубое небо... А во все остальные времена года я обожал гулять под дождём, особенно - без зонта. Теперь всего этого нет. Я будто и не жил последние шесть лет...
   - Так тебе всего двадцать два? - удивился я. - Я думал, тебе как минимум двадцать пять...
   - Да? Впрочем, я не удивлён. Здесь каждый год представляется тремя, а иногда - и пятью; и иногда мне кажется, будто я в шестнадцать лет был приговорён к пожизненному заключению, которое отбываю здесь, в лаборатории. И не убежать теперь...
   - Совсем, что ли? - спросил я.
   - Да убежать-то возможно, только куда я пойду? До дома, простите, через полконтинента переться; а потом - что делать? Денег у меня нет, документов - тоже, школу я так и не закончил, в университет так и не поступил...
   - Ты знаешь, с кем борются викинги? - перебил его я.
   - Да, - ответил Вилле. - С драконниками. И ты, очевидно, один из них.
   - Вилле, послушай, что я сейчас тебе скажу. Ты на стороне викингов только формально. Всё на самом деле определяется тем, за кого ты - душой и сердцем, может быть, даже умом. Понимаешь?
   - Да, - кивнул он.
   - Так за кого ты? Вернее, против кого?
   - Я? Против них. - Он взглянул мне в глаза, подумал и добавил: - И за вас.
   - Ты можешь и не возвращаться домой, если решишься убежать, - сказал я. - Ты можешь рвануть отсюда куда-нибудь, - куда сможешь, - а там - открыть свою ферму драконов. Тебе не откажут. Позволили же мне начать это дело в тринадцать лет...
   - А сейчас тебе сколько? - спросил он.
   - Мне? Почти пятнадцать. Попробуй, Вилле. У тебя получится. Непременно.
   - Я... я попробую, - произнёс он с секундной паузой. Поднялся. - Обещаю.
   И он нетвёрдой походкой направился к выходу.
   А я привалился к стене и почти моментально провалился в сон...
  
  3
  
   Вилле приходил трижды в день - утром, в полдень и вечером - приносил мне еду. И мы не упускали возможности немного поболтать о том, что в тот или иной момент нас больше всего волновало.
   - ...Вот скажи мне, - спросил Вилле на второй день моего заключения, когда скромный ужин (снова чипсы, но на этот раз - с сыром) был уже съеден, а вода - выпита, - что ты такого сделал, что викинги так тебя невзлюбили? Чем ты им насолил-то?
   - Ну, во-первых, я драконник, - ответил я. - И уже за одно это они готовы меня убить. Понятия даже не имею, что их останавливает. Сильно удивлюсь, если - мой возраст...
   - Ну да, я бы тоже удивился, - вежливо поддакнул Вилле.
   - А во-вторых... - Я вздохнул и отбарабанил новому другу демо-версию истории с профессором Хегленом и Четвёртым Кристаллом. Вилле выслушал мой краткий монолог с таким заинтересованным видом и горящими глазами, с какими обычно читают хороший приключенческий или фантастический роман (в крайнем случае - слушают аудиокнигу).
   - Круто, - сказал он, когда я закончил. - Себе бы такого захотел, - чтобы: драконы, романтика, экшн... Это было бы намного лучше, чем сейчас.
   - Опять ты о своём, - пробурчал я.
   - Ну да. А о чём ещё?..
   - Не знаю. О чём-нибудь...
   - В школе мне нравились такие предметы, как математика, физика, информатика, - вдруг сказал Вилле, устремив взгляд в потолок, что являлось характерным признаком его мысленного "погружения в прошлое". - Мне почему-то казалось, что с числами, функциями, системами работать намного легче, чем со всякими там подтекстами, эмоциями и тому подобной гуманитарной дребеденью, - хотя бы есть что измерять... Вот компьютеры мне нравились особо: там вообще - одни программы; для работы используются готовые алгоритмы; ну и так далее...
   - Спасибо, у меня есть некоторые познания в информатике, - произнёс я.
   - Очень рад. Тем лучше... Здесь мои знания, конечно же, пригодились, но любимым делом - в истинном значении этого словосочетания - я не занимаюсь...
   - Вилле!
   - Всё, всё. Понял. Молчу.
   - А изменить ты ничего не пробовал? - спросил я. - Даже не пытался?
   - Что я могу сделать? - усмехнулся он. - Разве что выдвинуть какое-нибудь незначительное рационализаторское предложение - по научной части, да и то его полгода обсуждать будут, прежде чем утвердить... Мои предложения всегда утверждают... С политической и организаторской составляющей я делать не могу ровным счётом ничего. Это - не в моей власти. А, в общем, какое мне до этого всего дело? Я надеюсь только однажды сбежать отсюда и забыть навсегда о приключившейся со мной кошмарной истории.
   - Ты подумал над моим предложением - открыть ферму драконов? - спросил я.
   - Да, - ответил Вилле. - Пожалуй, мне это подойдёт. Работёнка, как я понял, непыльная...
   - Поначалу - грязная, изнуряющая и неблагодарная. - Мне показалось, что он готов узнать всю правду о тяжкой судьбе каждого уважающего себя драконника. - Драконы - прежде всего полуразумные животные, а уж потом - друзья человека. Кстати, чтобы управляться с ними, нужно знать их язык.
   - Кошмар! - Вилле схватился за голову. - Филология!
   - Да ты не волнуйся: язык простой. Но у него есть несколько вариантов - для разных классов драконов: Малый, Средний, Великий, Героический и Космический. Я вот занимаюсь драконами только полтора года, а уже знаю их язык на уровне Великого диалекта! Ничего, ты тоже научишься... Когда станешь драконником и получишь драконофон, можешь просто в Д-нете поискать самоучитель...
   - А вот с этого места, пожалуйста, поподробнее... - попросил Вилле и приготовился слушать мои пояснения.
   Я рассказал ему всё о жизни драконника, не утаив ни одной мало-мальски важной детали, чтобы создать у Вилле наиболее правдивое представление на этот счёт. Надо сказать что ему, в общем-то, обрисованные мной перспективы показались заманчивыми, и он ответил, что, если сбежит от викингов, обязательно станет драконником.
   Затем он взглянул на часы и виновато проговорил:
   - Ой, извини, засиделся я тут что-то, вернусь, пожалуй, а то подумают чего...
   И я остался один.
  
  4
  
   А с Ульяной я разговаривал между приходами Вилле. Мы пытались придумать хоть какой-нибудь осуществимый план побега, но - не получалось. У нас не было ни единого шанса: руки онемели (ещё бы, несколько десятков часов держать их за спиной в сведённом положении); кормили нас мало (ага, попробуйте-ка наесться тремя пакетами чипсов в день), так что - хотелось есть, что, конечно, подстёгивало мыслительный процесс, но результата не давало.
   Но устроились мы в своей тюрьме вообще-то с долей комфорта: при камерах внушительного размера были гигиенические комнаты, куда мы ходили, когда наши (хм, как бы выразиться?..) тюремные друзья появлялись и вынимали кольца, через которые были продеты наручники, из стены. Так всё равно было неудобно, но совершать несложные манипуляции с одеждой и кранами мы научились почти сразу.
   Новую подружку Ульяны звали Элиза; по словам моей напарницы, это была девушка лет этак двадцати "с хвостиком", не очень высокого роста, с таким же, как и у Вилле, светлыми волосами, но - с ясным взглядом и решительным видом. Еду нам с Ульяной приносили в одно и то же время, поэтому трижды в день в соседних комнатах шли параллельно две "невесёлые беседы при свечах". На самом деле никаких свеч не было, но без них эта фраза не звучала, не несла в себе и тени романтики, без которой в жизни - никак.
   Мне стало любопытно, и утром третьего дня своего пребывания в лаборатории я спросил Вилле насчёт Элизы. Судя по тому, как он покраснел и смущённо залепетал что-то в ответ, он имел на неё какие-то тайные виды, но открыто признаться ей в своих чувствах не решался. Что ж, это его проблемы.
   В конце концов, мы с Ульяной перестали надеяться на свой ум и стали тихо ждать спасения - тоже без особой надежды.
   И - дождались.
  
  Глава 14
  ПРОРЫВ
  
  1
  
   Мы не надеялись на спасение, потому что оно должно было прийти либо в тот же самый день, когда нас схватили, либо вообще никогда. Прошло три дня, но мы всё ещё находились в плену, что наводило исключительно на мрачные размышления.
   На третий день своего заключения, после так называемого обеда, когда Вилле вышел от меня, я случайно услышал, как он в коридоре тихо, смущённо, с запинками говорит что-то Элизе. Я напряжённо вслушивался в это невнятное бормотание, но, разобрав: "...понимаешь, ты мне нравишься..." - оставил это занятие. В конце концов, Вилле сам справится со своими проблемами.
   Мы с Ульяной поговорили немного о литературе: она утверждала, что самые лучшие жанры - детектив и фэнтези, я же отстаивал главенство научной фантастики. Ни к какому консенсусу мы так и не пришли и решили продолжить этот спор, когда освободимся.
  
  2
  
   В третью проводимую в камере ночь я вдруг проснулся от какого-то шума, явственно доносящегося сверху. По-моему, он раздавался где-то над моей головой и продвигался вертикально вниз.
   "Спасение!" - подумал я. Я не знал: кто, как, откуда, - но был уверен, что - за мной.
   И я не удивился, когда потолок в середине камеры внезапно обрушился, и в образовавшийся проём влетели... драконы! Да, это были именно они! На полу передо мной сидели Ангу, Асси и Баро. Я поднял голову и увидел, как из дыры осторожно выглядывают ещё три дракона - незнакомые, которых я, кажется, когда-то видел у Неда. Неужели это он нам решил помочь?..
   Додумать мысль не получилось. Сверху застрекотали выстрелы, один из высовывавшихся в дыру драконов дёрнулся с пулей в крыле, и всю компанию подопечных Неда сдуло из поля зрения: они ринулись в бой.
   Я увидел вспышку струи огня, услышал крик какого-то викинги, автоматную очередь, стон дракона, ругательства на смеси русского, английского и норвежского, шелест крыльев: очевидно, драконы ретировались, вылетев через проломы в потолках наружу. Приближался топот пары десятков ног, выстрелы дюжины автоматов: викинги проявили бдительность и отреагировали на вторжение практически мгновенно.
   "Что делать?!" - подумал я, но, к счастью, мои драконы зря времени не теряли. Баро вырвал из стены кольцо, сжевал мои наручники и выплюнул в дверь небольшой железный слиток, Асси дунул туда же, в стене образовалась метровая дыра, Асси проскользнул в неё, Баро с разворота пробил головой чудом сохранившуюся половину двери, вынеся её в коридор, я вспрыгнул на Ангу и, не обращая внимания на исходящий от дракона жар, вылетел в образовавшуюся солидную дыру.
   Из камеры раздались приглушённые звуки падения и сдавленные проклятия: викинги решили десантироваться сверху на наш этаж. Когда они выбежали в коридор, вскидывая оружие, я крикнул: "Ангх!" - в полёте развернул дракона на сто восемьдесят градусов, так что мы продолжили мчаться в ту же стону в полуметре над полом, но теперь - задом наперёд, и Ангу выдохнул такую длинную струю огня, что она дотянулась до толпы викингов и заставила их с криками разбежаться, побросав оружие и пытаясь стряхнуть с себя пламя. Я поднял дракона к потолку, остановил и пустил обратно: надо было вызволить Ульяну.
   Но ей тоже помогли драконы: она уже вылетала из своей камеры мне навстречу на своём драконе Света. Мы сблизились, я опять развернул Ангу, и мы понеслись прочь от места заключения вместе с подобранным оружием викингов в руках.
   - Надо вывести Вилле и Элизу! - крикнул я ей.
   - Слышу! - ответила она - Давай разделимся!
   Я передёрнул затвор автомата, и это послужило сигналом к действию.
   Впереди Асси и Баро прокладывали себе путь через отряд викингов: не сказать, что - без особого успеха, но и не так легко, как им, может быть, казалось, когда они только начинали. Мы пронеслись над ними (Ангу ударом задней лапы "мимолётом" сломал одному викингу нос) и выстрелили несколько раз без всякой претензии на попадание, но это здорово дезорганизовало противников. Мы оставили их на милость Асси и Баро, а сами продолжили искать своих новых друзей.
   Мы не отказали себе в удовольствии пробить потолок и перебраться на вышележащий (третий подземный) этаж. Судя по всему, это решение было верным. В коридор слева и справа выходили десятки деревянных дверей с бронзовыми табличками, на которых чёрной краской были написаны номера комнат и имена жильцов, - скорее всего, учёных. Мы разделились и полетели вдоль каждого ряда дверей, стараясь отыскать на табличках теперь уже дорогие нам имена.
   Очевидно, исследователи решили по-тихому отсидеться в своих комнатушках, чтобы не оказаться случайно на линии огня. Что ж, разумно. Лишь один "яйцеголовый" выскочил из закутка с табличкой "323" с явной целью преградить мне путь. Я проигнорировал его, продолжая лететь с прежней скоростью и в прежнем направлении, и в последний момент громила в халате струсил и упал на пол, а я спокойно пронёсся над ним.
   Ага, вот и нужная дверь - "344. В. Аалтонен". Ангу пустил в неё огненный шарик, и проход оказался открыт.
   Вилле... беззаботно дрых в своей постели! Видно, даже шум битвы не смог разбудить его. Ничего, это сделаю я сам.
   Я спрыгнул с Ангу прямо на Вилле, подскочил на нём, приземлился на пол и хорошенько потряс его за плечи.
   Он тут же открыл глаза, вскочил, сел, моментально стащил со спинки кровати одежду и в мгновение ока напялил её на себя. И только после этого он обратил внимание на человека, нарушившего его сон, - то есть на меня.
   - Что? Как ты освободился? А меня зачем разбудил? - вывалил он на меня гору вопросов буквально за пару секунд.
   - Потом! Бежим отсюда! - закричал я и влез на Ангу - Прыгай!
   Слава звёздам, Вилле не стал глупить, благоразумно промолчал и взобрался на "заднее сиденье" моего Ангу. Я развернул дракона, и мы вылетели в коридор.
   Ульяна уже нашла Элизу, и теперь они мчались нам навстречу. Мой Ангу и её Лидз приближались друг к другу, в то время как я соображал, как же нам выбраться из лаборатории.
   Можно, конечно, попробовать вернуться к дыре в потолке коридора, проделанной драконами Неда, но её могли сторожить викинги, сводя на нет возможность незаметно вылететь из сооружения. Но, к счастью, имелся и другой вариант.
   - Ты знаешь, как добраться отсюда до зала исследований? - спросил я у Вилле.
   - Прямо по коридору, как мы сейчас летим, - отозвался он.
   Идеальный попутчик.
   - Нам туда! - показал я Ульяне в конец коридора, где в проём вливался слабый свет из главного зала лаборатории.
   Она кивнула и повернула дракона, заставив Элизу вскрикнуть от неожиданности.
   До зала было метров пятьдесят по коридору, и за те секунды, пока мы преодолевали это расстояние, я успел мысленно набросать план бегства из лаборатории, которое я про себя назвал "прорывом".
   Короче, влетаем в зал, поднимаемся к потолку (то есть - сразу на два этажа, до первого подземного, откуда уже рукой подать до поверхности), уносимся в какой-нибудь коридор, пробиваем потолок, и - свободны! Правда, остаётся ещё подождать драконов, которые пока не знают о нашем побеге, но это дело нескольких минут.
   Однако всё так просто лишь в теории. На практике, возможно, придётся прорываться с боем.
   Так оно и получилось. В зале мы обнаружили последний, как я надеялся, отряд викингов. И, естественно, тут же направленные на нас стволы крупнокалиберного оружия.
   На наше счастье, на полу зала находилось огромное количество всякого научного хлама, как то: компьютерные столы, химические установки, коробки с аппаратурой и прочее из того, что в иных обстоятельствах привело бы меня в восторг. Но нам было не до веселья.
   Сразу, как мы ворвались в гигантское помещение, раздались автоматные и даже, как мне показалось, пулемётные выстрелы. Мы успели нырнуть в проход между двумя рядами компьютерных столов и огрызнуться парой внезапно, но, судя по раздавшимся проклятиям, довольно метко выпущенных пуль.
   Спрятавшись, мы с Ульяной скатились с драконов и отползли в разные концы прохода. Вилле остался сидеть на Ангу, а Элиза - на Ульянином драконе Света, и оба - в середине пустого пространства.
   Викинги меж тем приближались к нам, постепенно сужая круг. Я предпринял рискованный манёвр: выпрыгнул из прохода вверх и назад; уже находясь в воздухе, вскинул автомат и провёл стволом слева направо, стараясь попадать викингам в руки. Я подпрыгнул недостаточно высоко, поэтому при перелёте через барьер в виде стола-компьютера снёс задом дисплей и приземлился в следующем проходе на небольшую кучку осколков. Вслед за мной это же проделала и Ульяна. Вилле с Элизой остались на своём месте. Вот и хорошо. Не люблю, когда мне мешают. Поэтому пусть сидят там.
   Мы вывели из строя лишь нескольких викингов, но та половина сужавшегося кольца, где они находились, потеряла изрядную долю решительности: ответные выстрелы раздались только с другой стороны. И их было немного, значит, и остальные противники малость струхнули от нашей с Ульяной неожиданной выходки. Что ж, неплохо. Тогда как вам это?..
   Я высунулся и дал короткую очередь по другой части отряда. Раздалось несколько криков и - ответный огонь, ещё более редкий, неточный и осторожный. На выстрел Ульяны в том же направлении вообще не последовало заметной реакции. Отлично. Противник изрядно деморализован, а значит, мы можем сейчас навязывать свои правила боя.
   Однако патронов в магазине теперь уже моего автомата оставалось хорошо если десяток, запасного "рожка" не было (не догадался своевременно стащить у врага, зараза), а вот боеспособных викингов в обозримом пространстве было ещё около двадцати. Проблемка. Ладно, буду пока отстреливать оставшихся, авось Ульяна поможет, и только бы нашего общего боезапаса хватило.
   Викинги боялись к нам приближаться, но и не собирались отступать. Несколько раз в минуту тишину в зале нарушали выстрелы, по большей части - наши. Врагов становилось всё меньше - в том смысле, что поверженные просто не могли больше стрелять: пуля в руке, и как тогда держать тяжёлое оружие и тем более - нажимать на спуск? Всё-таки мы с Ульяной считали, что даже в такой обстановке убивать врагов - не самый лучший выбор. Потом будет казаться, что руки по локоть в крови. А нам это не нужно.
   Раздался щелчок: в магазине кончились патроны. Аналогичный звук с другой стороны прохода известил меня о том, что и Ульяна расстреляла весь свой боезапас. А враги ещё остались, - по крайней мере пятеро сжимали свои автоматы с явной готовностью их использовать, но - чуть попозже. Да-да, когда я изволю показаться из своего укрытия. Ничего. Пусть ждут. Полезно потрепать противнику нервы томительным ожиданием того, чего в принципе уже быть не может, а именно - огневого контакта.
   Прошло полминуты, сорок пять секунд, минута. Никто не двигался. Вообще не раздавалось ни единого звука. Даже драконы не всхрапывали и не рычали от волнения.
   Наконец, какой-то из оставшихся в строю викингов нерешительно кашлянул и сказал:
   - Эй, драконники! Выходите! Сопротивление бесполезно! Если сдадитесь сейчас, то, может быть, мы сохраним вам жизнь!
   Ага, как же. Сами же говорили, что они, мол, такого не прощают. Вот и пусть перетопчутся. Тем более, что, хоть слова викинга и были наполнены неким "полицейским" пафосом, он произнёс их немного дрожащим голосом, просто чтобы себя успокоить.
   Только успокоил он и себя, и остальных: враги поддержали его, скажем так, довольно слабую угрозу неожиданно громким боевым рёвом.
   А пока они орали, я успел прислониться к тому ряду столов, что отделял нас с Ульяной от Вилле с Элизой, и зашептал:
   - Вилле! Слышишь меня? Я сейчас прикажу Ангу взлететь и сам запрыгну на него, так что не пугайся. Передай Элизе, чтобы готовилась к тому же самому. - И добавил на Д-языке для своего дракона Огня: - Ангу, по моей команде... ну, допустим, "давай", ты взлетишь, и я запрыгну на тебя; просто будь готов. И ещё передай дракону Света, чтобы взлетел вместе с тобой, хорошо?
   Услышав приглушённое низкое ворчание своего дракона и удостоверившись, что он выполняет моё указание, я махнул Ульяне рукой: дескать, подбирайся ближе и приготовься.
   А тем временем викинг вновь заговорил:
   - Выходите по-хорошему, а то у нас ещё патроны остались, а мы стрелять, если вы не заметили, умеем, поэтому советую вам...
   Договорить он не успел, потому что я шепнул обратившемуся в слух дракону "давай!", и всё закружилось кувырком.
   Ангу и Лидз синхронно сорвались вверх, и мы с Ульяной еле успели вспрыгнуть на своих летунов. Оказавшись на драконах (Вилле и Элиза плюхнулись впереди секундой раньше), мы, не сговариваясь, одновременно швырнули ставшие бесполезными автоматы в викингов, а сами понеслись к потолку и к боковой стене, в которой тёмными провалами зияли выходы на три верхних подземных этажа. Нам был нужен первый - самый высокий.
   Мы успели нырнуть в коридор, прежде чем викинги опомнились и открыли прицельный огонь по нам. Мы не стали испытывать судьбу и просто полетели вперёд, невольно стараясь ускорить драконов.
   Нам повезло: коридор был пуст. А в дальнем его конце зияла проделанная нами трое суток назад дыра, через которую мы и проникли в лабораторию. У пролома, сквозь которыё была видна окружающая местность, парил Асси и явно ждал нас. Его реплику, раздавшуюся, когда до выхода нам оставалось метров пятнадцать, я могу перевести примерно так:
   - Все уже снаружи, массаракш! Вас ждём, б...
   И, не закончив фразу, обещавшую нам нечто интересное, дракон вылетел в дыру. Мы - следом за ним.
   Я покосился на Вилле. На его лице проступала сумбурная гамма чувств: я различил радость, удивление, любопытство, решимость, готовность ко всему на свете и лёгкую тоску по дому. Да, прав был Цой: всё - в наших глазах.
   Драконы столпились метрах в пятидесяти от лаборатории; все они оживились, увидев нас целыми и невредимыми; некоторые даже поднялись в воздух, чтобы поскорее отправиться домой.
   Вдруг Вилле, сидевший на Ангу передо мной, обернулся и крикнул:
   - Данил, ты, если хочешь, отправляйся к себе домой, а мы с Элизой обещали друг другу, когда сбежим, быть вместе, поэтому, пожалуйста, пересядь на дракона своей спутницы, а нам с Элизой одолжи ненадолго Ангу. Мы только найдём, где бы обустроиться, а потом сразу его отпустим!
   - Ладно! Но чтобы действительно "ненадолго"! - ответил я и поменялся местами с Элизой, так что мы с Ульяной оказались вдвоём на одном драконе.
   Вилле помахал мне рукой, и Ангу, словно угадав его желание, тряхнул крыльями, оторвавшись от земли. Я завопил им вслед:
   - Запомни мой номер драконофона: 17-1373-6! И знай, что для фермы нужна большая ровная поляна подальше от населённых мест! И ещё... - Я замолчал, поняв, что Вилле меня уже не слышит: всё-таки Ангу, когда надо, мог летать быстро.
   Рядом вдруг появился Асси, я перепрыгнул на него, и мы скопом полетели домой.
  
  3
  
   Драконы Неда по дороге отделились от нашей группы и заспешили к себе. Ульяна дотянула до своей фермы и метнулась к земле, все её драконы - следом. А я успокоился и понял, как всё-таки устал, лишь увидев внизу свой кремовый домик и чуть подальше - очертания жилищ драконов.
   Резкий порыв холодного ветра обжёг моё лицо, и я вспомнил, что в Северном полушарии вообще-то зима началась - фактически, а не календарно: сейчас, кажется, было два, три ли четыре часа пополуночи тридцатого ноября известного года. Я поморщился и застегнул накинутую второпях по пробуждении куртку. Так и простудиться недолго, если что.
   Когда мы приземлились, я сказал Асси:
   - А теперь признавайся: как вы уговорили Неда выделить своих драконов для нашего спасения?!
   - Ещё чего не хватало: людей уговаривать... - холодно прошипел Асси. - Мы сначала вернулись на ферму, отдохнули и только потом полетели к этому вашему знакомому... Его самого мы не уговаривали, просто его драконы поняли ситуацию, посочувствовали нам, а штук двадцать вызвались нам помочь. Только и всего... - Асси выплюнул ещё какое-то слово на Д=языке, но я притворился, будто ничего не услышал.
   - А ракета вам не повредила? Я имею в виду - тогда, когда мы вместе лабораторию штурмовали...
   - Нет. Мы успели отлететь. Я так вообще находился ближе всех к выходу... - Асси снова хотел ввернуть неудобопонятное и в каком-то смысле непереводимое слово, но я успел зажать ему рот рукой. Пусть отучается ругаться.
   - Аха-ген... - сказал я драконам, что значило в данном случае "спокойной ночи". Впрочем, большинство моих подопечных уже нагло дрыхло в жилищах, инстинктивно ёжась от ледяного ветра.
   "Надо будет подумать об утеплении... - промелькнуло у меня в голове. - Спите, дракончики. Вы это заслужили".
   И я отправился на боковую.
  
  
  Глава 15
  НЕОЖИДАННОСТИ
  
  1
  
   Ангу прилетел утром, всего через несколько часов после того, как я одолжил его Вилле. На мой вопрос: "Ну, как там у них дела?" - дракон ответил: "Они любят друг друга и явно счастливы". Вот бы и мне так.
   В начале декабря мы с Ульяной подсуетились и написали небольшой трактат об особенностях Сказочных драконов, потому что не озаботились сделать это ещё полгода назад, когда только начинали с ними знакомиться. Наша работа послужила своего рода продолжением сочинения о драконах Особых, которому было уже месяцев восемь, наверное. (Тогда у нас были Особые драконы, но мы их распродали ещё летом - всех, кроме Чёрной фурии.) Так или иначе, Нобелевскую премию про драконологии за 2039 год мы заработали.
   (А ведь немаленькая премия: десять тысяч рубинов наличными! И ещё золотые медали с изображением изобретателя динамита в придачу. Вручали нам всё это эобро в Стокгольме десятого декабря; планировали сначала провести церемонию восемнадцатого, в день моего рождения, но что-то у них там не заладилось... не знаю, не вникал. Дорога туда и обратно не доставила нам особых проблем: сел на быстрого дракона, прошло полсуток, - долетел, и так же - обратно.)
   От викингов с Кристаллом пока ничего не было слышно. От Неда тоже: как был тупым фанатиком, так им пока и оставался. Мне кажется, что он вообще не заметил лишних трёх дней нашего с Ульяной отсутствия и ещё - отлучки своих драконов для нашего же спасения. Это наводило на мысли, которые уже были обдуманы мной в конце ноября и опять же сводились к тому, что Нед - тупой фанатик. В конце концов, я устал негодовать и отвязался от него. Это его проблемы. Поймёт, что был неправ, - сам прибежит.
   Двенадцатого декабря неожиданно позвонил Вилле. Позвонил по драконофону, если что. Да, он уже стал драконником, завёл свою ферму, дом построил, теперь вместе с Элизой живёт. Скоро к его месту обитания подведут "метро" для драконников, и тогда... Я был рад за него и желал удачи, но тем и ограничивалось: пусть делает всё сам.
   Мне запомнилось из этого разговора слово "построить", и уже к четырнадцатому числу жилища моих драконов были превращены в большие беседки: всего-то дел - поставить по углам столбы и положить сверху что-то, хотя бы отдалённо напоминающее крышу. И главное: мои конструкции не падали от ветра, который (буду честным до конца) всё ещё доставлял драконам неудобства. Но они хотя бы не жили на открытом воздухе, как раньше.
   Труднее всего было утеплить загон Сказочных драконов, коих у меня продолжало быть пять штук, и все разные по цвету, хотя размеров схожих - метра три в длину. (Отъелись на моих осенниках, заразы.) А когда встанут на лапы и вытягивают шею, достигают такого же значения высоты. Мне на зиму пришлось опустить тент до трёх метров над землёй и увеличить высоту железного забора до полутора. Перегородок в загоне давным-давно не было: я их убрал ещё летом, когда Нанка, Лойсо, Хонна, Нуфлин и Маба поняли, что играть друг с другом веселее, чем по одному - со мной. Эти перегородки отчасти и помогли мне в увеличении ограды.
   Ну, вот так примерно я жил в первой половине декабря уходящего года.
  
