Алфеева Лина: другие произведения.

Цикл Элинтель, Лисс и его дракон

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Литературные конкурсы на Litnet. Переходи и читай!
Конкурсы романов на Author.Today

Создай свою аудиокнигу за 3 000 р и заработай на ней
📕 Книги и стихи Surgebook на Android
Peклaмa
Оценка: 7.87*4  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Цикл рассказов по Драконьей Империи. Предупреждение: Эль и Лисс - оригинальные персонажи.

  1. Пропажа (зарисовка)
  Краткое содержание: Даже вылетевший дракон может неожиданно исчезнуть...
  2. Охота (зарисовка)
  Краткое содержание: Все драконы любят охотиться на оленей, но не все умеют правильно их готовить.
  3. Магическая халтура (рассказ)
  Краткое содержание: Адепт Белой Башни подрабатывает в галарэнском борделе "Знойная русалка", деканы в шоке, клиент недоволен.
  4. День открытых дверей (рассказ)
  Краткое содержание: О Дне открытых дверей в магической Академии и о том, что не всякий травяной настой является тайрой...
  5. Медовый вереск (рассказ)
  Краткое содержание: Одна из постоялиц трактира "Зелёный Гоблин" покончила жизнь самоубийством. Лисс и Элинтель пытаются выяснить, что же толкнуло девушку на этот шаг.
  
   ПРОПАЖА
  
  - Шон! Я дракона потерял!!!
  - Как это потерял? Он же у тебя только неделю как вылетел...
  - Да так. Ушел. В себя. Не разговаривает со мной, на имя не откликается...
  - Лисс, дракон не таракан и только потому, что ты его забыл покормить, никуда от тебя не денется. Рассказывай, что у вас стряслось?
  - Да все же хорошо было. Сначала мы полетали над горами, погоняли виверн. Потом заглянули в Красную Башню, похвастались перед однокурсниками. Из Башни прямиком отправились в "Зеленого Гоблина" и до этих самых гоблинов напились. На следующий день вспомнили, что друзья из Белой Башни остались неохваченными, сманили их с первых пар и отправились снова в трактир. Там нас уже встречали как родных. Ну а эльфийки из Зеленой Башни на третий день меня уже сами за столиками поджидали. Наутро просыпаюсь - нет дракона! Пропал. Шон, помоги-и...
  - Сейчас разберёмся. Садись напротив и смотри мне в глаза. В глаза, говорю, смотри, чего они у тебя разбегаются? Не протрезвел, что ли?
  
  В голове у Лисса клубился зеленоватый туман. Издалека доносилась протяжная мелодия. Шон пошел на звук. Туман рассеялся, и маг вышел к тихой заводи. В озере сидел ярко-зеленый, словно первая весенняя листва, дракон и с сосредоточенным видом размазывал по морде какую-то белую жижу, по консистенции напоминающую то ли сметану, то ли куриный помет.
  
  - Ну, привет. Тебя Лисс, что ли, прислал?
  - Нет, я по головам шастать люблю. Хобби у меня такое.
  - Понятно, - вздохнул дракон.
  - Ты чего прячешься-то? Парень мучается, переживает...
  - Это не парень, а свинья небритая. Как с гор вернулся, даже в баню не сходил, портки не сменил, изо рта воняет так, что перед драконицами стыдно. А я, между прочим, шип на охоте потерял, и когти затупились,- из глаза дракона выкатилась скупая слезинка.
  
  Шон посмотрел на дракона и подумал, что шахматы и увлечение порталами - это еще не самое страшное...
  
   ОХОТА
  
  Лисс хотел убить собственного дракона. Нет, делать аборт, то есть нарушать целибат, было уже поздно: гад чешуйчатый вылетел с полгода назад, и с этого момента у адепта магической Академии не было ни дня покоя. Началось все с того, что дракон начал ему давать советы по выбору одежды, уговорил сменить цвет волос и заставил делать маникюр. Шантажист перепончатокрылый! Но ноги, ноги - святое. Брить он их не станет ни при каких обстоятельствах.
  "Это мы еще посмотрим..." - ехидно протянула его драконья ипостась.
  "Слышь, ты, давай не отвлекайся! Сколько можно гонять по лесу этого несчастного оленя? Вот куда ты его погнал? Куда, я тебя спрашиваю? Ты что, не в курсе, что за оврагом болото начинается?"
  "Откуда ж мне было знать, я в этих краях впервые..." - расстроенно произнес дракон, глядя, как вожделенного оленя засасывает трясина.
  "Значит, так! Сейчас возвращаемся на равнину. По-быстрому ловим тебе антилопу и прыгаем в Галарэн. У меня еще задание по физике недоделано".
  "А я именно этого хотел, с белым пятнышком на попе..." - надулся дракон.
  "Тогда полезай в болото и ищи своего пятнышкожопого..."
  "Фи! Оно вонючее..."
  - Ах, ты ж екаламэнэ-э! Мать Всех Драконов, да за что мне такое?!
  "Вообще-то меня зовут Лиссиель..."
  "Нет, радость моя. Я тебе уже сотню раз говорил, что ты у меня дракон безымянный. И таким и останешься, потому что никаким Лисьим Елем тебе у меня стать не светит".
  Дракон обиженно засопел. С антилопой он не стал церемониться. Едва вдалеке показалось стадо, взмыл под облака, а затем спикировал вниз, схватил первую попавшуюся и свернул ей шею. Разложив тушку на земле, начал переминаться с ноги на ногу.
  "Ну что еще?" - не выдержал Лисс.
  "А давай мы ее поджарим, - дракон повел носом, принюхался. - Неподалеку лимонник растет и щавель".
  "Гурман ты мой! Тебе никто не говорил, что драконы вообще-то едят сырое мясо?"
  Дракон скривился и раздраженно забил по земле шипастым хвостом.
  "Жри давай! Или подождешь, пока протухнет?" - сказав это, адепт понял, что сморозил глупость, потому как дракон демонстративно развернулся спиной к антилопе, разлегся на траве и затих.
  Лисс ментально зарычал, обернулся человеком, подошел к антилопе и выпустил струю драконьего пламени. Тушка вспыхнула и слегка обуглилась.
  "Кушать подано!"
  "Вот сам и ешь такое. И вообще, не все драконы едят сырое мясо".
  "Когти тоже далеко не все надфилем полируют. Я не слышал, чтобы хоть один дракон два раза в неделю летал к горячим источникам принимать грязевые ванны".
  Дракон ничего не ответил, а только вздохнул и принялся срезать когтем ярко-желтые головки растущих вокруг одуванчиков.
  "А может, ну ее, эту антилопу? В "Веселом гоблине" сегодня рагу подают - овощное! Диетическое. И пирожки с капустой будут".
  "А салат с рукколой закажешь?"
  Лисс скривился и вздохнул:
  - Закажу. Я в библиотеке новый эльфийский роман взял, - продолжил соблазнять обидчивого дракона адепт. - Почитаем на ночь. Вдруг и имя тебе наконец-то нормальное подберем, - в последнем Лисс сомневался. Нормальных имен у дивного народа не могло быть в принципе.
  "А я уже все задачки по физике за тебя решил и начал писать доклад по биологии..."
  Лисс расплылся в довольной улыбке.
  И все же ему казалось странным, что в библиотеке Галарэнской Академии существовало более десяти учебных пособий для недолеток, но не было даже тоненькой брошюрки на тему "как потом ужиться с вылетевшей ипостасью".
  
  
   Магическая халтура
  
  За время обучения в Галарэнской Магической Академии адепт четвертого курса Лисс тер Валенси уяснил для себя простую вещь: когда тебя вызывает декан родного факультета, неприятностей еще можно избежать, если же приглашает на "ковер" начальство соседнего - ты однозначно попал. Только сегодня утром, собираясь на первую пару по физике, адепт, не подготовившийся к тестированию, мечтал о том, как бы с этого самого тестирования слинять. Как говорится, бойтесь своих желаний, они могут исполниться. Правда, вы еще сами об этом пожалеете. Если бы Лисс предполагал, что во время контрольной его вызовут к декану Лиассину, он бы предпочел получить свою заслуженную двойку.
  Теоретически, для того, чтобы попасть в соседнюю башню, Лиссу было достаточно открыть портал, однако, он предпочел спуститься по винтовой лестнице, пройтись пешком по парку и затем снова преодолеть несколько сотен ступеней. А все потому, что он точно знал, зачем адепт Белой Башни мог понадобиться декану Зеленой. Выходит, эльфийский хмырь на него все-таки нажаловался. И кто бы мог подумать, что эльфы по человеческим борделям шляются. У них же любовь-судьба, любовь до гроба и все такое.
  "А я ведь тебя предупреждал..." - укоризненно вздохнула его драконья ипостась.
  "Ровно пять минут, а потом три часа вместе со мной создавал фантом а-ля нежная эльфийская дева глазами упитого вусмерть гоблина..."
  "Таких эльфов, как наша Туринель, в природе не бывает..." - фыркнул дракон.
  "Вот только на это и остается надеяться..."
  Да, эльфийская дева у них вышла весьма колоритная: высокая, фигуристая, и уже полгода успешно подрабатывала в галарэнском борделе. Владелица от нее была в восторге: на условия труда не жалуется, надбавок за сверхурочные не требует, венерическим болезням и нежелательным беременностям не подвержена. Ну и что, что фантом? Зато клиенты довольны. По крайней мере, были довольны до того, как в ее объятия попал этот троллеев эльф. Что именно не устроило представителя дивного народа, Лисс так и не понял, но вопил он, словно дракон, обнаруживший в личной сокровищнице фальшивую драгоценность.
  "Обязательно напоминать?" - обидчиво поинтересовался его до сих пор безымянный дракон.
  "Я и не напоминаю. Так, к слову пришлось..."
  Мда. Ситуация вышла скверная во всех отношения. Стоило предупредить хозяйку "Знойной русалки", чтобы к эльфам она его девочку не подпускала. Теперь при самом плохом раскладе ему светил вылет из Академии и внеплановая дуэль. Допустим, с дуэлью он разберется. Не в первый раз. А вот досрочно завершать обучение Лиссу не хотелось категорически. И что самое обидное, наверняка никто даже не поинтересуется, чего ему стоило каждую ночь в течение полугода поддерживать полноценный фантом эльфийской девы. Фантом, который должен был изображать не статую с определенным набором фраз, а вполне себе живую и страстную особу. В первый месяц он выматывался так, что даже магичить по утрам не мог. Зато спустя некоторое время начал замечать, что его внутренний резерв растет как на дрожжах. Вот такой вот забавный побочный эффект магической подработки. Хоть бери и патентуй. А какие сны ему по ночам являлись, даже дракон оценил, хотя, возможно, ему попросту запала в душу созданная общими усилиями дева.
  Лисс тер Валенси наконец-то доковылял до дверей деканата Зеленой Башни и замер в нерешительности. Может быть, о нем уже забыли?
  - Валенси? - не отрывая взгляда от бумаг, поинтересовался секретарь декана.
  В ответ адепт обреченно буркнул:
  - Валенси.
  - Проходи, тебя там уже заждались.
  
  ***
  
  Декан Зеленой Башни располагался в кресле во главе Т-образного стола. До этого момента Лисс ни разу не видел лорда Лиассина вблизи и теперь, пользуясь случаем, рассматривал светловолосого эльфа. Выражение лица лорда на первый взгляд казалось суровым, но в глазах цвета летнего неба плясали смешинки. Формы в Академии отродясь не водилось, даже преподаватели одевались кто во что горазд. Главное, чтобы было удобно. В этот весенний день декан был одет в серо-голубую тунику с серебряной вышивкой. Изящные кисти с тонкими пальцами утопали в длинных широких рукавах. Примерь сам Лисс нечто подобное, и можно было бы смело вешать на грудь табличку "хочу мужика", а вот эльфы каким-то непостижимым образом и в бабских ночнушках умудрялись выглядеть как мужчины.
  "И тебе такая бы пошла, - в голове адепта раздался проникновенный шепот его дракона. - Если не прибьют, после занятий можем зайти в эльфийскую лавку и присмотреть тебе нечто похожее".
  Лиссу тут же захотелось, чтобы его прибили. Тихо, быстро и, главное, чтобы не мучился. Эльфомания собственного дракона его уже порядком достала. Именно поэтому он до сих пор и оставался безымянным. Вот у некоторых драконы магичить любят, новые территории исследовать, сокровища собирать, а его дракону эльфов подавай.
  "Эльфиек..." - решил уточнить чешуйчатый мучитель.
  Недоудовлетворённый клиент из "Знойной русалки" занимал место посетителя на другом конце стола: спина прямая, словно жердь проглотил, пальцы нервно теребят кружевные рукава манжет, изящно вырезанные ноздри раздуваются, губы поджаты. Вот какой нормальный пацан побежит жаловаться на качество услуг, предоставляемых в публичном доме? Да еще и в деканат магической Академии. Интересно, каким образом он сформулировал характер проблемы? Окажись Лисс на месте эльфа, начистил бы магу рожу в темном переулке, хряпнул бутылку "Горной слезы" и попытался забыть о том, что вообще когда-то трахал фантом. Кстати, отличная же вышла иллюзия, а этот троллев эльф почему-то недоволен.
  В углу мрачной тенью застыл декан Белой Башни Алвий тер Грасин. Его присутствие только подтвердило худшие опасения Лисса - точно выгонят. Широко улыбнувшись, адепт поклонился и произнес:
  - Доброго вам утра лорд Лиассин, лорд Грасин, эээээ... лорд Раннкарр, - голос юноши слегка дрогнул, декана Красной Башни, расположившегося у входной двери, он заметил не сразу. Эльфа адепт поприветствовал более сдержанно, слегка наклонив голову.
  - И вам доброго дня, Валенси, - ответил лорд Лиассин по праву хозяина кабинета. - Мы собрались здесь, чтобы разрешить один деликатный спор. Ваше слово, уважаемый лорд Орландиель.
  Тот замялся, светлое, едва тронутое загаром лицо эльфа пошло красными пятнами.
  - Я не ожидал, что при нашем разговоре будут присутствовать посторонние.
  - Почему же посторонние, - вмешался Вэрис тер Раннкарр. - Лисс тер Валенси является учащимся как Магии, так и Шарр'риот. И мне, и коллеге очень даже интересно, чем занимаются наши адепты в свободное от учебы время.
  - Чем?! В борделях подрабатывают, - рявкнул Алвий тер Грасин. - Валенси, если бы только твоя матушка узнала...
  Упс. Если матушке доложат, то точно сразу вешаться можно. Норов у драконицы суровый, и шутку с фантомом она не оценит, даже во внимание не примет, что сынок технически даже в борделе и не появлялся.
  - Тише, Алвий, - попытался утихомирить разбушевавшегося декана Магии лорд Лиассин. - Пусть лорд Орландиель выскажется, это же по его просьбе мы тут все собрались.
  - Ничего подобного я не просил, - стушевался эльф и зло уставился на Лисса, в ответ парень нахально улыбнулся.
  Лисс уже понял, что выгонять его не станут, а каким бы ни было наказание, он его переживет. Главное, чтобы родителям не доложили.
  - Вы же сами говорили о недостойном поведении адепта Белой Башни в стенах публичного дома "Знойная русалка", а также намекали, что он не выполнил свои обязательства.
  - Что-о? - не выдержал уже обсуждаемый адепт. - Чтобы я и с этим хмырем?! Да я вообще-то девушек предпочитаю, а на эльфов у меня вообще аллергия. Прошу прощения, лорд Лиассин.
  - Он обманул меня! - вскричал эрд Орландиель. - Самым бессовестным образом ввел в заблуждение. Он низкий, аморальный тип!
  - А вы у нас значит эльф устойчивых моральных ценностей? Порядочные эльфы по борделям не шастают, - фыркнул Лисс.
  - Оказывая знаки внимания девушке, я ожидал, как минимум, что она настоящая! - прокричал обманутый клиент и вскочил со стула, сжав кулаки.
  - Кстати, а не могли бы вы пригласить, то есть создать обсуждаемую девушку, - попросил Лисса лорд Лиассин.
  Эрд Орландиель побледнел, того гляди удар хватит. Лисс замялся и покраснел. Вот знал бы заранее, что на фантом решат посмотреть, поработал бы с ним. Хотя бы линию поведения откорректировал.
  "Наряд сменить тоже не мешало бы..." - вздохнул его дракон.
  "Ага! Здесь все-таки, а я уже решил, что ты от страха ушел в себя..."
  "Мне эльфа жалко..." - внезапно заявила его крылатая ипостась.
  "А чего его жалеть? Он развлекся, свое получил, а теперь еще и претензии какие-то предъявляет. Если бы ты видел, что он в "Знойной русалке" устроил. Не подоспей я вовремя, разнес бы все к троллевой матери..."
  - Валенси, вы уж не стесняйтесь, - съехидничал Алвий тер Грасин. - Должны же мы понять, чем вы в свободное от учебы время занимались.
  - А по-моему, уже и так все ясно, - хмыкнул декан лорд Ракнарр. - Но взглянуть на это все равно не откажусь.
  Лисс вздохнул и создал фантом. При виде его глаза лорда Лиассина удивленно расширились, Алвий тер Грасин покраснел, а Вэрис от души рассмеялся:
  - Это ж сколько надо выпить, чтобы принять это чудо природы за эльфийку?
  В этот момент фантом мило улыбнулся и низким волнующим голосом произнес:
  - Добро пожаловать в "Знойную русалку", позвольте мне проводить вас в мир наслаждения и иллюзий, - с этими словами дева принялась расстегивать пуговички на абсолютно прозрачной кофточке телесного цвета.
  - Довольно! - закричал лорд Орландиель.
  На эльфа уже было жалко смотреть. Его лицо покраснело, лоб покрылся испариной, манжет на рукаве оказался оторван и валялся теперь на полу.
  Лисс щелкнул пальцами, и фантом застыл, так и не оголившись. Впрочем, этот факт не мешал присутствующим рассмотреть все нюансы воплощенной эротической фантазии - на деве и ниже пояса были надеты шаровары из прозрачной ткани. Изящная фигура в облаке тончайшего шифона, пышная, слегка непропорциональная для столь хрупкой девушки грудь, а сзади...в общем, хорошо, что фантом стоял к деканам лицом. Волосы цвета спелой вишни, заплетенные в косички, были уложены вокруг головы короной, открывая длинные заостренные ушки. И пофиг, что у настоящих эльфов форма ушных раковин практически не отличается от человеческой. Владелица "Знойной русалки" хотела получить такую "эльфийку", чтобы даже самый тупой клиент мог понять, что это именно она и есть. Над лицом фантома Лисс и его дракон промучились больше часа, в результате вышла какая-то монстрятина с миндалевидными зелеными глазищами в пол-лица, острым лисьим носиком и губами-варениками, сложенными бантиком. Дракон был доволен результатом. Самого же Лисса в первую очередь интересовало то, что находилось ниже шеи.
  - Лорд Орландиель, а как вы вообще поняли, что данное кхмм... существо - фантом? - поинтересовался лорд Лиассин. - Я так понимаю, что при его создании использовались два вида магии: человеческая и драконья. Лично я вижу перед собой вполне реальную деву. Несколько экзотичную, но вполне... - лорд смутился и замолчал.
  - Я ей предложение сделал, - прошептал эльф, чуть ли не плача. - А она... она ноль реакции, раздеваться начала и ... Я сначала думал, что она смущается, думает, что мы не пара, но после третьего раза...
  - Охренеть! - вскричал Лисс. - Так ты мою Туринель не первый раз пользовал?
  - Две недели, - прошептал эльф еле слышно.
  - И в чем проблема? Как товар, предлагаемый борделем в аренду, она, значит, тебя устраивала, а о переходе в личное пользование речи в договоре не было.
  "Сволочь ты, Лисс..." - пробурчал у него в голове дракон.
  Лорд Орландиель вскочил со стула, затравленно осмотрелся по сторонам и вылетел из кабинета декана. Лисс довольно усмехнулся, похоже, что высокородный эльф только что отозвал свою жалобу.
  "Рано радуешься..." - проворчал дракон.
  Лисс перевел взгляд на лорда Лиассина и не нашел в его глазах и намека на улыбку. На лица остальных деканов ему уже и смотреть не хотелось, поэтому адепт попросту уставился себе под ноги, старательно изображая сожаление и раскаяние.
  - Я понимаю, что должен был поставить в известность деканат о том, что собираюсь работать в свободное от учебы время, и получить соответствующее разрешение...
  - И почему же не обратился? - издевательски протянул Вэрис тер Раннкарр.
  - Потому что у меня бы спросили, где именно я собираюсь работать и какие услуги оказывать, - промямлил адепт.
  - Ну, что, Алвий, выдашь находчивому молодому человеку разрешение? - усмехнулся лорд Лиассин.
  - Не выдам! - рявкнул маг. - Не хватало, чтобы потом говорили, что декан Белой Башни подрабатывает сутенёром за процент. Хотя, если Лиссу так нужна работа... Лиассин, ты просил меня приставить к целителям-практикантам адепта, умеющего работать с порталами. Напомни, Лисс, как у тебя с ними дело обстоит?
  - Сдал на отлично, но мало практиковался с тех пор, - вздохнул адепт, уже понявший, в какую сторону дует ветер.
  - Так вот, у тебя появится отличная возможность отточить это искусство до совершенства в течение пятого курса!
  - Алвий, ты меня поражаешь. У меня мобильная группа из двадцати эльфийских целителей. Часть направлена в городской лазарет, часть приставлена к трактирам и гостиным дворам, кое-кто проходит практику в пригороде. Так у нашего адепта времени свободного вообще не останется, - с довольным видом произнес лорд Лиассин.
  На краю сознания восторженно ревел дракон-эльфоман, сам же Лисс тер Валенси подумал, что лучше бы его прибили.
  
