Ледова Лина: другие произведения.

Заморочки универсальной ликвидации

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Конкурс 'Мир боевых искусств.Wuxia' Переводы на Amazon
Конкурсы романов на Author.Today

Зимние Конкурсы на ПродаМан
Peклaмa
Оценка: 8.50*4  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Думаете, у СТРАХовых агентов самая простая и легкая работа? Как же вы ошибаетесь! Им приходится иметь дело с банкротствами и плохой погодой, авариями и проклятьями, преступлениями и очередным концом света, а также с призраками, зомби, чудовищами, насекомыми, демонами и эпидемиями.... И ликвидировать любой страховой случай на корню. Именно поэтому их еще называют ликвидаторами, терминаторами и деструкторами... Знаете, как иногда может достать работа? Нет, вы себе пока даже не представляете КАК...

  Посвящается Сашуле - за всё.
  
  Глава 1 Хрустальный ключ
  Здание "Рок и Ко" ни с каким другим не спутаешь.
  Во-первых, оно расположено на Солнечной площади прямо напротив Дома Советов, фонтана Силы и Центрального Универмага. Так что мимо хоть и захочешь - не проскочишь!
  Во-вторых, в отличие от современных однотипных, похожих на кирпичи, домов, высоченных зеркальных офисов и банков, а также строгих старинных особняков, окружавших площадь, оно было выполнено в своем неповторимом, хоть и странноватом мрачно-модерновом стиле.
  Плавные линии и наглое отсутствие прямых углов, цветные витражи в окнах, витые лестницы и фонтаны. При этом чередование всевозможных оттенков тьмы - темно-зеленый, темно-желтый, темно-синий и, конечно, темно-красный. Здесь все было сделано с выдумкой - и дверные ручки, и оклады зеркал. Здание было гармонично до нереальности, его словно построили по рисунку, созданному из того материала, из которого творятся мечты и сны.
  Когда-то это была роскошная гостиница, пользовавшаяся огромной популярностью до тех пор, пока в ней не стали происходить загадочные случаи. А потом они стали еще и несчастными. Гостиницу хотели даже снести, расположить в ней библиотеку, построить в ней бассейн, так что нашему агентству здание досталось практически даром.
  Но мне любоваться красотами было некогда. Ворвавшись в холл, как смерч, я метнула свою карточку дежурному демону. Сегодня это была многорукая меднокожая Лима. Она оскалилась мне, ловко поймав карточку в воздухе и вложив ее в график. Почему бы ей не позлорадствовать - я как всегда опаздывала!
  Показав ей язык, я влетела по лестнице на третий этаж (лифт само собой ушел без меня).
  В главном зале каждый день проходят утренние летучки, а иногда - экстренные и чрезвычайные. Примерно через день объявляют конец света.
  На стене слева от главной лестницы, оформленной в древне-мексиканском стиле, висели картины и фотографии лучших ликвидаторов месяца, года и века, а также стояли в специальных тумбах и шкафах их особые награды и призы. Центральное место занимала картина от пола до потолка истинного ликвидатора. Никто не знал, кто он и как выглядит, поэтому его изобразили классически - высокая фигура в черном плаще, с косой в руке и капюшоном на лице. Истинный ликвидатор очень долго спасал наш город и весь мир, пока загадочно не исчез семь лет назад. Он и основал по преданию наше агентство хрен знает в каком году. Неудивительно, что рядом с ним красовались наши нынешние руководители - сам Блэкморт, Козлов и, естественно, Дрэк.
  А справа - полные неудачники. А также фотографии: "их разыскивает инквизиция". И списки промахов, их вырезки и фотографии из газет и журналов. Вроде: "он промазал верный гол, и нам пришлось раскошелиться". Чтобы все видели чужие неудачи и учились не быть неудачниками. Такими, как я.
  Хоть я и работаю в компании целых пять лет, только первые полгода, благодаря своей косе, я была на стене почета. Остальное время я возглавляю своей кислой физиономией команду проигравших справа. Я худшая из худших. Своего рода рекорд.
  В холле агенты стояли вокруг фонтана в виде скульптуры вооруженной до зубов и зубами банды разномастных демонов и духов во главе с той же мрачной личностью в плаще и с косой. А перед фонтаном на возвышении стоял наш великий начальник Александр Пиррович Блэкморт со своими двенадцатью заместителями и разорялся на весь зал. К словам можно было особо не прислушиваться - они все были разные, а смысл - один. Деньги не зарабатываем, все агенты - дармоеды, подонки, лентяи, негодяи, воры и подлецы!!!
  Я же пряталась в задних рядах от взгляда его главного зама - Козлова Андрея Николаевича. Он весьма смахивал на фигуру в фонтане, потому что был самым высоким мужчиной во всем агентстве. Кстати, его фамилия говорила сама за себя. Конечно, с такой высоты он меня заметил и недобро прищурился. Высоко стоит - далеко глядит!
  - Привет, Сайф, - услышала я сзади гадкий голос Дрэка. Оглянулась и ахнула!
  Это был Андрей по прозвищу Дрэк в полной парадной форме, которую я видела всего один раз на суде Кукловода. Он был во всей своей красе - чуть-чуть ниже Козлова, широкоплечий, стильный и красивый. Иногда его в шутку называли Мечтой. Когда-то мы начинали вместе и даже были напарниками, но теперь между нами была бездонная пропасть.
  У него был большой светлый офис рядом с Козловским, а у меня кабинетик размером с туалет. Хорошо хоть окно есть. У него - куча заказов, богатые клиенты, любой демон, дух и призрак на выбор плюс личная секретарша. А у меня - один Му-Ши.
  - Ты куда такой красивый? - тут же улыбнулась я и обошла его кругом, разглядывая эту красоту, как манекен в магазине.
  - Благотворительный концерт, слышала? Сам мэр будет вручать мне сегодня сертификат почетного гражданина города. За вклад в развитие страхования, а также спасение тысяч жизней. Достать тебе билетик?
  - Все равно меня не пустят, - улыбнулась я еще шире. - Но за приглашение спасибо. Одно меня смущает. Если ты так хорош, почему тебя до сих пор не признали истинным?
  Дрэк скривился и тяжело вздохнул. Ему бы не ликвидатором быть, а киноактером!
  - Моя мощь растет с каждым побежденным демоном! Скоро все это признают! И даже ты! Кстати, слышала новость?
  Ничего хорошего от этого парня не жди! Он Козлову - первый друг! А мне - первый враг! Я пожала безразлично плечами, ожидая очередного подлого удара судьбы, но все равно оказалось не готова.
  - Козлов даст тебе сегодня новичка...
  - Что? - в ужасе я уставилась на него, но Дрэк ответил мне милой улыбочкой. Я низведена до роли няньки! Такое унижение!
  - У меня куча дел, - протянула я в шоке. - Когда я все успею?
  - Все твои клиенты - полное ничтожество, а твои задания - сплошное фуфло! Ты даже до тридцатого уровня не дотягиваешь! Всем давно известно, что ты простой дезинсектор! Кому как не тебе обучать стажера?
  Обида вспыхнула во мне огнем.
  - Ты знаешь сам: в ликвидации не бывает мелких дел и великих! Просто мне сливают все случаи, с которыми не желают иметь дело остальные!
  - А может, коса слишком тяжела для тебя? - тихо сказал Дрэк, подходя ближе. Его глаза слегка засветились, словно он собирался войти в ликвидацию. - Ты потеряла хватку, Сайф! Признай это!
  Я отчетливо ощутила косу, которая в сложенном состоянии была бесцеремонно засунута за край брюк на спине. В таком виде она была похожа на огромный уродливый кривой перочинный ножик с черной рукоятью.
  Чтобы отвлечься и успокоиться, я уставилась на жуткие картинки-иероглифы на стене, привезенные из Южноамериканских пирамид. Обиды не для меня, слишком много вхолостую расходуемой энергии. Итак, мне подложили свинку. Значит, по закону равновесия мне полагается приз. Бог одной рукой отнимает, а другой всегда дает!
  Я посмотрела на Дрэка и с удовлетворением отметила, что он еще не успокоился.
  Он подкалывал меня насчет косы всю жизнь. Это моя единственная гордость. Того чего у него нет! Классическая форма! Оружие истинного ликвидатора, часть души которого навеки осталась в нем. Обычно это был меч, копье, жезл, скипетр, арбалет, пистолет, ножи и прочая, и прочая... Форма не имеет значения, главное - содержание.
  Каким образом коса у меня оказалась, толком и не помню. Она прыгнула в мою руку, когда на меня напал Кровавый ворон. И с тех пор была всегда со мной, обладая собственным разумом, силой и душой. И никаких демонов, устройств, духов не надо, пока коса находилась при мне. Если не считать одной, малюсенькой проблемки...
  Дрэк жутко завидовал мне из-за косы. До сих пор он не смирился с тем, что оружие истинного ликвидатора выбрало меня, а не его!
  - Пойду-ка напишу я заявление, - решила я воспользоваться ситуацией. Дрэк самодовольно спросил:
  - Уж не об уходе ли?
  - Размечтался! - фыркнула я. Два года после окончания школы я нигде не могла найти работу. Кому нужна девчонка, от которой все ломается и рушиться? Так что уволиться мы всегда успеем.
  Тем временем планерка благополучно закончилась. Я заскочила в лифт раньше всех и поднялась в свой кабинетик, где меня поджидала к моему неудовольствию, Сильвия.
  Представьте самое прекрасное существо на свете и до краев наполните его пороками. Знакомьтесь: Сильвия. А ведь она даже демоном не была. Она была куда, куда хуже! Он была моей начальницей!
  Сильвия сидела на столе, потому что места в кабинете было мало, а какой-то умник положил на кресло кучу свежих тухлых дел!
  - Слезь со стола, - столкнула я ее ножки в красных туфельках. Мне нужно было найти чистый листок бумаги.
  - Повежливее, Сайф! Ты забыла, что я твоя начальница? Почему ты опоздала на планерку?
  - Так вышло, - пожала я плечами.
  - Что за глупые отговорки?! Весь наш отдел отстает только из-за тебя! Нас, вообще, хотят всех сократить! Ликвидировать!
  - Ну не я же ликвидирую, - ответила я, сваливая на пол дела, потому что ни в шкафу, ни на столе, ни на подоконнике места больше не было.
  - Я с тобой разговариваю! - заорала Сильвия.
  - Не кричи на меня, - разозлилась я. Сильвия мило улыбнулась и тут же спросила:
  - Чем ты собираешься заняться? Каков твой план действий на сегодня?
  - Собиралась поработать, пока тебя не увидела!
  - Наверное, тебе придется помочь мне с делами? Или мне пожаловаться на тебя Андрею Николаевичу?
  - Да ты и так этим часто занимаешься, - ответила я без злобы. - Жалобой больше, жалобой - меньше...
  - Так что ты собираешься сегодня делать? А то я не знаю о чем отчитываться...
  Я подумала и решила поднять ей настроение:
  - Козлов дает мне стажера.
  Сильвия от радости едва не упала на пол, запнувшись об дела, сваленные в кучу. Она так быстро рванула с места, потому что спешила рассказать эту радостную весть своим подружкам. Зато я избавилась от нее!
  Наконец, заявление было написано. Подхватив все свои обереги, я отправилась к секретарше Козлова.
  У Блэкморта и Дрэка все секретарши были молоденькими и красивенькими девушками, которые регулярно сменяли друг друга. Я их и запоминать-то не успевала. Да и зачем? Я к ним никогда не ходила.
  Зато у Козлова была молодая жена и трое детей. Поэтому его секретаршей все эти годы, что я работала в компании, являлась сухая высокая мумия-старушенция в больших очках. Она была страшна, как смерть, и опасно профессиональна. Я ее побаиваюсь чуть меньше самого Андрея Николаевича. С ней не похихикаешь, плитку шоколада или набор конфет не сунешь, сразу в морг отправит тебя работать на веки-вечные!
  - Капитолина Ивановна, - робко улыбнулась я в равнодушные увеличенные стеклами глаза. - У меня тут заявление... - и неуверенно протянула листок.
  Костлявая рука броском змеи выхватила у меня бумагу. Капитолина Ивановна замерла, словно каменная горгулья, и только ее глаза, похожие на двух черных жуков, ползли за стеклами очков туда-сюда, следуя за текстом.
  Капитолина Ивановна смерила меня долгим задумчивым взглядом, вынула из стола счетчик вибрации деструкции и замерила показания вокруг меня. Я мирно стояла, ожидая приговора. Не зря я проспала! Сломался купленный вчера будильник! И так - каждый день! У Му-Ши их уже целая коллекция. Такое уж у меня поле - деструктивное.
  Секретарша постучала сухим пальчиком по счетчику, словно он ее решил нагло обмануть, и спросила заинтересованно:
  - И давно у вас такие показатели?
  - Каждые два года - скачок, - пожала я плечами.
  - Кажется, у вас есть демон? - проскрипела Капитолина Ивановна.
  - Гремлин, - осторожно поправила я ее.
  - Этот старый Му-Ши? Он еще жив - старая развалина? - было странно слышать само слово "старый" из ее уст. - Что ж, думаю, Сайф, ваше требование вполне законно и обоснованно.
  - Что вы! - воскликнула я в смущении. - Это не требование... Так... Просьбочка! Если нет - так нет... Я просто подумала... Ну это... - ваза с цветами сделала "чпок!" и разлетелась вдребезги. Я успела поймать полинялый тюльпан.
  Капитолина Ивановна щелкнула пальцами, и из-под стола выскочил маленький смерчик и поглотил все следы разрушения. А секретарша положила мое заявление в пустую папку "На подпись", зажала ее под мышкой и строго велела мне своим скрипучим голосом:
  - Подожди здесь, Сайф! - а затем вошла в кабинет Козлова.
  Я так и осталась стоять с открытым ртом. И уйти страшно, и оставаться жутко... Мое сердце от нехороших предчувствий сжала ледяная рука. Как все быстро вышло...
  Капитолина Ивановна появилась через несколько минут, когда я совсем уж упала духом, и поманила меня костлявым пальчиком:
  - Входи, Сайф, входи...
  Я проследовала за ней в кабинет и в нерешительности замерла у двери. Козлов сидел в кресле в конце длинного стола.
  - Проходи, Сайф, - велел он, и мне пришлось подойти прямо к нему и смотреть ему в глаза.
  Кабинет Козлова не уступал своими размерами, роскошью и великолепием даже кабинету самого Блэкморта. Здесь только что сделали грандиозный ремонт. За стеклом на полках антикварного шкафа таинственно поблескивала коллекция монет и прочих вещиц из древних захоронений. Говорили, если ее продать, то можно купить весь наш город со всеми потрохами. Но это была лишь малая часть богатств нашего агентства.
  Хоть я и стояла перед ним, но абсолютно не понимала, куда мне смотреть. Куда угодно, только не на него. Глаза вечно меня выдают!
  - Н-да, - вернул меня на грешную землю голос Козлова. Даже сидя в кресле, он был выше меня. - Так это правда? - он постучал по моему заявлению.
  Мое сердце танцевало рок-н-ролл. Я кивнула.
  - В таком случае как исключение я выдам вам разрешение на одного саттелита... Какого именно - решите сами! - и Козлов вынул из стола заветный Грааль - хрустальную карточку Врат! Я неверяще схватила карту и тут же спрятала в сумке. А ну как передумает! Это же настоящий карт-бланш!
  Ну сначала пусть попробует отобрать!
  - Мы решили, что ваш опыт позволит вам быстро обучить новичка, - Козлов само собой ожидал криков, психов, и даже может быть, проливных слез и топота ногами, но сегодня мне никто не мог испортить настроение! - После обеда и познакомитесь... Возможно, он станет твоим напарником.
  Значит, стажер не фонтан. И не из блатных...
  Я кивнула и быстро пошла к двери, ожидая какой-нибудь очередной гадости. Я уже взялась за ручку двери, когда Андрей Николаевич решил меня окликнуть:
  - И, Сайф... - я повернулась и серьезно уставилась ему в лицо, готовая принять все удары судьбы. - Не опаздывай больше!
  Я выскочила из его кабинета, как чертик из рая, шепнула Капитолине Ивановне "спасибо" и "до свидания" и рванула на десятой скорости к себе в кабинет.
  От моего деструктивного поля страдаю не только я, но и клиенты, а значит, и все агентство. Именно это было в моем заявлении. Именно поэтому я и заполучила Хрустальный ключ от врат Душ. Надеюсь, кто бы не выпал мне в эту лотерею, он решит мою проблему...
  Поэтому, пока Козлов не передумал и не пожалел мне Хрустальную карту, я захватила плащ, сумку и направилась прямиком в подвал. К Хрустальным Вратам Душ.
  
  Глава 2 Серебряный Шип
  Хрустальные врата Душ - не совсем правильное название. Все знают, что мир за ними вовсе не загробный мир, и населен он не только душами. Врата имеют особое поле, которое притягивает и удерживает лишь тех, кто не может переродиться или исчезнуть, а также тех, кто не может идти в другие врата. Поэтому демоны и прочая нечисть, отягощенные души людей и оживленные фантазии, одушевленные силы и материализованные страхи притягивались к этому черному пятиугольному камню.
  Сдав сумку и пройдя двойной контроль зеленого и желтого коридора, показав всем знакомым демонам язык, я вошла в контрольную.
  - Ты сегодня что-то рано, - повернулся ко мне на своем троне-кресле Сашка. - Принесла бутерброд или что-нибудь особенно жуткое?
  Сашка совсем молодой парень, хоть и управляет всеми компьютерами в агентстве. Не понимаю, почему кому-нибудь захочется засесть в этом подземном царстве и заведовать демонами и мертвецами, подобно Аиду. Особенно если ты молод, умен, здоров и не дурен собой.
  - Скоро познакомлю тебя с моим напарником, ко мне приставили новичка. А ты уж сам решай - жуткий он или нет... - пожала я плечами.
  - И они смеют тратить на это твое драгоценное время? - Сашка сдвинул очки на лоб и улыбнулся. - Впрочем, лучшей кандидатуры они не могли найти... У тебя есть чему поучиться. Огромный опыт.
  Я была по настоящему тронута.
  - Ты и впрямь так думаешь?
  Сашка обвел рукой свой непрошибаемый прозрачный и даже пуленепробиваемый кабинет, хотя такие демоны появились всего двести лет назад. Скорее это была защита от людей.
  - Шутишь? Да ты появляешься у меня каждую неделю... Кроме Дрэка и Найза никто не заходит сюда так часто... Остальные примерно два раза в год - за демоном и с демоном. А ты притаскиваешь почти половину всей нечисти всего агентства, портя своим мрачным настроением мне удовольствие от общения с тобой.
  Ничего себе слог! Опять всю ночь с каким-нибудь мертвецом о жизни спорили...
  - Кстати на счет новичка...
  - Хочешь, чтобы я проверил его по картотеке Книги Судеб?
  - Если он окажется темным магом или демоном, ты ведь мне скажешь об этом? - и тут я показала ему хрустальную карту.
  - Это что-то новенькое, - удивился Сашка. - Зачем тебе демон? Ты хуже любого монстра! Хотя ты могла бы давно просто попросить меня об этом!
  - Лучше все делать официально, - усмехнулась я. Подставлять Сашку? С моим-то везением? Вот еще!
  - Кто тебе нужен? Кто-нибудь кто уберет твою квартиру? Ты очищаешь этот город от отбросов цивилизации, а сама не можешь дом привести в порядок! Абсолютно не по-ликвидаторски!
  - Времени не хватает! К тому же не понимаю этой маниакальности ликвидаторов убираться. Зачем вылизывать квартиру? Это же не музей, я просто там живу!
  - А что ты скажешь про свой кабинет?
  - Откуда ты все узнаешь?
  - У меня под рукой миллионы демонов, - расплылся в улыбке Сашка. - Так кого ты хочешь взять?
  - Анти-деструктора, - прошептала я. - Или хотя бы стабилизатор...
  Саша закатил глаза, взлохматил пальцами и без того лохматую шевелюру и для наглядной убедительности еще и застонал.
  - Все демоны и прочие - деструкторы! Это их сущность! Они не могут не разрушать! Хотя я уверен: ты найдешь такого, что тебе нужен... Главное, говори Ги поконкретнее... Сама понимаешь - всего лишь низший демон... И помни - этот проклятый булыжник притягивает только неупокоенные злые силы! Они сами хотят все порушить! А именно это мы и пресекаем!
  Сашка достал из сейфа три ключа и отпер по очереди внешние первые двери защиты.
  Эта защита была не столько для того, чтобы не впустить кого-нибудь к вратам, сколько для того, чтобы не выпустить из них никого и ничего...
  Я вошла внутрь - в освещенный зал, расписанный сценами из книги судеб и книги мертвых, а за моей спиной захлопнулись все три двери - одна за другой... Первая защита.
  Белый свет полоснул бритвой по коже и глазам. Невольно я зажмурилась, но зашагала дальше. Затем вспышки синего и красного света. Но здесь все просто - главное, глаз не открывать! Вторая защита.
  Осталась всего одна дверь и одна защита. Сами хрустальные врата.
  Назывались они хрустальными, потому что черный пятиугольный камень, от которого веяло вечным холодом, нашли глубоко под землей в огромных залежах горного хрусталя. То ли метеорит врезался в землю, то ли земля сама вытолкнула эту черную глыбу из себя... Да только застрял он в куске горного хрусталя. Его так и вырубили. С хрусталем.
  Кроме горного хрусталя позднее черный камень был заперт в окантовку голубого металла, на котором неведомые зодчие оставили таинственные знаки и символы. Возможно, это было творение древней цивилизации или инопланетян (что одно другому не мешает), пока агентство не приспособило его для своих примитивных и каждодневных нужд.
  Тюрьма для изгнанной нечисти и одновременно бесплатный (на самом деле нет) рынок рабочей силы. Потому что за все приходится платить!
  Врата сверкали голубоватой пентаграммой, блистающей по краям горным хрусталем, вмонтированной в стену подвала.
  Перед вратами располагался пульт. Я опустила карту внутрь него, и врата ожили. Пять треугольных голубых металлических пластин начали медленно сдвигаться, открываясь, подобно цветку, пропуская наружу голубое сияние и неясный шорох далеких голосов с той стороны.
  Передо мной появилась Ги и глубоко до пола поклонилась, приветствуя меня. Она была в рабочей форме - то есть изо всех сил притворялась милой молодой девицей. Но я-то видела сквозь этот образ истинный облик Ги - жуткое чудовище. Хорошо лишь, что снаружи она хуже, чем внутри. Зачем передо мной-то притворяться? У меня никаких предрассудков против демонов и мертвецов нет... Хотя у многих, что видят их, множество проблем - психи, истерика, непонимание близких и рвота...
  - Привет, Ги, - улыбнулась я ей в ответ. Ги еще разок поклонилась и протянула когтистое щупальце к пульту. Тот также раскрылся, подобно цветку, открыв еще одну пентаграмму - для руки.
  - Идентификация, - напомнила Ги приятным голосом.
  Я с сомнением положила ладонь на безумно холодный черный камень и вздрогнула от легкого укола ужаса. Когда я поспешно отняла руку, то на камне остался белый отпечаток моей руки с каплей крови посередине.
  - Идентификация завершена, - снова поклонилась Ги. - Разрешение дано. Кто вам нужен для решения заданной ликвидации?
  - Анти-деструктор... Поглотитель деструктивного поля... Стабилизатор реальности... - начала я оптимистически перечислять.
  Тем временем пятиугольник врат открылся. По голубому сиянию, заполнявшему его, побежала рябь. Даже не все ликвидаторы могут заставить себя спуститься сюда или просто посмотреть на ту сторону, поэтому сдают все Найзу. Но для меня это обычный визит.
  Смерть не вызывает во мне трепета. Это просто работа.
  Впервые на холодной маске Ги проступило непонимание. На истинной морде было все написано яснее. Я забавлялась, глядя на то, как до нее долго все доходит. Она подумала еще с минутку, а потом нерешительно спросила:
  - Стабилизатор что? Анти-деструктор? Конкретнее, агент!
  - Ги, ты же часто видишь меня... Чего ты не зовешь меня по имени?
  - Не отвлекайтесь от цели посещения! - строго заявила Ги. - Заданные вами параметры будущего саттелита мне не понятны. Кто вам нужен? Хранитель вроде меня? Существо временного контура? Силовик? Повелитель? Собиратель? Конкретнее, агент! Многие ликвидаторы целые месяцы разучивают речь ко мне и все имена, чтобы получить именно то, что им необходимо. А вы, агент, ведете здесь абсолютно пустые разговоры непонятно о чем!
  Сейчас объясню понятнее.
  Я перешла в режим ликвидации и вынула косу, хотя это было строжайше запрещено. Но меня достало ругаться с низшим демоном каких-то там врат! С легким звоном коса раскрылась, приняв свою истинную форму. Ее лезвие светилось тем же голубым сиянием, что и марево врат... Или глаза ликвидатора при ликвидации...
  Я любовно погладила символы, руны и иероглифы на черной деревянной рукояти и само ледяное лезвие.
  Ги быстро сообразила что к чему. Она поклонилась еще глубже и, не выпрямляясь, забубнила:
  - Если вы ликвидируете меня, то администрация уволит вас... - к моему удовольствию голос Ги наполнили истерические нотки.
  - Ты никогда не думала, куда девались Айя, Бу и Ва? Отвечай на мои вопросы, если не хочешь узнать на личном опыте! А теперь скажи, как работают врата?
  - Я посредник и от вашего имени отправлюсь во врата. На основе ваших требований я найду или подберу необходимого демона, призрака, силу или духа для вас по переписи или каталогу или же лично и заключу с ним договор от вашего имени... - отбарабанила Ги и вздохнула с облегчением, так и не разгибаясь.
  - А как поступали, пока не было хранителей врат? - спросила я с усмешкой от ее усердия. - Людям же на ту сторону нельзя?!
  - Чародеи, колдуны и прочие, а позже агенты компании открывали эти врата на свой страх и риск и лично вызывали демонов. Но ситуацию должен был контролировать истинный разрушитель. Если призванный выходил из-под контроля, то ликвидатор уничтожал его или отправлял обратно.
  - Ясненько! Можешь выпрямиться! - велела я.
  Ги с ужасом и восхищением глядела на меня, когда я приблизилась к самим Хрустальным вратам. Вспыхнула красная лампочка, но сигнал тревоги почему-то так и не включился. Сашка как всегда слушал свою адскую музыку и работал над каталогом. Здесь могут вещи и похуже случиться! Двери все равно никого не выпустят без договора...
  Пятиугольник голубого сияния ярко вспыхнул, едва не ослепив меня и выжигая на сетчатке пентаграмму. Когда я проморгалась, и зрение вернулось ко мне, то поняла, что поверхность пятиугольника стала гладкой и черной, отражая все, словно вода. Голубое марево осталось лишь по периметру, очерчивая пятиугольную рамку этого своеобразного зеркала.
  Конечно, я не могла не заглянуть внутрь! Любопытство чертово!
  Мгновение зеркало оставалось черным и гладким, но затем я увидела свое отражение, которое положило ладонь на ту сторону зеркала, приглашая меня сделать тоже самое. Это что? Инструкция?
  Не выпуская косы из левой, я коснулась рукой "черной воды Леты", похожей на легкую темноту ночи... А в следующий миг меня пронзил удар ледяного ужаса, который словно взорвал меня изнутри... Сознание на одно безумно долгое мгновение разлетелось вдребезги...
  - А-а-а! - завопила я и очнулась от стука упавшей на пол косы. Ничего не случилось. Я по-прежнему стояла рядом с зеркалом и касалась его невесомой завесы, за которой начиналась та сторона...
  Я тут же отдернула руку и увидела на черной поверхности белый отпечаток моей ладони.
  Я прислушалась к себе, стараясь понять: а я - это я? Может, я уже на той стороне? Нельзя было это делать! И не потому что так написано в правилах!
  Едва я шевельнулась, как коса, выпавшая из моей руки, вернулась обратно в ладонь, возвращая мне уверенность в себе... Ничего страшного не случилось! Все в порядке! Просто видно такой тест для заключения сделки, что ли?..
  Из зеркала на меня продолжало смотреть мое отражение, но внезапно его сморгнул огромный во всю пентаграмму голубой сияющий глаз. Глаз закрылся и исчез. Зеркало вновь стало черным и спокойным.
  - Не смешно, - отшатнулась я. Внутренности скрутило от испуга и ужаса. Такое впечатление, что кто-то очень давно поджидал меня здесь, чтобы увидеть... - Это было жутко! Какого черта?
  Мои слова отразились от зеркальной черноты, по которой побежали круги, как от брошенного в воду камня, смешиваясь с шепотом голосов с той стороны. И в ответ я услышала тихий голос:
  - Наконец-то... Как долго я ждал... Целых семь лет...
  Ведь знала же, что подходить к вратам нельзя! Нельзя доставать орудие ликвидации... Ни за что нельзя касаться поверхности врат! И абсолютно нельзя задавать вопросы! Сколько людей попались в эту ловушку врат Неживых! Ведь мертвые и нерожденные знают все - и прошлое, и будущее... Но за ответы утягивают людей к себе! По частям!
  Но вроде бы мне никто и не отвечал... или я ошибаюсь? Я сделала два шага назад.
  - Мне просто нужен демон, - прошептала я, чтобы успокоиться. - Беру его и ухожу отсюда...
  По зеркалу вновь заструились круги. Сквозь "шепот мертвых" я услышала окрепший голос моего неведомого собеседника:
  - Как я полагаю, Сайф, ты пришла заключить договор...
  - Я не покупаю кота в мешке! И не заключаю договора с тем, кого не вижу! - закричала я. - И откуда вы знаете, как меня зовут?
  Зеркало стало темным и гладким, как черные воды Стикс, и я вновь отразилась в нем. На этот раз мое отражение подманивало меня поближе, но я не спешила подходить. За чернотой и синевой этого пятиугольника таилась тьма демонов, жаждущая освободиться любым способом...
  Не успела я ахнуть, как из белого отпечатка моей ладони, оставшегося на черной поверхности врат, вырвалась рука, окутанная темнотой и крепко пожала мою. Ну, хоть не лапа когтистая на ощупь и на том спасибо! Затем тьма рассеялась и я увидела, что рука была здоровенной и мужской, вся в синяках и порезах. На запястье висели кандалы, которые горели белым ослепительным светом.
  У меня внутри екнуло сердце, и я с трудом отдернула руку. К счастью, мой невидимый оппонент был слаб... Да, и демона можно довести до смерти... Если очень постараться! Но только не в мире врат!
  - Договор заключен! - торжественно заявила Ги и выпрямилась с облегчением.
  - Какой еще договор?! - возмутилась я и обратилась к тому, кто был за завесой. - Кто ты? Ты ведь находишься в реальности!
  - О да, - с усмешкой прошептал тот же голос. - И я хочу, что бы ты меня от нее освободила...
  - Как это? Мне просто нужно... - начала я.
  - Чтобы деструкция не мешала тебе жить? Само собой, каждые два года скачок...
  Я не дала себе заорать и спросить еще раз, откуда он все знает. Так, Сайф, спокойно!
  - Я дам тебе того, кто с этим справиться... - круги от слов остановились так, что вновь обрисовали гигантский закрытый глаз. - Когда ты найдешь меня и освободишь, я начну служить тебе лично!
  - Если так, то где ты? - спросила я. - У кого в плену?!
  Но в ответ я услышала далекий крик... И тишина... Похоже, разговор окончен!
  Посередине глаза появилось синее марево, и он распахнулся! Поверхность его всколыхнулась, как вода, и выплеснула наружу кусок черной тьмы, который с некрасивым плюхом приземлился посередине зала Врат. Я покрепче взялась за ручку косы.
  Меня тревожило то, что незнакомец не сказал ничего о сроке службы...Это жутко нервировало... Обычно демоны строги в определении своих обязанностей... Если только он не имел в виду до моей смерти... Или вечность...
  Но я решила поломать об этом голову попозже, потому что с темнотой происходила явная метаморфоза. Тьма съеживалась, а воздух стал ледяным - пар вырывался при дыхании. Это давалось (творилось) тело демону. Поскольку на той стороне не было трехмерки, то и материальное проявление не было нужно...
  - Благодарю вас за ваш выбор, - заявила Ги и пропала.
  Какой еще выбор?! Что за дела!? Никого я не выбирала! Мне всучили неизвестно что после сделки неизвестно с кем! И даже претензий предъявлять некому! Сама виновата!
  Тем временем вновь ставший голубым пятиугольник начал закрываться пластинами.
  Мне не оставалось ничего другого, как повернуться к "своему" демону. Чернота кусочками тьмы испарялась с кожи демона-человека, что лежал прямо перед вратами. Ну, я буду готова, кем бы эта тварь не оказалась!
  К несчастью, с виду демон вновь оказался писанным красавцем снаружи. Самые опасные - самые красивые! Красавчики и смазливчики! Один Перечень самых опасных чего стоит! А скинут маски - такая мразь... Но заметив на его щеке прямой рубленый шрам, стало ясно что он - бывший человек. С одной стороны легче, с другой - труднее...
  По всей коже демона от черноволосой головы до пят серебрился замысловатый узор - цветочно-растительный скользил по правой стороне, абстрактно-геометрический - слева. А по спине, животу и шее змеились узоры вроде арабской вязи или переплетенных иероглифов.
  Демон медленно приходил в себя, зябко поеживаясь и обнимая себя за плечи. Он изумленно взглянул на меня серебристо-голубыми глазами.
  Рассматривая его, я невольно шагнула поближе. И в тот же миг мы дружно отшатнулись друг от друга. Он увидал мою косу, а я поняла, что это за серебристый узор у него на коже...
  Меня скрутило аж до тошноты, а я повидала немало гадостей за свою жизнь. Кто-то взял и прошил этого парня иглой с серебряной нитью. Я оперлась на косу для поддержки.
  Демон же рефлекторно заслонился от меня руками. Его тело одела серебряная узорчатая броня, из которой выросли серебряные же шипы.
  - Прекращай это дело, хорошо? - серьезно предупредила я его. А то еще оскалиться и броситься на меня, а потом выясняй с ним отношения до посинения!
  Броня демона обернулась старинной одеждой - вся голубая с серебром. Серебряная вышивка по живому исчезла под кожей, но я могла бы ее увидеть, если бы захотела. Но что-то желания не было. Даже серебряные узоры на камзоле продолжали меня нервировать. Появились ножны и огромный меч на боку.
  - Главная функция мне понятна, - заметила я сама себе. - Снесение голов, разрубание тел, а также протыкание человеков к чертовой матери. А я-то здесь причем?
  - Значит, теперь ты моя госпожа? - спросил демон презрительно. Я ему не понравилась. Взаимно.
  - Не нравлюсь? - спросила я задиристо. - Проваливай обратно! Ты мне не нужен! И никто в общем-то.
  - Но договор с моим хозяином заключен! - насторожился демон.
  - Знаешь, я все могу переиграть обратно, - мрачно перекинула я косу из одной руки в другую. - Намек понял?
  Я серьезно подумывала об этом. Высокий, голову приходится задирать! Да еще и красавчик! Отвратительно! Таскаться с ним по городу? Или по агентству? Нет уж, увольте! К тому же демон разрушитель, типичный апокалипсник... Зачем он мне сдался? С ними лучше не связываться. Самое поганое, что если он - демон пятого круга, то страшно даже подумать о том, кто его хозяин.
  - Понятно, - тут же ответил демон. - Но ведь договор...
  - Лучше представься! - велела я ему.
  - Тару - Серебряный Шип, - поклонился демон. - Я знаю, ты - Сайф!
  - Та-ак! А кто твой хозяин? - спросила я, но сомневалась, что он скажет. Демона ажно перекосило от моего вопроса. Он побледнел и упал на колено передо мной, ничего не говоря.
  - Раз ты так, - разозлилась я. - То скажи-ка! Зачем мне - ликвидатору, нужен демон-разрушитель?
  - Я решил задачку. У тебя мощное деструктивное поле, которое ты не можешь контролировать...
  Я сузила глаза. По полям практик. Деструктивным! Интересно, где и когда он пытался устроить конец света и уничтожить весь мир? Не сознается ведь... Но все равно интересно...
  - Если я исполню твое желание, ты подтвердишь договор? Возьмешь меня с собой?
  - Это не желание, - проворчала я, - а необходимость!
  - Как скажешь, - дьявольски улыбнулся Тару. У него еще и ямочки на щеках! Вот гадость! - Но я должен охранять тебя...
  Вот и связывайся после этого с демонами!
  - Я знаю, никого не убивать, козни не строить... Только охранять и сражаться с другими демонами?!.. И магами... И чародеями... И... - умоляюще просил демон.
  - Идет, - сложила я косу и засунула сзади за пояс, признавая свое поражение.
  - Я же демон войны, а это - моя жизнь! Зачем еще жить, как не ради битвы?! - Тару выглядел, как школьник, которого не пускают гулять.
  - Не вешай мне лапшу на уши! Ты сам деструктор! Так кто твой хозяин? - вывела я его из себя.
  - Ты согласна или нет? - прорычал Тару злобно.
  Я улыбнулась. Вот так-то лучше! Я покажу ему ямочки на щеках! Пускай злиться и показывает зубы!
  - Ты будешь моим демоном с того момента, как исполнишь мой приказ!
  Глаза демона вспыхнули серебряным светом, а в руке появилась искусно сделанная брошь - серебряная роза.
  - Пока роза будет при тебе, деструкция не будет тебе больше угрожать, - и прежде чем я сообразила, он прицепил ее за шипы к моему комбинезону. Налюбовавшись на мой кислый вид, демон снова улыбнулся:
  - Идем или нет?
  Я вошла в контрольную с опустошенной душой и полной разными мыслями головой. Сашка удивленно смерил Тару взглядом:
  - Апокалипсисник, деструктор войны? Зачем тебе конец света, Сайф?
  - Проверь его по каталогу и особенно по Перечню. Имя - Серебряный шип, и не спрашивай почему! - велела я. Тару рассмеялся и исчез. Кажется, я совершила большую ошибку...
  - Как отыщешь, дай знать... - сказала я Сашке на прощанье. - И еще... Посмотри все что найдешь о глазастых демонах. Проявления, множественность, гигантские и так далее. Ищу тут одну синеглазочку...
  