  2
  
   А потом случилось... Но забегать вперёд не стану, а расскажу всё по порядку.
   Сидел я, значит, шестнадцатого декабря в тёплом уютном домике, думал, что бы купить из еды на свои скромные средства (посетителей давно не было: кто захочет отъехать на сорок километров от города, чтобы за двести рублей полюбоваться на беседки с драконами? Правильный ответ: немногие).
   И вдруг в окне мелькнула чья-то тень: то ли дракона, то ли ещё чья-то. Только что-то слишком большая, - объект метров пять в длину. Значит, это либо Сказочный дракон, либо вообще нечто невообразимое.
   Тень промелькнула ещё раз, и я понял, что это не просто Сказочный дракон: на нём кто-то сидит!
   В один миг я оделся и выскочил наружу, на мороз. Побежал к ферме, ибо неизвестный Сказочный дракон с ещё более загадочным седоком устремился именно туда. Может, соплеменника увидел?.. Нет, не дело это - догадки строить. Надо всё рассмотреть поближе - и сделать правильные выводы.
   Когда я добежал до фермы, дракон уже пикировал к земле: очевидно, ему не понравились мои подопечные. Ладно; если прилетел на драконе, от них же и получит!
   Я добежал до жилища Огня, оторвал Ангу от исследования содержимого миски, стоявшей на полу жилища, ухватил за ошейник с радиомаяком, вытащил наружу, влез на него. И только приготовившись взлететь и дать отпор чужаку, как вдруг понял, какую ошибку совершил.
   Во-первых, пятиметровый Чёрный Сказочный дракон уже приземлился, так что взлетать не было никакой нужды. Во-вторых, агрессии он не проявлял и, по всей видимости, не собирался. Ну и в-третьих, седока я, конечно же, знал.
   Все слова разом вылетели у меня из головы, а сказать что-то было нужно. Поэтому я произнёс первое, что придумалось:
   - Даша?
   - Привет, Данил. Не ожидала тебя здесь увидеть, - ответила она, слезая с дракона, который вёл себя на удивление спокойно: просто смотрел краем глаза на свою хозяйку, легонько вращая хвостом у самой земли; его метровой длины основные рога и короткий носовой ярко блестели на солнце.
   - Привет. И я не ожидал, - сказал я, спрыгнул с Ангу (он тут же уполз обратно в жилище, ругаясь чуть ли не как Асси) и пошёл ей навстречу.
   Даша, как и Ульяна, была моей одноклассницей, - пока ещё я учился в школе. После седьмого класса я не видел ни её, ни ещё кого-либо из своего класса. Впрочем, до них мне просто не было дела: моя жизнь была так насыщена приключениями, что я просто забыл про старые знакомства. А зря.
   Даша была - и осталась примерно одного роста со мной (в отличие от Ульяны, которую я немного обогнал). Её волосы когда-то были светлыми, но теперь потемнели и стали цвета грязной латуни (в то время как у Ульяны они всё ещё искрились золотом). Наконец, Даша не потеряла свою фирменную улыбку, которой научилась в седьмом классе, а Ульяна теперь почти всё время была серьёзной и иногда не отзывалась на шутки. Вот что время делает с людьми: всех преображает, но - по-разному.
   На Даше была лёгкая тёмно-зелёная куртка, в то время как я кутался в сине-лаймовый пуховик. Но ей, в отличие от меня, не было холодно, хотя на градуснике было минус двадцать пять. Непостижимая загадка.
   - Драконов разводишь? - спросил я. - И, как я понимаю, Сказочных?
   - А бывают какие-то другие? - удивилась она. Посмотрела мне через плечо и сказала: - Ой, да. Извини. Очевидно, бывают.
   - Погоди, погоди, - проговорил я. - Ты намекаешь на то, что у тебя на ферме - одни Сказочные драконы?! Круто...
   - Ну, не знаю, можно ли то место, где я их развожу, назвать фермой...
   - А как по-другому это можно назвать? - возразил я.
   - Ну, не знаю: пещера; грот; нора; колодец; да мало ли слов в языке?! Всё, что ты видишь, можно назвать по-разному - как минимум двумя способами. - И она подарила мне ту самую неподражаемую улыбку, по которой я так соскучился у Ульяны.
   - У тебя, наверное, по языку и литературе пятёрка? - догадался я.
   - Не без того. - Ещё одна улыбка. - Теперь у меня почти по всем предметам пожизненные пятёрки.
   - Это как?!
   - После восьмого класса (тебя уже с нами не было) я вдруг узнала, что ты вместе с Ульяной сдал школьную программу экстерном, получил аттестат и снова канул в неизвестность. И я подумала: а я чем хуже?
   - Но у тебя пятёрки за год были лишь по трём или пяти предметам!..
   - Теперь - по двадцати трём из двадцати пяти, - сказала она, и я заткнулся. На это ответить было решительно нечего.
   - А расскажи мне про драконов, - вдруг попросила она. - А то выходит, будто я о них, оказывается, ничего не знаю...
   - Прямо здесь, на морозе? - уточнил я.
   - Что ты, конечно же, нет! Пойдём к тебе... - она выдержала интригующую паузу, - ...или полетим ко мне?
   - У меня - обычный дом со стандартным пакетом удобств. А у тебя, как я понял, нечто совсем другое...
   - Это тонкий намёк? - спросила она.
   - Можешь считать и так.
   - Тогда - ко мне! Нет, не нужно подзывать своих драконов: мой Махлилгл унесёт нас обоих; к тому же, я не знаю, как воспримут мои друзья твоих питомцев, - сказала она.
   - Тебе виднее, - произнёс я и сел за Дашей между крыльев чудовища, которое носило странное для нашего мира имя Махлилгл.
   Даша положила руки дракону на шею, легонько потянула пальцами чёрную кожу на себя, но даже этого движения хватило, чтобы дракон понял, что надо взлетать, взмахнул своими колоссальными крыльями и поднялся в воздух.
   Я отправился в неизвестность, - но не в ту, в которой, оказывается, провёл последние полтора года.
  
  3
  
   Улетели мы от моей фермы километров этак на двадцать, - насколько я понял, куда-то на северо-восток.
   Махлилгл слушался малейшего движения Даши; казалось, у них был один мозг на двоих. Впечатлила меня также и скорость полёта - километров, наверное, сто пятьдесят в час, а ещё - его плавность и ровность: почему-то я своих Сказочных драконов не мог обучить летать так, чтобы я при этом не падал у них со спины.
   Весь путь занял около десяти минут. Мы приземлились у самой обыкновенной скалы с пещерой, вход в которую имел "всего лишь" семиметровую высоту. Мы слезли с дракона, который на радостях выпустил из ноздрей примерно кубометр чёрного дыма и нырнул в пещеру.
   - Вот здесь живут мои драконы, - сказала Даша. Немного смутилась и добавила: - И я тоже.
   - О как, - вырвалось у меня. Больше ничего придумать не сумел. Хоть и пытался.
   Мы направились ко входу.
   - Знаешь, - сказал я, - если бы кто-нибудь сейчас мне сказал, что здесь живут Сказочные драконы, я бы крикнул: "Не верю!" А знаешь, почему?..
   - Запаха нет?
   - Ну да... Постой-ка, а ты откуда...
   - За последние полгода я побывала во всех жилищах Сказочных драконов на территории России, - ответила она, и мне снова пришлось прикусить язык. - Ты хотел посмотреть, как должны жить драконы? Прошу!
   Оказывается, мы были уже внутри. Я отвёл глаза от Даши, огляделся... и застыл в молчаливом изумлении.
   Да, так, скорее всего, и должны были жить Сказочные драконы. По пещере, размеры которой превосходили все мои представления о по-настоящему БОЛЬШИХ вещах (высота - сорок метров (с учётом того, что вход располагался в половине этого расстояния от дна), ширина - восемьдесят, а длина - сто), носились десятки этих существ всех габаритов и возрастов - от полуметровых новорождённых до сорокафутовых гигантов, и я, как ни старался, не мог их сосчитать. У дальней стены находились пористые каменные чаши с углублениями: там лежали драконьи яйца, в каждой - своего вида. Ещё в пещере было немного светлее, чем в других подобных жилищах: в стенах и потолке, которые плавно переходили друг в друга, имелись маленькие аккуратные отверстия, в которые пробивались яркие и холодные солнечные лучи, а ещё - под потолком горело подвешенное на железном тросе бревно. Но самое главное...
   - ...Как тут чисто! - восхищённо прошептал я.
   - Над этим пришлось поработать, - ответила Даша; акустика в пещере была очень хорошей, так что говорить громко не требовалось. - В июле данное место кроме как логовом и назвать-то было нельзя; тогда я просто не могла здесь находиться. А теперь... окрестные леса получают достаточное количество удобрений, чтобы обеспечивать всех нас (в смысле - меня и драконов) растительным кормом.
   - Ты тоже превратила своих Сказочных драконов в вегетарианцев? - спросил я уже ничему не удивляясь.
   - Частично. Полностью подавить их инстинкты хищников не получилось. Элементарная биология...
   - Теперь я верю, что ты сдала материал средней школы экстерном после восьмого класса, - сказал я.
   Даша одарила меня ещё одной улыбкой.
   - Ладно. Чего ты застыл? Пошли!
   Мы встали на деревянную платформу, надетую на замкнутый трос, другая половина которого находилась рядом. Даша, перебирая руками эту самую "другую половину" (ну не знаю я, как по-научному описать конструкцию этого "механического лифта"!), опустила нас на дно грота, который можно было назвать и пещерой, и дырой, и колодцем, - в зависимости от настроения и уровня развития образного мышления.
   - Нам туда, - сказала Даша, и мы пошли вдоль левой стены, - наверное, чтобы случайно не быть раздавленными обитателями пещеры.
   Мы шли, и я видел, как живут Сказочные драконы. "Дети" практиковались в подвижных играх: самые младшие - на полу, но большинство - в воздухе (чем старше они были, тем выше находились). "Взрослые" же либо мирно дрыхли у стен (один раз нам с Дашей пришлось переступать через хвост спящего Зелёного дракона), либо вертелись около чаш с яйцами (согревали их своим огненным дыханием), либо парами находились в стенных нишах, и беспокоить их никто не смел. Но что поразило меня больше всего, так это то, что разные виды Сказочных драконов мирно сосуществовали, можно сказать, в естественных условиях! Я так и сказал об этом Даше.
   - Самое сложное заключалось в том, чтобы собрать их всех здесь, - ответила она, и я в очередной раз за день потерял дар речи.
   Мы добрались до другого конца пещеры, поднялись метров на десять по вырубленной в скале лестнице (наверное, и её сделали драконы), зашли в примыкающий к логову туннель, в котором у потолка через каждые пять метров болтались светильники незнакомого мне устройства, дающие не меньше света, чем лампочки накаливания, уже ушедшие в прошлое. Я спросил у Даши, что в них горит, и получил ответ: "Кислота Жёлтых драконов". Всё-таки, наверное, это не хлороводород.
   Мы прошли по туннелю метров двадцать, и Даша остановилась перед входом в какое-то помещение.
   - Ну, вот здесь я и живу, - сказала она и вошла, пропустив меня следом.
   Я увидел, как она достаёт из кармана зажигалку и поджигает спиртовку, наполненную всё той же драконьей кислотой, а комнату заливает относительно яркий свет.
   Я оглядел убранство помещения. Кровать, два стула, горка одежды в углу (а спиртовка болтается на верёвочке слева от входа, подвешенная к потолку). Не очень впечатляюще, но, с другой стороны, откуда здесь взяться всем благам цивилизации?
   - Судя по всему, тебе не нужны Д-монеты и рубины для покупки еды для драконов и украшений, - сказал я, опускаясь на стул. - Но вместе с тем возникают и сомнения насчёт того, есть ли у тебя драконофон и удостоверение...
   - Наверное, я что-то опять не так делаю, что ты говоришь мне такое, - ответила Даша, и в её голосе было столько грусти, что я невольно проникся жалостью к ней и досадой на себя.
   - Нет, ты всё правильно делаешь, сам хотел бы так, - постарался я её успокоить, - просто я официально принадлежу к гильдии драконников и поэтому имею все атрибуты профессии, в том числе и диплом Федерального Драконологического Университета. Но мы разводим драконов Настоящих (ты их видела уже на моей ферме), а Сказочные вообще были открыты только этой весной, признаны весьма опасными и не поддающимися исследованию. А мы с Ульяной, несмотря на опасность (оказалось, не такую уж существенную), занялись их изучением - и получили несколько дней назад Нобелевку по драконологии...
   - Так, стоп, - прервала она меня, - не надо дальше, а то у меня голова сейчас взорвётся от избытка информации...
   - Хорошо, - ответил я. - Ты даёшь мне шанс избавиться от печальной необходимости собирать её осколки. Большое тебе спасибо за это.
   - Хватит!.. - повторила она, теперь уже явственно давясь смехом.
   - Лучше расскажи, как ты начала свою деятельность в этой сфере, - попросил я. - Вот ты говоришь - "в июле". Что тогда случилось?
   - Всё началось с того, что меня похитили Серебристые и Золотые драконы, - сказала Даша и, увидев моё вытянувшееся лицо, добавила: - Двадцать седьмого июня. Почему ты так на меня смотришь?
   - Дело в том, что в начале июня я пытался подружиться со Сказочными драконами этого вида, но не получилось, и после схватки в двадцати метрах над землёй (я был тогда на своём драконе Энергии) я, очевидно, попал в ту же пещеру Драгоценночешуйных существ, что и ты. И в следующую же ночь сбежал оттуда в компании нескольких похищенных драконами людей всех полов и возрастов, прихватив с собой по одному яйцу каждого вида...
   - Ты сейчас говоришь, как будто приключенческий роман пересказываешь, - заметила Даша. Подумала немного и поправилась: - Нет, всё-таки, наверное, фантастический.
   - Никогда не сомневался в наличии у себя литературного дара, - ответил я. - Потому что я действительно пересказываю фантастический роман - свой собственный!
   - Угу. Я его читала в Интернете, - сказала Даша. - Потом, когда тоже сбежала, захватив пару яиц. Тяжёлые, однако, были - по нескольку килограммов каждое... Затем я долго блуждала по лесам, собирала яйца и приносила их сюда. В эту пещеру стали прилетать и взрослые драконы, так что к настоящему времени, учитывая скорость их размножения, у меня собрались пятьдесят четыре дракона. И в ближайшее время обещают появиться ещё десять... Слушай, давно хотела спросить: почему у романа такой грустный конец? Ну, когда профессора Хеглена убивают за секунду до того, как вы врываетесь в комнату?
   - Потому что это - правда, - ответил я.
   Она хотела что-то произнести, но, похоже, никак не могла выбрать - что именно. Три - один, пока что в её пользу. Но это мы ещё исправим...
   - Ты недавно упомянул Ульяну, - вдруг сказала Даша. - Она что, тоже - в этой вашей "гильдии драконников"?
   - Ну да. У неё своя ферма, и вообще я не знаю, где она сейчас и что делает. Но, надеюсь, догадываюсь об этом...
   Я внезапно замолчал, повнимательнее приглядевшись к своей собеседнице и с изумлением обнаружил, что её уши по форме стали похожи на листья - остроконечные и даже немного загнутые кверху!
   - Что? Что-то случилось? - удивилась Даша, следя за стремительным изменением положения мимических мышц на моём лице.
   - Твои уши... - прохрипел я, в данный момент совершенно не отвечая за тембр своего голоса.
   - А, это! - с облегчением выдохнула она, прижав ладони к ушным раковинам. - Такими они стали летом, после того, как я начала скитаться по лесам... А осенью я поняла, что я, наверное, последняя эльфийка на Земле.
   - Погоди, я же видел твоих родителей... - забормотал я, просто чтобы не убежать прочь, стремясь спастись от информации, не укладывающейся в мою картину мира. - Я же видел... Они совсем не похожи на эльфов, а твоя мама, если и тут применить терминологию фэнтези, вообще может сойти за гнома...
   Даша не выдержала и засмеялась в голос. Я выглянул в коридор и заметил, что в туннель заглядывает чья-то угловатая голова, обтянутая жёлтой кожей, с двумя большими рогами на макушке, одним - на носу и десятком мелких, разбросанных по всей морде чудовища.
   - Я не знаю, почему мои уши вдруг поменяли форму, - сказала Даша, когда я вернулся на свой стул. - Я просто знаю, что я эльфийка. И точка!
   - Ага. Большая и жирная точка, - поддакнул я, и ответом мне был новый приступ смеха.
   - Данил, с тобой так интересно общаться! - воскликнула Даша. - И весело к тому же. Ты даже не представляешь, какими занудами становятся некоторые девочки к пятнадцати годам. И некоторые парни - тоже.
   - Мне без двух дней пятнадцать лет, а занудой я ещё не стал, - сказал я. - Приятно, что я не отношусь к этим "некоторым". Хотя занудой иногда всё-таки бываю.
   - Погоди, у тебя что, послезавтра день рождения? Ой, а я и не знала! Вернее, не помнила... - Она смутилась и покраснела.
   - Да ладно тебе! Год назад мне поздравляли всего два человека - Ульяна, которая на самом деле вовсе не Ульяна, и её кузен Нед. Поэтому... - я выдержал интригующую паузу - так же, как и Даша, когда она предлагала полететь к ней, - ...что ты скажешь, если я тебя приглашу к себе на праздник? Мне кажется, что здесь будет лучше отмечать твой день рождения...
   - Подожди, как ты сказал? "Ульяна, которая на самом деле вовсе не Ульяна"? А кто она тогда?
   - Представительница древнего английского рода драконников - Анна Люсия Джулиания Хапскер-Хеглен. - Я впервые упомянул словесно полное имя своей напарницы. - Но в её присутствии я бы не советовал тебе давать ей понять, что ты знаешь её настоящее имя. Это, наешь ли, может подействовать на нервы.
   - Понимаю... - протянула она и вдруг встала. - Пойдём, я ещё кое-что тебе не показала!
   Мы выбрались в коридор и пошли по нему дальше.
   Становилось всё светлее; я уже видел выход из туннеля на свежий воздух и думал, что именно по такому коридору умирающие идут к свету. Только у них над головой не качаются на ниточках лампы с горящей драконьей кислотой.
   Мы вышли наружу, и я едва не захлебнулся от внезапно нахлынувшего невыразимого счастья.
   Пейзаж был поистине прекрасен: заснеженный лес, посреди всего этого великолепия - озеро, покрытое коркой льда. Я присмотрелся и понял, что в одном месте лёд немного тоньше, чем везде, как бывает, если пробить прорубь и дать ей немного затянуться на морозе.
   - Вот ещё одна причина того, что в пещере поддерживается чистота, - перехватив мой взгляд, сказала Даша. - Если есть вода, то и грязи быть не может.
   Я снова - теперь уже с некоторым сомнением - поглядел на озеро.
   - Зря ты так смотришь: озеро проточное, сквозь него протекает река, уносящая всё, что туда попадает.
   - Погоди-ка... - До меня начала доходить. - Если драконы моются в холодном озере, то я это ещё могу понять, но ты...
   - А что такого? Это, кроме всего прочего, способствует закалке и укрепляет иммунитет, - улыбнулась Даша. - И к тому же: посмотри, как тут красиво!
   - Да уж вижу, - ответил я и повернулся к ней. - Ладно, мне пора. Жду тебя восемнадцатого в шесть часов вечера (ты уж извини, раньше не могу: работа); просьба не опаздывать!
   - Хорошо, - опять улыбнулась она. - Приду обязательно. Удачи. Эй, а что за работа?!
   - Вожу посетителей по ферме. За деньги, естественно. Ой, извини, а ты меня домой не доставишь? А то пешком идти будет долго...
   - Ладно, - ответила она и повернулась ко входу в туннель. - Я возьму Махлилгла. Он поможет.
  
  4
  
   - Слушай, а может, я расскажу тебе обо всём? - спросил я, когда мы уже подлетали к моей ферме. - Рано или поздно ты всё равно узнаешь...
   - О чём?
   - О драконах и их хозяевах. О викингах, с которыми сейчас воюют драконники. О странном биполярном мире, скрытом на планете Земля, дырку над ней в космосе! Обо всём...
   - Нет. Не сейчас... не сегодня.
   - Хорошо. Как скажешь.
   Мы приземлились, и я слез с её дракона. Проговорил задумчиво:
   - А знаешь, ты вполне можешь стать настоящей драконницей, даже не входя в наш так называемый круг. Твоя специализация - Сказочные драконы...
   - Спасибо, - сказала Даша и улетела.
   А я пошёл в дом.
   Меня не было не больше часа...
  
   Вернувшись в свою гостиную, я достал драконофон и позвонил Ульяне. Сказал, чтобы послезавтра приходила ровно в шесть, ибо с завтрашнего дня моя ферма начинает зимний сезон своей работы...
   До Неда я дозвониться не смог; он, похоже, не брал трубку. Или потерял драконофон, не сломав и даже не разрядив; теперь насчёт него я не мог быть уверен ни в чём. Тупой фанатик... Ладно, перезвоню ему попозже.
  
  5
  
   А в это время...
  
   Из-за угла жёлтого бетонного двухэтажного домика неторопливо вышли два человека в бесформенных коричневых плащах с капюшонами; оба - типичной для викингов наружности, но одеты, как члены секты Великого Дракона. Не иначе - задумали что-то.
   Обогнули дом сбоку, то и дело косясь на несколько десятков драконов вполне серьёзного уровня, расположившихся в жилищах в опасной близости от дома, за которым, изнывая от нетерпения и ярости, рыли задними лапами снег две Тёмные машины. Как ещё те драконы их не почуяли, - остаётся только догадываться.
   Но на это у викингов в плащах не было ни времени, ни желания. Они подошли к двери из тёмного дуба, переглянулись, и один из них - тот, у кого борода была длиннее, - протянул руку и нажал кнопку звонка.
   Прошло секунд пятнадцать, прежде чем из-за двери раздался голос - именно тот, который прибывшие и ожидали услышать:
   - Именем Великого Дракона приветствую вас, странники.
   Дверь открылась, и на пороге появился золотоволосый юноша в таком же плаще, какие были и на викингах, но - зелёного цвета.
   - Храни тебя Великий Дракон, добрый человек, - ответил тот, кто звонил в дверь дома.
   - Чем я могу быть полезен вам? - спросил Нед (в зелёном плаще был именно он).
   - Мы твои братья по вере, - сказал другой викинг. - Мы можем предложить тебе более удобное жилище и что угодно из того, что поможет тебе и дальше постигать учение о Великом Драконе.
   - Это далеко отсюда? - спросил Нед.
   Викинги переглянулись, и один из них ответил:
   - По прямой - около четырёх тысяч километров.
   - Это недалеко по сравнению с тем расстоянием, что отделяет нас от Великого Дракона, - произнёс Нед - Я согласен.
   Викинги опять встретились взглядами. Нед задал ещё один вопрос:
   - А как мы будем туда добираться? Ибо средства для преодоления расстояний в этом мире весьма несовершенны, а Великий Дракон не позволяет нам, служителям веры в него, перемещаться силой собственной мысли, которая - ничто по сравнению с...
   - Благодарю тебя, достаточно слов, - мягко сказал тот викинг, что постарше, а другой сообщил:
   - За сим домом ждут нас два сильных и выносливых крылатых создания, которые доставят нас туда за дюжину часов...
   - А мои драконы? - Нед метнул взгляд на скопление жилищ под открытым небом. В этот момент весь религиозный фанатизм как будто слетел с него, и он превратился в преданного своему делу драконника, каким был вплоть до середины ноября.
   Викинги снова переглянулись, теперь уже настороженно, и один из них ответил:
   - Ты смеешь называть драконами существ, которые - ничто по сравнению с Великим? - И он, не поднимая головы, посмотрел куда-то в небо.
   - Вы правы, - сказал Нед. - Сколько у меня есть времени на сборы?
   - Столько, сколько потребуется, - произнёс другой викинг, которого уже, похоже, данная беседа стала понемногу напрягать.
   - Спасибо. Я скоро. - И Нед скрылся в доме.
   Двое в коричневом и без головных уборов остались стоять на морозе, а пронизывающий до костей ветер колыхал их спутанные светлые волосы.
   - Ты уверен, что это именно тот, кто нам нужен? - спросил викинг, у которого борода ещё не выросла за пределы лица.
   - Абсолютно, - ответил другой. - Это его голос я слышал на записи в лаборатории... Я не мог ошибиться. Это точно он.
   Дверь снова открылась, и из здания снова вышел Нед, только теперь - полностью готовый к долгому путешествию: меховые наушники надел да рюкзак собрал, - такой уж, мол, я неприхотливый.
   - Я готов, - сказал он, ступая своим зелёным сапогом прямо в снег.
   - Тогда начнём же путь, и да поможет нам Великий Дракон, - проговорил более бородатый викинг, и группа направилась в обход дома.
   Уже через полминуты две Тёмные машины, на которых в сумме стало на одного седока больше, стартовали на северо-запад.
   Ни один из шестидесяти семи драконов, находившихся в тот день на ферме, ничего не заметил.
   Прошла минута; ветер успел занести снегом следы у порога жёлтого дома, оставшегося незапертым.
  
  
  Глава 16
  ПРОБЛЕМЫ
  
  1
  
   На следующее утро я вновь позвонил Неду, только теперь его драконофон был вообще выключен или находился "вне зоны действия сети", как противным голосом сказали мне в трубку.
   В смысле - "вне зоны действия"?! Такого не могло быть: Д-сеть поддерживается кружащими в сотне километров над землёй Космическими драконами круглосуточно над всей территорией Федерации драконников! Ой... если Нед недоступен, то, значит, он где-то у викингов. Но как он там мог оказаться?! Может, его тоже похитили, - как профессора Хеглена?.. Нет, не вариант. Нед отбился бы; сумма уровней силы всех его драконов достигала тысячи двухсот тридцати (в то время как у моих питомцев она не превышала пяти сотен единиц, а у Ульяниных - семи сотен).
   Разве что он ушёл туда добровольно... При этой мысли меня прошиб холодный пот. Чтобы Нед - и сам?! Невозможно... Он всегда был ярым драконником...
   Был.
   Мне стало ещё страшнее. А вдруг викинги завербовали его на религии? Ну, скажем, надели какие-нибудь дурацкие плащи, научились говорить тихо и заковыристо... Да; по-другому взять Неда было бы никак.
   Вот же фанатик тупой... Двадцать лет, - а ума даже у меня больше! Ладно, это его проблемы, как я полюбил говорить в последнее время. У меня сейчас свои заботы: ферму надо вытаскивать из кризиса, а то самому есть нечего; развивать контакты с Морскими и Сказочными драконами; а ещё - придумывать, как бы добыть Четвёртый Кристалл. Нед захочет - сам справится. А у меня своих дел полно.
   Больше я об этом не думал.
  
  2
  
   Вечером я на электроликах съездил в город и накупил там кучу всяких вкусняшек к завтрашнему празднику. Вернулся на ферму совсем поздно, сил не хватило даже на то, чтобы уложить драконов спать. А потому я сделал это самому себе.
  
  3
  
   В день моего рождения с самого утра установилась ясная и относительно тёплая погода: на небе не было ни облачка, а столбик ртути в термометре за ночь скакнул до минус пяти.
   Я пришёл на ферму точно по расписанию - в восемь часов утра, когда только-только начинался рассвет. Драконы бодро ответили на моё приветствие, но у Ангу вид был, как мне показалось, немного нездоровый. Тогда я не обратил на это внимания: может, я делаю поспешные выводы, и ничего вообще нет; может быть, там какой-то пустяк, ну, например, проснулся на пять минут раньше, чем хотело, или ещё что-нибудь в таком духе. Понадобится помощь, - сам ко мне обратится.
   Посетителей было много; за день у меня на ферме побывало, наверное, не меньше двух стен человек, и я заработал около сорока тысяч рублей. Д-монета в последнее время подешевела, так что я заработал примерно шесть тысяч золотых. Но я не собирался менять все полученные деньги на Д-монеты, как делал в начале своего пути драконника. Тогда я думал: всё - для драконов; теперь же можно подумать и о себе.
   После окончания рабочего дня я смотался в Дракон-банк и осуществил обмен валют. Получил ровно пять тысяч золотых, а оставшиеся рубли положил себе в карман. Пригодятся.
   Обратно вернулся ровно к шести. Только зашёл в дом, как в дверь постучала Ульяна. Вместе пришлось раздеваться, снимать грязную обувь, мыть руки и усаживаться в гостиной - на диванчиках по разные стороны маленького столика.
   - Где Нед? - спросила Ульяна.
   - Умотал к викингам, - ответил я. - Очевидно, добровольно.
   - Вот дурак. - Она покачала головой.
   - Да не то слово. - Я открыл двухлитровую бутылку "Кока-колы" и разлил по стаканам пузырящуюся коричневую жидкость. - А теперь - за меня, любимого!
   - Да не то слово, - хихикнула Ульяна и взяла стакан. - До дна.
   Я отсалютовал ей своим наполненным стеклянным сосудом, и мы через "не хочу", "не могу", через слёзы и жжение в горле разом выпили по двести граммов газировки. Потом закусывали печеньем и ещё полминуты приходили в себя.
   - Ой, я уже, кажется, немного пьяная, - сказала Ульяна и весело рассмеялась.
   - Да уж, - ответил я. - Обычно ты вообще-то немного грустная. Но какое воздействие оказывает на человека эта газированная бурда! А всего-то ингредиентов: вода, сахар, красители, ароматизаторы, консерванты, немного углекислого газа и капелька ортофосфорной кислоты...
   Ульяна собиралась снова засмеяться, но внезапно раздался стук в дверь дома - средней громкости и силы, но довольно осторожный (это я понял по интервалам между ударами).
   - Может, это Нед? - предположила Ульяна. - А кроме него ты ещё кого-нибудь ждёшь?
   - Видишь ли... - промямлил я, но в этот момент в приоткрытую дверь комнату протиснулась знакомая голоса с заострёнными ушами, а в следующую секунду - и всё остальное.
   Я опомнился первым, махнул гостье рукой:
   - О, привет, Даша! Давай к нам! Мы только начали...
   Даша улыбнулась, прошла пару шагов по направлению к нам, но снова растерялась: к кому подсаживаться? Если она выберет Данила, может обидеться Ульяна; а если она сядет к Ульяне, то Данил может почувствовать себя одиноким...
   - Да садись куда хочешь, - угадал я её мысли. - Всё равно припасов хватит на всех.
   Даша помялась ещё полсекунды - и предпочла диванчик, на котором расположилась Ульяна.
   - Привет. Давно не виделись, - сказала та новой гостье, не выказав абсолютно никакого удивления. Увидела эльфийскую внешность Даши и добавила: - Решила сменить имидж? Тебе идёт.
   - Спасибо, - ответила Даша, - но...
   - Даша - такой же драконник, как и мы, - сказал я. - Просто незарегистрированный.
   - А так бывает? - подняла бровь Ульяна и удивлённо посмотрела на свою соседку по дивану.
   Даша охотно рассказала ей свою историю. А пока она говорила, я сидел, откинувшись на спинку диванчика, и потягивал "Кока-колу", а когда моя стеклянная ёмкость опустела, я кое о чём вспомнил. И Даша, закончив рассказ, увидела на столе перед собой полный стакан газировки и тарелочку, на которую я положил "всего понемножку" из того, что было в пределах видимости.
   - Ммм!.. - произнесла она, уважительно и благодарно глянула на меня, отпила немного колы и захрустела печеньем. Потом спохватилась: - Да, кстати, с днём рождения.
   - Поздравляю, - равнодушно откликнулась Ульяна, которой, похоже, уже ничего не было интересно.
   - И у меня для тебя есть маленький подарок... - Даша метнулась в коридор и притащила в комнату здоровенную сумку. - Вот. Это тебе.
   Я прикинул размеры сумки. Чуть больше полуметра в длину, толщина и высота примерно одинаковы. Значит...
   - Яйцо Сказочного дракона? - спросил я. Даша кивнула. - Какого, если не секрет?
   - Синего.
   В комнате повисла тишина. Мы услышали резкий порыв ветра за окном.
   - А такие существуют? - поинтересовался я.
   - Их мало, - ответила Даша. - Но они есть. Ты их не видел в моей пещере, потому что они в это время охотились в лесу. У меня живут всего лишь два Синих дракона, обоим уже лет по десять (они длиной примерно по семь метров)...
   - И? - Я уже начинал догадываться о происхождении подаренного мне яйца.
   - А сегодня утром (как раз когда я раздумывала, что бы тебе подарить), дракониха из этой пары отложила это самое яйцо. - (Я посмотрел на сумку.) - Ох, чего мне стоило уговорить Синих отдать своё произведение!.. - (Я хихикнул.) - Ничего, скоро они сделают новое.
   - Думаю, мой подарок после такого ты не оценишь, - сказала Ульяна и положила на стол что-то, похожее на небольшую книгу. - Я снимала на драконофон самые яркие моменты из нашей жизни с драконами; к началу декабря у меня накопилось более полусотни фотографий. И я подумала: а почему бы не?.. В общем, от меня тебе - этот фотоальбом с всем содержимым.
   - Огромное вам обеим спасибо, - с чувством произнёс я, взял фотоальбом и раскрыл.
   На первой странице я увидел маленького Ангу, в прыжке расшвыривающего во все стороны осколки скорлупы своего яйца, и собственные руки, готовые подхватить рождающегося дракона. Когда же это было?.. Лишь бы не соврать: тридцать первого мая прошлого года. Надо же - всего восемнадцать с половиной месяцев назад! А кажется, что миновали столетия с той счастливой поры, когда я был положе и наивнее; когда викинги ещё не оправились после грандиозной пьянки по поводу вступления на их престол короля Хенрика Пятого, который правил всего год и умер этим летом; когда я только становился драконником. Было ли тогда лучше, чем сейчас? Не знаю...
   Я перевернул страницу. Вот меня потоком тепла отбрасывает от вырытого колодца с лавой в жилище Огня, и на фотографии я запечатлён с таким удивлённым видом... Нет, просмотр старых снимков можно отложить на потом: сейчас у меня для одного дня слишком много впечатлений.
   Я захлопнул альбом и покачал головой.
   - Ещё раз спасибо. Посмотрю как-нибудь после; воспоминания очень сильные...
   - Понимаю, - кивнула Ульяна. - О, слушай, а сколько сейчас на улице градусов?
   - Минус семь, - ответил я, взглянув на висящий за окном термометр. - А что?
   - Может, положим "подарок" в инкубатор? - Ульяна с интересом покосилась на внушительных размеров сумку с яйцом Синего дракона.
   Я посмотрел на Дашу. Ты пожала плечами:
   - Ну ладно. Делай, что хочешь.
   - Кто пойдёт, кто останется? - спросил я, вставая и беря сумку в руки.
   - Да все пойдём, - сказала Ульяна и тоже встала; Даша - вместе с ней. - Ведь это же ненадолго?
   - А вот даже не знаю, - ответила Даша. - Сказочные драконы, когда сидят в яйце, - холоднокровные создания; яйца некоторое время можно держать на морозе без последствий, но у различных видов драконов это самое время отличается: больше всего у Белых - неделя; а вот насчёт Синих я даже не знаю... Когда дракон вылупляется, его организм автоматически начинает поддерживать температуру в сорок с лишним градусов тепла. Но что пока даже я не берусь прикинуть, - это время, которое должно провести яйцо в инкубаторе до полного созревания. В данном случае, учитывая путь, который проделал мой подарок, и температуру воздуха на улице, предположу, что должно пройти часов десять - двенадцать. Впрочем, я могу и ошибиться, причём в обе стороны.
   - Спасибо за лекцию, - сказал я и перекинул ремень сумки через плечо. - Пошли. Там всё и узнаем.
  