  
   День открытых дверей
  
  
  Лорд Лиассин, декан Зеленой башни, выглянул из окна кабинета и окинул внимательным взглядом парк: среди деревьев разноцветными пятнами пестрели верхушки шатров, между ними сновали адепты Академии, жители и гости Галарэна. На первый взгляд, все шло нормально, но ощущение неминуемой катастрофы не покидало. И ему было о чем беспокоиться, учитывая опыт проведения Дня открытых дверей в соседних магических башнях.
  Первыми его устраивали адепты Белой Башни, и почему-то большая часть решила открыть для посетителей все прелести некромантии и трансмутации. Территорию Академии атаковало полчище скелетов: бегающих, ползающих, летающих и даже разваливающихся на части. Поклонники трансмутации удивляли народ превращением сахара в спирт. Те немногие, которые все же сделали ставку на традиционную практическую магию, стояли в одиночестве в окружении сломанных телег, прохудившихся лодок, разбитой посуды и зло поглядывали в сторону более догадливых конкурентов. Разделившиеся на два потока зрители либо сначала ужасались костлявым страхолюдинам, а затем подлечивали нервы у любителей трансмутации, либо начинали с приятного, а потом заходили к некромантам и резко трезвели. Первые со счастливыми улыбками возвращались по домам, последние отплевывались и требовали больше не устраивать подобных безобразий.
  Декан Красной Башни Вэрис тер Раннкарр учел ошибки коллеги и лично составил программу мероприятия. Оно проходило согласно плану, пока двое старшекурсников не решили внести свои коррективы, притащив два мешка ядовитых грибов. Гурманы намеривались наглядно продемонстрировать, что же собой представляет знаменитый драконий аппетит и иммунитет. На глазах изумленной публики они принялись поглощать дары леса. Один из зрителей не поверил в то, что грибочки ядовитые. В общем, его еле откачали.
  И вот настал черед Алла"тель. Лорд Лиассин продумал все до мелочей: не позволил адептам играть в целителей из опасения, что со всей округи сползутся желающие поправить здоровье на халяву, запретил развлекать гостей боевыми заклинаниями - не дай бог, в сторону зрителей срикошетит. Адепты приуныли. Потом кто-то посоветовал устроить фуршет по-эльфийски и развлечь зрителей безобидными иллюзиями. Скучно - зато безопасно. Одна первокурсница предложила организовать конкурс на самый оригинальный рецепт тайры, на что он скрепя сердце дал согласие. Теперь же, глядя на разбитый у башен Академии лагерь, лорд Лиассин пытался понять, что же именно он упустил. Внутренний голос настойчиво нашептывал, что ему не помешало бы спуститься в парк. Однако декан понимал, что его появление в разгар мероприятия означало бы, что он доверяет адептам Зеленой Башни в меньшей степени, чем его коллеги учащимся из Белой и Красной. Нет, зря он все же насмехался над Вэрисом три дня назад, когда гостеприимные двери для всех любопытных открывала Шарр"риот. Тот, явно нервничая, составил десять вариантов планов учебных занятий на будущий год. Он бы придумал и одиннадцатый, если бы не прибыл дрожащий секретарь, он-то и доложил, что одному из зрителей вдруг стало плохо.
  Лиассин решил отвлечься и вытащил из стола свежий номер Академического вестника. Спустя час эльф поймал себя на том, что вместо того, чтобы читать статью об особенностях поведения лошадей разных пород при применении к ним ментального воздействия, пририсовывает им единорожьи рога и драконьи крылья. Едва он решил последовать примеру Вэриса и разложил перед собой действующие планы учебных занятий в Зеленой Башне, как в дверь его кабинета постучали.
  - Войдите!
  Дверь отворилась и в комнату впорхнула эльфийка. Поношенная жемчужно-серая туника едва доходила до середины бедра, к ней прилагались темно-синие бриджи. Короткие темно-русые волосы адептки были стянуты в высокий хвостик, задорно подпрыгивающий при каждом шаге. Полгода назад кто-то из недолеток экспериментировал с драконьим огнем в лаборатории, и, как следствие, в ней возник пожар. До серьезных ожогов и травм не дошло, но кой-кому пришлось расстаться с волосами. Да, внешний вид адептки Зеленой Башни несколько отличался от общепринятого, но в целом находился в пределах нормы, а вот темный синяк, переливающийся всеми оттенками синего и зеленого на скуле девушки, декану не нравился категорически.
  - Доброго вам дня, лорд Лиассин, - адептка робко улыбнулась и поклонилась.
  - И вам, Элинтель. Что с лицом?
  - Да так... Небольшое напоминание о том, что не стоит мечтать над ретортой с водным раствором аммиака и фульмината ртути.
  - Подойдите. Побитые физиономии эльфийских целителей подрывают авторитет нашего учебного заведения.
  Девушка вздохнула и покорно приблизилась к декану. Маг приложил руку к щеке девушки и тут только заметил в ее руках бутылку из темно-коричневого стекла.
  - Решили все-таки принять участие в конкурсе?
  - В конкурсе? - эльфийка казалась сбитой с толку.
  - Конкурс тайры, - пояснил декан.
  В ответ она покачала головой.
  - Нет, я к вам по поводу зачетной работы. Мне наконец удалось стабилизировать зелье, но его оттенок...
  - Элинтель, - прервал девушку Лиассин, - сегодня в нашей Башне впервые в истории проходит День открытых дверей, и проводится данное мероприятие согласно распоряжению Императора Арденариэля.
  - Да, но...
  - Скажите, вы намеренно решили нарушить приказ своего Повелителя?
  Эльфийка заметно побледнела:
  - Я бы никогда...
  - Значит, спускайтесь в парк и следите за порядком, раз не удосужились подготовиться к конкурсу. Если хоть кто-то из подвыпивших гостей разведет под деревьями костер, ответите лично.
  - Но там же проходит конкурс тайры, - робко заметила Элинтель.
  - Вот именно! Но боюсь, особо догадливые уже угощают посетителей тайрой по древнейшему рецепту: три капли отвара шиповника на одну бутылку эльфийского. Так что немедленно, повторяю, немедленно отправляйтесь в парк.
  Девушка вздохнула, кивнула и выскользнула из кабинета декана.
  
  ***
  
  
  Едва Элинтель добралась до темно-зеленого шатра, разбитого в глубине парка, как к ней подбежали две однокурсницы, являющиеся по совместительству и ее соседками по комнате в общежитии.
  - Элинтель, спасай! Они уходить не хотят, - чуть ли не плача прошептала рыжеволосая Лиотель, теребя фартук, повязанный поверх ярко-голубого платья.
  - Так у нас же тут День открытых дверей. Конкурс тайры...
  - Конкурс?! - взревела нежная эльфийская дева не хуже дракона. - Да из-за этих белобрысых охламонов нас дисквалифицировали! Эль, ты б еще подольше в лаборатории просидела. Официально День открытых дверей завершился еще полчаса назад, а за этими, - Лиотель указала наманикюренным пальчиком на поляну, на которой развалились семеро мужиков, - двери закрыть до сих пор не можем.
  - Дамы! Еще тайры! - зычным голосом прокричал один из них.
  - Шашлыка бы... - мечтательно протянул другой, оглаживая живот.
  - Хорошие вы девки, эльфийки, - пустил скупую слезу третий и сыто рыгнул. - Не то, что драконы! - мужчина погрозил кулаком в сторону Красной Башни.
  - Да! Драконы - жлобы! - согласно закивал его сосед.
  В нем Элинтель узнала заместителя градоначальника Галарэна, лорда Хазарда. Достопочтимому лорду так понравилось вкушать плоды трансмутации, что он нашел время, чтобы посетить День открытых дверей и в Красной Башне, но сбежал через час, поняв, что кормить-поить драконы никого не собираются. Помимо него на траве у шатра растянулись два его телохранителя. Несмотря на жару, оба были при полном параде - в легких блестящих кольчугах, в ногах валялись позабытые шлемы. Рядом с ними сидело четверо бородачей; судя по длинным не по сезону рукавам рубашек и плотной ткани штанов, прибыли они издалека.
  - Чем вы их напоили? - растерянно пробормотала Элинтель. - И главное - зачем?
  - Не мы, Эля, а они! Они нам тайру со льдом подменили семидесятипроцентной настойкой шиповника, еще и морок, маскирующий запах, догадались на нее набросить. Мы и не поняли, в чем дело, пока бородачи не затянули, покачиваясь, песню про деву-иву. Пока разбирались и расколдовывали бутылки, у нас два противня с пирожками из-под носа увели, - шмыгнула носом пухленькая Сильвириель.
  - Девочки, я их нашла! - донесся чей-то голос справа.
  Из-за густого кустарника жимолости на поляну вышла эльфийка в помятом, покрытом паутиной зеленом платье. За ухо хрупкая с виду темноволосая дева тащила ухмыляющегося блондина. Еще один покорно шел за нею следом. Парни выглядели абсолютно одинаково, словно горошины из одного стручка: оба высокие, голубоглазые, с длинными золотистыми волосами до талии. Вдобавок ко всему, они оказались одеты в одинаковую одежду: темно-серые бриджи и серо-голубые туники.
  - Эрис! Эмит! Ну почему именно наш шатер?! Почему именно мы! - вскричали девушки хором.
  - За дело! - фыркнул блондин и взвыл, потому что темноволосая резко дернула его за ухо. - С ума сошла? Оно же теперь распухнет!
  - Зато теперь вас, шалопаев, различить можно будет. А у нас в группе появится новый подвид - эльф вислоухий, повышенной вредности!
  - Эххх... Совсем ты довел свою бабу, - сочувственно протянул рыжебородый мужик. - Бабе ведь что надо? Ленты в косы поярче - да поцелуи пожарче. А ты у нее из-под носа все булки таскаешь, как дитё малое.
  Темноволосая Миринель зашипела и отпрыгнула от Эмита, бросила на него исподлобья взгляд и покраснела. Эльф смутился и прикрыл ладонью малиновое ухо.
  - Эмит, а ведь досточтимый горожанин прав, - усмехнулся его брат, ловко уворачиваясь от удара под дых. - Брал бы пример с некоторых драконов - те хватают понравившуюся девушку и тащат на макушку дерева. Если глаза не выцарапает в процессе взлета - значит можно смело целовать.
  - Что ж останется от красы лопоухого эльфа, если ему еще и глаза выцарапают, - притворно вздохнул Эмит, а затем зарычал, подхватил визжащую Миринель под руки и взмыл в небо.
  - Ты, главное, ветку не забудь укрепить! - прокричал ему вслед Эрис. - Минус одна! - хохотнул эльф, - кого еще тут разогнать надо?
  - Вот этих... - прошептала ему на ухо Элинтель, - совсем уходить не желают.
  - Один момент! Я за подмогой. А ты на стол склянку поставь, чего в нее вцепилась? Не убежит же она, - эльф крутанулся на пятке и умчался в сторону общежития.
  Элинтель вздохнула. Когда год назад к ним на второй курс поступили два симпатичных эльфа, адептки готовы были плакать от радости. К концу первого семестра они рыдали уже по-настоящему. Началось все с безобидных мелочей, вроде подмены чернил зачарованной бесцветной жидкостью и постоянно пропадающих из тайников конфет. В один прекрасный день близнецы дерзнули покуситься на святое святых - эльфийскую косметику. Пока баночки и пузырьки находились в пределах общежития, оттенок их содержимого оставался неизменным, но стоило владелице нанести на себя помаду или румяна, как спустя какое-то время с ее лицом начинали происходить забавные цветовые метаморфозы. В разгар занятия по травоведению губы эльфийских дев стали стремительно зеленеть, а щеки приобрели синюшный оттенок. Тут-то девушки и осознали, кто именно стоял за предыдущими безобразиями. И как было не догадаться, если только Эмит и Эрис откровенно ржали, в то время как прочие немногочисленные представители мужской половины группы, включая преподавателя, впали в молчаливый ступор. Элинтель и ее соседки по комнате решили, что подобное оставлять безнаказанным нельзя. На следующий день во время длинной перемены девушки наведались в комнату эльфов и подложили им в шкаф симпатичного маленького скунса - негласная война была объявлена и с переменным успехом продолжалась уже больше года. И вот сейчас Эрис предложил помощь. Бескорыстную помощь. А это не могло не настораживать.
  - Эль, ты будешь пирожные? Мы для тебя несколько штук оставили.
  - Спасибо, Лиотель. А с чем? - поинтересовалась Элинтель, внезапно ощутив, как сильно она проголодалась.
  - Взбитые сливки с малиной, - Сильвириель задумчиво потерла переносицу. - Были еще с клубникой и пирожки с яблоками тоже были, но их растащили в первую очередь.
  - Корзинка в шатре, спрятали подальше от этой белобрысой саранчи, - добавила Лиотель.
  - А саранча все слышит! - беззлобно хмыкнул появившийся на поляне Эрис. Следом за ним из-за деревьев вышли двое адептов.
  - Так, кому тут помочь протрезветь? - громко поинтересовался адепт Белой Башни Севидж.
  - Мужики, вы не стесняйтесь, мы мигом организуем, - ухмыльнулся четверокурсник Шерран из драконьей Шарр"риот.
  - Да что вы! Не надо нам трезветь. Мы уже уходим, - загалдели торговцы. - Погостили, надо и честь знать. В следующем году как будем в ваших краях - непременно заглянем.
  Мужички, кряхтя, поднялись и нетвердым шагом направились к выходу из парка.
  - Я их провожу! - встрепенулась Сильвириель.
  - И я с тобой, - вызвалась Элинтель, вспомнив наказ декана Лиассина. Костер торговцы вряд ли решаться развести, а вот прилечь под кустом по дороге - это запросто.
  
  ***
  
  
  Элинтель шла по парку и с любопытством озиралась по сторонам: День открытых дверей в Зеленой башне подошел к концу, однако расходиться народ явно не торопился. Возле некоторых шатров по-прежнему толпились группки посетителей и с открытыми ртами смотрели, как перед ними взлетают иллюзорные драконы, проносятся табуны единорогов и распускаются экзотические цветы. Девушке стало немного грустно: подумать только, всего на пятнадцать минут заскочила в лабораторию и на четыре часа выпала из реальности - в результате весь День открытых дверей прошел мимо. Зато зелье бодрости удалось однозначно! Именно оно так необходимо эльфийским патрульным, вынужденным временами по несколько суток не смыкать глаз на границе. Девушку немного смущал оттенок нектара, отличающийся от эталонного образца. Жидкость в бутылочке казалась похожей на гречишный мед: темная, тягучая, со сладковатым запахом. Должно быть, на конечный результат повлиял тот факт, что для приготовления зелья она взяла окультуренные эльфами плоды уртаби, побоявшись связываться с дикорастущими ядовитыми образцами. Элинтель убрала со лба локон и тут только поняла, что больше не сжимает в руках заветную бутылочку. Неужели она забыла ее на столике у шатра?
  - Сильвириель, мне надо вернуться! Я зачетную работу по зельеварению на столике оставила!
  И, не дожидаясь ответа подруги, девушка развернулась и побежала в обратную сторону.
  Так быстро Элинтель еще не бегала: облегчив тело магией, она с разбега перепрыгивала через кусты, перескакивала через клумбы, когда же на ее пути возник синий шатер, она не стала его обходить, а взмыла на радость зевакам в воздух и приземлилась с другой стороны. И все же девушка опоздала - бутылка оказалась пустой. На дне одного из шести стаканов она обнаружила немного нектара - вот и все, что осталось от результатов месячной работы. Эльфийка покрутила головой, пытаясь понять, куда же пропали все дегустаторы, и обнаружила лишь телохранителя лорда Хазарда: мужчина похрапывал в тени акции, прислонившись спиной к стволу дерева.
  В глубине шатра послышался смех, Элинтель откинула полог и застыла на входе: перед зеркалом кружилась Лиотель, серебристое шелковое платье подчеркивало изящество хрупкой фигуры, волосы золотистым облаком развевались за спиной. Сначала Элинтель не поверила своим глазам, а потом поняла, что платье - иллюзия, как и венок из белых лилий на голове подруги.
  - Эль, наконец-то ты пришла! И почему ты все еще не одета? - девушка расправила складки юбки, расшитой розовым жемчугом.
  - Ли, а почему на тебе вечернее платье?
  - Ты что, забыла? Сегодня мы приглашены на бал в ларранский дворец.
  - Понятно, - пробормотала Элинтель, мысленно вспоминая ингредиенты, входящие в состав зелья бодрости. По идее оно должно было вызывать внезапный прилив сил, но никак не галлюцинации.
  - А еще ОН обязательно пригласит меня на первый танец, - мечтательно протянула Лиотель. - Представь: приглушенный свет, тихая музыка, и мы кружимся-кружимся-кружимся...
  - Ты сейчас о ком говоришь? - прошептала Элинтель, ощупывая лоб подруги. Он оказался покрыт легкой испариной. Заглянула в глаза - зрачки были слегка расширены, кроме того, в них появился лихорадочный блеск.
  - О кронпринце Шаорране. О ком же еще! - фыркнула эльфийка и раздраженно притопнула ножкой. - Всем известно, что он непременно будет на этом балу. Так что живо переодевайся!
  - А у меня... у меня платья нет...
  - Это ничего, сейчас сошьем! - воинственно вскричала Лиотель и наколдовала ножницы. Вооружившись ими, она принялась вспарывать ткань шатра.
  - А я кружево люблю! Хочу много кружева на юбке, оборочки на рукавах, и обязательно, чтобы было побольше бисера на лифе и поясе, - быстро добавила Элинтель, понимая, что сейчас главное чем-то отвлечь подругу, пока она не рванула телепортироваться в Ларран. - Ты тут платьем занимайся, а я пока ненадолго отойду.
  - Куда это ты собралась? - с подозрением произнесла Лиотель.
  - Ты плащ забыла, а в имперской столице уже прохладно, но ты не переживай - я мигом принесу.
  - Хорошо... - улыбнулась девушка, и продолжила с увлечением кромсать ножницами шатер. - И мы будем кружиться - кружиться... Раз-два-три ... Раз-два-три... - тихо мурлыкала она.
  
  ***
  
  
  Элинтель вышла наружу, пересчитала еще раз пустые стаканы на столе и мысленно застонала. Их оказалось шесть - значит, по парку где-то бродили еще трое невменяемых адептов, а в придачу к ним заместитель градоначальника и его второй телохранитель. Храпящему под деревом охраннику повезло - видимо, он вырубился еще до дегустации. Нет, зря она вообще высунула нос из лаборатории. Сидела бы спокойненько, ступкой листики подорожника перетирала.
  Элинтель взмыла в воздух, полагая, что так она сумеет быстрее найти всех пропавших.
  - Поберегись! - покричал сверху мужской голос.
  Эльфийка едва успела отлететь в сторону, как мимо нее пронесся находящийся в частичной трансформации Шерран: слегка вытянутое лицо было покрыто блестящей зеленоватой чешуей, руки с длиннющими когтями ритмично загребали воздух. Элинтель испуганно икнула и припустила следом.
  "Шерран, постой, ты куда намылился?" - прокричала она ментально, поняв, что дракон намеревается и дальше нарезать круги по спирали вокруг высокого тополя. Обогнув его у самой верхушки, адепт Красной Башни победоносно зарычал, выдохнул в небо струю пламени и устремился к следующему дереву. Элинтель зависла в воздухе - догнать дракона она бы не смогла при всем желании. Левитация никогда не была ее сильной стороной, она даже в соревнованиях Клевера ни разу не пыталась принять участие, а Шерран с первого курса только ими и бредил, вот, кажется, ему и набредилось. Обогнув третье дерево, он почему-то вернулся к первому, явно намереваясь повторить маршрут. Похоже, что дракона заклинило.
  "Ладно, пусть пока летает..." - решила эльфийка и тихо вздохнула:
  - Минус два...
  
  ***
  
  
  Адепта Белой Башни она заметила спустя пять минут. Севидж сидел на краю огромной ямы и что-то тихо бормотал себе под нос.
  - Хорошую, я смотрю, ты яму выкопал, глубокую, - решила похвалить на всякий случай мага Элинтель, - а зачем?
  - Эль, ничего не понимаю, - растерянно произнес адепт, - смотрю магическим зрением сквозь почву - вижу скелет меригиппуса, раскапываю - яма оказывается пустой.
  - И много уже накопал?
  В ответ Севидж махнул рукой в сторону. Эльфийка поднялась в воздух и застонала - соседняя поляна оказалась вся перекопана. Адепт Белой Башни догадался разделить территорию на три прямоугольных сектора и в каждом вырыл четыре аккуратные, глубокие ямы. Со стороны выглядело так, словно тут потрудился слаженный коллектив могильщиков.
  Элинтель спустилась к магу, явно копящему силы для следующего захода. Если отвлечь его не удастся - трудолюбивый крот перероет половину парка.
  - Эль, уже вернулась? Тут вот какое дело: не закрою некромантию до конца недели, Пирожок не допустит к участию в полевой практике. Нашу группу драконы должны перебросить в помощь археологам. Они в западной части Серых гор остатки какого-то древнего поселения обнаружили, просят обеспечить магическое прикрытие, заодно прощупаем почву на наличие в ней артефактов, - глаза Севиджа загорелись. - Ну, ничего! Главное - копать! - рявкнул маг, наколдовал лопату и спустился в яму - из нее тут же полетели комья земли.
  Элинтель стало жаль юношу. Если она сама переживет этот день, то обязательно поможет Севиджу найти и выкопать подходящий скелет для Пирожка. Пока же адепту придется довольствоваться иллюзией. Мысленно попросив прощения у юноши, она отошла в сторону и на глубине трех метров создала скелетообразный фантом. Потом сделала поправку на скорость, с которой Севидж орудовал магической лопатой, и опустила скелет вглубь еще на два метра. Она понятия не имела, как выглядит вожделенный меригиппус, и искренне надеялась, что в нынешнем состоянии адепт привередничать не станет, а также не будет задаваться вопросом, отчего скелет динозавра врыт в землю перпендикулярно поверхности. А там кто знает этих динозавров, вдруг некоторые предпочитали отбрасывать копыта в специальных умиральных ямах, став предварительно на задние лапки? В том, что маг не сможет понять, что скелет является фантомом, девушка не сомневалась - иллюзии у нее получались лучше всего.
  - Севидж, смотри, вот здесь копать надо! Нюхом чую, скелет динозавра тут зарыт!
  Услышав магическое слово "скелет", маг выглянул из ямы.
  - Эль, а с каких это пор эльфы обзавелись нюхом на полуистлевшие кости? Ты, что ли, волкодлак какой?
  Нежная эльфийская дева подняла личико к небу и выругалась как последний тролль. Фухх! Вроде бы полегчало. Она ему вожделенные кости практически на блюдечке преподносит, а он еще и издевается. Ну и что, что они ненастоящие? Он-то пока об этом не знает.
  - Магическим зрением посмотри!
  Севидж нехотя выбрался из ямы, подошел к указанному месту, присмотрелся и, издав ликующий крик, очертил ребром лопаты территорию раскопок. После этого орудие труда было забыто, и в ход пошла магия: адепт создал в воздухе фантом огромной черпалки, с одной стороны у этой штуковины выросли острые зубья. Спустя пять минут Элинтель поняла, что надо было закапывать иллюзию скелета как минимум метров на десять глубже - такими темпами он до него доберется минут за пять-шесть.
  - Стой! Погоди! Аккуратнее надо работать. Вдруг ты скелет повредишь? Вспомни, настоящие археологи используют специальные лопаточки и метелочки.
  Севидж остановился, задумался и кивнул. В его руках появился полевой набор археолога - сразу видно, к поездке в Серые горы маг готовился основательно. Достав из чемодана лопаточку, он тихо запел:
  - Приди в объятия мои, работа курсовая, я не могу ни спать, ни есть, все по тебе страдая...
  Эльфийка улыбнулась:
  - Минус три...
  
  ***
  
  
  Искать Эриса ей не хотелось совершенно. Элинтель абсолютно не было интересно, что за глюки могли посетить излишне вредного эльфа, ну разве что совсем чуть-чуть. Когда из кустов вылетело двукрылое нечто, девушка не сразу узнала в нем однокурсника: за спиной Эриса выросли огромные белоснежные крылья, волосы оказались заплетены в косу и уложены золотистым обручем вокруг головы, окончательную смену имиджа завершала кипенно-белая ряса и пара босых ног. Похоже, что эльф всерьез грезил о карьере ангела на полставки.
  - Эль, спасай меня! - в его голосе звучала настоящая паника. - Они меня нашли! Не знаю как, но они выяснили, что это был я!
  Эрис схватил Элинтель за руку и потащил в кусты шиповника. Колючие ветки цеплялись за одежду, хорошо, что она в последний момент успела наколдовать на обоих щиты, иначе бы руки и лица оказались исцарапаны до крови. Сам эльф, стремящийся уйти от неведомых преследователей, о защите и не подумал. Забравшись в гущу колючих зарослей, Эрис опустился на землю.
  - Эля, я ведь не хотел ничего плохого! Пара дружеских объятий, тихие разговоры по вечерам перед сном, этим бедняжкам-послушницам была просто необходима капля сестринского участия.
  Сестринского? Послушницы? Элинтель пощупала свой лоб, проверила пульс. А вдруг это заразно? Или же глюки на самом деле пришли к ней, а не к Эрису? Внезапная догадка все расставила по своим местам:
  - Эрис, а когда это ты успел побывать в женском монастыре?
  - Было дело, - буркнул он, явно не желая делиться подробностями. - А теперь они все шестеро явились и требуют, чтобы я как порядочный эльф на них женился! Даже на гнездо согласны. Они что, сдурели? Какое гнездо? Я гнезда вить не умею. Я же не дракон.
  - А драконы разве вьют гнезда? - засомневалась Элинтель, пытаясь представить себе классическую конструкцию из веточек драконьего размера.
  - А кто их знает, может, дикие и вьют, - в глазах адепта Зеленой Башни загорелся огонёк надежды. - Эля, а давай ты побудешь моей невестой?
  Элинтель захотелось постучаться головой о дерево. Как любая правильно воспитанная эльфийская девушка, она мечтала получить предложение руки и сердца, и сделать его должен был явно не одурманенный зельем недоангел в придорожных кустах.
  - Эля-я, - глаза блондина потемнели, - а что, если нам правда попробовать... Я знаю, что последний год я вел себя по-свински, но обещаю исправиться...
  Девушку насторожила внезапная смена настроения Эриса. Честное слово, прежний заикающийся эльф, боящийся матримониальных планов неизвестных девиц, ей нравился намного больше. А этот еще и целоваться, похоже, надумал. Эрис обхватил ее за плечи и притянул к себе.
  - Эля-я... - прошептал он в полураскрытые губы девушки.
  Элинтель запаниковала, приподняла магией с земли корягу и опустила ее на голову любвеобильному ангелу.
  - Проклятье, это еще больнее, чем сковородкой... - прошептал он и потерял сознание.
  - Минус четыре...
  