  Глава 3 Золотой Скарабей
  В дикой задумчивости я решила подняться в свою коморку. Я шла по коридору, а мимо мелькали названия отделов - Ликвидация непогоды, ликвидация финансовых крахов, ликвидация зданий, ликвидация эпидемий. На красной табличке Дрэка красовалось - Тотальная ликвидация.
  Я работаю в Универсальном отделе. То есть к нам попадали все дела, от которых отказались другие отделы. Правда, здорово? О много денег, мало риска плюс все просто? Это мы сами... А если трудиться - о, нет, это к универсалам.
  Хотя, конечно, и сложные случаи попадались с безумными рисками... В основном, этими делами занимался Дрэк со своим суперотделом. Козлов курировал финансовые крахи, а Блэкморт был повелителем погоды - стихийные бедствия и прочее. Именно поэтому над городом, а в особенности над творением великого безумца - нашим агентством, всегда светило солнце.
  В кабинете меня поджидал сюрприз - Сильвия плюс два парня. Тесно было - не повернуться. Я со вздохом отложила все размышления и приступила к служебным обязанностям.
  Сильвия висела на руке высокого, едва доходя ему до плеча и болтая без умолку, пока я не вошла. Оба парня опухли и подыхали от скуки и тоски, потому что при виде меня явно ожили.
  - Я - Максим, - протянул мне руку высокий, но пожать ее я не успела. Сильвия силком оттащила его от меня. Трудно поверить, что такая фифа может сдвинуть с места такого бугая. В костюме и с короткой стильной стрижкой он был здесь неуместен также как стриптиз на похоронах.
  Второй парень был совсем молодым, с синими, как лед, глазами, и огненно-рыжими волосами, стоящими дыбом, и казался простым хулиганом. В руке у него была короткая палка, украшенная кольцами и вбитыми гвоздями. Меня кольнуло неприятное чувство в сердце - неужели очередной демон?
  - О Сайф! - ласково-фальшиво улыбнулась Сильвия мне. - Смотри-ка, какой популярностью ты пользуешься! Сразу два стажера-ухажера! Поэтому я Максима возьму под свое начало и всему научу и все объясню сама!
  Спасибо тебе, боженька! Две проблемы одним взмахом!
  Хотя парень был другого мнения - лицо его вытянулось от огорчения... Я его очень понимала... Прекрасно понимала... Хоть он и смахивал на переодетого спецагента или шпиона...
  - Какая прелесть, - потянулись жадные ручки Сильвии к моей брошке-розочке. - Дашь поносить?
  - Думаю, тебе не стоит ко мне приближаться, - безразлично заявила я и заботливо отшагнула, так что она промахнулась и едва не грохнулась кверх ногами. - Как бы мое деструктивное поле тебе платье не попортило...
  - Это ты нарочно! - прошипела она мне. - Идем, Максим, в мой личный кабинет, там намного удобнее... - Это уж точно. Удобнее тебя загнать в угол! Сильвия вновь повисла на руке высокого и, щебеча так, что аж уши закладывало, потащила его прочь. Максим умоляюще посмотрел на меня, когда выходил, а я послала ему прощальный воздушный сладкий поцелуй - для поднятия настроения.
  Скинув на пол очередные папки, я завалилась в кресло.
  - Направление?
  Новичок презрительно метнул мне карточку. Ни ФИО, ни адреса, лишь прозвище - Искра да специализация - огонь и копье. Так бывало со многими бывшими черными магами и демонами.
  - Значит, ты будешь учить меня всяким запредельным штукам? - спросил он.
  Я закатила глаза к потолку, а потом спросила серьезно:
  - Ты, вообще, зачем пришел в наше агентство?
  Искра расплылся в обалденной улыбке. Такой молодой и уже серцеед!
  - Повеселиться! Плюс паре-тройке фокусов научиться! Да еще возможность заработать кучу денег!
  Честно. И кажется он не демон.
  Теперь, когда поле было более или менее вновь в моей власти, можно было заняться рутиной...
  Я вскочила на стол, закатала рукава и вынула косу. Та со звоном раскрылась, а Искра следил за мной с явным недоверием.
  - Вообще-то, нам абсолютно запрещено применять ликвидации для своих личных нужд и в здании "Рок и Ко", - улыбнулась я почти счастливо. - Но я же делаю это не для себя... А для работы. Так сказать, демонстрация для новичка!
  - А ты точно уверена, что знаешь, что делаешь? - протянул Искра.
  Чертовы мужчины!
  - Я - профи! - обиделась я всерьез, и очень его попросила: - Только на всякий случай не двигайся. Хорошо?- а лишь потом велела: - Ликвидация!
  Коса раскрутилась в моих руках, как маленькое торнадо, и, соскочив на пол, начало кружиться по кабинету, затягивая все в себя.
  - Комбинация "волчок" для ускорения процессов, - пояснила я. Но Искре было как-то не до комментариев. Он заворожено следил за смерчем, боясь шевельнуться.
  В мгновение ока все дела сложились в нужном порядке, рассортировались по ящичкам и шкафам. Мусор исчез, даже окно засверкало чистотой, и плесень с него пропала, а также паутина в углу над шкафом. И вода в графине очистилась и вновь стала минералкой с пузырьками.
  Я решила, что этого пока хватит, и поймала косу. Сложив и спрятав ее за поясом, я вернулась в кресло:
  - Пожалуйста, вопросы...
  - Что-то не понял... - заметил Искра. - Что это? Это что? Разве это - ликвидация?
  - Ликвидация хаоса и беспорядка, - довольно усмехнулась я. - Еще что хочешь узнать?
  - А почему у тебя глаза светились?
  - Во время работы агенты входят в особое состояние, называемое ликвидация. У него свое время и пространство. Оно в свою очередь подключено к главному деструктивному механизму Вселенной. Таким образом, он признает агента частью себя и выделяет энергию для работы. Чтобы не быть полностью поглощенным ликвидацией и не сойти с ума, агент должен и обязан обезопасить свою душу от нее. Сознание преломляет поле деструкции и отражает его чувствами через глаза наружу. Поэтому глаза и светятся... - на одном дыхании скороговоркой выпалила я.
  - Я жалею, что спросил, - честно ответил Искра. Он мне начинал нравиться.
  - Не ты один, - улыбнулась я. - Моя лекция в тысячу раз короче той, что закатил мне мой учитель... А он еще показывал все на примерах...
  - Это как же? - удивился Искра.
  - Вряд ли у меня получиться, - я кивнула ему на стул. - Пора за работу... - пододвинув ближайшую стопку дел, я поделилась ею с Искрой. Пусть повкалывает, пока не сбежит! Все одно полегче будет! - В тесноте да не в обиде! Давай, веселись!
  - А где погони, призраки и демоны? Вампиры? И прочая нечисть и нежить? И безумные темные маги?
  - Поверь, повседневная рутина пострашнее любых монстров будет! - и я открыла первую папку.
  Некоторое время мы молчали. Искра работал как зверь. Наверное, хотел со всеми делами покончить сразу и быстро! Глупенький! Сейчас еще подкинут!
  - Не понимаю. почему столько дураков страхуются в "Рок и Ко"... - протянул Искра примерно через час.
  - Это не глупость. Та же страховка вроде медицинской... Если что-то случается, то вызывают нас и мы ликвидируем последствия. Конечно, если случай застрахован.
  - А если что другое произойдет?
  - Тогда оплата по полному тарифу... И ответственности, если что - никакой!
  Мы поработали немного еще, пока в кабинет не ворвалась Сильвия и не бросила папку на стол.
  - Тебя вызывают в кафе "Александр"! Опять насекомые! И дохлые животные! Отправляйся немедленно! Сколько можно! Закончи ликвидацию наконец!
  Я рассмотрела файл с паникой и досадой. Четвертый раз на этой неделе! А страховались от финансового краха! С этим в кафе был полный порядок! Причем здесь эти животные? Я каждый раз ликвидировала эти мелкие неприятности, но так и не обнаружила ни повелителя мух или крысиной смерти... Мне было не до расследований - в кафе начинали трястись стены, биться посуда и прочие удовольствия - последствия моей деструкции.
  Я подхватила несколько дел и велела Искре:
  - Пора начинать практику...
  Я и не мечтала о лимузине Козлова или о мерседесе Дрэка. Нас даже на дежурке не подвезли. Поэтому оставался лишь мой любимый и единственный способ путешествовать - мы пошли пешком. Искра пытался втянуть меня в разговор, рассказывая что-то смешное, но мне было как-то не до смеху... Четвертый раз! Козлов меня повесит, когда узнает!
  К счастью, идти пришлось недалеко. Через две остановки метро мы вышли из подземки и оказались прямо у кафе "Александр".
  - А Сайф! - приветствовал меня управляющий - молодой парень с телефоном в руке. - Что-то ты задержалась сегодня! Мы запрос еще утром отправляли! А это кто?
  Меня кто-то подставляет! Не было никакого запроса с утра! Может, это Сильвия крутит? С другой стороны, если она избавиться от меня, кто за нее полевую работу делать будет?
  - Мой напарник, Искра, - кивнула я и вошла внутрь. Привычной дорогой я прошла на кухню, слыша со всех сторон от официанток и бармена, от поваров и уборщицы: "Привет, Сайф!" и "Здравствуй!".
  - Я смотрю: тебя все тут уже знают... - протянул Искра, шагнув за мной в подсобные помещения кухни. - Черт! Дьявол! - прокомментировал он увиденное.
   Я тоже выразила свое отношение на пятидесяти мертвых языках - смысл легко вложился в десять простых слов.
  Кухня кишела тараканами и другими мелкими гадами. На стенах, полу и потолке шевелился живой ковер - попадались даже улитки, мокрицы и сколопендры... Откуда они в городе-то?
  - Матерь божья! Что ж это такое, адово пламя!? - спросил меня Искра.
  - Сама не знаю, - ответила я, пожав плечами.
  - Ты же этим уже занималась! - не понял Искра.
  - Да, но была не такая жуть... Все было в пределах нормы... Здесь точно что-то не так...
  - Может, это просто потому что ты пришла позже, чем обычно?
  - Может, - я сосредоточилась на задаче. - Но это не природное явление... Чья-то энергия дает им силы собираться здесь и в таких количествах... Ладно, пора навести тут порядок!
  Наученные моими предыдущими посещениями работники кафе, покинули все прилежащие комнаты и закрыли за нами двери. От этого звука мы с Искрой дружно вздрогнули.
  - Ты признала меня напарником... - хитро взглянул на меня Искра.
  - А ты хотел, чтобы я заорала на всю улицу, что меня назначили нянькой? - разозлилась я.
  - Эй! Не смей меня сравнивать с ребенком! - вспыхнул Искра. - Я сам могу о себе позаботиться...
  Я хотела ответить, да так и замерла с открытым ртом. Мне оставалось только с ужасом наблюдать, как за его спиной насекомые собираются в большую кучу...
  - Меня интересует, как такая девчонка как ты попала в ликвидаторы? Нет, здесь явно какая-то ошибка! Ты хоть одного демона-то видела? Сомневаюсь, что ты хотя бы раз... Что?! - до Искры дошло, что идиотское выражение моего лица вызвано не его пламенной речью, а чем-то за его спиной. Он мгновенно обернулся и тоже увидел, как эта живая куча начинает приобретать человеческие черты - руки, ноги, голову... И заодно нависать над нами...
  - Ах ты дьявол!!! Что это? - шепотом спросил он меня, боясь пошевелиться.
  - Не знаю, - вздохнула я и хлопнула его по плечу.- Что ж, Искра, это твой звездный час!
  - О чем ты? - не понял он.
  - Вперед! Ликвидируй эту... эту... эту паранормальщину! - предложила я ему, махнув рукой на кучу.
  Искра только заинтересованно-задумчиво посмотрел на меня. В его глазах полыхало безудержное синее пламя. Он принял все очень серьезно. А потом перевел горящий взгляд на мерзко скрипящую массу насекомых. А та развернулась и накрыла его собой. Он даже пискнуть не успел.
  - Не хочу! - сообщила я Богу и, отшвырнув брошь-розочку, нырнула за ним.
  В тот же миг нас вышвырнуло из кучи насекомых, ударив со всей дури по стене. Искру тут же стошнило. А нечего рот открытым оставлять! От меня все это тараканчество вмиг отскочило. Все же у деструктивного поля есть свои преимущества... А у примитивных насекомых есть чувство самосохранения...
  - Ненавижу, - прокомментировал Искра и достал свою короткую палку. Та разложилась в большое золотое копье. - Мой ход! - решил он ринуться в кучу, которая вновь стала подниматься с пола, создавая человекоподобную фигуру.
  Я остановила его раскрывшейся косой:
  - Не торопись, работа не терпит спешки и суеты... Успеешь еще покрасоваться... Сначала спросим, чего ему надо...
  - Сожрать нас? - предположил Искра, вытряхивая из одежды оставшихся насекомых.
  - Сначала нужно узнать причину...
  - Но оно... Как ты собираешься с ним говорить?
  - На универсальном языке... Оно знает, кто мы... Теперь его ход... Главное узнать его имя...
  - Ты будешь с ним знакомиться? Почему?
  - Потому что имя - это индивидуальный идентификатор. Узнаем его - узнаем, кто этот демон и какова его сила. А значит, можно будет определить и его слабости.
  - А если он соврет? - не сдавался Искра.
  - Лгать умеют только люди. Демоны же могут лишь обманывать...
  - А в чем разница?
  Тем временем насекомный Голлем окончательно сформировался и затопал в нашу сторону. Но почувствовав мое поле, замер в нерешительности. Если он шагнет поближе, то поле вновь разметает всего его по комнате. С другой стороны - мы стояли прямо на его пути. Выкрутился он не плохо: поднял тяжеленный ящик и бросил в нас. Мы едва успели отскочить в стороны! Иначе бы превратились в блинчики! Но тут и так не больно большое терпение Искры вконец истощилось:
  - Потом спросишь! - крикнул он и разбил копьем следующий ящик в воздухе.
  А потом бросился на голлема. Он был быстрый и неуловимый, словно пламя. Он рассек голлема на шесть кусков, а потом довольный подошел ко мне, пока насекомые еще продолжали сыпаться на пол.
  - Чего ты улыбаешься? - мрачно спросила я. - Он сейчас опять очухается!
  - Но почему? - скривил личико Искра.
  - Энергия! - Я достала из сумки фирменный Дезинсектор Му-Ши. С виду он напоминал ловушку для тараканов, только побольше. Я запустила ее на максимум. Открылась небольшая черная дыра, которая начала втягивать в себя насекомых. - Вот так! Пойдем-ка, в подвал...
  - В подвал? - не понял Искра.
  - Я смотрела чертежи. Под этим помещением большой подвал. А дезинсектор сам справиться...
  Искра притих, но своего сверкающего копья опускать не торопился. Мы спустились вниз. Прошли швабры, тряпки, ведра, коробки и моющие средства и уперлись в стену.
  - И где твой обещанный подвал? - спросил Искра вредно.
  - Нужно просто поискать... - я стала обшаривать помещение чулана, пока не отыскала заложенную и закрашенную стенку. - Ну вот, видишь? За ней дверь - я уверена!
  - Что-то похолодало, - передернул плечами Искра.
  - Согласна, - кивнула я. - Словно мертвец за спиной прошел...
  - Не говори так - у меня мурашки по коже!
  - Мертвецы... - дошло до меня. - Это идея! Спасибо, Искра!
  - А я что говорю! Кстати, о чем ты?! - я отмахнулась, и он добавил. - Но как же мы откроем подвал?
  - Легко! Простая деструкция! - я положила ладонь на стену, и та затряслась. Едва мы успели отскочить, как краска скрошилась, а кирпичная кладка разрушилась, открывая большое темное помещение. Изнутри пахнуло отнюдь не затхлым спертым воздухом, а холодным ветерком. - Не думаю, что тебе необходимо спускаться за мной...
  Но Искра лишь презрительно фыркнул и первым сбежал по ступенькам.
  Внизу я сразу почувствовала знакомый до тошноты запах. Смерть. Кровь и убийство.
  - Огонь! - велел Искра, и по всему темному залу зажглись круглые чаши. Едко запахло масло... В пляшущем свете пламени мы увидали круглый кирпичный зал с четырьмя ходами - маленькими залами. Посередине его был жертвенник, и он отнюдь не был пуст.
  На нем лежало тело худого старикана в оккультной одежке рядом с его нехитрым имуществом тоже оккультного свойства.
  - Мамочки мои, - протянула я удивленно. - Сам Золотой Скарабей... Неудивительно, что насекомые сошли с ума...
  - Кто это? - склонил на бок голову Искра, как игуана.
  - Маг доморощенный. Золотой скарабей! Сколько я с ним воевала! А теперь он лежит мертвый и с отрубленной рукой! Интересно! - я наклонилась к его телу.
  - Эй, поосторожнее! - заявил Искра.
  - Расслабься, я ничего не чувствую. Он просто мертв. Окончательно! - Похоже, Скарабея закололи каким-то странным оружием. Это было неприятное зрелище. Перед смертью Скарабея пытали. Внезапно его оставшаяся рука шевельнулась и в мгновение ока схватила меня за горло. Я отпрянула, но мертвая рука продолжала подтягивать меня к мертвому лицу. Глаза мертвеца открылись, горя красным зловещим огнем. Воздуха стало не хватать. И я сама собой перешла в режим ликвидации...
  Тогда мертвец открыл рот. Из него вылезла куча жутких крупных насекомых, и вместе с ними - большой скарабей. В следующий миг копье Искры отсекло и вторую руку мертвеца, но я успела схватить скарабея.
  - Фу, какая гадость, - заявил Искра и исполнил зажигательную джигу на выползших насекомых, раздавив их всех до единого. А я всласть отдышалась.
  - Похоже, старикан оставил мне послание, - я разжала кулак, и скарабей взлетел с ладони. Он летел кривовато, выделывая в воздухе замысловатые пируэты, его постоянно заносило. Но он уверенно подлетел к стене и вполз в какую-то дыру. А через мгновение в стене открылся спрятанный тайный сейф. Внутри лежали всякие ножики, тряпки, склянки с разноцветными жидкостями, какие-то насекомые, приколотые к дощечкам, другие - заспиртованные в банках, а еще большая черная шкатулка. Воняло изнутри чудовищно.
  - Что это? - спросил Искра и отвернулся, с трудом подавляя позывы рвоты, вызванной вонью.
  Я порылась в вещах Скарабея и нашла ключ. Он подошел к шкатулке и - вуаля! - она открылась. Внутри оказался какой-то личиночный кокон, золотой скарабей и серебряный браслет. Нет, что-то здесь явно не так.
  - Нужно допросить Скарабея... - решила я. - Не похоже на простого демона. Пахнет заговором...
  - Пахнет дерьмом! Блюю-е! Ты будешь спрашивать у мертвеца?
  - Обычная практика ликвидатора. Привыкай! - я раскрыла косу и вошла в ликвидацию. - Скарабей! Не хочешь обругать меня еще разок? - но в ответ тишина. Мертвец и не думал шевелиться...
  - Что-то не так!? - с любопытством спросил Искра.
  - Можешь мне поверить, что именно, что не так!
  - Разве мертвецов можно допрашивать? - ехидно бросил Искра.
  - Запросто! Только не этого! - по позвоночнику пополз холодок. - Если только...
  - Если только что?
  - Может, он сжег всю энергию, чтобы привлечь мое внимание? А может, у него украли душу? Или... - тут я с трудом сглотнула понятный комок в горле. - Может, его ликвидировали...
  - Ликвидировали? - переспросил Искра. - Но как это может быть?
  - Не знаю, - я достала хрустальный шар и хорошенько его взболтала. Внутри закружилась белая дымка. Стало ясно, что он мертв уже неделю. Кроме этого все следы были стерты. Неужели настоящая ликвидация? Но кто? Зачем корпорации "Ликвидации" связываться с ликвидацией старого безвредного психопата? Самое большее, что он мог - так это расстроить все дела с санэпидемслужбой. Чем и занимался по контракту. Нет, наверно, просто мощный демон или опытный маг... - Так что и здесь ничего.
  Личиночное яйцо я раздавила: мало ли какая пакость из него могла выползти? Серебряный браслет был ничем не примечательным серебряным браслетом со сквозным абстрактным узором. Золотого скарабея Скарабей обычно носил на золотой цепочке на шее. Почему же он снял свой амулет и спрятал в шкатулке? Ясное дело, он чего-то опасался.
  Я положила скарабея на грудь старика. Ведь это был его скарабей. А мне от мертвецов ничего не надо. Пускай другие дураки разрывают чужие могилы и тревожат их. Вещи мертвых не всегда прокляты, но всегда несут на себе личную карму умерших. А если кто-то жутко умер, вряд ли ему так уж повезло?
  - Пошли отсюда? - предложил Искра. - Что-то мне здесь не по себе... от обилия впечатления, думаю... Нужно малость передохнуть.
  Жук вдруг открыл крылышки и взлетел. Вслед за ним поднялось безрукое тело Скарабея.
  - Какого хрена? - сверкнул копьем Искра.
  - Какого черта? - спросил Скарабей, пытаясь увидеть нас незрячими глазами. - Кто ты?
  - Это мой напарник Искра, - заметила я, шагнув вперед.
  - Раз ты здесь, Сайф, а скарабей проснулся, значит, я уже мертв! - От его медленного стрекочущего голоса становилось жутко и страшно. А старик вовсю постарался добавить в голос еще пафоса и жути.
  - Кто тебя убил? - тут же спросил Искра, как заправский детектив.
  - Точно не знаю, - задумчиво ответил мертвец. - Я думаю, что все дело в Кругах силы.
  - В чем-чем? - переспросила я. О таком мне приходилось слышать впервые.
  - Существует семь кругов силы. У каждого круга своя сила. Они помогают обрести могущество. Если их собрать все семь, то можно открыть новую силу, которую победить невозможно.
  - А причем здесь ты? - вновь влез Искра.
  - Я владел двумя из них...
  - И они тебе не помогли выжить? - удивился Искра еще больше.
  - Ну, один круг я спрятал, а второй хотел продать... Чтобы выяснить, кто кроме меня еще этим интересуется и найти остальные...
  - Неудачная идея, - криво улыбнулась я.
  - Прошу похорони меня достойно. Больше мне нечем вам помочь, кроме этого... - скарабей, который до этого безвредно висел над стариком, вдруг полетел прямо ко мне, кувыркаясь и подымая в воздухе клубы пыли. Не успела я ахнуть, как он вцепился мне в указательный палец левой руки и замер, как кольцо. В тот же миг оживленный труп рухнул на жертвенник.
  - Гадость какая, - заметил Искра. - Давай сегодня больше так не делать, а? В первый день работы у меня уже полно впечатлений на всю оставшуюся жизнь! Я сыт ими по горло! Может, хватит?
  Я постаралась стащить скарабея с пальца, но это оказалось невозможно. Я только поцарапалась зря! В шкатулке остался еще браслет.
  - Что ты думаешь насчет него? - спросила я у Искры. - Может, это и есть круг силы?
  - Браслет для девчонки вроде тебе - рука больно мелкая... А ты что скажешь?
  - Я ничего, абсолютно ничего не чувствую! - и я со вздохом положила его в свою сумку.
  Во что я вляпалась? Вернее, во что мы вляпались? Козлов отправит нас в хрустальные врата, если узнает! Что же делать?
  - Ты можешь здесь все сжечь? - предложила я.
  - А что? - спросил Искра настороженно, ожидая подвоха.
  - Во-первых, погребальный костер. Во-вторых, ты успокоишься, а заодно ликвидируешь все следы...
  - Серьезно? - Искра ажно засветился изнутри от счастья. - То есть я могу...
  - Можешь-можешь! Только не увлекайся, здание не спали... - вздохнула я.
  Натянув капюшон фирменного плаща нашего агентства, я вошла в ликвидацию. А потом смотрела и смотрела на бесконечные языки пламени, пока из моей памяти стирались сомнения и воспоминания... Оставляя только суть истины.
  
  Глава 4 Подтверждение договора
  Я не выспалась, а тут еще этот срочный вызов! Открывая дверь в одном халатике, я не знала, что это не демон-посыльный, а Искра! Когда он неуверенно заулыбался, я вспомнила, что халатик жутко короткий и открытый. Поэтому захлопнула дверь перед его носом и этой идиотской ухмылкой! А потом схватила одежду в охапку и бросилась в ванну.
  Через пять минут я при полном параде открыла двери и спросила злобно:
  - Какого черта приперся?!
  - А с утра ты просто не выносима, - счастливо улыбнулся Искра и, потирая нос, вошел в прихожую. - Специально тренируешься?
  - Считаю до трех, - заметила я.
  - Хватит, не бесись... - примиряющее поднял руки Искра. - Я же стажер, помнишь? - и сунул мне дела в руки. - Какой у тебя здесь бардак! Ты хоть когда-нибудь убираешься?
  - А ты поживи здесь и поубирайся каждый день на свое здоровье! - фыркнула я, вчитываясь в срочный заказ. - Кто-то застраховал "идеальную вечеринку"... Что еще плохого сегодня случиться?
  Я начала собирать походную сумку. Какие прибамбасы Му-Ши мне могут понадобятся? Так, коса...
  И тут я не поверила своим ушам:
  - Серьезно? Ты разрешаешь мне пожить у тебя? - восторженно спросил Искра. Все это время он переваривал эту новость.
  У меня отвалилась челюсть. Я вдарила сложенной косой ему по голове так, что он свалился на пол.
  - А-а! - прокомментировал он. - У-у!
  - Ну ты и нахал! Какого дьявола?
  - Мне временно жить негде. Меня выгнали из общежития... Э-э... За... Э-э...
  - Дай догадаюсь? - ухмыльнулась я злобно. - За пожары?
  - Несколько спонтанных самовозгораний... - отвел глаза Искра. - Там все равно собирались делать ремонт...
  - Так, а как они догадались, чьих это дело рук? - Искра пробубнил что-то под нос, и меня осенила очередная догадка.
  - Что? Довыпендривался, придурок? - захохотала я.
  - Я могу убираться, готовить, все что захочешь... В смысле готовить... Особенно, жарить...
  - Подловил на слове, - сказал Тару, появляясь у стены. Он хотел картинно облокотиться об нее, но... Стопка книг свалилась на пол вместе со шкафом, завалив его по макушку. Через минуту он выбрался из-под них, но я была уже слишком зла. Коса, которую я так и держала в руке, раскрылась, и ее голубое лезвие легло на его шею. Он замер и явно поубавил накал спеси и высокомерия. Выглядел он похуже, чем рядом с Хрустальными вратами. Побледнел и был уже не таким жизнерадостным...
  - Реальный мир жесток. Это настоящий ад на земле, не так ли? - спросила я. - Разорви тебя горгулья, я не звала тебя!
  - Я просто пришел вернуть... - протянул мне розочку-брошь Тару на ладони. Он был прелестно печален... Эти голубые глаза... Эти ямочки на щеках... Этот тоскливо-собачий взгляд... Ненавижу красавчиков. Хорошо, что я никогда не влюблюсь в демона! Демоны же любить не умеют! Это я вычитала в Книге судеб, когда охраняла Печати... Я никогда не влюблюсь в демона, а меня никогда не полюбит человек... Очевидно, что выбор парней у меня ограничен. Мое настроение стало отвратительным. А когда оно становилось таким, то и я становилась просто невыносимой. Я улыбнулась Тару. Он просто еще не знает, с кем имеет дело...
  - Я думаю, не отрезать ли тебе голову, - сообщила я. - Конечно, это будет не ликвидация, а так... Эксперимент... Через сколько ты вернешься к жизни... А потом я вырежу тебе сердце, а Искра его прожарит хорошенько... А потом я разрежу все узлы серебряных ниток и выну их из тебя. По одной. А еще...
  - Чем вы недовольны, госпожа? - брякнулся бы на колени Тару, но я хотела видеть его глаза, поэтому косы не отпустила. Тогда он спросил умоляюще. - Чем я расстроил вас?
  - У нее просто плохое настроение, - влез Искра. - Она не с той ноги сегодня встала...
  - Ой, играешь с огнем, Искра, - заявила я, не глядя на него. - Отвечай, Серебряный шип, кто твой хозяин!?
  - Я не могу сказать. На мне заклятье... - опустил голову еще ниже Тару.
  - Забери свою брошку и отправляйся обратно! Привет твоему хозяину и скажи, что меня не устраивает сделка, хорошо?
  - Вы не можете со мной так поступить! - ахнул Тару. - Договор заключен!
  - Никогда не говори мне, как я могу поступать и как не могу, - прорычала я. Искра и Тару отпрянули от меня. Но бежать в коридоре было особо не куда. Я сложила косу и заявила, улыбаясь: - Условия не выполнены. Проваливай!
  Кажется, из этого испорченного утра все же можно вытрясти или на худой конец выдавить немного удовольствия...
  - Но я сделал вам розу, - быстро сказал Тару.
  - Из-за нее меня преследуют несчастья, плохое настроение и мигрень, - ответила я.
  - Я должен служить вам...
  - Но в нужные моменты ты не появляешься... И работу телохранителя выполняешь из рук вон плохо!
  - Слышишь, а она права! - заявил Искра. - Вчера в том подземелье...
  - Но вы сами не позвали меня!
  - Жалкие оправдания, - я, отчаянно зевая, упала в кресло. - Чем ты занимался?
  - Искал хозяина... - прошептал Тару. В его голосе послышалось отчаянье.
  - А может, убил кого? Перекусил? Ты ведь питаешься мертвечиной?
  - Чего? - Искра вмиг достал свою палку-выручалку. - Я ему покажу мертвечину! Сам он мертвечина!
  - Еще серебром, - ответил Тару. - Но вы мне запретили убивать. А серебра я нашел не так уж много...
  - Апокалипсник - карманник, - рассмеялась я. Тару дернулся, но ничего не сказал. На его щеке задергался мускул. Так... Похоже, от человека в нем все же что-то осталось... - А на кладбище идти побрезговал? Или любишь свежатинку?
  Тару едва не решил броситься на меня. Но в этот миг зеркало помутнело, и в нем появилось огромное синее око. Оно мигнуло, и в следующий миг все зеркало было в синих глазках. И все они смотрели на меня. Что за неприятное ощущение...
  Тару упал на колено. Искра не шевелился, как застигнутый врасплох зверек. Он тоже чувствовал страх и опасность. А я спросила, ощущая себя так, как будто Кровавый Ворон приставил к моей спине длинное лезвие своего ножа:
  - Ты согласен?
  - Договор есть договор, - пронесся по коридору тихий шепот.
  И в этот миг у Тару загорелись глаза синим, и он схватил меня за руки, сжав запястья как каленым железом! Я закричала от боли и попыталась вырваться, но Тару не собирался меня отпускать... Искра ударил его своей палкой по голове, Тару немного отвлекся, и я, с трудом выдернув руки, освободилась. Да только теперь на моих запястьях были серебряные браслеты. По ним до сих пор пробегали синие огоньки. А еще отвратительней было то, что при их создании была использованная мощная разрушительная магия... Которой я не знала... И до которой моей деструкции было далеко. Я не могла их снять! Я чуть не заорала! Вот и связывайся после этого с демонами!
  Тару упал лицом вниз и отключился. Это сделал его хозяин. А он всего лишь его марионетка, пешка. Как и я.
  Мне нужно было разрядиться, и я выругалась. Освобожденная энергия разбросала все по квартире.
  В ответ я услышала легкий смех из-за стекла зеркала. Развлекается!
  - Ясно, почему у тебя дома такой бардак, - заметил Искра. - Ты бы разок так Сильвию отчитала!
  - Кресло, - велела я. Оно заботливо подхватило мое тело, а я облегченно откинулась на спинку. Вот тебе и утречко! То ли еще будет ой-ой-ой! - Искра, чего стоишь? В ногах правды нет!
  - Ты-ы... - протянул Искра задумчиво, показывая на кресло. - Управляешь вещами?
  - В мечтах. Это работа Му-Ши. Диван! - и диван ловко подсек ноги Искры, так что он завалился прямо за него.
  - Дальше что? - спросила я у зеркала.
  Синие глазки продолжали мне подмаргивать и продолжали на меня смотреть. ЖУТЬ!!!!
  - У нас сделка. Ты должна найти меня и освободить! - напомнил Синеглазка. - Эти браслеты помогут пока сдерживать твою деструкцию.
  - Кто ты? - спросила я устало. - Никогда про такое даже не слышала! Освободить? Откуда? Зацепку хоть какую дай!
  А в ответ - тишина. Глазки моргнули и исчезли. Как он меня достал!
  - Похоже, выбора у тебя нет, - заметил Искра, усмехаясь. Я бросила в него подушкой. - Кстати, о Му-Ши... Это кто?
  - Гремлин, - я вздохнула и пошла перекусить. Вот оно как бывает, когда начинаешь день не пожрамши...
  - Ты куда? - кинулся Искра за мной на кухню, бросив нервный взгляд на валявшегося на полу Тару. - Ты его так и оставишь?
  - Хочешь его попинать, не стесняйся! Он - моя собственность... против моей воли!
  Я открыла холодильник и стала заставлять стол всякой всячиной. Едва я села, Искра сглотнул слюну.
  - Ну в чем дело? - фыркнула я, наливая себе в стакан молоко.
  - Ты-ы... собираешься это все съесть? - спросил Искра изумленно. - Одна?
  - Мне еще целый день работать! И тебе тоже! Так что, нечего на нервы действовать! Садись, раздели со мной еду, - предложила я. - А не маячь каланчой!
  Искре дважды повторять было не нужно. Люблю людей, которые умеют так есть, как он. Молча.
  Прямо посередине завтрака в кухню, хлопая ушами, вбежал Му-Ши. Зеленые шортики, желтая футболочка и красный беретик делали его похожим на светофор. Я согрела ему полную чашку овсянки, полила ее вишневым вареньем и дала ложку. Искра замер с открытым ртом, забыв откусить бутерброд с колбасой и маслом.
  - У меня заказ на "идеальную вечеринку"...
  - Есть пожелания? - спросил Му-Ши, перед ним в воздухе расчерчивался очередной чертеж.
  - Кто... это? - промямлил Искра.
  Ах да! Я и забыла их познакомить...
  - Му-Ши, это Искра! Пока он мой напарник! Искра, это - Му-Ши - гениальный конструктор...
  - Он же меньше ребенка! - протянул Искра в шоке. - Да еще и синенький! Он инопланетянин? Или синий чебурешек!?
  Му-Ши, который обычно игнорировал все живое... кроме меня, конечно... тут вдруг оживился:
  - Вижу-вижу! Огненный зверь! - палка Искры сама собой подлетела к Му-Ши и легла в его маленькие ручки. - Какой мастер! Отличная работа! Идеальный баланс!
  - А ну - отдай! - вырвал у него палку Искра, сел на место и мрачно надулся. Мальчишки и их игрушки!
  - Но я еще не все рассмотрел! - заныл Му-Ши, протягивая ручки.- Дай-дай-дай!
  Теперь заведется на полдня! Нужно принимать срочные меры!
  - Что это? - поднесла я свои запястья к его огромным круглым черным глазам.
  - Классная вещь! Классическая! Но зачем такая сильная... Да еще в двойном размере?
  Меня волновало лишь одно.
  - Снять сможешь?
  - Нет! - воскликнул Му-Ши испуганно. - Нет, не проси меня! Никогда! Я не хочу ссориться с тем, кто это сделал!
  - Серьезно?! - я улыбнулась, принимаясь за примитивное запугивание. Докатилась...
  - Нет-нет-нет! Ты не так меня поняла! - испуганно замахал ушами и руками Му-Ши. - Это хорошая для тебя вещь!
  Та-ак, ничего от него не добиться... Моя усмешка увяла.
  - Забирай молоко и проваливай! - велела я злобно. - Никакого от тебя толку!
  - Новый чемоданчик для вечеринок готов!
  - Тогда мне четыре штуки...
  - Подождешь? - мигнул удивленно Му-Ши.
  - А куда мне спешить? - и я вернулась к завтраку. Даже еда была мне сейчас не в радость. Не доела второй тарелки огненных "куси-куси".
  Тару очнулся не скоро. Мы с Искрой уже уходили на работу. Я несла один чемоданчик, а Искра - три.
  - Госпожа... - начал Тару, вставая с пола, но я его остановила:
  - Никогда не зли меня. Никогда не ври мне. Никогда не старайся мне понравиться. Все это бесполезно для тебя. И это бесит меня. Особенно эти твои ямочки на щечках.
  - Чего? - враз хором спросили Искра и Тару. Они были так похожи в своем изумлении, что я немного расслабилась и улыбнулась. Может, все не так уж и плохо?
  Хотя, конечно, нет! Мне так не повезет!
  - Я пойду с вами, - твердо заявил Тару. - Я больше не совершу этой ошибки.
  - Тогда смени свой прикид, иначе нас примут за придурков из костюмированного шоу! - заявил Искра.
  Тару лишь щелкнул пальцами и - ап! - оделся в приличный строгий черный костюм с серебряными пуговицами и отделкой. Причем щелкать пальцами ему было необязательно. Это было простое пижонство! Обыкновенный мальчишеский выпендреж! А потом спросил смущенно:
  - Неужели ямочки? - я кивнула. - Серьезно? - никак он не мог поверить.
  - Пошли скорее, мы и так уже опаздываем! - бросил Искра раздраженно.
  До нужного места мы добрались без особых приключений... Если не считать толпы поклонниц, которые то и дело приставали к Тару и Искре. Принимали их то за киноактеров, то за певцов, то за гонщиков.
  Сначала я развлекалась. Потом разозлилась. А затем послала им воздушный поцелуй и отправилась на задание одна. Как всегда.
  Правда, меня не оставляло ощущение, что кто-то невидимый наблюдает за мной. И смеется. Где-то там.
  