  4
  
   Мы добрались до фермы и потопали по направлению к инкубатору - пню, наполненному сухой травой с электроподогревом.
   - Сколько у тебя живут Сказочные драконы? - спросила Даша, глядя на загон под тентом.
   - Около полугода, - ответил я. - А что?
   - Чем ты их кормишь, что они у тебя такие большие?
   - Растениями, - честно признался я, - которые обычно едят драконы Настоящие. Я вообще не понимаю, как растут Сказочные; у меня они за месяц - полтора вымахали с полуметра до двух, а потом почему-то замедлились...
   - Хм. Тогда я тоже ничего не понимаю, - сказала Даша. - На мясной пище Сказочные драконы растут, как люди: сначала довольно медленно, потом наступает период акселерации, а когда они достигают размеров, характерных для взрослых особей, рост останавливается. Таким образом, за первые три года жизни Сказочный дракон увеличивается до полутора метров, за шесть - до трёх, затем около трёх лет возрастает в основном длина - вот как раз до семи - восьми метров, далее увеличение постепенно замедляется, а дракон в это время обрастает мышцами и жиром. И взрослым он становится примерно в пятнадцать лет. Махлилглу пока что, наверное, семь или восемь.
   - О, - только и сказал я: Настоящие драконы достигали своих максимальных размеров в среднем за два года. - Всё, мы пришли.
   Даша со всех сторон осмотрела пень, потрогала сено, наконец, удовлетворилась, и я положил в углубление полуметровое голубоватое яйцо и включил подогрев.
   - Всё, дело сделано, - прокомментировала Ульяна. - Пошли обратно.
   Вдруг мы услышали странные звуки, доносящиеся из жилища Огня. Казалось, выл какой-то дракон: то ли решил пошутить и напугать нас, то ли ему было по-настоящему плохо.
   Разгадка пришла в следующую же секунду. Перед нами материализовался Аркон, дракон Лавы, и с выражением страза на своей плоской морже прорычал:
   - Ангу...
   Я всё понял.
   - Бякт! - приказал я дракону (вообще-то это слово значило "двигаться", но в данном контексте переводилось не иначе, как: "Беги!") и, махнув девочкам рукой, помчался к жилищу Огня. Ульяна и Даша сообразили, что всё серьёзно, и рванули следом за мной. Аркон молча поспешил за нами.
   Да, с Ангу всё действительно было плохо. Он корчился в судорогах на полу жилища, а изо рта у него капало что-то белое и пузырящееся. В "беседке" он был один: Аркон подпрыгивал на снегу за нашими спинами, а ещё один их сосед - Берти, дракон Дыма, похожий на фиолетового динозавра, - вообще на всякий случай отполз метров на пять от жилища.
   Я ещё на бегу вытащил из кармана куртки перчатки и надел их. Когда добежал до нужной "беседки", то - присел рядом с Ангу и стал его обследовать. Ульяна и Даша держали страдающую рептилию - тоже в перчатках, потому что нормальная температура тела Огненного дракона превышала девяносто градусов по Цельсию; сейчас, наверное, в Ангу было сто.
   Так... Пульс - примерно сто пятьдесят, зрачки сильно сужены... больше ничего не понятно... кроме того, что дракону реально плохо!!!
   - Может, это эпилепсия? - предположила Даша.
   - Как бы...
   Я не успел договорить: Ангу вдруг невероятно сильно дёрнулся, высвободившись из нашего захвата, и вихрем понёсся по ферме, рыча, плюясь и завывая. Драконы разбегались врассыпную.
   Я понял, что надо срочно спасать ситуацию. Махнул рукой Ульяне и Даше: мол, держитесь в стороне; проследил глазами путь Ангу по ферме и встал прямо у него на дороге.
   Рычание стало ещё более громким, я бы даже сказал - угрожающим. Я развёл руки и ноги в стороны, стараясь занимать как можно больше места, и крепко схватил дракона за рога. Сказал, глядя в искажённую нездоровой яростью морду:
   - Прости, Ангу. Это для твоего же блага.
   И коротко врезал коленом ему под дых. А когда дракон изумлённо замер с раскрытой пастью, силясь сделать вдох, я добавил ему ещё и по шее, - чтобы вырубить. Пусть лучше поспит, пока мы будем думать, что же с ним такое приключилось.
   Ульяна и Даша подбежали ко мне.
   - По-моему, надо взять у дракона все необходимые анализы, - сказала последняя эльфийка, - чтобы понять, что именно не так...
   - Ты уверена? У Настоящих драконов всё совсем не так, как у Сказочных, - возразил я. - Как ты поймёшь, где проблема?
   - По симптомам это, скорее всего, бешенство, - проговорила Ульяна, с опаской глядя на Ангу, валяющегося в луже воды из растопленного его жаром снега. - Так что дополнительно надо проследить, чтобы он никого не укусил.
   - Короче, дракона надо изолировать, - заключил я. - Только где? Так, чтобы он вообще наружу не мог выбраться...
   - В нашем убежище!
   - Точно!
   - Вы о чём? - не поняла Даша.
   - Ещё поймёшь. - У меня не было времени на объяснения. - Кажется, ты что-то говорила про анализы...
   - Да, точно! - спохватилась она. - Я туда и обратно! Ждите минут через пятнадцать! Я быстро!..
   И она кинулась к большому тёмному пятну, вокруг которого носились мои Сказочные драконы, и я понял, что это её Чёрный Махлилгл. Да, похоже, и он нашёл друзей у меня на ферме.
   А мы с Ульяной потащили бессознательно сопротивляющегося Ангу (тяжёлый, однако, - килограммов тридцать, наверное) ко входу в мой домик.
  
  5
  
   Даша действительно вернулась минут через пятнадцать. Когда она опустилась на Махлилгле прямо перед нашими домами, мы стояли у дверей и смотрели на неё.
   - Всё здесь, - сказала она, похлопав по висящему у неё на поясе маленькому несессеру. - А где дракон?
   - Пошли, проведу, - ответила Ульяна и открыла дверь своего домика.
   Они зашли; я, помедлив немного, отправился следом за ними.
  
  6
  
   Мы втроём стояли, образуя круг, в просторном помещении с голыми стенами, которое заливал яркий свет диодных ламп. Между нами, в центре комнаты, на полу лежал Ангу, изредка всхрапывая и вздрагивая в своём беспокойном сне.
   - Итак, что мы имеем? - спросил я, как бы желая услышать результаты обследования дракона.
   Даша вздохнула и стала перечислять:
   - Температура тела - девяносто восемь градусов, давление крови - сто шестьдесят на сто десять, частота дыхательных движений - более сорока... Нет, вот это, по-моему, нам не поможет. Надо сделать анализ крови (пробу я уже взяла), тогда можно будет сказать что-нибудь точно.
   - Ты говоришь, как самый обычный врач, - заметила Ульяна.
   - Но ведь это же правда!
   - Не надо спорить, - сказал я. - Не те сейчас обстоятельства. Даша, если что, у меня есть кое-какое оборудование...
   - У меня оно тоже есть, - улыбнулась она, - там, в пещере. За моей комнатой есть ещё одна, в ней всё и хранится.
   - Тебе понадобится помощь?
   - Да, наверное. Сама я, думаю, не смогу нормально сделать анализ.
   - Полетим к тебе? - спросил я.
   - Ну ладно, - ответила Даша. - Ульяна, ты с нами?
   - Нет-нет-нет-нет-нет! - Ульяна даже приподняла руки, как бы закрываясь от нас. - Я в химии вообще ничего не смыслю, на меня вы можете не рассчитывать.
   - Хорошо, - сказал я. - Значит, полетим вдвоём. Твой Махлилгл выдержит ещё одну адскую гонку? Нет, две? Мне же ещё и обратно лететь... Ой, тогда - три: ему тогда тоже надо будет возвращаться...
   - Выдержит, - ответила Даша. - Он у меня сильный.
   - Вот и отлично. Пошли. Ульяна, побудь тогда, пожалуйста, здесь. Позвонишь мне, когда Ангу проснётся, если меня к тому времени здесь не будет. В случае, если дракон станет вести себя неадекватно, - разрешаю тебе его вырубить; а если не сможешь, то - выбежать отсюда и крепко запереть дверь. Ангу её не сломает и, надеюсь, не расплавит, - она титановая...
   Мы с Дашей вышли из убежища и направились к выходу из дома. Ульяна присела на пол рядом с драконом и закрыла глаза. Как же ей всё надоело...
  
  7
  
   - Ничего не понимаю! - воскликнул я и отвернулся от микроскопа, в который разглядывал кровь Ангу.
   - Зато мне кое-что уже ясно, - ответила Даша и настрочила новую порцию заметок на моём драконофоне. - Количество эритроцитов и тромбоцитов, если верить Д-нету, в норме, но лейкоцитов в десять раз больше, чем нужно. Ты помнишь, чем вызывается бешенство?
   - Нейротропным вирусом.
   - А как лечится у людей?
   - Большими количествами омнопона и аминазина.
   - Но дракону вся эта химия вряд ли поможет... А где он вообще мог подхватить болезнь?
   - Ну... В ночь на тридцатое ноября мы с Ульяной сбегали из лаборатории викингов... и Ангу был с нами, когда мы сражались в зале исследований!
   - Ничего себе инкубационный период, - сказала Даша. - Хотя... у драконов ещё, очевидно, не регистрировались случаи заболевания это гадостью, и если нам не повезёт, Ангу своим скальпом откроет печальную статистику.
   - Типун тебе на язык и пулю в голову!.. Нет. У нас всё должно получиться! Должно, говорю тебе!
   - А если прокипятить кровь Ангу, то вирус (или что там было) погибнет? - спросила Даша, занятая своими мыслями.
   - Может быть. Я вот не помню точно: вирусы разрушаются при высокой или, наоборот, при низкой температуре?.. Ладно, попробуем прокипятить, а потом - впрыснуть обратно дракону. А ну-ка... Где тут у нас спиртовка?..
  
  8
  
   Беспилотник пролетал над лесом. Вроде ничего подозрительного видно не было.
   Из пещеры выбежал кто-то. Камеры передала только размытый чёрный силуэт, плохо видимый в темноте. Оператор включил подсветку и увеличил изображение.
   Ему стоило большого руда снова отыскать замеченную им фигуру, потому что та уже неслась прочь на скорости сто километров в час. Оператор удивился и погнал квадрокоптер следом.
   Мощности двигателя не хватало: беспилотник отставал. Оператор скрипнул зубами и включил увеличение на максимум.
   Мелькнула картинка: два разнополых подростка верхом на большом чёрном драконе, - и унеслась, уступив место ночному мраку.
   Оператор улыбнулся в длинную светлую бороду и направил беспилотник к загадочной пещере.
  
  9
  
   - Привезли? - спросила Ульяна, отходя от Ангу, когда мы вошли в убежище. - А то о уже начинал выражать своё недовольство, и мне пришлось его... э-э-э... нокаутировать.
   - Да привезли, не беспокойся, - ответил я, а Даша вытащила из кармана и зажала двумя пальцами пробирку с алой жидкостью, на вид похожей на томатный сок.
   Она достала шприц, наполнила его этой жидкостью, пробирку отдала мне, чтобы потом положить в несессер, рукой в перчатке (чтобы ре обжечься) пошарила по телу дракона, чтобы найти вену, наконец, нашла нужное место, под углом воткнула шприц в кожу и с силой надавила на поршень. Шприц опустел, а Ангу слабо дёрнулся, но не очнулся.
   - Ну и, - спросила Ульяна. - Скоро ли будет эффект?
   - Не знаю, - ответила Даша, и в её голосе была лишь бесконечная усталость. - Думаю, надо подождать до утра. Если мы нашли нужный препарат, то дракон выздоровеет через несколько дней. Если же мы ошиблись, то на поиск верного решения у нас будет не больше двух дней.
   - Главное, что время ещё будет, - сказал я и посмотрел на часы. - Слушайте, а ведь уже полвторого ночи. Что будем делать? Праздновать дальше мой день рождения или - по домам?
   - Данил, ты же сам понимаешь, что нам всем надо отдохнуть, - сказала Ульяна и зевнула. - Я пошла. До завтра.
   И она покинула убежище через дверь, соединяющую его с подвалом её дома.
   - А ты? - обратился я к Даше. - Тоже уходишь?
   Она устало кивнула.
   - А хочешь, у меня оставайся!
   - Спасибо, но нет, - улыбнулась Даша. - Не могу: драконы беспокоятся.
   - А-а. Тогда ладно. Пока.
   - Пока.
   Я остался один.
   Посидел пару минут на полу рядом со спящим драконом, потом подумал кое о чём, встал и пошёл на улицу, чтобы принести в убежище осенников.
   Если всё получится и Ангу пойдёт на поправку, то на следующее же утро он захочет есть.
  
  10
  
   Беспилотник вылетел из пещеры.
   Он успел передать больше гигабайта информации в форме видео, и весь этот пакет данных был принят оператором на большой компьютер замка Хлур и сохранён на флешку.
   Квадрокоптер заснял огромное скопление странных существ, немного похожих на драконов, которых разводят подданные короля Таре Первого. Вот только викингам эти существа известны не были.
   И оператор был одновременно и удивлён, и обрадован (будет что показать монарху), и озабочен (как же их использовать на благо Королевства?!). А ещё он знал, что это всё не его дело.
   И должен он отправить видеозапись на личный компьютер короля, а потом - забыть всё, что видел.
  
   Опасность оператор заметил слишком поздно.
   Рядом с беспилотником очутилось вдруг ещё одно такое существо - чёрного цвета (а в пещере, кажется, был представлен весь спектр), и на спине этого... хм... дракона... сидел человек!
   Дракон взмахнул крыльями, послышался негромкий удар (одно крыло задело квадрокоптер), изображение сделалось нечётким, размытым, завертелось и, в конце концов, пропало.
   Викинг кое-что по этому поводу подумал. И ещё кое-что. Очень громко подумал. Даже, наверное, очень громко сказал.
   На экране появилась надпись: "Видеозапись сохранена". Оператор быстро настучал (в смысле - на клавиатуре компьютера) короткое послание королю, "прикрепил" к нему (то есть - к посланию) видео и нажал кнопку "Отправить".
   Всё. Больше его это не касается.
   А запись надо поместить в электронный архив, удалив после этого с компьютера.
   На всякий случай.
  
  11
  
   - Ну что, Ангу? - спросил я, входя в убежище и освобождая дракона ото сна. - Доброе утро. Аха-ган, так сказать.
   - Аха-ган, - через силу прошептал Ангу. - Нямка. Ик шас-до ням-ртх. - И показал глазами на горку осенников в углу комнаты.
   - Ну что с тобой делать, страдалец, - вздохнул я и придвинул еду к больному созданию, которое, однако, уже не выглядело ненормальным и вело себя, как и подобает воспитанному дракону Огня, конечно же, с поправкой на недомогание.
   У меня в кармане зазвонил драконофон.
   - Алло, Ульяна?
   - Привет, Данил. Ко мне только что прилетела Даша. Она говорит, что, кажется, сбила чей-то беспилотник.
  
  
  Глава 17
  ТРИ ДИВЕРСИИ
  
  1
  
   Совещание у короля было назначено на десять часов утра девятнадцатого декабря. Таре Первый, когда объявлял об этом, акцентировал внимание на том, что это очень важно - как для него самого и всех приглашённых, так и для Королевства в целом.
   И люди, входившие в конференц-зал замка Хлур, мысленно спрашивали об одном и том же: что такое узнал король, что может иметь значение для их тайного государства?
   Вскоре они получили ответ на свой невысказанный вопрос.
   Заседание Королевского Совета началось с того, что монарх поприветствовал всех пришедших, попросил сесть, а когда места вокруг большого круглого стола были заняты, сказал:
   - Ночью я получил странное электронное письмо, в которое была вложена видеозапись. Я сделал, скажем так, её "реферат", то есть выбрал наиболее интересные фрагменты, которые сейчас вам и продемонстрирую.
   Все зашептались. Умел молодой король заинтриговать аудиторию.
   Таре Первый нажал кнопку на пульте, включился проектор, а на экране на стене помещения, которое было чуть больше, чем требовалось, появилось изображение.
   "Реферат" длился минут десять, но этого времени хватило, чтобы передать всю самую важную информацию, так сказать, в цвете и движении.
   Члены Совета увидели большую пещеру, в которой жили необычные создания, доселе им неизвестные; но это точно были драконы, пусть и отличающиеся от тех, которых присутствующие замечали в Королевстве.
   Когда воспроизведение записи закончилось, монарх, не давая приглашённым опомниться, заговорил вновь:
   - Я проанализировал новости из Федерации драконников за последние месяцы и пришёл к выводу, что беспилотник, проводивший плановую разведку, заснял всё ещё считаются опасными и непредсказуемыми, так что драконники пока не начали широко их использовать в своих целях. А почему бы нам не начать это первыми?
   На осознание всего сказанного королём у присутствующих ушло секунд двадцать, не меньше, и только потом они обратили внимание на вопрос, прозвучавший в самом конце.
   - Вы полагаете, что это возможно? - спросил Юлиус Бергер, военный министр Королевства, семидесятилетний старик.
   - Почему бы и нет? - ответил Таре Первый, которому ещё не было и тридцати, а потому он был одержим авантюрными планами. - Сумели же мы когда-то приручить драконов Настоящих...
   - Приручить? - Мартин Асмундсен, лысый начальник департамента специальных исследований пятидесяти двух лет от роду, презрительно фыркнул. Король поморщился, но и только (он был за демократию, но не до такой же степени!..). - Нет, "приручить" - нееврное слово. Скорее, мы их поработили...
   - От жонглирования определениями суть не меняется, - проворчал Бергер и поудобнее устроился на стуле с высокой спинкой. - Да вы что, не видели, что ли, как живут драконы в Королевстве?! Еды три килограмма в сутки на рыло, ежедневный восьмичасовой сон и всего лишь шесть часов работы на благо страны! А говорите - "поработили"...
   Король поднял руку, и наступила тишина.
   - Давайте вернёмся к основной теме разговора, - предложил он. - Как вы уже, наверное, поняли, Сказочные драконы могут стать козырем в наших руках. Но надо их переманить на нашу сторону. Как это сделать?
   - Поговорить с ними?..
   - Очень важная деталь: умственное развитие у этих существ, как у обыкновенных ящериц, весьма низкое. Своего языка у них нет. А у драконов Настоящих вы до сих пор речь не расшифровали!
   Это был упрёк конкретно Асмундсену. "Яйцеголовый" смущённо кашлянул и принялся протирать стёкла своих маленьких и оттого почти незаметных очков.
   - Ладно, подумаете об этом позже... Сейчас меня волнует другое... - Король побарабанил пальцами по гладкой поверхности стола. - Слыхали известия из Стокгольма? - Все присутствующие дружно покачали головами. - Двое пятнадцатилетних драконников получили Нобелевку как раз за изучение Сказочных драконов! - По залу прокатился шёпот изумления. - Не знаю, как им удалось исследовать тех, но факт остаётся фактом: Сказочными могут воспользоваться и драконники! А знаете что? Беспилотник, который заснял пещеру и её обитателей, был сбит крылом Сказочного дракона, на котором сидел человек! Только вот непонятно: это кто-то из тех двоих, или вмешался кто-то третий?.. Короче, оставим эту тему. Есть куда как более важное дело. - В зале воцарилось безмолвие. - У нас появился Кристалл, - король вытащил из-за воротника рубашки золотую цепочку с фиолетовым камнем, на вид - аметистом, если не считать белой искорки в центре, - но я не уверен, что он волшебный, как о нём говорят. По имеющимся сведениям, два драконника (не исключено, что те самые нобелевские лауреаты) ведут против нас необъявленную войну с целью выкрасть Кристалл. Я считаю, что им надо ответить, объявив эту войну! - Никакой реакции у присутствующих. - Нам понадобится много бойцов-людей и, что важнее всего, драконов. Но наши силы подорваны событиями второй половины прошлого и начала текущего года. Если армию викингов я ещё могу выставить, то с драконами, как ни крути, выходит туговато. Есть идеи?
   Поднял руку Герхард Штинк, председатель комиссии по связям с драконниками, ровесник и пресс-секретарь короля, высокий мужчина с русыми волосами и ясным взглядом голубых глаз. Его организация была создана всего три месяца назад, а он сам, выдернутый из обычной жизни планеты Земля и прельщённый хорошей зарплатой, пустяковой работой и открывающимися перспективами, теперь старался оправдывать проявляемое к нему доверие.
   - Слушаю, - кивнул Таре Первый. Углы его рта тронула неуловимая улыбка. Он явно симпатизировал этому человеку.
   - Драконники держат на фермах лишь около шестидесяти процентов своих драконов, - сказал Штинк. - Оставшиеся сорок процентов содержатся в заповедниках, разбросанных по всему миру. Мы могли бы позаимствовать драконов оттуда...
   - Отлично! - воскликнул король. - А нельзя ли привести какие-нибудь конкретные цифры?
   Герхард Штинк прокашлялся и встал.
   - Всего в заповедниках сосредоточены примерно три тысячи драконов. Из них на территории Евразии - около восьми сотен особей.
   - А в России? - спросил монарх.
   - Около трёхсот.
   - Хорошо! Если мы опустошим хотя бы половину российских заповедников, у нас появится шанс на победу в грядущей войне. Спасибо, герр Штинк, садитесь. Вы нам очень помогли.
   - Рад стараться.
   - Бергер, можно ли будет в ближайшие дни организовать налёты на пару-тройку заповедников?
   - Нет ничего проще - проворчал главнокомандующий.
   - Отлично. Займитесь этим. Штинк даст все нужные координаты. Так, с этим покончено... Остался один немаловажный вопрос. Драконники обычно летают на своих драконах, в крайнем случае - ездят на них по земле. Но так они могут привлечь внимание обычных людей. Значит, чтобы передвигаться открыто, они должны быть уверены, что их точно не заметят. Но такое обеспечить очень и очень трудно, поэтому у них должна быть секретная транспортная сеть. Вопрос: есть ли у них эта сеть и можем ли мы ею воспользоваться?
   - Есть, - ответил Штинк. - После того, как позапозавчера двое наших агентов доставили к нам одного религиозного драконника, я послал на его ферму исследовательскую группу, которая обнаружила вход в подземный туннель, вероятно, весьма большой протяжённости, который, очевидно, связывает фермы наподобие метро. И там нет особой защиты, так что...
   - Великолепно! - крикнул король. - Значит, скоро можно начинать войну! Дело за малым: добудьте драконов, слышите, Бергер? Это очень важно! Итак, все вопросы решены, всем спасибо, все свободны.
   Вскоре зал опустел. Король подошёл к двери последним, вдруг остановился, пошарил за воротником, выудил оттуда Кристалл, подержал на ладони, неодобрительно рассматривая, наконец, покачал головой, убрал камень на цепочке обратно и вышел, плотно закрыв за собой дверь.
  
  2
  
   Мы стояли над обломками сбитого Дашей квадрокоптера. Было утро; солнце скрывалось за ковром туч; драконы вылетали из пещеры по своим делам и залетали обратно, закончив; некоторые сжимали в лапах добычу.
   А мы стояли рядом с пещерой и думали.
   - Какая-нибудь маркировка есть? - спросила Ульяна. - Хотя бы поймём, где изготовлен беспилотник...
   - Снаружи - нет, - ответила Даша. - А внутри я не рассматривала...
   - Тогда это сделаю я, - сказал я и присел на снег.
   - Ну и? - спросили меня через минуту.
   Вместо ответа я поднял вверх один из осколков - так, чтобы Ульяна и Даша увидели очень интересный рисунок.
   - Волк, побеждающий дракона... - прошептала Ульяна. - Только без цвета и в рельефе. Получается, беспилотник принадлежит... викингам?
   Я кивнул.
   - И по-моему, Даша, он много чего успел заснять и отправить, прежде чем ты его сбила...
   - Сказочные драконы! - воскликнула Даша.
   - Именно, - подтвердил я. - Уже ни для кого не секрет, что викинги готовят войну против нашей Федерации. И если они овладеют Сказочными...
   - Только не это!
   - Так что, Даша, готовься к тому, что в твою нору пожалуют бородатые воины в рогатых шлемах и с автоматами. И это может произойти очень скоро.
  
  3
  
   Дашин дракон доставил нас обратно - на мою ферму. Ещё не долетев до места, я услышал рычание Сказочных драконов, сгрудившихся вокруг инкубатора, - как мне показалось, заинтересованное, что ли.
   Я спрыгнул с Махлилгла, когда о земли оставалось около метра, а до фермы - примерно тридцать, и побежал к столпотворению. Ульяна припустила за мной, ничего не понимая. Дракон, на котором мы летели, удивлённо фыркнул, развернулся и понёсся к родной пещере.
   Причину столь явного интереса Сказочных драконов я понял почти сразу же: голубоватое яйцо собиралось расколоться. Пока оно ещё было цело, но уже накренилось по сравнению с изначальным положением в углублении, и оттуда доносилось негромкое, но настойчивое постукивание, как будто дракон боялся вылезать из яйца и пытался предварительно получить представление об окружающем мире.
   Мы успели как раз вовремя: один особенно мощный удар буквально снёс верхнюю половину яйца, и оттуда показалась маленькая голова, затянутая в блестящую синюю кожу, как у этих... из фильма "Аватар".
   У меня мелькнула безумная мысль, что сейчас вот это создании выпрямится, не вылезая из яйца, во весь свой небольшой рост и скажет, как Лунтик: "Я родился!" - а потом свалится отсюда в просторы космоса; но так не случилось.
   Дракончик попытался вылезти наружу, но накренил яйцо ещё сильнее и в итоге кувыркнулся, приземлившись на снег, а остававшаяся целой скорлупа упала ему на голову.
   Мы с Ульяной посмеялись несколько секунд, а потом решили помочь новому обитателю моей фермы.
   Я приподнял скорлупу, и в этот момент из-под неё на меня уставились два больших ярко-зелёных глаза. Уставились как-то гипнотически, но в них почудилось мне выражение бесконечноё преданности.
   От неожиданности я отшатнулся и случайно сел - нет, не на землю, а на остатки яйца, которые от мгновенного испуга выронил. Не очень приятное ощущение, надо сказать. Повторять не рекомендую.
   В это время Ульяна взяла полуметрового дракончика на руки. Внимательно осмотрела и удивлённо воскликнула:
   - Эй, Данил, смотри, это же девочка!
   Я уже отошёл от потрясения и теперь сам уставился на существо, которое она держала в руках. Да, я и забыл, что у Сказочных драконов два пола, которые свойственны почти всему живому на Земле, кроме как драконам Настоящим и ещё Особым, которые вообще-то от тех и произошли, к чему я когда-то приложил, если так можно выразиться, руку.
   - И в самом деле... - пробормотал я, но быстро опомнился, встал и сказал: - Ладно, без разницы, кто там родился; главное, что нам (а точнее, мне) теперь надо будет кормить дракона, защищать (если возникнет необходимость) от ушедших вперёд в развитии сородичей и приучать летать к грядке. Отнеси, пожалуйста... хм.. это существо в загон, а я пока пойду, выращу немного еды.
   - А имя? - спросила Ульяна, не двигаясь с места. - Как мы её назовём?
   Я на секунду задумался, подбирая ассоциации к синему цвету кожи дракончика, наклонился вперёд, так что мои глаза оказались на одном уровне с гипнотическими зелёными кругами, и сказал, обращаясь к странному созданию:
   - А давай-ка я придумаю тебе имя позже. Пошли, Ульяна. Теперь нам точно есть чем заняться...
  