  ***
  
  
  Выбравшись из шиповника, Элинтель столкнулась с Сильвириель.
  - Ты не представляешь, что эти торговцы по дороге учудили...
  - Потом расскажешь, а сейчас бегом за лордом Лиассином. Скажешь, что у нас тут внештатная ситуация.
  - А что случилось? - произнесла Сильвириель, и в этот момент над девушками раздался громкий смех Шеррана:
  - Я победитель Клевера! - прорычал он и превратился в дракона.
  Вдалеке раздались аплодисменты, видимо, задержавшиеся зрители сочли явление дракона в небе одним из элементов шоу-программы.
  - Я все поняла, - прошептала подруга и побежала в сторону Зеленой Башни.
  Элинтель уже хотела было вернуться к шатру, как из соседних кустов жимолости раздались тихие хриплые стоны. Раздвинув ветви, она поняла, что наконец-то обнаружила лорда Хазарда и его охранника. И лучше бы не находила, потому как о подобном в эльфийских романах писать было не принято: обнаженный ниже пояса лорд стоял на четвереньках, а его телохранитель с приспущенными штанами самым активным образом защищал тыл своего работодателя. Должно быть, Элинтель испуганно вскрикнула, потому что охранник замедлил темп и обернулся в ее сторону.
  - Ты чего? - прорычал Хазард, - резче давай! - и задергал задом, ускоряя ритм.
  - Третьей будешь? - усмехнулся охранник.
  Элинтель пискнула и побежала от кустов прочь.
  
  ***
  
  
  Едва она добралась до шатра, вернее до того, что от него осталось, как в воздухе открылся портал, и из него появился лорд Лиассин. Не успела Элинтель обрадоваться, как к нему присоединились герцог тер Дейл, и ... Повелитель Арденариэль. Именно в этот момент на поляну, пританцовывая, выпорхнула Лиотель. Увидев троицу, она радостно рассмеялась и присела в реверансе:
  - Повелитель Арденариэль, вы прибыли проводить нас на бал? - девушка мило покраснела и захихикала.
  Бровь Императора удивленно поползла вверх, затем он молча кивнул герцогу тер Дейлу, смех Лиотель резко оборвался, да и сама девушка застыла словно замороженная.
  - Эля, я твой скелет оживить не могу, - расстроенным голосом произнес неожиданно подкравшийся сзади адепт Белой Башни.
  - Ар, и этого туда же? - поинтересовался герцог.
  - Да, Шон. Похоже на то.
  - Я победитель Клевера! - прогрохотал в небе дракон, в последний раз взмахнул крыльями и словно большой зеленый листок спланировал на поляну. Декан Лиассин постарался, чтобы приземление дракона прошло как можно мягче, но тот все равно слегка пропахал мордой землю. Аплодисменты раздались повторно.
  - Эля, тебе уже говорили, что у тебя на редкость тяжелая рука? - простонал выбравшийся из зарослей шиповника Эрис. Увидел Ардена, захлопал глазами, расправил ангельские крылья и застыл.
  - Это все? - поинтересовался лорд Лиассин.
  В ответ Элинтель покачала головой и указала пальчиком в сторону кустов жимолости.
  - Нет, этих трогать не будем, - фыркнул герцог, - сейчас полог тишины и отвод глаз накину, и сами в себя придут. А теперь посмотрим, что там у нас юное дарование наварило.
  Маг сунул нос в бутылку, принюхался, обнаружил недопитый стакан, и уже хотел было лизнуть его содержимое, как Повелитель угрожающе прошипел:
  - Только попробуй...
  Элинтель опустилась на траву, обхватила колени руками и разревелась.
  
  ***
  
  
  - Ну и чего сырость развела? На бал ларранский так сильно хотела?
  Элинтель приподняла голову и увидела перед собой улыбающегося герцога тер Дейла. Кроме него на поляне больше никого не осталось, даже обездвиженный дракон Шерран куда-то исчез.
  - Ннннне хочуууу я на ббббал...
  - Понятно. А в лабораторию?
  В ответ девушка покачала головой и зарыдала еще сильнее.
  - Я тттеперь вообще ббббольше ничего варить не бббудууу...
  - Так в чем проблема? Выйдешь замуж - наймешь повара.
  - Зелья не бббуду... - уточнила эльфийка и шмыгнула носом.
  - Да ладно, хорошее у тебя вышло варево, я бы даже сказал, в своем роде уникальное. Кстати, рецептом поделиться не забудь. А вот выносить его за пределы лаборатории тебе все же не стоило. Тут, согласен, ты накосячила конкретно...
  - И что теперь? Их можно будет расколдовать?
  - Сами расколдуются, твое зелье должно давать временный эффект. Те двое в кустах уже вроде пришли в себя, кстати, сейчас проверим, - хихикнул придворный маг, - и нечего так краснеть, ты не о том подумала. Лучше направо посмотри.
  По тропинке быстрым шагом приближалась женщина лет тридцати. Ее широкая алая юбка развевалась словно парус, расклешенные в эльфийском стиле рукава то и дело цеплялись за ветви и кустарник, поскольку при ходьбе она сильно размахивала руками. Волосы особы были уложены в высокую замысловатую прическу, на лице лежал щедрый слой косметики.
  - Кто это?
  - Леди Хазард.
  - А как она узнала, куда идти?
  - Видимо, на ее супруге есть маячок. Продвинутые нынче жены пошли. Я сейчас на нас обоих невидимость наброшу. Не будем смущать леди.
  Женщина подошла к тем самым кустам жимолости, раздвинула ветви и исчезла в них. Элинтель ожидала, что тишину парка нарушат громкие возмущенные крики, но время шло, и ничего подобного не происходило.
  - Я полог тишины забыл снять. Ладно, стой тут, а я пойду проконтролирую, чтобы до смертоубийства не дошло.
  Маг взмыл в воздух и полетел к кустам жимолости; спустя пять секунд герцог вернулся, несколько озадаченный.
  - Да, о таком повороте сюжета я не подумал, - смущенно хмыкнул он и открыл портал. - Пошли...
  - А как же они?
  - У них там все в порядке. Мирятся.
  Элинтель покраснела и шагнула в портал.
  
  ***
  
  
  Элинтель ожидала, что маг поможет ей добраться до общежития, там она смогла бы переодеться в любимую пижаму, забраться под одеяло и как следует выплакаться, но портал вывел обоих на берег моря. Начинался прилив, ветер гнал с моря зеленовато-серые пенящиеся волны. Они катились одна за другой, словно играя в салочки, и с громким шумом разбивались о берег. Девушку колотил озноб, голова раскалывалась, а кончик носа уже начало пощипывать, но это были мелочи по сравнению с удушающим, липким стыдом, сжигающим изнутри. Это ее безмозглую башку надо было приложить той веткой, а не Эриса. Хотелось зажмуриться сильно-сильно и завизжать...
  "Ну так что тебя останавливает? - раздался в голове насмешливый голос. - Кричи! Тебя тут никто, кроме чаек, не услышит".
  - А поможет? - недоверчиво всхлипнула эльфийка.
  "Пока не попробуешь, не узнаешь... - хитро улыбнулся герцог. - Так, давай общайся с природой, а я пока слетаю, проверю, как там наши дегустаторы поживают," - и маг исчез в свете портала.
  Элинтель спустилась к морю, сняла сандалию и сунула ногу в воду. Бррр... Холодная. Девушка стащила вторую и зашлепала по мокрому песку. Шумел набегающий на берег прибой, ветер доносил с моря соленые брызги - одежда и волосы Элинтель тут же промокли, но разводить сырость уже не хотелось, как и кричать. Да, она накосячила, но с этим придется как-то жить. Главное, чтобы с ребятами все было в порядке. За Шеррана и Севиджа она не переживала, один - чистокровный дракон, второй - на четверть, и оба уже вступили в полную силу. В День открытых дверей в Красной башне Шерран столько бледных поганок и мухоморов умял, и даже живот не прихватило. Даже странно, что на него вообще зелье подействовало. Интересно, а ребята будут помнить о грезах наяву? Лиотель наверняка первая посмеется над своим навязчивым желанием попасть на императорский бал. Она последнюю неделю только и говорила о платьях, танцах и кавалерах. Вот и пригрезилось. Да и Шаорраном подруга не была увлечена всерьез. Просто он оставался единственным свободным принцем Содружества. Элинтель улыбнулась, вспомнив, сколько девичьих сердец оказалось разбито в тот день, когда стало известно о заключении тройного союза между Императрицей Астер, Повелителем Арденариэлем и лордом Тинуириннелем. Женская половина общежития погрузилась в траур и глотала злые слезы, кто-то ворчал и упрекал Императрицу в жадности. Спустя неделю взоры эльфийских дев обратились в сторону Тер-Шэрранта - где-то там летал пока еще не окольцованный Шаорран. Единственное, что смущало Элинтель, так это признание Эриса. Девушка искренне надеялась, что его намеки были всего лишь побочным эффектом зелья бодрости. Да, взбодрило оно всех на славу. Похоже, что зелье помогло принявшим его ребятам визуализировать собственные навязчивые желания, а в случае Эриса - еще и страхи.
  Почувствовав колебание магического фона, Элинтель обернулась. Из открывшегося портала выглянул Шон тер Дейл.
  - Ну как? Успокоилась?
  - Вроде того.
  - Тут хорошее место. Самому нравится. Пошли, там уже все собрались, только тебя и ждут.
  - Кто ждет?
  - Да вся ваша банда дегустаторов. Лорд Лиассин на ковер вызывает, вот всей компанией и пойдёте.
  - А их за что?
  - Для профилактики, - хмыкнул Шон. - Чтобы не тянули в рот что попало.
  Элинтель улыбнулась, выходит, ребята и в самом деле в порядке, а все остальное - уже мелочи.
  
  
  
   Медовый вереск
  
  Литу нельзя было спасти. Я видела магическим зрением, что жизнь уже полностью утекла из её тела, но всё равно продолжала произносить слова заклинания, вливая энергию в раны на запястьях. Резерв был практически пуст, и меня уже начало слегка подташнивать от истощения. Я знала, что эльфийская магия не может заставить остывшую кровь вновь побежать по венам, не в силах приказать остановившемуся сердцу биться снова. Умом я понимала, что должна смириться и прекратить бессмысленные попытки, но не могла поверить, что для Литы всё уже было кончено. Тихо всхлипнув, разжала пальцы, и холодная, безжизненная рука девушки упала на пропитавшуюся кровью кровать.
  
  Мы расстались после полудня. Всего четыре часа назад Лита была полна решимости пройти до конца и сделать всё от нее зависящее, чтобы тот, кто продержал её полгода в крошечной комнате без окон, понёс наказание. У неё остались обрывочные воспоминания о днях, проведенных в заточении. Они были похожи на разрозненные кусочки мозаики, но и этих фрагментов хватило, чтобы я начала спать при свете. Теперь ночью над моей кроватью горел крошечный магический светлячок, но и его было недостаточно, чтобы избавить меня от кошмаров. Временами ко мне во сне приходил высокий мужчина в золотисто-коричневой рясе. Его лицо скрывала бронзовая маска. Именно такая маска фигурировала и в воспоминаниях Литы. А дальше... Дальше воспоминания Литы переплетались с моими ночными грёзами, превращая их в кошмары. Временами я просыпалась от собственных криков, чем очень пугала соседок по комнате. Сначала однокурсницы лишь посмеивались и советовали мне пить на ночь успокаивающий отвар, но с недавних пор стали как-то странно посматривать в мою сторону. Мне всё равно, что они обо мне думают, главное, чтобы лорду Лиассину не нажаловались. Я по-прежнему уверяла декана, что ситуация с Литой находится под контролем. Точнее, мне хотелось верить в это. Шаг за шагом, день за днем я восстанавливала память девушки, пробиралась через туман ментальной блокировки. Вместе с Литой проживала дни, проведённые ею в комнате, обитой темно-красным бархатом. Разделяла с нею ее боль, унижение и страх. То, что поначалу я сочла потерей памяти и естественной защитной реакцией сознания, оказалось хитросплетенным ментальным блоком. Блоком, завязанным на кожаную маску. Я была уверена, что на самом деле Лита видела лицо своего мучителя, но он заставил её забыть. Подобное было возможно лишь в одном случае - её похититель был магом.
  
  Мне давно следовало сообщить о своих подозрениях лорду Лиассину, но тогда к Лите направили бы другого целителя, более опытного, и не факт, что девушка приняла бы его. У меня самой ушло более недели на то, чтобы Лита с со мной заговорила. Первые дни она сидела, уставившись в одну точку, словно маленький зашуганный воробышек, и полностью игнорировала моё присутствие. Я бы, наверное, сдалась и признала, что не в силах пробиться сквозь стену отчуждения и молчания, если бы не знала, что свою собственную мать Лита не пускала даже на порог комнаты. Полторы недели из нас двоих разговаривала только я. Сначала я рассказывала ей эльфийские легенды, потом незаметно для себя самой перешла на истории из собственной жизни. Однажды вечером, когда я описывала ей последнюю из проделок Эриса и Эмита, заметила на губах моей подопечной первую робкую улыбку. Вернувшись в общежитие, я проревела полночи. Только спустя месяц Лита стала мне доверять и позволила заглянуть в мысли. На четвертую неделю нашего знакомства она решила всё вспомнить. Это был её выбор. В любой момент она могла пойти на попятную и попросить стереть все воспоминания, но не собиралась этого делать, как не собиралась вскрывать себе вены этим вечером. По натуре Лита была борцом, и ни физическое насилие, ни ментальные пытки не смогли сломить её дух. Или же это я сама в стремлении найти разгадку попросту не заметила, как моя подопечная сломалась? Закрыв глаза, я снова положила ладонь на изрезанное ножом запястье. Лита, зачем же ты это сделала?
  
  За спиной скрипнула дверь, я инстинктивно выпрямила спину и вскинула голову.
  
  - Странный выбор заклинания для оживления трупа. Эль, может тебе попробовать что-нибудь из некромантии?
  
  - Лисс, катись к троллевой праматери, - прошипела я, не поворачивая головы. Последнее, что мне сейчас было нужно - это чтобы Лисс увидел, как я плачу. Выходит, всё это время адепт Белой Башни Магической Академии находился за дверью. Зачем он вообще остался?
  
  Поднявшись с колен, я провела рукой по золотистым волосам мёртвой девушки. Сейчас она казалась такой спокойной и умиротворенной. Даже складочка между бровей разгладилась. Белоснежное платье в мелкий розовый цветочек подчеркивало мертвенную бледность лица. Именно его Лита приобрела незадолго до смерти. Я принюхалась: к тяжелому запаху крови примешивался легкий медовый аромат духов.
  
  Управляющий трактира "Зелёный гоблин", в котором Лита снимала комнату, сообщил, что девушка вышла на улицу спустя полчаса после моего ухода. Ей понадобилось всего полчаса, чтобы решиться свести счеты с жизнью. Из "Зелёного гоблина" она направилась в ближайшую лавку и приобрела в ней платье и свечи. Затем где-то раздобыла статуэтку Святой Цецилии. Список покупок вместе с остатками оберточной бумаги я обнаружила на столе рядом с кроватью. Святая Цецилия! Я и не подозревала, что для Литы эта святая так много значила. За два месяца я не смогла выяснить даже это!
  
  Рука Лисса легла на плечо и слегка сжала его.
  
  - Эль, прекращай. Надо сообщить лорду Лиассину.
  
  Я понимала, что он прав, но мне не хотелось ничего понимать. Это была моя ошибка, моя вина. Это было еще хуже, чем прошлогодний прокол на конкурсе тайры, когда я случайно обеспечила друзьям коллективные глюки. В тот раз всё обошлось: эффект зелья прошел где-то через час, и если Шерран и Севидж только посмеялись над собственными навязчивыми идеями, то Лиотель с неделю вздыхала по кронпринцу Шаоррану, с которым ей так и не удалось потанцевать. Об "ангельских" откровениях Эмита вспоминать не хотелось, да и сам эльф с тех пор меня явно избегал.
  
  - Элинтель эрд Аллон, тянуть дальше не имеет смысла, - перед моими глазами появился амулет связи, который Лисс буквально сунул мне под нос. - Если хочешь, я сам доложу.
  
  - Нет. Не надо. Я сама. И спасибо. За всё, - я взяла бронзовую пластину из его рук и провела пальцем по изображению нефритового дракона.
  
  Мой амулет был из хрусталя. Знаю, было глупо зачаровывать столь хрупкую вещь. Хрустальный единорог был моей любимой подвеской, она перешла ко мне по наследству и всегда находилась при мне. Чтобы амулет работал без перебоев, я не стала укреплять его магией и в результате осталась без средства связи - крошечная трещинка, образовавшаяся при падении, его испортила. Я отнесла амулет в академическую мастерскую, мне обещали его восстановить в течение двух дней, но пока приходилось полагаться на прямую ментальную связь, а это не всегда было удобно.
  
  Лисс смутился и отошёл к столу.
  
  - Да без проблем. Я же в курсе, что ты, криворукая, свой амулет связи расколошматила. Если мой вдруг сломаешь - ремонт оплатишь из своего кармана. Слушай, кончай слезы лить и займись делом. Подскажи, все эльфийские целители над каждым трупом рыдают? Вам за это отдельно доплачивают?
  
  Ярость нахлынула огненной пеленой, перед глазами заплясали красные пятна. Зашипев, я бросилась на Лисса, он едва успел перехватить руку, занесенную для удара.
  
  - Да как ты можешь?! Это же Лита! - прошипела я и пнула адепта в голень.
  
  Лисс взвыл, отскочил в сторону и выставил перед собой драконий щит.
  
  - Отлично, Эль. Вот такая ты мне больше нравишься. Если что, то я буду снаружи. Кстати, никогда бы не подумал, что покойная была настолько религиозна, - адепт Белой Башни кивнул в сторону стоящей на столе статуи святой.
  
  - Лисс, ты скотина, - потрясенно произнесла я и обхватила себя руками, пытаясь успокоить сбившееся дыхание. В ответ юноша нахально ухмыльнулся.
  
  До меня уже дошло, что он спровоцировал меня специально, и, как ни странно, это сработало. Гнев помог сбросить оцепенение, но, видит Мать Всех Эльфов, когда-нибудь этот гад чешуйчатый у меня дождётся. И почему из всех адептов на помощь эльфийским целителям-практикантам направили именно его? Неужели у декана Белой Башни, Алвия тер Грасина, не нашлось другого кандидата? Временами мне так и хотелось послать этого помощничка куда подальше, но я не могла себе это позволить. Галарэн - большой город, для того, чтобы добраться до нуждающегося в исцелении как можно быстрее, учащимся Зелёной Башни приходится прибегать к портальной магии, недоступной чистокровным эльфам. И все-таки прийти на помощь Лите я не успела. Когда мальчишка-подавальщик заглянул в её комнату, чтобы выяснить, спустится ли девушка на обед в общий зал, она уже не дышала.
  
  Поняв, что сейчас разревусь снова, я подошла к столу и провела пальцем по каменной статуэтке. От неё исходила аура покоя и умиротворения. Мастер изобразил Цецилию сидящей на большом валуне, у ног женщины бил родник. Голова святой была наклонена чуть в сторону, на губах застыла полуулыбка, глаза лучились добротой. Я достаточно хорошо разбиралась в пантеоне человеческих богов, а "Жития святых" сдала на твердую четверку. В Драконьей Империи магия и религия шли рука об руку, и любой эльфийский целитель, собирающийся открыть практику на её землях, должен был разбираться в верованиях и обычаях потенциальных клиентов. Именно к Святой Цецилии в час нужды обращались многие молодые девушки, но самоубийство... Самоубийство считалось грехом и на территории Империи. Перевернув статую верх ногами, я увидела клеймо мастера. Решено, я пройду по пути Литы, переговорю с каждым, кто встречался с девушкой в последний час её жизни. Быть может, именно тогда я смогу понять, почему она решилась на это.
  
  - Узнаю клеймо мастера Вогарта.
  
  Резко обернувшись, чуть было не налетела на Лисса, стоящего за моей спиной.
  
  - Управляющий сказал, что она купила её сегодня, перед тем как...
  
  - Перед тем, как располосовала себе руку? А нож где взяла?
  
  Я повернула голову и нашла глазами узкий канцелярский нож, лежащий на полу рядом с кроватью. Я тщательно рассмотрела раны: три ровные, буро-коричневые линии, разрезавшие мягкую ткань практически до кости. Лита не только вскрыла вены, она перерезала себе сухожилия, после чего пальцы на левой руке перестали ее слушаться. Именно поэтому порезы на внутренней стороне правой руки были тонкими и неровными. Затем она отбросила нож в сторону, легла на кровать, сложила руки вдоль тела и тихо истекла кровью. И почему я ничего не почувствовала? Нет, я не обладала даром предвидения, но Лита была мне ближе, чем обычный пациент. За два месяца она стала мне сестрой, которой у меня не было. Я до боли закусила нижнюю губу, чувствуя, как к горлу снова подкатился комок. Лисс прав - хватит реветь. Для слёз ещё наступит время.
  
  Я взяла со стола список и пробежала по нему глазами. Канцелярский нож значился в самом конце. Всего в перечне значилось шесть предметов: платье, лента, две свечи, статуэтка Святой Цецилии, нож. Кроме того, на столе стоял пузырек с духами, небольшой флакон из тёмно-зеленого стекла, по форме напоминающий вытянутую каплю. На этикетке аккуратным каллиграфическим почерком было выведено название "Медовый вереск". Этого пузырька у Литы раньше не было. Я знала это точно, потому что за покупками мы ходили вместе - Лита до сих пор боялась выходить из комнаты одна. Боялась... До сегодняшнего дня. Когда мы шли по оживленным улицам Галарэна, я то и дело ловила её настороженный взгляд, с подозрением рассматривающий каждый проход под аркой, каждый дверной проём.
  
  - Тоже купила. Смотри, нож идет последним пунктом.
  
  - Круто. Я не то чтобы разбираюсь в психологии самоубийц, но со стороны все выглядит несколько странно. Зови лорда Лиассина, - Лисс опустился на стул и закинул ногу на ногу, явно не собираясь никуда уходить.
  
  Я молча указала ему пальцем на дверь, адепт демонстративно скрестил руки на груди и нахально ухмыльнулся. Мать Всех Эльфов, как же меня этот белобрысый бесит!
  
  - Лисс, я серьезно - выметайся.
  
  - Да я ж тебя знаю: оставь одну, сразу опять начнёшь реветь.
  
  Отойдя в угол, я поднесла к лицу амулет Лисса. Ответ от лорда Лиассина пришёл незамедлительно: "Оставайтесь на месте - скоро буду". Услышав о самоубийстве Литы, мой наставник не стал расспрашивать подробности, а решил посетить трактир "Зелёный гоблин" лично.
  
  - Скоро будет. Можешь идти. Обратно я и пешком до общежития доберусь или вернусь с лордом Лиассином.
  
  В ответ Лисс покачал головой:
  
  - Декан сказал оставаться на месте. Обоим.
  
  - С каких это пор ты стал таким послушным?
  
  - Слушай, остроухая, - Лисс слегка подался вперед и в упор уставился на меня. - У меня есть работа, и я её выполняю. Думаешь, мне самому в кайф таскаться с целителями по всему Галарэну?
  
  - Так зачем было соглашаться?
  
  - Можно подумать, мне оставили выбор, - пробурчал Лисс тер Валенси и замолчал.
  
  В другой день я бы обязательно поинтересовалась, за какие такие "заслуги" адепта Белой Башни приставили к эльфийским целителям. Среди однокурсников высказывались самые разнообразные предположения: от заваленной сессии до прямого нарушения одного из пунктов магического законодательства. Что ж, главное, что по "Созданию порталов" у него стоял высший балл. Специально выяснила в деканате Белой Башни во избежание неприятных сюрпризов. Кому понравится, если его во время перехода разрежет пополам? Лично мне портальная магия не давалась вовсе. Несмотря на долю человеческой крови, единственное, что мне было доступно из магии людей - создание иллюзий. Даже с трансмутацией, как назло, не заладилось, но я не оставляла попыток. Когда-нибудь я научусь превращать элементы. При создании зелий этот навык может оказаться полезен. В особенности в походных условиях, когда под рукой может не оказаться подходящего ингредиента.
  
  Проклятье, как же голова раскалывается! До чего же несправедливо: моих знаний достаточно для проведения сложнейший операции, я могу сращивать кости и заживлять раны, а вот с собственной мигренью справиться не в силах. В сумке у меня лежало средство, помогающее в том числе и от головной боли, но при Лиссе я не хотела его доставать. Сжав виски руками, я отошла к окну.
  