  Глава 5 "Идеальная" вечеринка
  Сначала я решила, что ошиблась домом. Но бронзовая табличка на стене старинного особняка отмела все сомнения. Странно... Если дом богатый, то почему такую легкоту, как "идеальная вечеринка" спихнули мне? Да-а, есть над чем призадуматься...
  И я со вздохом и трепетом нажала на кнопку звонка у ворот. Тишина. Я решила было уже разозлиться и уйти, как на воротах ожило переговорное устройство:
  - Назовитесь! - строго заявил искаженный динамиком сухой, как хлопья для завтрака, голос.
  - Компания "Рок и Ко". Ликвидатора вызывали?
  - Чего?! - потрясенно переспросил голос.
  Вот и будь после этого с ними вежливой! Некоторые обожают тупить!
  - Кто-то заказывал "идеальную вечеринку"? Или я ухожу!
  После минутного молчания и странной возни в эфире мне, наконец, довольно радостно сообщили:
  - Вы опоздали!
  - А вы еще дольше ворота открывайте! - фыркнула я презрительно.
  Ворота приоткрылись ровно на столько, чтобы пролезла кошка, и голос поздновато-подловато сообщил, когда я уже шагала по лужайке:
  - Проходите...
  Правда, дубовые двери мне открыли почти сразу. Высокий мужик в костюме тройке встретил меня удивленным взглядом. Дворецкий, что ли? Я сунула ему свою визитку.
  - Неужели вы... ну сами понимаете?
  Я открыла чемоданчик, вынула оттуда плащ, накинула на себя и раскрыла косу.
  - Теперь верите?
  - Но вы девушка!
  Вот это-то меня и бесит. Костность подхода. Консерватизм в вопросах мировой дисгармонии... Деструкционная дискриминация! Черт, меня потянуло на философию... Ненавижу это!
  А когда мне что-нибудь не нравиться, я выкручиваюсь просто - просто злюсь.
  - Так, в чем проблема? - спросила я угрожающе.
  - Подымайтесь к девочкам... Они вам все объяснят! - и дворецкий указал на широкую лестницу.
  Под лестницей шел ход в главную залу. Я не удержалась и заглянула туда. Любопытство чертово! Но оно было как всегда вознаграждено. У нас в школе спортзал был и то меньше. А еще у них прямо в бальной зале стоял настоящий фонтан. Ничего себе! Что-то затуманило мне на миг взор, но я сморгнула, и все исчезло... Что это?
  - Я же сказал, лестница там, подыматься туда! - заявил дворецкий ядовито, разъясняя словно для маленькой. И даже рукой показал! Уже подымаясь по лестнице, я спросила, словно демон тащил меня за язык:
  - А как насчет привидений? Духов? Семейного проклятья? Не беспокоят?
  Он что-то невнятное промычал, но тут же убежал. Значит... Да ничего это не значит!
  Наверху было тихо, как в церкви. Но откуда-то доносились едва слышные рыдания. Что-то коснулось моей души. Что-то очень холодное... Неужели снова Синеглазка? Но зеркал поблизости не было видно...
  Я пошла на рыдания, и что же я увидела в ближайшей миленькой спаленке в пастельных тонах? Милую рыдающая девчушку... Ее легко можно было понять, ведь такое я пожелала бы лишь врагу...
  Прыщи, мешки под глазами, прыщи, красный нос и красные глаза, прыщи, жуткие волосы, прыщи, сыпь на коже, зуд и прыщи. И платье... Мерзость, а не платье...
  - Не смотрите на меня, - попросила девушка, закрывая лицо. Но я присела перед ней и убрала ее руки. - Кто вы?
  - Ликвидатор. И я здесь, чтобы ликвидировать твои неприятности, милая... А сейчас, не смущайся, считай, что я врач... Мне просто нужно оценить ущерб... - я провела рукой перед ней, закрыв глаза, чтобы лучше чувствовать. Вернее, чтобы не отвлекаться на нее. Холод. Слезы. Ревность. Обида. Злоба. Жесткость. Вина. Ненависть. Боль. Любовь. Всегда любовь! Всякая цепочка причины и следствия приводит к любви. Или к ее отсутствию... - Кто же тебя так ненавидит?
  - Не меня! Меня никто и не замечает! Это Карина решила проводить осенний бал у нас... Это у нее много завистниц, - девушка подняла на меня доверчивые глаза. Боже, какая красота была в ней! Она светилась, словно солнышко!
  - Кристина, я услышала голос...- в комнату вошла еще одна девушка. Постарше, покрасивее, более самоуверенная...Но с теми же симптомами девичьего несчастья. - Это кто такая?
  Перед ней я встала во весь рост и подала карточку. Она прочитала ее так внимательно, словно думала, что это чья-то злая шутка. Наконец, он разгладила хмурый лобик:
  - Да-а... Папа что-то говорил об этом! В прошлом году все сорвалось, и он пообещал, что в этом году все будет "идеально"! И вы что, правда, можете все исправить?!
  - Не исправить... Ликвидировать!- поправила я ее, доставая косу. - Здесь действует мощное злобное намерение причинить вам вред... Прошу довериться мне! Ложитесь на кровать и расслабьтесь! - Тут мне пришло в голову, что вид косы прямо над их хорошенькими головками может привести к истерике. - Да... И закройте глаза!
  - Но...- протянула Карина в сомнении.
  - Поверь ей! - попросила Кристина.
  Чтож, когда смотришь в мир, он вглядывается в тебя... Я решила прибегнуть к денежному доводу. Это меня никогда не подводило.
  - С меня спустят три шкуры, если компании придется заплатить страховку... Так что ложитесь! - велела я.
  Девушки легли на кровать. Непохожие, как день и ночь, и похожие, словно две половинки суток. Как интересно...
  - Ликвидация негатива! - велела я, разложив косу, и отпустила ее на волю. Та послушно зависла над девушками, только ее лезвие удлинилось и стало двигаться так быстро, словно над ними появилось тонкое синее прозрачное покрывало...
  - А я отслежу связи... - я взяла чашку и наполнила ее водой. Подхватила обрезанные нити проклятья и бросила их в воду. Из чаши ударили три луча... Три? Да что здесь происходит? Один луч оставался в доме. Я выскочила на лестницу и увидела, что он врезался в фонтан. Но вот два других...
  Я вернулась в комнату. Закончив, коса вернулась в мою руку. Я сложила ее и убрала за пояс.
  - Все, вставайте! - приказала я девушкам.
  Карина тут же бросилась к зеркалу и издала вопль отчаянья.
  - Ничего не изменилось! Ты надула нас! Я звоню папе!
  Кристина просто натянула водолазку до ушей и стала выглядеть заправским ниндзя.
  - Эй! Это моя работа! Не учи меня ее делать! - я открыла чемоданчик и вынула оттуда все фирменные средства Му-Ши. Черт! Где Искра с остальными чемоданчиками? Этого явно недостаточно! - Карина, возьми все это и прими ванну! Строго следуй инструкциям!
  - А что? Кристине не достанется? - бросила на сестру виноватый взгляд Карина.
  - Мой напарник скоро придет и принесет все необходимое... Когда начнется ваш бал?
  - Бал-маскарад! - почти весело улыбнулась Карина. - В три часа!
  - У нас уйма времени!
  - И мне это поможет?! - Карина сгребла все баночки и флаконы, прижимая их к груди.
  - Следуй инструкциям! Не сотри себе нос ненароком!
  Мне хотелось рассказать ей жуткую историю, чтобы она не переборщила с чем-нибудь. Но еще больше хотелось от нее избавиться. Общаться с Кристиной было намного приятнее!
  Едва Карина удалилась в свою комнату, как я повернулась к Кристине.
  - Это ваш родовой дом?
  - Конечно, нет! Просто когда у папы пошли дела в гору, мама сказала, что дом нужен побольше, ну он и...
  - Ясно... - Тупик. А если с другой стороны. - Я в семье нет предания о какой-нибудь несчастливой любви?
  - Да нет вроде... - покачала головой Кристина. - Правда, когда мы начинаем устраивать какой-нибудь праздник или событие какое отметить, то все тут же портиться... Как в прошлом году... Вы не представляете...
  - Черт побери! - вырвалось у меня. Кристина решила, что подвела меня и затрещала.
  - Я же говорю: у Карины полно завистниц! Она красивая, умная... Она активно участвует в школьной жизни! Она всем нравиться...
  - Кроме меня, - прошептала я себе под нос.
  - Она обаятельна! И у нее есть самый замечательный парень на свете! - голос Кристины дрогнул. Она выдала себя. - Он такой красивый! И настоящий гений! Ему дали специальную стипендию!
  - Ну и что? - фыркнула я. - Почему хотят сорвать праздник?
  - Да не это хотят сорвать! Просто за все отвечает Карина... Ее хотят выставить в смешном виде... Унизить ее! Растоптать ее!
  - Почему бы и нет? Это немного утихомирило бы ее спесь и высокомерие!
  - Она не такая! - вскочила Кристина. - Она очень хорошая, а вы ее совсем не знаете!
  - Ладно... - махнула я рукой. - Предрассудки! Привычки! Ты права! Мне просто нужна причина, чтобы найти виновника и остановить его! Не думаю, что здесь простое пожелание зла. Это мощное проклятье!
  - Проклятье? - испуганно прижала пальцы ко рту Кристина.
  - Да. Ты не припоминаешь ничего такого, что могло бы спровоцировать жгучую ненависть? Какое-нибудь особенное событие должно произойти сегодня? Важное и которое больше не повториться?
  - Но это глупо...- отвернулась Кристина и даже хихикнула.
  С демонами вести дела всегда легче. Можно врезать им или спросить напрямик. С людьми всегда сложности... Ну на то они и люди, чтобы создавать сложности.
  - Дело в том, что Карина на спор решила поцеловать своего парня. Под маской. Чтобы проверить... Узнает он ее или нет?! Ну как в "Летучей мыши"...
  Точно глупости. Хотя... Никогда не знаешь, что именно глупость, а что - благо.
  - И об этом знают все?! - констатировала я. - Может, кто-нибудь особенно относится к избраннику твоей сестры?
  - Ну... - Кристина вдруг призадумалась. - У Миши была раньше девушка... Это Наталья, она подруга Карины. Он ей не был нужен. Натали и думать о нем забыла! Они даже не ссорились из-за него!
  - А ты? - наклонила я голову на бок.
  - Что я? - испуганно подскочила Кристина.
  - Ты знаешь что! Ты тоже не ссорилась из-за него со своей сестрой?
  - О чем ты? - отвернулась Кристина, но я видела ее испуганно лицо в зеркале. Ее глаза потухли.
  - Видишь ли, одна из причин ненависти находится в этом доме...
  - Это не я! - вспыхнула Кристина. - Нет, не за что! Я люблю сестру и желаю ей счастья!
  - А как Миша относиться к тебе?
  - Ну... - тяжело вздохнула Кристина.
  - Другими словами, ты и понятия не имеешь, что у него на душе? Почему бы тебе не спросить его об этом?
  - Да ты что?!
  - Ты хочешь всю жизнь задавать себе этот вопрос? Насколько он тебе нравиться?
  - Он нравиться моей сестре!
  - Да? Ты всегда в тени своей ослепительной сестры. Тебя воспринимают лишь как ее сестру. Не как личность. И ты никогда не выходила из себя? Не разговаривала с ней по душам? А что родители?
  - Отстань от меня! - расплакалась Кристина. - Какое тебе дело?!
  - Я бы не приставала к тебе с расспросами, если бы не думала, что это напрямую связано с... маскарадом!
  - Причем здесь я? Это дело Карины! Это ее бал, ее поцелуй и ее парень!
  Я встала и пошла к двери, но, взявшись за ручку, обернулась и сказала:
  - Ясное дело, что хотят помешать поцелую... Но если все так просто и дело лишь в завистницах Карины, то почему проклятье коснулось и тебя?
  Я вышла в коридор и отправилась в прихожую в полном раздражении. Сопливый любовный роман получается! По мне пускай лучше открыто нападут! И тут мы посмотрим кто - кого. Правда, у судьбы весьма запутанные пути! Нужно много пройти, прежде чем найдешь истину. Истинного виновника. Или виновную истину.
  В прихожей меня уже ждали. К моей радости, Искра нашел дом. К моему несчастью, Тару не потерялся.
  - Искра, у меня к тебе спецзадание. Бери чемоданчик, и отправляйся к малявкам на втором этаже. Их зовут Карина и Кристина. Она наши...
  - Да знаю я! Я читал досье! - заметил он нетерпеливо. Наверное, ждет, что я пошлю его против какого-нибудь монстра! Попробовал бы с детьми сидеть... Ни одному монстру не устоять против этих маленьких чудовищ!
  - Отдашь Кристине все для исправления ее имиджа и здоровья. Посмеешься над ней, получишь по шее. Это жутко не профессионально. И еще одно. Теперь ты их телохранитель.
  - Фу! - выдохнул Искра обиженно.
  - Фу? - разозлилась я. - Почему всегда все приходится делать самой?! Тут такое запутанное дело, что мозги сломать можно! Ты мне напарник или я тебе няня?
  - Ладно, - неохотно насупился Искра. - Надеюсь, это только на один день?
  - Именно. Неужели ты думаешь, что я собираюсь это все затягивать? У меня и других дел полно!
  Искра стал подниматься по лестнице, потом вдруг спросил:
  - А Кристина и Карина - они как - симпатичные?
  - Когда проклятье кончиться, увидишь... Пусть спокойно готовятся к балу, а я займусь всем остальным. А почему ты спросил?
  - Надеюсь, они не собираются в меня влюбляться и все такое?
  - Чего? - я повернулась к нему, но Искра просто пошутил и бросился бежать вверх по лестнице, хихикая.
  Надо не забыть пнуть его следующий раз!
  Я прошла в зал и остановилась прямо у фонтана.
  - Мне что делать? - подошел ко мне Тару. Сейчас рисоваться было не перед кем, и я воспринимала его просто ядерной бомбой во дворе детской площадки. Правда, без детонатора ему не взорваться...
  - Провались ты к черту! - я поставила ногу на бортик и стала думать.
  Каким-то трем силам помешал глупый поцелуй?! Нужно решить это и быстро. Иначе всей вечеринке конец. Это я точно знала. Может случиться что угодно, но вечеринка будет испорчена. "Рок и Ко" заплатит страховку, а меня просто уволят. К тому же мне мешала профессиональная гордость. Неужели я не могу справиться с жалкой вечеринкой? Это я-то, которая отправила на ту сторону самого Короля Голубой Розы?!
  Думай, Сайф, думай, дубина! Есть вещи пострашнее смерти. Например, если меня уволят.
  Холод. Слезы. Ревность. Обида. Злоба. Жесткость. Вина. Ненависть. Боль. Любовь. Всегда любовь!
  Холод... Призраки? Слезы... Фонтан? Ревность. Обида. Вина. Рождается боль. Отсюда злоба, жестокость и ненависть. Потому что любовь.
  Я вынула из сумки хрустальный шар и, опустив его на пол, завертела против часовой стрелки. Поехали!
  Шарик весело крутился на полу, ослепительно блестя. Внутри в белой дымке вдруг закружили пары. Через миг пары вырвались наружу! Теперь можно было рассмотреть их получше. Чего это они так странно разряжены? Во всякую чертовщину... Лебеди-гуси, королевы-арлекины, черти и ангелы... Фу! Так это бал-маскарад!
  Так, связь явно есть! И возле фонтана ошивается какой-то парень. Герой-любовник стало быть объявился. Так... А где героиня и ее антигерой? Вокруг ложь. Всюду эти маски! Короли, боги, уроды, красавицы, животные и нимфы... Ненавижу их! Люди умеют прикрывать масками свою сущность...
  Ах вот она! С лестницы спустилась золотистая фигура... Он ее встречает. Вот они танцуют среди остальных пар... Вот он наклоняется к ней... Появляется фигура в красном. Пиковая дама? Пощечина одному, пощечина другой. Бурные объяснения!
  - Что ты хочешь увидеть? - отвлек меня Тару. Как всегда вовремя! - Это прошлое?
  - Отстань! - я обернулась и зашипела, когда увидела, что история ускакала вперед без меня! На полу лежала золотая принцесса, истекая кровью. Блин, жертва! У фонтана лежал парень без маски. Красавчик был мертв. Яд? Второй! Третья фигура лежала рядом... Похоже упала с лестницы...
  Дьявол! Вот почему были предупреждения! Здесь нельзя проводить никаких балов-маскарадов! Вот почему у них все срывалось! Вот почему они застраховались у нас! Эту вечеринку вообще нельзя проводить! Но теперь ее нельзя и отменить! Почему документы попали ко мне так поздно?! Ведь страховка была оформлена почти год назад! Можно было все спокойно расследовать, времени было бы полно... Найти все три силы... Теперь же... мне нужно провернуть все это в ближайшие двенадцать часов! И на кону отнюдь не моя карьера, а три жизни!
  - Что случилось? - спросил Тару. - Я просто забеспокоился... У тебя было такое лицо!
  - Какое? - повернулась я к нему. Он отшатнулся и выставил вперед ладони, обороняясь:
  - Чтобы там не случилось, я не причем, меня уже лет триста не было на Земле!
  Ненавижу ответственность. Я подобрала шар и сунула в сумку. И все же... Три смерти. Кому они могут быть выгодны? Простая ревность? Проклятые маски!
  - Ты всегда так злишься? - спросил Тару, отойдя на безопасное расстояние.
  - Ты демон. Ты - все всегда портишь! Разрушаешь! - напомнила я. - И сейчас отвлек от расследования! Поэтому я злюсь! Из-за тебя! А это? - показала я ему браслеты.
  - Позволь заметить, что вы ликвидаторы тоже пользуетесь разрушением...
  - Да? Я вот думаю, что твой хозяин может и не расстроиться, если тебя ликвидировать!
  В прихожую вбежал дворецкий. У него был расстегнут пиджак, и кончики усов стояли дыбом. Случилось что?
  - Там повар повеситься хочет. Все продукты пропали!
  - Пропали? Как можно стащить такую кучу еды?
  - То есть их не украли... - поправился дворецкий. - Они того хуже! Испортились!
  - Тебе везет, - хмыкнула я Тару, и отправилась за дворецким на кухню. Она была заставлена продуктами, которые были явно подпорчены. Торты окривели, пунши скисли, от салатов шел запашок, прочая еда - мясо, рыба и икра разлагались на глазах. Шеф-повар и его помощники заламывали руки и рыдали в голос. Мамочки мои, сколько еды пропадает! В прямом смысле!
  - Не могу больше жить! Я опозорен навсегда! Я отравлюсь! Прямо сейчас! - орал повар, стараясь отхватить от главного огромного торта кусок покрасивее и сожрать. Его помощники оттаскивали его с боем, устраивая кучу-малу. Дурдом! Я некоторое время молча смотрела на эту возню у своих ног. Весело. Затем вылила на них ближайшую кастрюлю пунша.
  - Встать! - велела я громко, но спокойно.
  - Кто это орет на моей кухне? - вскочил шеф-повар, повалив остальных на пол.
  - Построиться! - гаркнула я во всю мощь своих легких. Помощники построились. У них воля к жизни сильнее. А шеф-повару все не почем. Ничего не боится! Поэтому он и шеф. Он замахнулся на меня сковородой.
  - Взрослые люди... Не стыдно?! Вы еще тарелками покидайтесь! Или тортами, как в кино!
  - Кто ты такая, маленькая пигалица, чтобы распоряжаться на моей кухне?! - заорал повар.
  В тот же миг огромный шкаф с посудой задрожал и рухнул на пол с незабываемым звуком! Звон длился и длился!
  - Я здесь не причем, - заявила я с нескрываемым облегчением. Как же мне приятно для разнообразия говорить чистую правду именно в этом вопросе. Во всех остальных, я никогда не вру. Ну, ладно! Почти никогда. - И вообще, орать поменьше надо! Вы мне мешаете! - я выбрала парня с психикой покрепче и попросила его. - Найдете Тару, пришлите его ко мне вместе с чемоданчиком.
  Я вынула косу, разложила ее и приготовилась к ликвидации этого бардака.
  - Ты пришла за мною, смерть?! - воскликнул повар, бросаясь ко мне. - О, принеси мне облегченье!
  Хрен тебе. Я шагнула в сторону, и он вбежал с размаху в главный торт.
  - Хватит патетики! Мне нужно работать. Ребятки, оттащите этого психопата в зал. И двери закройте!
  Едва мое приказание было выполнено, я решительно шагнула в ликвидацию. Правда, я не любила работать со временем. Это опасно, но что мне оставалось делать? Никто мне денег на посторонние расходы вроде целой горы продуктов не даст! Да и что можно сделать за час?
  Легко пасту обратно в тюбик впихнуть! А время поворачивать - это серьезно! И опасно!
  В ликвидации все видно по-другому. Более реально. И сейчас я могла видеть, что происходило на самом деле. Проклятье ползло чернотой с пурпурными искорками по всей кухне. Там, где оно касалось чего-либо, начиналось разрушение. Лихо сделано! Красиво работает! И как продумано! Я лучше не могла бы сделать! Зато я могу исправить, а тот, кто это замесил, нет!
  Значит, остается сделать лишь одно - ликвидация самой проблемы до того, как она станет проблемой! Поставив косу лезвием вниз на пол, я вставила само острие в механизм времени кухни, так сказать. К счастью, лезвие было материальным лишь в трехмерном мире на физическом уровне. А сейчас мы с ней действовали на уровне поля.
  Я уперлась в пол, повиснув на рукояти, и стала сдвигать острие вверх, разрывая, разрушая ткань проклятья гнили. Но труднее было справиться с временем. Это было слишком тяжело! А я маленькая и легкая... и жутко ленивая и не люблю делать это сама! Нет, физический труд не для меня. Но сейчас за меня никто не мог этого сделать. Мне нужна была всего лишь пара минут до начала действия проклятья! Ну же, Сайф, слабачка, давай, напрягись!
  Через мгновение коса не выдержала напряжения, и сила рычага отбросила меня вместе с ней о реальность.
  Уф! Фу-у! Бе-е... Я превратилась в лепешку?! В голове зазвенело, как в колоколе.
  Нет, так дело не пойдет! Если время нельзя повернуть обратно, то я могу вернуться вместо него!
  Коса вернулась мне в руку. И тут передо мной появилась белая фигура. Под капюшоном не было видно лица. Руки спрятаны в рукавах. Хранитель времени.
  - Какого черта? - спросила я, вставая.
  - Нельзя вмешиваться во время! - был дан ответ. При этом хранитель даже не дышал.
  - Я делала это кучу раз! И ты появился лишь однажды... Хотя... - я с трудом сглотнула. - Тогда я была не права!
  - А ты думаешь, что ты права всегда?
  - В чем дело? - подбоченилась я. - Что не так? Пилигримы так и шастают по времени туда и обратно! А мне надо лишь уничтожить проклятье гнили, пока оно не добралось до угощения!
  - Да? - равнодушный голос вдруг заметно удивился. - И все?
  Я сузила глаза. Что-то не так. Неприятное ощущение скользнуло по моему позвоночнику. Словно кто-то позвал меня по имени... Как будто кто-то прошел по моей будущей могилке...
  - Ну конечно! - понял хранитель времени. - Ты просто еще не знаешь!
  - Что происходит? - я понимала, что спрашивать бесполезно. Вопрос выскочил у меня случайно. Но хранитель ответил:
  - Ты знаешь, что истинные ликвидаторы существуют не для того, чтобы заниматься всякими пустяками.
  - Они существуют для разрушения, - тут же ответила я. Опять философия? Тоска.
  - Вовсе нет. Это разрушение существует через них. Есть порядок, а есть хаос...
  - Но хаос - это высшая степень порядка, - ответила я хмуро. Куда он клонит?
  - Именно. Полотно судьбы ткется медленно и очень сложно... Узоры жизни не видны простому смертному. Но истинный ликвидатор видит их. Он может совершить все, чтобы полотно не испортилось, не порвалось, не кончилось...
  - Зачем ты говоришь это мне?
  - Почему ты стала ликвидатором, Сайф?
  Ну вот опять философия. Но может, если я отвечу, он о чем-нибудь проболтается?
  - Я не хотела им быть. Из-за работы у меня нет личной жизни. Думаешь, возиться с мертвецами, призраками, всякой шпаной и нечистью, предел моих мечтаний?! Я просто ничего другого не знаю и не умею.
  - Чтобы быть ликвидатором, нужно покорить хаос в своем сердце.
  - Неправильно, - фыркнула я и улыбнулась. Хранители все же консервативны. - Нужно понять хаос и полюбить его! Так что происходит? Что случилось, если ты прискакал предотвращать мою очередную жуткую глупость?
  Некоторое время хранитель молчал.
  - Все ответы в твоем сердце, Сайф!
  И пропал! Ну как всегда! Хотела бы я быть истинным ликвидатором и знать все, что происходит на этом и других светах! Мечты, мечты! Истинный ликвидатор скинул на меня косу и всю работу, а сам небось на отдыхе где-нибудь на Канарах, лежит на солнышке и пьет коктейль!
  Ну а мне нужно работать!
  В ликвидации существует лишь время ликвидатора. В безвременье - время отсчета. То есть точка.
  Я вошла в нее и оказалась на кухне парой часов ранее. Черная зараза с пурпурными искорками ползла медленно по потолку и под дверями. Повар с помощниками суетились и бегали, готовя восхитительное угощение. Они не видели меня. Из-за времени. Из-за ликвидации...
  - Универсальная ликвидация проклятья! - велела я и вонзила косу прямо в черноту. Эта штука сопротивлялась как бешеная! Ах мастер! Он сделал проклятье живым! Браво! Я поступила бы также! Поиграв с ней в перетягивание, я выиграла, и рассекла тьму. Внутри была печать, похожая почему-то на игральную карту. Коса на миг споткнулась на ней. Я успела рассмотреть знак, как карта тут же кракнула и распалась в прах. Другими словами, я рассекла информационное поле проклятья, ликвидируя его окончательно. Но его ошметки, к сожалению, разлетелись по всей кухне. Но если раньше ущерб был 95%, то теперь стал примерно 25%! Ну разве я не молодец? И я вернулась обратно.
  В кухне ничего не изменилось. Кроме продуктов, которые явно выглядели свежее. Я подняла ближайшую котлету с тарелки и откусила. А он не плохой повар. Есть можно! И все же меня тревожил приход хранителя.
  Дверь открылась, и в кухню вошел Тару. Для него и остальных прошла всего пара минут:
  - Чего ты здесь запираешься?
  - Ничего особенного не произошло? - я не хотела верить плохому предчувствию, что посетило меня в ликвидации.
  - Искра вытирает слезы какой-то девице... Эти идиоты сказали, что ты велела принести чемоданчик?
  - Открывай, - я засунула остатки котлеты в рот и вынула синтезатор Му-Ши из чемоданчика. Поставив его на стол, я его собрала и подключила. Тару молча следил за моими действиями.
  В дверях столпились повара. Они в изумлении смотрели на продукты.
  - Слушайте, а здесь еще многое можно спасти! - и они устремились на рабочие места. Я поймала самого толкового и объяснила ему, как пользоваться синтезатором. Принцип действия был очень прост...
  - Пихаешь сюда не очень испорченные продукты, а здесь получаешь то, что захочешь... А тут отходы. Лучше не принюхивайся... Может насмерть зашибить!
  И тут ожил телефон. Проклятье! Я мигом поняла, в чем дело. Ликвидация не была разрешена во времени!
  - Тут спрашивают какого Сайф... - оглянулся один из поваров растерянно.
  Сделать бы вид, что меня не существует... Но я покорно подошла и взяла трубку.
  - Это я. Слушаю! - сердце колотилось, как сумасшедшее. Услышав голос, я тут же подпрыгнула от неожиданности.
  - Сайф, ты не получила разрешения на ликвидацию во времени! - Это был сам Андрей Николаевич!
  - Очень сложный случай, - выдохнула я сквозь сжатые зубы.
  - Что-то не припомню у тебя ничего сложного... Чем ты занимаешься?! Где ты?!
  - "Идеальная" вечеринка, - фыркнула я и назвала адрес, чтобы отстал. Он отстал.
  - Надеюсь, ты больше ничего не натворишь?! Каковы шансы на успешное завершение дела?
  - Без меня - "минус" 1000, со мной - "минус" 100. Три проклятья. Обнаружила лишь два.
  - А оптимистичней нельзя? Что может случиться минимум плохого?
  - Три трупа, - ответила я, старательно улыбаясь. Тару затошнило от этой улыбки, и он поспешно отвернулся. Но я должна была добить Козлова. - Причем скорее всего это будут наши застрахованные.
  - Может быть, вызвать Дрэка, пока не поздно? - забеспокоился Андрей Николаевич.
  - Когда я введу его в курс дела, пора будет ехать в морг!
  - Хорошо, - Козлов помолчал немножко, но мне было все равно. Времени-то у меня как раз и не было! - Инквизиторам я позвоню... Этот случай твой, как и гонорар! Но помни, вся ответственность тоже на тебе! - и он отключился.
  Ответственность, как же я ее ненавижу! Вечно хотят на тебя взвалить весь свет! Тоже мне Атланта нашли!
  В кухню вбежал дворецкий и удивленно замер, разглядывая бурную деятельность поваров. Тут он, к несчастью, заметил меня и тут же выпалил, стараясь поскорее поделиться своим несчастьем:
  - Украшения! Они падают и отваливаются! Все шарики прохудились и сдулись, мишура поотлетала! Целую неделю готовили, украшали, а она уже отваливается! Да еще привезли аппаратуру для музыки... В таких больших ящиках... Ее выгрузили, как дрова, и она...
  - Стоп! Давай все по очереди! Выдавай все понемножку, хорошо? - я обняла его за плечи, как старого знакомого, немного успокаивая. Какой молодец мой противник! Настоящий профи! Приятно с таким работать! Обо всем подумал! Прямо-таки обо всех мелочах!
  Я злобно улыбнулась, запихивая предчувствие подальше. Мне нужно работать, а не отвлекаться.
  Ну еще посмотрим кто - кого!
  - Но уже начали приходить гости! Что я им скажу?! - в отчаянии крутил усы дворецкий.
  - Только шаг за шагом мы осилим дорогу! - на меня напало бесшабашное настроение. Нужно просто пережить это! - Тару, двигайся! У нас куча дел! Поможешь надувать шарики!
  