  4
  
   Маленький Магнитный дракончик проснулся и сразу почуял неладное.
   Только открыв глаза, он понял, что ещё ночь, и хотел заснуть снова, но увидел, что пещера пуста: родители, ещё четверо взрослых и двое старших сверстников, очевидно, вышли по делам. Но все вместе - и ночью?! Это было, мягко говоря, странно. Маленький Магнитный дракончик решил проверить, куда они пошли и зачем.
   Он слез со своей хвойной подстилки и на небольших, но сильных задних лапах побежал к дыре в одном из концов пещеры - выходу наружу.
   Ему не разрешали пока ходить туда (ну, кроме как по действительно важным делам), - главным образом потому, что вход в пещеру располагался в шести его полуметровых ростах над землёй, но сейчас ему казалось, что этим очень важным правилом можно пренебречь. Правда, если всё окажется в норме, то его могут оставить без завтрака, но он знал, что в таком случае за обедом он съесть столько осенников, сколько захочет, из той кучи, которую взрослые притащат в жилище.
   Он подбежал к краю пещеры и остановился, поражённый открывшейся его взору картиной.
   Все остальные обитатели логова находились внизу, около грядки осенников, и отбивались от странных существ с светлой кожей, четырьмя конечностями, в двух из которых они держали какие-то чёрные штуки, и со странными железными штуками с рогами на головах, - впрочем, без особого успеха. "Пришельцев" было всего пять, но они ударяли этими чёрными штуками драконов по голове, и те теряли сознание. Из восьми были повержены уже шесть; всё ещё сопротивлялись только родители маленького дракончика.
   Один из них обернулся, вскинув свой холодный светло-сине-сероватый лоб в форме буквы "V", удивлённо вскрикнул, увидев малыша, выглядывающего из пещеры, и, продолжая отбиваться, проорал на Д-языке:
   - Майкл! Сиди внутри и не высовывайся!
   Прокричал и тут же был оглушён и брошен в заднее отделение странного летательного аппарата с длинным хвостом, на конце которого вращался один из двух винтов (второй, куда большего размера, находился на крыше) и который вообще-то (Майкл об этом не знал) назывался "вертолёт".
   Дракончик отшатнулся, исполняя указание родителя, но его успели заметить.
   Вырубив всех Магнитных драконов и побросав их внутрь, викинги (а это были именно они) запрыгнули в среднее отделение летательного аппарата и, не закрывая двери, поднялись ко входу в пещеру.
   Двое выпрыгнули из вертолёта на каменный пол; видимо, они считали, что маленький дракончик серьёзной опасности не представляет.
   Они немного ошибались.
   Ведь дракончик был Магнитным.
   Ещё когда враги находились в поднимающемся вертолёте, он начал действовать. К нему идея пришла практически сразу, в отличие от его родителей и прочих знакомых: надо просто лишить этих странных высоких существ их оружия - тех чёрных, судя по всему, металлических штук.
   И когда двое вступили в пещеру, они почувствовали, что им всё труднее держать в руках автоматы, как будто их оружие притягивалось неведомой силой. И поняли, что происходит, они слишком поздно.
   Автоматы выскользнули из их пальцев и понеслись по воздуху в дальний конец пещеры, оттуда решительно и напряжённо смотрела пара больших зелёных глаз.
   Разумеется, это был Майкл.
   Он схватил автоматы передними лапами и, всё ещё не осознавая, что конкретно он делает, нажал сильными указательными пальцами на какие-то почти не изогнутые крючки...
   - Ложись! - закричал один викинг, падая на пол пещеры.
   Второй попытался было повторить его движение, но не успел.
   Движущиеся со скоростью звука маленькие куски металла пронзили тело воина, его отбросило назад и в сторону; его напарник метнулся вперёд, к Майклу, стремясь отобрать у него оружие, но не тут-то было.
   Дракончик всё ещё держал пальцы на спусковых крючках.
   Последние пули разорвали голову и живот викинга, и всё, что от него осталось, рухнуло в паре метров от забившегося в угол Майкла.
   В пещеру уже вбегало подкрепление. Затрещали несмелые выстрелы, - был же приказ: брать живьём! Но викинги, похоже, теперь были готовы на всё.
   Понимая это, дракончик отшвырнул бесполезные теперь железяки, рванулся к выходу - навстречу автоматчикам, сбил одного из них с ног, боднув в грудь концами своего клиновидного лба, и мимо ошарашенных воинов метнулся к дыре, ведущей наружу.
   Опомнившись, викинги развернулись и бросились вслед за дракончиком, надеясь, что он окажется таким же глупым, как и его родственники, и сам запрыгнет в заднее отделение вертолёта, который сейчас загораживал выход из пещеры.
   Вот только Майкл был умнее, чем они думали.
   Он не стал прыгать в вертолёт или бросаться на винт, чтобы покончить с собой; он проскочил между хвостом летательного аппарата и полом пещеры, скатился вниз по склону, лапы его увязли в грядке осенников, он выбрался из грязи и побежал прочь.
   Но не убежал.
   Викинги повторили его трюк и, растоптав остатки драконьей еды на грядке и измазав обувь в чём-то коричневом, бросились вдогонку. А один из них, когда расстояние сократилось до минимума, швырнул в голову дракончику свой автомат.
   Больше Майкл ничего не помнил.
  
   А вертолётов вообще-то было восемь. И в каждом находилось по пять викингов, и все они делали примерно одно и то же.
  
  5
  
   А в это время...
  
   Даша Алексеева проснулась и сразу почуяла неладное.
   Повернулась на кровати, посмотрела через дыру в стене, служившую дверью, в коридор и увидела свет. Но это был не дневной свет, который лился бы сквозь развороченный торец коридора, а мягкое жёлтое сияние ламп с горящей драконьей кислотой: Даша не стала их тушить на ночь, потому что кислоты у драконов всегда достаточно, а вот бензин в зажигалке не бесконечный. Поэтому туннель за логовом, где она жила, был освещён круглые сутки уже четыре дня подряд.
   Сейчас огоньки светильников беспокойно мерцали, подрагивая на концах фитилей. В пещере что-то происходило.
   Поняв это, Даша немного испугалась. Поняв, что испугалась, - взяла себя в руки. Сказала себе: "Спокойствие, только спокойствие!" - оделась и побежала по туннелю в логово.
   В гигантской пещере было на первый взгляд совсем пусто. Куда подевались огромные взрослые драконы? Даша пересчитала взглядом небольших дракончиков, спящих у стен, и с облегчением выдохнула: весь молодняк был на месте.
   Но где же взрослые? В этот момент снаружи донёсся какой-то шум. И Даша побежала к выходу.
   Поднялась на "лифте", выскочила на жгучий ночной холод...
   И увидела эпическое сражение между её Сказочными драконами и людьми на вертолётах с различного рода оружием.
   Воздух прорезали струи пламени, ливни кислоты, молнии, клубы синего и чёрного дыма, кружились ледяные смерчи, и всем этим драконьим атакам отвечали автоматные и пулемётные очереди, гулкие выстрелы гранатомётов и ПЗРК, по счастью, пока не очень меткие: викинги не ожидали, что драконов будет так много и что все они окажут такое яростное сопротивление.
   Чёрная тень пошевелилась у входа, расправляя крылья; Даша поняла, что это Махлилгл, вскочила на него и ринулась в бой...
   Она выбрала для себя вертолёт, покружилась на драконе около него, разозлив тем самым пилота и стрелков, недовольных тем, что не могут попасть в рептилию. А потом Махлилгл по команде Даши выпустил из носа такое большое и густое облако дыма, что вертолёт полностью скрылся за чёрной пеленой. И увидевший это Зелёный дракон по имени Кнокс вместе со струёй синего газа выпустил молнию силой не менее чем в полмиллиона ампер.
   Вертолёт в буквальном смысле слова взорвался: части обшивки, детали двигателя, куски тел викингов разлетелись во все стороны, в том числе вверх и вниз. Даша успела отлететь на безопасное расстояние, поэтому её и Махлилгла не задело.
   И тут она увидела, что вертолётов осталось ещё пят, и по тому, как они надвигались на неё и её дракона, можно было догадаться, что они имели отнюдь не миролюбивые намерения.
   Даша вздохнула и лёгким движением пальцев приказала Махлилглу подниматься выше...
  
   Когда последний вертолёт был уничтожен превосходящими силами противника, Даша отдышалась и вдруг обессилено привалилась к мощной шее дракона. Махлилгл всё сразу понял, аккуратно перенёс хозяйку в пещеру, осторожно взял передней лапой и поставил у входа в туннель, куда его конечность не пролезла бы.
   Даша вяло улыбнулась дракону, на ватных ногах прошла по коридору до своей "комнаты", там плюхнулась на кровать и провалилась в безбрежный океан сновидений...
  
  6
  
   Утром двадцатого декабря я сидел у себя, пил кофе и слушал новости.
   - Тревожные известия из Валдайского драконьего заповедника, - прозвучало очередное сообщение. - При плановом обходе территории обнаружилось, что в неизвестном направлении исчезли шестьдесят драконов восьми разновидностей, в том числе самая большая в России колония Магнитных драконов. А всего в заповеднике было шестьдесят три особи девяти различных видов, что не может не наводить на мысль, что всё это кем-то подстроено. Убедительным доказательством диверсионного характера происшествия могут служить два трупа в кожаных куртках и рогатых шлемах, с автоматами Калашникова модели АК-117, - очевидно, агенты Королевства викингов. Пресс-секретарь короля Герхард Штинк начисто отрицает возможность того, что к данной операции были привлечены силы викингов, но правда ли это, или же Королевство действительно стало опустошать наши заповедники, - покажет время.
   "Хм, серьёзно", - подумал я. Пока всё это происходило где-то там и меня не касалось.но на кое-какие мысли всё же наводило.
   Зазвонил драконофон. Пытаясь преодолеть дурное предчувствие, я взял трубку.
   - Да?
   - Привет, Данил. Это Ульяна. Даша только что прилетела ко мне и сообщила, что ночью отбивала нападение викингов.
   - Ага, как я и предполагал...
   - Представляешь, они пригнали к её пещере сразу шесть вертолётов!
   - У, серьёзно... Ты сейчас смотрела новости?
   - Да в Д-нете на каждой электронной странице висит напоминание! Викинги вконец обнаглели...
   - Знаешь, что это означает? Они усиливаются перед большой войной. Очевидно, и без Кристалла не обошлось...
   - Вот этого мы не знаем. Не стоит делать поспешных выводов...
   - Сам знаю. Ты посмотри, а! Две диверсии за одну ночь! И нам надо...
   - Что?
   - Дать симметричный ответ.
   - Это как? Устроить два теракта на стратегических объектах викингов? Учти, мы не сможем находиться в двух местах одновременно...
   - Нет, - мы сделаем что-нибудь одно, но - двойной силы. И у меня даже есть идея. Извини, вынужден прервать контакт, ибо собираюсь позвонить Вилле.
  
  7
  
   Вилле Аалтонен был рад, что я с ним связался. За первую минуту нашего разговора он сказал около четырёхсот слов, из которых следовало, что он, во-первых, очень благодарен мне за то, что я помог ему занять место в жизни, во-вторых, весьма доволен своей судьбой, в-третьих, к его ферме подвели наконец-то "метро"; ну, и так далее... Закончилось его высказывание на "в-двадцать-пятых", когда он остановился, чтобы подумать, что сказать дальше, но так и не придумал, и я поспешил воспользоваться паузой в его речи, которая (в смысле - речь) больше походила на нескончаемую пулемётную очередь.
   - Вилле, понимаешь, у нас есть одно дело... как раз по твоей специальности.
   - Что-то с компьютером? - Оживления в голосе прибавилось, хоть и казалось, что это невозможно.
   - Что-то - посредством компьютера. - Я выделил интонацией слово "посредством". - Ты слышал, что произошло ночью?
   - Да, слышал (я теперь каждый день смотрю ваши новости - утром и вечером). Я глубоко озабочен... а почему ты об этом спросил?
   - Я решил ответить им. Пусть знают, что нападать на драконников - себе дороже!
   - О, в этом я с тобой согласен. А что мы будем делать? У них драконов красть?
   - Нет - кое-что покруче. Мы взломаем их информационную систему! Пусть выпрашивают у нас свои секреты за деньги! И за Кристалл...
   - Супер! Можешь на меня рассчитывать! Только... мне к тебе ехать, или тебе - ко мне, или останемся на своих местах?
   - А у тебя дома компьютер мощный? - спросил я. - Это важно.
   - А как же! Сразу, как обустроился, с первых заработков (неплохих, кстати) купил себе компьютер. Нет - КОМПЬЮТЕР! - Я прям почувствовал значимость этого слова. - Память - шестнадцать терабайт, "оперативка" - тридцать два "гига", процессор - зверь! И ты прикинь: заработал на него за неделю!
   - Поздравляю, - откликнулся я. - А как Элиза?
   - Просто счастлива. У неё свой секретный маленький ноутбук, но по сравнению с моей машиной он ничто! Правда, Элиза так не думает. И иногда она обыгрывает меня в "Танки"!
   - Что ж, - сказал я. - Передай ей, чтоб ожидала гостя. И сам жди. Ты где примерно живёшь?
   - Где-то под Томском, - ответил Вилле. - "Метро" от моей фермы ведёт к дому твоего друга, чьи драконы помогли нам бежать из лаборатории, и к ферме твоей очаровательной спутницы, которая...
   - Да понял уже. Только учти: пока что Нед нам не друг. И не знаю, будет ли когда-нибудь ещё.
   - А что случилось? - Вилле был искренне расстроен.
   - Продался викингам, прикинувшимся, будто они из секты Великого Дракона, куда он месяц назад необдуманно записался.
   - Значит, придётся подводить туннель ещё к какой-нибудь станции... Нет, ничего не понимаю...
   - И не надо. Жди: через час - полтора буду. Всё, пока!
   И повесил трубку.
   Да, трудно разговаривать с увлекающимся собеседником. Даже если вживую он кажется нормальным.
   Но мне предстояло терпеть его долго, так что я перестал об этом думать, оделся потеплее и направился к люку, ведущему в секретное "метро" для драконников.
  
  8
  
   Вилле и Элиза были рады тому, что я приехал. Элиза бросилась было на кухню, чтобы разогреть для меня что-нибудь, но я охладил её кулинарный пыл, сказав, что приехал по делу к Вилле и вообще плотно позавтракал перед дорогой. Элиза, как мне показалось, удивилась и отстала от меня.
   А мы с Вилле прошли в его комнату в этом деревянном одноэтажном коттедже, где и стояла, очевидно, его супер-пупер-"машина".
   - Ну, вот тут я и работаю, - сказал Вилле, входя в комнату и пропуская меня за собой.
   Там не было ничего лишнего: только компьютерный стол напротив входа, комод с большим количеством ящичков у правой стены, над ним - книжная полка, справа от входа - шкаф, больше похожий на огромную тумбочку, а слева - узкая кровать, на которой Вилле поместился бы в лучшем случае в одиночку.
   А вот компьютер действительно был шикарным. Монитор диагональю в метр, системный блок еле помещается под стол... а вот клавиатура и мышь вполне обычного размера. Но впечатление этот "Асус-2039-Ультра" (как было написано в углу клавиатуры) производил - и ещё какое!
   Вилле придвинул два табурета к компьютерному столу и потребовал:
   - А теперь выкладывай: что конкретно ты задумал?
   - Я ещё точно не знаю, но хочу, чтобы мы у викингов что-нибудь взломали. Что-нибудь крупное... например, их главную базу данных.
   - Серьёзная задачка. Но попробовать всё-таки стоит. Как они - нас, так и мы - их!
   Между каждой парой местоимений явно подразумевалось какое-то слово, но Вилле его пропустил: всё и так было понятно.
   - А что надо делать? - спросил я. - Ты извини, но сам я в хакерстве ничего не понимаю...
   - Я всё сделаю сам, - успокоил меня Вилле. - Я войду в Д-нет, добьюсь подключения к информсистеме викингов и буду взламывать всё подряд.
   - Но если найдёшь главную базу данных, что-нибудь надо будет скачать оттуда...
   - Сделаю, - кивнул Вилле и только потом поинтересовался: - А что именно?
   - Что-нибудь, проливающее свет на причины их ночных действий, - ответил я как можно более туманно, стараясь, чтобы Вилле и суть понял, и про Дашу не узнал.
   - Ладно, - улыбнулся он. - Когда начинать?
   - Слушай, а давай попросим Элизу приготовить для нас что-нибудь, а то, наверное, мы долго сидеть тут будем...
   - Ты угадал мои невысказанные мысли! - воскликнул он и поднялся. - Пойду, скажу ей.
   Через пару минут он вернулся, неся на подносе два "небоскрёба", составленных из бутербродов с сыром, маслом и колбасой. И, как я выяснил, дотронувшись до одного из них, - горячих!
   - Ловкость рук плюс микроволновка, - сказал Вилле и поставил на пол между нашими табуретами бутылку колы. - А это - запить.
   - Спасибо.
   - Ну что, приступим?
   Я кивнул.
   - Тогда - поехали!
   Вилле нажал на системном блоке кнопку запуска.
   Процесс включения занял секунд десять: компьютер необычайно быстро разгонялся; к тому же, на нём стояла инновационная операционная система "Кибер-турбо", как я понял из высветившейся при включении пиктограммы. Да, не зря Вилле потратил денежки, - наверное, шестизначную сумму.
   А тем временем он открыл Д-нет (а не обычные компьютеры его невероятно трудно установить) и - окно для написания программного кода, пока что чёрное и пустое, в отличие от "Юндекса" - автоматически включающейся поисковой системы Д-нета, - её окно было заполнено картинками и символами на белом фоне.
   Вилле забил в поиск: "Королевство викингов. Архив. Секретные материалы". Компьютер мигну экраном, и в белом окне появилась надпись: "Доступ не подтверждён. Для подтверждения доступа введите логин и пароль".
   - А теперь - понеслась! - воскликнул Вилле и стал с бешеной скоростью печатать код для взлома, отображавшийся белыми символами в чёрном окне, которое теперь выступило на первый план.
   Попутно хакер объяснял мне, что собирается делать.
   - Я забью в базу свои данные и получу доступ к архиву. Там мы поищем какой-нибудь компромат на викингов... и, может быть, что-то себе на память.
   Я молча кивнул, соглашаясь с его словами.
   Наконец, Вилле нажал кнопку "Ввод" и откинулся назад, видимо, забыв, что у его табурета нет спинки. Впрочем, он тут же это понял и вернулся в нормальное положение.
   А тем временем компьютер переварил введённую в него информацию, и в белом окне появилась надпись: "Доступ подтверждён. Логин: Aaltonen. Пароль: 12072017. Для начала просмотра данных нажмите Ввод".
   - У-у-у... вообще неинтересно оказалось, - неодобрительно пробормотал Вилле и нажал нужную клавишу.
   Экран заполнился символами, соединившимся, правда, не совсем в те фразы, которые я ожидал увидеть. Вот что там появилось: "Несанкционированная попытка получения доступа. Осуществляется внедрение вируса в чужеродную систему. Копирование информации из системы в архив начнётся через 30 секунд..." И внизу: "Сдавайтесь, драконники! Вам не победить!"
   - О, а вот это уже поинтереснее! - обрадовано сказал Вилле, потирая ладони друг о друга и ставя после этого пальцы на клавиши компьютера - Повоюем! - И подмигнул мне: - У мне все данные на аппарате защищены такими паролями, что любой вирус о них сломается!
   И началась битва хакера-драконника с вирусом из главного архива викингов...
  
  9
  
   Вилле напечатал последнюю строчку антивирусного и немножко взломного кода и снова попытался откинуться на несуществующую спинку сиденья.
   - Готово!
   В белом диалоговом окне висела надпись: "Доступ подтверждён. Вирус блокирован. Для входа нажмите ввод". Только в самом низу экрана ещё осталось послание мелким шрифтом: "Сдавайтесь, драконники! Вам не..."
   - А впрочем... - задумчиво сказал Вилле, напечатал в чёрном окне ещё строчку кода, и вся надпись исчезла, а нам открылась главная страница электронного архива Королевства.
   Из различных ссылок Вилле выбрал "Последние добавления" и поставил регистр "Видеозаписи".
   Высветилось несколько названий с картинками-аватарками. Я указал пальцем на видео, помеченное "18.12.2039. Беспилотник", Вилле нажал на него курсором, и мы увидели Дашину пещеру со Сказочными драконами...
   - Так, всё понятно, - сказал я пару минут спустя, и Вилле прервал воспроизведение. - Теперь давай посмотрим это вот... ага: "19.12.2039. Совещание"...
   Через пятнадцать минут мы знали всё о готовящейся большой войне.
   - Кош-ш-шмар... - пробормотал Вилле, когда запись кончилась. - Только, понимаешь ли, устроился, а тут - бац! - и война... Как я Элизе об этом скажу?..
   - Как-нибудь, - ответил я и показал на самое последнее видео - "20.12.2039. Обращение". - Осталось лишь это.
   Вилле послушно ткнул пальцем в левую кнопку мыши.
   Я ничуть не удивился, когда на дисплее появилось симпатичное, в общем-то, лицо короля викингов Таре Первого.
   - Сейчас ровно полшестого утра по времени замка Хлур, - заговорил он по-русски. - А значит, по вашему, неугомонные маленькие драконники, - пол-одиннадцатого. Итак, через полчаса будет выслан штурмовой отряд, который проникнет в систему вашего "метро" и, разделившись, уничтожит ваши фермы. Считайте, что это - расплата за разрушенную лабораторию. И учтите, что фермы будут уничтожены вместе с вами.
   Я убью вас, драконники. Это случится сегодня. А потом мы захватим мир.
  
  
  Глава 18
  БИТВА В МЕТРО
  
  1
  
   - Сколько сейчас времени? - спросил я.
   Вилле скосил глаза в нижний правый угол монитора и ответил:
   - Десять пятьдесят пять... уже пятьдесят шесть. Это видео было добавлено менее чем полчаса назад.
   - Через четыре минуты викинги спустятся в "метро" и понесутся к моей ферме! Если они этого уже не сделали...
   - Я помогу тебе! - воскликнул Вилле - Мы вместе им покажем!..
   - Не глупи. Они перешли к активным действиям. Значит, этот штурмовой отряд будет иметь численность как минимум в полсотни человек! И у всех будут автоматы...
   Он так быстро побледнел, что я засмеялся бы, будь обстоятельства не такими серьёзными.
   - Опять оружие... - Вилле покачал головой.
   - Что поделаешь... - развёл я руками. - Твоя ферма лежит на боковой ветке "метро", в то время как моя и Ульянина - на главной. Надеюсь, что до тебя они не доберутся. А если всё-таки посмеют, то, наверное, отправят небольшую группу, человек десять максимум, и у вас теоретически есть шанс отбиться, если вы с драконами будете стоять у люка, ведущего из "метро" на поверхность. Кстати, у тебя много драконов?
   - Восемь штук. Самый сильный - дракон Огня, Парвик - уровне где-то на седьмом...
   - Ну, за три недели купить и воспитать до такой степени восьмерых драконов - это круто. Но мне что-то подсказывает, что вы не отобьётесь. Поэтому я предлагаю вам ненадолго замуровать вход в "метро"... после того, как я уеду! - поспешно добавил я, когда Вилле поднялся.
   - Хорошо, - кивнул он. - Уезжай. - Скосил взгляд на стол и сказал: - А ещё можешь взять половину оставшихся бутербродов.
   Я прикинул и посчитал, что четыре бутерброда - не совсем то, на что я надеялся.
   - Да ладно, оставь себе. До встречи. Я позвоню, когда всё закончится.
   - Данил, тебе кто-нибудь когда-нибудь говорил, что ты необыкновенный человек?
  
  2
  
   Через час я примчался к Ульяне на ферму.
   Она сегодня, очевидно, не работала, потому как посетителей я не увидел. В стороне от жилищ она тренировала своих драконов. Заметив меня, она сказала:
   - О, привет!.. - и сделала пару шагов в мою сторону.
   Я подбежал к ней и на одном дыхании проговорил:
   - Привет. Я был у Вилле. Мы залезли в электронный архив викингов. Их король на видео сказал, что в одиннадцать утра по нашему времени отряд викингов спустится в "метро" и направится к нам. А сейчас уже полдень!
   Ульяна сразу всё поняла и не стала задавать лишних вопросов. Только осведомилась:
   - Численность отряда?
   - Судя по всему, достаточная, чтобы убить нас и большинство драконов, - если, конечно, мы не будем сопротивляться. То есть - человек пятьдесят. Насчёт вражеских драконов не знаю. Короче, битва будет в "метро".
   - Поняла.
   - Тогда ты готовься, а я быстренько съезжу за своими драконами. Но не за всеми, а только за теми, которые могут летать, и то - лишь за некоторыми. Тебе тоже понадобятся лишь такие драконы...
   - Почему ты так думаешь?
   - Милая моя, солнышко лесное, "метро" - это просто туннель пяти метров в ширину и двух с чем-то - в высоту. Борьба будет вестись на двух уровнях: снизу - с помощью автоматов; а ещё снизу и сверху будут наши драконы. Викингам придётся раздвоить своё внимание, они не смогут эффективно нападать, и мы выиграем бой. К тому же, туннель очень узкий, и поэтому борьба одновременно будет вестись лишь с несколькими викингами, - правда, не больше чем десятком драконов. Но и это даёт нам шанс. А теперь извини: мне пора.
   И я прыгнул в "метро" и понёсся к себе не ферму.
  
  3
  
   Встретились мы через полчаса на станции "метро" под её фермой. Придирчиво осмотрели оружие, пересчитали драконов, надели ботинки с клейкой подошвой и на максимальной скорости поехали вперёд: нам хотелось начать битву как можно дальше от наших ферм.
   Если верить королю, то отряд спустился в "метро" максимум полтора часа назад и проехал, может быть, двести - триста километров. Мы не знали времени и координат точки входа, поэтому могли только догадываться об этом.
   И ещё: как вооружены враги? С личным оружием всё понятно - обычные автоматы и пара-тройка обойм в запасе. Но вот есть ли у них драконы? Если просто так скорость передвижения отряда напрямую зависит от режима работы конвейера, то на драконах они могут развивать гораздо большую скорость. На Тёмных машинах - вообще под пятьсот километров в час.
   Я сказал об этом Ульяне, и она предложила и нам самим пересесть на двух драконов, а остальные пусть летят за нами. И когда мы будем "проезжать" следующую "станцию", мы просто выключим конвейер. Я согласился, и вскоре мы уже мчались вперёд на скорости небольшого самолёта.
   А я продолжал думать. Если викинги будут сидеть на драконах, то их отряд вряд ли будет большим; но тогда они получать возможность взять больше оружия и боеприпасов, а это значит, что если схватка затянется, то у них будет серьёзный шанс победить. Конечно, огнемёт или РПГ они не рискнут с собой взять, прекрасно понимая, чем это может кончиться; насчёт пулемёта я не был уверен: в конце концов, один захватить-то можно... Но и так ясно, что "стволов" у них будет много.
   Я поделился с Ульяной своими сомнениями, и она насмешливо поинтересовалась, а с какой стати она взяла с собой пять запасных магазинов?! Удивлённый таким оборотом дела, я заткнулся и с преувеличенным энтузиазмом принялся осматривать свой автомат на предмет чего-нибудь нехорошего.
   Мы летели вперёд, прямо навстречу опасности.
  
  4
  
   Маленький Магнитный дракончик очнулся и сразу понял, что он не дома.
   Помещение, в котором он оказался, напоминало Майклу его родную пещеру каменными стенами, полом и потолком, но выгодно отличалось от неё размерами и наличием окон. Был лишь один минус: там жутко воняло.
   Майкл поднялся на задние лапы и огляделся. Кроме него, в комнате находилось ещё около двадцати драконов: Грязевые, Шипастые, Облачные.. Магнитные. Майкл узнал своих родителей, ещё одного взрослого и обоих товарищей и заспешил к ним, поскальзываясь на полу, заваленном какой-то коричневой субстанцией, в которой то и дело попадались огрызки плохо приготовленных осенников и дракорня.
   Магнитные драконы обрадовались, увидев своего сородича целым и невредимым.
   - Как ты? - спросил один из родителей Майкла (для краткости станем называть его "папой": он был крупнее остальных и имел более низкий голос).
   - Со мной всё хорошо, - ответил Майкл, взял из горки, находившейся перед привалившейся к стене комнаты компанией, листок осенника и начал жевать. - А как вы?
   - Сносно, - ответил "папа" и потёр лапой затылок: видимо, ночью сильно досталось прикладом автомата.
   - Где мы?
   - Самим бы знать... - пробормотал другой родитель Майкла (но мы его никак называть не будем, так как у Настоящих драконов только один пол).
   - Что снаружи?
   - Сходи и посмотри, - проворчал "папа" и сунул себе в рот сразу два ростка дракорня.
   Майкл так и сделал.
   Но он почти ничего не увидел: снаружи было темно, и неистовствовала метель. Тем не менее, Майкл различил в свете прожекторов очертания других строений, подобных тому, в котором находился он и его родственники.
   - Ну что, посмотрел? - поинтересовался "папа", когда Майкл вернулся на своё место у стены.
   - Там ничего не понятно, - сказал маленький Магнитный дракончик. - Отсюда, полагаясь только на зрение, убежать нельзя. Но я чувствую, где находится наша пещера.
   - Точно? - недоверчиво спросил второй его родитель. - С тобой всё в порядке?
   - Да. Я Магнитный дракон. Я вот этим, - Майкл дотронулся лапами до верхних выступов своего клиновидного лба, - чувствую, в каком направлении и на каком расстоянии от дома нахожусь. А вы разве ничего не ощущаете?
   Магнитная семья напряглась, видимо, прислушиваясь к самим себе.
   - Я очень приблизительно чувствую направление, а насчёт расстояния вообще в полном неведении, - сказал через минуту "папа" Майкла. - Хотя, когда я был в твоём возрасте, помню, имело место что-то такое...
   - Вы потеряли Магнитное чутьё, потому что всю жизнь провели в той пещере, не развивая своё восприятие, - проговорил Майкл. - И сейчас это вышло вам боком.
   - А ты сам-то знаешь, куда надо идти? - спросил один из сверстников дракончика.
   - Вон туда. - Палец Майкла указал чуть правее двери. - И если каждый день идти в ту сторону от рассвета до заката, то по прямой получится... примерно двадцать пять дней.
   - Далеко же нас увезли... - сказал другой товарищ Майкла.
   - А сколько времени прошло?
   - Полдня, наверное...
   - Нас увезли на какой-то огромной летающей штуке... - начал думать вслух Майкл. - Значит, у этих странных существ таких штуковин много, и мы, наверное, сможем, если попытаемся, сесть на одну из них и полететь домой.
   - Как всё просто... - ядовито заметил "папа" дракончика. - У нас нет еды, чтобы прокормиться в течение двадцати пяти дней пути, которые легко превратятся в тридцать или сорок... а может, и в вечность. Нет, я на это не пойду.
   - Но те штуки, на которых нас увезли, должно быть, очень быстрые, - возразил Майкл. - И если мы убежим на них, то доберёмся до дома быстрее!
   - Мне кажется, что ты прав, - поддержал его второй родитель.
   - Давайте экономить еду, - сказал Майкл. - Нам она ещё понадобится. А когда принесут ещё, я выйду и поищу какую-нибудь большую быструю штуку.
  