  Солнце клонилось к закату. На улицах Галарэна начали зажигаться первые магические светильники. Трактир "Зелёный гоблин" находился в торговой части города. Здесь практически в каждом доме на первом этаже располагались лавочки, в которых жители и гости города могли приобрести всё что угодно: от бакалеи и готового платья до ювелирных украшений и оружия. Если от трактира пройти немного вниз по улице, то упрёшься в квартал "красных фонарей". Временами мне кажется, что обитатели этой части Галарэна никогда не спят: даже с наступлением сумерек улицы полны народа, через распахнутые окна в комнату доносится цоканье копыт, тихая речь и громкий смех, иногда к ним примешивается нестройное хоровое пение и отборный мат. Не представляю, как здесь можно спать без магической звукоизоляции, но Лита упорно не желала съезжать из трактира. Говорила, что здесь, в окружении незнакомых людей, она чувствует себя в большей безопасности, чем в стенах фамильного особняка. Ее мать, леди Вейр, сначала пыталась настаивать на немедленном возращении дочери домой, а потом смирилась - я убедила её, что так будет лучше. Попросила дать Лите немного времени. Быть может, в этом и заключалась моя главная ошибка?
  
  Тихое шуршание вернуло меня к реальности, я обернулась и увидела, как Лисс перебирает на столе обрывки оберточной бумаги и пустые коробочки.
  
  - Может, все-таки отойдешь? Это, между прочим, улики.
  
  - Эль, надеюсь, что ты это не серьезно, - скептически заявил он, не выпуская из рук бумажный пакет. - Ты думаешь, что городские стражи станут тратить время на расследование самоубийства? Даже не надейся. У них без этого работы хватает. Насколько я понимаю, похитителя Литы они тоже не особо рвались разыскивать, а теперь, в связи с кончиной пострадавшей, и вовсе прикроют дело.
  
  Я вздохнула и кивнула. Как бы мне не хотелось это признавать, но Лисс был прав. В скором времени один из стражей прибудет в трактир, констатирует факт смерти девушки, проведёт стандартный опрос постояльцев "Зелёного гоблина" и родных Литы. Затем будет вынесен вердикт: самоубийство, и о Лите забудут. Что касается её похищения, то папка с материалами дела, так и не сдвинувшегося с мёртвой точки, будет задвинута на задние полки. То, что расследование похищения Литы продвигалось крайне вяло, я знала точно. В течение месяца я еженедельно записывалась на прием к начальнику городской стражи. Сначала мне вежливо отвечали, что расследование ведётся, и, в случае появления новых обстоятельств в деле, с родственниками Литы обязательно свяжутся, а потом и вовсе перестали пускать на порог.
  
  Входная дверь скрипнула, и на пороге появилась женщина в синем платье. Спутанные темные волосы были рассыпаны по плечам. Она тяжело дышала, как будто ей пришлось проделать бегом изрядный путь. Раскрасневшееся лицо было мокрым от слёз. Сделав два шага, она застыла и уставилась немигающим взглядом на распростертую на кровати девушку.
  
  - Лита! Девочка моя! - вскричала она и покачнулась.
  
  Я подбежала к леди Марисе тер Вейр, матери Литы, и подхватила её под руку, но она оттолкнула меня и с ненавистью в голосе прокричала:
  
  - Ты! Это ты во всем виновата!
  
  Я видела, как женщина занесла руку, но и не подумала уклониться, не выставила щит. Голова дернулась в сторону, щёку опалил удар, я почувствовала, как из носа тонкой струйкой течёт кровь. Осознав, что именно она совершила, женщина прижала руку к подрагивающим губам. Приложив палец к переносице, я на автомате заговорила кровь, и она перестала течь. Так просто. Очень просто. Я бы смогла помочь и Лите, если бы оказалась в нужный момент рядом. Я заставила себя поднять глаза, взглянула в лицо Марисы тер Вейр, но смогла выдавить из себя всего лишь два слова:
  
  - Простите меня.
  
  - Убирайся! Быть может, когда-нибудь я смогу мыслить здраво... - женщина судорожно всхлипнула. - Уйди! Видеть тебя не могу!
  
  Ей было так больно, аура матери Литы пылала тёмно-синим. Я могла бы попробовать облегчить её боль, но понимала, что сейчас она не даст даже прикоснуться к себе. Быть может, лучшее, что я могла сделать в тот момент - просто уйти. Я сделала шаг в сторону двери и была остановлена Лиссом.
  - Элинтель, Лорд Лиассин просил нас подождать его внутри комнаты.
  
  За стеной в коридоре послышались шаги и тихая речь. Я тут же расправила плечи и перебросила распущенные волосы на правую сторону, прикрывая след от удара. Дверь отворилась, и в комнату вошли декан Лиассин, управляющий постоялого двора гном Квард и декан Красной Башни Вэрис тер Раннкарр.
  
  - Вы не подумайте, лорд Лиассин, я как увидел её, сразу к вам мальчишку направил. Думал, что он вам лично доложит, - сбивчиво оправдывался гном.
  
  - Всё в порядке, Квард, - прервал его Лиассин. - Вас никто ни в чем не обвиняет. Можете вернуться к работе, в случае необходимости вас позовут.
  
  - Да какая уж тут работа! Кухарки на кухне ревут. Постояльцы по комнатам сидят, носы высунуть наружу боятся. Хорошая была девочка. Я же видел, что с ней что-то было не так. И все равно позволил выйти на улицу, - сокрушался старый гном, утирая слезы. - Зря её матушка пошла у неё на поводу и позволила у меня поселиться. Дома и стены помогают.
  
  - Я верила, что так будет лучше! Думаете, я её не просила, не умоляла вернуться домой? Но она не хотела. Она даже не разговаривала со мной! - Леди Мариса приблизилась к лорду Лиассину вплотную и прокричала ему в лицо: - Вы обещали, что Лите помогут! Что ей нужно время! Вы обещали, что направите к ней лучшего целителя! Ваша. Адептка. Не. Справилась!
  
  Я стояла, не в силах даже пошевелиться. Каждое словно леди Марисы отзывалось внутри тяжёлой ноющей болью. Лучше бы она меня снова ударила.
  
  Лорд Лиассин провел рукой по лбу женщины. На мгновение она застыла, вытянувшись по струнке, а потом её плечи поникли, она сгорбилась, упала на грудь декану Зелёной Башни и разрыдалась. Управляющий хотел подойти к ней, но лорд Лиассин покачал головой. Престарелый гном потоптался на месте, вздохнул и вышел из комнаты.
  
  - Лисс, подойди сюда, - попросил Вэрис тер Раннкарр, стоящий у кровати Литы. - Посмотри на тело магическим зрением, так, как ты обычно смотришь на ауры.
  
  - Откуда у неё аура-то? - недоуменно проворчал Лисс. - Она же... - юноша взглянул в сторону рыдающей Марисы и замолчал. Встал рядом с Вэрисом и уставился на тело. Брови на лице юноши удивленно поползли вверх. - Ни фига же себе! - объявил он после минутного молчания. - Снять сможете?
  
  - Пока еще не понял. Лиассин...
  
  Декан Зелёной Башни вопросительно глянул на коллегу, а затем кивнул. Вэрис достал из кармана туники амулет связи. Я не успела его рассмотреть, но для того, чтобы общаться с собеседником, дракону было достаточно одной лишь силы мысли. Спустя две минуты в комнате открылся портал, и из него вышел герцог Шон тер Дейл. В последний раз я видела Придворного мага Драконьей Империи в тот день, когда мои друзья случайно продегустировали сваренное мною экспериментальное зелье. За прошедший год герцог совсем не изменился: те же встрепанные волосы, та же черная хламида и стоптанные сапоги.
  
  "Зимой и летом - одним цветом..." - в моей голове раздался насмешливый голос мага.
  
  Молча кивнув всем присутствующим, Шон подошел к кровати и провел руками над телом девушки:
  
  - Ой, как интересно-о... - пробормотал он себе под нос и опустился на колени возле кровати.
  
  - Что он себе позволяет? - срывающимся голосом прошептала леди Вейр. - Неужели вы, маги, даже после смерти не можете оставить мою дочь в покое? - она дернулась в сторону кровати, но лорд Лиассин крепко держал её за руку.
  
  - Все! Я понял, - объявил Шон. - Вэрис, Лисс, дуйте сюда. Лиассин, Эль, вам объясним чуть попозже.
  
  Что объяснят? Я начала догадываться, что с телом Литы что-то не так, но не могла понять, что именно.
  
  "Лисс, что происходит?" - потянулась я мысленно к юноше.
  
  "Остроухая, не мешай. Сейчас всё сама увидишь" - недовольно пробормотал он.
  
  "Если начнёшь опять сырость разводить, то отправишься домой и не узнаешь. И вообще, заэкранируйтесь. Мешаете же!" - ментально прикрикнул на нас Шон тер Дейл.
  
  Теперь уже три фигуры неподвижно застыли у кровати. Я поспешно перешла на магическое зрение, но все равно ничего не могла понять. Передо мной на кровати лежала моя мёртвая подруга. Я не видела и намека на следы, которые хотя бы отдаленно напоминали ауру. Да и откуда взяться ауре у покойной? Едва душа отлетает от тела, вместе с ней пропадает и аура. Потом я заметила, как воздух над телом Литы уплотнился и слегка замерцал... и на кровати появилась совершенно незнакомая мне девушка. Она была такой же комплекции, как и Лита. Те же золотисто-русые волосы, тот же овал лица, даже форма носа, губ и разлет бровей были похожи. Но это была не Лита.
  
  - Что вы сделали с моей девочкой? - потрясенно прошептала леди Вейр и обмякла в руках лорда Лиассина.
  
  - Очень качественный драконий морок, - объявил Шон тер Дейл и задумчиво потер переносицу. - Я так понимаю, что вы её не знаете. Жаль девчушку, - добавил он. - Надо бы выяснить, кто она такая и откуда взялась.
  
  ***
  Время близилось к полуночи. Я быстрыми шагами мерила спальню Литы. Ту самую, которая находилась в фамильном особняке рода Вейр. Стены и потолок в комнате были выкрашены бледно-голубой краской. Поверх неё крупными, слегка небрежными мазками был нарисован панорамный вид на Галарэн. Автором фресок являлась сама Лита. Её мать рассказала мне, что первые эскизы города юная художница сделала в десять лет, поднявшись в воздух на драконе. На одной из стен висел автопортрет самой Литы тер Вейр. С холста мне улыбалась девушка лет четырнадцати: распущенные золотисто-русые волосы струились по плечам, чуть прищуренные серо-зеленые глаза смотрели с лукавым вызовом. Когда леди Мариса показала мне комнату дочери в первый раз, то отметила наше внешнее сходство. Она надеялась, что я смогу помочь Лите вспомнить, какой она была раньше, смогу пробудить в ней любовь к жизни, верну умение радоваться самым обычным вещам.
  
  Я провела рукой по белому столбику кровати, украшенному узором из анютиных глазок. Каждый предмет в спальне нес на себе отпечаток личности Литы. Даже зелёный ковер, на котором яркими желтыми пятнами пестрели одуванчики, был создан мастером по её эскизам. Казалось, что ещё немного, и белая двустворчатая дверь спальни откроется, и девушка впорхнёт внутрь. Лита, где же ты сейчас? Я опустилась на пол, подставляя лицо ночной прохладе, льющейся в широко раскрытые окна. Лёгкий ветерок ворвался в комнату, развевая полупрозрачные бирюзовые занавески. Днем, когда солнечные лучи заглядывали в окна, эта спальня была похожа на летнюю лужайку. Лужайку, которую облюбовала бабочка-художник. Вот только после полугодового отсутствия эта бабочка больше не летала. В глубине её глаз поселились боль и страх. А еще Лита не могла рисовать. Каждый раз, когда она брала в руки карандаш, грифель начинал выводить очертания мужской фигуры в коричневой рясе, и она отбрасывала альбом в сторону. Но я не собиралась сдаваться и постоянно приносила ей в подарок краски, карандаши, кисти, брала в библиотеке книги по живописи. Как-то мне удалось вытащить ее в местный музей, в котором проходила выставка какого-то эльфийского художника. Я не запомнила ни его имени, ни его работ - всё моё внимание было сосредоточено на Лите. За тот час, что она провела, рассматривая чужие работы, из её глаз исчезло испуганное выражение затравленной лани. Она смогла отвлечься и забыть. Хотя бы на время.
  
  За стеной, погруженная в магический сон, спала леди Вейр. Сегодня она пережила двойное потрясение: сначала узнала, что её дочь покончила жизнь самоубийством, а спустя полчаса выяснилось, что девушка, вскрывшая себе вены на постоялом дворе "Зелёный Гоблин", была вовсе не Литой. Я знала, что деканы эльфийского и драконьего факультетов сделают все возможное, чтобы выяснить, кем же была покойная, а также составят отчеты для городской стражи. Но самое главное - маги уже обследовали трактир и не смогли ответить на вопрос, куда же пропала настоящая Лита тер Вейр. Меня и её мать переправили в семейный особняк рода Вейр. Как только Лисс открыл портал, я провела через него мать Литы, находящуюся в полуобморочном состоянии. Я бы не рискнула предложить ей свою помощь первая, но леди сама настояла на том, чтобы я её сопровождала.
  
  Мне не спалось. Тревога за Литу сжимала сердце. Где она? Что с ней? Нет, я так больше не могу. Вскочив на ноги, я бросилась к двери...
  
  - И куда это мы намылились? - со стороны окна прозвучал насмешливый голос.
  
  - Лисс, что ты тут делаешь? - проворчала я, гася появившийся в руке огненный шар.
  
  Занавеска отъехала в сторону, и в спальню спрыгнула едва заметная магическим зрением тень.
  
  - Решил, что тебе пригодится это, - адепт Белой Башни сбросил невидимость и протянул мне голубую тетрадь.
  
  Он не терял времени зря: на первой странице был полный список-описание тех предметов, которые приобрела перед смертью наша незнакомка. Кроме того, Лисс составил её примерный маршрут.
  
  - Собираешься присоединиться к поискам? Зачем тебе это?
  
  - Знаешь, Эль, я, конечно, ещё тот раздолбай, но я не смогу спать спокойно, пока не выясню, кто заставил её пойти на это.
  
  - Так ты тоже думаешь, что её заставили? - тихо произнесла я.
  
  Перед глазами возникла лежащая на окровавленном покрывале незнакомка. Первое облегчение прошло очень быстро и сменилось тревогой за Литу. Кроме того, мне было очень жаль неизвестную девушку. Такая молоденькая, невинная... И так похожа на Литу.
  
  - Готов поспорить на шип из собственного хвоста, - губы парня тронула грустная улыбка.
  
  - Тогда идём, - я подняла с пола сумку. - Занятия у моей группы начинаются со второй пары. Так что у нас есть около девяти часов. Лавки, расположенные по соседству с трактиром, не закрываются и ночью, а двери ближайшего к нему храма открыты для всех желающих в любое время суток.
  
  - Есть одна проблема, Эль.
  
  - Какая именно?
  
  Лисс молча взял меня за руку и подвел к зеркалу: из его глубины на меня смотрела девушка в бледно-зеленом платье. Опухшее от слез бледное лицо, под глазами тени в пол-ладони, зато сами глаза горели, словно два изумруда.
  
  - С таким лицом выходить из дома - только людей пугать. Если хлопнешься в обморок прямо на улице, я тебя в общежитие на себе не потащу.
  
  Мне пришлось признать, что Лисс прав. Выглядела я не очень, да и чувствовала себя паршиво. По-хорошему, мне бы не мешало поспать часов пять-шесть, но как я могла спать, если в это самое время Лита находилась неизвестно где?
  
  "Почему неизвестно где? - ко мне пришла мысль от Лисса, - оба декана согласны с предположением тер Дейла: Литу снова похитил маг, который удерживал её в плену и раньше. Судя по твоему лицу, ты и сама уже об этом догадывалась. Вот только я не могу понять одну вещь: почему ты не сообщила Лиассину, что в этом замешан кто-то из магов? Почувствовала себя самой умной? В сыщика поиграть захотелось?"
  
  - Нет, просто я не хотела, чтобы к Лите приближался кто-то еще. Я думала, что так будет лучше. Я действительно думала, что так будет лучше! - вскрикнула я, чувствуя, как на глазах снова выступают слёзы.
  
  - Ну-ну... Ты еще опять реветь начни, - с явным раздражением в голосе произнес Лисс.
  
  "А вот и не буду... - мысленно проворчала я, - и вообще брысь из моей головы. Тебя в неё никто не приглашал!"
  
  - Экранируйся, - пожал плечами он. - Я ж не специально, просто ты так фонишь, что надо прилагать усилия для того, чтобы тебя не услышать. А все потому, что на ногах еле стоишь. Так что никуда мы сейчас не пойдем, - адепт Белой Башни по-хозяйски подошел к кровати Литы, стянул сапоги и развалился поверх покрывала.
  - Лисс, а ты, часом, кроватью не ошибся? Твоя в общежитии находится!
  
  - Как и твоя, - невозмутимо парировал Лисс. - Слушай, остроухая, я сегодня намагичился по самое не хочу и не собираюсь открывать еще один портал. Хочешь - ложись рядом. Не нравится - спи на коврике. До рассвета не будить! - парень перевернулся на другой бок и засопел.
  
  Первым желанием было подойти и спихнуть его с кровати, но я удержалась. Лисс тоже выглядел уставшим: лицо осунулось, под глазами залегли тени. Сон разгладил его черты, и они стали мягче. Адепт Белой Башни спал, подложив руку под щёку, и чему-то улыбался. Перешла на магическое зрение: его дыхание было ровным, сердцебиение замедлилось. Никаких сомнений - моя нянька крепко спала.
  
  Я уже поняла, что Лисс появился здесь не по собственному желанию. Скорее всего, ему отдал прямой приказ Лиассин. Было бы глупо отрицать очевидный факт, что Лита, неизвестная девушка, и я обладали схожими внешними чертами. Еще хорошо, что меня из города не выставили для перестраховки. Я внутренне поежилась, понимая, что если мне завтра предложат отправиться в Мириндиэль с каким-нибудь поручением, мне будет нечего возразить.
  
  Я с опаской покосилась на свою половину кровати, потом на пол, представила, как развеселится Лисс, обнаружив меня утром спящей на коврике. Вздохнула и полезла на кровать. К подушке решила не притрагиваться - та лежала совсем рядом с головой Лисса. Разбужу еще. Подумав, зачаровала входные двери, повесила магический щит на окно и окутала комнату пологом тишины. Последнее время я спала беспокойно - не хватало ещё для полного счастья перебудить криками всех обитателей дома Вейр.
  
  Помимо матери Литы, в доме находились её сестра с детьми, экономка, садовник и привратник. Меня официально представили домашним, едва мы вышли из портала. Как только обитатели дома разошлись по свои делам, мать Литы отвела меня в сторону и тихо попросила прощения. В её глазах было столько боли и отчаяния, что я не выдержала и разревелась. Мы сидели на диване в гостиной и тихо плакали. А потом Мариса меня удивила: вытерла слезы, расправила плечи и сказала, что не стоит оплакивать тех, кто еще не умер. Она чувствовала, что её дочь жива, и верила, что раз делом Литы занялись деканы и сам герцог тер Дейл, то всё будет хорошо. Главное, чтобы сама Лита смогла дождаться помощи, главное, чтобы мы успели.
  
  ***
  Несмотря на то, что среди эльфов много живописцев, работы наших мастеров встречаются в Драконьей Империи нечасто. Именно поэтому они и пользуются такой популярностью. Эльфийские выставки посещают даже те, кто на самом деле далек от мира искусства. Я переходила от одной картины к другой, лавируя в плотном потоке желающих приобщиться к эльфийской культуре. Больше всего меня зацепила акварель: удивительные по красоте пейзажи, объединённые конно-единорожистой тематикой. От каждой картины веяло свежестью, теплом и счастьем.
  
  Внезапно меня охватило нехорошее предчувствие. Лита! Я потеряла ее из виду. Быть может, она перешла в другой зал? Осторожно пробираюсь к выходу, стараясь никого не задеть, не толкнуть. Как же много посетителей! Вдалеке мелькает знакомое бежевое платье. Хочу закричать Лите, чтобы она меня подождала, но понимаю, что она меня попросту не услышит. Передо мной возвышается мужская фигура в темном плаще, пытаюсь обойти, но она в точности повторяет мои движения. Каждый раз, когда я делаю шаг в сторону, мужчина оказывается передо мной, на пару локтей впереди, но все равно загораживает проход. Мне кажется, что в соседней комнате я слышу голос Литы. Она громко смеется и зовет меня. Не выдержав, я касаюсь его плеча:
  
  - Прошу прощения, я могу пройти?
  
  Он оборачивается, и я замираю от страха - из-под низко надвинутого капюшона поблескивает бронзовая маска.
  
  - Вы кого-то ищете?
  
  - Нет, простите, мне пора...- я начинаю пятиться и понимаю, что в зале кроме меня и незнакомца больше никого нет.
  
  В тишине раздается чуть хриплый мужской голос. Я вздрагиваю, узнавая слова заклинания, произнесенные на драконьем. По ближайшему ко мне рисунку пробегают огненные полосы. Изображенный на нем единорог оживает, бьет копытом, встаёт на дыбы, пытаясь выбраться из ловушки. Его голова поворачивается ко мне, и до меня доносится испуганное ржание. Подбегаю к рисунку и пытаюсь затушить пламя руками, но как только огонь затухает в одном месте, огненная змейка начинает свой путь в другом. За моей спиной жалобно ревут охваченные пламенем кони и единороги, но я должна спасти этого. Хотя бы этого. И снова, и снова гашу пламя ладонями.
  
  - Эль, проснись. Проснись... - голос Лисса доносился откуда-то сверху, я подняла взгляд к потолку и проснулась.
  
  ***
  Рывком поднявшись на кровати, отпихнула склонившегося надо мной Лисса, но он схватил меня за запястья и толкнул обратно на кровать. Тело опутала паутина обездвиживающего заклинания.
  
  - Сдурел, что ли?
  
  - Не знаю, Эль, кто из нас сдурел, но это не у меня был во сне приступ непроизвольного самовозгорания, - Лисс поднял мою руку и продемонстрировал обгоревшую, покрытую кровавыми язвами ладонь. - Я затушил пламя и наложил обезболивающую заморозку. Сейчас поступаем следующим образом: ты исцеляешься... Ты же можешь залечить ожоги? - я кивнула в ответ. - Значит, ты исцеляешься, я снимаю заклятие, открываю портал, и мы оба идем в ваш деканат и вызываем лорда Лиассина.
  
  - Еще чего! Я не собираюсь поднимать декана среди ночи из-за обычного кошмара.
  
  - Я даже не стану спрашивать, что именно тебе приснилось, при условии, что ты все расскажешь декану сама. Выбирай, Эль. В противном случае это сделаю я.
  
  Он снял с меня заклятие. Я тут же спрыгнула с кровати, отошла в дальний угол комнаты и опустилась на ковёр. Поднеся ладони к лицу, осмотрела ожоги. Они выглядели так, словно я на самом деле прикоснулась к огню. Прикусив губу, отменила заморозку Лисса. Я знала, что мне будет больно, и все равно не смогла сдержать тихий стон.
  
  - Эль, признайся, ты мазохистка?
  
  - Промолчи. Не мешай, - процедила я сквозь зубы.
  
  Ладони жгло так, что на глазах выступили слезы, и все же я смогла заставить себя изучить повреждения. Никаких следов магии. Я выдохнула с облегчением и быстро, практически скороговоркой произнесла слова заклинания.
  
  - Здорово! Мне бы так, - протянул Лисс, стоящий у меня за спиной.
  
  - А как же хваленная драконья регенерация?
  
  В ответ парень почему-то скривился и пробурчал:
  
  - И не напоминай.
  
  Я посмотрела в окно: на тёмном небе ещё были видны звёзды, на улице горели фонари. Еще полчаса, и рассветет. Я проспала около четырех часов, но казалось, что и не ложилась вовсе. Посмотрела на кровать, тут же перед глазами возник незнакомец в маске, и я поняла, что сегодня мне уже не уснуть.
  
  - Полог тишины? Эль, ты серьезно? Ладно, магические засовы на дверях и заглушку на окне я понимаю и даже одобряю. Жаль, что сам не догадался. Но зачем было отсекать комнату от внешних звуков?
  
  - Ты громко храпишь, - буркнула я.
  
  - Ты кричала, - обвиняюще произнес Лисс. - И как часто они у тебя бывают? Кошмары, подобные этому?
  
  - Извини, что разбудила. Твой резерв уже наверняка восстановился, можешь открыть портал и продолжить сон в общежитии.
  
  - Предпочёл бы пожрать. Как ты думаешь, на здешней кухне можно найти что-нибудь съестное? Ладно, нечего на меня глазки таращить. Пошли в "Зелёный гоблин", там и перекусим.
  