  Глава 6 Выбор платья
  Неприятности сыпались, как из рога изобилия. Я была и полководцем, и солдатом, и несчастным мирным населением. Бегала по дому, скользила по паркету, махала руками, ругалась, орала... Наконец, мне это надоело.
  Но тут оказалось, что все не только нормально, но и проклятый бал вот-вот начнется... Гости все пребывали, а мой невидимый оппонент вдруг резко перестал тыкать мне палки в колеса. Его пакости как ножом отрезало! Но меня это больше испугало, чем обрадовало. Теперь делать было нечего, и мои нервы начали натягиваться все сильнее.
  Я вышла в главный зал, где группа уже наигрывала на инструментах домашнего духового мини-оркестра Му-Ши. Не смотря на жуткие пытки с их стороны, я им так и не сказала, из чего инструменты были сделаны, потому что не собиралась устраивать запланированных несчастных случаев. Выглядели инструменты, словно серые мокрые тряпки, засохшие как попало, зато играли превосходно, просто замечательно! Но современная музыка отнюдь не способствовала расслаблению. Как и присутствие Тару. Меня спас Искра. Он свесился с перил и позвал меня:
  - Сайф! Все готово! Иди сама посмотри!
  Я поднялась в комнату Кристины и ахнула. Правда, посмотреть было на что. Девушки сияли! Они были одеты элегантно, со вкусом и в замечательные наряды от де ля Му-Ши. Пришлось достать их из чемоданчиков, когда оказалось, что все приличные платья испорчены безвозвратно. Что-то залило водой, что-то сожгли, что-то испачкали вином, а что-то откровенно съела моль.
  Но не одежка делает человека! А молодость и красота в волшебных бальных нарядах превращала их в сказочных принцесс. Они и впрямь были красотки! В следующей жизни хочу быть ими!
  Кстати, я даже и не представляла, что в стандартный набор входят такие платья. О боже... Платья...
  Ноги мои не выдержали, и я шлепнулась на кровать. Но тут же вскочила. Я не нервная барышня!
  - Вам плохо? - спросила испуганно Кристина. - Но все же просто превосходно!
  - Просто... это было неожиданно! А я немного приустала... - сумела я улыбнуться.
  И тут до меня дошло. Меня нервировало не сама ликвидация, а то, что кто-то меня позвал, а я не знала, кто это. И еще это жуткое ощущение какого-то непоправимого несчастья... Поняв, что меня тревожила не ситуация, а ощущение, я успокоилась. Ликвидатор я или нет? В конце концов, это не первая и, надеюсь, не последняя моя ликвидация... Я продолжила совсем другим тоном:
  - Вы такие красавицы! А где ваши родители?
  - Папа на переговорах, а мама на приеме... Они будут здесь вечером. Я расскажу, что вы просто спасли нас!
  - И вы спасли наш праздник! Я правда не очень верила, что получиться, но все вышло просто замечательно! - подхватила Карина и улыбнулась мне. - Я уже слышала от Вадим Юрьевича, как вы потрудились сегодня! Если все это и происходит, то только благодаря вам! Мы вам так благодарны!
  - Он такие чудеса рассказывает! - поддакнула Кристина. - Поверить невозможно!
  - Мы идем встречать гостей... - заявила Карина. - Идемте с нами!
  - У меня есть еще дела, но я непременно присоединюсь к вам... Если что зовите меня или Искру...
  - Обязательно! - кокетливо посмотрела на Искру Карина и перевела взгляд на Тару. - А это ваш телохранитель?
  А детке палец в рот не клади!
  - Тару, - предложила я вдохновенно. - Почему бы тебе не побыть сегодня вечером кавалером Карины?
  Он злобно посмотрел на меня и взглядом высказал все, что об этом думал. Так тебе и надо, апокалипсисник!
  - А я пойду с Кристиной, - заметил Искра с улыбкой. Они уже с ней подружились. Его тоже переодели в яркий черный с красным костюм петуха. Отовсюду торчали перья. Ему очень шло.
  - Надеюсь, вы тоже оденете какой-нибудь прекрасный наряд из этих чемоданчиков, - заявила Карина. И что еще хуже, она не шутила. - Вы же не пойдете на бал в таком виде?
  - Вообще-то это моя рабочая одежда! - сузила я глаза. Чем плох мой наряд?
  - Вот именно. Рабочая! Она очень... черная... и... черная, то есть стильная! Ты в нем выглядишь, как...
  - Пиратка! - подсказала Кристина. - И сапожки тоже симпатичные!
  Раньше у меня были кроссовки, я их очень любила, но однажды они утонули в... Во-общем, Му-Ши сделал мне антиутопляемые и противоукусные сапоги. А еще ими классно пинаться.
  - Но вы - все-таки девушка... А на балу девушки должны быть в платьях!
  Ага. Интересно, как я буду спасать этих куколок, путаясь в юбках? Смешно слушать!
  - Для меня придется сделать исключение, - ответила я непримиримо. - Я на работе, а не на балу!
  - Вы все же... подумайте! - предложила Карина. - Там еще осталось два платья... Понимаете, наши родители несколько... консервативны. Мало ли что они могут подумать...
  Ерунда... Или шантаж? Черт его знает. Говорила она вполне серьезно. А что если невидимый враг знает, как я одеваюсь? Похоже ему много чего известно. Тогда мне незаметно его не выследить... Может, правда немного притвориться?
  Я в тоске посмотрела на платья, лежащие на кровати. Так, сиреневое или оранжевое? Баклажан или тыква? Букет сирени или апельсин? Все зависит от восприятия.
  Они натянули маски, даже Тару, и отправились веселиться вниз. Но Искра задержался, лихо сдвинув маску на лоб.
  - Сайф, все в порядке?
  - О. Все просто замечательно, - заявила я, мрачно сверля взглядом проклятые платья. Испортили все настроение!
  - Ты так побледнела, когда девчонок увидела... - пояснил он. - Сомневаюсь, что это от счастья лицезреть их без прыщей и в красивых шмотках! Это ты-то, которая и глазом не моргнула, когда тебе в горло вцепился тот труп?
  - Ладно, - я уселась на кровать. Делать нечего. Ведь хочу я того или нет, он мой напарник. - Я вызвала видение прошлого. В этом доме уже был бал-маскарад. Объяснению двух влюбленных помешала ревность. Результат - три смерти.
  - Ну и что из того? - не понял Искра.
  - Я не закончила. Кристина выбрала золотое платье. Я-то думала это будет Карина...
  - Причем здесь платье?
  - Притом что в видении одна из жертв была в золотом! А второй, держу пари, окажется избранник Карины!
  Искра присвистнул.
  - Ничего себе, домашние девочки! Отбивают друг у друга парня! Это что значит?... Их убьет Карина и покончит жизнь самоубийством?
  - Нет, ну ты дурак или претворяешься!? - покрутила я пальцем у виска. - Ну какая девушка позволит себя так изуродовать? Нет, я думаю, это Натали - подружка Карины. Она наняла кого-то из корпорации "Ликвидация"! Именно он и делал нам гадости! Кстати делал он их очень классно!
  - Надо же какие страсти! Но они же всего лишь девчонки! Ну ладно, пакости! Но сомневаюсь, что они способны на убийство! - серьезно заметил Искра. Здравая мысль.
  - Вот тут ты прав, - ухмыльнулась я. - В этом деле замешаны три силы. Первая - это убийство, совершенное в этом доме. Привидений я не видела, но их присутствие очевидно...
  - Ты не поверишь, но я что-то видел... Кажется, рядом с Кристиной, когда она выбирала платье...
  - Верю. Ничего не поделаешь. Призраки вопят о своем несчастье! Они хотят, чтобы их вырвали из того ужасного круга событий, который и привел их к гибели. Поэтому они заставляют повторяться события вновь и вновь. Их эмоции перед смертью не могут исчезнуть без следа. Жаль, что они не пришли ко мне сами. Наверное, не могут.
  - Хорошо, а что за вторая сила?
  - Натали и ее подручный! Она застраховала провал этой вечеринки! А вот третья... Я понятия не имею!
  - Полагаю, нужно охранять девчонок и тогда ничего не произойдет? - улыбнулся Искра. - Не переживай! Я буду рядом! Можешь на меня рассчитывать! Мы не можем проиграть. Я никогда таких денег не заработаю.
  - Это точно, - мрачно улыбнулась я. Но на душе стало легче.
  - В крайнем случае, я все спалю, а всем скажем, что произошел несчастный случай!
  Я фыркнула и посмотрела на него исподлобья:
  - Я могу ликвидировать этот дом вместе с вечеринкой и гостями. Никто не узнает, что здесь произошло. Никогда.
  - Что тебя еще тревожит? - проницательно спросил Искра. Ух, умник!
  - Предчувствие. Плохое. Не думаю, что оно из-за ситуации, - быстро сказал я. - Оно появилась, когда я была в ликвидации. Поэтому оно касается лишь меня. Мне не терпится покончить со всем этим маскарадом, и узнать, кто это ходит по моей могилке! Ну вот теперь мне и правда стало лучше!
  - Тогда извини, я бегу охранять девчонок!
  Искра умчался, как на пожар, а я повернулась к зеркалу, в котором могла видеть себя с ног до головы. Чего это им не нравиться!? Хотя если их папаша и застраховал все это сумасшествие, то я должна выглядеть... неповторимо? Прилично? Строго? Изысканно? Классно? Потрясающе?
  Нет! Я должна просто не выглядеть собой... Потому что мой противник - и один, и другой знают меня, я уверенна.
  Я отвернула ворот куртки. Преобразователь выглядел уродливой безвкусной брошью, но был бесценным инструментом. Он мог сделать меня кем угодно. Заставить думать по-другому, иметь необходимые знания и способности, а главное, забыть про эту чертову работу! Личной жизни у меня не существовало, а работа являлась моей жизнью. Только прикалывая его, я могла повеселиться!
  Миллионы личиков на тыльной поверхности Преобразователя вспыхнули, как бриллианты!
  Я щелкнула по нему и повернула. Преобразователь вспыхнул звездочкой. Можно начинать!
  Одежка засветилась и исчезла. Это было нечто вроде безвременья ликвидации. Только это была безодежная одежка! Пока Преобразователь светиться, нужно выбирать образ. Когда выбор будет сделан, то все - и физическое, и духовное, и душевное - будет переноситься в материальный мир. Но поскольку я была ликвидатором, то переделать себя не могла. Зато могла сменить имидж!
  - Итак, кем я буду сегодня? Может, выбрать черный?
  Меня одело шикарное черное платье, но так мои враги сразу вычислят меня!
  - Так бал, бал-маскарад! Кем прикинуться? Двойной обман! Ух!
  Ведьма? Длинные рукава до пола и дранный низ. В этом наряде я выглядела форменной ведьмой! Наверно подумала о чем-то не том. Тут нужно быть конкретней. Танцовщица? Ничуть не легче! То ли одета, то ли раздета! Одежды кот наплакал, а я не люблю мерзнуть... Вампирка? Опять черный... Ну и клычочки! И глаза красные! Блюю-ю-е! А чего обязательно быть отрицательным персонажем? Может, выбрать принцессу, фею или красную шапочку на худой конец? Принцесса оказалась царевной Несмеяной, а фея - злой крестной с прялкой в руке. Красная шапочка в моем исполнении выглядела страшнее не только волка, но и всех дровосеков вместе взятых! Просто краповый берет, а не шапочка! Может, какие-нибудь пушистые животные? Черная кошка? Миленько... Но нелепо! И почему опять черная? Нет, так я больше похожа на пантеру, чем на домашнего зверька!
  Да что же это такое! Деструкция и разрушение так и прет из меня!
  Нет, все, хватит! Я собиралась плюнуть на все это и растереть. Ерунда все это! По-крайней мере, эта штука заставила меня улыбнуться...
  Я потянулась к Преобразователю, но тут зеркало мигнуло, и синие глазки уставились на меня!
  - Извращенец! - взвизгнула я, прикрываясь. - Не подглядывай!
  Преобразователь вспыхнул, и я оказалась в синем платье. Он повернулся сам по себе обратно и застыл окончательно, как брошь глазок с синим камушком-зрачком.
  Я критически осмотрела себя, но придраться было не к чему. Разве что к цвету. Цвет был явно не мой. Это был отчаянный синий цвет, который нагло отметал все прочие цвета за отсутствие тяги к жизни. Кобальт, индиго, ультрамарин... Шелковая ткань стекала по мне, как вода, даря неповторимые ощущения. Я крутанулась, и платье красиво взлетело вслед за моими движениями. Да еще волосы... Они стали светло-пепельными и уложились в воздушную прическу. А еще украшения... Меня словно измазали в клее, а сверху дождем просыпали синие сверкающие камушки. Я сверкала синим. Они были в волосах и на заколке, в ушах на сережках и на ожерелье на шее, на туфельках и маске, на платье и длинных перчатках, на поясе и на прозрачной накидке, на сумочке и на корсете. Короче, синие капельки были на всем. Даже на цепочке, которая оказалась почему-то на левой лодыжке.
  Но браслеты Синеглазки остались, как и кольцо Скарабея. Туфли были очень практичны и удобны, это я отметила сразу. Разрез на бедре был рискованным, но зато полная свобода движений. Оставалась лишь одна проблема - коса! В ту малюсенькую косметичку, в которую превратилась моя сумка, нельзя было впихнуть ничего крупнее куриного яйца!
  Наконец, меня осенило! Я сложила косу в веер и повесила его на руку. Правда она не была синей, но хоть чего-то спокойного и приличного этому наряду не повредит! Единственным не синим пятном были ярко-красные губы. Маска полностью скрывала мое лицо, лишь глаза сверкали в прорезях!
  - Хоть глаза мои остались! Ну и как? Тебе нравиться? - спросила я у Синеглазки.
  Ответа не последовало, глазки мигнули и исчезли. Но я знала, что кто бы он ни был, ему это по нраву!
  - И не говори никому, что я визжала! Все равно тебе никто не поверит! - я отвернулась от зеркала и решительно прошла к дверям. Что ж! Мой выход! Ну держитесь все, кто против меня! Сегодня я убийственно красива!
  
  Глава 7 Бал-маскарад
  Я сбежала по задней лестнице и незаметно присоединилась к танцующим. Ликвидаторы умеют быть невидимы. Тут я увидела Кристину и Карину под ручку с Искрой и Тару. Они встречали красивую блондиночку вместе с ее кавалерами - один в улыбчивой маске, другой - палач. На груди первого была карта джокера, а в руке - посох. У другого - черный капюшон и алебарда. По моей теории выходило, что Натали положила глаз на парня Карины. Значит, она пригласила с собой... своего ликвидатора? Но который из них? Шутник или палач? Или я ошибаюсь?
  Мне нужно найти конкурента и переговорить с ним. Это в его же интересах!
  Я засунула руку по локоть в сумочку размером с кулак и с огромным трудом выцарапала из нее портативный детектор деструкции. К счастью, он был не больше коробка спичек. Его тут же зашкалило от ближайшего короля в короне с черным камнем. Черт! В чем дело? Испортился, что ли? Я ударила по нему, и он возмущенно пискнул. Король обернулся ко мне, а я едва успела спрятать детектор за спиной и жалко улыбнуться. Глаза короля вспыхнули, он презрительно махнул мне головой. Едва он отошел, как я показала ему в след язык.
  Так-с! Почему прибор не работает?
  Детектор вновь показал на ближайшего парня в маске печального паяца. Он глянул на меня, схватил за руку, так что не вырваться, и лишь потом отвесил глубокий поклон.
  - Не потанцуете со мной?
  С ума сойти. На этот бал что - собрались все придурки мира?! Или демоны?
  Мне хотелось вырвать руку и послать его подальше. Но раскрывать инкогнито? Выбора у меня не было.
  Я молча кивнула и, шагнув вперед, начала танец. Чутье вытворяло невесть что. Мгновение я думала, что это - человек, а в другое была полностью уверена, что это - чисто демон.
  Его глаза, не отрываясь, смотрели на меня. Словно он хотел убить меня. Или съесть на обед. Или то и другое. Точно демон! Его взгляд нервировал меня, выводил из себя. Между лопатками появилось знакомое ощущение беды.
  - Чего вы так на меня уставились? - наконец, вырвалось у меня. Я привыкла к таким яростно-ненавистным взглядам, но при этом меня приглашали на смертный бой, а не танцевать. - Чего я вам сделала?
  - Смешно слышать это от тебя, Сайф... Неужели ты думала, что меня может обмануть твой наряд?
  Так. Меня узнали. Раскрыли. Но как?! Всего-то пять минут прошло!
  - Мы знакомы? - я хотела прекратить танец, но мой партнер резко дернул меня в следующем танцевальном па, и пришлось танцевать дальше. Вырваться я не могла: паяц держал меня мертвой хваткой.
  Паяц приподнял маску и взглянул на меня так мрачно, что его красивое лицо не показалось мне лицом демона-красавчика. Скорее это было лицо страдальца-каторжника. Я его и впрямь знала. Тиум, демон-убийца, собственной персоной! Я нечаянно его освободила, еще когда была сопливой девчонкой. Но что он делает здесь?
  - Привет! Мы давно не виделись, но это не причина смотреть на меня так жутко.
  - Что?! - черные глаза подозрительно сузились, тщательно разглядывая мое лицо, словно он хотел увидеть что-то особенное. Какой-то ответ о том, как ему держаться со мной дальше.
  - Где ты был эти семь лет? Куда ты пропал после школы? - продолжала допытываться я.
  - Ты... не знаешь? Действительно?! Так значит, ты ничего не... - мрачное лицо Тиума вдруг осветилось зло-смешливой знакомой улыбкой. - Боже, как я по тебе соскучился! - Он расслабился и закружил меня с новой силой. - Я в восторге от твоего нового наряда. Прелесть!
  - Но как ты мог узнать меня?
  - Я могу узнать тебя в любом обличье, ты же знаешь! Кроме того, твоя кожа все еще наполнена ароматом голубых роз. Мы связаны твоей кровью и... ну это уже не важно!
  - Извини, но я здесь на работе...
  - Не сомневаюсь. Как всегда, - фыркнул Тиум. - Как у тебя дела идут в этой "РокоКо"?
  Я поморщилась и прошипела:
  - Никак... Так где же ты был?
  - Не хочу говорить об этом! Рад, что ты не по... не... забыла меня!
  - Тиум, может, отпустишь меня? У меня нет времени на разговоры! Так что ты здесь сам делаешь?
  - Пришел повидать тебя... - чистосердечно ответил Тиум. - Послушай, можешь рассчитывать на меня!
  - И чем ты можешь мне помочь? - фыркнула я презрительно. - Убить кого-нибудь?
  - Только попроси! - улыбнулся Тиум. Что-то изменилось, и его мрачность пропала без следа. Он улыбался.
  Танец закончился, и он отпустил меня. Какое-то чувство промелькнуло в сознании и исчезло. Некогда прохлаждаться! Тиум прекрасно меня знал. Он кивнул мне и исчез в толпе разряженных гостей. Я довольно потерла руки: от одного демона удалось избавиться! Теперь нужно поискать короля - вдруг он тоже окажется демоном?
  Внутреннее мое чутье предупреждало, что нечего расслабляться. Очень скоро произойдет объяснение у фонтана! Но немного времени у меня есть!
  Я оббежала весь зал, но все же ничего подозрительного не увидела. Искра и Тару танцевали с Кристиной и Кариной. Красивые пары! Значит, пока бояться нечего!
  Бал-маскарад! Фу, ненавижу я это! Вечно вся нечисть вылезает и ходит между людей...
  Так где же вы, мои враги? Ау! Я встала на цыпочки и начала высматривать их в толпе.
  В меня врезалась маска, которая занималась тем же самым - искала кого-то. Я упала на пол, причем очень неграциозно, но маска протянула мне руку и легко подняла меня обратно на ноги. Я не почувствовала никакой угрозы.
  - Извините-извините! - быстро сказала маска. Голос был мягкий, теплый и дружелюбный.
  - Да ничего, - потерла я шишку над своей маской и подняла глаза.
  Белая маска безмятежно улыбалась, а я узнала посох и карту джокера на груди. Кавалер Натали!
  На ловца и зверь бежит! Только кто из нас кто?
  - Ничего? Вы очень добры, - удивилась маска. Голос приятно ласкал слух.
  - Не думаю, - проворчала я себе под нос.
  - Что-что?! - переспросила маска. - Я кое-кого ищу... И вы, кажется, тоже? Может, нам поискать вместе?
  Я с сомнением посмотрела на джокера. Не слишком ли все это просто?
  - Да, я знаю, что немного тороплю события... - улыбающимся голосом быстро сказала маска. - К тому же я толкнул вас и ударил нечаянно, но... Из зала видно лучше, чем в этой толпе... Можно пригласить вас на танец? - его голос очаровывал меня... Явное оружие умелого мошенника и обманщика. Так приятно просто говорить с ним! Но я сбросила чары и заявила:
  - Не думаю, что стоит это делать. Ищите свою девушку дальше, а я поищу...
  - Извините, но я видел, как Пьеро, с которым вы танцевали, покинул зал, - быстро сказала маска.
  - Я искала не его, - фыркнула я. - Это просто мой старый школьный товарищ...
  - Ну он-то явно так не думает, - простодушно улыбнулся голос под улыбчивой маской. - По-моему, он влюблен!
  - В кого? - удивилась я. Демон-убийца Безжалостный Тиум и влюблен! Ха! Невозможно!
  - Как в кого? - изумилась маска. - В вас! Безнадежно, да?
  - Глупости! - фыркнула я. Демоны не умеют любить! - Это просто смешно!
  - Сразу видно, что между вами бурные отношения!
  - Ошибаетесь! - сузила я глаза. - Похоже, вы долго за нами наблюдали, да?
  - Ну меня трудно в этом обвинять, - усмехнулся джокер. - Все в зале смотрели на вас. Мрачный Пьеро и птица счастья в таком... ярком платье - как не обратить на это внимание? Ваше платье... Ну, понимаете... выделяет вас среди других...
  Значит, я - птица счастья? Ничего общего!
  Хотя... Может, у птички из-за ее работы тоже не больно счастливая жизнь?
  - Извините, мне некогда, - развернулась я, пытаясь поскорее закончить этот неприятный разговор. Плевать, пусть он хоть человек, демон или еще кто там! Тиум в меня влюблен? Демоны не могут любить! Ерунда! То-то его семь лет и не было! Мне хотелось лишь одного - уйти от джокера подальше. Нужно делом заняться! А он меня безнадежно отвлекал.
  Может, войти в ликвидацию? Тогда я смогу увидеть все реально, но тогда мои враги сразу засекут меня.
  Я протискивалась сквозь толпу, но тут вдруг вновь врезалась в джокера.
  - Извините, мне очень жаль... Я расстроил вас? - искренне заметила улыбчивая маска.
  - Извините, у меня дела...
  Все эти "извините" мне уже ос-то-чер-те-ли!
   - Пожалуйста, один танец?
  - Зачем это вам? - грустно спросила я.
  - Я привык поднимать настроение, а не портить его! К тому же, если я отпущу птицу счастья, то тогда счастья мне не видать!? - протянул он мне руку. Его голос улыбался.
  - Нет, к сожалению, - ответила я, усмехаясь. - Мне нужно кое-кого найти. И если вы не работаете в корпорации "Ликвидация", то на танец не рассчитывайте!
  - Тогда у вас больше отговорок для меня не найдется! - джокер вынул из воздуха карту. Я приняла ее и мрачно рассмотрела. На одной стороне был нарисован джокер - точно такой же, как на груди у маски. Я перевернула карту с жутким предчувствием. А там белым по черному было написано "Джокер. Корпорация "Ликвидация". Мы ликвидируем все ваши проблемы". - Это я! А зачем вам?
  - Вот зачем, - врезала я ему под дых. Он принял удар, безмятежно улыбаясь, и снова протянул мне руку.
  - А теперь поговорим? Это мне за то, что я пытался испортить вашу "идеальную" вечеринку?
  - Нет! Это за то, что ты уронил меня и набил мне шишку! - я сдернула с его лица вечно улыбающуюся маску, ощутив тройной обман... - Фу! Какая гадость! - я с омерзением бросила ее на пол.
  - А ты злопамятна, детка! - но лицо Джокера было закрыто еще одной маской. Под первой оказалась вторая, которая не скрывала лишь его губы, растянутые в солнечную ухмылку. - А когда злишься, ты такая хорошенькая!
  Сказать по честному, я растерялась от таких слов. Чего он хочет этим добиться? Лучше бы уж ненавидел меня! С этим я могу справиться! Как же он меня бесит! Джокер воспользовался моим замешательством и легко поймал мою руку. А затем, выпихнув в зал, закружил в танце.
  - Приятно познакомиться, я - Джокер! А вы полагаю из компании "Рок и Ко"? Госпожа Сайф?- ласково спросил обманщик-конкурент.
  Странно. Это дело мне передали лишь сегодня утром!
  - И кто вам сказал?
  - Какая разница? Я слышал о вас много интересного! Вы испортили мне всю ликвидацию! - в его мягком голосе слышалось искреннее восхищение и радость.
  - Серьезно? - усмехнулась я. - И чему вы улыбаетесь?
  - Я улыбаюсь, потому что жизнь прекрасна! Думаю, как и я, вы пришли к выводу, что кто-то тут устраивает смертельную драму. Моя клиентка, как вы, должно быть, догадались, Натали. И я, как и вы, не могу допустить, чтобы мой клиент - то есть она - погибла.
  У меня дыхание перехватывало от быстрого танца, а ему хоть бы что!
  - Перейдем на ты, так проще... - выдохнула я в ответ. - Откуда ты узнал о привидениях?
  - Нам нужно объединиться! Эту проблему не решить в одиночку не мне, ни вам! Драма произошла всего-то 15 лет назад! Разве вы не изучали место ликвидации? - я промолчала, и Джокер неуверенно продолжил: - Но Натали сказала, что вечеринку заказали, кажется, около года назад!
  Боже, как мне было стыдно, хоть это и не была моя вина. Проклятье! За компанию обидно!
  - Ты, наверное, уже понял, что дело не в призраках. Они просто хотят освободиться... - сменила я тему.
  - Вы пришли к тому же выводу, что и я? - улыбнулся Джокер. - Некромант или собиратель жизни?
  - Чуть-чуть ошибся... Ловец душ, - поправила я его.
  - Да, вы правы, - неожиданно серьезно ответил Джокер. - Ой-ой-ой! Мы вмешались в игры Великого ловца душ!
  Моя рука, без дела лежавшая на его плече, вцепилась ему в ворот.
  - Что-что? Что ты знаешь о нем?!
  - Немного, - улыбнулся Джокер и чмокнул меня в пальцы. Я тут же отдернула руку, чего он и добивался. - Ему лет сто восемьдесят, и он очень силен. Никто не связывается с ним... У нас есть специальный список тех, с кем нельзя ссориться... Он входит в первую десятку!
  Все бы отдала, лишь бы прочитать его! Наверняка имена там истинные!
  Но тут, танцуя мимо своих подопечных, я отметила, что одной пары не хватает. Карина и Тару исчезли! На Тару плевать, но вот Карина...
  - Но я придумал способ сорвать ему планы... - улыбнулся Джокер. - Ему придется импровизировать!
  - Надеюсь, ты не замешан в том, что Карина исчезла? - мрачно спросила я. Его выдало то, что Джокер вдруг смущенно покраснел. - Ну ты и балда! - вот и все, что я смогла вымолвить.
  К счастью, танец закончился. Я бросилась туда, где беззаботно болтали Кристина и Искра. Джокер не отставал от меня не на шаг.
  - Где Карина? - был мой первый же вопрос.
  - Привет, Джокер! Где Натали? - спросила Кристина. Джокер комично пожал плечами. - Ой, маска, а тебя я знаю? - обратилась Кристина ко мне. Я сдвинула маску на лоб. - Софи, это вы?
  - Тару и Карина пошли прогуляться, - хитро заявил Искра.
  - Карина немного кокетка! - заулыбался им Джокер, очаровывая их. Ха, тройной обман!
  Пришлось сделать то, что я ненавижу больше всего. Звать демона.
  - Тару, где ты? - но в ответ я ничего не услышала. Похоже, у нас проблемы... И похоже, что кое-кто кое-чего мне не договаривает! Я повернулась к Джокеру, но его и след простыл. Ах ты черт! Проклятье!
  Я умею получать ответы! Только теперь не у кого их спрашивать!
  - Никуда ее не пускай, - заявила я Искре. - Головой отвечаешь! И не теряйся!
  - Эй! И не думал! - крикнул Искра мне в спину. - А что случилось?
  Пробегая мимо фонтана, я увидела объяснение палача и Натали. Естественно, я притормозила и направилась прямо к ним. Немного подслушивания мне никогда еще не вредило.
  - Да пойми же! Он не любит тебя! Отпусти его, Натали! - уговаривал палач.
  - Ты ничего не понимаешь! Я не могу уже ничего изменить! Это сильнее меня!
  - Это твоя жизнь! Раз ты любила его, то пожелай ему счастья и отпусти! А Карина твоя подруга - немного кокетливая и любит привлекать к себе внимание, но она не заслуживает этих неприятностей! Она хотела как лучше, устраивая это мероприятие!
  - Говорю тебе, я не могу! У меня ощущение, что я попала на кукольное представление, где главная марионетка - это я! Сережа, ты что? Не слушаешь? Перед кем я тут распинаюсь? Вечно вы мужчины... Сережа! Сережа... Сережа, что с тобой?! - истеричный вопль доказывал, что случилось что-то необычное. А также то, что я опоздала!
  Я выругалась и, покинув укрытие, направилась прямо к ним. Сергей лежал у фонтана на спине. У него оказалось симпатичное лицо, в котором не было ни кровинки. Цвет глаз я не увидела, потому что они были крепко закрыты.
  - Помогите! - вцепилась мне в рукав Натали. - Умоляю, сделайте что-нибудь! Я не могу и его потерять!
  - Я могла бы посмотреть, что можно сделать, если вы меня отпустите! - рявкнула я, и до Натали, наконец, дошло. Я присела рядом. Сердце парня билось все медленнее, дыхания не было. Я провела рукой перед лицом. Ничего! Никаких чувств, воспоминаний или мыслей! Зато от груди тянуло холодом! Чья-то сила вытягивала его душу! Я раскрыла веер и, взмахнув им, отсекла невидимого похитителя от его жертвы. Но это не поможет... Без души Сергей скоро умрет! Что же мне делать? Больше останавливать время я не имею права! Использовала лимит!
  Сердце билось в горле. Я не могу плакать! Это напрасная трата сил и времени! Я же не могу просто сидеть и смотреть, как он умирает! Но что мне делать? Я чувствовала себя маленькой и беспомощной девчонкой...
  Черт! Ликвидатор я или нет? Я вскочила и прочла заклинание вызова.
  - Та, что живет среди теней, та, что плетет паутину тьмы, та, что знает все секреты и раскидывает дьявольские сети над этим городом, но сама остается светом... Саятэ! Приди, я призываю тебя! Ответь на мой зов! Немедленно!
  - Не стоит так шуметь... - раздался тихий голосок. За моей спиной стояла Саятэ. С виду она - хрупкая невысокая девушка У нее длинные светлые почти лунного цвета волосы. Глаза - блестящие и фиолетовые. Да, а еще она очень красива, но я уже привыкла к ней и потому не обращаю на это внимание. Сегодня на ней было черное короткое платье, а сверху одет белый медицинский халат.
  - Останови его жизнь, пока он не умер! - попросила я.
  Саятэ грациозно опустилась перед Сергеем на колени, щупая его пульс и заглядывая под веко.
  - Ты вовремя меня позвала. Еще пять минут и было бы поздно! Ты думаешь, что можешь спасти его душу?
  - Запросто! - бросила я. - Эй, Натали...
  Натали посмотрела на меня, а Саятэ куснула Сергея в руку, впрыскивая яд. Она провела рукой, и тело бедняги исчезло. Натали обернулась и обеспокоено спросила:
  - Где Сережа? С ним все в порядке?
  - Позволь, я помогу тебе, - тихо предложила Саятэ, ее глаза засветились. Она оказалась позади Натали и кольнула ногтем ее в шею. Я успела увидеть, как глаза Натали закатились, а сама она падает, теряя сознание. Я протянула руку, чтобы удержать девушку от падения, но... Ладонь схватила первое попавшееся - это были бусы! Они порвались, и Натали с грохотом упала на пол, хорошо припечатавшись затылком об пол.
  - Что с тобой, Сайф? Ты нервничаешь? - усмехнулась Саятэ.
  - Зачем ты это сделала? - прошипела я. - Хорошо, что нас еще не заметили!
  - Я помогаю тебе! - Саятэ улыбнулась. - Кажется, ты встретилась с Великим Ловцом душ... В вашем каталоге его нет, не ищи! Он маг, умелый маг! Мне про него рассказал один из Ночной стражи...
  - А прямо нельзя сказать?
  - Если ты будешь все знать, ты больше не позовешь меня, а я так соскучилась... Года три не виделись!
  - Правда, что ли? - удивилась я. - Но твои дела неплохи, как я погляжу...
  - Ты знаешь, что я всегда действую в соответствии с паутиной судьбы. Иначе ты бы ликвидировала бы меня! - Саятэ провела пальцем от середины лба по носу до подбородка Натали. Натали тут же удивленно открыла глаза, а я помогла ей подняться. Кажется, она ничего не соображала, лишь держалась за больную голову. Сотрясение мозга обеспеченно.
  - Что случилось? Почему я лежала на полу?- спросила Натали. - Где Сережа?
  - Вам стало дурно! И неудивительно! Вашего жениха увезли в больницу, но не волнуйтесь, - профессионально-уверенно заявила Саятэ. - Его случаем займется опытный врач. Он обязательно поправиться!
  - Сережа не мой жених... Он мой друг! - но вдруг быстро добавила. - Очень близкий! Что с ним?
  - Какая-то неизвестная инфекция... Вам нужно немного посидеть... - Саятэ дала ей выпить из какого-то пузырька.
  - Пожалуйста, можно вас на несколько слов, - обратилась ко мне Саятэ и, крепко взяв меня под локоть, отвела в сторону.
  - Что это было? - спросила я.
  - Всего лишь успокаивающее. Ей скоро станет лучше! И она не будет сильно расстраиваться! Вопросы лишние задавать! Кстати, сама не хочешь глотнуть?
  - Я имела в виду то, что ты с ней сотворила!?
  - Немного изменила память, связала несколько новых нитей событий в ее разуме. Я совершенствуюсь!
  Это-то меня и пугало. Обычные демоны однобоки и тупы. Хотя и красивы.
  Саятэ скинула халатик и осталась в черном платье.
  - Раз я на вечеринке, то стоит поразвлечься! Я так редко куда-нибудь выхожу!
  - Это бал-маскарад, - поправила я ее. Саятэ вынула из кармашка маску и пудреницу с помадой. Накрасив губы кроваво-красным и нацепив маску, Саятэ вновь повернулась ко мне.
  - Похоже, сегодня это не последняя жертва ловца... Ты отдашь мне их жизни и тела, если не сумеешь спасти их души? - улыбаясь, спросила она. Демон всегда демон. - Прости, что веду деловые разговоры, но ты похоже так занята?
  - Выбора у меня нет, - ответила я со вздохом.
  - В любом случае я не останусь в накладе... - улыбнулась Саятэ. Она оглянулась, и ее глаза засверкали. - Сколько красивых мальчиков! - ахнула она. - Прекрасный выбор! Спасибо, что вытащила меня сюда! Зови если что! - и Саятэ зашагала прямо в толпу, выискивая потенциальную жертву. Ей было не до меня. Она опять была в периоде охоты... А это значит, что если кто-то поведется на красивое личико, обалденную фигуру и невинные фиолетовые глаза, то ему крупно не повезет!
  Итак, первая жертва! Счет открыт. И пока он не в мою пользу!
  