  5
  
   Прошло три часа, прежде чем мы встретились с отрядом викингов.
   Мы заметили друг друга ещё с трёхсотметрового расстояния и остановились, ощетинившись стволами автоматов.
   Первые пули разбили несколько слабеньких светильников на потолке туннеля, ухудшив освещение на пространстве между нашими отрядами, которое смело можно было назвать "полем боя". Потом наступила пятиминутная пауза: воины каждой стороны совещались, разрабатывая тактику ведения битвы на ближайшие несколько минут.
   Затем начался сам бой. Трещали автоматы, выплёвывая пули, стреляли стихиями драконы, стараясь поразить противника Огнём, Воздухом, Землёй, Водой, Зеленью, Металлом, Энергией, Пустотой, Светом, Тенью, Кристаллом или Тьмой, - впрочем, без особого эффекта: плохое освещение не давало возможности хорошо прицелиться.
   Мы то отыгрывали несколько метров, то отдавали их; в среднем мы пока держались на одном месте. Но только первый час. Потом мы стали понемногу отступать, метр за метром приближаясь к своим фермам, пусть нам того и не хотелось.
   Один раз я бросил короткий взгляд в сторону и увидел, что боковой путь, ведущий к хозяйству Вилле, замурован, да так, как будто его никогда и не было. Да, хорошо постарался финский хакер: защитил не только свой компьютер, но и жилище, и ещё несколько сотен километров подземных ходов.
   За второй час битвы нам каким-то чудом удалось подстрелить четырёх викингов, чьи потерявшие седоков драконы переместились в арьергард отряда. Наверное, у нас было больше опыта подобных сражений, чем у наших противников.
   Потом ещё час мы протоптались на одном месте, стреляя не больше двух раз в минуту. И вдруг я услышал, как один из викингов, видимо, самый главный среди оставшихся в живых, тихо, но чётко и внятно сказал:
   - А пошло оно всё... Может... того? Свалим?
   Секунда ропота солидарности, и внезапно мы заметили, как несколько викингов выпустили в одну и ту же точку потолка туннеля по десятку пуль, а какая-то Тёмная машина (почему-то все викинги теперь стали летать только на этих драконах) выстрелила туда огнём. Раздался ужасный грохот, в воздухе рассыпалась пыль, а когда мы снова обрели способность видеть, викингов уже не было. И напоминала о том, что они находились здесь, лишь дыра в потолке поземного коридора, через которую к нам проникал холодный зимний воздух и иногда - снежинки.
   Мы с Ульяной переглянулись, подозвали своих драконов и поехали домой.
   Это была самая странная битва в моей жизни.
  
  6
  
   А тем временем...
  
   Всем драконам в каменном бараке принесли еду - старые осенники. Два викинга, которые сделали это, громко разговаривали на неизвестном Майклу языке и иногда плевали на и без того грязный пол. И ещё один из них пнул Магнитного дракончика, из-за чего тот вцепился зубами ему в ногу, но тут же был отброшен в угол, сопровождённый несколькими весьма экспрессивными выражениями на норвежском.
   Майкл пришёл в себя и перебрался поближе к своим родственникам.
   - Ну, вот наша еда, - сказал его "папа". - Ну и?...
   - Сейчас, ещё чуть-чуть, и я пойду на разведку, - ответил Майкл, отчищая свою блестящую светло-синюю кожу. - Сейчас...
  
   И вот он - на улице.
   К тому времени рассвело, если можно назвать зарёй посветление края неба и осторожный взгляд солнца из-за горизонта.
   Было ужасно холодно, но Майкл крепился: он понимал, что от успеха его миссии зависит судьба его самого и всей его семьи.
   Медленно продвигаясь вдоль стены, Майкл обошёл барак, выискивая глазами что-нибудь, что могло помочь ему и его семье сбежать.
   Он разглядел сквозь густую позёмку пару длинных чёрных штуковин на колёсах у одного из соседних строений и уже собрался направиться туда, как вдруг совсем рядом с ним прошёл викинг в толстой меховой куртке и большой шапке с рогами, очевидно, синтетическими.
   Майкл крепко зажмурил свои пронзительно-зелёные глаза и прямо-таки вжался в стену, по счастью, почти сливаясь с ней цветом кожи. Ему повезло, что викинг не крутил головой в стороны, наверное, стараясь мёрзнуть как можно меньше. Но дракончик открыл глаза и продолжил свой путь, лишь когда человек отошёл от него на значительное расстояние.
   Майкл выбрал для себя ту машину, лобовое стекло которой смотрело в направлении малой родины дракончика - грота в центре Валдайского заповедника. К неописуемой его радости, одна дверь автомобиля была неплотно прикрыта, и он воспользовался этим, чтобы пробраться внутрь.
   Там было намного теплее, чем снаружи, но всё равно холоднее, чем у Майкла дома. Впрочем, дракончик немного согрелся и приступил к осуществлению своего плана.
   Перебрался на переднее сиденье, осмотрел приборную панель, ничего на ней не понял, снова осмотрел её и повернул ключ зажигания, по рассеянности оставленный кем-то в замке. Попробовал одну педаль, вторую, поигрался с коробкой передач, покрутил туда-сюда руль, наконец, разобрался в управлении автомобилем и только после этого поспешил обратно в барак.
   Только махнул лапой своим, как они уже находились рядом с ним и ёжились от жуткого холода, сжимая в лапах еду.
   - И куда идти? - поинтересовался его взрослый сородич, но не родитель.
   - За мной, - ответил Майкл и повёл остатки Магнитного рода к машине.
   Быстро объяснил "папе", как управлять аппаратом, рассадил всех в салоне и сказал:
   - Ну, вперёд...
   "Папа" послушно на педаль газа.
   Машина бесшумно поехала вперёд. Взрослый дракон переключил скорость, и ветер с удвоенной силой задул в лобовое стекло. Точнее, так просто казалось Майклу, на самом деле никакого ветра не было, а был только звук, возникающий при рассекании воздуха бампером автомобиля.
   - Чуть-чуть направо, - попросил Магнитный дракончик. - И можно побыстрее?
   - Ладно уж, - проворчал "папа" и посильнее надавил на газ.
   Драконы уносились вдаль на угнанной машине, а их будущее представлялось таким туманным, что предсказать, что случится с ними в этот день, было практически невозможно...
  
  7
  
   Прошло несколько часов.
   Машина с трудом проезжала между деревьями по мягкому снегу, двигатель рычал всё громче и страшнее, но дракон, сидевший за рулём, не уменьшал скорость.
   Несколько раз они объезжали небольшие озёра, не останавливаясь, несмотря на то что им сильно хотелось пить.
   Метель не прекращалась; но по мере продвижения из лагеря викингов на юго-восток становилось всё светлее, так как, во-первых, они удалялись от Полярного круга, а во-вторых, пересекали часовые пояса. Но время на простых механических часах, вмонтированных в приборную доску, шло вперёд, как и раньше, - секунда за секундой.
   Машина всё чаще виляла из стороны в сторону, всё больше приходилось делать крутых поворотов во избежание заносов. Левая задняя дверь, через которую драконы проникли внутрь, то распахивалась, то прикрывалась, когда автомобиль подскакивал на ухабах или ехал юзом на поворотах.
   И в один прекрасный момент, когда машина завернула на внезапно появившуюся рядом обочину шоссе, дверца на мгновение раскрылась полностью, а Майкл, сидевший рядом с ней, не удержал равновесие и на огромной скорости вылетел из автомобиля.
   Скатился на спине по склону шоссейной насыпи, пару раз отскочил от промёрзшей земли под снегом и вдруг упал в какую-то большую и, судя по всему, глубокую яму.
   Полежал немного на холодном железном полу, с трудом встал и огляделся по сторонам. "Да ведь это не яма, а дыра в потолке очень-очень-очень длинной подземной пещеры!" - подумал Майкл. Он ещё не знал такого слова, как "туннель".
   Уже ясно, что вот отсюда ему не выбраться без чьей-либо помощи. Хотя... как родители помогут ему вылезти наружу, не поменявшись с ним местами?
   Куда пойти - налево или направо? Наверное, направо - на восток-юго-восток, подальше от... ну, короче, направо.
   Прошло полчаса. Майкл вымотался до предела, его мучили жажда, голод и боль. Вдобавок он жутко замёрз, но силой воли заставлял себя двигаться, потому что чувствовал: там, куда он идёт, ему обязательно помогут.
   Вскоре он увидел впереди небольшую площадку из какого-то материала, похожего на дерево, и немного воспрянул духом. Дошёл до неё, посидел немного на шероховатой поверхности, не такой холодной, как металл, по которому он шёл раньше, и заметил, что туннель раздваивается: от главного хода отделялся боковой путь, шедший под небольшим углом вперёд и налево.
   Сердце Майкла забилось быстрее. Он предчувствовал спасение на обоих путях, но им двигал ещё и интерес к познанию неизвестного, поэтому выбор дракончик сделал быстро.
   Из последних сил он подпрыгнул и нажал на стене обеими лапами кнопку со стрелкой, направленной в глубь бокового туннеля. Широкая металлическая лента пришла в движение, и когда Майкл приземлился на неё, она уже достигла приличной скорости, что не помешало дракончику заснуть.
   Через несколько часов он проснулся, слетев с движущейся ленты на ещё одну фанерную "платформу". Подпрыгнул ещё раз, кнопкой выключил конвейер, по верёвочной лестнице поднялся наверх, головой откинул крышку люка и вылез наружу...
  
  8
  
   Мы сидели у Ульяна на ферме, в тёплой уютной хижине, попивали чай и смотрели в окно на наступающие сумерки.
   - Ну и денёк... - пробормотала Ульяна. - Такого у нас ещё никогда не было...
   - Хорошо, что я позвонил Вилле и сказал ему, что можно уже открывать "метро", - произнёс я.
   Ульяна вздохнула.
   И тут у меня зазвонил драконофон, заставив меня вздрогнуть. Хорошо, что кружка с чаем стояла на столе, а то пришлось бы ходить в грязных штанах.
   Взглянул на дисплей и с удивлением сообщил Ульяне:
   - Это Вилле. Не знаю, что ему ещё от меня надо. - И нажал кнопку ответа: - Да?
   - Привет, Данил, - Мне показалось, что Вилле с трудом сдерживает волнение. - Тут у меня такое... Короче, ко мне на "метро" приехал маленький Магнитный дракончик. Как я понял из его рассказа, родом он из того самого опустошённого заповедника, а сегодня вместе с семьёй вырвался из лагеря викингов. Прикинь, он угнал у них машину, посадил в неё всех найденных родственников, показал путь почти до самого дома, случайно вылетел из автомобиля и упал в "метро"! Теперь я думаю, оставить ли его у себя или же вернуть в заповедник...
   - А имя? Как хоть его зовут?
   - Майкл. Его зовут Майкл.
  
  Глава 19
  ПЕРЕДЫШКА
  
  1
  
   "...Внезапно в Валдайский заповедник вернулось несколько Магнитных драконов. Ещё один в данный момент находится на ферме в Западной Сибири, но скоро будет возвращён в свою семью.
   Оправдались наши предположения: похищение драконов из заповедника в ночь на двадцатое декабря - дело рук викингов, с известной целью увеличивающих свою армию.
   Кроме того, двадцатого же числа викинги проникли в сеть "метро" драконников, что не может не внушать некоторые опасения... Во всяком случае, вывод очевиден: грядёт большая война; так что остаётся только надеяться, чтобы она началась как можно позже..."
   Я выключил телевизор. В принципе, я мог и не смотреть новости, потому что уже знал всё то, о чём там сказали.
   Тренькнул драконофон: позвонила Ульяна.
   - Да?
   - Если викинги усиливают армию, то почему мы - нет? - без всяких предисловий спросила она.
   Признаться, я немного растерялся. Но взял себя в руки и невозмутимо ответил:
   - Если тебе это так нужно, - начинай сама.
   - А ты отказываешься? - По-моему, она была недовольна.
   - Во-первых, ты и одна (теоретически) с этим справишься; а во-вторых, мне нужен небольшой отдых - хотя бы несколько дней. Передышка, так сказать. Столько всего за последние два месяца случилось...
   - Я понимаю, - со вздохом ответила она. - О! Тогда пускай на тебя будет возложено дистанционное руководство моими действиями. Разумеется, в рамках приличия: ну, совместная разработка планов и тому подобное...
   - А что, я согласен. А идеями не поделишься?
   - Приходи ко мне - сейчас же, пока я ещё не уехала.
   "Ну ничего себе", - изумлённо подумал я и стал готовиться к короткой пробежке по морозу. Минус двадцать, как обычно.
  
  2
  
   - Ты ещё не уехала? - спросил я, вбегая в соседний домик, куда Ульяна приехала вчера, поздним вечером.
   - Нет, - донеслось из гостиной, и в коридор вышла Ульяна в синей футболке и джинсах.
   - Вроде бы и не минус двадцать на улице - прокомментировал я её появление.
   - Заслуга центрального отопления, ничуть не пострадавшего от несанкционированного подключения неучтённого дома к системе теплоснабжения, - ответила она, ведя меня за собой в гостиную.
   Мы расселись на диванчиках по обе стороны от маленького чайного столика, на котором сейчас стояла тарелка с обломками плитки шоколада. Не дожидаясь, пока это сделает она, я схватил одну шоколадную дольку и поспешил оценить её вкус.
   - Я так и думала, - покачала головой Ульяна и тоже съела одну дольку.
   - А теперь выкладывай, - сказал я, дожевав свою, - что конкретно ты задумала? И как я буду тебе помогать?
   - Я снова отправлюсь к морю. Нам нужно заручиться доверием Морских драконов, чтобы рассчитывать на них в грядущей войне. Сказочные драконы, которые есть у Даши, несмотря на всю их силу, - это всё же существа с суши, как и Настоящие драконы... ну, исключая, конечно, Водяных, Кипенных и ещё некоторых.
   - Ладно. Поступай, как считаешь нужным. А мне только сообщай о результатах своей деятельности. Может, подскажу чего...
   - Мне нужно усовершенствовать водолазные костюмы. Сейчас зима, поэтому вода в Чёрном море, хоть и не замерзает, но всё равно холодная. Если встроить в резиновую ткань костюма медную проволоку и (как-нибудь пустить по ней ток нужной силы, то...
   - Я понял. Помогу. Недаром вместе физику учили... Только ты уж постарайся, поищи, как следует; чтобы у нас во флоте оказался не только Линг.
   Ульяна улыбнулась. Она тоже вспомнила нашего знакомого - дракона Водорослей со Средней глубины.
   - Проволоку можно подсоединить к батарейке фонаря в шлеме, - сказал я.
   - Да. Я так и сделаю.
   - Вилле, наверное, всё отдаст за то, чтобы поехать с тобой...
   - Да уж представляю себе, - фыркнула Ульяна. - Поэтому и поеду одна.
   - Что ж, твоё право. Ему я ничего не скажу. Разумеется, если он не спросит прямо, "в лоб".
   - А тогда ты что ему ответишь?
   - Придумаю что-нибудь. В крайнем случае, скажу, что ты поехала по делам, а я не знаю - куда и зачем. Точка.
   - А лучше - восклицательный знак, - хихикнула Ульяна. Я хохотнул за компанию и спросил:
   - Когда думаешь отправляться?
   - Завтра. Сегодня столько всего нужно приготовить... - Её серия жестов левой рукой была красноречивее любых слов.
   - Тогда начинай готовиться, - сказал я. - А я тебе помогу...
   За окном рассветало. А завтра был день зимнего солнцестояния.
  
  3
  
   Новое заседание Королевского Совета состоялось утром двадцать первого декабря.
   Король Таре Первый, выспавшийся и сытый, сидел за круглым столом с главнокомандующим Юлиусом Бергером, пресс-секретарём Герхардом Штинком, начальником департамента специальных исследований Мартином Асмундсеном и ещё парой личностей, чьи имена называть не имеет смысла.
   - По-моему, у нас есть некоторые проблемы, - вполне спокойно сказал монарх.
   Все либо отвели, либо опустили взгляд. Им было прекрасно известно, насколько хорошо король мог маскировать своё недовольство.
   - Предположим, шестьдесят драконов нас удалось похитить, - продолжил Таре. - Но, как мне доложили пару часов назад, шестеро из них вчера всё же убежали, - король хихикнул, - угнав одну из наших машин так, что люди заметили это только вечером. А утром об этом заговорили все СМИ драконников! Это серьёзный прокол, господа. Кстати, как так получилось, что в заповеднике нашли трупы двух наших бойцов?
   - Откуда мы знаем? - проворчал Бергер. - Камера на вертолёте была разбита выстрелом, прежде чем записала что-нибудь более ценное, чем вялое сопротивление нескольких Магнитных драконов.
   - Ладно, оставим это. Теперь - почему не получилось захватить хотя бы одного Сказочного дракона?
   - Слушайте, Вы что, специально всех собрали только для того, чтобы было кому слушать, как Вы обливаете меня грязью, а? - поинтересовался Бергер, которому надоело придумывать оправдания своим промахам.
   Молодой король присвистнул, чтобы все поняли, как он был удивлён.
   - Будь на моём месте предыдущий правитель, Хенрик Пятый (да пребудет он в Валгалле), он бы приказал сделать с Вами что-нибудь неприятное, - ответил монарх главнокомандующему, - от швыряния в голову чем-нибудь тяжёлым вплоть до немедленной казни. Я не такой вспыльчивый. Но я не могу пропустить это замечание мимо ушей. Пожалуйста, постарайтесь с пониманием относиться ко всем моим комментариям и пожеланиям, иначе Вам долго не удержаться на своей должности. - Таре встал, подошёл к окну, посмотрел на падающий снег и добавил: - В конце, концов, это мой долг перед Королевством - ставить цели, в достижении которых вы должны мне помогать.
   Он повернулся лицом к собравшимся и заговорил вновь, выражая голосом всё больше эмоций:
   - Думаете, это такое большое удовольствие - сидеть в замке, читать отчёты о проваленных операциях, планировать войну, которая вскоре разгорится из-за Кристалла, не имея для неё достаточного количества ресурсов; наконец, выслушивать оскорбления от своих же непосредственных подчинённых?! Да я бы с радостью променял бы всё это на то, что я имел раньше, - место в гарнизоне замка Хлур, приличную зарплату, дружбу с братьями по оружию! Но кто бы тогда стал королём, во что бы тогда превратилась держава? Так что - кто, если не я?! - И закончил упавшим голосом: - Пожалуйста, поймите меня правильно и впредь слушайте мен внимательно.
   Король вернулся за стол и подпёр голову кулаком, погрузившись в меланхолию.
   Воцарилась тишина.
   - Прошу прощения, - пробормотал через некоторое время Бергер, - я...
   - Не надо слов, - оборвал его монарх. - Вернёмся к делу.
   К Таре Первому вернулся его боевой настрой, что успокоило присутствующих сильнее любого препарата.
   - Так всё-таки: чем вызвана неудача со Сказочными драконами?
   - Противник оказался сильнее нашего отряда, - ответил Бергер.
   - Сильнее шести полностью укомплектованных десантных вертолётов с дополнительными системами оружия?
   В голосе короля снова прорезались интонации удивления.
   - Их там было несколько десятков, - проворчал Бергер, - и как минимум половина из них - взрослые. То есть по меньшей мере десятиметровой длины и с разрушительном силой истребителя. Мы были бессильны.
   - Допустим. Ладно, чёрт с ними, со Сказочными драконами. А с "метро"-то почему не получилось?
   - Саботаж, - выплюнул Бергер одно-единственное слово.
   - Да неужели? - Король опять выглядел озадаченным.
   - Залезли, значит, в "метро", проехали с тысячу километров, вступили в битву с драконниками... и покатили обратно! Им, видите ли, надоело воевать!
   - О... интересно.
   Таре поднялся с кресла и принялся ходить по конференц-залу.
   - Слушайте, а может, нам и не воевать с драконниками, а? - спросил он.
   - Ну... Население Королевства может неадекватно на это отреагировать... - осторожно возразил Штинк.
   - Отлично! Проведём референдум, и я подчинюсь мнению большинства. Всё-таки и в абсолютной монархии должно быть немного демократии. - С этими словами король вновь занял своё место за столом.
   - Господин Асмундсен, - обратился он у главному учёному, - а что, в Евразии нет больше Сказочных драконов, кроме как в той пещере?
   - Да есть, наверное, - ответил Асмундсен. - Если поищем, - найдём.
   - Если что, Сказочные драконы живут на Урале и в Сибири, - сказал король, встал и направился к выходу.
   У дверей зала он остановился, немного повернул голову и бросил через плечо, краем глаза наблюдая за присутствующими:
   - Действуйте. И постарайтесь успеть до Нового года.
   А затем он вышел.
   Остальные переглянулись и потянулись следом за ним.
   Вскоре зал опустел. Но в нём осталась атмосфера непонятной напряжённости, которая не развеялась бы даже после проветривания.
  
  4
  
   ...И надо же было случиться такому, что на следующий день Вилле сам мне позвонил и попросил объяснить, куда поехала Ульяна.
   - Представляешь, спускаюсь я в "метро", ну, чтобы наведаться к тебе в гости, как ты - ко мне позавчера; вижу: буквально вылетает Ульяна, замечает меня, улыбается, включает следующую движущуюся ленту, вспрыгивает на неё и уносится вдаль... И ещё с таким большим рюкзаком... ты знаешь, что всё это означает, а?
   - Это наша с ней маленькая тайна, - ответил я, радуясь своей предусмотрительности. - Я обещал Ульяне не говорить тебе всю правду, пока она не вернётся, и тогда, может быть, - я позволил себе злобный смешок, - она тебе всё и расскажет.
   - Да я же теперь ваш самый-пресамый... друг! - В голосе Вилле послышались нотки обиды. - Вы что, мне не доверяете?
   - Доверяем, конечно, но... Тут такое дело... Ладно, давай пойдём на компромисс? Она будет звонить мне и докладывать о своих успехах, а я стану делиться информацией с тобой. Только, пожалуйста, ты-то сохраняй секретность, а? Чтобы Элиза ничего не знала...
   Вилле недовольно задышал в трубку. Пришлось мне кинуть свой последний козырь:
   - А вдруг вы двое - шпионы викингов, втёршиеся к нам в доверие и желающие выведать все тайны Федерации драконников? Не забывай, у нас вроде как война намечается; все секреты хороши...
   - Как можно! - возмущённо воскликнул Вилле и, судя по всему, бросил трубку. Но уже через секунду позвонил вновь.
   - Я согласен на компромисс, - сказал он после того, как я нажал сенсорную кнопку ответа на дисплее драконофона. - Я понимаю тебя; все меры предосторожности в данный момент оправданны. Только вот я не шпион. И Элиза - тоже.
   - Да не переживай ты; я проверял тебя, и ты этот тест прошёл. Как только Ульяна позвонит, сразу тебе наберу. Всё, пока... Чуть не забыл: передавай привет Элизе. Ой, а ты всё ещё хочешь приехать ко мне?
   - Да нет уже; мы вроде обо всём поговорили.
   - Тогда доброго дня тебе, и пусть твой компьютер установит новый рекорд скорости Д-нет-трафика!
   - Обязательно, - со смехом ответил Вилле и отключил связь.
   А я вздохнул и отправился на ферму. Надо было кормить драконов.
  
  5
  
   Ульяна прибыла к Чёрному морю вечером двадцать четвёртого декабря. Но из-за разницы во времени между часовыми поясами у меня вечер был поздним, а у неё - ранним.
   В нескольких километрах к северо-западу виднелись аккуратные домики Геленджика; а всего в десятке шагов от палатки лениво плескались прохладные волны.
   Ульяна решила нырнуть завтра, а пока - позвонить Данилу и сообщить о прибытии на место.
   Набрала номер, мысленно порадовалась, что у драконников нет роуминга, то есть расстояние между драконофонами при разговоре не имеет значения... и прежде чем нажать сенсорную кнопку вызова, выронила аппарат прямо на прибрежные камни. К счастью, он не разбился.
   Из воды метрах в пяти от берега выглядывала чешуйчатая голова Линга!
   - Вот те на... - прошептала Ульяна и обратилась к уставившемуся на неё созданию: - Аха-ган, Линг.
   - Ах-га... - ответил дракон Водорослей и выполз на сушу.
   "Как он похудел", - подумала Ульяна, скользнув взглядом по его телу, когда он вылез из воды и сел рядом с ней.
   - Что случилось? - спросила она.
   - Даже не знаю, как и сказать... - вздохнул Линг. - Ну хорошо: у нас война.
   - У нас скоро тоже будет, - машинально ответила Ульяна и только потом обратила внимание на смысл фразы, произнесённой Лингом. - Подожди-ка! У вас - война?!!
   - Эввет, - сказал дракон.
   Ульяна поморщилась: это слово на Д-языке могло означать всё, что угодно: "конечно", "например", "может быть", "по-моему", "к счастью", "к сожалению" и много чего ещё.
   - Для тебя это хорошо или плохо? - спросила она.
   - Скорее, плохо. Мне пришлось покинуть свою пещеру. Теперь я, считай, нигде не живу.
   - Какой кошмар! А кто с кем воюет? И самое главное: за что?!
   - Как - за что? За корм, конечно же. Для водорослей неурожайное время, рыба мигрирует прочь от берега, планктон весь съеден; и похоже, что глубина, с которой начинается заражение воды, уменьшилась, потому что вниз давно уже никто не суётся, а Драконектон слишком осмелел и теперь забирается всё выше...
   Дракон замолчал, видимо, не зная, о чём говорить дальше. Ульяна тоже молчала - не знала, что бы спросить.
   Потом Линг заговорил вновь:
   - Я жил там, где этого всего много. Вдруг пару дней назад приплывает семья Дельфинозавров, занимает мою пещеру, забирает большую часть еды...
   - Но ведь вы же с разных уровней моря... - заметила Ульяна.
   - Мелководье и Средняя глубина - понятия относительные, - возразил Линг, - а я жил у самой их границы... Так вот, значит, я вызвал их главного на откровенный разговор; они уходить отказались; у нас была драка...
   "Да уж вижу", - подумала Ульяна, снова придирчиво осматривая дракона, чья чешуя была далеко не в таком идеальном состоянии, как два месяца назад.
   - ...и мне пришлось уйти. Вот и скитаюсь пока по прибрежным водам... Хорошо, что места кормёжки ещё не охраняются постоянно, и ночью удаётся незаметно перекусить...
   - Хоть суши заказывай, - пробормотала Ульяна, - в них хотя бы рыба и водоросли есть...
   - Что? - не понял Линг.
   - Да так, не обращай внимания... Не знаю ли, понравится ли тебе моя еда...
   - Да ладно, сам прокормлюсь... А ты зачем опять сюда приехала?
   - Да как бы сказать... Вообще-то я хотела уговорить хотя бы нескольких Морских драконов встать на нашу сторону в грядущей войне драконников с викингами.
   - А еда будет?
   Ульяна втянула воздух сквозь зубы. У Линга только одно на уме... А она ещё рассчитывала на безвозмездное сотрудничество на общей идеологической основе.
   - Да будет, не беспокойся... Всё зависит от того, скольких мне удастся уболтать.
   - Если пообещать корм, то кто угодно пойдёт за тобой. Или за кем угодно.
   - Вот в этом и проблема. Надо, чтобы никто от нас не переметнулся.
   - Надо просто пообещать побольше... Кстати, есть что-нибудь с собой для демонстрации?
   "Ну и наглость", - удивлённо подумала Ульяна, доставая из рюкзака на всякий случай прихваченные осенники.
   - Что это? - недоверчиво спросил дракон, глядя на диковинное растение.
   - Осенники. Одно из того, чем мы кормим своих драконов.
   - А я не отравлюсь, попробовав это? - В голосе Линга слышалось откровенное опасение.
   - Не попробуешь - не узнаешь.
   - Ну, ладно.
   Дракон захрустел травкой.
   - А что, неплохо, - прочавкал он через минуту. - Суховато, правда, но если воды добавить...
   - Как думаешь, другим понравится?
   - Надеюсь, что - да. Только увлажнить бы...
   - Да-да, учту... Так ты поговоришь со своими знакомыми?
   - Я попробую... А у тебя есть ещё эти... как их...
   - Осенники? Да есть, конечно же... только немного.
   - Можно мне?..
   - Можно.
   Скоро от Д-еды не осталось и следа.
   - Я приплыву сюда завтра утром и сообщу о своих успехах. Ах-ге...
   Дракон погрузился в воду и уплыл.
   Ульяна подумала: "Всё-таки надо будет с ним произношением позаниматься, а то не понятно же ни черта..." - затем достала драконофон и набрала номер своего самого хорошего знакомого.
  
  6
  
   - ...Ну ничего себе! - произнёс я, когда Ульяна закончила пересказывать услышанные ею от Линга новости. - Если эта морская рептилия приведёт с собой армию прожорливых чудовищ, то мы, во-первых, выиграем войну, а во-вторых... умрём от голода вместе с нашими собственными драконами.
   - Не драматизируй. Всё не так уж страшно...
   - Ладно, на всякий случай построю ещё два огорода у себя на ферме. Представляешь, с тех пор, как у меня появилась Гледди (ну ты помнишь: Синий Сказочный дракон, подарок Даши), я не зарабатываю меньше двадцати пяти тысяч в день!
   - Рада за тебя. Вилле небось спрашивал, куда я поехала?
   - Ну... - Что ей ответить? Да, спрашивал, и я всё рассказал? Нет, он не стал задаваться этим вопросом? А может... - Да, спрашивал. Я сказал, что это тайна, он обиделся, и мы пошли на компромисс: ты докладываешь мне, я сообщаю ему.
   - Умно... А как дела дома? Что говорят в новостях?
   - Король викингов объявил, что война начнётся в ближайшее время. Только бы это было в январе!..
   - Новое дело надо начинать с Нового года, - усмехнулась Ульяна. - Драконы в порядке?
   - Да, всё хорошо.
   - Ладно, дождёмся утра, когда Линг доложит мне о результатах своей деятельности. До завтра.
   - Отбой.
   Я выключил драконофон, накинул куртку и пошёл на ферму - заготавливать еду для Ульяниной армии Морских драконов.
  
  7
  
   Ульяна позвонила вновь на следующий день и сказала, что Линг привёл с собой довольно-таки разношёрстную, хоть и небольшую компанию: ещё троих драконов Водорослей, ту самую семью Дельфинозавров, которые отжали от него пещеру, одного Тритона (это был обыкновенный тритон - только трёхметровой длины) - и ещё уговорил перебраться в Северное море маленькую колонию Драконектона. По словам Ульяны, Линг объяснил, что в Чёрном море Морские коровы не живут, а Морские светлячки отказались сниматься с насиженных мест ради неизвестно чего. Но остальных получилось уломать, дав попробовать драконьи растения, - в итоге полный восторг! Плюс ещё готовность плыть на край света, то есть к берегам Норвегии, к огромному, но, наверное, сокрушимому замку Хлур.
   Ульяна показала Морским драконам, как добраться до нужного места; Линг ответил, что на это у них уйдёт не меньше месяца - при условии, что не будет внешних воздействий и будет достаточно еды. Ульяна сказала им, что они смогут отбиться от кого угодно, на шельфе или дне морей растёт достаточно водорослей, а в воде плавает очень-очень много рыбы. Короче, закончилось всё тем, что Линг и собранная им большая компания отправились в путь. Особенно эффектно прозвучали заключительные слова Линга: "Главное, что нам будет что есть. Но если по нашем возвращении ты осчастливишь нас своими вкуснющими растениями, мы будем просто счастливы".
   Я услышал всё это, конечно же, в пересказе, но получилось захватывающе. Одно я узнал без всякого искажения: Ульяна выполнила свою миссию и теперь возвращается, а мы сможем окунуться в водоворот надвигающейся войны, в котором сольются викинги, драконники и их главная боевая сила - Настоящие, Особые, Сказочные и даже Морские драконы.
  