  Я с трудом подавила зевок. Есть не хотелось, но именно с трактира я и планировала начать поиски Литы. Подняла с пола сумку, обернулась к Лиссу и объявила:
  
  - Я готова! Открывай портал.
  
  Лисс как-то странно на меня посмотрел и, наконец, выдал:
  
  - Эля, а ты точно эльф?
  
  - На три четверти, а в чем дело?
  
  - Знаешь, кажется, у моего дракона только что произошел разрыв шаблона, - юноша хмыкнул и довольно потер ладони.
  
  - Это плохо или хорошо? - осторожно поинтересовалась я.
  
  - Это просто замечательно! Ноги больше брить не придется...
  
  Я удивленно заморгала, взгляд невольно скользнул по обтянутым зелеными бриджами ногам Лисса. В свою очередь парень покраснел, буркнул: "Забудь", - и открыл портал. Прежде чем шагнуть за ним следом, я вытащила из сумки чистый свиток, оторвала кусочек бумаги и написала записку для матери Литы. Мне бы не хотелось, чтобы проснувшись, она начала переживать из-за моего исчезновения.
  
  
  ***
  Трактир "Зелёный гоблин" встретил нас запахами жареного картофеля, звуками бьющейся посуды и отборным матом.
  
  "Эль, постой, не выходи..." - ментальное предупреждение оказалось запоздавшим, я сделала шаг, потом был кратковременный полет, закончившийся падением во что-то липкое и горячее. Горячее оказалось той самой жареной картошкой, липкое - соусом. Это хорошо, что я щит успела в последний момент наколдовать. Лиссу повезло гораздо меньше. Я заметила на его спине тёмное пятно и, судя по тому, как оно продолжало увеличиваться в размерах, это был вовсе не соус.
  
  - Прошу прощения, - быстро произнесла я, даже не посмотрев на лица тех, кому наше появление испортило ранний завтрак или поздний ужин. Взлетела в воздух, приземлилась на пол за спиной у Лисса. Так и есть: два пореза. Один чуть ниже правой лопатки, второй в районе поясницы. Как же его так угораздило?
  
  - Лисс, ты охренел? - к светловолосому мужчине, сидящему за большим круглым столиком, на который мы и приземлились, вернулся дар речи.
  
  - Валенси, чтоб тебя дракон сожрал! - от гневного вопля владельца трактира задрожали стекла. - Сколько раз я тебе говорил, чтобы ты не смел напрямую в Общий Зал перемещаться?! Тебе что двора мало?
  
  - А какого вы тут постоянно мебель двигаете? - огрызнулся Лисс и более миролюбивым тоном добавил. - Мужики, прошу прощения. Пересаживайтесь, выпивка и жрачка за мой счет.
  
  Посетители заметно оживились, закивали и, пошатываясь, начали перемещаться в сторону свободного столика. Пятно на спине Лисса продолжало расползаться. Не стерпев, я схватилась за край туники и потянула его вверх.
  
  - Эль, ты чего лапы распускаешь? - Лисс зашипел и отскочил в сторону, словно кот, которому наступили на хвост.
  
  - Детки, вы хотя бы до спальни дошли сначала, - хохотнул кто-то справа.
  
  - И новая посуда тоже за твой! - продолжал бушевать гном. - Чего кривишься, словно дохлую мышь схарчил?
  
  - Он когда упал, порезался, - заложила Лисса я.
  
  Тот быстро обернулся и показал мне кулак, в это время Квард успел рассмотреть его спину.
  
  - Да что ж это за день такой! - поворчал гном и обернулся ко мне. - Ты же целительница? Верно?
  
  - Верно.
  
  - Тогда лечи, чего стоишь и глазами лупаешь. У тебя под носом человек кровью истекает.
  
  - Я дракон! - возмутился Лисс. - И я не истекаю, а регенерирую. Через пару часов буду как новенький.
  
  - И что ты мне предлагаешь? Два часа за тобой ходить и проверять, сдох ты или все еще регенерируешь?
  
  - Квард, это же пара царапин...
  
  - У той, наверху, тоже пара царапин была. Преставилась, никто и не заметил.
  
  После этих слов гнома в зале воцарилась гнетущая тишина. Весть о самоубийстве неизвестной девушки успела разлететься по всему кварталу.
  
  - Ладно, будем надеяться, что маги разберутся, - буркнул гном. - Я вещи Литы не трогал. У неё до конца месяца аренда оплачена, а ту девушку уже забрали. Лисс, что ты ломаешься как баба? Пошли, посмотрим на твою спину. Пожалей старого гнома. Ещё за тебя переживать.
  
  Лисс пробурчал что-то себе под нос, хмуро посмотрел на меня и поплелся вслед за хозяином трактира вверх по лестнице.
  
  ***
  - Ай! Жжётся! - взвыл адепт Белой Башни и попробовал встать с кровати, за что получил подзатыльник.
  
  - Лежи смирно, а то попрошу Элинтель тебя обездвижить.
  
  - Так больно же!
  
  - А нечего было выёживаться и от помощи эльфийки отказываться. Теперь терпи. Это целебная настойка, - Квард еще раз смочил тряпочку в миске и провел по глубокой царапине. - Семейный рецепт, - гордо пояснил он мне. - Достался от прабабки. Если захочешь - поделюсь.
  
  - Не слушай его, Эль, - простонала жертва семейной рецептуры. - Знаю я эти универсальные составы: и от ревматизма, и от простуды, и от плохого настроения помогают. Главное - употреблять внутрь и поменьше закусывать. Все! Прекращай! Эта зараза мне шкуру уже до костей прожгла. В твоей настойке вообще что-нибудь еще, кроме чистого спирта, есть?
  
  - Хватит так хватит, - согласно кивнул гном. - Можешь регенерировать себе на здоровье. Я хоть дергаться больше не буду. А насчет порталов, я последний раз тебя предупреждаю. Нечего мне клиентов распугивать.
  
  - Замётано. Больше не буду.
  
  - Вот и славно. Вы зачем пожаловали? Поесть или по делу?
  
  - Поесть.
  
  - По делу, - быстро добавила я. - Нам бы в комнату Литы еще раз зайти. Мы ненадолго.
  
  - Но сначала поедим. Попросишь Селию оладий нажарить?
  
  - Домой я её отпустил, - хозяин трактира вздохнул и пригладил косматую бороду, - она полдня проревела. Не волнуйся, сейчас что-нибудь сообразим. Голодными я вас не оставлю.
  
  - Не стоит беспокоиться. Я подожду Лисса в комнате Литы.
  
  - Ей то же самое, что и мне, только в три, - Лисс посмотрел сурово на меня, - нет, в два раза меньше.
  
  "Эль, мы можем сейчас, как два хороших напарника, спуститься вниз позавтракать, потом подняться в комнату Литы и составить план дальнейших действий. Или же прямо сейчас я открываю портал в Зелёную Башню, и мы идем к лорду Лиассину и рассказываем ему о твоих ночных глюках, из-за которых ты орёшь по ночам, самовоспламеняешься, а по утрам у тебя отсутствует аппетит..."
  
  Я уже хотела послать куда подальше новоявленного напарника с его командирскими замашками и попросить переправить меня в Академию, как в голове раздалось незнакомое рычание.
  
  "Попроси Кварда салат овощной принести. Лисс его терпеть не может, но если за компанию, то съест. А то я его знаю: сейчас сковородку жирной жареной картошки с колбасой навернет, холодным квасом запьет и полдня желудок болеть будет..."
  
  Я так и застыла с открытым ртом.
  
  "Ты дракон Лисса?"
  
  "К сожалению... - тяжелый свистящий вздох. - Ты не думай, он парень неплохой, просто к нему подход особый нужен..."
  
  Я скосила глаза на Лисса. Мне было неудобно. Сидит же рядом, а за его "спиной" его второе "я" со мной откровенничает. А впрочем, я бы и сама сейчас не отказалась от салата со свежими помидорами, огурцами и сметаной. Желудок тут же заурчал, полностью поддерживая гастрономическое предложение дракона.
  
  - Квард, вас не затруднит добавить к заказу овощной салат?
  
  Владелец трактира окинул меня весёлым взглядом.
  
  - С рукколой и мёдом?
  
  Я пожала плечами.
  
  - Не имею ничего против.
  
  Квард кивнул.
  
  - Надо будет подождать минут пятнадцать. Вам в зале накрыть или сюда принести?
  
  - В зале, - в очередной раз ответил за нас обоих Лисс.
  
  Я прикусила губу и решила в этот раз промолчать. Как только гном вышел из комнаты, Лисс сел на кровати, одёрнул тунику и поморщился.
  
  - Может, все-таки передумаешь? Зачем зря мучиться?
  
  - Потому что сам дурак, - буркнул он. - В следующий раз буду соображать шустрее. Слушай, а что ты в сумке таскаешь? Нет, я понимаю, что вы, эльфы, не только магией лечите, но из вашей группы только у тебя баул необъятных размеров.
  
  - Старая привычка. У настоящего целителя все должно быть под рукой. Ты не ухмыляйся, - я похлопала рукой по кожаной сумке, - в ней и в самом деле нет ничего лишнего. Стандартный полевой набор целителя из эльфийского патруля.
  
  - Кто-то из родственников?
  
  - Сестра матери. Знаешь, в детстве мне походная сумка тёти казалась самой волшебной вещью на земле. Я ее так и называла - сумка с сокровищами тёти Аделии. Как только я поступила в Зелёную Башню, сразу заказала себе такую же.
  
  - Решила пойти по стопам тётки? Я почему-то думал, что ты откроешь частную практику в Галарэне и поступишь в аспирантуру.
  
  - Далеко не все выпускники Зелёной башни становятся практикующими целителями, ведущими оседлый образ жизни.
  
  Я невольно улыбнулась, вспомнив, как удивленно вытянулись лица членов приемной комиссии в день моего поступления в Академию, когда я им заявила, что планирую после завершения обучения войти в состав драконьего патруля. Декан Лиассин даже поинтересовался, чем же меня не устраивают родные эльфийские патрули, охраняющие границы Мириндиэля. На что я с самым серьезным видом ответила, что не собираюсь ограничиваться землями эльфов и хочу в будущем исследовать все уголки Драконьей Империи, а также Тер-Шэррант. К сожалению, первый же полет на драконе заставил меня расстаться с этой мечтой. Кому нужен патрульный, который панически боится высоты и обладает слабым вестибулярным аппаратом?
  
  - И все-таки я не понимаю, что можно таскать в таком бауле, он же у тебя еле застегивается. Видела бы ты себя со стороны: того и гляди переломишься под ним пополам. Ты хотя бы магией сумку облегчаешь?
  
  - Само собой.
  
  Демонстрировать свои "сокровища" я была не готова, а поэтому ограничилась перечислением.
  
  - Травяные сборы, эликсиры, настойки, спирт, настольный справочник практикующего целителя - я его, конечно, наизусть помню, но с ним как-то спокойнее - набор хирургических инструментов...
  
  - Так, стоп! А инструменты тебе на кой сдались? Вы же все операции с помощью магии проводите?
  
  - А что если мне будет ассистировать целитель-немаг? Что если у меня в самый ответственный момент резерв окажется пустым, или же его не хватит для проведения сложной операции, а что если...
  
  - Дракон на голову... - скорбно закатил глаза Лисс.
  
  - Что дракон? - переспросила я, видя, что он не желает развивать тему.
  
  - Летают драконы над Тер-Шэррантом, а плотность населения в горах сама знаешь какая, вот и...
  
  - Что и?
  
  - Вот ни хрена вы, эльфы, не понимаете в драконьем фольклоре. Всё! Пошли вниз. Нам наверняка уже пожрать принесли.
  
  ***
  За время нашего отсутствия количество посетителей в трактире прибавилось. Шестеро высоких плечистых мужчины в униформе стражей Галарэна неспешно потягивали пиво из глиняных кружек. Ночная смена была окончена, вот стражи порядка и решили немного отдохнуть. Что может быть логичнее? И все же я выделила среди них худощавого брюнета. Как и его товарищи, он прихлебывал содержимое кружки, откинувшись на спинку стула, но внимательный взгляд серых глаз скользил по залу, то и дело останавливаясь на каждом из присутствующих. Надо бы уточнить по-тихому у Кварда, не этому ли мужчине поручили расследование самоубийства неизвестной девушки. Перешла на магическое зрение и проверила его ауру, автоматически отмечая, что в роду заинтересовавшего меня стража имелись драконы. Я обладаю неплохой памятью на лица, но чужие ауры запоминаю ещё лучше.
  
  В центре зала за уже знакомым мне овальным столом, очищенным от пустых бутылок и битой посуды, шла игра в кости. Один из мужчин махнул Лиссу, явно приглашая присоединиться. В ответ он покачал головой и указал на меня. Его знакомый понимающе усмехнулся и подмигнул.
  
  Лисс уверенно направился к столику, расположенному в дальнем углу. Именно на него подавальщица опустила деревянный поднос, на котором стояла огромная чугунная сковородка.
  
  Увидев адепта, девушка кокетливо улыбнулась:
  
  - Прямо с огня. Как ты любишь. Сейчас ещё салат принесу.
  
  - Спасибо, Мирри. Не могу понять, обычно все к концу ночной смены с ног валятся, а ты по-прежнему свежа, как морской бриз. Признавайся, у тебя в роду эльфы были? Давай я помогу тебе поднос до кухни донести.
  
  Девушка смущенно захихикала, вручила поднос Лиссу, который тут же что-то зашептал ей на ухо, подталкивая в сторону кухни.
  
  Невольно фыркнув, я плюхнулась на свободный стул и повесила сумку на спинку. Эльфы? Как же. Можно подумать, что сам по ауре не видит, что там эльфы и рядом не валялись, или же это валяние никак не отразилось на потомстве.
  
  "Не занудствуй. Ты оладьи с малиновым вареньем любишь?"
  
  "Квард же говорил, что Селия домой ушла..."
  
  "Можно подумать, только она одна их жарить умеет. Сейчас раскручу Мирру на десерт. Кстати, если тебя не устраивает, что я опять шарю у тебя в голове - ставь ментальный блок. Или ты не умеешь?"
  
  Вместо ответа я вытащила из сумки цепочку с крошечным сапфиром, оправленным в серебро, и надела на шею. Я редко прибегаю к помощи амулетов, предпочитая рассчитывать только на собственные силы. Слишком легко можно попасть в зависимость от магических предметов, расслабиться и забыть, чего ты стоишь на самом деле. Магия сама по себе является искушением, так зачем же это искушение усугублять? Обычно я держу ментальные блоки самостоятельно, но вернувшаяся так некстати мигрень делала это невозможным. До чего же голова раскалывается! Я прикрыла глаза, сжала виски руками. Ерунда какая-то с сосудами творится, надо специалисту показаться, хотя бы той же Сильвириель. Моя соседка по комнате как раз писала курсовую работу по кровоснабжению головного мозга. Вот и побуду её практическим материалом.
  
  Умирающий от головной боли целитель. Кому расскажи - обхохочется. Мне же смеяться не хотелось вовсе. В сочетании с событиями минувшей ночи это наталкивало на определенные выводы, но в тот момент предаваться воспоминаниям мне хотелось ещё меньше, чем терпеть головную боль. Вздохнув, я полезла в сумку. Один глоток, и мне станет легче. Всего один глоток. Для того, чтобы найти Литу, мне нужна ясная голова.
  
  Знакомую бутылочку я обнаружила на дне сумки на ощупь, открутила крышку, отвернулась к стене и пригубила. Тягучая сиропообразная жидкость обожгла горло. У меня перехватило дыхание, а на глазах выступили слезы, казалось, что я выпила залпом кипяток. Сжав руки в кулаки, я прокашлялась. Неприятные ощущения должны продлиться не более десяти секунд. Надо всего лишь перетерпеть.
  
  - Эль, быстро спрячь флягу. Квард увидит - взбесится. Сюда со своим нельзя, - раздался над ухом проникновенный шёпот Лисса.
  
  Я послушно закивала и принялась прятать контрабанду. Лисс плюхнулся на стул напротив и добродушно ухмыльнулся.
  
  - Спалил тебя? Да? - внезапно из его глаз исчез всякий намёк на веселье, - Эль, признайся, как давно ты сидишь на наркоте?
  
  - Что-о? Ты сдурел что ли?
  
  - А в бутылке что?
  
  - Вот! Сам попробуй! - я плеснула немного на дно стакана и протянула его Лиссу. - Не бойся - не отравлю! - вскрикнула я и прикрыла рот ладонью, заметив, что головы посетителей таверны повернулись в нашу сторону, - Тут слишком много свидетелей.
  
  Лисс поднял стакан и задумчиво поболтал плескавшуюся в нем жидкость, затем понюхал и отставил в сторону:
  
  - Нет уж, спасибо. Я после прошлой дегустации месяц желудком маялся.
  
  Я даже не стала спрашивать, где именно он достал снадобье, которое у меня на родине использовалось лишь стражами границы, да и то в случае возникновения чрезвычайной ситуации. Это зелье позволяло патрульным не смыкать глаз в течение нескольких дней, а заодно повышало концентрацию, обостряло зрение и слух, в общем, обладало всеми теми свойствами, которые так необходимы нерадивому учащемуся магической Академии во время сессии. Адепты - народ дружный. Вполне возможно, что кто-то из старшекурсников вошел в положение и отлил коллеге часть личной заначки, но если лорд Лиассин узнает, то доброхот наверняка пожалеет, что вообще имел в наличии таковую.
  
  - Так надо было соблюдать график приема и придерживаться диеты.
  
  - Знаешь, Эль, когда тебе надо сдать шесть предметов за четыре дня, тут уже не до графиков, - Лисс снял крышку со сковородки, и я увидела предсказанную его драконом жареную картошку с колбасой. - Кстати, в следующий раз, когда решишь перекинуться парой слов с моим драконом, - он поднял на меня глаза, явно наслаждаясь моим смущением, - делай это, пока я сплю.
  
  "Ты все слышал?" - в драконьем рыке было столько разочарования и обиды, что я невольно улыбнулась.
  
  "И не только сегодня..." - невозмутимо пояснил Лисс.
  
  "И не признался!"
  
  "Ещё скажи, что мне должно быть стыдно, и у меня нет совести..."
  
  "Не будем поминать плохим словом давно утраченное, и все же опытный некромант смог бы решить твою проблему..."
  
  "Я прекрасно помню, что задолжал тебе охоту в Северных горах, но сейчас на это у меня нет времени. Так что сиди смирно, полируй когти и не выёживайся..."
  
  "Нет, некромант тут уже не поможет, - вздохнул дракон. - А охоту ты мне не задолжал, а самым бессовестным образом зажал, и имя зажал, и бассейн, и глазные капли..."
  
  "А при чем тут некромант?" - осторожно спросила я.
  
  "У Лисса совесть сдохла... - охотно пояснила его драконья ипостась, - но сие прискорбное событие произошло до моего рождения. Пришлось мне, несчастному дракону, взвалить на себя непосильную ношу и стать его личной совестью... А вы кушайте картошечку, не стесняйтесь, и я даже не скажу вам, сколько калорий вы сейчас проглотите, сколько тяжело усвояемого жира попадёт в результате в ваш желудок, и насколько подскочит сахар в крови..."
  
  "Эль, а как будет по-эльфийски "зануда"?" - флегматично поинтересовался Лисс, придвигая к себе сковородку с картошкой.
  
  "Нет, на зануду я не согласен..." - обеспокоенно возразил дракон.
  
  - Ушёл в себя, - тихо прокомментировал Лисс после минутного молчания.
  
  - И часто у вас так?
  
  - Ты бы еще спросила, было ли у нас когда-то по-другому. Ты не думай, я не жалуюсь. У меня неплохой дракон, просто к нему подход особый нужен.
  
  Где-то я уже это слышала...
  
  ***
  Пока я прятала бутылку, к нам снова подошла подавальщица Мирри и поставила на стол две миски с салатом. Назвать этот салат овощным можно было лишь с большой натяжкой, скорее он был травяным: на дне виднелись красные кружочки помидора и нарезанный кубиками огурец, сверху горкой лежала зелень. Помимо петрушки, укропа и рукколы, я опознала базилик, сельдерей и кресс-салат. Разнотравное ассорти было залито заправкой из растительного масла, мёда и чеснока.
  
  - Неожиданно? Да? - насмешливо поинтересовался Лисс.
  
  - Интересная рецептура. Я ожидала что-то более традиционное: лук, помидоры, сметана...
  
  - Какой дракон, такой и рецепт, - вздохнул юноша. - Понятия не имею, откуда он этого нахватался.
  
  - Заботливый он у тебя.
  
  В ответ Лисс пробурчал что-то нечленораздельное и схватился за вилку.
  
  - Точно картошку не хочешь? Ну, как знаешь. Мне же больше достанется.
  
  Я придвинула к себе миску и вытащила из сумки тетрадь с заметками Лисса. На удивление у него был крупный, аккуратный почерк. Первой в списке шла статуэтка Святой Цецилии. Следом за ней - свечи.
  
  - Похоже, что мы думаем в одном направлении, - пробормотала я.
  
  - Ты о статуэтке? У меня она тоже из головы не идет, - отозвался Лисс с набитым ртом.
  
  - Я все пытаюсь понять, как именно это произошло. Я ушла от Литы в полпервого, а, по словам Кварда, та девушка... Так странно, мы даже не знаем её имени.
  
  - Назови ее Атил. Как Лита, только наоборот. Это герцог тер Дейл её так прозвал,- юноша поджал губы. - Эль, не передать словами, как я хочу урыть гада, который заставил её располосовать себе руки. Нет, ты не подумай, Литу я тоже хочу найти. Более того, уверен, что мы ее найдем, так что не смей снова раскисать, но подобные козлы не должны доживать до суда. Ну вот, теперь я тебя напугал, - Лисс положил вилку и смущённо улыбнулся. - Пойду, проверю, как там наши оладьи поживают.
  
  Он вскочил со стула и бросился в сторону кухни, мимоходом отобрав у подавальщицы поднос с грязной посудой и шепнув ей что-то на ухо. Девушка покраснела, рассмеялась и шлепнула нахала по спине полотенцем. Похоже, что Лисс чувствовал себя в "Зелёном гоблине" как дома.
  
  ***
  Уставившись в тетрадь, я рассеянно ковыряла вилкой салат. Что-то Лисс долго не возвращается. Давно бы поднялась наверх, но у меня не было ключа от комнаты Литы. Я ёрзала на стуле, поглядывая в сторону кухни. Он там что, сам оладьи жарит?
  
  Атил покинула трактир спустя полчаса после моего ухода. За это время неизвестный маг сумел не только похитить Литу, но и совершить подмену. Даже если Лита и заметила контур возникшего из ниоткуда портала, то не успела добежать до двери или позвать на помощь. Маг переместился прямо в ее комнату - значит, у него были точные ориентиры. У меня по спине пробежал холодок: выходит, что он всё продумал заранее. Потратил время на подготовку, следил за Литой, и я опять же ничего не почувствовала и не заметила. Я мысленно перебирала в памяти события последних дней, но не могла припомнить ничего подозрительного.
  
  Маг отдал Атил мысленный приказ покончить с собой, возможно, даже указал способ. Так почему же она вышла в поисках ножа на улицу? Было бы гораздо проще спуститься на кухню и попросить один из разделочных ножей там или заказать обед себе в комнату, а потом пустить в ход столовый прибор. Значит, ей нужна была статуэтка. Она не могла умереть, не помолившись Святой Цецилии. Выходит, мне и Лиссу нужно искать лавку, в которой можно приобрести всё что угодно, в том числе и предметы религиозного назначения. И все же Атил было дано конкретное задание - найти нож. Она смогла обойти ментальный приказ, но вряд ли ей было под силу его полностью проигнорировать. В противном случае она бы смогла обратиться за помощью. Лисс узнал клеймо мастера, создавшего статуэтку. Можно попытаться выяснить, где именно выставляет на продажу плоды своих трудов мастер Вогарт. Вряд ли это будет художественный салон или мастерская. Скорее всего, Атил приобрела все необходимое в одном месте. Платье, лента, две свечи, статуэтка святой Цецилии, нож, духи... Я перечитала список еще раз. Так и есть - в нем не было духов. Лисс попросту не обратил внимания на зелёную бутылочку, потому что её не было в списке покупок, составленном Атил. Я создала перед собой иллюзию каплеобразного флакона. С крышечки свисала тонкая цепочка с голубой карточкой, на ней золотыми буквами было выведено: "Медовый вереск". Я помнила сладкий, тягучий аромат, исходивший от стеклянного пузырька, именно такой запах я уловила, когда стояла рядом с телом Атил.
  