  Глава 8 Ловец душ
  Я нашла Тару в небольшой боковой комнатке вроде чулана, которая использовалась бы как склад, если бы не была пуста. Тару был жив (ну, насколько это правдиво для демона), но полностью обездвижен, то есть безопасен. Нечто зеленое, в иголках и в красненьких цветочках опутало его тело по горло, а он не мог вырваться. Спрятав детектор деструкции, я с усмешкой уставилась на него.
  - Ну и как настроение? Тебя елка победила? Никакого от тебя толку нет! Может, мне устроить для тебя небольшую войну, чтобы оправдать твое присутствие здесь в реальности?
  Ответа не было. Но его глаза вдруг посмотрели на что-то за моим плечом. Я резко обернулась.
  Это была девушка. Печальное лицо зеленого цвета и красные глаза. Сережки - желтые шарики.
  Сущность выглядела более практично и грубо. И не имела ничего общего с человеком.
  И снова игральная карта-печать с незнакомым мне знаком. Джокер...
  - Надеюсь, ты не собираешься этого делать... - предупредила я ее. Но бедняжка была слишком голодна!
  Зеленые ветви бросились на меня, одурманивая запахом цветов, жаля меня иглами. Делать было нечего, я ускорилась и отсекла их веером. Из отрубленных ветвей брызнула коричневая жидкость. Накидка защитила меня, но немного попало на левую руку, и она онемела.
  От второй атаки ветвей я защитилась веером, как щитом. Удар отшвырнул меня к стене, но я сумела от нее оттолкнуться и приземлилась на ноги. Я совала маску, которая так и норовила сползти мне на глаза, и в ярости уставилась на демон-девицу. Третьесортный демон 13-15 уровня! Но какой сильный! И какой злобный!
  Третья атака была иглами, как у дикобраза. Очень изобретательно! Лишь усилием воли я не вошла в ликвидацию. Нет, нельзя раскрываться сейчас, когда где-то там бродит Ловец душ и смеется надо мной! Ржет как сумасшедший! Вряд ли нормальный стал бы заниматься его делом... Я ускорилась, ушла в сторону и метнула в нее бесполезную маску, как бумеранг. Иглы утыкали стену, как будто на нее повесили сушиться ежика. Маска воткнулась демонице в грудь, как в ствол дерева, но не разбила печать хозяина.
  Зеленая девушка сердито надулась, сорвала сережку и бросила в меня. Желтый шарик раскрылся, и из него вылетело с пять десятков других таких же шариков. Я стиснула веер покрепче. Ну и что на этот раз?
  Перед лицом промелькнуло знакомое золотое копье. Искра вступил в бой и отбил все шарики в демоницу. Они взорвались, но ее это даже не поцарапало, лишь отбросило к стенке и немного оглушило.
  - Осторожно! Они взрываются! - пояснил Искра, выступая вперед.
  Я от души шлепнула по его тупой башке сложенным веером.
  - У-у! Ой! Ай! Больно же! Ты, вообще, на чьей стороне?
  - Я тебе что велела делать, балда? - прорычала я злобно. - Ты должен был охранять Кристину! И нечего перед лицом своим копьем махать! А вдруг кому-нибудь нечаянно глаз выбьешь?!
  - Я тебе спасал! В смысле помогал, - быстро поправился Искра под моим взглядом. - Почему ты не нападешь и не ликвидируешь... ну, это... ее?
  Тем временем демоница пошла ва-банк. Из нее вылезали, как щупальца медузы, все новые и новые тысячи жалящих игольчатых зеленых ветвей. Да еще и с цветочками, чей сладковатый запах вызывал тошноту и заставлял кружиться голову. Цветочки отцветали, оставляя после себя зеленоватые шарики. Ага, сейчас дозреют!
  - Твой ход. Сущность этого демона - растение, так что ты победишь ее без труда, - проворчала я, не отводя от демоницы глаз. Рука до сих пор не действовала. Ах, проклятый Джокер! Тройной обман, черт побери!
  - Можно? - засверкали глаза Искры, и он добавил с восхищением. - А ведь вечер начинался так скучно!
  - Нашинкуй ее на салат. А потом найди центр ее сущности и сломай печать. Если не выйдет, то сожги ее к черту, это тоже разрушит печать ... А я пошла искать Кристину! И не увлекайся! Знаешь, сколько стоит такой особняк?
  - Знаю. Мне столько не заработать. Слушай, а что такое печать? - удивился Искра.
  И именно в этот момент злобное дерево-людоед напало.
  Я успела захлопнуть дверь чуланчика и пропустить сей знаменательный момент. Но не очень от этого расстроилась.
  Моя вера в Искру была бесконечна! Но иногда мне хотелось свернуть ему шею. Например, сейчас!
  Бережно оберегая руку от случайных ударов в толпе замаскированных гостей, я побежала к месту действия - фонтану. Вокруг меня кружились пары, играла музыка... Вечеринка удалась!
  Нужно спешить! Но я опоздала, как всегда... Кристина мило разговаривала с симпатичным парнишкой в костюме пажа. Нырнув за ближайшее укрытие, я стала откровенно подглядывать. Кстати, так были сделаны важнейшие и самые гениальные открытия. На них не было масок. Надо отдать парню должное - он был действительно неотразим. Они сидели на бортике фонтана, болтали ногами, ели мороженное и беззаботно вели беседу, как... ну как влюбленная парочка. Но через миг меня достигли слова Кристины, и я замерла от ужаса:
  - Софи?! Конечно, она может все! Не знаю, как она это делает, но результат налицо! - Кристина покраснела от удовольствия, лизнула мороженое и передала его мальчишке. Как его там... Ах да! Мише. - Это настоящее колдовство! Магия! Она очень умная и добрая...
  Поет мне дифирамбы и выдает меня с головой! Боже, как не вовремя! Я аж зажмурилась от бессильной ярости!
  - Ну, я думаю, это ты умная и добрая... - сказал Миша, глядя куда-то в глубину фонтана.
  - Да, кстати... - Кристина вдруг побледнела и выпалила: - Пойду, поищу Карину...
  - Зачем? - спросил Миша, мучительно краснея. - Мы так славно болтали, а твоя сестра...
  - Она просто не знает... ну, что ты пришел, - заметила Кристина. - Она очень хотела тебя увидеть...
  - А ты? - поднял на нее глаза Миша. В отличии от нее он побагровел, как свекла, но смог это выпалить прежде, чем пожалел. А потом он перестал жалеть.
  - Причем здесь я? - вскочила Кристина. Да так, что Миша полетел прямо в фонтан! - Ой, прости! - и она стала помогать ему выбираться из водоема. Но дно было скользкое, так что Миша вновь полетел кверху ногами.
  - Милые влюбленные, - улыбаясь, прошептал кто-то мне на ухо, и я чуть не выскочила из собственной шкуры!
  - Заткнись, Джокер! - прошипела я, поворачивая к нему. А Джокер просто сиял, скрываясь под своей маской. Как и я, он должен был быть в центре событий. Теперь мы оба скрывались под раскидистой пальмой в кадке за каким-то декоративным кустом.
  - Да не нервничай ты так! Кроме нас и их здесь больше никого нет!
  - Да, я пока тоже ничего не чувствую... Кроме холода приведений... - зато руку стало печь изнутри.
  - Ну разве это не прекрасно?! - широко улыбаясь, довольно заявил Джокер. - Если бы не проклятье и приведения, он бы так и не признался ей! Как думаешь, как быстро она скажет, что влюблена в него?
  Я просчитала будущую реальность. 90 процентов, что она не скажет. Интересно, почему?
  - Она не скажет, - и я, отвернувшись от Джокера, вновь стала следить за парочкой.
  - С чего ты взяла, ведь она явно влюблена в него!? - удивился джокер.
  Совместными их усилиями Миша выбрался из фонтана, но он решительно не собирался так просто сдаваться. Привидения ли были в этом виноваты или он сам был такой упрямый, но он все равно гнул свою линию.
  - Почему ты избегаешь меня, Кристина? Раньше мы так славно болтали, а теперь мне кажется, что ты меня едва замечаешь! Я что-то тебе сделал? Как-то обидел?
  Кристина отвернулась от него. Ее лицо было печально и искажено страданием. Она старалась не заплакать.
  - Неужели муки совести? Эта дурочка что - ненормальная - и не хочет быть счастливой? - удивился Джокер.
  Я поняла это по ее взгляду. Она все знала.
  - Нет, не обидел. Но ты парень моей сестры, а я очень люблю... ее... Поэтому не смей мне это говорить! - Кристина развернулась и чуть не врезалась в Мишу. Он схватил ее за талию, чтобы она не свалилась в фонтан. Их лица оказались совсем рядом, а глаза смотрели друг в друга...
  - Причем здесь твоя сестра... - едва слышно сказал Миша. - Ведь мы говорим о тебе... Кристина...
  Их губы были так близко! Близко-близко...
  - Ну, еще чуть-чуть! Целуй ее, дурак! - прошептал Джокер, словно болельщик с трибуны. - Целуй скорее!
  Но момент был упущен. Кристина оттолкнула Мишу, и тот упал обратно в фонтан. Он скрылся под водой. Время шло, а он не выныривал. Кристина начала переживать. Неужели снова придется заняться реанимацией?
  - Вылезай, не пугай меня! - склонилась девушка над самой водой, высматривая парнишку на дне. - Хватит дурачиться! Ну, Миша, пожалуйста...
  И в этот момент он вынырнул, обнял ее и крепко поцеловал.
  - Молодец! - выпалил Джокер и толкнул меня - смотри мол! Я отшагнула от него, оберегая руку. - Что?
  - Твоя озверевшая елка укусила меня, - пояснила я. - А аптечка в сумке, а сумка... - я со вздохом показала свой малюсенький кошелечек. - В нее трудно лезть одной рукой...
  Джокер не выдержал и засмеялся. Я сама с трудом удержалась от смешка. Надо признать, выглядела я и впрямь на редкость... глупо...
  - Мило и забавно, - заявил Джокер. - Прости, я не мог этого пропустить! Видела бы ты себя!
  В ответ я замахнулась сумкой, чтобы стукнуть по его голове так, чтобы маска треснула на куски и отвалилась. Может, размер сумки и изменился, но функция и вес остались прежними. Рефлекс черт!
  К моей жуткой досаде, Джокер легко увернулся и продолжил смеяться.
  - Это же был комплимент!
  И его услышала наша сладкая парочка. Проклятье! Меня тошнило от этого дела!
  - Кто здесь? - воскликнула Кристина в ужасе и, оттолкнув, снова утопила Мишу.
  - Подыграй мне, - улыбаясь, заявил Джокер и, крепко обняв, просто поцеловал.
  Голова у меня закружилась, хотя я стойко сопротивлялась. Не поцелую. Ощущению...
  Меня не целовали вечность... или больше. Трудно найти парня, когда на тебе такое проклятье!
  Проклятое платье! Проклятый Джокер! Проклятое дело!
  Я даже разглядела, что глаза у него зеленые-зеленые, как бутылочное стекло. А в них сверкают и переливаются золотистые искорки.
  Нельзя расслабляться! Нужно работать! Опять работать! Как мне осточертело это! Хочу выходной!
  - Это... было... прекрасно, - как издалека донеслось до меня. Я украдкой взглянула в сторону парочки из-за плеча Джокера. Кристина отступала шаг за шагом от фонтана и Миши. - Но больше так не делай! Никогда!
  - Но я люблю тебя! - прошептал мальчишка.
  - Ты не любишь меня, нет! - Кристина развернулась и кинулась спасаться бегством. Не поможет...
  Я вырвалась, когда Миша поспешил за ней, подскальзываясь на мокрому полу. Мою руку до плеча вдруг пронзила острая боль. Но мне было не до нее. Бесстрастная маска Джокера выжидательно смотрела на меня.
  - Ты ведь не решишь меня за это ликвидировать? - спросил Джокер, улыбаясь. - Хотя оно того стоило...
  Как мне хотелось стереть улыбку с его лица! Все-таки я всего лишь человек! Но больно может быть по-разному.
  Я улыбнулась Джокеру в ответ:
  - О чем ты говоришь? Это было жутко непрофессионально!
  - Не нравиться мне эта твоя улыбка... Это - как сказала Кристина - значит никогда?
  - Давай прикинем оба. На мне проклятье. Я не могу любить демона, а человек не может полюбить меня...
  - Обалдеть! Ничего себе! И кого ты так достала?! - искренне восхитился Джокер. Но я не дала сбить себя с толку.
  - Отсюда вывод. Либо ты демон и тебе ничего не светит, либо ты человек и ничего не светит мне, а ты просто пытаешься меня обмануть, - я выжидательно склонила голову на бок.
  - А ты всегда говоришь всю правду? - усмехнулся Джокер. Может, он и лжец, но лжец обаятельный!
  - Ну тебе это слово вообще не должно быть знакомо... Ха! Тройной обман!
  - Это оскорбление или комплимент? Скажи, для чего ты это делаешь? Чтобы проверить: не сбежит ли твой кавалер на первом же свидании? - мягкий голос словно ласкал меня, зато слова больно жалили.
  - Какое еще свидание? - возмутилась я. - Это просто работа!
  - Но признай, - наклонился ко мне Джокер, очаровывая, - тебе ведь понравилось!
  - Просто привидения хотят вырваться из круга страстей, - холодно заявила я.
  - И кто из нас тут обманщик? - усмехнулся Джокер.
  Под кожей что-то ожило и зашевелилось, словно там поселился клубок змей. Я стиснула зубы, чтобы не заорать и не перейти в ликвидацию:
  - Рука? Сильно болит? Слушай, а ведь Накси ядовита... - вдруг "кстати" вспомнил Джокер. - Ой-ой-ой!
  Я бухнулась на пол и сжала руку другой рукой, но ткань перчатки вдруг стала слазить клочьями, а из-под нее, раздвигая пальцы игольчатыми ветвями-щупальцами, полезли ростки с красными бутонами цветов. Эта зараза не тронула лишь место вокруг браслета и саму кисть. И она чудовищно быстро росла, питаясь мною. Черт побери!
  - Доверься мне, - склонился над этим кошмаром Джокер. Я попыталась отвернуться, но Джокер не дал мне это сделать и закрыл рукой мои глаза. - Ш-ш! Можешь укусить меня, если тебе так будет легче!
  Ха! Не дождется! Только бы не заплакать! Это же не профессионально! Я ведь ликвидатор, а не кисейная барышня!
  Мгновение было больно, а потом руку пронзил ледяной холод. Сердце кольнуло ужасом. И все прошло...
  Пускай она левая, но она моя и она мне нужна! Мне надо две руки, как любому человеку! Джокер отпустил меня, а я схватилась за руку. Неужели ампутировал? Но моя любимая ручка была на месте, только болела немного да на коже появился уродливый шрам. Он и краснота доказывали, что эта гадость мне не приснилась.
  Я посмотрела на Джокера. Он не улыбался. Его кожа посерела, а сам он устало уселся на край кадки пальмы.
  - Ничего себе! Ты спас мою руку! Идеально! Я не сделала бы лучше... Где ты берешь демонов? Почему они такие сильные и злые? - спросила я его напрямик. Джокер не ответил, а я продолжила допрос, пока он не очухался. Любопытство чертово! - Где ваша корпорация их достает? У вас же нет врат Душ!?
  - Любопытство кошку сгубило. Ты - следующая! - Джокер вымученно улыбнулся.
  - Вы выращиваете демонов? А как? - не сдавалась я.
  - Секрет корпорации "Ликвидация"!
  - Знаю, это неправильно - спрашивать об этом, но... - решила я объяснить. - Видишь ли, обычно моя деструкция уничтожает все... ну, что рядом со мной... Я просто не ожидала... Что хоть что-нибудь выживет... Многие говорят, что со мной даже общаться тяжело...
  - А мне очень приятно с тобой общаться... - широко улыбнулся Джокер.
  - И кто ты такой? Никогда не видела такой чистой работы! - Мне жутко хотелось спросить: демон он или человек, но я не могла быть откровенна, чтобы не выдать себя. Кроме того, он спас мне руку, а может, и не только ее. Я так отвыкла быть кому-нибудь благодарна, что была благодарна вдвойне.
  - Какой интерес к моей персоне... А мне-то казалось, что это - "жутко непрофессионально"!
  Побил меня моими же словами! Нет, я просто обязана выяснить, кто он! К тому же, теперь я у него в долгу!
  - У тебя шрам на лице? Ожог? Или ты уклоняешься от налогов? Хуже! Алиментов? Почему носишь маску?
  - А это, Сайф, уже мой секрет! - улыбнулся Джокер, поднимая на меня глаза с золотистой насмешливой искринкой.
  - Секрет, секрет, секрет! - презрительно фыркнув, я уселась рядом. По крайней мере, можно не переживать за Ловца. Что бы там не должно случиться, случиться оно должно именно здесь, у фонтана. Может, все же поискать Кристину и Мишу? Или посмотреть как там Искра? А ведь Джокер мой конкурент! Почему же мы спокойно сидим и мирно обсуждаем это дело? Что мы тут делаем?
  И тут прозвучало, как гром среди ясного неба:
  - А вы что здесь делаете? - Натали стояла напротив Кристины и Миши, который переоделся в простую футболку и джинсы. Ну сейчас начнется! Я покрепче сжала веер, но Джокер покачал головой:
  - Тихо! Не спеши! Смотри!
  - А твоя сестра знает, что ты увела ее парня? Какая же ты дрянь! Ой! Я не хотела этого говорить! Извини! Что со мною? - Натали мигнула и повернулась к Мише. - Я ненавижу тебя... Ах, нет... - Натали вдруг разрыдалась. - Я так переживаю за Сережу! Простите меня, я сама не своя... Мой друг чем-то заразился, и его увезла "скорая"...
  Кристина и Миша переглянулись. Они умели общаться без слов. Взглядами.
  - Не переживай! Все будет хорошо! - принялись они ее утешать. - Тебе просто нужно отдохнуть!
  Джокер тихонько рассмеялся:
  - Видишь? Жизнь прекрасна! Все будет хорошо!
  - Неужели? - мрачно спросила я. - А где Карина?
  - Я тут же отпустил ее, когда понял, что Кристина, а не она, участник этой трагедии!
  - Прости, но ты тупица! - заявила я возмущенно. Больше слов у меня просто не было. Почему никто никогда не просчитывает реальность наперед? Каким образом, они вообще стали ликвидаторами? Неужели все агенты думают, что если долбать какую-нибудь проблему, то она просто сгинет или сгниет? Боже, что за дурачье!
  - Что не так? - обиделся Джокер. Но потом задумчиво уставился на "сцену". А действие между тем продолжалось.
  - Пойдем, мы вызовем тебе такси до больницы, - предложил Миша.
  - Мы проводим тебя! Правда, нам очень жаль, что так вышло с твоим другом, - заметила Кристина сочувственно.
  - Уже уходишь, Натали? - спросил холодный голос Карины. От нее исходила угроза. Я пригляделась и увидела сильнейший знак агрессии у нее в груди - ревность. Ну, началось! Поехали! Я хотела вскочить, но Джокер не дал мне этого сделать!
  - Ты что делаешь? - прошипела я, злобно на него взглянув.
  - Ловец должен сам появиться! - пояснил он, улыбаясь. - Так что присаживайся и наслаждайся спектаклем!
  Может, он и прав. Мы ведь находимся совсем рядом! Если что - успеем вмешаться!
  - Кстати, - Карина повисла на руке Миши, как гиря, - это мой парень! И запомни это хорошенько!
  - Прости, но мне не до того... Мой друг в больнице... Я хочу его увидеть! Мне кажется, что с ним случилось что-то страшное! - Натали хотела уйти, но вдруг повернулась и холодно сказала. - А твоя сестра увела твоего парня!
  - Что?! - изумленно выкрикнула Карина и повернулась к Кристине и Мише. - Это правда?
  - Неправда! - закричали Миша и Карина в голос.
  - Я никогда не был твоим парнем, - отрезал Миша. - А Кристина меня не уводила! Я сам ее полюбил!
  - Ах ты змея! - отвесила пощечину сестре Карина. - Ты отбила моего парня!
  - Да не нужен был я тебе никогда, - заступился за Кристину плечом и словом Миша. - Тебе просто нравилось показывать меня как трофей! А я не был против! Сначала ты нравилась мне, но потом я познакомился с Кристиной...
  - Заткнись! - Карина вцепилась в его горло. Агрессия придавала ей огромные силы, сжигая все, что было в ней хорошего. Вот-вот должно было случиться то, чего я так пыталась избежать!
  Не могла я больше сидеть и ждать. Я вскочила и раскрыла веер, готовясь к ликвидации. Но тут передо мной появились трое призраков. Их намерения были абсолютно понятны и примитивно грубы. Все трое протянули руки и из их ладоней ударили голубые разряды. Целились они естественно в меня! Джокер проделал свой любимый фокус - испарился. Какой быстрый! Я махнула веером и сумочкой и, привидения вместе с молниями раскидало в разные стороны.
  - Я агент "Рок и Ко"! Ликвидатор! Как вы смеете нападать на меня? - прошептала я убийственным шепотом.
  - У нас нет выбора, - ответил парень.
  - Ты знаешь почему, - хмуро сказала девушка в красном.
  - Уничтожь нас, пока не поздно! Другого выхода нет! - продолжила девушка в золотом.
  - Убей нас до конца! Только так мы можем освободиться! - заключил парень.
  - Глупости! - фыркнула я и разложила веер в косу. - Ну? Кто первый?!
  Они бросились втроем. Я ускорилась и рассекла астральное тело девушки в золотом, крутанулась, уклонилась от молнии девушки в красном и достала голубым лезвием и ее. Светящиеся тела упали и рассеялись, но перед этим их покинули золотистые звездочки душ. Похожие на сверкающие кометы, они поднялись вверх, но не улетели, а вошли в тела девчонок, которые в этот момент продолжали ругаться. Но те даже не заметили этого. Напряжение наполняли зал все сильнее. Энергия стремительно приближалась к максимуму.
  - У нас нет выбора. Ловец поймал наши души и теперь мы принадлежим ему... И он велел достать тебя! - заявил последний призрак.
  - Ну он меня достал, - искренне признала я. - Как же он меня достал!
  - Знаешь, мертвецы знают многое, - мрачно заявил парень. - Например, мне известно, что твоя подруга...
  - У меня? Подруга? - рассмеялась я. - У меня нет ни подруг, ни друзей!
  - С этим я согласен. Твоя подружка мертва уже два дня!
  Его уловка сработала. Он был так уверен, что я растерялась. Кто это? Может, именно потому у меня было то жуткое ощущение в ликвидации? И хранитель времени... Он тоже сказал, что я просто еще не знаю...
  Призрак напал на меня в прыжке да еще из-за спины. Он повалил меня на пол, выбил косу из руки и отбросил далеко в сторону. Пока я пыталась дотянуться до нее, он стал меня душить, добавляя боли ударами голубых разрядов. Я не могла никак его отцепить от себя. У него была супермертвая хватка даже для призрака.
  - А еще я знаю, что ты без своей косы ничто! - его ледяной голос промораживал до костей.
  - Тебе бы холодильником работать! Это ведь он тебе сказал, - прохрипела я, пытаясь сбросить его с себя. Даже какой-то давно мертвый парень сильнее меня... Но он совершил ошибку! Разозлил меня! - Ты ошибаешься! Он ошибается! Все вы ошибаетесь!
  Я отпустила руку, которой пыталась оторвать его пальцы от своего горла, и вонзила ему в грудь. Его тело не было материальным, а сквозь него очень ясно просвечивала золотистая душа. Или то, что от нее осталось. Я вырвала золотую звездочку, которая ласково щекотала мои пальцы. На мгновение призрак замер и прошептал, пока его астральное тело, состоящее из энергии, благополучно рассеивалось холодным воздухом:
  - Спасибо!
  А золотистая душа выскользнула из моих пальцев и, стремительно пролетев зал, спряталась в теле Миши.
  Я встала и подняла косу, которая успокаивающе легла мне в ладонь. Пытаясь отдышаться, я терла горло и смотрела во все глаза. Кристина пыталась сдержать подступающие к горлу рыдания. Натали растерянно и устало плакала навзрыд, не зная, что делать. Карина же выламывала руку Мише, применяя какой-то прием:
  - Я ходила на самбо! Ты не сможешь спасти ее от меня!
  А чуть дальше в сумраке арки боролись две темные фигуры. Они словно и не двигались, но совместная ликвидация друг друга обжигала меня даже на расстоянии. Господи!
  Разве могла я это пропустить?
  Я вошла в ликвидацию со следующим вздохом. Едва я это сделала, преобразователь крутанулся и принял свой обычный вид, а моя одежда вернула свой черный цвет. Глаза мои распахнулись, благоговейно внимая невероятному зрелищу. Кажется, нечто такое было при ликвидации последней королевы тьмы... Какая огромная энергия! Какая колоссальная деструкция! Словно завороженная я следила за разрушением. Она била из земли и прямо в небеса. Фейерверк по сравнению с этим просто жалкое мигание в воздухе! Какая красота!
  Если они не прекратят, то не станет не только дома, но и полквартала в центре города под корень снесет! А так как на дворе ночь, то погибнет около... Я с трудом оторвалась от расчета реальности. Очень много...
  Дом затрясло, но начиналось это землетрясение или оседание почвы, или взрыв газа, было неважно.
  Я стряхнула оцепенение от прекрасной в своем ужасе картины. Против такого ловца душ я не потяну! Пора заняться тем, что могу еще сделать. Например, работой. Я повернулась к актерам личного театра Ловца душ. Теперь все четверо были отмечены знаком смерти. Их тела в ликвидации светились, потому что судьба привидений соединилась с судьбой этих людей. Рядом с Натали стояла одинокая призрачная фигура. Сергей.
  - Что происходит? Нужно бежать! - закричал Миша, но не двинулся с места.
  - Что вы еще придумали!? Я доберусь до вас и убью!
  - Я не хочу умирать! - закричала Кристина. Она не видела меня, но чувствовала происходящее. - Сайф! Помоги!
  Я вышла из ликвидации, тяжело опираясь на косу и задыхаясь.
  - Сайф, сделай что-нибудь! Сайф! Прекрати это! Пожалуйста!
  - Я не могу, - прохрипела я, потирая горло. И почему все кому не лень хватают меня за горло? - Я не могу вмешиваться в человеческие судьбы! А ваши теперь полностью слились с судьбами призраков.
  - Призраков? - спросила Карина, решительно ударяя Мишу. - Каких еще призраков?
  - Тех, что погибли здесь 15 лет назад. Они хотят освободиться от ловца душ, а он использует их, чтобы завладеть новыми душами... Вашими!
  - О господи! - зарыдала Кристина. - Что мы ему сделали? Почему он делает это с нами?
  - Холод. Слезы. Ревность. Обида. Злоба. Жесткость. Вина. Ненависть. Боль. Любовь. Всегда любовь! Всякая цепочка причины и следствия приводит к любви. Или к ее отсутствию...Потому что сегодня у ваших душ огромные переживания... Энергия огромна! И он намерен ее забрать вместе с вашими жизнями.
  - А ты будешь просто стоять в сторонке и ничего не делать? - выкрикнула Кристина истерично.
  - Я не могу вам помочь, пока привидения внутри вас, и вы испытываете все то, что привело их к гибели... Вы делаете все, что и они. Вы заложники собственных чувств. Они все проистекают из любви... Но они неправильные!
  - Это она обманывала меня! Они оба! Но он - просто парень! А она моя сестра! - закричала Карина, сжимая кулаки.
  Я вздохнула. Бесполезняк! Но попытаться-то я должна:
  - Вам нужно понять друг друга и изменить ситуацию. Только так у вас может появиться шанс спастись... Начнем с тебя, Миша... Ты ведь любишь Кристину? - Будешь знать, как беззащитных девушек душить! Номер один, вина и обида... Все ответы - в твоем сердце...
  Миша встал, заслоняя собой Кристину от Карины и всего мира...
  - Карина, я просто полюбил другую... И это оказалась твоя сестра, - через силу едва слышно сказал он. Признание давалось ему с трудом. - Конечно, мне... плохо... Ведь я словно использовал тебя, чтобы быть рядом с Кристиной. А кроме того обманул твое доверие... Поэтому ничего удивительного, что Кристина меня не любит! - Кристина спрятала лицо в ладони и зарыдала. Как я и говорила - вина и обида.
  - Натали, Карина... Ваша очередь! - без особой надежды предложила я. Обида, злость, ревность, месть... Не надо быть такими собственницами! Но я чувствовала, что ничего с ними не выйдет. Именно эта девушка привела прошлую ситуацию к гибели всех троих!
  - Значит, с Сергеем произошел не несчастный случай... - давясь рыданиями, прошептала Натали. - Признаю, я вела себя как дура! И Сережа был прав... Если бы я сразу его послушалась... Ничего бы этого вообще не случилось! Я хочу лишь, чтобы с Сережей все было хорошо! Я сделаю все что угодно, лишь бы он был жив!
  Самопожертвование! Знак смерти в ее груди вспыхнул и исчез без следа. Душа ее засветилась. А искреннее желание освободило не только ее от проклятья, но и Сергея... Его душа исчезла. Теперь я в долгу у Саятэ...
  - Не хочу ничего знать! Не верю я ни во что! Не хочу верить! Потому что никому нельзя верить! - упрямо заявила Карина. - Мой парень! Моя сестра! Предали меня! Смеялись за моей спиной!
  Я почувствовала изменение ситуации и успела отскочить. Мимо пролетело чье-то тело и упало прямо в фонтан! Дико завизжали девчонки, безжалостно дергая нервы, как струны арфы. Неужели Джокер?..
  - У тебя нет лицензии на домашний психоанализ! Не мешай! - Ловец душ - маска в короне с черным камнем - появился за моей спиной, вырвал косу, а меня отправил в нокаут о ближайшую колонну...
  Я отключилась, как мне показалось, всего-то секунды на три. Голова раскалывалась. Я тронула затылок, пальцы окрасились кровью. Чего-то словно не хватало... Сердце сжалось от тревоги. Руки-ноги были на месте... Я подняла глаза и увидела свою косу в руках этого урода! За маской не было видно ничего, даже глаз. Может, джокер и демон, но он больше человек, чем это создание. Темный маг. Ловец душ. Косу охватывала черная тьма, а когда она полностью исчезла внутри нее, темнота затвердела, кристаллизовалась и стала каменным монолитом! У меня вырвался крик отчаянья. Моя коса! Да как он посмел!
  - Пришла в себя? - Ловец спокойно подошел ко мне, а я не могла собрать себя по кусочкам и даже встать! Схватив за волосы, он легко поднял меня в воздух. Сволочь! Я зашипела от боли, стараясь пнуть его. Безрезультатно. - Без своей косы, ты - ничто! Ты ничтожество, Сайф! Самый никудышный агент во всем агентстве! - он швырнул меня в стену. Черная тьма взорвала мозг. Боль молнией ударило тело. Его слова били прямо в сердце, причиняя страдания сильнее, чем стена. Нельзя его слушать... Нужно взять себя в руки! - Чего же ты трепыхаешься? Успокойся! Ты - проиграла!
  Он убьет меня. Мне даже не нужно было просчитывать ситуацию, чтобы это понять. Он прав. Я ничто без косы!
  - Твое глупое сопротивление никому не нужно! Как и ты! - холодно заявил Ловец.
  Я вытерла кровь, что заливала мне глаза. Ловец стоял прямо передо мной. От его темной фигуры веяло силой и страхом. А дальше... у фонтана... Все семь жертв Ловца молча и с ужасом смотрели на меня.
  Кому-то это еще нужно... Я была не просто их последней надеждой, а была - единственной. Я не могла проиграть. На такое не играют. И не могла выиграть. Ловец душ был невозможно силен и неуязвим. Практически бессмертен, пока у него есть хотя бы одна душа. А у меня не было косы... Но он ведь не уничтожил ее, а лишь замуровал в камне! Я все еще чувствовала ее... хоть и очень слабо! В любом случае мне не добраться до нее...
  Значит, я должна действовать по-другому... По-крайней мере, Ловец всего лишь человек. Это плохо с одной стороны, но хорошо с другой. Он может чувствовать. Значит, ему можно причинить боль.
  Ловец протянул Карине нож, и она его жадно ухватила. Он что-то тихо сказал ей. Карина повернулась к остальным. Цель ее была предельная ясна.
  - Карина остановись, умоляю тебя! - закричала Кристина, понимая намеренья сестры.
  - Обманщица! Ты предала меня! Как больно! Как обидно! Родная сестра!
  - Не тронь ее! - бросился к ней Миша. Но Карину было не остановить. Они стали бороться за нож. У обоих был стимул для борьбы. Ловец же повернулся маской ко мне.
  - Прими свою судьбу достойно! Умри хотя бы по нормальному!
  По нормальному? Откуда мне знать, что это значит? Испорчу ему вечеринку! И этот спектакль тоже!
  - Судьбу? - усмехнулась я, стараясь поудобнее устроиться у стены. Нужно нащупать его слабое место. - Это ты бегаешь от нее! Ну и кто после этого слабак?
  - Хорошая попытка, Сайф. С тобой всегда весело. Но абсолютно бесполезная!
  Он что? Меня знает?
  - Признаю, ты сильнее не только их, - кивнула я на замерших подростков у фонтана, - но и меня. Ты даже бессмертен, так сказать... Но без нас, таких слабеньких, твоя сила ничего не значит...
  - Ты все сказала? Теперь я могу наконец тебя убить? - Ловец решительно пошел ко мне. Сердце сжалось от душащего страха. Мне - конец! Ну вот и все?
  - Нет, не все! - я в ярости вскочила, наплевав на боль. Пришлось шипеть. - У нас есть то, чего нет у тебя! Душа! Ты заложник собственной силы! Она нужна тебе лишь для воровства! Тебе больше не зачем жить!
  - Тебе тоже, - Ловец схватил меня за запястье и заломил руку назад, так что я не могла даже шевельнуться. Вторую руку он поднес к моей груди. Я ощутила безумный вечный голодный холод. Черный камень на короне засиял, заполняя своею тьмой все вокруг... Так вот где он хранит души! Сейчас и моя душа отправиться туда за остальными! Только не это... Только не это!
  Но внезапно Ловец с проклятьем выпустил мою руку. Я упала на пол. На черной кожаной перчатке, что обтягивала руку, которой он держал меня, появилась дыра. На ладони пузырился нешуточный ожог.
  - Только не это! Откуда у тебя такое? - перевел Ловец взгляд с ожога на мой браслет.
  Вот мой шанс! Я сунула руку в сумку и вытащила оттуда баллончик инсектицида. Но Ловец наступил мне на руку, раздавив их обоих в лепешку. Я в ответ крикнула и вдарила ему каблуком по голени. Он лишь дрогнул, но мне этого хватило, чтобы вырваться и откатиться в сторону.
  - Извини, что так долго... Это Тару виноват! - раздался знакомый голосок.
  И тут на сцену вышел Искра. Ну я вам скажу и вышел! Так вышел, что чертям в аду жарко стало!
  Словно золотая молния он бросился на Ловца. Под его напором Ловцу оставалось лишь отступать. Хоть Искре и не выстоять против него, но пара минут у меня есть. Я знала одно: без добычи Ловец не уйдет!
  Карина ранила Мишу в плечо и уронила на спину, он не мог с ней справиться. Одной рукой он зажимал рану, а второй слабо защищался. Кровь так и текла по полу. Нож опасно завис над его грудью. Второй раз она не промахнется!
  Я с трудом встала с пола и медленно захромала к фонтану. Все тело превратилось в один ноющий нерв.
  - Нет! - подбежала Натали к Карине и стала вырывать нож. - Неужели ты и правда хочешь убить их?!
  - И тебя тоже! Ты тоже меня предала! Но от тебя я это могла ожидать...
  - Вспомни, ты же любишь их!- пропыхтела Натали, продолжая бороться. - Это же твоя сестра! Твой парень!
  - Люблю? - залилась Карина слезами, но нож из рук не выпустила. И в этот момент Кристина молча бросилась на Карину. Они покатились по полу с переменным успехом.
  - Уйди, предательница! Родная сестра! Ненавижу тебя! Ненавижу вас всех! - кричала Карина.
  Я выбила нож ногой у нее из руки. Жестокость, ненависть, злоба. Потому что любовь.
  - Я же говорила, что она высокомерная эгоистка, - прошипела я Кристине. Нужно немного поднажать... - А ты так за нее переживаешь! Она гадина, не подругу, ни друга, даже родную сестру не пожалеет!
  - Она не такая! - вырвался крик из самого сердца Кристины. - Она хорошая!
  Карина замерла. И в этот же миг Кристина крепко-крепко обняла ее.
  - Я люблю тебя... - прошептала она. - Я очень-очень тебя люблю... Прости меня...
  - Я тоже тебя люблю, - заплакала Карина и обняла сестру. - Поэтому мне так больно... И ты прости меня...
  В сердце Карины вспыхнул знак смерти и исчез. Ее душа засветилась. Она и впрямь была хорошей.
  Крик Искры отвлек меня. Ловец поймал его за ноги и ударял об каменный монолит, в который превратилась моя коса, как собачонку. Сломанное копье валялось рядом.
  - Твой огонь мне страшен! Ты - жалкая спичка, а не пожар... Будешь знать, как лезть не в свое дело!
  Проклятье! Никаких оправданий! Он же стажер! Придется делать гадости! Как же я это ненавижу! Какое унижение! Но делать нечего! Я набрала легкие, чтобы вызвать Тару, но тут он появился сам. В самом скверном расположение духа. То есть перестал прикидываться человеком.
  - А ну отпусти его! - закричал Тару, вынимая огромный серебряный меч. - Я сам его убью!
  Ловец выпустил Искру и повернулся к Тару.
  - Какой интересный случай... Теперь еще и демон... Откуда она тебя выкопала?
  И Тару бросился в бой. Рубиться он умел. Апокалипсих. А вот драться с Ловцами душ вряд ли... Их грубой силой не возьмешь. Садовника уже при мне восемь раз убивали... Но Тару так рвался в бой! Так и флаг ему в руки! Надеюсь, Ловец ему голову-то снесет! Ему-то бояться нечего - у него души нет!
  Еще пара минут. Счет идет не на жизни. Есть кое-что ценнее нее.
  Натали перетягивала рану Миши оторванным рукавом. Я присела рядом и вынула аптечку.
  Все же, как там Джокер? Может, ему тоже нужна помощь? Хотя, он умный лгун и умелый обманщик...
  - Я окончила курсы первой помощи, - сказала Карина робко. - Можно... я помогу?
  - Все нормально, - заявил Миша. - Ты просто была... под влиянием этого самого Ловца... и призрака...
  Карина и Натали занялись перевязкой.
  А я заглянула в фонтан и даже за него. Никакого тела там не было. Как я и думала, послал демона вместо себя! Чего еще ожидать от Джокера?
  - Прости меня... - попросила Карина, склоняясь над Мишей. - Я правда тебя люблю.
  Кристина подошла ко мне и уставилась в темную воду.
  - Искра мне все рассказал, - прошептала она так, что слышала ее только я. - Я думала, что если не признаюсь, ничего этого не случиться...
  - Именно. Твои слова стали бы катализатором, - утешила я ее, пытаясь унять боль в разбитом теле, замерзшей душе, раздавленной руке и кое-как умыться. - Но сейчас ты не сможешь спасти Мишку, если не скажешь ему, что в действительности чувствуешь...
  - Но она его любит! - в ужасе заявила Кристина.
  - Но выбрал-то он тебя! - равнодушно пожала я плечами. Все тело нестерпимо болело. Лучше пока так больше не делать... А то можно умереть от болевого шока!
  - Я не могу признаться! - в отчаянии прошептала Кристина.
  - Тогда его душа достанется Ловцу, - заявила я без жалости. А про себя добавила: "и твоя тоже". - Он любит тебя... Ты его тоже любишь... Сестра тебя простила... Чего ты боишься? - заглянула я ей в глаза.
  Бедняга... Так глубоко запихать свои чувства, что теперь не может высказать их. Боже, как же мы над собой можем издеваться... Тут природа и нечисть просто отдыхают...
  - Ты должна простить себя... - дошло до меня. - Это ведь любовь! Это подарок. Мы не выбираем... Это она выбирает нас. А мы можем лишь принимать и ценить ее. И любить в ответ.
  - Какая лекция, - заявил улыбающийся голос, от которого у меня потеплело на душе. Тоска и холод, наконец, отпустили мое сердце. Джокер. - Я притащил этого мальчишку - твоего напарника...
  Он положил его здесь же, у фонтана. Слава Богу! Искра валялся без чувств, но был очень даже жив. Только избит слегка. То есть до полусмерти. Но я-то стою, а он разлегся на полу. Хотя чего ждать от новичка? Я побрызгала на него водой. Он фыркал и шипел, как кошка. Я залезла в сумку, ища суперсредство, чтобы спасти всех, себя и спастись от этой боли! Само собой такого на свете не существовало... Зато я нашла аспирин.
  - Миленько, мрачновато, но миленько, - оценил Джокер мой наряд. - Только синяки и ссадины не красят... А что с рукой? Прямо черная рука - ужас ночной! Выглядишь просто кошмарно! В гроб краше кладут!
  - Заткнись, "джентльмен", - беззлобно заявила я. У меня сил на ругань не было. - Ты слишком много болтаешь!
  А Кристина вдруг усмехнулась:
  - Это ведь вы были под деревом! Вы еще с Сайф целовались! - и она гордо пошла к хлопочущим над Мишей Карине и Натали. На тебе! Ни фига себе приколы! Кто кого жизни должен учить?!
  - Я видел, как ты искала мое бренное тело. Искренне тронут... - после долгого молчания улыбнулся Джокер.
  - Провались ты в ад! - фыркнула я презрительно. Вечно подловят! И я хорошенько умылась ледяной водой, смывая мысли, чувства, боль и несбыточные надежды...
  Ледяная рука сжала мое сердце. Я успела обернуться, как Тару упал к моим ногам. Из располосованной груди торчал его же меч.
  Ловец презрительно смерил нас всех брезгливым взглядом. Девушки бессознательно обнялись, оберегая Мишу. Они в ужасе таращились на самого Ловца и тело Тару. Хотелось бы сказать им, что Тару просто мертвец, но у меня язык не повернулся.
  - А ну хватит отлынивать от работы, - пнула я бренное прошитое тело. Тару не шевелился.
  - Я же тебя только что убил... - заявил Ловец хладнокровно, поглядев на Джокера.
  - Вы меня с кем-то я-авно путаете, - слегка заикаясь, улыбнулся Джокер. Зеленые глаза с золотистыми искрами насмешливо сверкнули за маской.
  - А ты, Сайф, вечно все портишь!.. - перевел Ловец взгляд на меня.
  Справедливое замечание. Но извиняться не стану!
  - Ты лишила меня половины душ... За это я возьму ваши...
  Я искоса взглянула на Кристину и Мишу. Вот блин! Ерунда какая! Что делать?
  - Я все равно тебя люблю, - заявил Миша. - Пусть даже ты меня... нет, - вздохнул он. Его душа засветилась, освобождая еще одну душу и еще одного призрака. Все взгляды скрестились на Кристине. Она не сказала ничего, только улыбнулась. Ее душа не засветилась... Нет, она вспыхнула сверхновой!
  Ловец вскинул руку, прикрывая глаза. Джокер отвернулся.
  - Не может быть! Никто не уходил из моих ловушек...
  - Значит, они плохо старались, - отрезала я.
  Я рано расслабилась. Ловец переместился ко мне в мгновение ока и отвесил такую "оплеуху", что я перелетела весь зал и врезалась в черное надгробие косы. Перед глазами сверкали звезды... Вечная ночь манила в небытие. Рано... Я еще не закончила работу... Я почувствовала, как за моей спиной в каменном саркофаге шевельнулась коса.
  Ловец неторопливо шел ко мне, рассуждая сам с собой. Я бы его пожалела, если бы мне себя не было жальче.
  - Я все просчитал. Я никогда не ошибаюсь. Я ошибся лишь один раз - в тебе! Но я сумею исправить ошибку...
  Без размышлений я вошла в ликвидацию. Но у Ловца было собственное время. Если я и опережала его, то совсем на немножко... Рука, взрезанная банкой, дрожала и кровоточила. Губа лопнула. Не было сил подняться. Или сопротивляться. Ладно, я проиграла. Без своей косы - я ничто. Как будто я выбирала все это. Просто у каждого своя работа. У Кристины - сиять, а у меня - гасить свет и бить тараканов.
  В следующий миг Ловец вырвал меня из убежища, где боль притуплялась.... Ловец выдернул меня прямо за горло из ликвидации, (он не собирался больше прикасаться к браслетам) и вздернул в воздух, глядя с отвращением, как на муху, которой собираются оторвать крылья и на этом не остановиться.
  - Отпусти ее, - приятно улыбнулся Джокер, появляясь справа. - У меня на нее такие чудови... чудесные планы...
  Правда? И какие? - скосила я на него глаза. Любопытство чертово!
  - Отпусти Сайф немедленно! - воинственно заявила Кристина, подходя слева. - Ты не получил нас, не получишь и ее! - ее сияние слепило до слез в глазах. Против воли я усмехнулась. Да такой источник энергии проворонил...
  Смотрите-ка, я жутко популярная... Главный акцент тут на слове "жутко".
  Я почувствовала огромную и мощную деструкцию. Разрушительную силу, сметающую все на своем пути, уничтожающую все живое и неживое. Та, чей урожай - очередные концы света. Чистую и прекрасную, дикую и ласковую, безграничную и безумную... Абсолютный хаос!
  Раздался взрыв, и куски черного камня разлетелись во все стороны, ударяя яростной волной!
  - Не может быть! - от неожиданности Ловец разжал пальцы и уронил меня на пол. Но я не упала.
  Я осталась на ногах. Стояла, покачиваясь на носках, не потому что боялась упасть, а потому что боялась потерять точку опоры. Меня держала сама деструкция. Она пронизывала все мое тело, разрывая меня на куски и вновь соединяя. Обрывки чужих воспоминаний, ужасы и смерть, разрушение целых цивилизаций, гибель стран, планет и даже звезд... Большой взрыв, расширяющий галактику... Чудом я оставалась в сознании, едва удерживая себя от разрушения. Волосы мои развевались, а руки тянуло в разные стороны. Еще чуть-чуть энергии и напряжения, и я точно взлечу! Или меня разорвет эта сила...
  И в тот же миг в моей груди соединилась безумная боль и самая прекрасная радость. Хаос взорвался в моем сердце, пронизывая меня от самой маленькой клеточки тела до самого глубинного моего "я", самой моей сути.
  Напряжение отпустило меня, все тело наполнилось спокойствием и легкостью. В моей ладони уютно устроилась рукоять моей косы. Для них всех прошло простое мгновение. Для меня - целая вечность.
  - Может, я без косы и ничто. Но пока она у меня... - открыла я глаза и посмотрела на Ловца.
  И тут случилось то, чего я совсем не ожидала. Он не раздумывал долго. Ловец дал деру! Я увидела лишь черную тень, что мерцала прочь. Как быстро он передвигался! Но почему так резко передумал?
  Впрочем, Кристину он получить не мог. Чего ему еще оставаться здесь?
  - Какие-такие планы? - потребовала я у Джокера. Но он уже разговаривал с Натали, делая вид, что ни при чем.
  - Выполнил я условия согласно договора? Поцелуй Карины и Миши ведь не произошел?
  - Ну да... - растерянно пробормотала Натали. Джокер заставил ее расписаться на карте и с улыбкой заявил:
  - По условиям договора, если случиться что-нибудь непредвиденное и неприятное, вы можете пожелать забыть об этом! Ну и как?
  - Что как? - не понимая, куда он клонит, спросила Натали.
  - Вы желаете все забыть?
  Пока Натали думала, я повернулась к остальным:
  - Он прав, у нас тоже есть такое условие договора. Я очень быстро ликвидирую все ваши воспоминания, и вы никогда даже во сне этого кошмара не увидите...
  - И мы ничего не вспомним? - спросила Карина с облегчением.
  - Абсолютно, - усмехнулась я. Тогда никто и не вспомнит, как Ловец меня бросал по залу об стены. Это было точно непрофессионально! А также прочие унижения... А Кристина позабудет тот злополучный поцелуй.
  - И тебя тоже? - спросила Кристина у меня озабоченно. - Нет, я не хочу.
  - Почему? - изумилась я. Это было чуть ли ни впервые на моей практике.
  - Плохое само позабудется, а то добро, что ты сделала для нас, я не хочу забывать никогда.
  - Добро? - поперхнулась я. Добрые люди только о добре и думают. Больше ничего в их головах нет! Зато злые судят весь остальной мир по себе. - Ничего подобного! Я просто делала свою работу!
  - Все равно, спасибо тебе! - искренне обняла меня Кристина, и остальные сделали тоже самое. Хорошо, что деструкция подлечила меня, а то мне бы не выжить от их объятий! Я поспешно отступила, прикрываясь косой.
  - Ты мой лучший друг. Я желаю вам обоим счастья, - повернулась Карина к Кристине и Мише. - Пойдемте, вернемся в зал, продолжим веселиться на вечеринке! Нужно отпраздновать победу! Натали, идешь? Сайф, Джокер, присоединитесь к нам? - и они направились в обнимку в зал, где продолжался бал-маскарад.
  Три фигуры молча кивнули мне и Джокеру и исчезли. Напоследок девушка в золотом печально махнула рукой.
  - Теперь можно снять защиту, которая остальным не давала сюда войти, - улыбнулся Джокер.
  А я совсем про нее забыла! - ударила я себя по лбу. - Так и знала, что что-то упустила! Господи, как стыдно! Так лопухнуться!
  - Мне нравиться твой цвет волос, - заметил Джокер неожиданно. Он хотел еще что-то сказать, но вдруг вскинул зеленые глаза на вход под аркой. - Ой, какая неприятность...
  По моему позвоночнику побежали знакомые мурашки. Пришла беда - отворяй ворота! Это мог быть только он! Я резко обернулась. Ко мне шел Дрэк с пистолетом в руке. Глаза у него были голубые и светились. И я вновь ощутила тот же страх, когда ко мне приближался Ловец, а я была так беспомощна. Я сжала косу покрепче.
  - Вижу уже все закончено, - фыркнул Дрэк, и сияние в глазах померкло. - Чего ты на меня уставилась и упустила того демона?
  Демона? А-а, он говорит о Джокере! Я обернулась, Джокера и след простыл! Я его не винила. Сама хотела провалиться сквозь землю... Черт! О чем это я? Сейчас, отчитываться я ему буду, как же!
  - Сюда вас не звали и здесь вас не ждут. Вали отсюда на фиг!
  - И тебе привет, Сайф! Знаешь, сколько ты нарушила инструкций?
  - Зато Ловец ничьих душ не взял, - ответила я, стараясь не оправдываться. Бесполезно!
  - Ловец душ? - изумился Дрэк и испуганно вскинул пистолет. - Ушел... - вздохнул он облегченно. - А тебя не тронул? Или у тебя нет души?!
  - Это у тебя нет сердца, - зазвенел веселый голосок Искры. Он стоял, удрученно зажав обломки своего копья под мышкой и держась за живот. - Оставь Сайф в покое!
  - А это еще кто? - презрительно качнул головой в его сторону Дрэк.
  - Мой напарник, - ответила я насмешливо, складывая косу. Я не боюсь его!
  - Ну тебе дальше падать просто некуда, - заявил Дрэк и протянул мне приказ.
  Я прочла и заскрипела зубами от злости.
  - Ну, что там? - спросил Искра.
  - Нас отправляют дежурить эту ночь в больницах, - я улыбнулась Искре. Не собираюсь доставлять удовольствия Дрэку! - Как раз немного подлечишься...
  - Странно, что ты выглядишь почти как всегда, учитывая то... - я треснула его по голове сложенной косой. - Ой! Ты что?
  - Вижу, какие у вас нежные и доверительные отношения, - язвительно заметил Дрэк. - Не повезло тебе, парень!
  - Мне бы не повезло, если бы я был твоим напарником! - вспыхнул Искра.
  - Напарником? - хмыкнул Дрэк. - У ликвидатора не может быть никаких напарников! Не так ли, Сайф?
  - Что он имел в виду? - тут же спросил Искра.
  Да... Это будет длинная ночь.
  