  8
  
   ...Король вернулся в свой кабинет в прескверном расположении духа. Весь день всё шло наперекосяк. Утром он упал с лестницы (правда, всего лишь с трёх ступенек, но всё-таки пришлось вспомнить, что такое боль), днём ему подали холодный обед (хотя на вкус вроде нормально было, но он расценил это как знак пренебрежения к своей персоне), после ужина накрылся его личный айпад с великолепной коллекцией игр (обидно, конечно, но неисповедимы пути электроники), - а тут ещё и это...
   Король споткнулся о порог, кое-как удержал равновесие, вяло выругался, швырнул на стол пачку бумаг, которые принёс с собой, бухнулся в своё вращающееся кресло на колёсиках и для успокоения покрутился в нём с полминуты. Почувствовав себя лучше, взглянул на часы и включил компьютер.
   По электронной почте послал членам Совета сообщения с просьбой подключиться к нему в "Скайпе" - ненадолго, на пару минут. Когда экран компьютера разделился на нужное количество частей, Таре заговорил:
   - Друзья мои, у меня есть новости. Для вас - не знаю, хорошие или плохие, но для меня - плохие. Я не хочу войны, но она будет. За неё проголосовали пятьдесят два процента солдат, пришедших на референдум. Результаты можно сфальсифицировать, но всегда найдутся те, кто расскажет людям правду, - да хотя бы вы, раз я вам уже про это сказал. Короче, у меня нет выхода. Бергер, объявляйте мобилизацию войск; Асмундсен, переключите лаборатории на военные разработки; Штинк, будьте готовы ответить на любые вопросы драконников; остальных прошу просто не вмешиваться. Всё, всем спасибо, что выслушали, выводы делайте сами, спокойной ночи.
   - Ваше величество, подождите... - сказал Штинк, прежде чем король нажал кнопку отключения.
   - Что ещё?
   - Я кое-что придумал. Что, если мы сами не объявим войну драконникам, а вынудим их сделать это? И к нам никаких претензий...
   - Что за план?
   - Похищение одного очень важного драконника...
   - Я, кажется, понял, о ком Вы говорите... Но если мы его похитим, претензии будут в любом случае...
   - Надо подстроить всё так, чтобы драконники подумали не на нас, а на каких-нибудь бандитов или террористов...
   - О, так действительно будет лучше... Только зачем им в таком случае объявлять войну именно нам?
   - А что, если эти террористы окажутся нашими якобы сбрендившими воинами?
   - Спасибо, Герхард. Пожалуй, представлю Вас к награде... если, конечно, всё удастся. Спасибо за идею. Доброй ночи.
  
  9
  
   Ульяна вернулась двадцать седьмого декабря. К тому времени у меня было уже тридцать пять драконов: прибавились элементы Корни и Семена.
   Двадцать девятого декабря мы сидели на крыше моего дома и смотрели на сиреневый закат, полыхавший там, куда нам вскоре суждено было отправиться. Мы не хотели открытой войны, но нам был нужен Кристалл, пребывавший сейчас в лапах викингов. И ради него мы были готовы на всё.
   Тридцать первого декабря я, Ульяна и Даша вместе отмечали Новым год - для разнообразия в доме Ульяны. Нам всем было очень весело втроём и ничуть не жалко Неда, который променял наши дружеские посиделки на возможность поближе пообщаться с воображаемым Великим Драконом. Но мы надеялись, что он одумается и вернётся... когда-нибудь. А вечер между тем плавно перетёк в ночь, а затем и в утро...
   Рассвет я встретил на крыше своего дома с бутылкой детского шампанского в руке, не помня, как там очутился. В тот момент, вопреки законам физики растянувшийся минут на двадцать, меня занимали только краски неба. Сиреневый рассвет жёлтого солнца на бледно-синем небе - что может быть красивей!
   Вечером первого января две тысячи сорокового года прикатил Сева на своей "Феррари" и провёл у меня несколько часов.
   А второго января случилось то, чего мы ну никак не ожидали. И именно это событие сподвигло нас действовать.
  
  
  Глава 20
  НАЧАЛО ВОЙНЫ
  
  1
  
   ...Операция была спланирована безукоризненно: видимо, в аналитическом центре замка Хлур наконец-то научились обращаться с компьютерами.
   Ударная группа подлетела к роскошному коттеджу президента Федерации драконников в полвторого ночи по местному времени.
   Ещё когда отряд из двенадцати человек верхом на Тёмных машинах вторгся в двухкилометровую зону вокруг коттеджа, на пульт дежурной смены охраны дома пришёл тревожный сигнал, включившийся автоматически после сканирования отряда и обнаружения личного стрелкового оружия.
   Тревога была поднята без шума: президенту не следовало просыпаться и включаться в этот хаос. Дежурные охранники направили сигнал на драконью ферму главы Федерации, где тогда всё ещё спали восемьдесят семь крылатых, хвостатых и прочих защитников президента.
   Поверхность, на которой спали драконы, завибрировала, заставив их проснуться и посмотреть вверх. Враг был обнаружен в ту же секунду - уже всего в километре от президентского коттеджа. Но только драконы поднялись в воздух или встали в боевую стойку на земле, как их поразили гранаты с сильнодействующим снотворным, брошенные предусмотрительными налётчиками.
   Видя, что дело плохо, начальник охраны поднял по тревоге группу быстрого реагирования, которая располагалась на чердаке небольшого двухэтажного домика; четырём бойцам потребовалось ровно пять секунд, чтобы проснуться, оценить обстановку, схватить контейнеры с личным оружием, выбежать на крышу и прильнуть к орудиям: ПЗРК, ПКМ и РПГ. А ещё через секунду они были убиты двенадцатью одновременными точными выстрелами - по три на каждого.
   Президентская система ПВО - противовикингской обороны - была блокирована и частично уничтожена.
   Понимая, что он больше ничего не успеет сделать, начальник охраны послал в спальню президента сигнал тревоги, раздавшийся из динамиков звонким воем сирены. В это время отряд викингов (а это были именно они) расстрелял из автоматов стоявшие на крыше орудия, спровоцировав тем самым детонацию боеприпасов.
   И президент был разбужен ослепительным красным светом мигающей лампочки, рёвом динамиков и - в следующее мгновение - оглушительным взрывом, прогремевшим как будто прямо над головой.
   Единственный оставшийся в живых охранник ворвался в спальню, стащил президента с кровати, помог влезть в первую попавшуюся одежду, и они вдвоём побежали к лифту.
   Два викинга уже пробрались в дом и, увидев скользящую вниз по прозрачной шахте стеклянную цилиндрическую кабину лифта, открыли по ней огонь. К счастью, они только продырявили её стенку и убили охранника, а президенту удалось выехать из их поля зрения раньше возможного попадания пули.
   Кабина остановилась, двери разъехались в стороны, и глава Федерации драконников вбежал в свой подземный гараж. Не теряя времени, подскочил к ближайшему бронированному микромобилю, распахнул дверцу, сел за руль, с первого оборота ключа завёл машину и покатил вперёд, к выходу на поверхность.
   Такого с Иштваном Дапчезу ещё никогда не случалось, и сейчас он был растерян, хоть и полон решительности. И что делать дальше, он представлял себе очень смутно.
   Микромобиль пробил створки закрытых ворот... и был встречен выстрелами четырёх викингов, которые поджидали его у этого выхода. Шины оказались пробиты, машина забуксовала и остановилась. Президент, скрипнув зубами, выпрыгнул из машины, которая через пять секунд взорвалась от попадания шальной пули в бензобак, и побежал вперёд, стараясь и развить максимальную скорость, и подольше не уставать, пожалев, что не успел взять с собой пистолет. Викинги бросились за ним.
   - Не стрелять! - гаркнул их предводитель, в котором можно было узнать небезызвестного лейтенанта войск Королевства Эйнера Хьярвена. - Он нужен нам живым! - И первым поставил автомат на предохранитель.
   А потом запустил своим оружием вслед президенту.
   Автомат кувыркнулся в воздухе пару раз, догоняя бегущего человека в камуфляжном комбинезоне (именно это оказалось первой попавшейся ему одеждой), и врезался прикладом ему в затылок. Человек упал...
   Он уже не помнил, как его грузили на Тёмную машину, как везли по воздуху... Очнулся он уже в замке Хлур.
  
   Так был похищен Иштван Дапчезу, президент Федерации драконников, лысый сероглазый здоровяк лет сорока, знавший девять языков, включая русский, норвежский и драконий, умевший палить из пистолета лучше любого гангстера, но в последнее время не уделявший много внимания лёгкой атлетике, что и определило его судьбу на ближайшее время.
  
  2
  
   "...Несколько часов назад стало известно о таинственном исчезновении президента Федерации драконников. Все его охранники убиты, драконы находятся под действием снотворного, крыша коттеджа и часть второго этажа разворочены взрывом, у машины колёса пробиты обыкновенными автоматными пулями; это позволяет предположить, что произошли вооружённое нападение неизвестных лиц. Подробности уточняются, президента ищут несколько поисковых отрядов..."
   Я слушал диктора, приоткрыв рот и выпучив глаза. Нет, этого не могло случиться! Не могло!!!
   Викинги не стали сами объявлять нам войну, они поступили умнее - дали нам повод, чтобы мы сами это сделали! Хоть в новостях и не было сказано, что президента похитили именно они; я знал точно - они. Просто потому, что больше некому.
   Я знал, что Ульяна смотрит новости одновременно со мной, поэтому тоже уже знает о похищении президента. Значит, можно поговорить, не отвлекаясь на разъяснение ситуации.
   - Слышала?
   - Да. Что будем делать?
   - Как ты думаешь, кто это совершил?
   - Кто угодно! Прямого указания на викингов нет...
   - Кроме них, больше некому!
   - Да ну? Откуда такая уверенность? Мы ничего не знаем, нельзя делать поспешных выводов!
   - Да, ты права. Но не можем же мы сидеть, сложа руки?
   - Пока что именно это нам и нужно. Воевать ещё не с кем, Морские драконы сейчас где-то в Средиземном море; самое время собрать нашу армию воедино и подождать развития событий. У президента есть Совет Федерации, и он теперь контролирует ситуацию. Мы не вправе повлиять на следующее решение Совета, но и оставить его без внимания тоже не можем. План начнём вырабатывать уже сегодня, но активные действия необходимо отложить - хотя бы на несколько дней. Кстати, уже почти девять утра; нам пора работать. А вечером вызовем Дашу и всё подробно обсудим.
   - Ладно. Что ж, тогда - до вечера.
   - Отбой.
  
  3
  
   А несколько часов спустя...
  
   Президент сидел, привязанный к стулу, в каком-то подвале замка Хлур. Рядом расхаживал, или стоял, или тоже сидел король викингов Таре Первый. Сбоку от президента с отрешённым видом стоял высокий золотоволосый молодой человек в просторном зелёном плаще. Король не знал его имени, но это было и неважно: данный индивидуум в разговоре практически не участвовал.
   - ...А скажи-ка мне, друг, почему ваши драконы такие сильные? - спросил король, неторопливо прохаживаясь из стороны в сторону перед президентом. - И коэффициент счастья у них почему всегда выше среднего? А? Почему?
   - Откуда вы знаете про коэффициент? - процедил сквозь зубы президент, злобно глядя на короля.
   - Мы в курсе всех ваших новостей, открытий и разработок. Не думайте, что мы, викинги, такие отсталые, что не имеем собственной компьютерной сети и передовых технологий - в том числе шпионских. Мы знаем всё о вас, драконниках, кроме одного: почему вы неизменно оказываетесь сильнее? Лично меня это удивляет. Вы трижды побеждали нас в войнах - в пятнадцатом, семнадцатом и двадцатом веках. Неужели мы так слабы? Или вы владеете каким-то секретом? А? Отвечай.
   - Нет никакого секрета, - пробурчал президент, - есть только хорошее отношение к драконам. И всё!
   - Да ладно? - Судя по всему, короля этот ответ не удовлетворил. - Эй ты, врежь ему, - бросил Таре Первый молчаливому юноше в зелёном плаще.
   Носок ботинка врезался президенту в лицо. Тот рефлекторно попытался поднять руки, чтоб вытереть потёкшую из носа кровь, но, увы, верхние конечности были связаны за спиной, так что у него ничего не получилось.
   - Освободиться ты не сможешь, даже и не пытайся, - сказал король. - И учти: это - лишь малая часть того, что я могу с тобой сделать. Уж лучше расскажи мне всё, что знаешь, и я, быть может, отпущу тебя... А вот этого делать не советую, - и, предупреждая плевок президента, Таре треснул того в челюсть - несильно так, чтобы зубы остались целы, но благоразумия прибавилось.
   - Ну, будешь говорить? - спросил монарх, вытирая кулак о свою меховую жилетку. - А то ведь мы никуда не спешим, особенно ты...
   - Дураки вы, - сдерживая нервный смех, заговорил президент Федерации. - Как же вы не понимаете: драконы - такие же люди, как и мы, просто с крыльями, хвостами и другими несвойственными человеку частями тела! У них есть разум, понятно?! Они наши симбионты, а может быть, и мы - их! Во чем мы, драконники, отличаемся от вас, викингов: мы видим в драконах не бездушных слуг, а равноправных или даже превосходящих нас по силе бойцов, своих соратников, а некоторые - своих лучших друзей! Понимаете вы это или нет?!
   Выкрикнув последние слова, президент всё же разразился на несколько секунд жутким истерическим хохотом.
   - Я-то, может, и понимаю, - ответил король, подходя к пленнику и нагибаясь вперёд так, чтобы смотреть ему прямо в глаза, - и мои приближённые, наверное, поймут то, что ты мне сейчас рассказываешь, но для моих воинов всё это - пустая болтовня. Если я прикажу им относиться к драконам по-хорошему, перескажу им твои слова, то меня сочтут психом и немедленно свергнут или убьют. А если перед ними выступишь ты, то они скажут: "Чушь собачья!" - и убьют тебя. И моё правление тогда будет не таким долгим, каким должно было быть. Королевство, хоть и обладает всеми технологиями человеческой цивилизации, сильно отстало от Федерации в плане нравов. Под моим руководством находятся в основном такие же викинги, какие были тысячу лет назад. Или, если повезёт, только пятьсот. И я не могу ничего с этим сделать.
   Таре выпрямился, отошёл от Иштвана и снова принялся ходить взад-вперёд по небольшому тёмному помещению, на потолке которого горела одна-единственная лампочка накаливания.
   - Мне одному не изменить менталитет всего моего народа - численностью, заметь, около десяти тысяч человек. Это совсем другое, нежели тремя-четырьмя сотнями драконников управлять. Придётся вдалбливать викингам в головы преимущества дружбы с драконниками, изменять их отношение к миру, в конце концов! Пусть даже я добьюсь за сорок - сорок пять оставшихся мне лет каких-нибудь успехов в этом направлении, вряд ли у меня будет преемник, способный продолжить начатое мной дело. Да и захотят ли мои подданные меняться? Вот в чём главная проблема...
   - Я помогу тебе с этим, если меня освободят немедленно, - сказал президент и опять попытался порвать верёвки.
   Пиликнул смартфон короля. Таре достал аппарат из кармана, прочитал то, что было высвечено на экране, и убрал телефон обратно.
   - Я освобожу тебя, - сказал он президенту, - но не сегодня. Совет твоей Федерации только что объявил нам войну. Так что - извини: ты теперь вроде как главный приз.
   - Как они посмели... - прошептал Дапчезу и опустил взгляд. Потом вдруг посмотрел на молодого человека в зелёном плаще. - А ведь я тебя, кажется, знаю. Ты... Нед Кристофер Джеймс Мартин Хеглен-Хармс!
   - Да, - ответил Нед. - Кажется, пару недель назад меня действительно так звали.
   - А кто же ты теперь, что здесь стоишь?
   - Не знаю. - Нед вслед за королём направился к выходу. Обернулся и добавил: - Пока - не знаю. Но упорно пытаюсь понять...
   И ушёл.
   А президент остался в подвале. Он злился на себя, что позволил себя похитить, на короля викингов, что тот не может поставить свою страну на путь добра, на Неда, этого перебежчика, что тот переметнулся на сторону врага, на Совет Федерации, принявший решение, которое было лишь в его компетенции, наконец, на судьбу, что всё так обернулось. Он был очень и очень зол.
  
  4
  
   Тем же вечером я переступил порог дома Ульяны в ещё более скверном настроении, чем после известия о пропаже президента. Всё дело было в той неприятной новости, которую драконники старались предотвратить, а викинги - приблизить.
   - Ты знаешь?.. - спросил я, входя в Ульянину гостиную. - О, привет, Даша, не знал, что ты уже прилетела...
   - Садись, - сказала Ульяна, расположившаяся с Дашей на одном диванчике, из-за чего мне пришлось сесть на второй. - Итак, начнём совещание. Повестка дня: а) кто мог похитить президента; б) как теперь нам его вернуть; в) можно ли остановить объявленную Советом Федерации войну; г) если да, то - как; д) если нет, то - что мы можем с этим сделать. Может, кто-нибудь хочет что-то добавить?
   Мы с Дашей дружно помотали головами. Круг вопросов, требующих разрешения, был очерчен Ульяной с потрясающей точностью. Впрочем, я тоже так могу. Просто мне нужно некоторое время на подготовку.
   - Прежде всего, - продолжила Ульяна, - нам надо разобраться с тем, кто мог похитить нашего законного правителя. Кто бы это мог быть?
   - Викинги? - предположила Даша.
   - Или какая-то неизвестная нам сила, может быть, даже из обычного мира, которая имела зуб на президента, - выдвинул я гипотезу.
   - Нет, драконники и викинги для рядового обывателя не существуют, - ответила Ульяна. - На Земле о них (ну, и о нас тоже) никто не знает. На президента, выходит, могли иметь зуб только викинги.
   - Или те, кому они заплатили, - не унимался я. Ульяна утром меня переубедила, а теперь признаёт ту мою точку зрения!..
   - Возможно. Но ты представь, сколько будет стоить организация похищения, добавь плату исполнителям, а затем сравни результат с величиной бюджета Королевства. Как бы то ни было, всё сводится в конечном итоге к викингам: заказать операцию на стороне они бы не смогли, а провернуть своими силами...
   - Хорошо, с этим разобрались - сказал я - Теперь нам надо решить, как мы будем вызволять нашего президента и будем ли мы делать это вообще.
   - Конечно, будем! - воскликнула Даша. - Только надо придумать - как.
   - Президент, если его похитили викинги, вероятнее всего, содержится в замке Хлур на одном из островов около северо-западного побережья Норвегии. - Ульяна нашла в Д-нете карту и показала нам. - К сожалению, от наблюдений со спутника вся их инфраструктура экранируется искажающим излучением, да и их хакеры постарались: стёрли все сооружения викингов из интернет-карт. Но мы точно знаем, что замок находится где-то здесь, - она пальцем обвела нужный район на карте в драконофоне, - потому что мы с Данилом там были. Ну, не совсем там, но - поблизости.
   - Нам надо пробраться в замок? - спросила Даша.
   - Да - так же, как викинги пробрались в коттедж президента, - сказал я.
   - Но как? Там, наверное, такая система охраны!.. - Даша замолчала, поняв, что сморозила глупость.
   - В любой системе охраны есть как минимум одно слабое место, - ответил я. - Абсолютной защиты не бывает. И я, наверное, начинаю понимать, как мы провернём то, что задумали.
   - Поделишься соображениями? - спросила Ульяна.
   - Конечно. Морские драконы, которых мы туда послали, нападут из воды; это будет отвлекающий манёвр, который позволит нам добраться до замка с суши, рассредоточиться и проникнуть внутрь. Президент, скорее всего, находится в одном из подвалов, поэтому - сразу пробивайтесь вниз! У нас есть автоматы, а драконы могут нападать на расстоянии. Главное - заметить врага, прежде чем он поднимет автомат. Если у викингов там и будут свои драконы, то их наверняка окажется немного; в любом случае, мы с этим справимся. А если ещё удастся присоединить к нашей армии драконов Неда...
   - Завтра поедешь на оставленную им ферму и поговоришь с драконами, - сказала Ульяна тоном, не допускающим возражений.
   - Ладно. Полечу туда на Асси, - тогда дорога в один конец займёт всего два часа.
   - Закроешь ферму пораньше. Хорошо, с этим мы потом разберёмся, сейчас времени не очень много, нам надо выработать программу действий. Следующий по важности вопрос: сможем ли мы подавить войну в зародыше или хотя бы поскорее её выиграть?
   - Боюсь, что для Совета наше мнение не будет значить ровным счётом ничего, - сказал я. - Единственное, что нам остаётся, - это сделать первую же битву последней.
   - Получается, мы уже всё обсудили? - удивилась Даша.
   - Не совсем, - ответил я. - Мы можем пока разработать план штурма замка Хлур.
   - Нужно придумать несколько вариантов с планами отхода в случае неудачи. Не дай Вселенная, конечно, но такой исход битвы никогда нельзя исключать, - сказала Ульяна.
   - Отлично. Этим мы сейчас и займёмся...
  
  5
  
   А в это время...
  
   Эйнер и Ларс сидели в уютной комнатке с камином на третьем этаже замка Хлур и пили что-то из коричневых бутылочек, целая батарея которых стояла у стены помещения.
   - А хорошо, что мобилизацию объявили... - произнёс Эйнер и сделал хороший глоток из бутылочки.
   - Ага, повоюем с этими драконниками! - поддержал его Ларс. - А правда, что именно ты командовал похищением их президента?
   - Правда-правда! Без меня там бы не обошлись! - ответил Эйнер и пьяно засмеялся.
   - Да, не обошлись бы... - А вот на Ларса, похоже, напала меланхолия. - Ты ещё молодой, Эйнер, ты всё можешь, в том числе и активно участвовать в боевых действиях. А мне уже лет побольше, и мой нынешний удел - служба в запасе. И то - в лучшем случае... Меня скоро (ну, как скоро - либо завтра, либо немного позже, либо через несколько лет, но это максимум...) могут уволить. Чтобы в моём возрасте остаться в армии, надо быть хотя бы майором. А всё, чего я добился, - это звёздочки старшего лейтенанта... Да я и не хочу больше оставаться в войсках. За последние полтора месяца я многое пережил и ещё больше - прочувствовал и осознал. Когда мы с тобой крали Кристалл, я был охвачен азартом, не более того... Но потом, когда за мной гнались два драконника, до меня начало доходить, что всё это не шутки. Мы не понимаем, во что ввязались. Я не хочу больше принимать участие в этом безумии. Жаль, что я не могу остановить его...
   Ларс осёкся, заметив тихо похрапывающего Эйнера, положившего на стол свою немытую голову.
   - И для кого я только так распинался... - пробормотал он, отобрал у спящего друга бутылку, допил то, что в ней оставалось, икнул и на негнущихся ногах поплёлся к кровати. - Да, возраст уже не тот...
  
  6
  
   Король плюхнулся в кресло и положил ноги на стол. М-да, власть действительно развращает. Но как же приятно иметь собственный кабинет...
   Он сунул руку за воротник своей жилетки и вынул оттуда цепочку с Четвёртым Кристаллом.
   - Слушай, - обратился он к сиреневому камню с крошечной белой искоркой в центре, - до сих пор я прекрасно обходился без тебя; обойдусь и впредь. Я не верю, что ты волшебный. Может, мне отдать тебя драконникам?.. Нет, ни за что. О! Я, пожалуй, сделаю тебя своей регалией. И пусть драконники подавятся...
   Король хрипло засмеялся, убрал ноги со стола и направился в спальню. Длинный был денёк...
  
  7
  
   Нед стоял в своей комнатушке на втором этаже замка Хлур и бился головой о стену, при каждом ударе спрашивая себя:
   - Кто я? Кто я? Кто я?! Кто я?!!!
   Вопрос, заданный президентом, не давал ему покоя. Но ответа Нед найти пока не мог. И поэтому злился.
  
  
  Глава 21
  ДИАЛОГИ
  
  1
  
   У нас не было планов замка, поэтому ход операции после проникновения внутрь у нас вечером второго января так и не получилось разработать. После споров, растянувшихся аж до полуночи, мы решили собраться там же следующим вечером и хотя бы обсудить, кто с какой стороны будет нападать, чтобы во время боя не вышло путаницы.
   Мы хотели победить, и мы верили, что у нас это получится.
  
  2
  
   Меня разбудил писк драконофона: вчера я подписался на какую-то новостную рассылку из Д-нета, но не думал, что сообщение придёт следующим же утром.
   Полусонный, я потянулся за аппаратом. Прочитал известие, не пытаясь понять его смысл, хотел уже положить драконофон и досмотреть свои сны, как вдруг до меня дошло, что там было написано. Я снова пробежался глазами по тексту, и следующей моей мыслью было: "Что за чёрт?!!!"
   - Что за... - проговорил я вслух и откинул одеяло. Спать больше не хотелось.
   Хотелось действовать. Но сначала - сломать что-либо, накричать на кого-нибудь, отстучать СМС-ку, в которой вместо большинства букв будут точки и звёздочки.
   Мобилизация. Совет Федерации драконников объявил всеобщую мобилизацию. Неподчинение будет расценено как государственная измена.
   Я не хотел приводить драконов в боевую готовность, но и не желал оказаться пособником викингов.
   И я принял единственно верное решение, несмотря на то что не было даже шести утра.
  
  3
  
   - Что? - не поверила своим ушам Ульяна. - Зачем они это сделали? Мы могли бы и сами с викингами справиться...
   - В замке их как минимум пара тысяч, - возразил я. - А может быть, и все три. И у всех автоматы, плюс ещё там есть драконы и, если не повезёт, - зенитно-ракетные комплексы. На крайняк - гранатомёты.
   - Ну а что делать?! - Мне показалось, что по ту сторону аудиоканала между двумя драконофонами моя знакомая всплеснула руками.
   - Давай сделаем вид, что мы как будто подчиняемся предписанию и настраиваем драконов на предстоящую битву, а сами тем временем быстренько подготовимся к самостоятельным действиям. Вечером, когда Даша прилетит к нам, ты предупредишь её, а я к тому времени уже слетаю на ферму Неда и привезу оттуда новости. Надеюсь, оставленные драконы научились заботиться о себе...
   - Всё? А теперь дай мне поспать ещё час. Или полтора...
   Ульяна отключила свой драконофон, оставив меня сидеть на кровати в собственном доме с гудящим коммуникатором в руке.
   Поговорили, называется.
  
  4
  
   Мы честно отработали на фермах до обеда, а потом выставили всех посетителей и полетели на своих самых быстрых драконах кто куда: Ульяна - к Даше, а я - туда, где раньше жил Нед.
   Минут через двадцать после вылета (я удалился от своей фермы к западу более чем на сотню километров) мне позвонила Ульяна.
   - Алло? Извини, я тут на бешеной скорости лечу, и говорить по драконофону мне немного неудобно...
   - Я рада, Данил, что тебя ещё не сбили. - По тону Ульяны я не мог понят, шутит она или говорит серьёзно. Возможно, дело было в свистящем в ушах ветре... - Итак, я на месте. Даша здесь. Я включу громкую связь, и мы все сможем вместе поговорить. Ты тоже лучше включи, чтобы лучше нас слышать.
   - Сделано. И что дальше?
   - А дальше мы пообсуждаем наши будущие действия, - услышал я голос Даши. - Прежде всего: когда мы отправляемся за президентом и вашим Кристаллом?
   - Ясно, что как можно скорее, - ответила Ульяна. - Ну, завтра-послезавтра - в зависимости от того, как сложатся у Данила переговоры с драконами Неда. Если ничего не выйдет, то - прямо завтра. Если, наоборот, получится, то мы всё рассчитаем по-новому и отправимся послезавтра. Да и к чему сильная спешка, если на драконах мы туда доберёмся всего за сутки?
   - Мы доберёмся - с учётом скорости Дашиных драконов и с поправкой на непредвиденные трудности, - сказал я. - А викинги на своих Тёмных машинах преспокойно долетят до наших ферм часов за двенадцать. Значит, отправляясь, мы должны взять с собой всех драконов - абсолютно всех, чтобы в случае чего пострадало только неживое имущество. На крайняк можно будет пожить немного в лесу около Дашиной пещеры.
   - Надо следить за передвижениями викингов, - произнесла Ульяна, - чтобы не случилось ничего необычного.
   - А как мы это сделаем? - спросила Даша.
   - Придётся воспользоваться системой спутников слежения. Наверное, невозможно замаскировать всех викингов верхом на драконах...
   - Попросите об этом Вилле, - посоветовал я. - Он будет рад новой работе.
   - Обязательно. Сейчас давайте обсудим основные моменты операции, хорошо?
   - Но...
   - Хотя бы поймём, откуда кто нападает... Эх, зря мы Морских драконов туда послали: они прибудут к замку через три недели после битвы...
   - Значит, с моря у нас никого? - огорчилась Даша.
   - Можно будет послать наших с Ульяной водоплавающих драконов, - предложил я. - Это, значит, будут драконы Воды, Кипения, Ртути, Ночи... так, кто-нибудь ещё?
   - Ещё можно будет поднапрячь моих Синих Сказочных драконов, - сказала Даша. - Их стихия - вода; а также он своим дыханием могут её газировать!
   - Этак любую воду можно будет сделать минеральной, - хихикнула Ульяна.
   - Не минеральной, а газированной? Эти два понятия обозначают далеко не одно и то же и совершенно не зависят друг от друга...
   - Мы вообще где находимся? - поинтересовался я, слушая беседу девочек. Асси, на котором я сейчас летел, неутомимо вращал хвостом.
   - Ой, да, действительно... - смутилась Даша. - Значит, с моря нападут водоплавающие... но их всё равно слишком мало! Надо, что ли, со всех сторон окружить замок моими Сказочными драконами, которые не будут пропускать викингов, но не станут чинить препятствий вам, а вы в это время проберётесь внутрь, послав своих драконов охранять все входы и выходы, а некоторых вы возьмёте с собой... Ну как?
   - Супер, - ответил я. - Ульяна, что скажешь?
   - Нет слов.
   - Значит, план принят, нам больше не о чем говорить, прошу не мешать, конец связи.
   И, внутренне посмеиваясь, отключил драконофон от сети, пожалев, что не могу сейчас увидеть реакцию Ульяны. Хотя что она может сделать?..
   Я убрал телефончик, положенный мне по статусу драконника, и одним лёгким движением дал Асси понять, что нужно лететь быстрее. Мне надо было как можно скорее попасть на брошенную ферму Неда, а по пути - подготовиться к нелёгкому разговору.
  