  - Эль, я смотрю, все остроухие в этом городе в "Лавке Преображения" отовариваются. Это подарок или для себя присмотрела? - Лисс потыкал пальцем в иллюзию, поставил на стол тарелку с оладьями, мисочку с вареньем и уселся напротив.
  
  О "Лавке Преображения" я слышала, причем чаще, чем мне этого хотелось - Сильвириель, одна из моих соседок по комнате в общежитии, уже три месяца подрабатывала там в свободное от учёбы время. Как там она говорила? Иллюзии и морок - мы сделаем из дурнушки красотку. Быстро, качественно и относительно недорого. Я покрутила в руках иллюзию. Значит, в этой лавке помимо услуг магического характера еще и традиционными средствами приторговывают. Надо бы заглянуть в нее сегодня. И желательно без Лисса.
  
  - Что за лавка? - наконец спросила я, чувствуя, что молчание затянулось.
  
  - Да обычный магазин эльфийских финтифлюшек: одежда, украшения, кое-что из косметики. Зайдем обязательно. Это в паре кварталов отсюда. Точно помню, в этой лавке на всех баночках и бутылочках вот точно такие же цепочки с карточками. Фирменный знак или что-то в этом роде.
  
  - Подарок покупал или для себя что-то присматривал?
  
  - Можно сказать, что подарок, - уклончиво ответил Лисс и вытащил из кармана ключ. - Квард сказал, что мы пока можем подержать его у себя. У него дубликат есть. Эль, у меня к тебе есть просьба: ты бы не могла поговорить с лордом Лиассином насчет Кварда? Он старается держать себя в руках, но я знаю, что на самом деле ест себя поедом из-за того, что отпустил Литу, или правильнее будет сказать Атил, одну. Комплекс вины и всё такое. Я знаю, что эльфы умеют корректировать память. Пусть он забудет, что вообще видел, как она выходила на улицу.
  
  - Хорошо, но только в том случае, если он сам попросит.
  
  - А если не попросит? Можно, я ему намекну? Кварду сто десять, знаю, выглядит он молодцом, но все-таки возраст уже не тот: сердце пошаливает, давление... Здоровья ему эти переживания не прибавят.
  
  - Попробуй, но лично мне кажется, что он не согласится, - я протянула руку к ключу. - Можешь остаться и спокойно доесть, а я пока поднимусь наверх.
  
  Лисс быстро накрыл ключ ладонью и покачал головой:
  
  - Еще чего! Лиассин мне голову оторвет. Вот только не надо делать такое удивленное лицо. Ни за что не поверю, что ты ещё не поняла, что к чему. Мне вообще было велено не подпускать тебя к трактиру.
  
  - Лисс, а лорд Лиассин случайно не заикался о том, чтобы спровадить меня из города?
  
  - Не заикался, а вот герцог Дейл предлагал. Так что я оказался компромиссным вариантом, и, хочется тебе того или нет, пока этого урода не поймают, тебе придется терпеть мое присутствие. Оладьи будешь?
  
  - Спасибо, не хочется. Я салат-то еле осилила. Что ж, по крайней мере, ты не стал юлить.
  
  - Не вижу смысла, - Лисс пожал плечами. - Кстати, в случае малейшей угрозы мне приказано переправить тебя в Мириндиэль. Так что давай сразу договоримся: все свои действия ты предварительно согласовываешь со мной. Так какие у нас планы на сегодня?
  
  - Сначала поднимемся в комнату Литы. Я хочу кое-что проверить. Потом пройдемся по улице, поищем магазин, где она могла купить статуэтку и прочие вещи из списка. Мне интересно, как она себя вела, что говорила, видели ли с ней рядом кого-то ещё. Я понимаю, что шанс небольшой, но вдруг маг, контролирующий ее поступки, в этот момент находился поблизости.
  
  - Ага! - скептически хмыкнул Лисс. - Шёл рядом, держал за ручку. Эль, даже если он и был где-то поблизости, то, скорее всего, был либо невидимым, либо скрывался под иллюзией. Ладно, пошли наверх.
  
  ***
  Духи "Медовый вереск" в комнате Литы обнаружить не удалось. Сначала я перебрала обрывки упаковочной бумаги, заглянула под стол, посмотрела под кроватью, поискала в шкафу среди висящих на вешалках платьев. Когда же я опустилась на четвереньки и начала осматривать пол повторно, Лисс понял, что так быстро я не отступлюсь, достал из портала учебник и устроился в кресле готовиться к первой паре по викингскому. Спустя полчаса мне пришлось признать, что духов в комнате попросту нет. Помимо каплевидного стеклянного пузырька пропал канцелярский нож, но с ним-то все было как раз понятно - орудие убийства являлось уликой, и его изъяли стражи.
  - Лисс, он исчез, - в десятый раз повторила я, поднимаясь с пола.
  
  - Я уже понял, - отозвался Лисс, не отрываясь от книги.
  
  - Надо сообщить лорду Лиассину.
  
  - Издеваешься? И заодно уточнить, каким образом ты выявила факт пропажи? Признаться, что ты, несмотря на запрет, сунулась в "Зелёный гоблин"? Не понимаю, чего ты дергаешься-то? Как пузырек выглядел, ты помнишь, где его могли приобрести, мы уже выяснили. Зайдем в "Лавку Преображения" и разберёмся на месте. И все-таки мне кажется, ты ошибаешься. Духи твоей подруге могла принести её мать, или они все это время были у Литы, а ты просто не обращала внимание. Мой совет - не зацикливайся.
  - Не было их у неё, - пробурчала я скорее из упрямства. Признавать тот факт, что Лисс может быть прав, не хотелось.
  
  Повесив сумку на плечо, я направилась к двери.
  
  - Лисс, ты идешь? - поинтересовалась я, поскольку он и не думал вставать с кресла.
  
  Он покачал головой:
  
  - Ещё рано.
  
  - Так большинство лавок в этой части города работают круглосуточно.
  
  - Предлагаешь осмотреть сначала круглосуточные, а потом вернуться к тем, которые открываются утром? Без меня. Я не собираюсь делать двойную работу. Кроме того, кто бы ни продал Лите статуэтку и прочие вещи, он наверняка работает в дневную смену. Торговые точки в Галарэне открываются в восемь, в это же время происходит пересменка в круглосуточных, так что у нас еще есть сорок минут. Я думал, что мы это время проведем в Общем зале, но с тобой ни выспаться, ни пожрать нормально нельзя. Так что вытащи шило из задницы и жди.
  
  Сумка с громким стуком упала на пол. Если бы она не была защищена магией, я бы наверняка что-нибудь разбила. Ребячество чистой воды - рассуждения Лисса были вполне логичны, но именно поэтому они меня так и бесили. А ещё я чувствовала, что он действительно хотел мне помочь. Просто собирался сделать это по-своему. Если бы лорд Лиассин не определил его в няньки и не приказал присматривать за мной, Лисс наверняка бы нашел другой повод, чтобы не остаться в стороне. Он предложил мне провести оставшиеся сорок минут с пользой, поэтому я достала из сумки блокнот и углубилась в перечень её содержимого.
  
  В сумке практикующего целителя не должно быть ничего лишнего. Именно по этому принципу формируется необходимый минимум ингредиентов, готовых эликсиров и настоек. Раз в месяц полагается производить полную инвентаризацию и перепроверять сроки годности пакетиков, бутылочек и баночек. Я предпочитала не затягивать и намечала заранее, какие средства придется заменить в ближайшее время. Соседки по комнате только головами качали. Всё-таки ингредиенты были недешевыми, а большая часть у меня шла на выброс. Зато процесс приготовления я отработала до автоматизма. Сильвириель как-то мне советовала безвозмездно сдавать эликсиры и настойки с истекающими сроками годности в городской лазарет, но я не хотела рисковать. Вот накормят страждущего просроченным порошком эльфийского производства и скажут потом, что адепты Зелёной Башни нарочно подсовывают некондицию. Фиг потом докажешь, что главный кладовщик был в курсе, а на коробочке дата изготовления и срок годности были указаны. Я всё ещё перебирала содержимое сумки, прикидывая, какие компоненты придётся приобрести в первую очередь, как позади меня раздался громкий хлопок.
  
  - С возвращением, - объявил Лисс и открыл в воздухе крошечное окошко портала. - Эль, ты часом не родственница моего дракона? Тот тоже мастер выпадать из реальности, полчаса зовешь, пока ответить соизволит. Если ты закончила, то мы можем приступить к поискам.
  
  Просто замечательно! Сначала сам не хотел никуда идти, а теперь меня же ещё и виноватой выставил. Я невольно вздохнула, провожая взглядом исчезающий в портале учебник. Жаль, что я так не умею. Везет же некоторым - таскать с собой кучу вещей не приходится. Мне же магия порталов не поддавалась вовсе. Однажды мне довелось присутствовать при неудачном перемещении, и я воочию увидела, что может произойти в момент сбоя заклинания - в тот раз маг лишился кончиков пальцев на левой руке. Учитывая, что проход закрылся слишком рано, ему ещё повезло. Однако с тех пор, когда я пытаюсь открыть собственный портал, у меня перед глазами мелькает воспоминание: кровоточащие фаланги пальцев, с мягким шлепком осыпающиеся на пол, и желание поэкспериментировать с новым видом магии пропадает.
  
  
  ***
  Лисс оказался прав по всем пунктам. Не успели мы спуститься по лестнице, как нас окликнул Квард. Старый гном выглядел взволнованным и без лишних слов потащил нас в кладовку.
  
  - Не спрашивайте меня как, но я только что узнал, что к Миршет ар Либуш с утра нагрянул какой-то растрёпанный маг в чёрном балахоне. Очень интересовался религиозными статуэтками, в частности изображениями Святой Цецилии. Не успела Миршет лавку открыть, как он тут же и объявился. Говорят, появился в воздухе из ниоткуда, напугав хозяйку до полусмерти.
  
  - Говорят? - переспросила я.
  
  Гном слегка смутился, а потом кивнул.
  
  - У нас, у гномов, свои каналы для передачи информации.
  
  - Квард, а тебя случайно не предупреждали, чтобы бы ты не болтал о произошедшем? - вкрадчиво поинтересовался Лисс.
  
  - Так я и не болтал, - виновато пробормотал гном. - Как предупредили, так больше и слова никому не сказал. Если хотите я вам адресок лавки подкину, всё же экономия времени.
  
  - Толку от твоего адреса, - проворчал Лисс. - Лучше записку напиши, а мы отнесём. В противном случае, с полчаса расшаркиваться придётся, пока уважаемая Миршет ар Либуш решит ответить на наши вопросы.
  
  - Отчего ж не написать, - согласился гном. - Только вам всё равно что-нибудь купить у нее придётся. У гномов так заведено: сначала дело - потом расспросы.
  
  - Вымогатели, - беззлобно огрызнулся Лисс.
  
  - Дельцы, - поправил гном и, пошарив на полке, достал исписанный мелким каллиграфическим почерком свиток и чернильницу.
  
  Разложив свиток на стоящей в углу бочке, Квард быстро вписал полное имя Миршет ар Либуш, объяснил кто мы такие и попросил оказать всяческое содействие.
  
  - И кого вы хотите обмануть? Все же знают, что традиционное приветствие на половину свитка составляется путем магического копирования.
  
  - Зато у твоего коллеги постоянный источник дохода. Не всем же фантомы эксплуатировать, - фыркнул Квард и посмотрел на меня. - Извини, Лисс, я решил, что ваши в курсе, - гном свернул свиток и подал мне. - Передадите Миршет лично в руки и проследите, чтобы она прочла. В голове у неё шарить не советую. Я её хорошо знаю, если маг, посетивший её с утра, именно так и поступил, то сейчас она вся увешана защитными амулетами. Обычно она их использует только по особому поводу - экономит на подзарядке.
  
  - Квард, а какие поводы у гномов считаются особыми? - не удержалась от вопроса я.
  
  - Например, переговоры с магами, - усмехнулся он. - Гномы щепетильны в плане магического сканирования, один раз попадешься - на следующий день об этом будет знать вся община.
  
  - Я понял - попадаться нельзя, - ухмыльнулся Лисс и сунул свиток в карман.
  
  - Постой, я же еще не объяснил вам, как найти лавку Миршет ар Либуш, - встрепенулся гном, видя, что Лисс собирается выйти из кладовки.
  
  - Не стоит, я и так знаю. Эль, ты идешь?
  
  ***
  Миршет ар Либуш в лавке не оказалось. Вместо нее нас встретил круглолицый безбородый гном в коричневой безрукавке и штанишках такого же цвета. Расчесанные на прямой пробор светло-русые волосы свисали до плеч, две пряди на висках были заплетены в тонкие косички. Как только мы вошли внутрь, гном выскочил из-за стойки и, подбочившись, уставился с подозрением на нас.
  
  - Маги?
  
  Лисс посмотрел на меня и покачал головой, давая понять, что мне следует помолчать.
  
  - Уважаемая Миршет ар Либуш, у нас для вас послание от Кварда ар Фишнторба.
  
  Гном нахмурился, почесал безбородый подбородок и выдал:
  
  - У тебя совсем повылазило? Какой я тебе Либуш?
  
  - Драконий морок - штука далеко не универсальная, - с улыбкой пояснил Лисс. - И да, мы маги.
  
  Гном выругался, вытащил из-за пазухи кожаный шнурок с серебряным медальоном на конце. Проворчав что-то насчет наглых рыжих халтурщиков, снял амулет с шеи, швырнул на стойку и превратился в симпатичную пухлую гномочку в красной юбке и коричневой блузке.
  
  - И за что я, спрашивается, пятьдесят золотых отдала?! - с возмущением воскликнула гномка и притопнула ножкой. - Маг обещал, что его морок ни эльф, ни человек распознать не смогут.
  
  - А дракон смог, - ухмыляясь, пояснил Лисс. - Не расстраивайтесь, вот она, - кивок в мою сторону, - так ничего и не поняла.
  
  - Хорошо, если так, - вздохнула Миршет и сунула амулет в один из многочисленных шкафчиков на стене. - Давай сюда свой свиток, а читать меня не советую. Если только почувствую, что вы ко мне в голову залезли - вылетите мигом.
  
  - Сколько? - невозмутимо спросил Лисс, и я поняла, что он перешел к той самой деловой части разговора, без которой нам информации не видать. Вот только внакладе адепт Белой Башни оставаться явно не собирался.
  
  - Тридцать золотых. Показать? - гномка отогнула воротничок рубашки и продемонстрировала небольшую брошь из черного агата.
  
  - Я бы взял не больше двадцати, - хмыкнул маг.
  
  Глаза Миршет ар Либуш загорелись.
  
  - А три штуки сделаешь?
  
  - Запросто. Кроме того, в случае обеспечения рекомендаций внутри Общины, вам будет предоставлена пятипроцентная скидка.
  
  - Пятнадцать процентов, и я обеспечу тебя регулярными заказами.
  
  - По рукам, - кивнул Лисс и, присев на краешек низкой табуретки, протянул руку.
  
  Гномка с серьезным видом скрепила договор рукопожатием и тут же объявила:
  
  - Это надо отметить! Да не бойся ты, - улыбнулась она мне. - Для "Горной слезы" еще рано...
  
  - А от кружки холодного "ламбика семицветного" я бы не отказался, - быстро добавил Лисс и ментально предупредил меня: "Соглашайся! Если что, помогу протрезветь".
  Трезветь с помощью магии мне не хотелось, как, собственного говоря, и пьянеть, но если без этого почтенная Миршет ар Либуш не расскажет нам о вчерашней посетительнице, то выбора у меня особого не было. Мы находились в лавке уже минут пятнадцать и ещё ничего не выяснили. Соблазн заглянуть в голову гномки был слишком велик.
  
  "Лисс, а может, нам рискнуть?"
  
  "Никаких может! - отрезал Лисс. - Остроухая, ты что, хочешь мне сделку запороть? Обойти защиту амулета ты сможешь, но вряд ли сумеешь сделать это незаметно. Шон тер Дейл и тот прокололся. Видимо, спешил очень".
  
  "Думаешь, она смогла почувствовать, что он её читал?"
  
  "Нет. Это вряд ли. Кто бы ни сделал экранку для Миршет, как маг он все же послабее герцога, но согласись, если у тебя в лавке с утра пораньше буквально из воздуха появляется маг, молча на тебя пялится, а потом уходит, ничего не купив, это наводит на определенные выводы: значит, он уже получил то, что ему было нужно".
  
  "Так может ему просто ничего не приглянулось..."
  
  "Эль, сразу видно, ты никогда не имела дело с гномами из потомственных торговцев. У них просто невозможно ничего не купить. Ты оглянись вокруг, ни в одной человеческой лавке такого не увидишь".
  
  Ассортимент лавки действительно был на удивление обширным. Торговый зал был разделен на три зоны, в них были выставлены товары из камня, металла и ткани. Стойки с оружием занимали центральную часть магазина. Стены и пол в ней были выкрашены темно-зеленой краской. Справа в шкафах из стекла поблескивали ювелирные изделия. Отдельная трёхъярусная полка из темного камня была отведена под статуэтки. Готова поспорить, что большинство из них принадлежали руке мастера, создавшего статуэтку Святой Цецилии. Я заметила внизу несколько вариаций изображения этой святой. Вообще этот уголок магазина, стены и пол в котором были небесно-голубыми, мне понравился больше всего. Возможно, я потом еще загляну сюда и подберу подходящую основу для амулета связи. Третья зона была цвета топленого молока и напоминала приютившийся в оружейной магазин готового платья. Так что у Атил действительно была возможность приобрести все предметы из списка в одном магазине. Вот только об этом я хотела услышать из уст самой Миршет ар Либуш.
  
  - Тарбуш! - гаркнула гномка. - Подмени меня!
  
  - Так вы сами запретили мне вставать с места, покуда с недостачей не разберусь, - раздался жалобный голос из комнаты позади магазина.
  
  - Нет, я сказала, что вычту разницу из твоей зарплаты! - злорадно прокричала в ответ Миршет и пояснила: - Прямо беда с этими родственниками.
  
  За стеной послышался топот, дверь приоткрылась, и из-за нее выглянул уже знакомый нам русоволосый гном с косичками на висках. Именно в него превращалась Миршет ар Либуш с помощью амулета иллюзий.
  
  - Магазин на тебе, пока мы не закончим, - объявила гномка, игнорируя несчастное выражения лица своего родственника. - Хотя бы постарайся, чтобы до моего прихода ничего не украли.
  
  ***
  Подобно большинству владельцев магазинов в Галарэне, Миршет ар Либуш проживала на втором этаже над лавкой. Я поднималась по крутым ступеням и чуть ли не подпрыгивала от нетерпения. Вот сейчас-то всё и выяснится. Может, зря Лисс влез со своим предложением? Если ему так нужен заказ на изготовление амулетов, мог бы заглянуть к гномке в другой раз. Чтобы разговорить владелицу лавки, достаточно было бы приобрести какую-нибудь статуэтку. Я понимала, что раз переговоры с Миршет взял на себя Лисс, то мне не стоит пока вмешиваться, но что если обсуждение нюансов договора затянется до полудня?
  
  После того, как я узнала, что в лавке с утра уже побывал Шон тер Дейл, мне стало спокойнее - значит, поиски Литы ведутся самым активным образом. Возможно, мне следовало довериться более опытным магам, но я не могла бездействовать. Наверняка лорд Лиассин располагал более точной информацией о судьбе Литы, но вряд ли он со мной ею поделится. Скорее всего, и в самом деле переправит меня в Мириндиэль, если узнает, что я сую нос куда не следует.
  
  Мне ни разу не доводилось бывать в гостях у гнома, но я подозревала, что внутреннее убранство жилища Миршет ар Либуш будет отличаться от традиционного хотя бы размером мебели. И всё же я не ожидала, что, переступив порог, окажусь в самой настоящей пещере. Судя по тому, как передо мной застыл Лисс, он тоже сталкивался с подобным впервые. Я перешла на магическое зрение и увидела, что своды и стены пещеры, покрытые кружевом белых кристаллов, не что иное, как иллюзия. Не удержавшись, притопнула ногой по каменному полу. Надо же, даже акустика как в настоящей пещере. Миршет понимающе усмехнулась, и пояснила:
  
  - Тридцать лет как в Галарэн переехала, а всё равно скучаю по Гномьим горам. Поначалу совсем тяжело было, непривычно. На третий год пообвыкла, а сердце все равно по подземному миру тосковало. Думала бросить всё и вернуться в горы, так брат двоюродный не дал мне лавку продать, а просто на родину с торговым караваном отправил. И знаете что?
  
  - На второй день обратно потянуло? - понимающе улыбнулся Лисс.
  
  - Именно, - энергично кивнула Миршет. - Вот и нашла компромиссное решение. Позволяет на время почувствовать себя в подгорном городе.
  
  Гномка подошла к комоду, достала перевязанный шёлковым шнурком свиток и вручила Лиссу.
  
  - Типовой договор. Изучи, как время появится, и приходи, обсудим детали. Ну а теперь, - она вскарабкалась на высокий стул, (я ошиблась: немногочисленная мебель в "пещере" была стандартного размера), - Присаживайтесь и рассказывайте, зачем пожаловали. На ламбик губы не раскатывай, молод ты еще с утра к хмельному прикладываться.
  
  - Я дракон! - обиженно засопел Лисс. - На меня алкоголь практически не действует.
  
  - Что, "ламбик семицветный" ни разу пробовать не доводилось?
  
  - Откуда? - грустно шмыгнул носом гурман. - Все поставки напрямую в Гномью Общину идут.
  
  - А нам самим мало, - хмыкнула гномка. - Вот принесёшь первый амулет - угощу. А теперь говорите, что вам от меня надо. А то глядишь, у твоей подруги скоро дым из ушей от нетерпения пойдет.
  
  Я поспешно создала фантом Литы тер Вейр:
  
  - К вам эта девушка вчера случайно не заходила?
  
  С лица Миршет тут же исчезло добродушное выражение.
  
  - Случилось с ней что? Постойте, это не она случайно в "Зелёном гоблине"...
  
  - Она... - кратко пояснила я, чувствуя, как к горлу подкатывается комок. - Нам нужно выяснить, что именно она приобрела в вашем магазине.
  
  - Что приобрела? - гномка задумчиво принялась барабанить пальцами по столу. - Список у неё при себе был. Небольшой, но странный.
  
  - Свечи, нож, статуэтка Святой Цецилии, платье, лента для волос? - напряг память Лисс.
  
  - А что именно вам показалось странным? Сам список покупок или...
  
  - Или... - проворчала Миршет ар Либуш. - Накачанная она была чем-то. У меня брат на грибах сидел, так что я такие вещи на раз могу вычислить. Вроде бы и двигалась, улыбалась, говорила что положено, а взгляд был стеклянный, еще, небось, и бабочек радужных видела. Надо было напрямую спросить, да к целителю отвести, - гномка печально вздохнула.
  
  Я невольно вздрогнула, если она сейчас начнет причитать, то я точно разревусь, поэтому я быстро постаралась переключить ее внимание:
  
  - А со списком что не так?
  
  - Эль, ты когда-нибудь видела, чтобы представитель подгорного народа одеждой торговал? - вмешался Лисс. - Нет, я сейчас не имею в виду узкоспециализированные лавочки, в которых продаются модели гномьих размеров, а обычные магазины готового платья за пределом Гномьих гор. Вот оружие, изделия из драгоценных и полудрагоценных камней - это уже их специализация, причем зачастую гномы-торговцы отдают предпочтение своим же мастерам и берут на реализацию только их товар.
  
  - Ты мне еще о дискриминации по расовому признаку начни рассказывать, - возмутилась Миршет. - С кем хочу, с тем и работаю! И ни один верзила не смеет мне указывать как вести дела.
  
  - А что? Пытались?
  
  - Было дело. Один умник из магистрата хотел использовать мой магазин для сбыта кожаных доспехов. Мастерская у него какая-то в пригороде, а дела идут еле-еле, вот и решил на чужой репутации выехать. А для того, чтобы я все же приняла верное решение, с полгода меня мурыжил. Столько крови мне попортил, пока поняла, откуда ветер дует: то заказ на границе задержат, то по подозрению на контрабанду мой магазинчик прикроют, три дня в тот раз бухгалтерские книги переворачивали. Дошло до того, что из "службы по отлову домашних паразитов" хмырь один заходил и полы так придирчиво осматривал, да под прилавки заглядывал - тараканов и мышей, видимо, выискивал. Пришлось привлечь главу общины и пригрозить пожаловаться магам - мигом в покое оставил. Вот за это я и люблю Галарэн: спокойно тут, надежно.
  
  - Спокойно? - фыркнул Лисс.
  