  Глава 9 Женщина в белом
  - Что он имел в виду? - в который раз спросил Искра, тяжело повисая на моем плече.
  - Отстань от меня срочно! - фыркнула я, пинком открывая входные двери в больницу. Всю дорогу Искра мучил меня расспросами и отдавливал мое плечо. Он явно был сильнее и здоровее, чем могло бы показаться. Представляете, какой гад? Здоровенный парень, которого приходиться тащить на себе! А я, между прочим, тоже сполна получила в этом цирке! К счастью, с нами пошла Натали, и время от времени отвлекала Искру. Так что пришлось тащить и ее. Одно было хорошо: больница была здесь совсем рядом, практически за углом.
  - Сайф! Какая радость! - бросилась ко мне Саятэ, словно только и поджидала нас в приемной. - Больной пошел на поправку! Пришел в себя! Давайте, я провожу вас, - обратилась она к Натали. - Вам повезло, наш ведущий специалист - не только профи, но и виртуоз! - она подмигнула мне и увела девушку, которая тут же забыла обо всем. Счастливая! Хотелось бы и мне сбросить с плеч тяжелого Искру и весь остальной мир!
  - Что имел в виду Дрэк? - развернул меня к себе Искра. Он был упрямее быка.
  Ладно, поговорим... Я ослепительно улыбнулась, стараясь его разозлить:
  - Так ты знаешь Дрэка? Непобедимого, могучего, прекрасного, профессионального, умнейшего...
  - Да, я знаю его! - прорычал Искра.
  - Так вот. Начинали мы вместе... Мы были напарниками, - пожала я плечами.
  - Напарниками?! - завопил Искра так, что все вокруг стали оборачиваться на нас.
  Я кивнула. Искра с изумлением посмотрел на меня.
  - Но ты... Ты же не... Не может быть!
  - Чего не может быть? - нахмурилась я. Мне почудилось нечто личное в его словах.
  - Ваш друг ранен, не отвлекайте его расспросами... Пойдемте со мной... - подошла к нам дежурный врач, твердо взяла Искру под локоть и повела за собой куда-то. О слава тебе, Господи... Вали, Искра, и оставь меня в покое!
  - Смотри в оба, - шепнула я Искре. - Мы на дежурстве!
  Его ответный взгляд означал, что разговор только переноситься. И чего он так взъелся на Дрэка? Его все боготворят! Я тоже! Он так классно смотрится в коже с этим черным пистолетом в руке! Мне никогда такого не достичь, как не старайся! А как драматично он появляется?! Просто умереть и не встать! Я подошла к регистратуре.
  - Травмапункт - следующая дверь, - указала мне женщина, не отрываясь от телефона. Значит видок у меня еще тот! Это только мужчину синяки и раны украшают! Женский пол они уродуют и вызывают жалость. А на нее у меня аллергия!
  Я сдержалась и спросила по возможности спокойно:
  - Мне нужна врач Тимофеева...
  - Тимофеева? Вряд ли она сегодня будет, - равнодушно ответила пожилая женщина.
  - Почему это? - сузила я глаза. Почувствовав чье-то мощное деструктивное поле, я резко обернулась. В приемную входила высокая красивая женщина средних лет. Одета она была безупречно - в белый брючный костюм. На голове модная короткая стрижка светлых волос. Глаза у нее были голубые и печальные. Мешки под глазами и красноватое лицо (особенно нос) выдавали, что недавно женщина плакала. Она смущенно улыбалась, но была собрана и спокойна. Мне ее лицо показалось смутно знакомым. Но я никогда с ней лично не встречалась.
  - Вы ведь - Сайф, - сказала она приятным голосом. Ну кто я, я точно знаю. А кто она такая? Я вспомнила ее, когда ее улыбка померкла. Видела ее фото в газетах и журналах. Женщина года. Елена Павловна Шостак. Ликвидатор высшего уровня. Создала не один фонд для спасения детей. Ни на кого не работала. Самое сильное деструктивное поле в городе, правда, ограниченное местом действия. Но счастливой она от этого точно не выглядела. - Я знала, что встречу вас здесь.
  О ней говорили всякое. И что детей ест, и правит городом, и что от одной только ее мысли люди умирают, даже если она о них лишь вспомнит. И что где она - там происходят несчастья, гибнут люди, умирают животные, увядают растения, ломаются механизмы, разрушаются здания. Но, конечно, как всегда, слухи были сильно преувеличены. А правдой было то, что она работает в специальной программе по лечению детей от рака.
  Ну а я-то здесь причем? Совсем не мой круг общения - не мой уровень. Она с Блэкмортом и Козловым общается, да и то по телефону, а тут ко мне подошла... Что ей надо от меня?
  - Встретили, - ответила я спокойно. Если ей есть что сказать, пусть говорит. Но я слишком устала. Слишком избита. Если она думает, что я сейчас же побегу по ее приказу, то она жестоко ошибается. И с места не сдвинусь!
  - А я вас не такой представляла себе, - протянула Елена Павловна. - Что с вами случилось?
  Я беспечно пожала плечами, о чем тут же жестоко пожалела, поэтому еще махнула рукой.
  - Издержки работы... А что случилось с вами?
  Мой вопрос произвел на нее эффект холодного душа. Она вздрогнула и, собравшись с духом, перешла к делу:
  - У меня к вам разговор. Личный.
  Что же все-таки выбило ее так из колеи? В ее глазах была печаль, тревога и что меня доконало - жалость! Причем она жалела меня! Себя бы пожалела! Тут острое предчувствие сжало мне сердце. Или я чего-то не знаю? Что-то случилось! Сначала хранитель, потом призрак, теперь еще это...
  Я хлопнулась на ближайшую скамейку и вытянула усталое тело. Мне сейчас было не до головоломок и не до Шостак. Деструкция медленно восстанавливала меня, помогая пережить боль, но от этого раны и побои не исчезли. Я прикрыла глаза и, сложив руки перед грудью, велела:
  - Рассказывайте и побыстрее! Я на работе и у меня куча дел!
  - Что? Прямо здесь? - не поверила Елена Павловна.
  Открыв глаза, я поймала ее взгляд и недовольно спросила:
  - Не хотите, чтобы были свидетели? Неужели от вашей новости я должна сойти с ума, вести себя как дура, скакать по всей больницей с косой в руке да еще угрожать людям вокруг? - к своему ужасу я поняла, что именно этого она и опасается. - И вы пришли меня ликвидировать, если я буду "плохой девчонкой"?
  - Не ликвидировать, просто остановить... Помочь вам! - горячо возразила Елена Павловна. - На этом настоял Андрей Николаевич... У вас коса истинного ликвидатора... Она тесно связана с вами, вашей душой, вашими эмоциями, ликвидациями... - успокаивающе говорила Елена Павловна, уже присаживаясь рядом. Ее жесткая деструкция приятно покалывала кожу, помогая моему исцелению. У меня аж голова закружилась.
  - Ладно, я вся внимание! - я сбросила расслабленную позу и села, выпрямив спину. - Говорите же скорее! Я не казню гонцов! Меня уволили, а вас прислали за моей косой?!
  - Что? - удивилась Елена Павловна. - Нет! Я и не знала, что у вас такие проблемы...
  Мне стало немного легче. А через мгновение стало совсем плохо.
  - Так в чем же дело? Говорите быстрее, пока я и впрямь не сошла с ума!
  - Ирина... Тимофеева... Она умерла... - ее взволнованный голос упал до неслышимости.
  Я просто молча смотрела ей в глаза. Такого быть не может! Иринка должна дожить до старости! Я специально просчитала ее жизнь! Я не могла ошибиться! Меня охватило чувство нереальности. Это просто чья-то ошибка! Нужно все выяснить до конца!
  - Умерла? Как это? - спросила я обманчиво-спокойным голосом. Ерунда какая-то!
  - Ее убили, - поспешно ответила Елена Павловна, стараясь поскорее скинуть неприятную обязанность.
  - Быть такого не может! - вырвалось у меня. - У нее еще должны родиться внуки! А она... у нее даже парня нет!
  - Мне очень жаль... Ирина была и моей подругой... - Елена Павловна сказала это спокойно, но ее глаза смотрели сочувственно и понимающе. Вот откуда жалость! И красные глаза... И красный нос... И белое платье...
  Подругой... - повторилось эхом в моей голове. - Не может быть! Неужели это из-за меня? Нет, нет, нет! Я специально общалась с ней поменьше! Когда я ее видела в последний раз? На той неделе?!
  Она не могла умереть, это все просто неправда! И ее призрак не приходил ко мне!
  - Тогда почему она не попрощалась со мной? Она обещала! Она связала себя обещанием! - воскликнула я.
  - Поплачьте... Вам станет легче... - из красивых голубых глаз Елены Павловны покатились прозрачные слезы.
  И я поверила ей. Это и впрямь так. Иринка умерла. Какой кошмар!
  А это могло означать лишь одно. Кто-то грубо и насильно вмешался в механизм судьбы. Страшная пустота появилась внутри меня. Полотно судьбы было порвано, история изменилась. А это грозило многими несчастьями, многими бедами, многим жертвами... Все не так!
  Я выругалась, но скорее от боли, чем от ярости. И ругалась шепотом минуты три злым мертвым языком.
  - Где ее убили? - наконец, прохрипела я, переводя дыхание.
  - У нее дома... - ошарашено ответила Елена Павловна. Видно было, что она ожидала другой реакции. Какой? Что я буду волосы рвать на голове? Или голосить как полоумная? У меня работа - провожать всех на ту сторону! Мне ли бояться смерти?
  - И кто был убийца? - спросила я как ни в чем не бывало.
  - Что значит был? - не понимающе спросила женщина.
  Я зажмурилась и сжала зубы покрепче, чтобы не закричать. Тихо и хрипло я спросила, разделяя слова:
  - Разве поблизости не был найден труп? Или хоть кто-нибудь ответственный за это?
  - Расследование проводилось с приглашением представителя Инквизиции. В результате было решено, что это какой-то демон. А причем здесь труп?
  - И Инквизитор не сумел определить виновника? - не поверила я. Скорее всего, это был Филипп, а он ничего не боится и в таких делах разбирается. Теоретика света убили и не подставили какого-нибудь демона-"шестерку"? Им было нужно только призвать демона и приказать! Концы с концами не сходятся... Надо в этом разобраться!
  - Что-то тут не так! Мне необходимо увидеть место убийства... - я вскочила, намечая следующие действия. Если они ждут от меня слез и стенаний, то не добьются! Зря они ее убили! Ох зря! Нарушив причинно-следственную связь, они развязали этим руки мне. Это не меня жалеть нужно, а их!
  Но Елена Павловна поднялась вслед за мной:
  - Вы... вы собираетесь провести свое собственное расследование?
  - Именно, - я расправила плечи. Работа прежде всего. Конечно, никто этого дела меня никогда не даст... Но я работаю, подчиняясь отнюдь не людям... Я бросилась к регистратуре и попросила у той же женщины:
  - Мне нужно позвонить! Срочно!
  - Всем, дорогуша, нужно! И всем срочно! - отрезала та, бросив на меня раздраженный взгляд.
  "Дорогуша"?! Наверное, я слишком злая и деструктивная, вот и вызываю неприязнь. В ситуации она не виновата.
  Я расслабилась, улыбнулась, показала карточку и попросила:
  - Это исключительная ситуация! Я из компании "Рок и Ко"! Нам все службы должны оказывать содействие!
  - Ничем не могу помочь! У меня тоже строчные звонки! - раздражение превратилось в негатив.
  - Что? Да вы же просто трепитесь про какие-то кофточки! - удивилась я.
  Обернувшись, я обвела приемный зал взглядом. Ближайший призрак неуверенно помахал мне рукой. Он был из новеньких и явно удивлен, что кто-то из людей может его видеть. Долго объяснять придется! Про загробный мир, мертвецов и прочее. А мне сейчас не до того!
  Наконец, я увидела преподобного отца Григория - главу местных призраков. Он подплыл ко мне и кивнул.
  - Григорий, мне нужен телефон! А эта тетка мне мешает! - ткнула я пальцем в регистраторшу. Та подозрительно уставилась на меня, наверно, прикидывая, как на мне будет смотреться смирительная рубашка. Отец Григорий кивнул, проплыл сквозь стойку и махнул рукой перед ее лицом. Женщина замерла на полуслове и грустно вздохнула от тех мыслей, которые он навеял ей. Через минуту она бросила трубку и убежала, заливаясь горючими слезами. Совесть что ли проснулась?
  А жизнь вообще сволочная штука! Я взяла телефон и набрала номер Лапы:
  - Лешка, подмени меня сегодня ночью, пожалуйста!
  - От тебя никогда не дождешься "Здрасте" или "Пока"! Что мне за это будет?
  - Му-Ши починит всю твою экипировку!
  - Идет! Но я сам скоро дежурю, смотри - не забудь!
  Я бросила трубку и, повернувшись, врезалась в отца Григория. Мгновение он смотрел мне в глаза. Это было не очень-то приятно - словно он видел меня насквозь - все мои мысли и поступки... Но я не отвела взгляд. Чего мне-то бояться? Неожиданно он обнял меня. Холод и покой загробного мира накрыли меня с головой, словно я нырнула в черные ледяные воды Стикс. Отец Григорий нараспев прочитал шепотом молитву и тихо добавил:
  - Мир твоей подруге! Чувствую, что ее душе угрожает страшная опасность... - он отпустил меня. Мир и спокойствие вновь вернулись ко мне. Высшее знание вспыхнуло внутри, давая силы пережить это несчастье. - Мир тебе! Я буду молиться за вас обеих!
  Вообще-то, священнослужителей я обходила за версту. Но он был мертвый, и его я уважала.
  Я поклонилась и кивнула. Он понимал. И дал понимание мне. Жаль, я не могла ему помочь.
  А затем опрометью бросилась к выходу, где меня поджидала Елена Павловна.
  - Вы собираетесь отправиться к ней на квартиру? Я поеду с вами!
  - Прекрасно! Будете меня контролировать! - и я потащила Елену Павловну за собой.
  На улице ее поджидал настоящий черный и длиннющий лимузин! Да еще и с личным шофером, не хухры-мухры! Еще бы! При таком деструктивном поле странно, что колеса еще не отвалились, а водитель не сошел с ума. Хотя он демон, наверно... Вообще-то, мне было плевать на чем доехать - на этом лимузине, метро или просто дотопать пешком. Поэтому я без разговоров шлепнулась на кожаные сиденья. Тело отозвалось низким глубоким стоном боли, словно колокол. Елена Павловна элегантно села рядом. Машина тронулась.
  - Вас не беспокоит мое поле? - вдруг спросила Елена Павловна. Она явно раскисла от удара. И это могущественный ликвидатор? Уже вся дрожу от ужаса и страха! Неудивительно, что она занялась тем, что ликвидатору не свойственно. Целительство - дар хранителей и знатоков. Пускай ее поле уничтожает раковые клетки и иные неизлечимые болезни, все равно это - лечение.
  - Оно совершенно. Только очень компактно. А вас моя коса не беспокоит? - спросила я с издевкой.
  - Не-ет, - дрожащим голосом протянула Елена Павловна. - Вы родились ликвидатором?
  - Мне пришлось им стать, - не стала я вдаваться в подробности. Кому они нужны - эти подробности?
  - А я родилась. Когда я была маленькой, это было не так страшно... Но чем взрослее я становилась, тем сильнее было воздействие поля...
  - Зато вы можете лечить рак, - грубо перебила я все ее признания и жалобы. У меня сейчас и своих проблем хватало, чтобы я решала еще и ее. - И можете утешить тех, кто умирает в муках... Вы последняя их надежда!
  Елена Павловна вздрогнула, словно я ее ударила, и отвернулась.
  - Откуда вы знаете?
  - Ликвидаторы знают все, - фыркнула я, откинулась на спинку и прикрыла глаза. Мне нужна минутка передышки! Денек выдался нелегким...
  - Но я, например, ничего про вас не знаю! - не отставала Елена Павловна.
  - Неправда! Вы знаете все, что нужно вам. Что я подруга Иринки, что я не психованная дура и что в этом деле что-то не так! Разве вы не чувствуете этого?
  - Да... Наверное... Она была очень хорошей... Она любила всех, и все любили ее!
  Она не понимала, как такой прекрасный человек может погибнуть. Не понимала. Опять философия.
  - Некоторые просто не могут любить, - слова полились сами собой. Да еще и против моей воли. - Их душа умирает. Они ходят, разговаривают, но они мертвы внутри... Идут легким путем. Только тупиковым. Ведь когда душа разрушается, человек перестает страдать, ему становиться хорошо и совесть и прочие мысли его не мучат. Он никогда не сможет раскаяться. Внутри него нет даже малюсенькой капельки любви. Им руководит лишь какая-нибудь навязчивая идея, ради которой он готов на все. Особенно на убийство. Как других, так и самого себя.
  - Как же так?! Как может Бог захотеть погубить такого человека, как Ирина?
  Я тихо рассмеялась, хоть мне и не было весело. Боже, сила есть, ума не надо? Почему я - рядовой ликвидатор - должна объяснять это ей?
  - Бог не губит и не убивает. Он выше этого. Убивают люди. С них и весь спрос!
  Елене Павловне не понравились мои слова, она даже отвернулась и задрала нос повыше. Вот и прекрасно! Немного спокойствия, вот и все что мне нужно! Елена Павловна благословенно молчала до тех пор, пока машина не остановилась. Я быстро выскочила наружу и бросилась к подъезду.
  - Но, Сайф... Дверь опечатана! - Елена Павловна прибавила шагу и не отставала, даже будучи на шпильках.
  На самом деле дверь была открыта. И не просто открыта, а зверски сорвана с петель. А потом на ней еще кто-то попрыгал и оставил посередине здоровенную дыру. Я увидела это сразу, как вышла из лифта. Войдя в так хорошо знакомый дом, я поразилась. Он стал совсем другим, чужим и недружелюбным. Вслед за мной аккуратно шла Елена Павловна.
  На кухне раздавался шум, но он тут же затих. А затем начался с новой силой в гостиной. Похоже, кто-то что-то громил!
  Все было открыто и вывернуто наизнанку. Словно огромный и злобный зверь с острейшими и длиннейшими когтями разодрал все вокруг, томясь в заточении. Очень здоровый способ, чтобы выпустить ярость и злость. Жаль, что это не для меня. Я почти не удивилась, увидев Гиля, который уперся в стену рукой и пытался отдышаться. Так вот в чем дело! Он обыскивал дом...
  На прекрасном лице Гиля отражались разочарование и тоска. Сколько ему сейчас? Пятнадцать? Он правда красивый... Синие глаза и черные волосы до плеч. Но в глазах почти нет души. От нее остался лишь кусочек... Его взгляд был мне знаком. Взгляд столетнего старика, все повидавшего, мертвеца, жаждущего покоя...
  - Ты пришла сюда за ним? - спросил Гиль у меня. Я промолчала. - А что если я скажу, что это я ее убил?
  Елена Павловна в ужасе выдохнула. Она смотрела на него теми же глазами, что и все остальные. Она видела только очень красивого мальчика. Это тоже было одно из его достоинств убийцы, такое же опасное, как и умение управляться с ножом. На его совести было много смертей, в том числе и убийство собственного отца. Но он не мог стать демоном по многим причинам. В том числе и потому, что в нем текла кровь оборотня. Кровь чудовища.
  - Его здесь нет, верно?! - сказал Гиль обессилено и сел на перевернутое кресло. Только чудом он не навернулся вместе с ним!
  - Ты думаешь, я могла подвергнуть Иринку опасности? - спросила я насмешливо. - Плохо же ты меня знаешь!
  - Я не перестал убивать! - заявил Гиль хладнокровно. Неужели хочет вывести меня из себя?
  - Но Иринку ты и не думал трогать, даже решив, что кинжал у нее, - усмехнулась я.
  - Ты знаешь почему, - он отвернулся, теребя подвеску с тремя замочками на шее. Это был знак его рабства. Почему же он вбил в свою умную и красивую голову такую тупую и дурную мысль, что безнадежен? Я не могла ему помочь. Он должен был сделать все сам.
  - Вы знакомы? - спросила Елена Павловна. Гиль бросил на нее небрежный взгляд. - А мы знакомы? Кажется, я видела тебя раньше...
  - Шостак. Ликвидатор высшего уровня, - хмыкнул Гиль и посмотрел на меня. - В агентстве бояться твоей реакции? Плохо же они тебя знают!
  - Минуточку! Мне нужно сказать этому парню два слова наедине! - и я бесцеремонно вытолкала Елену Павловну из комнаты и закрыла дверь перед ее лицом. Перебьется! Мне нужно поговорить с Гилем. Он настоящий эксперт по чудовищам!
  - Что-нибудь знаешь? - спросила я его, с опаской садясь напротив на зарезанный диван. А ну как навернусь!
  - Почему ты не ликвидировала меня, когда встретила во второй раз? Ведь я пытался тебя убить!
  Я пожала плечами. С того момента, как мы вошли в квартиру, напряжение не отпускало меня. Всюду были следы крови. Конечно, ее вытерли и стерли. Ее полностью ликвидировали, но я видела ее вокруг. Чуяла. Пришлось стиснуть зубы покрепче. Нужно просто смириться с тем, что я больше никогда не увижу Иринку...
  - Я тоже это чувствую, - сжал губы Гиль так, что они превратились в узкую полоску. - Кровь... Она сводит меня с ума....
  - Кто убийца, как думаешь? - наклонила я голову на бок. Ругань, крики и стоны! Теперь и звуки лезли в голову. Нужно отвлечься. Нужно вернуться к работе...
  Синева глаз мальчишки затуманилась болью. В его руке от мгновенного движения появился обоюдоострый кинжал. Совсем как тот, что я отобрала у него вместе с куском души.
  - Кто-то вроде меня...
  - Ты хочешь сказать - вроде Крюка? - кивнула я. - Значит, убийца любит кровь и предпочитает тех, кто его слабее...
  - Он орудует ножом, - взял себя в руки Гиль. Его оружие тут же исчезло. - Большим таким...
  Внутри меня все перевернулось и заледенело, словно я вновь ощутила спиной прикосновение длинного ножа Ворона. Я даже оглянулась. Нет, он окончательно мертв! - успокоила я себя. - Я собственноручно его убила! И видела, как Дрэк отправил его во тьму! Если конечно, кто-нибудь не призвал его на службу... Но кому из наших ликвидаторов может понадобиться кровавый маньяк? А ворота небытия есть лишь в нашем агентстве!
  Но тут размышления мои были прерваны взорвавшейся от деструкции Шостак двери. Она ворвалась внутрь и взволнованно заговорила:
  - Я знаю тебя! Я все вспомнила! Ты... Ты... лжец и вор! Ты хитростью пробрался в детский дом, чьим попечителем я являюсь и... подобрался ко мне! Только ты был блондином, а глаза были зеленые! И ты украл мою сумочку!
  - Всего-то сумочку? - рассмеялась я. - Скажите спасибо, что он передумал вас убивать!
  Гиль пожал плечами и спокойно направился к выходу. Елена Павловна испуганно прижалась спиной к двери, не сводя с него глаз. Ее поле не действовало на него. Он вышел, бросив на меня красноречивый взгляд.
  - Что здесь происходит? - немного нервно и истерично спросила Елена Павловна, стараясь успокоиться.
  - Ничего, все следы стерли... Не уверена, что найду даже настоящее место убийства.
  - Я говорю про этого мальчика! Он преступник! - возмутилась Елена Павловна. - Вы сами признали, что он убийца! И он признался в этом сам!
  - И что же? - сузила я глаза. Куда она клонит?
  - Почему вы ничего не делаете? Почему не схватите его?!
  - Я не инквизитор, чтобы кого-нибудь судить, - возмутилась я. Мне даже дурно стало от ее слов. Я? Никогда!
  - Тогда я ничего уже не понимаю! - закричала Елена Павловна в отчаянии. Ей было плохо, утешить себя она не позволит. Поэтому и решила ужалить того, кто ближе. То есть меня. - Я слышала, что вы ликвидируете всех быстро и безопасно для окружающих! Так почему же вы не схватите убийцу, пусть он так молод и красив?!
  - Причем здесь молодость и красота? - разозлилась я. - Он ни имеет к этому делу никакого отношения!
  Он здорово ее напугал тогда, надо отдать ему должное. Хотелось бы мне это видеть! Шостак в отстое!
  - Тогда что он здесь делал?! Он преступник, и он должен быть изолирован от общества! Он опасен для людей!
  - Как транспорт, электричество и кухонные ножи... Как и многие люди! - усмехнулась я. - И чего вы хотите от меня?! Чтобы я бегала по городу и хватала всех за руку? Ой мамочки! Ты украл у тетеньки сумку! А ты налоги не платишь! И ликвидировать их всех напрочь!? Не так ли? Но если их ликвидировать, то появятся новые! Нужно найти причину, а не бороться со следствием!
  - Тогда зачем существуют ликвидаторы? - спросила она провокационно.
  Я устала. Придется преподать ей урок. Но сначала кое-что проверим. Я вынула сзади из-за пояса косу, похожую на черный кривой уродливый перочинный ножик. Коса раскрылась с легким щелчком и звоном. И я вошла в ликвидацию.
  Елена Павловна полыхала деструкцией как белый факел. В квартире висел синей дымкой непередаваемый запах страха. Иринка боялась перед смертью... Так боялась, что ее страх въелся в саму квартирку. Если кто будет жить здесь после нее, то будет испытывать безотчетный страх и видеть кошмары. Но жилье всегда было важнее каких-то там страхов...
  На стене невидимая для остальных светилась надпись: "Ты следующая, сука!" Значит, я права и ее убили из-за меня. Я так устала, что даже разозлиться по настоящему не могла. Вздохнула, вышла из ликвидации и повернулась к Елене Павловне.
  - Почему бы мне тогда не ликвидировать вас? Вы опасны для окружающих и вас надо изолировать... Но так как от вас и стены могут рухнуть, то никто не будет в безопасности. Вы даже большее чудовище, чем он. Он убивает взвешенно и хладнокровно тех, кто должен умереть. А вы подвергаете опасности всех!
  - Что же тогда можно сказать о вас? - холодно спросила Елена Павловна.
  Вот теперь я разозлилась. Еще и мигрень началась. Явный разлад в мире. В душе... Пошли вы все к черту!
  - А зачем существуют болезни? Почему происходят несчастные случаи? Для чего нужна война? Отчего эта социальная несправедливость? Никогда не задумывались? - фыркнула я. - Это большие составные части регулировки судьбы. Есть закон, который выполняется особым причинно-следственным механизмом. И идти против него бесполезно. Люди называют его хаосом, потому что не в состоянии постичь. Зато его можно почувствовать.
  - Спасибо за лекцию. Это я и так знаю. Вы-то здесь причем?
  Разговаривать с ней было бесполезно. Она не хотела слушать. Как и Гиль. Это была их судьба. Они оба думали, что у них нет выбора. Все слова были сказаны. С минуту я смотрела ей в лицо, стараясь не вглядываться в ее будущее. А потом развернулась и пошла прочь.
  - Сайф... - растеряно окликнула меня Елена Павловна. - А что вы хотели увидеть здесь?
  Я замерла. Хотела бы? Увидеть Иринку. Поспорить с ней о странностях и превратностях жизни. Пожаловаться. Посмеяться. Поговорить. Просто побыть с ней вместе. Просто знать, что у тебя есть друг. Который принимает тебя таким, какой ты есть. И любит тебя за просто так. За то, что ты существуешь на свете. Просто радоваться тому, что она есть... была на свете. Ее невозможно было не любить.
  А увидела то, чего не хотела. Пустую мертвую квартиру. Даже ее цветы уже умирали. Надпись.
  И двух людей, которые и не делали попытки быть счастливыми.
  Уходя, я не смогла удержаться от колкости. Пусть думает, что хочет.
  - А вы никогда не думали, почему у вас такая судьба? Наказали вас или наградили?
  У нее аж рот открылся от изумления и возмущения. Но я не дала ей ничего сказать:
  - И зачем вы занимаетесь тем, чего сами не понимаете? Никакой пользы от этого точно не будет!
  Надеюсь, что больше никогда не увижу эту Шостак. Наверное, она пожалуется на меня. Еще выговор, и меня точно уволят! Как обрадуется этому известию Дрэк! Наверно, самолично заявится за косой! Да только не он мне ее дал, не ему и забирать!
  Все, хватит с меня. Теперь домой и спать.
  Искра сам доберется. Он не из тех, кто валяется в постели и больницах. Дверь с ним уже знакома.
  