  5
  
   - Всем боеспособным викингам с драконами собраться через полчаса на улице перед главным входом замка Хлур! - прозвучал голос короля по системе оповещения.
   Все (ну, почти все) счастливые обладатели собственных драконов встретили это объявление радостным криком. А остальные просто поняли, что война уже началась и быстро набирает обороты.
   - Ура!!! - выкрикнул Эйнер и, отсалютовав невидимому правителю пустой кружкой, допил то, что в ней оставалось. Глянул на сидящего рядом Ларса и, толкнув того в плечо, спросил: - А ты почему не радуешься?
   - Нечему радоваться, - сказал Ларс и отодвинул свою кружку.
   - Да ну? Теперь у нас наконец-то будет возможность отомстить этим драконникам!
   - За то, что они, в свою очередь, мстят нам? Проще уж тогда отдать им похищенный у них Кристалл. - Ларс вслед за другом допил что-то коричневое, попытался откинуться назад, но вовремя сообразил, что у скамьи, на которой он сидел, нет спинки, поэтому просто стал смотреть по сторонам. Разговор его не интересовал.
   - Да ты с ума сошёл, что ли?! Ты что, симпатизируешь этим... - Эйнер употребил непонятное слово, - драконникам?! Мне пойти и доложить?..
   - М-да, Эйнер, по-моему, ты слишком много пьёшь, - сказал Ларс. - Это вряд ли поможет тебе в дальнейшем... Ты видишь, где мы? Правильно, - в столовой для гарнизона замка Хлур, где, кроме нас, сидят ещё двести человек, и им всем наплевать на нас, на то, что мы говорим и думаем,. И ты действительно пойдёшь докладывать про меня? Давай, иди, но расскажи не про мою симпатию к драконникам, а про мою ненависть и презрение к викингам, к вашей глупой воинственности и потрясающей "недалёкости". Как ты, Эйнер, не понимаешь, что драконники - такие же люди, что и мы, и они просто защищаются от наших атак?! А то, что именно они объявили нам войну, а не мы - им, так это была наша идея, мы их заставили, понимаешь?! У меня нет причин их ненавидеть, и поэтому, пусть даже у меня есть свой дракон, я не выйду к воротам замка. Я отказываюсь выполнять этот приказ по личным убеждениям. Ну что, Эйнер, пойдёшь сообщать, куда следует, о тихом протесте своего лучшего друга?
   - Не ожидал от тебя, Ларс... - пробормотал Эйнер, во все глаза глядя на своего давнего напарника. - Ты не поверишь, но я пойду! Мне дружбы с подрывным элементом не нужна! Значит, ты мне больше не товарищ!
   - Взаимно, - сказал ему Ларс, и Эйнер пулей вылетел из-за стола, побежав к выходу из помещения.
   А Ларс покачал головой, вернулся к прерванному завтраку (по времени Королевства было примерно полдевятого утра) и вдруг преспокойно подумал: "Ну и зачем я это сделал? Мог пойти на войну и просто постараться убить как можно меньше драконников, предоставив геройствовать Эйнеру... А теперь меня ждёт... ну точно не тихая отставка в чине старшего лейтенанта с небольшой пенсией... хотя... всё зависит от того, кто будет судить меня. И лучше бы это оказался кто-нибудь с такими же взглядами, как и у меня..."
   А тем временем в столовую вошли Эйнер и два викинга с автоматами, в шлемах с чёрными рогами - знаком службы безопасности Королевства. Эйнер указал им пальцем на нужного человека, безопасники кивнули, козырнули и подошли к Ларсу. Тот обратил внимание на них только после тычка автоматом в шею.
   - А, уже... - только и сказал он, вмиг закончил с едой, отодвинул тарелку и спросил: - Руки куда - на затылок или за спину?
   - Это нам решать, - ответил один безопасник с погонами капитана. - Старший лейтенант Мараксен, Вам придётся пройти с нами.
   - Да понятно. - Ларс встал и вылез из-за стола. - Вяжите, чего уж там...
   - Руки за спину.
   На запястьях защёлкнулись стальные браслеты с электронным замком.
   - Пошли. Шаг в сторону, - мы стреляем, - предупредил Ларса второй безопасник и для пущей выразительности покачал стволом автомата.
   Необычная троица вышла в коридор. Викинги удивлённо смотрели им вслед: они не помнили, когда в прошлый раз арестовывали кого-нибудь из "своих".
   Ларс стал смотреть, куда его ведут. Странно: безопасники дотащили его до главной лестницы и потянули не вниз, в подвалы, а почему-то наверх. Видимо, суд будет очень даже скоро.
   Ларс закрыл глаза и выдохнул. Уже не страшно. Уже всё... ну, почти.
   Пока его волокли вверх, он всё больше удивлялся. Кто же его будет судить?..
   Подъём окончился на девятом этаже. Ларса провели по коридору, втолкнули в пустую комнату с табличкой "9-14", усадили на единственный стул так, чтобы скованные руки были отделены от корпуса спинкой стула. "Чтобы было время среагировать, если что", - подумал Ларс, глядя на вставших по бокам от него безопасников.
   В другом конце помещения находилась ещё одна дверь, и викинг стал пристально смотреть на неё. Кто-то сейчас войдёт...
   И вошёл тот, кого Ларс меньше всего ожидал увидеть. При появлении этого человека безопасники вытянулись по стойке "смирно" и чётко откозыряли. А Ларс смог только прошептать:
   - Ваше Величество...
   А король Таре Первый мельком глянул на викинга в наручниках и сделал рукой почти незаметный жест, советующий безопасникам уйти.
   - Но... - заикнулся один из них, но король похлопал рукой по кобуре с пистолетом на поясе, и парочку с чёрными рогами как ветром сдуло.
   - А теперь давай поговорим с тобой по душам, - вдруг обратился он к Ларсу, уже ничему не удивлявшемуся. - Почему ты отказываешься воевать с драконниками?
   - Потому что я их понял, - прошипел викинг и выкрикнул: - В отличие от всех остальных и Вас в том числе!!
   - В отличие от меня? - переспросил король и коротко рассмеялся. - Знаешь ли, я тоже их понял, и даже гораздо раньше тебя.
   - Тогда зачем войну объявили?
   - А у меня не было выбора. - Монарх снова засмеялся. - Всё как раз к этому шло. Больше половины солдат было "за". И если я отказался бы от начала боевых действий, моё правление вскоре закончилось бы. Вместе с жизнью! - На этот раз король хохотал долго, полминуты, не меньше.
   - Что будет со мной? - спросил Ларс, которому жить всё-таки хотелось.
   - За распространение антигосударственной идеологии и отказ от выполнения приказа я уже могу тебя убить. Но я понимаю твои чувства и устремления, поэтому ты просто будешь сидеть за решёткой в самом глубоком подвале этого замка.
   - Как долго?
   - Не знаю. Но да. Слово, что, если когда-нибудь я смогу выпустить тебя, то ты выйдешь на волю в звании капитана. Как минимум. А через пару лет отставка и пенсия... Но это - если я останусь у власти. В противном случае сидеть тебе в каменном мешке до скончания веков. Или пока о тебе кто-нибудь не вспомнит. Мало ли как всё обернётся...
   Дверь приоткрылась, и один из безопасников осторожно заглянул в помещение.
   - Уводите, - кивнул ему король.
   Парочка втиснулась в комнату, отделила Ларса от стула, выволокла викинга в коридор, и они все вместе отправились вниз по лестнице...
   Уже через несколько минут Ларс сидел на холодном полу своей персональной камеры в тёмном подвале, где, кроме него, больше никого не было, и спрашивал себя: "Ну и зачем я это сделал?!! Эйнер, скотина, сдал-таки меня!!! А я-то думал, что мы с ним друзья... Ну что, сейчас мне надо научиться обходиться без него".
  
  6
  
   ...Я уже подлетал к ферме Неда, как вдруг подумал: "А если оставленные без присмотра драконы примут меня за врага и с безопасного расстояния уничтожат? Нет, надо поосторожнее..."
   Я приземлился в лесу за полкилометра от фермы своего бывшего друга и, ведя Асси за собой, пешком дошёл до поляны с жилищами для драконов.
   - Аха-ган, - сказал я, выходя на ферму. - Ик фуххт на.
   Это означало на Д-языке: "Здравствуйте. Я вам не враг".
   Несколько драконов посмотрело на меня, но и только.
   Ферма была брошена всего полмесяца назад, но сейчас я видел её предельную запущенность. На своё счастье, драконы постарались и соорудили себе общую крышу над всеми жилищами. Но остальное ужасало: дорожки были занесены снегом сантиметров на тридцать, хранилище еды - разрушено, сундук с деньгами - тоже, а на грядках в последнее время, очевидно, росли только осенники. Последнее я понял, увидев, как дракон-Механизм уровня этак двадцатого передней лапой достаёт из сундука монетки и забрасывает их в автомат, который выдаёт ему пакетики с семенами; их рвали и высыпали семена на грядки два дракона Зелени на пару уровней послабее, поливал дракон Воды, а собирали - все, кому не лень. Ну и, естественно, ферма была невероятно грязной, поэтому ходить по ней нужно было осторожно, постоянно глядя себе под ноги.
   Я добрался до общего навеса, под которым жили все драконы, и сказал на Д-языке:
   - Я хочу поговорить с вами. И это очень важно.
   На сей раз я удостоился пары десятков мутных взглядов, но не заметил в них ни капли интереса.
   - Вы нужны мне и моим друзьям. Все сколько вас там, - несколько десятков, что ли...
   - Зачем? - спросил дракон Света, сидевший в жилище ближе всех ко мне, на вид наиболее вменяемый, и именно с ним решил вести переговоры.
   - Чтобы влиться в нашу армию и биться с викингами.
   - Мы? После того, как наш хозяин нас бросил? Нет.
   Меня это односложное "нет" просто поразило. Неужели драконы до такой степени деградировали?..
   - Нед находится у викингов; они заманили его к себе. Если вы отправитесь с нами, то сможете спасти его, - настаивал я.
   - Вы собираетесь сражаться с викингами только из-за нашего хозяина?
   - Нет. У нас свои причины. Мы хотим украсть у них то, что они когда-то украли у нас. А вы нам в этом поможете. Ладно?
   - А еда будет?
   - Да всё будет. Только согласитесь на участие.
   - Надо подумать. Отойди, пожалуйста, подальше.
   Дракон рычанием привлёк к себе внимание сородичей, и они несколько минут о чём-то шептались на своём странном языке. Я наблюдал за этим от края поля, где оставил своего дракона Воздуха.
   Наконец, Световик махнул лапой, подзывая меня.
   - Хорошо, - сказал он, когда я пошел. - Мы согласны. Когда вылетаем?
   - Сейчас узнаю, - ответил я и набрал номер Ульяны.
   Она сняла трубку практически мгновенно.
   - Я договорился. Когда начинаем?
   - Завтра, рано утром. Мы выдвинемся, скажем, часов в семь - все сразу, параллельными курсами. А драконы Неда пускай подождут, пока солнце наполовину выйдет из-за горизонта. Уж лучше они прибудут к замку раньше нас, чем опоздают... О! У меня появилась одна идейка... Ты разговаривал с драконом Света?
   - Да. А что?
   - Его зовут Слинк. Это во-первых. А во-вторых, он носит тонкий ошейник, в который встроен радиомаяк, выглядящий, как маленькая фигурка солнца. Есть такое?
   - Ага, - сказал я, повнимательнее присмотревшись к Слинку. - Ну и?..
   - Если он прикажет драконам не разлетаться в разные стороны, то мы сможем пеленговать по драконофонам всю их группу! Ещё ты сможешь узнавать моё местонахождение: один драконофон всегда увидит другой...
   - А как же Даша?
   - Она сказала, что её драконы рассредоточатся и полетят к замку на некотором удалении друг от друга. Ты же знаешь, какие они сильные...
   - Ладно; остаётся только надеяться, что у викингов нет ядерного оружия. Всё, до связи.
   - И что? - спросил Слинк, когда я выключил драконофон.
   - Вы дождётесь восхода солнца, посмотрите, когда оно вылезет из-за горизонта наполовину, и полетите направлении, прямо противоположном восходу. Самые быстрые летуны понесут тех, у кого нет крыльев и кто не умеет летать, вращая хвостом. Понятно?
   - Да, - ответил Слинк. - Это всё?
   Я кинул.
   - Мы не забудем. Аха-ген.
   - Аха-ген. - Я направился прочь.
  
   Я летел на Асси домой. Короткий зимний день давно миновал свою середину, но до его конца было ещё далеко. А я уже хотел спать. И ещё поесть.
   Как же я устал от этих бесконечных, вездесущих диалогов! Как будто без них ничего нельзя решить!.. Но - да, без них и впрямь - никуда. Особенно нам, драконникам.
   Ну что же, до сих пор мы думали, боялись, сомневались и собирали сведения, а завтра начнём действовать.
   Вдруг зазвонил драконофон. "Ульяна? Что ещё ей нужно?" - удивлённо подумал я и ответил на вызов.
   - Да?
   - У нас небольшая проблема, - сказала она. - Вилле взломал систему спутников, и оказалось, что из замка Хлур несколько минут назад вылетели пятьдесят три викинга на Тёмных машинах. Запись с камер, если понадобится, будет транслироваться нам на драконофоны. Но выдвинуться нам надо уже сейчас.
   - А драконы Неда? Я же сказал им, что - завтра утром...
   - Значит, пусть присоединятся к тебе по дороге. Нет времени! Быстрее! Тебе сколько осталось до фермы?
   - Минут пятнадцать лёту...
   - Ладно. Только долетишь - сразу в путь! Я отправила своего драконы Энергии к Даше, чтобы передать новости, а он быстрый, минут через десять уже вернётся... Значит, война начинается сегодня. Викинги получат по полной... Старайся не нарываться на врагов, облетай их за километр. И возьми на всякий случай автомат.
   - Понял. Отбой.
   "Да что ж сегодня за день-то такой?!" - думал я, подлетая к своей ферме. Но ответ на безмолвный вопрос мне всё-таки получить не хотелось бы.
   Мы доберёмся до замка завтра. Если, конечно, вообще доберёмся. Вот тогда всё и решится. Я в это верил.
  
  
  Глава 22
  ДОРОГА К ЦЕЛИ
  
  1
  
   Эйнер нёсся на своей Тёмной машине на юго-запад. Сзади высились башни замка Хлур, внизу расстилались бескрайние заснеженные леса, а далеко впереди находились фермы ненавистных ему драконников.
   "Я их всех уничтожу! - думал Эйнер. - Сначала парня: прикладом по голове, а потом пять пуль голову и две - в сердце. А эту его... подружку... сперва - немного того... а затем можно тоже застрелить, а то я видел, на что они способны! Эх, жалко, что Ларс предателем оказался, - вместе бы повеселились... Остальных наездников послали просто на разведку, а меня - с конкретным заданием, потому что Ларс когда-то мне сказал, где живут эти драконники... Эх, Ларс, надо было мне самому тебя сразу придушить! А интересно, приговор ему уже вынесли? Впрочем, мне ничего по этому поводу не скажут, даже как его бывшему другу: служба безопасности не любит слишком любопытных..."
   Викинг летел вперёд, а в его душе смешивались в невообразимую бурду ненависть к Ларсу и предвкушение собственных бесчинств.
   И Эйнер не задумывался, что из этого хорошо, а что плохо. Он считал, что раздумья - пустая трата времени, которого в жизни и так слишком мало.
  
  2
  
   ...Я летел вперёд, на северо-запад (ну, примерно), на Асси и чуть ли не каждую секунду оглядывался назад, где за мной бесформенным роем летели остальные драконы.
   Асси был одним из самых быстрых моих воспитанников, но его миссия была особой: самые скоростные и сильные драконы несли на спине или тащили "на буксире" своих нелетающих или не таких быстрых собратьев. Я видел, что им надоело безвылазно сидеть у меня на ферме, и теперь они желали показать мне, на что способны. Надо признать, у них это получалось: по моим прикидкам, средняя скорость продвижения отряда составляла километров двести пятьдесят в час. Но я знал, что викинги на своих Тёмных машинах (всех остальных драконов они почему-то перестали использовать для полётов) могли двигаться вдвое быстрее.
   Драконофон болтался на ремешке на шее Асси: не исключено, что мне понадобится навигатор и система слежения, - желательно, вместе. Оставалось только немного подождать...
   Драконофон зазвонил. "Это Вилле", - подумал я и коснулся пальцем экрана, отвечая на вызов и включая громкую связь.
   - Алло?
   - Привет, Данил. - Голос Вилле был бодрым, как обычно при выполнении какой-нибудь задачи, словно ничто и не омрачало этот день. - Карту со всему необходимыми значками я составил. Через минуту после того, как я скажу тебе всё нужное и отсоединюсь, я начну трансляцию. Ульяну, если что, я уже предупредил. Ты включи только автоматический ответ на звонки, чтобы одновременно и смотреть на карту, и говорить с кем-нибудь, а ещё - громкую связь по умолчанию, а то тебе, наверное, ничего не будет слышно... Только ни в коем случае не выключай драконофон, ясно? Сколько у тебя осталось заряда?
   - Девяносто процентов. А если не хватит, - у меня с собой запасной аккумулятор. Месяц назад обзавёлся...
   - Всё, отлично, жду, пока.
   Связь прервалась.
   Я быстро поставил все указанные настройки и стал ждать.
   Через минуту экран засветился, и я увидел среднемасштабную часть карты России, где почти всё было чёрным, кроме серых линий параллелей и меридианов, зелёных границ между странами и между сушей и водой, а также светящихся точек: жёлтой, голубой и белой. Тут же раздался голос Вилле:
   - Карту получил? Жёлтая точка - это ты, синяя - Ульяна, а белая - бесхозная группа драконов. Если что, у карты можно менять масштаб и отображаемый регион. Если ты промотаешь влево, то увидишь кучу красных точек над всей Скандинавией. Это викинги. Я тут рассчитал их направления, и мне кажется, что один из них летит прямиком к твоей ферме. Будто ради него одного всё затевалось, а остальные - так, для массовки... Ну ты понял, а? Карту ещё можно свернуть нажатием в правый верхний угол дисплея, но не советую так делать: потом запаришься вновь её открывать... Ладно, удачи тебе и, надеюсь, до встречи.
   - Да обязательно! - ответил я и вгляделся повнимательнее в россыпь светящихся пикселей, которые показывали местоположение драконников Света и Тьмы и их летающих подопечных.
   Я пытался понять, кто из викингов летит мне навстречу.
  
  3
  
   Ульяна мчалась в ста метрах над землёй на своём драконе-Механизме. Остальные члены её отряда образовывали сзади огромное разрежённое облако, будучи одновременно и вместе, и как бы сами по себе.
   Она видела с помощью своего драконофона, где находятся драконы Неда, викинги, Данил и она сама.
   "Хорошо, что я с самого детства бывала у Неда на ферме и знаю всех его драконов, - думала она. - Слинк вообще самый нормальный из них. Помню, как Нед проверил его на показатель интеллекта и был приятно поражён, когда результаты составили девяносто четыре очка... Ой, что это я? Не отвлекаться! Викинги от нас всего в четырёх тысячах километров, и скорость сближения превышает семьсот километров в час! Если не семьсот пятьдесят... Короче, надо просто пройти мимо викингов и добраться до замка. Спасибо Вилле за чёткую картинку..."
   - А ну-ка прибавь скорости, Механ! - крикнула она своему дракону, и послушное металлическое существо заработало крыльями чуть активнее.
  
  4
  
   Слинк летел впереди оравы из нескольких десятков больших, голодных и таких разных драконов. Он знал, куда надо двигаться, и не собирался сбиваться с курса ни на угловую минуту. Или на полградуса. Или на градус.
   Он верил, что его хозяина спасут, а его самого - накормят. Как можно скорее. Но если всё провалится, ему будет больше незачем жить.
   Но Слинк очень не хотел, чтобы так случилось.
   И он мчался вперёд изо всех сил, стараясь обогнать время. Безрезультатно, конечно, но на осознание этого факта его интеллекта всё же не хватало.
  
  5
  
   Даша неслась над лесами на своём Чёрном Сказочном драконе по имени Махлилгл, а ей в спину и в бок светило тускловатое зимнее солнце.
   У неё не было ни драконофона, чтобы следить за передвижением её друзей и её самой, да и направление на замок он знала лишь приблизительно, но за месяцы своих блужданий по лесам она так научилась ориентироваться на незнакомой местности, что теперь не сомневалась, что найдёт Данила и Ульяну, где бы они ни были.
   Её драконы летели как минимум в ста метрах друг от друга, но они следовали строго за ней, потому что без Даши они не готовы были участвовать в столь масштабной битве, как та, что им предстояла. К тому же, Даша приведёт их, куда нужно.
   Последняя эльфийка рассчитала в уме примерную скорость движения отряда, не удовлетворилась и, крепко держась за шею своего дракона, дважды потянула пальцами его кожу от себя, таким странным образом приказывая ему лететь быстрее. Махлилгл удивлённо посмотрел через плечо на хозяйку, как бы спрашивая: тебе что, моей скорости мало?! Даша с серьёзным видом кивнула и сделала ещё одно движение пальцами.
   Дракон отвернулся и заработал крыльями ещё старательнее. При этом Даше послышалось недовольное фырканье. На счастье дракона, тихое.
   "Мы все спешим, - подумала она. - Только кто-то принимает это как должное и мчится вперёд на всех парах, а кому-то лень двигаться к своей цели, и он не стремится наращивать свою скорость. Уж лучше бы тебе, Махлилгл, присоединиться к первой категории - к таким, как я".
   И Даша продолжала лететь, спасаясь своим нынешним занятием от возможных штрафов за превышение допустимой скорости.
  
  6
  
   Прошло пять с половиной часов. Солнце уже зашло, и поднявшаяся было температура снова упала. Какое счастье, что я был в тёплой куртке.
   Я успел немного вздремнуть, прижавшись к дракону, чтобы не соскользнуть. Асси сказал мне, когда я проснулся, что всё время летел с постоянной скоростью. Остальные драконы пытались не отставать. Было видно, что они уже устали.
   Я уселся прямо и взглянул на экран драконофона. Жёлтая точка, обозначавшая меня. Вплотную соседствовала с красной! Я увеличил масштаб изображения и с облегчением понял, что викинг был в нескольких километрах от меня; но мы двигались почти навстречу друг другу. Он увидит меня всего через полминуты!
   - Асси! Быстро поверни куда-нибудь! - крикнул я на Д-языке. - И вы, остальные, летите туда же, куда и он!
   Ответом послужила струя огня, выпущена каким-то драконом (наверное, Ангу) вертикально вниз.
   Когда красная точка пронеслась мимо жёлтой, я выдохнул и сказал Асси, чтобы он продолжал лететь в обычном режиме, пока не взойдёт луна (а я знал точное время её восхода; к тому же, в небе не было облаков). А потом можно понемногу сбрасывать скорость и снижаться. Дракон кивнул и вернулся к своему основному занятию.
   А я, усмехнувшись, сжал рукой ремень автомата, перекинутый через плечо.
   Пока всё было хорошо. Конечно же, мы всё предусмотрели.
  
  7
  
   Дракон тяжело дышал, с усилием продолжая махать крыльями. Эйнер тоже устал, но по другой причине: его выматывало ожидание предстоящей схватки с ненавистными ему драконниками, которые ещё не знают, что война уже началась!
   Эйнер ухмыльнулся. Да уж, неожиданный эффект произведёт его появление...
   Вдруг справа от себя он увидел вспышку огня, похожую на нисходящий столб, который через секунду исчез. "Это что, дракон? - удивился он и направил Тёмную машину к месте странного явления. - Чёрт, в этой темноте ничего не видно!.."
   Он пролетел немного в ту сторону и не заметил ничего и никого, кто мог бы произвести эту вспышку. "Что тут творится, а?!" - подумал викинг и вернулся на прежний курс.
   Он так ничего и не понял.
  
  8
  
   По нашим подсчётам, мы пролетели около полутора тысяч километров. Значит, при нашей скорости, если продолжим путь рано утром, до восхода солнца, то мы доберёмся до замка ближе к вечеру. Следовательно, время отдыха нужно сократить до минимума, а быстроту передвижения, наоборот, увеличит. Хотя... под покровом темноты будет удобнее смываться с поля битвы. Но сражение может продлиться довольно долго, а значит, солнце успеет упасть за горизонт.
   Мы с Ульяной встретились, выбрали для ночлега большую поляну в лесу, отыскали Слинка и всех его дружков, приволокли их туда, заставили всех драконов со стихией Огня стрелять вверх струями пламени, чтобы приманить Дашу; та вскоре прилетела, её драконы рассредоточились в радиусе двух километров от нас, и мы заснули все вместе, прислонившись к своим "транспортным средствам", чтобы не замёрзнуть.
   Автоматы, если что, были заряжены и сняты с предохранителя. На всякий случай.
  
   Мы поднялись в шесть утра по нашему времени и, съев всё, что у нас с собой было (шоколадные батончики для нас самих и по одному осеннику каждому дракону), отправились дальше, к резиденции короля викингов.
   Ночной отдых придал драконам энергии, и теперь они делали все триста километров в час. Изредка останавливаясь на несколько минут, чтобы меньше уставать от однообразия пути, мы преодолевали оставшееся расстояние, веря, что мы сможем всё.
   И когда на горизонте показались очертания башен замка Хлур, мы испытали глубокое удовлетворение от того, что всё-таки добрались до цели.
  
  9
  
   - Нет! Нет! Не-е-е-ет!!! - орал Эйнер, глядя на пустующие драконьи жилища. - Они меня перехитрили! Значит, и драконники провели мобилизацию... А эти, наверное, сейчас уже на подлёте к королевскому замку! И огонь в ночи, наверное, их рук дело! А-а, чтоб вас, драконники!..
   И он в ярости пнул свою Тёмную машину.
   Дракон взревел от такой несправедливости и бросился на вспыльчивого викинга, которого возил последние полгода.
   Атака почти удалась; дракон весил сто тридцать килограммов и мог развивать скорость до пятисот километров в час, а ещё у него были рога, клыки и когти. Но всего один выстрел из автомата в голову превратил Тёмную машину из полумагического существа в гору пассивной биомассы.
   А затем Эйнер закричал от досады:
   - Ну и как я теперь вернусь домой, а?!!!
   И, уже не контролируя себя, он побежал через лес, прочь от оставленной хозяевами фермы.
   Вскоре он выскочил на поляну, где стояли два аккуратных домика - бирюзовый и кремовый, в которых, видимо, и жили драконники. Что-то щёлкнуло в голове; викинг остановился как раз напротив пустого пространства между домами, вскинул автомат и с отчаянным криком стал поливать недвижимость свинцом, как будто это могло ему помочь.
   Впрочем, уже через пару секунд обстрел пустых зданий надоел ему; викинг снял палец со спускового крючка, бросил автомат на землю и упал сам и разрыдался, смотря сквозь стиснутые на лице пальцы на разбитые пулями стёкла и выкрикивая:
   - За что-о?! За что-о-о?!!! Меня предал Ларс, обхитрили драконники, а я сам, получается, предал короля!.. Если я вернусь, меня посадят... или убьют в битве, если она к тому времени не кончится!.. Почему все - против меня-а-а?!!! За что мне всё это?!!!
   Через пару минут эмоции схлынули, оставив обессиленного викинга в безмолвии.
   - Одно спасение... - прошептал он и, поставив оружие на предохранитель, отсоединил магазин. Выщелкнул последний оставшийся патрон, пробормотал: - Этого хватит... - вставил его обратно в магазин, которым потом присоединил к автомату, передвинул рычажок предохранителя на отметку стрельбы одиночными пулями, засунул ствол оружия себе в рот и после двух секунд нерешительности нажал на спуск.
   Сознание покинуло ставшее нежизнеспособным тело, под которым снег понемногу становился красным.
  
  
  Глава 23
  ПОСЛЕДНЯЯ БИТВА
  
  1
  
   Мы стали перестраиваться, чтобы нападение на замок даже викингам казалось тщательно спланированным. Впрочем, таким оно и было на самом деле, но я полностью в это поверил, лишь когда мы расположились вокруг твердыни в должном порядке.
   Сказочные драконы образовали круг километрового диаметра, в центре которого находился замок, и начали потихоньку сжимать кольцо, паря на двадцатиметровой высоте, в то время как драконы Неда, Ульяны и мои собственные стали подходить по низу, держась максимум в пяти метрах над землёй. Те из них, кто не умел летать, бежали вперёд, сжимая в зубах или в передних лапах (если передвигались на задних) железные дубинки, сделанные драконами Металла и Чугуна. А те, кто умел плавать, подбирались по воде к замку, стоявшему в каких-то двадцати метрах от моря.
   Вдруг я увидел, как один Красный дракон повернул свою громадную голову и дохнул огнём метров, наверное, на тридцать, а потом сильным ударом хвоста отшвырнул вниз и в сторону что-то не очень большое и дымящееся. Я присмотрелся и различил падающих на заснеженную землю обугленного викинга и его Тёмную машину, которая выглядела получше, но признаков жизни всё же не подавала.
   Я хмыкнул и проверил наличие запасных магазинов к автомату. Чувствую, сегодня патронов придётся истратить много.
   Передёрнул затвор и подумал: "Ну что, викинги, повоюем?"
  
  2
  
   У короля зазвонил мобильник. Таре Первый поморщился (он как раз проходил особенно трудную и интересную карту в игре "World of guns"), поставил игру на паузу и ответил:
   - Что?
   - Драконники окружили замок! - крикнул в трубку какой-то викинг.
   - Что?!! - Король поднялся, одновременно с этим выключая компьютер: в ближайшее время будет не до игр. - Когда? Как? Где они сейчас? Что делают?
   В минуту опасности он начинал соображать намного быстрее, чем обычно.
   - Пару минут назад... Сказочные драконы образуют кольцо радиусом метров в четыреста пятьдесят, а остальные приближаются по земле. Наверное, драконники - ударная сила, а Сказочные их прикрывают...
   - Отставить предположения! - ответил король, одной рукой держа телефон, а другой - надевая на голову свой боевой шлем с позолоченными рогами. - Готовьте армию! Пусть солдаты соберутся в холле замка! - добавил он, вынимая из шкафа автомат и несколько запасных магазинов - полных, естественно.
   - Ах да: подготовьте ещё моего личного дракона! - сказал он, выбегая из кабинета, и отключил связь.
   "Чёрт, - думал он, - как же не вовремя!.."
  