  - Да на шалости адептов я уже внимания не обращаю, - отмахнулась Миршет. - Подумаешь, скелеты по улицам строем маршируют, костями гремят. Ну, развлекаются детки мороком да иллюзиями. Главное, чтобы вреда от этого не было. А вот по головам не люблю, когда шастают, поэтому и амулет прикупила. У нас, у торговцев, свои секреты, а с конкурентами надо держать ухо востро.
  
  - Так вы же все из одной общины, - удивилась я.
  
  - Вот с гномами тем более надо быть осмотрительнее, - наставительно объяснила хозяйка магазина. - Гномы - народ честный, на явную подлость никто никогда не пойдет, но бизнес есть бизнес.
  
  - Так как же вы отделом с одеждой обзавелись?
  
  - Удружили по-родственному, - поморщилась Миршет. - Воспитанница троюродного брата подросла, изъявила желание работать. А кто ж виноват, что она человек и кроме как шить ничего не умеет? Неделю назад только оформление магазина закончили. Не представляю, где я теперь доспехи буду выставлять. Не среди платьев же да юбок их развешивать. А что если... - она вскочила со стула, вытащила из письменного стола листок чистой бумаги и принялась что-то на нем чертить.
  Я мысленно потянулась к Лиссу:
  
  "Она сказала неделю назад".
  
  "Я заметил".
  
  "Этот гад знал, что в лавке Миршет ар Либуш Атил сможет приобрести все, что он ей приказал. В том числе и одежду. Лисс, а что если он - местный? А что если он из Академии? И мы каждый день проходим мимо него..."
  
  "Не тарахти, дай подумать".
  
  Я демонстративно отвернулась и принялась изучать иллюзорные кристаллы на стенах "пещеры". Не хочет ничего обсуждать, не велика печаль - сама разберусь, и пусть потом не выступает, что я с ним свои действия не согласовываю. После занятий напрошусь с Сильвириель в "Лавку Преображения", она давно меня в неё затащить пытается. Хотя зачем тянуть? Нас сегодня наверняка со второй пары отпустят - почти вся группа зачет по биологии досрочно сдала. Вот и намекну, что мне давно хочется слегка преобразиться.
  
  Моим планам не суждено было сбыться. В то время как я прикидывала, как мне попасть в "Лавку Преображения", а заодно как покинуть ее с минимальными последствиями для внешнего вида, в голове у меня снова раздался голос Лисса:
  
  "Эль, со мной только что связался лорд Лиассин. Они нашли Литу... "
  
  
  ***
  Видимо, мы пришли слишком рано. Сидящий за столом секретарь предложил нам подождать декана Лиассина в приёмной. Лисс тут же опустился в одно из стоящих вдоль стены кресел и прикрыл глаза. Не выспался, что ли? Я поставила сумку на пол и подошла к висящему на стене расписанию занятий на следующее полугодие. Ещё каких-то семь месяцев, и учёба будет завершена, а я до сих пор так и не решила, чем займусь после получения диплома. Частная практика в одном из крупных городов Империи? Звучало респектабельно, надежно и... бесконечно скучно. Вернуться в Мириндиэль и поселиться на границе поближе к Северным горам? Пойти по стопам тети Аделии? Возможно, что это действительно единственный возможный для меня путь. В любом случае, в Лариндейль я не вернусь.
  
  Они нашли Литу. Несомненно, тот факт, что девушку вообще обнаружили, не мог меня не радовать, ещё бы лорд Лиассин выразился чуть точнее! Я ломала голову, пытаясь понять, что же именно декан имел в виду. Удалось ли магам обнаружить то место, где похититель держал Литу, или же они уже смогли ее освободить? Если Лита свободна, то как скоро мне разрешат с ней увидеться? Я понимала, что мне вряд ли позволят остаться её целителем. Скорее всего, Лиассин порекомендует кого-нибудь более опытного из Мириндиэля. В этом случае есть вероятность, что Лита проведет некоторое время в землях эльфов. А ещё я боялась даже думать о том, какими стали последние двенадцать часов для Литы, и что именно успел сделать с ней её похититель. Быть может, именно поэтому лорд Лиассин и не захотел вдаваться в подробности? Что если... Я посмотрела на дверь, ведущую в деканат. Почему же так долго?!
  
  - Остроухая, кончай мельтешить, - проворчал Лисс, не открывая глаз.
  
  - Прошу прощения, если я мешаю тебя спать. Литу нашли. Мне нянька больше не нужна, можешь быть свободен.
  
  Лисс ничего не ответил, прикрыл глаза снова и откинул голову на спинку кресла.
  
  "Хамишь, Элинтель. Хамишь..." - укоризненно проворчала у меня в голове его драконья ипостась.
  
  "Знаю. Лисс, прости. Но я не понимаю, почему лорд Лиассин связался с тобой, ведь ты даже не эльф".
  
  По тому, как адепт Белой Башни побледнел и сжал руки в кулаки, я поняла, что сморозила очередную глупость.
  
  " Быть может, он побоялся, что ты задолбаешь его своими вопросами? Или устроишь очередную сопливую истерику?"
  
  " Способность к сопереживанию - это дар", - отрезала я.
  
  " Точно. Рыдающий во время операции эльф - находка для пациента. Ах, простите, я вам что-то не то отрезала, из-за слёз мне хреново было видно..."
  
  " Лисс, теперь ты несёшь чушь!" - прорычала его драконистая "совесть".
  
  " Да мы именно из-за того, что у кого-то слишком нежная душевная организация, во всем этом дерьме и оказались! Если бы она не протупила и сразу доложила начальству о своих подозрениях..."
  
  " Постой, ты же сказал, что Литу нашли. Лисс, что с ней?"
  
  " Элинтель, Лисс, если вы уже на месте - заходите..." - прозвучал мысленный приказ лорд Лиассина.
  
  
  ***
  В деканате Литы не оказалось. Знаю, глупо было полагать, что её переправят в Зелёную Башню, но мне нужно было убедиться, что с ней все в порядке. Мне так хотелось обнять Литу, посмотреть в глаза и попросить прощения. Разочарование было таким сильным, что я не сразу заметила, что в кабинете Лиассина помимо самого декана и его коллеги из Красной Башни находится ещё один молодой человек. Точнее, совсем не человек. Кронпринца Шаоррана я раньше видела лишь на миниатюрах, которые тайком показывали друг другу адептки Магической академии. Интересно, как бы отреагировал сам Шаорран, если бы узнал, что на его портретах кое-кто в Галарэне сколотил небольшое состояние. Присутствие драконьего принца могло означать только одно: в похищении Литы тер Вейр был замешан кто-то из подданных Тер-Шэрранта. Я не была уверена, что сам Шаорран принимал участие в ночной операции, по крайней мере, выглядел он так, словно прибыл в Академию прямиком с вечеринки, затянувшейся до глубокой ночи. Бронзовый камзол был украшен вышивкой, имитирующей драконью чешую. Кремовая рубашка выгодно оттеняла золотистый тон кожи, я присмотрелась и увидела, что на ней не хватает пары пуговиц. Похоже, что маги оторвали кронпринца от чего-то более интимного, чем обычная вечеринка.
  
  Я поймала неодобрительный взгляд Лисса и сосредоточилась на четырех фантомных фигурках, зависших над столом. Лита, Атил и ещё две незнакомые тёмноволосые девушки. Этой ночью деканы и Шон тер Дейл проделали большую работу: они не только смогли разыскать Литу, но и напали на след других девушек, пропавших в прошлом году. Одна была родом из Ларрана, другая - из поселения на южной границе. Обе были возвращены в семьи спустя пару месяцев, истощенные, подвергшиеся физическому насилию, и ни одна из них не помнила, что же именно с ней произошло. Что касается Атилии, то она была похищена из монастыря Святой Цецилии, расположенного на севере Драконьей Империи. Именно с неё маги и начали поиски. Настоятельница монастыря не только узнала в Атил пропавшую сироту-послушницу, но и сообщила, где именно девушка проживала до того, как посвятила свою жизнь служению. Именно в бывшем жилище Атилии, крошечном домике на окраине деревни, и была найдена Лита.
  
  - Лорд Лиассин, - рискнула уточнить я. - Я верно поняла, в этот раз дракон...
  
  - Мы появились вовремя, - кивнул лорд Лиассин и внимательно посмотрел на кронпринца Шаоррана.
  
  - Я прекрасно понял, что вы мне объяснили, но нет. У Шэрна отсутствуют способности к ментальной магии. Он даже обычные драконьи щиты с трудом держит, его ментальные блоки и второкурсник без труда расковыряет, и уж тем более он не сможет самостоятельно перекроить чью-то память. Проклятье, он даже к озеру Полумесяца не ходил! Вэрис, есть ли вероятность, что это был не он? Вдруг под его личиной скрывался тот самый маг?
  
  - Вероятность есть, - признал декан Красной Башни. - Но я бы особо не надеялся. Мне удалось перекинуться с ним парой слов перед тем как он сбежал через телепорт. Его аура, голос подтверждали то, что это был именно Шэрн.
  
  - А что если он действовал под принуждением? Вдруг и его склонили к сотрудничеству с помощью магии? - с надеждой произнес дракон.
  
  - Для того, что проверить эту версию, нам как минимум нужно разыскать Шэрна, именно поэтому мы и обратились к тебе.
  
  - Хорошо, Вэрис. Я уже передал приказ патрульным, как только Шэрн будет обнаружен в Тер-Шэрранте, его задержат, но на вашем месте я бы не рассчитывал на быстрый результат. В горах есть множество мест, где можно скрываться месяцами, а я бы не хотел, чтобы на моего родственника велась охота, пока его вина не будет доказана.
  - И что нам теперь делать? Терпеливо ждать, пока этого Шэрна не замучает совесть, и он не явится с повинной? Или подождем, пока он умыкнет и изнасилует ещё пару девушек? Неужели вы уже забыли о ней? - Лисс ткнул пальцем в фантомную фигурку Атилии. - Подумаешь, какая-то сирота-послушница тронулась умом и порезала себе руки...
  
  - Валенси, помолчи, - в тихом голосе Лиассина звенела сталь.
  
  Лисс насупился и уставился себе под ноги.
  
  - Лорд Лиассин, а когда я смогу увидеть Литу? - осторожно поинтересовалась я, чувствуя, что от меня что-то скрывают.
  
  - Пока не выйдет, - объявил появившийся из портала Шон.
  
  Взгляды всех присутствующих в комнате устремились к придворному магу.
  
  - Да нормально всё прошло. Относительно нормально. Алсинейль сказал, что лично проконтролирует процесс реабилитации. Мозги там набекрень у всех троих. Придётся повозиться, но, насколько я могу судить, ничего необратимого с ними не произошло.
  
  - Что с Литой? - тихо прошептала я, чувствуя, как по щеке скатывается предательская слеза.
  
  - В настоящий момент она считает себя покойной Атилией, - чуть помрачнел маг. - Но ты не раскисай, как я уже сказал, это поправимо.
  
  Кусочки головоломки начали становиться на свои места: похититель Литы собирался произвести замену. Лита вместо Атилии вернулась бы в монастырь, а сама Атил была бы похоронена в семейном склепе тер Вейр. Атилия! Я обернулась и уставилась в упор на Лисса.
  
  - Ты всё знал, - мой голос слегка дрогнул. - Уже тогда, когда ты пришел ко мне ночью, ты знал, кем именно была та девушка.
  
  Позади смущённо прокашлялся декан Лиассин. Я понимала, что мои слова прозвучали двусмысленно, но мне было всё равно. Даже если Лита на тот момент ещё не была спасена, пары фраз было бы достаточно, чтобы я перестала сходить с ума от беспокойства.
  
  - Элинтель эрд Аллон, - мягко произнёс Лиассин, словно перед ним была не его адептка, а один из пациентов. - Лисс тер Валенси всего лишь выполнял наши инструкции. Если мы не сочли нужным посвятить тебя в детали операции, значит, на то были причины. Понятно?
  
  Я кивнула в ответ, взмахнула рукой и добавила к фантомным фигуркам, зависшим над столом, свою собственную.
  
  - На твоем месте я бы не парился, - невозмутимо заявил герцог Дейл. - Да, некоторая схожесть между вами тремя есть, но если принять во внимание остальных, - он приподнял в воздухе фантомы неизвестных мне девушек. Одна из них была крепкого телосложения, смуглая, с миндалевидным разрезом глаз, другая высокая, с мальчишечьей фигурой и каштановыми вьющимися волосами. - Поберечься, конечно, стоит. Кстати, - он достал из кармана серебряную цепочку с шарообразной подвеской из нефрита и бросил мне. - Носишь днём и ночью, не снимая. Замаскировать сумеешь? Вот и отлично. Сразу предупреждаю, что на ней маячок.
  
  Наверное, на моем лице отразилось то, что я думаю о всяких там маячках, потому что маг добавил:
  
  - Понимаю, приятного в этом мало, но придётся потерпеть, пока драконы не найдут Шэрна. Лучше перестраховаться, чем потом разыскивать тебя по всей Империи.
  
  - Лучше бы сразу отправили её в Мириндиэль, - пробурчал Лисс.
  
  Вот уж удружил! В комнате повисло молчание, и я поняла, что находящиеся в ней маги и драконий принц перешли на мыслеречь. Я знала, что из всех присутствующих у меня самые слабые ментальные блоки и меня держат в неведении скорее для перестраховки, но всё равно было немного обидно. С тем же успехом меня могли вообще выставить из кабинета. Сижу здесь, как дура, а у меня, между прочим, пара через десять минут начинается.
  
  - Да, Элинтель, ты можешь идти, - обрадовал меня декан Лиассин.
  
  - Хорошо, - буркнула я и вышла из комнаты.
  
  ***
  Первую пару отменили. Об этом мне доложили однокурсницы, с которыми я столкнулась в дверях общежития. Эльфийки возбужденно галдели, обсуждая новую акцию в "Лавке Преображения". Её детали меня не интересовали, так что я слушала подруг в пол-уха, кивала, улыбалась, думая о том, успею ли я заскочить в комнату, чтобы оставить сумку и переодеться.
  
  - Силь, - обратилась я к адептке, которая подрабатывала в лавке и сейчас самым бессовестным образом подбивала однокурсниц на прогул второй пары. С фанатичным блеском в глазах она убеждала подруг, что за бесплатными образцами надо бежать именно сейчас, а то после десяти большую часть расхватают, а если мы не успеем вернуться на практическое занятие по биологии, то задержимся в лаборатории после занятий. - Я с вами. Дадите мне десять минут?
  
  Мои подруги замолчали, переглянулись, затем на губах четверых проступили загадочные полуулыбки, словно именно сейчас они получили ответ на вопрос, над разгадкой которого мучились продолжительное время. Я перевесила сумку на другое плечо и стала пониматься по лестнице. В спину мне долетел торжествующий шёпот Сильвириель:
  
  - Я же говорила, что у неё кто-то появился.
  
  Я внутренне поёжилась, понимая, что разубеждать моих однокурсниц бесполезно. Оставалось надеяться, что перебирать подходящие кандидатуры они будут долго, потому что, если они остановятся на ком-то конкретном, то я пропала. Нет ничего страшнее эльфиек, пытающихся устроить личную жизнь подруги.
  
  Ровно через шесть минут я сбежала вниз по лестнице. Адептки терпеливо ожидали меня у входной двери. Увидев, чем именно заняты мои соседки по общежитию, я тихо взвыла и пожалела, что вообще решила пойти вместе с ними в "Лавку Преображения". Эльфийки окружили беднягу Эмита и пытались выяснить, чем же он занимался этой ночью. Причём расспросы велись с такой деликатностью, что с бедняги пот лился градом, и это несмотря на щиты, регулирующие температуру воздуха возле тела.
  
  "Эль, спасай, - в ментальном голосе Эмита прозвучала настоящая паника. - Они меня сейчас съедят".
  
  "Нет, они всего лишь хотят выяснить, где ты сегодня ночевал... и с кем".
  
  Эмит на мгновение задумался, а затем выдал:
  
  "Эль, а сама ты где ночевала?"
  
  Причем голос у него был такой, словно он имеет какое-то право задавать подобные вопросы.
  
  "Работала я!" - мысленно прорычала я.
  
  "И Лисс в общежитие не возвращался - с подозрением произнес Эмит. - Он тебя телепортировал?"
  
  - Силь, Талия, отставьте его в покое. Лучше расскажите, сколько бесплатных образцов в одни руки выдают.
  
  - Элинтель, ты не представляешь, как нам повезло! - с придыханием поведала Сильвириель.
  
  - Представляешь, помимо базового набора, нас ещё включат в список постоянных покупательниц, - пропела Талия и подхватила меня под руку.
  
  - И нам будет положена десятипроцентная скидка! - взвизгнула Лиотель, пританцовывая на месте.
  
  Я обернулась и поймала полный неподдельной жалости взгляд Эмита.
  
  "Будешь должен!" - мрачно объявила я эльфу.
  
  "Не вопрос, - с улыбкой отозвался он. - Ты пирожные любишь? Я знаю одно место..."
  
  - Эля, ну что ты встала! Пошли быстрее, а то нам ничего не достанется, - проканючила Талия и потянула меня за рукав.
  
  "Прости, Эмит, надо бежать..." - мысленно пояснила я и вприпрыжку понеслась по дорожке.
  
  ***
  Лисс сказал, что "Лавка Преображения" - магазин эльфийских финтифлюшек: одежда, украшения, кое-что из косметики. Должно быть, лично он в этой лавке ни разу не был, в противном случае он бы знал, что главной специализацией этого места были амулеты иллюзий. Неприметная полочка висела в дальнем углу, а на ней на чёрных бархатных подушечках лежали кольца, браслеты и подвески. Разумеется, все они были зачарованы.
  
  - Держи, Эль! - Сильвириель торжественно вручила мне розовую коробочку. - Нам повезло - наборы с духами ещё не разобрали.
  
  Я приподняла крышку и постаралась изобразить на лице неподдельный восторг, мысленно надеясь, что меня не заставят незамедлительно опробовать содержимое коробочки. Именно этим и занимались мои подруги в противоположном конце лавки: Талия с большим энтузиазмом размазывала по рукам что-то розовое и беспрерывно тараторила, остальные улыбались, кивали и почему-то рвались понюхать её руки. Сильвириель упорхнула к другой группе посетительниц и продолжила раздачу коробочек счастья. К работе она относилась крайне серьёзно, но, что самое главное, ей действительное нравилось то, чем она занималась. Наверняка и после получения диплома продолжит работать в этой лавке, или же рискнет взять ссуду и откроет собственную.
  
  - Не одобряете поведение своих подруг?
  
  Хозяйка лавки подошла совершенно бесшумно, словно её ноги и не касались пола. То, что высокая рыжеволосая девушка в голубом платье является владелицей "Лавки Преображения", я определила интуитивно. Ещё бы! Сильвириель мне и подругам о Лидии Сейр все уши прожужжала. Её работодательница была самой умной, доброй и замечательной, а ещё у неё были просто потрясающие волосы цвета спелой вишни и нежнейшая кожа, а всё потому что... Далее обычно шло перечисление чудо-средств, которые помогали Лидии поддерживать всю эту нереальную красоту. А вот о том, что владелица лавки была драконицей, Силь не упоминала. Интересно, амулеты Лидия сама изготавливает или всего лишь берет на реализацию?
  
  - Скорее не понимаю, - призналась я. - Не моё это, - я поставила коробку на полку. - Может, стоит отдать образцы тому, кто их сможет оценить по достоинству? Вряд ли я когда-то стану вашим постоянным клиентом.
  
  Лидия приоткрыла крышку и с хитрой улыбкой посмотрела на меня:
  
  - Даже к духам равнодушна? - в её руках появился уже знакомый мне каплеобразный флакон.
  
  - "Медовый вереск"? - еле слышно выдохнула я.
  
  - Кому как повезёт. В твоей коробочке оказался он. В этом сезоне этот аромат пользуется популярностью.
  
  И почему я не догадалась спросить у матери Литы насчёт этих духов? Хотя при чем тут моя недогадливость - я попросту забыла. Нельзя реветь белугой и одновременно находиться при памяти. Вполне возможно, что леди Вейр сделала дочери подарок, или же сама Лита приобрела духи, когда выходила на улицу в сопровождении матери. Флакончик с "Медовым вереском" находился на столе, на видном месте, и мог попасться на глаза Атилии. Нет, бред какой-то. Находящейся под полным ментальным контролем девушке было бы не до каких-то там духов. С другой стороны, купила же она статуэтку Святой Цецилии. Я чувствовала, что ещё немного - и начну сходить с ума. Лита была найдена и находилась в безопасности, я не сомневалась, что в эльфийских землях ей смогут вернуть память и помогут излечить душу, так почему же я не могу успокоиться? Может, Лисс был прав, когда утверждал, что я зацикливаюсь?
  
  - Попробуешь? - Лидия Сейр протянула мне флакон.
  
  Мне было неудобно ей отказать. Наверное, если бы эти духи попали мне в руки при других обстоятельствах, они бы мне понравились. Сейчас же тёплый солнечный аромат вереска вызывал ассоциации с распростёртым на кровати телом Атил. Мне казалось, что сквозь цветочные ноты пробивается тяжёлый запах крови. Я вымученно улыбнулась и растёрла каплю духов по запястью. Хозяйка лавки изучала меня внимательным взглядом. Я понимала, что мне следовало сказать ей что-то приятное, например духи похвалить, но я чувствовала, что ещё немного и начну реветь. Да что же это со мной творится в последнее время?
  
  Меня спасло появление в лавке группы новых посетительниц. Вновь прибывшие оказались адептками-второкурсницами из Красной Башни и тоже мечтали получить свою порцию бесплатного косметического счастья. К ним тут же подбежала Сильвириель, и стало ясно, что раздача халявы завершилась: в руках Силь была всего лишь одна розовая коробочка. Я опять посмотрела на собственную. Может, и правда стоит отдать её девушке в сером льняном платье? А то у неё такое расстроенное выражение лица.
  
  - Добро пожаловать в "Лавку Преображения", - звонким голосом объявила владельца магазина, пересекая робкий шёпот и разочарованные вздохи. - Я точно помню, что в мастерской у меня оставалось ещё несколько коробочек. Поможешь? - вопрос неожиданно был адресован мне.
  
  Я отметила, как после этих слов нахмурилась Силь, надо бы переговорить с ней, а то ещё решит, что я мечу на её место. Прихватив свою коробочку, я потопала за хозяйкой лавки в смежную комнату.
  
  ***
  Мастерская "Лавки Преображения" отчасти напоминала аптечную лабораторию: в ней царили чистота и идеальный порядок. Пол был обложен плиткой из розового мрамора, на стенах - деревянные панели, в воздухе витал резкий запах дезинфицирующего средства. Странно, что мне не предложили разуться перед порогом. На одних полочках в алфавитном порядке были расставлены баночки, бутылочки и коробочки с ингредиентами, на других- те же баночки и бутылочки из тёмного стекла, но к крышечке каждого из них была прикреплена знакомая мне цепочка с голубой карточкой. Никаких тебе душистых трав, подвешенных к потолку, или холщёвых мешочков с семенами и кореньями. В мастерской не было ничего из того, что ожидает увидеть посетитель, попавший в рабочую комнату травника или лекаря. Должно быть, хозяйка лавки в первую очередь думала о качестве производимых косметических средств, а не о поддержании собственного имиджа, и прекрасно понимала, что гербарий, развешенный по углам, прекрасно собирает пыль.
  
  Лидия Сейр взобралась на табуретку и достала из шкафчика несколько розовых коробочек.
  
  - Как ты думаешь, если я подарю им духи и шампунь, они не обидятся? Маска и крем для рук у меня закончились.
  
  - Мне кажется, что им абсолютно всё равно, что именно будет лежать в коробочках. Главное, что это подарок из вашей лавки.
  
  И что он будет бесплатным. Об этом вслух я говорить не стала - обижать Лидию мне не хотелось.
  
  Она спорхнула с табуретки и расставила коробочки на столе. И снова мне показалось, что она не передвигается, а буквально скользит над полом. Это ж надо такую походку выработать.
  
  - Хочешь о чём-то спросить? - на её губах застыла полуулыбка.
  
  - Зачем вы меня позвали? Явно не для того, чтобы я вам помогла выбрать товар для проведения акции.
  
  - Твоя реакция на духи "Медовый вереск" меня озадачила, - медленно произнесла драконица. - Я понимаю, что у всех моих клиенток разные вкусы, но с подобным явным отвращением я сталкиваюсь впервые. Я улавливаю эмоции, Элинтель, в этом мы с тобой похожи. Вот только я нашла применение своему дару и даже смогла извлечь из него выгоду, а тебе он только мешает.
  