  Глава 10 Кошачья страховка
  Я разом проснулась, пытаясь удержать остатки сна... Четыре фигуры, закутанные с головы до пят во все черное, за столом играли в карты... При этом они были какими-то знакомыми... или забавными? И выиграл тот, у кого руки были желтые... И лицо тоже... Он кашлял и чихал... Выглядел точно нездоровым...
  На тумбочке трезвонил телефон. Я, не открывая глаз, нащупала трубку, поднесла к уху и хрипло со сна спросила:
  - Кто?
  - Это я, Татьяна... - а-а... моя соседка по лестнице. Что там у нее еще стряслось? - Присмотрите за Андрюшкой и Светой? Начальник отправляет в командировку, а Сергей еще не вернулся с вахты.
  - Вряд ли, - протянула я со вздохом. - На этот раз не получиться. У меня нет времени... Работа...
  - Нет, что вы! Вы же знаете - Света очень самостоятельная девочка, просто приглядывайте за ней с Андрюшкой на всякий случай? Хорошо? Мне просто будет спокойнее, если вы будете заглядывать к нам иногда...
  Что тут скажешь?
  - Ладно! - я хряпнула трубкой по аппарату, который чем-то смахивал на ночной горшок. Творчество Му-Ши, черт его побери!
  Ладно, пора одеваться. У меня много дел!
  На кухне Искра сидел и тихо говорил о чем-то с Му-Ши, который чинил золотое копье. Налил ему уже молока, скотина!
  - Похоже, ты хорошо освоился, стажер... - протянула я хрипло. Черт, неужели это недовольство и досада?
  - Господи, Сайф! Ты двигаешься тихо, словно смерть! - вырвалось у Искры.
  Му-Ши подскочил, как кролик, и пулей бросился вон с кухни, хлопая ушами. Я упала на стул, вытирая лицо полотенцем после умывания. В темном углу за холодильником стоял Тару. Ну и пусть себе стоит! Сам себя наказал!
  Не успела я и глазом моргнуть, Искра расставил передо мной еду - булочки, блинчики, оладушки - и даже чаю налил.
  - Давай быстрее! Я и так собирался идти тебя будить... А то на работу опоздаем!
  Опять работа... Я пожала плечами. Иногда именно это спасает нас от самих себя...
  - Сайф, а ты прекрасно выглядишь! Немного видно... Совсем чуть-чуть... - Искра был такой же как всегда, но глаза его выдавали... Виноватые... Боже, ну он-то здесь причем? Не глядя на него, я спросила:
  - Кто тебе сказал? Шостак?
  Искра не стал отпираться. Вместо своего копья он, нервничая, сжимал палку от швабры, которую нашел в туалете и сломал. А все равно пылесос Му-Ши сам все пылесосит!
  - Она записку прислала.
  Надо поговорить. Я вздохнула и встретила его прямой горящий взгляд:
  - Искра, я приношу несчастье...
  - Что ты себе навыдумывала?! - фыркнул тот. - Ты не ответственна за весь этот мир!
  - Поверь, - заявила я равнодушно. - Ее убили из-за меня.
  Искра поверил моей убежденности, но тут же воинственно заявил, задрав подбородок повыше:
  - Пусть попробуют убить меня! Вот тогда и посмотрим!
  Я усмехнулась. Искра всегда Искра. Настоящий глупый храбрец. Настоящий друг.
  - Нет, правда! Я не буду тебе обузой! Я быстро учусь! Ну скажи!
  Великолепная идея! Но она первой пришла в мою голову.
  - Ты - просто гений! Боевое крещение прошел! Будешь теперь настоящим самостоятельным агентом. Я уже написала характеристику. Нужно только рапорт подать...
  - Ты хочешь от меня избавиться?! - изумленно выкрикнул Искра и обиженно надулся.
  - Ты в одиночку противостоял закоренелому ловцу душ! Думаешь это шутки?
  - Ты хочешь от меня избавиться! - теперь убежденно заявил Искра. - Из-за своей подруги, из-за моих вопросов, из-за того, что ты одиночка! Но я тебе не позволю, ясно? - вспыхнули упрямством его синие глаза.
  - Что? - против воли я начала злиться. - Никто не решает за меня, что делать!
  - Мы работаем вместе! - вскочил Искра. - И решаем тоже вместе!
  - Еще чего! - холодно прошипела я. - Никаких "мы" не существует!
  - Значит, Дрэк был прав? "У ликвидатора не может быть никаких напарников!?"
  - Просто я больше не хочу видеть, как тобою в футбол играет Ловец!
  - Просто ты не хочешь нести за меня ответственность! Так вот - мы напарники и разделим эту ношу пополам!
  - Тебя навязали мне в стажеры, ты влез в мой дом, а теперь еще и права качаешь?! - задохнулась я от бешенства.
  - Какие права? Это ты чуть что - бьешь меня по голове!
  - Потому что ты тупой болван! - вырвалось у меня. А Искра только этого и поджидал:
  - Ага! Видишь! Я еще не готов работать один! Или с кем-нибудь еще!
  Подловил! Сейчас я ему покажу, как меня злить! Рука сама собой потянулась к косе...
  - Хотите, я для вас его убью? - спокойный голос Тару ворвался в наш жаркий спор, как снег на голову. Мы оба яростно посмотрели на него. Тару пожал плечами и отступил обратно в угол: - А я что? Я - ничего! Мое дело предложить...
  Я злобно окинула Искру взглядом и прошипела:
  - Пошли, "стажер", пока на работу не опоздали. Все одно буду я виновата!
  Я препиралась с Искрой всю дорогу до здания "Рок и Ко". Само собой мы опоздали и бегом побежали по лестнице на третий этаж в главный зал, потому что лифт ушел без нас.
  Сегодня был общий сбор, так что от агентов было не пройти. Мы пришли как раз во время.
  - ...поэтому прошу всех быть предельно внимательными! - вещал Пиррович с постамента. - Эта зараза может прорваться в любой момент! - и утренняя планерка кончилась. Но агенты не торопились расходиться. Они сбились в группки по специализации и жарко обсуждали услышанное. Похоже, мое предчувствие меня не обмануло. Заварушка началась!
  - Привет, Сайф, - шепнула мне Сильвия. - Опять опаздываешь!
  - В чем дело на этот раз? - тоже шепотом спросила я ее.
  - Кажется террористы... Угнали цистерну с какими-то токсичными отходами и обещают вылить весь этот яд в водохранилище и подземные скважины... Поэтому объявили общий сбор!
  - Ты плохо слушала, - перебил ее Максим. - Это только угроза. Главное то, что на это утро запланировано массовое отравление населения молоком и молочными продуктами. На каком-то заводе проворонили брак и до сих пор не ликвидировали проданную за вчерашний день продукцию. Это потому что никто не знает, какой именно завод так... - он покраснел и скомкано закончил. - Проверяют все!
  - Да нет же! Произошло заражение крови в какой-то больнице, и эту кровь кому-то перелили! - вмешался в наш разговор Витек из отдела Ликвидаций техногенных бедствий и их последствий. - Ищут, кому ее еще могли перелить...
  Яд, пищевое отравление и заражение крови. Я же знала, что случиться что-нибудь ужасное... И все это из-за одной девушки - неоткрытого теоретика света. Но ведь мне никто никогда не поверит. А дальше будет только хуже.
  С трудом переварив эти новости, я взяла себя в руки. Повернувшись к Сильвии, я спросила:
  - Есть для меня какие-нибудь срочные дела?
  - Вот, - впихнула она мне в живот увесистую папку. - Папку верни! И что это за новости с "Идеальной вечеринкой"?! Говорят, ты хорошо на ней подзаработала! Почему я не видела этого дела?!
  - Чего ты на меня смотришь? Я его не крала. Его притащил Искра, - равнодушно пожала я плечами. - Моя воля - в глаза бы его не видела!
  - Оно лежало у Сайф на столе с красной пометкой "Совершенно срочно", - удивленно ответил Искра, когда мы уставились на него. - Мне сказали, что красная надпись - это самое важное!
  - Хорошо, что не кровавая, - проворчал Витек.
  Может, страхователи проворонили? Нужно сходит в отдел договоров... И в отдел печатей тоже...
  - Эй, Сайф! - услышала я голос, от которого хотелось заорать, но я заставила себя повернуться и беспечно улыбнуться.
  - Дрэк?! Что ты делаешь здесь? - спросила я восхищенно. - Ты же должен спасать мир!
  Он казался озабоченным. Серьезным. Собранным. Словно собирался встретиться с апокалипсисником!
  - Не смешно, - ответил он спокойно. - Мне очень жаль. Я пришел, чтобы принести тебе свои соболезнования. Тимофеева Ира была твоей подругой...
  Удар под дых. Подлый удар на глазах у всех. Он знает, как я это ненавижу.
  - О боже, Дрэк! - Сильвия задышала так часто, что чуть пуговичка на груди блузки не оторвалась, а она не упала от кислородного голодания в обморок. - Как ты благороден!
  Дрэк знал, что мне абсолютно наплевать на любые соболезнования и прочие светские условности.
  - Тебе жаль, что коса вновь тебе не досталась, верно? - усмехнулась я.
  Дрэк смотрел мне прямо в глаза, пытаясь что-то увидеть. Интересно, что? Признаки безумия? Так не обломится!
  - Зря ты так... Мне и впрямь жаль, что все так вышло. Я помню эту Тимофееву. Хорошая девчонка!
  В его голосе непривычно звенела искренность и печаль, а не обычная издевка.
  - Дрэк! - окликнул его Козлов. - Нужно отправляться прямо сейчас!
  Я была того же мнения. Но, уже уходя, Дрэк оглянулся и посмотрел на меня. Чего ему от меня надо? Я отвернулась. Тоже мне звезда ликвидаций! Он вздохнул и поспешил прочь, шурша подкладкой кожаного плаща. Выпендрежник!
  Сильвию и Максима сдуло вместе с ним. Что-то не так! Я спросила Искру:
  - Ты еще настаиваешь на своем предложении?
  - Я все еще стажер, сестричка! - весело заявил Искра.
  - Сестричка!? - вырвалось у меня. Я хладнокровно врезала ему сложенной косой по его тупой башке. - Еще одна фамильярность и полетишь вверх тормашками!
  - Хватит лупить меня по голове, - проворчал Искра, вспыхнув от негодования. Он тер шишку и злился.
  - Ты признаешь, что все еще стажер и тебе до меня далеко? - спросила я насмешливо.
  - Тогда ты разрешишь мне остаться? - его синие глаза подернулись льдом.
  - Я могу сдавать тебе комнату. Не понимаю, зачем тебе обязательно таскаться со мной?
  - Потому что Дрэк твой враг! - вырвалось у Искры. - Потому что я хочу быть лучшим!
  Очень похоже на месть... Но зато это все объясняло. Но тут он добавил:
  -И потому что с тобой весело! - тут я поняла, что он чокнутый. Ага, весело! Безумно!
  Я пожала плечами.
  - Значит пусть будет так.
  Мы отправились к выходу, а я решила узнать, с чем придется столкнуться сегодня.
  - Все отправляются на ликвидацию отравлений, а что всучили нам? - я открыла папку и застонала от разочарования. Обычный набор моих дел... Ничего стоящего! - За любое отравление нам заплатили бы в двойном размере! Но здесь нет ничего подобного! Ты еще не передумал? - бросила я на Искру косой взгляд.
  - Вот разберусь с каким-нибудь злобным магом или могучим демоном, и тогда сразу от тебя отстану!
  - Надеюсь не врешь... Но при такой подборке дел, скорее дворник встретит демона, чем мы...
  - И чем сегодня займемся? - бодро спросил Искра.
  - Тут старушенция одна на крупную сумму застраховала своего котика...
  - Котика? - настороженно переспросил Искра. - Очень ценный? Он антикварный? Из чего сделан?
  - Живой котик, - сунула я ему под нос фото пушистого рыжего комочка. - Потерялся, наверное...
  - Какая несправедливость! - закричал Искра. - Все вокруг агенты спасают человеческие жизни, борются с преступностью, демонами и магами... А мы пойдем искать какого-то паршивого котенка?
  - Ты можешь в любой момент отказаться, - ухмыльнулась я.
  - Это какой-то хитрый тест, верно? - насупился Искра. - Ты просто хочешь избавиться от меня! Не выйдет! Уверен, что это не просто котенок, а какой-нибудь замаскированный монстр!
  - Чур по деревьям будешь лазить ты! Честь упасть и свернуть шею, а также ближайшее знакомство с этим представителем семейства кошачьих и конкретно его когтями принадлежит только тебе! Может, тогда передумаешь! - в ответ Искра лишь презрительно фыркнул.
  За десять минут мы дошли до Каменного Парка, рядом с которым проживала наша клиентка. Парк расположен совсем недалеко от Солнечной площади прямо напротив фонтана Силы. На входе достопримечательностью стоял пятисотлетний дуб, огороженный железной оградкой и снабженный специальной табличкой. На остальных деревьях листья были желтыми и жухлыми от городского смога, а на дубе - ярко-зелеными, что не могло не радовать глаз.
  Местность явно оживляла небольшая толкучка молодых людей с плакатами. Любопытный Искра сбегал и переговорил с митингующими. Оказывается, парк с этой стороны должны были уменьшить, поставить толи памятник, толи фонтан. Власти хотели выкопать и пересадить дуб или, вообще, выкорчевать и распилить его на дрова... Так что это была демонстрация экологов. Они размахивали флагами, плакатами с надписями типа "Последний оплот кислорода", "Не отбирайте у нас жизнь", "Не стреляйте в лебедей". Причем здесь лебеди? Не люблю фанатов. Тем более зеленых... Среди них часто попадаются хранители, а этим только дай поохранять какую-нибудь редкую слизистую тварь или мерзких пиявок! Даже антиквары не так противны!
  - А ты что думаешь? Это хорошее дело или полная безнадега? - спросил Искра.
  - Рано или поздно всему приходит конец, - пожала я плечами.
  - Что это за отношение к жизни?! Ты просто пессимистка!
  - Просто я знаю, когда стоит психовать, а когда это бесполезно, - ответила я равнодушно. Не знаю, как от него избавиться? Вот бы мне какую-нибудь волшебную книженцию с инструкцией по избавлению от всяких настырных молодчиков... Или демонов... Или бывших напарников...
  Все еще раздумывая над этой вселенской проблемой, я отыскала нужную квартиру. Старушка оказалась такой, как я ее себе и представляла. Старая вредная кошатница. Едкая кошачья вонь пропитала в квартире все, даже стены, которые были сплошь в симпатичных фотографиях и умильных рисунках котов и кошек всевозможных видов и мастей.
  - Значит, вы из компании "Рок и Ко"?! Чаю будете? С печеньем! - и она показала на столик, где даже чайник выглядел как спящий кошак. Печенье было испечено в виде мышат. Я не могла больше это выносить и повернулась к стене, но оттуда на меня глянула вальяжная морда жирнющего кота. Никогда в жизни не работал, был хищником с инстинктом идеального убийцы и отъел себе такую шайбу! Мне стало как-то уже подташнивать от этого кошачьего рая.
  Искра собирался кивнуть, но я так на него посмотрела, что он мигом отвернулся.
  - Так что случилось с вашим котиком? - спросила я, поскорее переходя к делу. Вонизма и этот шум за окном все больше раздражали меня. Чем скорее мы покончим с этим делом, тем лучше.
   - А откуда вы знаете? - удивилась старушка. - Он ведь только вчера пропал!
  - Это секрет нашего агентства. У вас есть враги, которые могли украсть его?
  - Не думаю... - опешила от моего напора старушка.
  - По соседству есть собаки или другие животные? Может, крокодилы? Или удавы, к примеру?
  - Нет-нет! Я одна здесь держу домашнего любимца!
  - Как это? - удивился Искра. - Неужели ни у кого поблизости не водится никакой живности?
  - Ну, мальчик с девятого этажа держит рыбок...
  - И никто в доме не держит собак? - изумилась я. Странно.
  - Нет, чему я только рада! Собаки - это просто страшные чудища! Грязнули! И такие невоспитанные! Зато все мои соседи и знакомые выращивают домашние растения. Здесь особое солнце... Растет все, да посмотрите сами! - и старушка показала на окно, на подоконнике которого колосилась кошачья травка и другая зелень. Старушка сказала чистую правду: растения выглядели сочными и здоровыми. Как в рекламе или на картинке. И куда аппетитнее, чем на рынке или в магазине.
  За окном было шумно. Я выглянула и увидела, что внизу прямо под окнами ее квартирки расположилась демонстрация, а чуть дальше и сам знаменитый дуб.
  - Скажите, а может, вы очень богаты и за кота потребуют выкуп?
  - Нет-нет, что вы! Я? Конечно, я не бедствую, у меня хорошая пенсия... Но богатство?
  - С чего вы решили застраховать кота? - спросила я. - Здесь довольно здоровая обстановка, врагов ни у вас, ни у кошек нет... - я прикусила язык, чтобы не добавить. "...Кроме соседей, которые могут решить отравить кошаков из мести за вонь и дикий вой по ночам. Причем это будет не преступление, а акт гуманизма!.."
  - Ну, видите ли... - к моему ужасу старушка решила заплакать, и утирая слезки кружевным платочком с мерзкими розовыми котятками, пояснила: - У меня было уже восемь котов... Этот девятый! Я не могу больше этого выносить! Мое бедное сердечко просто разорвется, если с моим Мурзиком что-нибудь случиться!
  Такая практика - восемь котов и не дать девятому приличного звучного имени вроде Вася? Я разочарована! Стоп!
  - Как восемь? - я открыла дело, уселась в волосатое от кошачьей шерсти кресло с желтой вязанной салфеткой и прочитала остальное. Все восемь котов пропали в течение двух лет. Нашли лишь последнего где-то в парке. Страхователь провел тщательное расследование, но на теле кота не было ран, а в крови не было яда. Он просто взял и умер. Надо думать от здорового образа жизни!
  Кошки являются регуляторами деструктивных полей. Их полезно держать в квартире, они гармонизируют обстановку в доме. Переваривают и снимают негативные эмоции... А тут целых восемь дохлых кошек! Я достала из сумки детектор деструкции. Но он ничего не желал показывать! Точно сломался!
  А может, это все ни что иное, как истерика? Может, сдох только последний, а остальные просто не выдержали близкой и жаркой любви старушенции? Будь я кошкой, то я бы точно свалила от нее!
  Но почему же умер последний? Любопытство чертово! Я вскочила с кресла, сунула папку в сумку и вынула искатель. С виду он не очень - похож на два уха и нос, заменитель примитивной лозы-прута. Но Му-Ши довел сие изобретение до совершенства.
  - Мне нужна какая-нибудь вещь вашего котеночка и его последнее фото. Вижу, вы любите снимать своих монст... кошечек...Это бы нам очень помогло в поисках, - я сладко улыбнулась, и старушка поспешила принести самую любимую вещицу своего ненаглядного котика.
  - Ты в самом деле хочешь найти кота? - возмутился Искра шепотом.
  - Это наша работа, - пожала я плечами.
  - Что это за уродливая штуковина?
  - Это очень ценный, тонкий и деликатный прибор, - прорычала я. - Конечно, он выглядит слегка комично, но работает просто гениально!
  - Ничего себе! Вот это веселье! - фыркнул Искра. - Не дай Бог, кто узнает, что я хожу по городу с этой уродливой штукенцией в поисках паршивого котенка! - пришлось прервать его жалобы, пока старушка не вернулась, и врезать искателем по голове. - Уй! Ты что? Прибор сломаешь!
  - Кем бы она не была, она в беде и она наша клиентка, - напомнила я ему вполголоса. - Если прибор сломается, ты будешь виноват!
  - Почему это?
  - Потому что у тебя башка чугунная! Потому что твоя тупость меня бесит! Потому что ты стажер! Потому что мне никто не нужен!
  - Давай обижай меня! Издевайся!
  К счастью вернулась старушка и протянула мне какую-то серую гадость, которую явно не прожевали и выплюнули. Я приняла ее двумя пальцами, а вдруг это какая-нибудь разумная медуза? Приглядевшись, пришлось признать, что это игрушечный мышонок-медвежонок... Так. Стоп. Какого же размера котик, если его и впрямь этой игрушкой стошнило?
  А фотографию старушка сняла со стены, горестно вздохнув. Это был тот самый жирняга! Про милого котеночка можно было забыть! Хотя могла бы и догадаться, что за это время котик немного подрос... Фу-у!
  Нужно срочно вырваться из этой мышеловки, пока меня саму не стошнило!
  Я выскочила из квартиры первой и пролетела вниз три этажа без остановки, а потом с наслаждением вдохнула воздух. Меня распирала радость. Свобода! И Искре придется прощаться с этой старой кошатницей! Так ему и надо!
  Но тут искатель дернулся в моих руках, и я поспешила в нужном направлении.
  С Искрой мы исколесили весь парк. Где только этот кот не побывал. Кажется, он останавливался у каждого дерева! И облазил каждое... И каждую мусорку... Раз десять мы пробегали мимо демонстрации, слева направо и справа налево, пока те не бросили скандировать свои лозунги и не стали пялиться на наши поиски. Искра мрачнел все больше. Словно болельщики, зеленые подбадривали нас всякими криками типа: "Клад ищут!", "Утечка газа! Ложись, а не то задохнемся!", "Да нет! Какой клад! Труп!", "Ишь как запыхались! Как собаки язык на плечо повесили!", "Это не газы! Это канализацию прорвало!", "Бедняги! Нефть ищут!", "Причем здесь нефть? Подземный источник!", "Летающую тарелку!" и так далее.
  - Проклятье! Этот кот над нами специально издевается, - прошипела я, садясь на скамью рядом с оградой дуба. Нам ее уступили две девушки, которые нас явно пожалели. Ноги устали, я хотела есть и пить. Полдня пробегать по пустым следам паршивого кота, который неизвестно мертв ли еще! А остальные загребают огромные деньжищи да при этом работают на благо всего города! Ну почему мне так не везет?! И почему эта дурацкая штуковина водит нас кругами? Пора оторвать уши Му-Ши! Голубой чертеняка!
  А может, все дело в бронебойном чугунном черепе Искры?
  - Я больше не пойду... - протянул Искра. Его живот издал глухо утробное урчание. - Можешь долбануть меня этой гадостью еще раз, но я устал и хочу есть!
  Демонстранты принесли все с собой и сейчас увлеченно жарили сосиски и шашлыки на свежем воздухе. Что ж, забава и удовольствие в одном флаконе! Умеют люди устраиваться. Может, в зеленые податься? Хотя тогда мне придется китов спасать... И всяких там акул... Они рыбы, а рыба - это еда... Да... Диагноз ясен.
  - Ты прав. Перекусим и вернемся сюда, - вздохнула я обреченно.
  - А мы не можем просто все бросить? - предложил Искра.
  - А если бы это был не кот, а ребенок? - спросила я без иронии.
  - Но это не ребенок, а уродливый жирный кот!
  - Принцип от этого не меняется! Некоторым неоткуда ждать помощи...
  - Но нужно сначала хотя бы застраховаться! А у тех, кого обижают, обычно нет денег!
  - Ты не веришь в судьбу? - я протянула фотку кота ближайшему парню в зеленой куртке и плакатом с надписью "Вернемся к природе!" и рисунком писающего под деревом неандертальца. Причем на лицо неандерталец сильно смахивал на самого парня. Наверно, художник рисовал с натуры. - Не видел это животное?
  - Это что гибрид льва и тигра? - спросил парниша, скосив глаза на фото.
  - Нет, это кот, - равнодушно ответила я.
  Безнадега! Где они могли его видеть, если демонстрация появилась лишь сегодня! Хорошо, что пока ко мне не подошел ни один из хранителей. От их проповедей хочется повеситься...
  - А почему фотка такая большая? - от скуки парню хотелось поговорить.
  - Потому что на меньшую его морда в натуральную величину не влазит! - я подняла Искру - Пойдем поедим, а то я готова кого-нибудь покалечить...
  А что делать с искателем? Знаю одно, больше я этой штуке не доверюсь!
  - Не хотите поиграть? - и я выбросила искатель в толпу демонстрантов и, не оглядываясь, пошла дальше. Сзади раздался возмущенный вопль. А Искра быстро догнал меня.
   - Та-ак, мне некогда бегать по городу еще и за едой... Здесь за углом есть ресторан "Золотой лебедь"...
  - А ты-ы... можешь себе это позволить? - спросил Искра с подозрением.
  - Ага. Один раз. Потом придется продать квартиру. Напротив "Лебедя" есть кафешка "Сладкоежка", - мы завернули за угол и оказались меж двух миров. Справа возвышался белоснежный ресторан с золотым лебедем на фасаде, а слева за казино "Последний шанс", чьи огни днем не горели, спряталась в узкую щель между домами "Сладкоежка". - Нам сюда... Или ты богат?
  - Откуда у стажеров деньги? - риторически спросил Искра.
  