  3
  
   Моё лицо приобрело более серьёзное выражение, когда из главного входа замка стали выбегать воины - по двое, а из боковых дверей - поодиночке. Последним вышел король (я узнал его в лицо и - дополнительно - по золотым рогам шлема), ведя за собой Тёмную машину, и при виде его солдаты построились в аккуратные шеренги. Прозвучала какая-то команда на норвежском, и они стали разбегаться в стороны парами, попутно открывая огонь из личного огнестрельного оружия.
   Мы не стали дожидаться развития событий, а сразу перешли к ответным действиям. Очереди из двух автоматов прошили пространство перед замком, заставив пару десятков викингов закричать от боли и упасть на землю. Но теперь мы отключили в своих мозгах фактор этики: сейчас можно всё; убивай, не убивай - всё равно: так и так руки будут в крови по самые плечи.
   Викинги взревели и стали отстреливаться ещё яростнее, но пули либо пролетали мимо нас и драконов, либо успешно отклонялись нашими бойцами, либо те просто уворачивались от одноразовых металлических "пчёл-камикадзе".
   По моему сигналу драконы начали с удивительной быстротой летать или бегать между викингами, стараясь дезорганизовать противников и заставить их потратить впустую как можно больше патронов. Сам я верхом на Дане, драконе Энергии, парил в двадцати пяти метрах над полем сражения, наблюдая за ходом боя.
   Король прокричал что-то, и викинги стали обращать явно меньше внимания на беспорядочное мельтешение наших с Ульяной бойцов, начав куда-то целиться из своих автоматов. Я прикинул, куда примерно попадут пули, и содрогнулся: оружие врагов было нацелено на Сказочных драконов!
   Впрочем, Даша и сама всё поняла. Повинуясь её мгновенному жесту, огромные крылатые создания резко снизились, оказавшись всего в нескольких метрах над землёй. Поняв Дашины намерения, я громко свистнул и показал рукой вверх. Драконы обернулись, кивнули (почти синхронно, кстати) и взмыли в воздух либо просто побежали от замка, пригибаясь к земле.
   Заставив викингов растеряться и дождавшись, пока сравнительно карликовые соратники покинул опасную зону, Сказочные драконы одновременно применили свои стихии. Я имею в виду: все Сказочные драконы, включая и тех, что находились по ту сторону замка, у берега моря, дали залп по врагу. Появились длинные ленты пламени, засверкали в лучах солнца жёлтые струи кислоты, взорвались подожжённые молниями облака синего газа, закружились ледяные смерчи, а за замком взметнулись ввысь столбы газированной морской воды. И было всё это так мощно, что на какое-то время поле битвы, да и саму королевскую резиденцию стало просто не видно; стихии смешались, превратившись в медленно рассеивающееся сероватое облако дыма, в котором то и дело проскакивали россыпи искр.
   Я, Ульяна и Даша сидели на драконах, зависших в воздухе над всем этим, и молча взирали на происходящее.
   Вдруг из облака вынырнул, кашляя, король Таре Первый верхом на Тёмной машине. Он ещё не знал, что остался один.
   Не знал он и о том, что и его замка больше нет: только мы видели за его спиной руины, в которые превратилось величественное когда-то строение.
   Не дожидаясь, пока монарх опомнится и сможет применить свой посеребрённый автомат, мы втроём подлетели к нему и потащили его дракона вниз и вдаль, так что через минуту оказались на земле, окружённые всей нашей армией.
   Нам надо было серьёзно поговорить с королём.
  
  4
  
   Президент не удивился, услышав шум битвы наверху. "Рано или поздно это должно было случиться", - подумал он.
   Удивился он, когда наверху как будто что-то взорвалось, а здание от этого стало рушиться. Подумал: "Надеюсь, всё не так страшно..." - и в этот момент потолок камеры стал проваливаться внутрь, а решетчатая дверь была разбита довольно большой каменной глыбой.
   Впрочем, президент был ещё жив. На потолке образовалась лишь пара трещин, и оттуда не упало ничего - кроме, разве что, многолетней пыли.
   Когда пыль осела, президент увидел между камнем, проломившим дверь, и стеной помещения небольшой зазор, в который он сумел бы протиснуться. "Возможно, коридор завалило не полностью, и у меня есть шанс выбраться, - подумал он. - Эх, такое сооружение погибло!.."
   И метнулся к дырке, которая обеспечивала его спасение. Вернее, попытался: он всё ещё был привязан к стулу. Он напряг все свои мышцы, стал раздвигать руки и ноги в стороны... и в конце концов разорвал верёвки!
   Встал, поразминал несколько минут затёкшие конечности, подошёл к пролому (даже не так - к проломчику), влез в него и стал двигаться вверх, к свету.
  
  5
  
   Ларс стоял в своей камере на коленях, прижавшись головой к стене: от долгих раздумий мозг готов был выкипеть, но холод камня пока спасал от этого. Викинг уже устал держать руки за спиной, но приходилось: наручники не давали свободы движений.
   Наверху послышался грохот, который со временем нарастал. Ларс отделился от стены и стал тупо смотреть в потолок, пытаясь понять, что происходит.
   Наконец, раздался оглушительный взрыв, и всё стихло, только пыль взвилась в воздух, и Ларс закашлялся. Вскоре воздух снова стал прозрачным, и викинг увидел, что решётка, заменявшая дверь, провалилась внутрь помещения, так что стал виден коридор подземелья, частично заваленный камнями.
   Всё ещё не веря в своё спасение, Ларс встал во весь рост и неуверенно пошёл к выходу.
  
  6
  
   - Ну и? - спросил я. - Он очнётся или нет?
   Вместо ответа Ульяна в десятый уже раз легонько пнула лежащего на земле короля в голову своим тяжёлым ботинком. Произошло чудо: предводитель уничтоженного войска застонал и открыл глаза. Пробормотал что-то на своём языке.
   - Do you speak Russian, Norwegian schwein?! - крикнул я и тоже пнул его - в левый бок.
   - Э, вы чего? - спросил король, рывком сел и, оскалившись, достал из-за пояса малюсенький пистолет, но Ульяна сильным ударом ноги выбила оружие, так что пистолетик отлетел метров на десять.
   - Отдай наш Кристалл, - жёстко сказал я и навёл на Таре Первого дуло автомата. - Быстро.
   - Ага, щас! - ответил король, вскочил и бросился на меня.
   Вернее, под меня - перекатился мне под ноги, так что я споткнулся и упал вперёд; а потом он рванул автомат на себя: я уже выпустил оружие из рук, но оно всё ещё болталось на ремне у меня на шее. Ремень соскользнул, оставив на моей коже красную полосу и заставив меня коротко взвыть.
   Когда я опомнился и встал, король стоял в десятке метров от нас (и примерно в пяти от своего пистолетика) и направлял на Ульяну мой автомат. Увидев, что я вернулся в строй, он стал перемещать прицел с Ульяны на меня и обратно.
   - Сейчас вы мне дадите спокойно уйти, - сказал он, тяжело дыша, - а потом я вернусь и уничтожу вас! Кристалл я вам не отдам: вы и так уничтожили мой замок; вам что, этого мало?!
   - Да, мало, - ответила Даша из-за спины главного викинга. - Им нужен именно Кристалл, так что, пожалуйста, отдайте. Вместе с автоматом.
   Таре вздрогнул, обернулся, задрожал при виде рогатой головы Махлилгла всего в паре метров от него, с ужасом посмотрел на пятнадцатилетнюю девочку, сидящую верхом на этом чудовище, и, придерживая автомат правой рукой, левой достал из-за воротника меховой жилетки цепочку с фиолетовым камнем, подержал немного и вдруг прокричал, судя по всему, обращаясь к Кристаллу:
   - Так не доставайся же ты никому!
   Он сорвал со своей шеи цепь, бросил камень на снег и придавил ногой, пытаясь растоптать. Ничего не получалось.
   Я хотел броситься спасать Кристалл, но меня останавливали две вещи: автомат в руке короля и бездействие Ульяны, которая просто стояла и смотрела на старания нашего последнего противника, как мне показалось, с едва заметной улыбкой. Очевидно, она знала какое-то неизвестное мне свойство Кристалла. Но я уже, кажется, догадывался - какое.
   Видя, что его веса недостаточно для разрушения легендарного камня, король вскинул автомат и пустил прямо в Кристалл длинную очередь. Пули отскакивали от гладких граней и отражались куда попало: в самого короля или просто в сторону.
   Магазин автомата опустел, а на камне не появилось ни царапины.
   - Его можно уничтожить лишь всеми Двенадцатью Стихиями одновременно, - сказала Ульяна и подошла ко мне. - Ты не сможешь сделать это в одиночку. Впрочем, и мы тоже сейчас этого не можем.
   - Почему, интересно? - спросил король, не опуская автомата. - Вы же тут все из себя такие крутые...
   - Кристалл - Тринадцатая стихия, состоящая из всех остальных сразу, - ответила Ульяна. - Раньше, когда мы не знали про Лучезар и Тьму, мы называли его Одиннадцатой стихией. Но сейчас мы знаем всё. Четвёртый Кристалл нельзя уничтожить даже самой Тринадцатой стихией, потому что они равны: никакая вещь не может уничтожить саму себя. Я имею в виду - простая вещь, не состоящая ни из каких других деталей. Сейчас у нас нет Лучезарного и Апокалипсического драконов, поэтому разрушить Кристалл мы пока не в состоянии. Но тебе всё равно придётся отдать его нам. Быстро и - вместе с автоматом Данила. Немедленно!
   - Да пропади оно всё пропадом!.. - пробормотал король, отпихивая ногой Кристалл прочь от себя и швыряя в меня моё же оружие.
   Я поймал автомат и тут же наставил его на короля, а Ульяна схватила фиолетовый камень с чем-то белым в центре и спрятала в карман.
   - А что нам делать с Вами? - спросила Даша Таре Первого.
   - Э... э-э-э... - замялся тот, и инициативу снова перехватила Ульяна:
   - Ты ведь не последний из викингов, верно?
   - Вы уничтожили только замок, похоронив под обломками и снаружи, на поле битвы, две с половиной тысячи человек, - ответил король. - Но есть и военные лагеря викингов, и лаборатории, и прочие сооружения, - заметьте, на территории как минимум тридцати человеческих стран: по всей Европе, в Северной и даже в Южной Америке! Весь мой народ убить не удастся!
   - Положим, всех и не удастся, - сказала Ульяна, передёргивая затвор своего автомата. - А вот одного - в любой момент.
   Король ещё переваривал услышанное, когда три пули вонзились ему в сердце, две - в шею, а ещё пять - в голову, забрызгав кровью и мозгами снег вокруг убитого (на Дашу и Махлилгла ничего не попало, потому что за секунду до выстрелов Чёрный дракон поднялся в воздух). А обезглавленное и на четверть разорванное тело было отброшено кинетической энергией пуль на пару метров назад и бесформенной кучей биомассы шлёпнулось на землю.
   - Получилось... - прошептал я. - Мы победили!.. - И повторил уже в полный голос: - Мы победили!!!
   А затем перезарядил автомат и выпустил длинную очередь в небо, не переставая орать от радости. Ульяна просто улыбалась; Даша вновь приземлилась и молча светилась от счастья.
   - Ура! Всё кончилось!.. - кричал я, размахивая автоматом, который поставил на предохранитель. Но вдруг резко остановился, услышав чей-то голос от развалин замка:
   - Нет... Ничего... ещё... не кончилось... Всё... только... начинается!
   Я обернулся и увидел...
  
  7
  
   - Господин президент...
   Больше я сказать ничего не мог. У руин, пошатываясь, стоял президент Федерации драконников Иштван Дапчезу.
   Чёрт, как мы могли забыть! Он тоже был нашей целью! Мы же собирались освобождать его...
   - Что замок разрушили, это вы зря, - продолжал президент, понемногу подходя к нам. - Хорошо, что я в подвале сидел, а то бы меня завалило... - Увидел труп короля и добавил: - А вот это правильно. Я вначале тоже думал: хороший получится монарх; а оно вот как обернулось... Конечно, Совет Федерации категорически не одобрит вашу самодеятельность, но я обещаю за вас заступиться. Ещё и ордена вам выхлопочу...
   - Кто теперь будет править викингами? - спросил я. - Снова, что ли, будет гражданская война за престол?..
   Ответ на мой вопрос выполз из-под обломков, раздвигая камни рогами своего шлема. Это был небритый, но в целом довольно ухоженный викинг в стандартной меховой жилетке, джинсах и наручниках. Он вылез наружу, кое-как поднялся на ноги и побрёл к нам, говоря:
   - Слушайте, драконники, я тут подумал и решил к вам присоединиться: осточертело мне это Королевство, где все люди грязные и жестокие, а драконы живут в концлагерях и камерах... Уж лучше быть драконником, чем каждый день видеть вес этот ужас и стараться не сойти с ума...
   - Вот какой президент нужен викингам! - сказал Иштван Дапчезу. - Вот кто сможет привить им хоть каплю добра и сострадания!
   - Примут ли его остальные? - засомневался я. - С такими-то взглядами...
   - Пусть увидят, до чего беспринципность довела их прежнего правителя. К тому же, я посодействую, если надо будет...
   - А что, я только "за", - сказал викинг, держа скованные руки за спиной. - Меня, кстати, Ларс Мараксен зовут. Вот они, - он мотнул головой в нашу сторону, - меня наверняка знают.
   - Перебежчики у нас приветствуются, только если они переходят на нашу сторону, - весело произнёс президент и хлопнул викинга по плечу. - Не волнуйтесь, дружище: пока нам не угрожают, мы мирные и дружелюбные...
   Тем временем Ульяна взяла меня за руку и прошептала:
   - Там же Нед...
   - Точно... - вспомнил я. - Мы ещё и про него забыли...
   Но идти к замку нам не пришлось: именно в этот момент из развалин выполз Нед, посмотрел на нас, глотнул свежего воздуха, да так и остался лежать.
   Мы бросились к нему. Нед был сильно изранен, но дышал ровно, кутаясь в порванный зелёный плащ. "Он выживет", - сказал я Ульяне взглядом, и мы понесли её заблудшего кузена к драконам. Нет, не к его собственным, а к своим: те его бы просто растерзали... А так прилетим домой, вылечим, авось очухается...
   Пока мы суетились, Дапчезу что-то втолковывал Ларсу; видимо, рассказывал, что тот должен будет сделать на посту президента Республики викингов. Не знаю; меня это не интересовало.
   Дане был не очень рад тому, что повезёт к нам домой человека, когда-то предавшего нас, но пререкаться не стал, а просто взлетел, неся на спине бессильно лежащего молодого человека, и направился на юго-запад, плавно набирая скорость редкими, но широкими взмахами крыльев.
   Мы подошли к президенту и викингу.
   - Ну что, возвращаемся? - предложила Ульяна.
   - Конечно, - ответил Дапчезу. - Пожалуйста, доставьте нас с господином Мараксеном в мой коттедж в Венгрии; я буду указывать дорогу...
   - Да у нас вроде навигаторы есть... - Ульяна достала драконофон, но тут же спрятала его: - Хотя... Если так угодно... - И подозвала своего дракона Света.
   - Вот и отлично, - кивнул президент, вместе с Ларсом взгромоздился на дракона, который взлетел по команде Ульяны.
   - До свидания! - крикнул я ему вдогонку и посмотрел по сторонам.
   Даши и её Сказочных драконов уже не было. Мы остались один - из людей, я имею в виду.
   - Ну что, возвращаемся? - повторила Ульяна свой вопрос, теперь - только для меня.
   - Ну конечно!
  
   Было четвёртое января две тысячи сорокового года, около полудня по времени второго часового пояса, где когда-то стоял замок Хлур, когда два подростка верхом на драконах взмыли вверх и отправились в путь. А за ним растягивались две вереницы необычных крылатых, хвостатых и рогатых созданий, которые, теперь уже бесспорно, обладали разумом.
   Кристалл покоился у меня в кармане. Всё-таки мы его вернули.
  
  
  Эпилог
  
  1
  
   Когда мы приземлились на полянке с нашими домами около моей фермы и опустили драконов в их жилища, мы не удивились, увидев начавший разлагаться труп викинга с развороченным затылком и всунутым в рот стволом автомата. Ульяна прост приказала парочке своих драконов избавиться от тела, а снег мы должны были расчистить сами.
   Управившись с этим, мы направились в свои дома, чтобы привести себя в порядок после долгого путешествия. Когда я вышел из ванной и появился в гостиной, мне в глаза бросилось тело Неда, лежащее на одном из двух кожаных диванчиков. Я присмотрелся: его грудь равномерно вздымалась и опускалась; Нед, несомненно, был жив. Да уж, представляю себе, каково было моемы дракону Энергии затаскивать его в дом и укладывать на диван. Ладно, выпишу Дане премию в виде лишней тысячи ростков медового клевера. Он это заслужил.
   Я позвонил Ульяне, и через несколько минут она была у меня. И пока мы стояли и смотрели на Неда, он открыл глаза, разглядел нас и очень тихо сказал:
   - Простите меня, друзья... Простите...
   Всё-таки мы спасли не только его тело, но и психику. Какие мы, оказывается, молодцы, а.
  
   На следующий день, шестого января, приехал на "Феррари" Сева. Мы поведали ему о своих приключениях, и его первой реакцией было:
   - А меня почему не позвали?! Я вам что, чужой?..
   - Ты бы путался под ногами и отвлекал нас, - ответила Ульяна. - Ты думаешь, мы бы сами не справились? Да ты посмотри, как всё получилось!..
   На это Севе возразить было нечего.
   Кончилось всё тем, что мой двенадцатилетний брат в тот же вечер сел в присвоенный пару месяцев назад автомобиль и укатил от нас прочь, в город, к родителям.
   А мы стояли у окна и молча глядели ему вслед.
  
  2
  
   Десятого января мне, Ульяне и Даше вручали ордена. Происходило всё это в Большом заде Совета Федерации драконников - в огромном подвале в подмосковном лесу.
   Зал был круглым; в центре находился пятиметровый круг свободного пространства, где стояла лишь трибуна с микрофоном. За пределами этого круга, составляя единую дугу в триста сорок пят угловых градусов (остальные пятнадцать были заняты дверью), находились три ряда по двадцать сидячих мест в каждом. Сейчас они были заполнены все.
   Мы же втроём сидели на стульях, поставленных перед первым рядом, прямо напротив трибуны. Интересно, как всё пройдёт?..
   Точно в одиннадцать часов утра по местному времени двери распахнулись, и в зал вошёл президент Федерации Иштван Дапчезу - точно такой, каким я видел его по Д-видению: гладко выбритый, в строгом чёрном костюме с красным галстуком. Увидел, что левый карман его пиджака слегка оттопыривался, и позволил себе коротко усмехнуться.
   При появлении президента все члены Совета встали, и мы последовали их примеру. Дапчезу дошёл до трибуны, кивнул как бы сразу всем присутствующим: садитесь, мол, - и только после этого мы опустились на свои места. А президент поправил микрофон и заговорил:
   - Всем вам известно, для чего созван Совет сегодня. Для меня огромная радость - сообщить вам, что начатая неделю назад война с викингами фактически прекратилась ещё четвёртого числа, а официально - прошлым вечером! Моё похищение было признано досадным инцидентом. Я подписал с новым президентом спешно образованной Республики викингов соглашение о мире на ближайшие сто лет! И я надеюсь, что по прошествии этого срока оно будет заключено повторно.
   Все зааплодировали. Кто-то спросил:
   - Кто стал править викингами?
   Президент, улыбнувшись, ответил:
   - Его имя вам ничего не скажет. Зато скажет он сам. Итак, встречайте: президент Республики викингов Ларс Мараксен!
   В зале появился наш старый знакомый. Сегодня он выглядел куда солиднее, чем раньше: на нём были голуба рубашка, серебристая жилетка и белые брюки. Мы зааплодировали вместе с нашим президентом. Потом к нам присоединились и остальные присутствующие, так что Ларс подошёл к трибуне, которую Дапчезу уступил ему, под грохот овации. Викинг кашлянул в микрофон, и хлопки стали стихать. Когда наступила тишина, он стал говорить, от смущения делая иногда паузы:
   - Для меня... большая честь... находиться сейчас в этом зале и тем более... произносить речь... Хочется сказать, что я оказался на вершине власти по чистой случайности... ещё неделю назад я был обыкновенным офицером враждебного вам государства, отказавшимся выполнить приказ короля... но я пока не знаю, радоваться ли мне своему новому назначению или нет. Я... пришёл к вашим взглядам и... теперь буду основывать на них свою политику. Я боялся, что викинги возненавидят меня за это, но я оказался выбран абсолютным большинством голосов, и вот этому я очень рад. И я хочу поблагодарить всех присутствующих, а заодно и всех драконников... за то, что помогли мне. И я надеюсь на наше дальнейшее сотрудничество. У меня всё.
   Зал дружно захлопал, и мы трое - громче всех. Президент, улыбаясь, кивнул Ларсу и сменил его на посту у микрофона.
   - А теперь перейдём к сути нашего собрания. Ни для кого не секрет, что эту короткую войну с нашей стороны, по сути, выиграли всего три человека. И они сейчас находятся в этом помещении.
   Я затылком почувствовал десятки взглядов, устремлённых на нас; мной овладевало радостное возбуждение: что же сейчас будет?..
   - В Федерации драконников вручаются всего два ордена - за боевые или трудовые заслуги. Первый тип, кстати, заработать проще, чем второй. И я несказанно рад, что сегодня, впервые за тридцать четыре года, прошедшие с прошлой подобной церемонии, будут вручаться награды именно первого типа. Итак, властью, данной мне Федерацией драконников, за заслуги перед государством я вручаю орден Славы драконника первой степени... - Президент достал из кармана пиджака чёрную эбонитовую коробочку и вынул оттуда какую-то маленькую побрякушку, - ...Кузнецову Данилу Сергеевичу!
   Какое счастье, что церемония велась на русском - одном из четырёх основных языков Федерации (были ещё английский, испанский и драконий), и я понимал, что все говорят. Впрочем, своё имя я бы и так услышал.
   Я встал и под аплодисменты зрителей подошёл к президенту. Тот улыбнулся (у него это хорошо получалось), пожал мне руку, прицепил на грудь орден и тихо спросил:
   - А это правда, что ты разрушил полгода назад Покинутую Башню?
   - Совместно с. - Я указал глазами на Ульяну.
   - Ах да.
   Когда я, чуть не светясь от счастья, вернулся на своё место, президент достал вторую коробочку и продолжил:
   - Как говорится: "Друзья познаются в беде". Беды прошли, а друзья остались. Итак, за аналогичные вышеописанным заслуги перед Федерацией я вручаю орден Славы драконника первой степени... Анне Люсии Джулиании Хапскер=Хеглен!
   Ульяна покраснела и лёгкой походкой фотомодели направилась к президенту. Я на краткий миг обернулся и понял, что всех нас снимает скрытая камеры. Даже не одна, а по меньшей мере двадцать.
   Под аплодисменты членов Совета Ульяна переместилась обратно - на свой стул между мной и Дашей, чьи уши сейчас были не заострённые, как раньше, а обыкновенные, как было ещё раньше; видимо, она научилась контролировать их форму и, когда надо, притворяться нормальным человеком.
   - Друзья бывают разными, - говорил президент, доставая третью коробочку. - Одни умеют ладить с Настоящими драконами, другие - со Сказочными. И ещё: удостоверение драконника не является своеобразным "пропуском" для общения с драконами; имеет значение лишь доброе к ним отношение. Итак, за общие заслуги перед Федерацией я вручаю Алексеевой Дарье Александровне... - Даша встала и без всякого стеснения пошла к трибуне, - ...орден Славы драконника второй степени!
   Зал разразился овацией. Президент нацепил на Дашину кофточку серебристый пятиугольник с золотым кругом в центре, на котором было помещено рельефное изображение дракона Огня с мечом в передних лапах, а внизу на серебре выгравирована римская цифра "II". У меня и Ульяны там было "I".
   - ...а также, - судя по всему, Дашу ожидало ещё кое-что, - за установление мирных отношений со Сказочными драконами я вручаю тебе, Дарья Александровна... - Президент порылся в другом кармане пиджака и достал оттуда ещё одну коробочку, плоскую маленькую книжечку и аппарат наподобие смартфона, - ...орден Труда драконника четвёртой степени, удостоверение и драконофон! Бери и пользуйся!
   Последние слова президента потонули в восторженных криках, издаваемых как нами с Ульяной, так и всеми присутствующими. А Даша просто стояла и улыбалась.
   Когда шум стих, президент сказал нам:
   - Данил Сергеевич, Дарья Александровна и, - лёгкая усмешка, - Ульяна Дмитриевна, вы свободны. Нам сейчас надо обсудить внутреннюю политику на предстоящий год... Желаю удачи и успехов в жизни! - крикнул он нам вдогонку, когда мы, сопровождаемые последней овацией, пошли к выходу.
   Лишь оказавшись вне зала, мы стали разговаривать.
   - Покажи, пожалуйста, свой трудовой орден, - обратился я к Даше. Она улыбнулась (в который уже раз!), двумя пальцами свободной руки (в другой она несла драконофон и удостоверение) ухватила на синей кофточке место, куда был приколот орден, и потянула вперёд. Я нагнулся и увидел такой же, как и у нас, серебряный прямоугольник с золотым кругом; только рельеф изображал дракона Зелени, стоящего на задних лапах и держащего в передних лопату, а под ним, уже на серебряном поле, находилась римская цифра "IV".
   Я кивнул в знак благодарности, и мы вместе пошли к выходу на поверхность.
   Очутившись на свежем морозном воздухе, Ульяна спросила меня:
   - Как ты думаешь, что всё это означает?
   - Наверное, то, что мы всё-таки драконники Света, - ответил я. - И то, что викинги тоже скоро ими станут. Я в это верю.
   Ульяна ничего не ответила, и я понял, что она согласна со мной. Так, в молчании, мы и пошли к ближайшей "станции метро", чтобы следующим утром оказаться дома.
  
  3
  
   Четырнадцатого января мы уничтожали Четвёртый Кристалл.
   Ульяна говорила, что для этого нужны драконы Огня, Воздуха, Земли, Воды, Зелени, Металла, Энергии, Пустоты, Света, Тени, Лучезара и Тьмы - таких, чтобы среднее арифметическое их уровней было равно двадцати.
   Я произвёл необходимые подсчёты, касающиеся наших драконов, которые обладали первыми десятью стихиями, и получил, что Лучезарному и Тёмному драконам, которых мы должны будем арендовать в каком-нибудь заповеднике, надо иметь на двоих пятьдесят пятый уровень. Я сказал об этом Ульяне, и она внесла это уточнение в прошение, которое составляла на имя начальника Новосибирского заповедника.
   Нужные драконы прибыли четырнадцатого числа около хронологического полудня. Мы ввели их в курс дела, и они согласились нам помогать.
   Затем началась сама процедура. Мы расчистили весь снег на поляне с нашими домами и нарисовали искусственным инеем из баллончика додекаграмму - круг, в который вписан правильный двенадцатиугольник со всеми диагоналями. Посадили на вершины фигуры драконов вот в каком порядке: Огонь, Лучезарный, Энергия, Земля, Металл, Тень, Вода, Тьма, Пустота, Воздух, Зелень, Свет - по часовой стрелке, так, чтобы драконы с противоположными стихиями оказались друг напротив друга. В центр додекаграммы, на пересечение радиусов круга, которые мы тоже нарисовали, Ульяна положила Кристалл и отошла на безопасное расстояние.
   За секунду до полудня по солнечному времени, когда дневное светило должно было пройти свою наивысшую точку над горизонтом, находясь точно на юге, я поднял вверх автомат и дал сигнальный выстрел. И ровно в солнечный полдень, когда луч света прошёл через одну из граней камня, нисколько не преломившись, и соединился с белой искоркой в центре, драконы активировали свои стихии.
   В середине додекаграммы соединились в ослепительно яркую белоснежную точку лента пламени, поток воздуха, комок почвы, струя воды, росток зелени, слиток железа, электрическая молния, шар вакуума, луч жёлтого света, тень дракона, отклонённая стихийной силой прямо в центр, импульс абсолютного света и облако абсолютной тьмы. Я махнул рукой, и Чёрная фурия взмыл вверх и, оказавшись над додекаграммой, пустил вертикально вниз сиренево-белый разряд стихии Кристалла.
   Полыхнула слепящая вспышка, и всё разом закончилось. Лучи, испускаемые драконами, пропали. Но вместе с ними исчез и Кристалл. Я успел сфотать это всё на драконофон: очередной снимок для моего альбома...
   - Разлетелся на атомы... - прошептал я, потрясённый увиденным: так красиво это всё было!
   - Нет, - ответила Ульяна - тоже шёпотом. - На кварки.
   Мы постояли несколько секунд в оцепенении, а потом медленно пошли к драконам.
   Наши стали расходиться, лишь Лучезарный и Тёмный остались на своих местах. Кивнул им:
   - Всё, спасибо, ребята, свободны. Если что, за вас я заплатил...
   Я ещё не договорил, а их уже не было.
   Я вздохнул, повернулся и направился в свой уютный домик: признаться, я немного замёрз.
   Всё-таки правильно мы поступили, уничтожив Кристалл. Верно сказал Таре Первый: если и существует в мире всемогущество, то пуст же оно никому не достанется.
   Хотя бы лишних войн не будет. А нам только этого и надо.
  
  4
  
   ...Когда Линг и ещё несколько Морских драконов выбрались на берег в нужном месте, они увидели лишь огромную груду камней, среди которых лениво прохаживались несколько викингов, которые поверили в сплетню о якобы спрятанных в подвалах королевских сокровищах.
   В голове дракона что-то щёлкнуло, и он понёсся вперёд широкими прыжками, а за ним - и все остальные, выкрикивая на искажённом Д-языке:
   - Еда! Еда! Дайте нам еду!..
  
  5
  
   Ну, вот так примерно всё и было.
   Мы (в смысле: я, Ульяна, Даша, Нед, Вилле и Элиза) продолжали дружить и разводить драконов, внимательно следя за событиями, происходящими в том мире, который мы знали.
   Президент Республики викингов объявил о том, что нарушать мирное соглашение не намерен ни при каких обстоятельствах. Упомянул он и о том, что его новый партнёр - президент Федерации драконников - разработал для него программу культурного и экономического развития Республики на ближайшие несколько лет. Вскоре Д-монета стала основной валютой викингов, а к их официальному норвежскому языку добавились также русский и драконий.
   Могила профессора Хеглена продолжала портить общий вид Ульяниной фермы, но мы уже не обращали на неё внимания: новая, спокойная жизнь заставляла нас радоваться и помнить о совершённых нами ошибках, чтобы мы их больше не допускали.
   Но что будет дальше, мы не знали. И каждый раз, ложась по ночам спать, я думал: "Завтра будет куда более завтрашний день, чем был сегодня".
  
  1 января - 28 мая 2018, Красноярск.
 Ваша оценка:

Популярное на LitNet.com М.Юрий "Небесный Трон 1"(Уся (Wuxia)) Ю.Ларосса "Тихий ветер"(Антиутопия) О.Бард "Разрушитель Небес и Миров. Арена"(Уся (Wuxia)) А.Ардова "Жена по ошибке"(Любовное фэнтези) С.Елена "Невеста на заказ"(Любовное фэнтези) Д.Игнис "Безудержный ураган 2"(Уся (Wuxia)) Н.Самсонова "Отбор не приговор"(Любовное фэнтези) М.Моран "Неземной"(Любовное фэнтези) Б.Мелина "Пипец"(Постапокалипсис) В.Старский "Интеллектум"(ЛитРПГ)
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
И.Мартин "Время.Ветер.Вода" А.Кейн, И.Саган "Дотянуться до престола" Э.Бланк "Атрионка.Сердце хамелеона" Д.Гельфер "Серые будни богов.Синтетические миры"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"