  Её слова вывели меня из себя. Пять минут как знакомы, а туда же, нотации читать мне вздумала!
  
  - Знаете, для того, чтобы делать подобные выводы, вы недостаточно хорошо меня знаете. А теперь извините, мне надо идти.
  
  Быстро развернувшись, я вылетела из комнаты, прошмыгнула мимо подруг, с большим увлечением исследующих содержимое своих коробочек, толкнула дверь и выбежала на улицу. Только через два квартала я поняла, что продолжаю нестись сломя голову. Остановившись, отдышалась. И чего это я так завелась? Мне все говорят, что я излишне эмоциональна, но именно это помогает мне чувствовать своих пациентов. А тут словно переклинило. Кроме того, мне было непонятно, откуда Лидия Сейр узнала моё имя. Я не помнила, чтобы говорила ей, как меня зовут.
  
  Я прошла ещё пару кварталов и свернула направо, ноги сами вывели меня к небольшому скверу, приютившемуся среди двухэтажных особняков. Опустившись на скамейку, я сцепила руки в замок - мне явно не хватало моей сумки, её привычной тяжести, оттягивающей правое плечо. Я могла бы сделать сумку невесомой, но мне нравилось постоянно чувствовать, что она находится при мне. Каждый день она напоминала мне, кем я являюсь и к чему стремлюсь.
  
  Надеюсь, Силь и остальные не заметят, что я ушла, а если заметят, то не придадут этому значения. В крайнем случае, скажу, что меня срочно вызвали в городской лазарет. О том, что о моём поспешном уходе могла подумать владелица "Лавки Преображения", думать не хотелось вовсе. Интересно, как бы прокомментировал мою реакцию на вполне невинное замечание Лисс? Предложил бы попить успокоительного?
  
  До второй пары оставалось полчаса. Зачёт по биологии был у меня в кармане, значит, я смогу спокойно заняться курсовой по травоведению. Если повезёт, то и её сдам досрочно. Я планировала разобраться с последней сессией как можно быстрее, чтобы осталось больше времени на дипломную работу. Выбрать бы, наконец, где я буду преддипломную практику проходить. Главный целитель Галарэнского лазарета уже не раз предлагал мне на три недели стать его ассистентом, но я не была уверена, что я хочу именно этого.
  
  Осень в этом году пришла в город тихая, тёплая и солнечная. Кроны деревьев ещё не пожелтели, но в зелёной листве уже появились золотистые и алые пряди. На клумбах, разбитых в сквере, пестрели жёлтые и белые астры. Над ними кружили пчёлы. Я потянулась сознанием к одной из них. Было бы здорово взглянуть на мир глазами медоносной труженицы, ощутить пьянящую сладость нектара и невесомость полёта. Я мысленно погладила мохнатую спинку, и пчела тут же с возмущённым жужжанием перелетела на соседний цветок. Улыбнувшись, я прикрыла глаза, решив повторить попытку, и в этот момент у меня над ухом раздался тихий злой шёпот:
  
  - Сиди смирно, или я откручу тебе голову.
  
  Я на автомате выставила щиты и попыталась вскочить со скамейки, но чья-то рука рывком заставила меня сесть обратно, в следующую секунду мне на лицо легла влажная ткань. Я задержала дыхание и попыталась наколдовать фильтры, но перед глазами замелькали разноцветные вспышки, и я провалилась во тьму.
  
  
  ***
  Пробуждение не было приятным: голова раскалывалась, в ушах гудело, вдобавок ко всему слегка подташнивало. Я лежала на животе на чем-то жёстком и колючем, должно быть, на ковре. Руки были связаны за спиной, во рту торчал кляп. Это ж надо было так вляпаться. Не открывая глаз, я раскинула контрольную сеть и увидела, что помимо меня в комнате находятся двое.
  
  - Шэрн, ты идиот! - знакомый женский звенел от плохо контролируемой ярости. - Я же предупреждала, чтобы ты к ней не приближался.
  
  Где же я его слышала? Попыталась сконцентрироваться, но мысли путались.
  
  - Именно из-за этой твари у нас и начались проблемы! - истерично прокричал тот, кого называли Шэрном.
  
  Удар по бедру окончательно привел меня в чувство, я стиснула зубы, чтобы не застонать. Даже несмотря на магические щиты, пинок был ощутимым.
  
  - Твои проблемы, мой дорогой, начались, когда ты повторно сунулся в дом монашки, - с издевкой произнесла женщина. - Я не виновата, что ты не в состоянии держать штаны застегнутыми.
  
  - Ты говорила, что твои ментальные блоки нельзя разрушить! Что никто никогда ни о чем не догадается!
  
  - Прекращай истереть и проваливай. Стационарный портал я за тобой закрою, так что переместиться в этот дом ты больше не сможешь, а приходить своим ходом не советую.
  
  - Лидия, куда я пойду, если кретин Шаорран меня в розыск объявил? И ты не подумала, что будет с тобой, если меня всё-таки выследят?
  
  Лидия! Хозяйка "Лавки Преображения". Вот почему голос показался мне знакомым. И как я только сама не догадалась.
  
  - Не переживай, обо мне и о нашем сотрудничестве ты Мудрейшему рассказать не сможешь. Я же уже говорила тебе, что обо всём позаботилась. Так куда тебя переправить? В Тер-Шэррант?
  
  - Лучше поближе к границе зарифов. Попробую переждать среди вулканов. Мой совет: убей её, не тяни или отдай мне, - прошипел Шэрн. - Я знаю, как обращаться с такими как она.
  
  Я затаила дыхание в ожидание ответа.
  
  "Испугалась? Да? - прозвучал у меня в голове насмешливый голос драконицы. - Не бойся, у меня на тебя совсем другие планы".
  
  - Не в этот раз, Шэрн, - раздражённо отозвалась Лидия.
  
  - Лидия, у нас договор! Первые две недели девчонки принадлежат мне! Я бы мог вообще её к тебе не приносить!
  
  - Удачи тебе, Шэрн. Видит Мать Всех Драконов, она тебе понадобится.
  
  В комнате стало тихо. Должно быть, Шэрн ушёл через портал. А дальше что? Есть ли смысл притворяться спящей? Похоже, что Лидия давно уже поняла, что я очнулась. И как мне вести себя с ней? Тянуть время? Амулет герцога был всё ещё на мне, и я точно знала, что на нем есть маячок - значит, меня найдут. Вопрос только, как быстро искать станут или сколько времени я провела без сознания.
  
  Я услышала, как драконица приблизилась ко мне, потом меня перевернули на спину, вытащили кляп и потрепали по щеке.
  
  - Поднимайся, давай. У нас мало времени.
  
  Я приоткрыла глаза и охрипшим голосом произнесла:
  
  - Зачем?
  
  Вместо ответа Лидия дернула меня за предплечье и заставила подняться на ноги. Мир тут же покачнулся, и меня подвели к ближайшему стулу. Я с облегчением опустилась на него и прислонилась к спинке. По крайней мере, меня больше не тошнило, зато глаза резало от яркого солнечного света, льющегося из окон. Значит, я была в отключке не так уж и долго. Я заставила себя открыть глаза и осмотреться. Я находилась в гостиной, и, судя по тому, что вся мебель в ней была зачехлена, на окне не было штор, а под потолком в углах появилась паутина, этой комнатой давно никто не пользовался.
  
  - Шэрн, придурок! - резкий голос Лидии прервал осмотр помещения. - Хлороформа было бы достаточно, нет, он ещё зачем-то в тебя капли влил. Ты как? Не тошнит?
  
  Я неуверенно покачала головой.
  
  - И что мне с тобой делать? - драконица, подбочившись, уставилась на меня.
  
  - Отпустить?
  
  - Шутница. Следуй за мной. И предупреждаю: надумаешь колдовать - вырублю. И поверь, для этого мне не понадобится хлороформ.
  
  Я аккуратно сползла со стула, не рискуя просить, чтобы Лидия развязала мне руки. Происходящее напоминало мне ночной бред, не кошмар, а именно сон, лишенный какой бы то ни было логики. За два месяца я полностью укрепилась в мысли, что похититель Литы был магом, мужчиной - только больному на всю голову психу могло нравиться мучить и истязать девушек. Лидия Сейр вовсе не походила на злодейку, и я до сих пор не смогла понять, зачем ей всё это было нужно. Я полагала, что драконица проводит меня в соседнюю комнату, но вместо этого она открыла портал.
  
  ***
  Я ошибалась: Лидия Сейр была безумна. За полчаса, что я провела в её комнате, я смогла в этом убедиться: на одной из стен были развешены портреты девушек, тех самых, с которыми ей посчастливилось "поработать". На столе аккуратными стопочками лежали папки, в них хранилась подробная биография её подопытных: откуда они были родом, при каких обстоятельствах попали к Лидии, подробное описание "подготовительного этапа" проводимого Шэрном. Меня передернуло от отвращения. Драконица развязала мне руки, чтобы я смогла ознакомиться с содержимым папок, я бы предпочла остаться связанной.
  
  - Возможности ментальной магии не изучены до конца, - невозмутимо пояснила Лидия. Она расположилась позади меня на низкой, уютной софе, рядом с которой по щелчку пальцев драконицы появился кофейный столик и чайный сервиз. - Вы, эльфы, используете магию мысли для исцеления душ, некоторые маги рискуют применять её как оружие, но не заходят дальше передачи иллюзорных образов. В основном же метальная магия - это банальное чтение мыслей, мыслеречь или защита от проникновения в разум. Ментальный контроль по-прежнему считается запретным направлением. Ты только представь, какие возможности он бы открыл для целителей: вы бы смогли мгновенно избавлять пациентов от боли, корректировали бы память или же приглушали чувство вины. С помощью одной только силы мысли можно было бы выигрывать войны, не проливая крови.
  
  - Не чувствовать боли? - эхом переспросила я. - Они не чувствовали боли? - я швырнула на стол одну из папок, не поворачивая головы. Я боялась, что Лидии будет достаточно одного взгляда, чтобы понять, как она мне противна. Пока она видела во мне слушателя, я была в безопасности.
  
  - У Шэрна много недостатков, но со своей задачей он справлялся.
  
  - Исполнительный тебе дракон попался, - голос у меня дрогнул. - Даже монашку из монастыря Святой Цецилии добыл.
  
  - Она сопротивлялась дольше всех, - раздраженно отозвалась Лидия. - Знаешь, силу веры зачастую недооценивают, но Атилия мне открылась. Все они, - драконица указала рукой на висящие на стене портреты, - открыли мне свой разум, позволили изменить их.
  
  - Атил сопротивлялась, и именно поэтому ты решила от неё избавиться?
  
  - Дура ты, Элинтель! Я не собиралась никого убивать, но ты не оставила мне выбора. Это же тебе приспичило докопаться до правды. Ты и Лита подобрались слишком близко, и я не могла рисковать. Было бы намного проще убить Литу, но...
  
  - Тебе захотелось разобраться, почему к ней стала возвращаться память. Раз ты так печешься о собственной безопасности, то почему отпустила Шэрна? Если он попадёт на допрос к Властелину Небес, ментальные блоки его не спасут.
  
  - Если они попробуют выудить что-то из его памяти, то Шэрна уже ничто не спасёт, - поведала Лидия будничным тоном, и я поняла, что дракон обречён. И мне его не было жаль. Если Лидия была безумна в своем желании постичь тайны ментального контроля, то у Шэрна не было цели. Он просто наслаждался процессом.
  
  - Но почему ты выбрала этот способ? Зачем было их мучить?
  
  - Всё просто: они должны были начать мне доверять. Полностью. - Она поставила чашку на стол и сделала пасс рукой, одновременно прошептав пару слов. Вместо Лидии передо мной появилась худенькая девушка со спутанными каштановыми волосами, её губы были опухшими от побоев, на скуле темнел кровоподтёк. - Ничто так не объединяет, как общее несчастье. Элинтель, знаю, я кажусь тебе монстром, но поверь, ни одно открытие не обходится без жертв.
  
  - Вот и положили бы на алтарь магии себя, - прошептала я и тут только увидела коричневую папку с надписью "Сильвириель". - Что это? - прошептала я. - Когда?
  Лидия хмыкнула и сбросила иллюзию.
  
  - Из-за тебя мне пришлось изменить планы, но признаю, твоя подруга была идеальной кандидатурой. До этого у меня еще не было эльфиек... - Она произнесла это таким будничным тоном, словно выбирала в лавке кусок мяса. - Эль, признай - мы похожи. Загадка Литы так захватила тебя, пытаясь докопаться до истины, ты преступила черту.
  - Неправда! Между нами нет ничего общего! - сжав руки в кулаки, я рискнула повернуться к Лидии лицом.
  
  - Сколько негодования в твоем голосе. Сколько обиды. А еще я уловила страх. Ты боишься, что я могу оказаться права? Ве-е-ерно. Боишься. Кстати, как тебе это удается?
  
  - Что удается?
  
  - Блокировать от меня свои мысли. Я не смогла прочитать тебя ни в лавке, ни сейчас.
  
  Выходит, что на амулете, который дал мне Шон тер Дейл, был не только маячок. А что если его можно использовать как амулет связи? Я попыталась сконцентрироваться и закричала изо всех сил:
  
  "Лисс, помоги мне! Я попалась!"
  
  От резкой затрещины у меня потемнело в глазах, и я осела на пол.
  
  - Я же предупреждала, что тебе не стоит использовать магию, - промурлыкала Лидия и склонилась ко мне, я увидела, как её кисть начала покрываться рыжей чешуей.
  Ледяные пальцы схватили меня за горло и приподняли над полом. Лидия трансформировалась: лицо вытянулось, зрачки глаз стали вертикальными, я почувствовала, как в шею впиваются острые когти - если бы не шиты, которые я успела сплести во время нападения Шэрна, мне бы пришлось намного хуже. Увидев, что драконьи когти не в состоянии причинить мне вред, она швырнула меня на пол. Голову пронзила острая боль, но перед тем как я потеряла сознание, мне показалось, что я услышала тихий голос Лисса.
  
  ***
  Я брела по узкому ущелью, холодный ветер обжигал лицо, дыхание сбивалось, казалось, что ещё немного - и не смогу сделать ни шагу. Тусклое солнце то и дело выглядывало из-за низких облаков, но его лучи были не в силах разогнать густой туман. Каменная крошка, перемешанная с влажной землёй, поскрипывала под ногами. Ступать приходилось очень осторожно, ноги скользили на покрытых росой камнях, и в то же время я знала, что должна спешить. Где-то там, в тумане, меня ждала Лита. Я остановилась и зябко повела плечами. Слишком холодно для обычного сна. Сон! Это всего лишь сон. Я остановилась и прислонилась спиной к скале. Не нужно было никуда спешить, Лита находилась в Мириндиэле под защитой эльфов.
  
  - Так нечестно, - до меня донёсся разочарованный хриплый голос. - Я рассчитывал, что мы немного поиграем, побегаем... - из тени выступила знакомая фигура в тёмном балахоне.
  Я остановилась и убрала с лица спутанные волосы. Страшно не было, вместо липкого, удушающего ужаса, заставляющего меня просыпаться с криками по ночам, появилась злость.
  
  - Лидия, как давно ты ходишь по моим снам?
  
  Из-под бронзовой маски раздался звонкий смех.
  
  - Догадалась всё-таки. Знаешь, это было забавно.
  
  У меня было иное мнение на этот счёт. Я повела пальцами - резерв был полон. Если это и был всего лишь сон, то я могла здесь колдовать.
  
  - Сон, - промурлыкала Лидия. - Можно назвать и так. - Она подошла чуть ближе, и до меня донесся аромат её духов. - Не нравится? - понимающе усмехнулась она.
  
  - Мутит от одного лишь запаха.
  
  - Духи - необходимость. Для того, чтобы поддерживать контакт, мне нужна физическая привязка. Это как рефлекс у животных. Но я быстро учусь, - Лидия сняла маску, отшвырнула в сторону и направилась ко мне. - Я никогда не оставляю своих девочек без присмотра. Стоило тебе заглянуть в Литу, как ты обнаружила себя. Быть может, мне следовало избавиться от тебя в тот же день, но мне стало интересно, как далеко ты сможешь зайти. Как далеко ты позволишь себе зайти... И ты меня не разочаровала.
  Лидия подошла ко мне на настояние вытянутой руки и улыбнулась.
  
  - Мы похожи, Элинтель. Я - это ты. Позволь мне показать, чего мы сможем достичь вместе. Один голос, одно дыхание, одна память на двоих.
  
  - И полный контроль. Нет, уж спасибо. Ментальные игры не для меня. Убирайся из моего сна! - я с размаха ударила Лидию по лицу, и мою собственную щеку обожгла боль.
  
  - Это не предложение, Элинтель, - с издевкой произнесла она. - Боюсь, что у тебя нет выбора. Здесь, в этой реальности, я устанавливаю правила.
  
  Меня учили по-другому. Магия - это не только возможности, но и ответственность. Как бы магу ни хотелось открыть для себя новые границы, есть черта, которую преступать нельзя. А выбор, выбор есть всегда. Я не могла вышвырнуть Лидию из своей головы, но я могла попробовать сделать так, чтобы ей захотелось уйти самой. В моей руке зажегся огненный шар.
  
  - Не стоит, - Лидия покачала головой. - Здесь мы связаны.
  
  - Я поняла, - тихо прошептала я и поднесла шар к краю туники. Платье на Лидии также вспыхнуло. Пока она тушила огонь, я переместила нас в пещеру. Это было просто, гораздо проще, чем я себе представляла. Лидия ошиблась: это был мой сон и мои правила.
  
  - И что дальше? - зло прошипела драконица.
  
  - А дальше - спокойной ночи, - улыбнулась я и вызвала обвал.
  
  ***
  Большую часть повязок сняли на ещё на прошлой неделе. Оставался лишь лубок на левой ноге и бинты чуть выше правого локтя - после того, как я выкинула Лидию Сейр из своей головы, она отыгралась на моем бессознательном теле. Не знаю, почему она решила оставить меня в живых, то ли пожалела, то ли попросту не успела закончить начатое.
  Декан Лиассин присел на краешек кровати и принялся разматывать бинт на моей руке. Я с интересом смотрела, как из-под ткани появляется белый, тонкий шрам. Учитывая, что саму кость пришлось собирать по кусочкам, шрам был сущим пустяком. Аккуратно пошевелила рукой, вроде всё в порядке.
  
  - Спасибо, - буркнула я.
  
  - Что-то я не слышу в твоем голосе особой радости. Если продолжишь кукситься, я и впрямь решу, что твои родители были правы, когда настаивали на том, что при тебе круглосуточно должен дежурить целитель.
  
  - Главное - не забудьте его предупредить, что от меня нужно прятать все колючие и режущие предметы. Это нечестно! Даже Шон тер Дейл подтвердил, что у меня с головой всё в порядке, а они всё равно ходят передо мной на цыпочках, словно я умалишённая. Я в Галарэн хочу. На пары, в лабораторию...
  
  Декан Лиассин рассмеялся:
  
  - Успеешь ещё. Дай кости на ноге срастись.
  
  - А левитация на что? Вот! Смотрите, как я могу, - приподнявшись над кроватью, я закружила по комнате. - А на ногу панцирь и щит повешу.
  
  - В Галарэн, значит, хочешь, - задумчиво произнес Лиассин. - Ты мне лучше скажи, почему посетителей не принимаешь? Если бы ты позволила, у тебя бы тут половина Зелёной Башни побывала.
  
  - Я не хочу, чтобы они меня видели такой, - признала наконец-то я и шлепнулась обратно на кровать. - Одно дело с забинтованной ногой рассекать коридоры Академии, а другое - валяться в кровати. Может, разрешите, а?
  
  - Потерпи ещё пару дней. Кстати, это тебе, - декан указал на стол, на котором стояла большая корзина, перевязанная розовой лентой, рядом с ней лежала зелёная жестяная банка. - Ты вот посетителей не принимаешь, а меня в качестве посыльного нещадно эксплуатируют. Отдыхай. Загляну к тебе послезавтра. Если все будет хорошо, то лубок сниму. И будь помягче с родителями, они за тебя переживают. Вспомни Марису тер Вейр.
  
  Я кивнула и покраснела. Отчасти лорд Лиассин был прав. Как только за деканом закрылась дверь, я подлетела к корзинке. Как я и предполагала, в ней была сдоба от Силь и компании. Похоже, мои подруги были уверены, что меня держат на строгой диете. В зелёной баночке оказался миндаль в молочном шоколаде - Эмит тоже переживал, как бы я тут не похудела. И всё-таки было приятно, что о тебе помнят.
  
  Штора на окне слегка колыхнулась и сдвинулась в сторону. Недолго думая, я запустила в неё огненный шар.
  
  - Брых вызгатый! Я, конечно, предполагал, что ты после произошедшего станешь дёрганной, но это не причина для того, чтобы устраивать поджог в собственной спальне, - сбросивший невидимость Лисс принялся тушить огонь.
  
  - Нормальные драконы через дверь входят, - проворчала я.
  
  - Нормальные эльфийки выполняют свои обещания.
  
  - А незачем было из меня приманку делать.
  
  - Когда ты поняла? - быстро уточнил Лисс.
  
  - Я же не дура: на амулете был маячок, а вы меня как-то быстро из деканата спровадили.
  
  - И всё равно попёрлась в парк одна, - дракон покрутил пальцем у виска. - Только не надо мне рассказывать, что тебя драконица принудила. Я в эту чушь не поверю. Шон сказал, что прямого контроля у неё над тобой не было.
  
  - А она точно умерла?
  
  - Мертвее не бывает. Лидия могла сдаться, но не захотела. И нет, я её не убивал, меня, честно говоря, в тот момент другое волновало.
  
  - Спасибо, что услышал, - прошептала я. - Знаешь, я тогда здорово испугалась.
  
  - Не понимаю, Эль, ты что, не могла просто время потянуть? Ты же знала, что тебя ищут.
  
  - Она сказала, что Атилия погибла по моей вине, - жалобно протянула я.
  
  - И тебе тут же захотелось умереть, чтобы искупить свою вину? Не тупи. В самоубийстве девушки из монастыря виноваты Лидия и Шэрн. Кстати, последнего так ещё и не нашли. Затаился, гад.
  
  - А ты зачем пожаловал? Проведать решил?
  
  - Нет, мимо пролетал, - Лисс усмехнулся. - Мне реально могут по башке настучать, поэтому попрошу реагировать потише, - он открыл портал и исчез в нем по пояс, а когда вернулся, за ним следом вышла... Лита!
  
  Забыв, что у меня сломана нога, я попробовала вскочить с кровати и чуть было не растянулась на полу.
  
  - Вот видишь, а ты ещё удивлялась, что её держат под наблюдением, - объявил Лисс Лите. - Ладно, дамы, даю вам полчаса, и потише тут. Мне не улыбается объяснять Владыке Алсинейлю, каким образом в его столице очутился незнакомый дракон.
  
  - Мы тихонечко, я обещаю, - смущёно произнесла Лита.
  
  - Так, Эль, реветь начнёшь после того, как я уйду. А чем у тебя тут так вкусно пахнет? Слушай, куда тебе столько? Я возьму пару пирожков? О! Конфетки! Эль, а тебе и правда такие нравятся? Я бы тоже принёс...
  
  - Да-да, бери, - отмахнулась я, не сводя глаз с Литы. Мне столько хотелось ей рассказать, но слова застревали в горле. Я прокашлялась и почувствовала, как по щекам текут слёзы.
  
  - Девчонки. Что с вас взять, - хмыкнул Лисс, схватил пирожки, конфеты и открыл портал.
Оценка: 7.87*4  Ваша оценка:

Популярное на LitNet.com А.Завадская "Архи-Vr"(Киберпанк) В.Лесневская "Жена Командира. Непокорная"(Постапокалипсис) Е.Вострова "Канцелярия счастья: Академия Ненависти и Интриг"(Антиутопия) Т.Май "Светлая для тёмного"(Любовное фэнтези) Т.Ильясов "Знамение. Вертиго"(Постапокалипсис) А.Гришин "Вторая дорога. Путь офицера."(Боевое фэнтези) В.Свободина "Эра андроидов"(Научная фантастика) В.Чернованова "Попала, или Жена для тирана"(Любовное фэнтези) А.Найт "Наперегонки со смертью"(Боевик) И.Головань "Десять тысяч стилей"(Уся (Wuxia))
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
Э.Бланк "Колечко для наследницы", Т.Пикулина, С.Пикулина "Семь миров.Импульс", С.Лысак "Наследник Барбароссы"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"