  Глава 11 Само совершенство
  Мы энергично пересекли дорогу и вошли внутрь. Но в кафе было абсолютно тихо и никого - не посетителей, не персонала. Причем его покинули в спешке - всюду лежали личные вещи и нетронутая еда.
  - Чувствуешь запах? Это воняет еще хуже, чем дома у той бабушки! - внезапно сказал Искра.
  На этот раз я была с ним согласна.
  - Что-то не так. Да... - знакомый сладковатый запах нарастал. - Явная гниль... - я подняла с пола телефон и набрала номер кабинета Сильвии.
  - Алло! Универсальная ликвидация слушает! - у Сильвии был визгливый голос, хотя по телефону она говорила спокойнее, чем при личной встрече. Тон был такой противный, что будь я клиентом, то точно передумала заключать сделку, даже не видя ее.
  - Сильвия, это я, Сайф. У нас есть какой-нибудь договор с кафе "Сладкоежка" на улице Октябрьской?
  - Запах усиливается, - промычал Искра, зажимая нос и рот. Дверь в кухню чуть-чуть приоткрылась. Ни я, ни Искра не сводили с нее глаз.
  - Сейчас посмотрю... - Сильвия как всегда тянула. Пока найдет нужную страницу в компьютере, пока введет запрос наманикюренными когтями...
  И тут он вылез. Медленно и неотвратимо.
  - Двенадцатый уровень?! - изумилась я. - И в городе? Почему не было предупреждения?
  - Что это? - прошептал Искра, не разжимая зубов.
  - Пожиратель... Но таких больших я никогда не видела, - я вытерла слезы, которые вышибал его запах из глаз. Он же может целый город поглотить!
  - Что нам-то делать? - практично спросил Искра.
  - Отступать и... - я хотела сказать: "вызывать тяжелую артиллерию вроде Дрэка"... Но тут телефонная трубка в моих руках ожила и подпрыгнула, заявив самодовольным голосом Сильвии:
  - Контракт на финансовый крах!
  - Ты хотела, наверно, сказать "от"... - насторожилась я.
  - Ну, они хотели... - начала Сильвия, а потом засмеялась. - Ой, извини, у тебя доступа нет!
  Никакого раскаянья в ее голосе не слышалось.
  - Здесь пожиратель 12 уровня...
  - Тогда приятного ему аппетита! - и Сильвия отключилась. Вот стервочка-то!
  Я швырнула телефонный аппарат в пожирателя, схватила Искру за шиворот, и мы выскочили на улицу.
  Когда мы отдышались, Искра спросил:
  - Что она сказала?
  Я закрыла глаза. Выбирай, Сайф, выбирай... На одной чаше весов - возможность умереть плюс пойти против всего агентства. На другой - просто уйти... Мужчина прагматично выбрал бы правильное и простое решение. Но я же женщина. Никакой логики, сплошные чувства... Короче, я поддалась эмоциям. Люблю усложнять себе жизнь!
  - Ау, Сайф! Дома кто есть? Приди в себя! - махал рукой перед моим лицом Искра. В следующий момент он оттащил меня из-под колес проезжавшего мимо автомобиля на тротуар.
  - Отвали, - оттолкнула я его подальше. - Мне просто надо было подумать...
  - Ну, слава Богу, а то я решил - тебя парализовало! - Искра насмешливо хмыкнул и продолжил в том же духе. - Прости, если я чего-то не понимаю, но чем тебя так напугала эта маленькая лужица зеленых соплей?
  - Это пожиратель, - заявила я мрачно. Мне было не до игр, ни до хиханек и хаханек! Но что можно применить против пожирателя, набравшего инерцию? Где он так отъелся? Теперь его не остановить!
  - Это я уже слышал, но что он делает?! - не отставал Искра.
  - Разве не понятно? Пожирает!
  - Логично. Ну и что? Са-айф! - протянул он жалобно. - Я ведь еще стажер, ау! Помнишь? Ты должна учить меня!
  - Пожиратель - довольно обычная форма низшей регуляции. Но они редко дорастают даже до 17 уровня! А это 12! Угроза всему городу!
  - Ты хочешь сказать, что эта зеленая мразь может поглотить весь город?... - насмешливо начал Искра, но по моим глазам понял, что так оно и есть. - О нет! Но почему?! У него же нет зубов, когтей, шипов и щупалец! Чем он так опасен?
  - Пожиратели практически неуязвимы. Чем больше они пожрут, тем они сильнее и больше. Чем они сильнее и больше, тем больше они пожрут... Им абсолютно все равно, что поглощать. Они пожирают всю органику на своем пути - живую и неживую... То что мы увидели - всего лишь верхушка айсберга! Представляешь себе, какого размера айсберг?!
  - Да-а, хуже не бывает! - вырвалось у Искры.
  - Бывает. Пожиратель поглощает все, но как ты думаешь, что именно он предпочитает?! Энергетический коктейль под названием человек! На уровне тридцатом примитивные пожиратели действуют, как вирусы и паразиты... Человек - это идеальная для них среда обитания!
  - Что еще плохого скажешь?!
  - Эта шутка почти не горит...
  Искра испустил вопль отчаянья и закатил глаза.
  - Да, я вызову подкрепление... Нам еще этого чертового кота нужно найти!
  Но тут, чуть не сбив нас, на мотоцикле мимо проехал Саша - курьер для экстренных вызовов. В руке у него была сумка с приказами. Он бросил в меня сразу два послания и помчался дальше. Как всегда в лицо не попал! Мазила! Я фыркнула: будь что срочное, прислали бы духа или призрака. Это не приказ, а что-то другое... Но в чем дело?
  Сломав печати и раскрыв конверты, я охнула от огорчения. Так как все были заняты на отравлении, то нас вызывали сразу в два места - помогать выбивать долги и наблюдать за ликвидацией контрафактной продукции и прочих отходов. И отказаться было нельзя! Я вручила второй приказ Искре:
  - Займись делом! Поручаю это тебе! Отправишься вот по этому адресу! И следуй инструкции!
  - Почему это?! - возмутился Искра.
  - Знаешь, как идеально и полно что-нибудь ликвидировать? Огонь! Мусор сжигают! А когда вернешься - найдешь меня за поисками кота... Около дуба!
  - Ты отсылаешь меня!? - возмутился Искра.
  - Это наша работа! Отказаться мы не можем!
  - И ты не полезешь к этому пожирателю? - насторожился Искра. - То есть без меня?
  - Я похожа на психованную? Лучше предоставить это грязное слизкое дело кому-нибудь другому! У нас есть еще один приказ, - показала я направление от сборщиков налогов, пени и процентов, проще говоря, наличных денег. Правда, это было еще более грязное дельце! Лучше пойти в гости к пожирателю, чем пугать людей. Скучно! Никакого интереса!
  - Ну почему мы должны этим всем заниматься?! - возопил к небесам Искра.
  - Потому что мы занимаемся всем. Мы работаем в Универсальной ликвидации! - напомнила я.
  - Ладно... Но только на сегодня! - и Искра припустил по улице.
  Я расплылась в широчайшей улыбке. Вот я от него и избавилась! По-крайней мере пока.
  Ведь ликвидация - это очень интимный процесс. Не хочу чтобы кто-нибудь смотрел, а потом перечислял мне мои ошибки и недостатки... и промахи... Лишь бы Искра не вернулся.
  Глянув напоследок на полуденное солнышко, я вошла обратно внутрь кафе. Может, и правда напоследок...
  Пожиратель выползал на поверхность из щелей в полу. Куча гадкой пожирающей слизи воняла и пузырилась.
  Пыньк! Я почувствовала изменение реальности и стремительно обернулась, раскрывая косу.
  За моей спиной стояли Серебряный Шип и Джокер, глядя друг на друга как пара драчливых петухов.
  - Какого черта?! - завопила я. - Разве нельзя оставить меня на минуточку в покое?!
  - Боже мой, какие люди! - расплылся в широкой ухмылке Джокер. Только ее из-под белой маски и было видно. Его наряд остался прежним, если не считать отсутствия палки и карты джокера на груди. Голос был радостен и ласков, привычно очаровывая. - Сайф, это же я! Джокер, корпорация Ликвидация!
  - Что здесь забыли наши конкуренты? - проворчала я, неохотно убирая косу.
  - Это моя работа! Сегодня я вроде как присматриваю за рестораном "Золотой лебедь"... Так, чтобы не вышло чего...
  - Он очень опасен, - холодно заявил Тару. - Можно мне его убить?
  - А это твоя ручная шавка, твой цепной пес, которого так легко победил Ловец? Зачем он тебе сдался?
  Я кивнула на пузырящуюся зеленую слизь:
  - Твоя работа?!
  - Да ты что?! Я просто заглянул посмотреть, что происходит... Почему деструкция шкалит, - Джокер посмотрел мне в глаза и пришел к следующему выводу. - Ага! Это не твоя работа... Но может быть, это работа твоего агентства? - и он бросил на меня хитрый зеленый взгляд. Так-так-так...
  - Не пойму тебя, Джокер. Что тебе нужно от меня? Чего ты хочешь?
  Джокер шагнул поближе и тихо прошептал:
  - Вопрос провокационный...
  Между нами сверкнул серебряный меч Тару. Джокер сделал шаг назад и невозмутимо продолжил:
  - Не спорю, это пока еще не свидание, но все впереди...А пока я хочу, чтобы эта штука - не воняла!
  - Кто ж не хочет, - улыбнулась я. - Ты это сделаешь? Или мне ручки марать?
  - Никогда не упускал случая покрасоваться перед девушкой! - Джокер махнул рукой, веером раскрыл появившуюся из воздуха колоду карт и предложил мне: - Выбирай!
  Выбирай, Сайф, выбирай... Я ткнула в первую попавшуюся.
  - Синий лев? Хороший выбор, - одобрил Джокер и запустил карту в слизь, крикнув: - Полное уничтожение!
  Карта вонзилась в слизь, сверкнула, и потонула, поглощенная пожирателем.
  - Позволь мне, - предложил Тару, вновь поднимая меч.
  - Стоп! Моя очередь! Не лезь, нечисть! - возмутился Джокер.
  - Кто бы говорил! - фыркнул Серебряный Шип.
  Только разборок мне и не хватает для полноты счастья! Будем действовать старым, проверенным способом, а именно - разделяй и властвуй! Я сунула направление ростовщиков Тару:
  - Это тебе новое задание. Десять процентов вырученных денег отходят агентству. Пять - мои. Можешь взять их серебром, - равнодушное высокомерное лицо Серебряного Шипа ожило. Глаза засверкали, и он даже улыбнулся! Но тут же насторожился и спросил:
  - Как я могу оставить вас одну? Тем более с этим...
  Мне так хотелось расспросить Тару про "этого", но не могла же я взять и выдать свой интерес?
  - Это прямой приказ! Выполняй! Без серебра ты не сможешь мне хорошо служить, - напомнила я. - Думаю, именно поэтому ты и не справился с Ловцом... Кроме того твое боевое искусство против слизи бесполезно.
  - Откуда... - начал Тару, но прервал сам себя и низко поклонился мне. - Вы, конечно же, правы... - и, бросив предупреждающий взгляд на Джокера, испарился.
  Тем временем пожиратель наполнил собой уже всю кухню и начал выплескиваться в зал.
  - Где ты нашла этого психа? - озабоченно спросил Джокер. - Он ведь апокалипсисник, ты в курсе? Он ведь твой слуга, а не... - Джокер неожиданно замолчал.
  - Продолжай, - предложила я опасным голосом. Интересно, что он имел в виду? Надеюсь, не то, о чем я подумала?!
  Но тут бесформенное слизистое тело пожирателя зашевелилось. Во все стороны изнутри пузырящейся булькающей жижи ударила синяя плесень, разбрызгивая слизь. Джокер галантно закрыл меня плащом от дождя ошметков пожирателя.
  Посреди быстро разлагающейся массы зеленой слизи появилось синее, остро пахнущее плесенью существо, которое, чавкая, торопясь, давясь, принялось уплетать еще теплое и вонючее тело пожирателя...
  - Ничего себе, - изумленно констатировала я. - Быстрая работа!
  - Правда, здорово? - вновь заулыбался Джокер. - Знаешь, мне понравилось наше сотрудничество там, на балу... Твой аромат преследует меня всюду! Ты была просто прекрасна! Совершенна!
  Совершенна? - сузила я глаза. - Прекрасна?
  Это когда Ловец швырял меня по залу?! Или когда моих клиентов чуть не убили? Или когда я забыла поставить защиту? Или когда чуть не погиб мой напарник? Меня до сих пор тошнило от страха! Или от ответственности...
  - Не смотри на меня так... - попросил Джокер ласково.
  - А ты ври меньше...
  - Зачем мне лгать? Ну, я имею в виду - тебе... У меня официальное предложение. Не хочешь ли перейти на работу к нам? В корпорацию? Какая тебе разница, где работать?
  Я думала обо всем и ни о чем, разглядывая синего льва. Джокер терпеливо ждал моего ответа. Существо быстро доело слизь, вытягивая его из-под пола. Чем больше оно ело, тем меньше становилось вони, а существо - больше.
  Я никогда не собиралась работать на корпорацию "Ликвидация", хотя и наше агентство мне давно осточертело. На это была всего одна причина, но очень важная для меня. Корпорация "Ликвидация" помогала лишь определенным людям и организациям. И эта помощь определялась размером их дохода. Не сомневаюсь, что работы у них было полно, но многие, вроде той старушки с котом или мелкой забегаловки "Александра", не могли даже надеяться, что им помогут. Не говоря уже о мертвецах, духах и силах.
  Корпорация "Ликвидация" руководствовалась следующим принципом: "Страховой случай может случиться лишь с тем, кто это может себе позволить. А прочие пусть мучаются и умирают. Вроде бедняков, бомжей, преступников, нечисти и мертвых".
  Между тем синий лев продолжал пожирать пожирателя. Уже это меня насторожило. На льва сие создание мало смахивало. Синее и жутко отвратительное с шестью длинными хвостами, на конце каждого что-то вроде жала. Синие зубы в огромной пасти были размером с мою ладонь. На лапах по два когтистых пальца. А еще у него было два длинных языка и хоботок, которым он сосал слизь из щелей. Возле головы - синие щупальца плесени, как грива. Они еще и мерзко шевелились... Брр-ре!
  Когда слизь пожирателя кончилась, то существо издало низкий утробный жуткий рык и стало принюхиваться в поисках новой жертвы. У меня засосало под ложечкой от нехорошего предчувствия того, чем эта карта может оказаться. Про жертву я точно знала.
  - Так, а теперь убери своего звереныша! - повернулась я к Джокеру. - Мне не нравиться, как он на меня смотрит!
  - Э-э... - растерянно протянул Джокер, - здесь есть небольшая проблемка!
  - Какая? - с подозрением спросила я.
  - Я не могу его убрать! Я думал, он наестся пожирателем, а он так только... перекусил!
  Я задушевно схватила Джокера за ворот плаща и легонько встряхнула:
  - Что?! Эта штука хуже пожирателя? Что это?
  - Это синий лев, он вроде тоже пожиратель... - смущенно и грустно заявил Джокер. - Вспомни! Ты сама карту выбирала!
  - Все карты у тебя крапленые! Почему ты не управляешь ими?!
  - Я же говорю: лев слишком голоден! - жалобно протянул Джокер. - Правда, я не знал, что все так выйдет! - Но тут он вновь засиял улыбкой. - У меня есть еще парочка тузов в рукаве!
  Джокер полез было за пазуху, но я положила ему на руку голубое лезвие открывшейся косы.
  - Только попробуй, и я тут же проверю насколько ты не человек!
  Мы уставились друг другу в глаза, и мне показалось, что я, наконец, увидела сверкнувшую в его глазах злость.
  - Сайф, что за глупости... Ты не можешь угрожать мне всерьез!
  В мгновение ока между нами появилось нечто черное, похожее на ожившую тень. Оно оттолкнуло Джокера в одну сторону, а меня отбросило в другую. Вмиг похолодало, пока тьма творила себе тело. Со всех сторон поползли к ней тени, поглощаясь самой черной...
  - Конец света! - воскликнула я. - Это еще что за явление?!
  - Ну и к чему все это?! - с досадой спросил Джокер. - Я, между прочим, тут разговариваю!
  Тень уплотнилась и стала фигурой человека в черной одежде и в красной маске, закрывающей все его лицо до злобных жадных желтых холодных глаз. В его руках сверкнул длинное и узкое лезвие. Только он и казался реальным в этой нереальной тени. Что это? Может, файгшер? Очень на то похоже...
  Файгшер - это вечное совершенное существо, могущественное и безупречное. И потому переставшее быть человеком. И потому потерявшее свою цель, свою жизнь, свою душу... Их могущество беспредельно, но они понятия не имеют, зачем оно им. Ведь они не могут его применить в своей жизни, ведь они больше не люди и жизни у них нет... Их нанимали, но очень не многие и очень редко, слишком уж опасно с ними было связываться, да и брали файгшеры дорого. Даже у последних демонов и прочей нечисти был свой закон... Файгшеры же - абсолютно безумные от своего бессмертия - творили что хотели...
  Он стоял совершенно неподвижно, не дыша, видимо, раздумывая, на кого первого напасть. Его желтые глаза посмотрели сначала на Джокера, а потом метнулись ко мне... Но все решил синий лев, бросившись на него первым. Тень грациозно ускользнул от его лап, красивым движением поднял меч над головой, а потом поманил к себе льва пальчиком. Все это напомнило мне фильмы про самураев и ниндзя. Конечно, не вовремя, но меня пробило на смех. Меня просто распирало от него, как воздушный шарик. Наверно, надышалась вони пожирателя! Или синей плесени... Побочный эффект! Я давилась хохотом и никак не могла остановиться... Внутри кто-то решил устроить пыточную и посадил туда кучу бабочек, которые щекотали внутренности своими крылышками. Я схватилась за бока, боясь, что меня сейчас разорвет. Ноги меня не держали, и я уселась на перевернутый стул. Если и умирать, то только от смеха...
  - Не смешно! - гневно прошептал тень тусклым ледяным жутким голосом, даже не поворачивая головы.
  Теперь у меня и слезы потекли. Ну он дает! Файгшер-шутник?! Ух ты! Эмоции!? Чьей-то душой он уже перекусил! Какого дьявола тогда он забыл здесь, если ему заплатили?
  Файгшер двигался быстро, ну а лев - еще быстрее. Тень рассек его пополам... и еще пополам... и еще раз пополам... мгновенно и одним красивым росчерком меча. Без остановки. Но лев ссрося и заорал так, что файгшера отбросило к стене и размазало по ней в блин. Тень отлепился и безмолвно бросился на льва в новой атаке. Я хотела поаплодировать и выставить им высший бал за исполнение шинковки, полета и рыка, но меня отвлекли. Джокер ласково взял меня за руки, привлекая внимание.
  - Красотка, я все еще жду ответа... - напомнил он.
  Я ждала знакомой злости, которая помогала мне всегда быть спокойной, но вместо этого продолжала давиться сдерживаемым хохотом. Ну обозвал он меня и что?! Нет, хватит этого безумия... Нужно взять себя в руки и сосредоточиться на работе, ликвидации... А не то потом придется горько плакать! Неужели у меня шок? Но почему сейчас?!
  - Твое равнодушие разбивает мне сердце! - продолжил Джокер.
  - Это я - красотка?! А у тебя есть сердце?! - но не в силах удержаться, я снова рассмеялась.
  Джокер подозрительно сузил зеленые глаза под маской. Ха-ха-ха! Тройной обман! В его глазах читалось беспокойство... за меня?
  За меня давно никто не беспокоилась... Разве что... Меня словно ледяной водой облило, а потом обдало жаркой волной стыда. Иринка... В ужасе я вскочила и отвернулась. Господи, на кого я похожа!? Наверное, Джокер думает, что у меня истерика... А разве нет?! Черт! Дьявол! Что б его разорвало! Чтоб им всем пусто было! И это я - ликвидатор, который может удерживать разрушение под контролем?! Неужели убийца Иринки этого и добивался? Сосредоточенность и хладнокровие вернулись вместе с болью и злостью. Вечный голубой огонь вспыхнул во мне с новой силой. Нечего отвлекаться на всяких мошенников. Я повернулась и лениво улыбнулась. Пора приниматься за работу - я раскрыла косу.
  - Чего это у тебя глаза засветились? Убить меня хочешь? Но почему? - искренне удивился Джокер.
  - Кому ты нужен, чтобы тебя ликвидировали? - улыбнулась я еще шире. - Пора мне вмешаться в веселье!
  - Но почему? - повторил Джокер насмешливо. - Этот парень сделает все сам!
  - Парень?! - переспросила я потрясенно. - Это же файгшер!
  - Всего лишь одна карта в моем рукаве... - щелкнул пальцами Джокер и вынул снова свою колдовскую колоду.
  - До тебя не дошло? - поразилась я. - Это файгшер! Те самые - само совершенство!
  - Тем более! Пускай убьет его... К тому же, я уже говорил, что здесь есть всего одно совершенство - ты!
  Сначала файгшер ликвидирует синего льва, а потом по очереди нас... Если только...
  - Зачем ты злишь меня?! - я уставилась на Джокера, небрежно опираясь на косу.
  - Но чем?! - скорчил невинную рожицу Джокер.
  В любом другом случае я бы отвернулась и занялась делом, но взгляд его насмешливых зеленых глаз не отпускал меня. Он сделал так, чтобы мне было не все равно. Мне надо было его возненавидеть... Но я не умею ненавидеть. Только злиться и бояться. И я злилась и боялась.
  - Своей ложью, - соврала я равнодушно.
  Его ложь не трогала меня. Абсолютно. Мне лгали слишком часто. Даже мертвые. Но он делал так, что я на миг-другой забывала о том, что это ложь. И я была благодарна ему за это.
  - Ты прекрасна, когда злишься... - улыбнулся Джокер. Ну вот, новая тактика - лесть! Что ему надо? - А когда не злишься - красива. Я вижу тебя и хочу улыбаться. Ты заставляешь меня поверить в то, что эта жизнь - хороша! Что ее еще можно исправить...
  Надо же, а он - поэт...
  - Вранье, - отрезала я. - Причем, абсолютно наглое!
  - Почему это? - обиделся Джокер. - Красота в глазах смотрящего!
  - Зачем ты это делаешь? - повторила я. Любопытство чертово! - Что тебе от меня надо?
  - Чтобы в твоих глазах не было страха и боли! Чтобы ты улыбнулась! - ласково прошептал Джокер.
  Лучше бы он меня ударил! Неужели у меня все на лице написано? Хорошо ему - у него маска! Может, себе такую же завести?
  - Рецепт альтруизма от демона плохо пахнет! - фыркнула я, стараясь не смотреть ему в глаза.
  - Значит, ты решила, что я демон? - решил внести ясность Джокер.
  - Скорее человек, - пожала я плечами. - Понимаешь, я просто знаю, что тебе что-то от меня нужно. Для этого не надо врать и петь мне дифирамбы. Просто попроси меня...
  Искушение было велико. Джокер сглотнул и посмотрел на синего льва и танцующего вокруг него с мечом файгшера. Он выдал себя. Ему и впрямь что-то нужно было от меня. Но что? Ведь он сам ликвидатор! Чем я могла ему помочь? У меня ничего нет - никаких особых сил и артефактов (кроме косы, естественно).
  - Сайф... - прошептал Джокер, снова взяв меня за руку. Предательское сердце забилось быстрее. Любопытство чертово!
  - Сайф! - окрик Дрэка отбросил меня в одну сторону, а Джокера - в другую.
  Я повернула голову и увидела Дрэка во всей красе.
  О, для ликвидации он одевается очень стильно! Черный кожаный плащ до пят (само собой развевается!), черная по фигуре одежда, полный пояс прибамбасов и черный же огромный пистолет - аналог моей косы. Он выстрелил, и пуля разнесла льва вдребезги, забрызгав ошметками - на этот раз синими - и стены, и пол, и потолок разгромленного кафе. Джокер вновь спас мой костюм и самолюбие. Последние что я хотела, так это стоять перед Дрэком в синих брызгах плесени...
  Жутко сверкнули желтые глаза, похожие на свет далеких давно погасших звезд. А потом тьма рассеялась, и файгшер исчез так же внезапно, как и появился.
  - Тебе нужно совершенство? Пожалуйста, - махнула я рукой на Дрэка. - Дрэк, а очки черные зачем? Здесь же нет солнца! Кстати, классный выстрел!
  - О чем ты?! - процедил Дрэк. - Я метил в файгшера!
  В принципе, я так и думала, потому и решила его позлить. У него было очень дурное настроение. Нужно постараться испортить его вконец! А что? Мне одной что ли страдать?
  - А ты что такое? - Дрэк навел ствол пистолета на грудь Джокера. Тот улыбнулся и отвесил ему шутливый поклон. Джокер явно проигрывал Дрэку в росте и черном стиле. Зато выигрывал в невозмутимости, наглости и самоуверенности. Он вытащил из воздуха карту-визитку.
  - Джокер, корпорация "Ликвидация"! - заявил он радостно. - Счастлив приветствовать знаменитого Дрэка!
  - Наши конкуренты?! Ну и что ты здесь делаешь, Джокер?! - пистолет не дрогнул в руке Дрэка и ни на миллиметр не отклонился от середины груди Джокера. На меня он не смотрел, и я не спеша спрятала косу за поясом. Может, удастся отвертеться от очередной головомойки? Хотя вряд ли мне так повезет!
  - Слежу за отдачей вашего нападения на охраняемый нами ресторан "Золотой лебедь", - мило улыбнулся Джокер.
  Знаки пожирателя мне не соврали... Надо же - правду говорит! Конец света!
  - Ясно, - помрачнел Дрэк, и на его лице дернулся мускул. - А что ты делал на бале-маскараде?!
  - Защищал свою клиентку... Там я и познакомился с Сайф, которая - заметь, в одиночку! - сразилась с Ловцом душ... Она была просто великолепна, само совершенство!
  - Это файгшеры - совершенны, - опустил пистолет Дрэк. - А Сайф - просто несносная девчонка! - он повернулся ко мне и добавил: - Ты вляпалась в большие неприятности!
  - Не сомневаюсь, - улыбнулась я. А сердце тревожно сжалось.
  - Что ты здесь забыла?! Это не твой уровень задания! Что ты, вообще, здесь делаешь?
  - Смешно слышать это от тебя, - холодно улыбнулась я. - Я просто зашла перекусить, а здесь - пожиратель!
  - Только не надо задвигать про судьбу мне! Это коса привела тебя сюда, почувствовав реальную угрозу! И ты решила спасти город?! - презрительно рассмеялся Дрэк. - И конечно, утереть мне нос! Провести ликвидацию без разрешения... Готовься, завтра с утра быть у Козлова на разборках!
  Что? Я не проводила никакой ликвидации! Просто стояла и любовалась зрелищем. Но я благоразумно промолчала. Так что отвали, Дрэк!
  - И ты еще отказываешь от моего предложения? - спросил Джокер удивленно. - Они ведь тебя совершенно не ценят! Почему?
  - Почему? - развернулся к нему Дрэк и мрачно заявил: - Потому что у нее деловой контракт с нашим агентством! Она может уйти сама, но только без косы! А без косы она вашей корпорации и даром не нужна! Да и кому она нужна без косы?!
  Вот она - правда-матка! И почему ее всегда режут? Можно ведь по-человечески договориться!
  - Относиться к превосходному универсальному ликвидатору, как к простому демону?! А еще нас называете корпорацией монстров! - вставил Джокер с усмешкой. - Что это за политика?!
  Мне хотелось услышать хотя бы раз хотя бы когда-нибудь хотя бы от кого-нибудь - "мне", но "мне" так не повезет! А от Дрэка и так никогда ничего хорошего не дождешься! Поэтому я сразу заявила:
  - Слушать вас очень интересно и познавательно. Но мне, правда, некогда. Нужно еще поесть и найти кота! Так что пока-пока! - я послала им обоим по воздушному поцелую, а про себя - к черту и, пританцовывая, пошла прочь.
  Дрэк окликнул меня, но я притворилась, что не слышу. Мне хотелось петь! На душе было легко - наконец-то, я осталась одна! Свобода! Вот так! Головомойка Дрэка отодвинулась на завтра... А за это время может случиться, что угодно!
  Джокер и Дрэк за моей спиной возобновили разговор. Я не прислушивалась.
  Может, быть файгшером не так уж и плохо? По-крайней мере, будешь самим совершенством!
  
  Глава 12 Каменный парк
  Я устроила себе пикничок в укромном уголке парка. Наплевав на инструкции, я воспользовалась пакетом для экстренного спасения. Обед был сытным, красивым и горячим. Я наелась от пуза, и жить сразу стало веселее.
  Выкинув мусор в урну, я освежилась у фонтана, вернулась к дубу и плюхнулась на знакомую скамейку. "Писающий мальчик" болтался поблизости.
  - Это вашу штукенцию Игорек нашел? - спросил он обеспокоено. - Там из-за нее что-то случилось...
  Ну вот. Послеобеденный отдых окончен. Испорчен. Придется напрягаться.
  У деструкции куча недостатков, но одно неоспоримо - ее чувствуют все. Даже такие бесчувственные существа, как рыжий таракан и обыкновенный человек. Люди засорили себе мозги всякой ерундой, слишком много ели и никогда не прислушиваются к тому, что вопит им подсознание.
  Вокруг дуба стояла плотная толпа. Ребята расступились в стороны, и мне ничего не оставалось, как протиснуться внутрь. Я почти расстроилась, потому что не удалось применить мой коронный пинок и знаменитый удар локтем.
  Около корней дуба, который в обхвате был, что б так не соврать, метров девять-десять, лежал парень. Он не дышал, рядом с его рукой тоскливо пищал искатель Му-Ши. А Лапа делал ему искусственное дыхание! Какая-то симпатичная "зеленая" девушка отважно жала ладошками на грудную клетку пострадавшего. Две других всхлипывали и заламывали от отчаянья руки. Четвертая бежала с бутылкой минеральной воды. Против Лапы я ничего не имела, но над ним стояло еще двое хранителей. Мне захотелось спрятаться в толпе, но в этот момент Лапа поднял глаза и увидел меня.
  - Сайф, подойди-ка сюда! Ты - случайно - не знаешь - в чем дело?! - спросил он с расстановкой восклицательных и вопросительных знаков через слово.
  - Эй! Я здесь не причем! - удивленно заявила я. Главное - правдивое отрицание!
  - Ты еще скажи, что мимо проходила! - Лапа кивнул на искатель. - Очередное безумное изделие Му-Ши?
  - Это кого ты назвал безумным, после того как охранял ту каменную глыбу? - фыркнула я. - Сколько в ней было тонн?
  - А у Ромки Замка ее сперли, - ни к месту хихикнул Лапа.
  - Не думаю, что это хорошая идея, - заметил здоровенный широкоплечий парень. Пришлось задрать голову и еще раз задрать голову! По виду так настоящий громила! Но как ни странно, он был хранителем. Вторым был старый Рейк - еще одна древняя мудрость - древность, мудрянь. В его годы люди становились мумиями, а он оставался бодр, свеж и силен. Хотя и притворялся маленьким немощным старикашкой с клюкой.
  Я независимо пожала плечами и присела к пострадавшему Игорьку. Проведя ладонью над его лицом, я почувствовала лишь голод и страх. Деформации оказались какой-то необычной формы.
  - Можно? - подняла я глаза на Лапу. Может, Рейк и был важнее его, но меня пригласил Лешка.
  Лапа отодвинул девушку и освободил мне место. Я вынула косу и, лишь наполовину ее раскрыв (чтобы не настораживать народ), отсекла негатив. Поймав обрезки, я почувствовала нечто странное - они присасывались ко мне, как пиявки! Моя деструкция была для них лакомым кусочком - деликатесом! Кожа зачесалась и начала гореть как от ожога! Зато Игорь сделал протяжный вдох-всхлип и открыл глаза. Лапа бросился помогать ему, а Рейк склонился к моей руке.
  - Какое странное искажение... Никогда такого не видел! - он протянул руку, но я отпрянула. - Я просто хочу тебя вылечить!
  - Я не больна, - отрезала я. Обычно в таком случае надо воспользоваться землей или водой. Но земля отчего-то меня не привлекала. Из сумки я вынула флягу и аккуратно пролила воду от локтя до кончиков пальцев. Как обрезки-пиявки не сопротивлялись, хватаясь жадными ротиками за мою деструкцию, но святая вода смыла их на землю. А через миг они исчезли в ней! Как хорошо, что видеть подобную гадость могут лишь "избранные". Вроде ликвидаторов и хранителей. Иначе крику не оберешься!
  Лапа легко исцелил парня, но на всякий случай друзья Игорька решили проводить его в травмапункт. Он плохо соображал и не помнил, почему оказался на корнях дуба. Решили, что это просто обморок...
  - Это все солнце! Оно здесь слишком яркое! - говорил один другому, проходя мимо меня.
  Ага. Солнышко головку напекло! А ад - просто сауна! Рука болела, но уже терпимо. Деструкция лечила меня.
  - Что это было? - удивленно спросил Рейк, поглядывая на меня из-под очков.
  - Если бы я знала... - вырвалось у меня.
  Ах ты, черт! Опростоволосилась! Опять лопухнулась! Очередное нарушение! Нужно сохранять неприступный и всезнающий вид! Ведь я - ликвидатор, нужно держать высокую марку! А потому запугивать, помалкивать, не показывать эмоций и сохранять неприступный и всезнающий вид! Как всегда нарушаю служебную инструкцию! Дрэк прибьет меня... когда узнает. Если узнает... А впрочем, все равно прибьет!..
  Так чего зря переживать?!
  - Похоже на паразита... - хитро протянул Рейк. Вот у него был очень всезнающий вид!
  Если он решил вызвать меня на откровенность, то жестоко ошибался. Я - ликвидатор, они - хранители, у нас разная работа. Я стремлюсь все разрушить и окончательно ликвидировать, а они - все сохранить в неприкосновенности и всех спасти. И то и другое необходимо. Обе наши цели оправданы и служат развитию жизни. Но без конфликтов я обходилась лишь с Лапой.
  Я отметила направление поиска и убрала искатель в сумку.
  - А теперь рассказывай, - предложил мне Лапа.
  Ну или почти без конфликтов... Я уже открыла рот, но меня перебили:
  - Эй, девчонка, тебя спрашивают! - разозлился громила. По виду мне давали меньше лет, по разговору - больше. А из него бы вышел хороший ликвидатор. Страшный, здоровый, молчаливый, не показывает никаких эмоций, кроме злости и имеет неприступный вид! Это мне зачет по запугиванию пришлось трижды сдавать... А ему всего лишь фыркнуть надо!
  - Ищу кота, - пожала я плечами и повернулась к дереву. Именно туда показывал прибор. В трещине коры я заметила кусочек рыжего меха... Интересно... Я в уме сложила кота, искатель, Игорька и "пиявок"... Ну не может же это быть... Энергии маловато...
  - Шутки шутишь? - прорычал громила, собираясь схватить меня. Я подобралась, готовясь к ускорению.
  - Нет, Сайф не врет, - вздохнул Лапа, останавливая его. Правила хорошего тона привила ему с детства матушка. - Знакомьтесь! Это Ира, Анжела, Настя и Лиза - лидеры митинга. Это мастер Рейк, наверняка ты о нем слышала, это - Антон, - Громила скорчил недовольную рожу. - А это - Сайф, она штатный универсальный ликвидатор агентства "Рок и Ко".
  - Универсальный?! - изумился Антон. Пока он отвлекся, я нагнулась, отодвинула кору и вытащила из-под нее грязнющего - всего в земле - кота. К моему удивлению, он был еще жив! Вот что значит примитивная жажда жизни! Кот вцепился в меня всеми когтями, от ужаса вращая оранжевыми глазами. Он похудел, выглядел пришибленным, больным и смертельно напуганным. На фотографию свою совсем не был похож. Там он был хозяином жизни, а сейчас выглядел раздавленной мышью в мышеловке.
  Пока хранители совещались, я вынула косу из-за пояса и раскрыла ее в гребешок. Меня кошки любили - еще бы! Столько дармовой деструкции! А когда начинали нервничать и показывать норов, приходилось переходить на старинный кошачий вид спорта - брать их за шкирку и бросать подальше! Так я вычесала из шерсти кота всех паразитов - и видимых, и невидимых. Кот успокоился и даже замурчал. Чем привел меня в шок.
  - Зачем его спрятали под кору? - спросил Лапа озадаченно.
  - Наверное, он сам туда залез, - предположила Настя. - Коты - они любят везде лазить...
  Я фыркнула: говорит так, словно сама была кошкой! Или степень по ним получила! Или получила?
  - А ты что думаешь, Сайф? - спросил Лешка насмешливо.
  Перед глазами пролетело ужасающее мгновение хаоса. Все-таки, энергии маловато, хотя все остальное сходится...
  - Тебе лучше не знать, - улыбнулась я.
  - Такое редкое сотрудничество наших профессий... - заметил Рейк с усмешкой, и моя улыбка увяла.
  - Это не мое дело. Мне заплатят лишь за кота! - хмуро пояснила я.
  - И ты просто уйдешь? - удивился Рейк. - Разве тебе... не любопытно?
  Очень. Очень любопытно. Но я опаздываю даже по собственному расписанию!
  Вытащив из сумки кошачий набор, я стала приводить рыжего бандита в порядок. Вычистив кота, расчесав его, покормив и напоив, я нацепила на него зеленый бант. Еще одно дурацкое правило! Кот должен вернуться в красивой обертке и желательно живым! Впрочем, тоже правило все равно действовало бы, даже если бы котик сдох! Доставка должна быть помпезной и запоминающейся! Я поправила бант и встала, с трудом удерживая напуганного успокаивающим дезодорантом кота. А затем пошла к несчастной старушке.
  - Ты не забыла про дежурство? - крикнул мне в спину Лешка.
  - Ты не забыл экипировку? - обернулась я. Он весело помахал мне, и совещание хранителей продолжилось. Толпа проводила меня аплодисментами! Вот это я понимаю работа!
  Отдав кота обрадованной донельзя бабульке, я воспользовалась ее телефоном.
  - Отдел статистики? Это вы - Эдуард Михайлович? - в ответ трубка привычно мекнула неприятным баском. - Мне нужны данные на пятисотлетний дуб, что на Солнечной площади у Каменного парка.
  - Несчастливую статистику? - пробекала трубка. - Уточните, кто подозреваемый?
  - Дуб, дубина! - разозлилась я.
  - Доставить по местонахождению?- подозрительным голосом спросил Эдуард Михайлович. Он там что? От смеха давиться?
  - Как обычно! - рявкнула я. Даже статистика от рук отбилась! Нужно подослать к ним Тару...
  Не-е-ет! Лучше оставлю это удовольствие для себя!
  Затем я позвонила Искре. Теми словами, что он меня называл, по-моему, даму обычно не называют!
  - ...как ты могла! Крематорий, блин! Ты отправила меня в крематорий! Сайф, ты... - с удовольствием выслушав несколько новых для меня выражений, я соизволила вставить в его брань предложение:
  - Потом тебя отправят на мусорный завод! Следуй инструкциям! Я их не писала!
  - Да кто тебя знает! - завопил изо всех сил Искра, так что я отодвинула трубку подальше.
  - Кстати, не волнуйся, пожирателя ликвидировал Дрэк, - главное не вдаваться в детали - и будешь всегда говорить правду! Кому они нужны эти детали? - А кота я нашла под корой дерева...
  - Тогда двигай сюда и - помоги мне! - вкрадчиво-сладким голосом предложил Искра.
  - Фигушки! Мы отстаем от плана! - я бросила трубку, потому что его крики точно были не по делу!
  Я весело выкатилась из вонючей квартирки и вылетела на улицу. Итак, один страховой случай закрыт. Осталась еще так... пара-тройка... тысяч срочных дел. Я раскрыла следующую папку. Скажем, вот это - "удачное ограбление"... Эй, это же не мой профиль! Я скрипнула зубами. Неужели опять Сильвия снюхалась с Денисом из "Сомнительной ликвидации"? Она явно решила отомстить за вчерашнюю выручку от "идеальной вечеринки"!
  Я уже собралась отправиться по адресу, как передо мной появился образ сопливого мальчишки, и усиленный рев Блэкморта завопил так, что я подскочила:
  - Внимание, все агенты! Потерялся мальчик пяти лет! Немедленно найти!
  Что там у нас? Семейное проклятье, испытание, грехи родителей и родителей родителей... Явная смерть. Но мама с папой хоть застраховать его успели... Значит, любят. Плюс хорошая прошлая жизнь. Значит, надежда есть. Вот и пусть им займутся другие.
  Я выбрала в парке скамейку подальше и разложила дела по срочности и противности. Сомнительными оказались, кроме "удачного ограбления", еще три дела. Два в одном месте. Что ж, неплохо.
  Рядом раздался хлюпающе-чавкающий всхлип, и я вздрогнула. Этот звук я не спутаю ни с каким другим. Гарма-Джарг сожрал очередного зазевавшегося призрака! Но с чего он рядом? Я же велела ему держаться от меня подальше! Вывод один. Он чувствует, что в будущем я чего-нибудь ликвидирую... А это значит, что неприятности не за горами...
  Я подняла голову, и мне сразу бросились в глаза пятерка праздношатающейся молодежи. Четыре парня и одна девица. Они шли, обижая отдыхающих, издеваясь над прохожими, издеваясь над детьми, старушками и мамашами, распугивая парочки, опрокидывая мусорные урны. Но время от времени они поглядывали на меня! Хулиганы были такими недалекими, что я легко могла прочитать их мысли! Они были злыми, злыми и... злыми. И их злые мысли были связаны со мной. Значит, их цель - я. Глупые детишки! Их кто-то нанял в темную. Кому нужна такая, как я? Дрэк может достать меня по-своему!
  Неужели Ловец решил опуститься до такого уровня? Или он, наоборот, умнее? Послал против меня не демонов, а людей. Людей просто так не ликвидируешь! Инквизиторы меня потом живьем съедят... К тому же, люди... Одно дело - отправить прах к праху, мертвое к мертвому, неживое к неживому, а совсем другое - причинить вред человеку. Даже плохому.
  Я неторопливо собрала дела, закинула сумку на плечо и пошла прочь. Хулиганы двинулись за мной.
  Нужно найти укромное спокойное местечко, где не один невинный прохожий не пострадает! Таким было нагромождение древних валунов, от которых парк и получил свое название. Древняя защита от Врат Тьмы. Конечно, теперь они не действовали, но каменные глыбы никуда не делись. Правда, пару-тройку свистнули коллекционеры.
  Как нахалы с плохими намерениями не спешили, мне удалось их опередить и спрятаться за угловой камень... Затем я свернула косу в черный мячик и была полностью готова к приему незваных гостей. Сердце застучало, как молот.
  - Куда она делась? - услышала я громкий шепот. Конечно, я могла от них долго прятаться, но мне это было совершенно ни к чему.
  - Вам помочь? - спросила я, залезая на валун. Все пятеро уставились на меня, словно у меня было две головы. - Вы не меня ищите?
  - У нас к тебе небольшой разговор, - начал самый здоровый. - Слезай - и поговорим!
  - Но я-то с вами говорить не хочу! - фыркнула я. Один из них подобрался сзади и попытался схватить меня за ноги, но я отпрыгнула.
  - Слезай, иначе хуже будет! - заявила хрипло девица. Она стояла и курила с богемным видом. И накрашена-то как актриска.
  - Хуже? Но пока мне очень даже не плохо! - я вновь подпрыгнула, и настырный любитель ножек снова остался ни с чем.
  Но тут валун со мной во главе атаковали в лоб. Вся шайка полезла на валун со всех сторон! Я размахнулась и бросила мяч.
  - Промахнулась, дура! - захохотала главарь. Но в следующий миг ему было уже не до смеха.
  Мяч срикошетило от валуна в другой валун, а с того - прямо в ближайшего молодчика. А потом пошло веселье! От одной немытой рожи мяч отскочил в плечо следующего, затем в другой валун, а от того - прямо в лицо девушке. Она уклонилась, но подавилась сигаретой и отчаянно закашлялась. А мячик вернулся в мою руку.
  - Эге-гей! Курить вредно! - усмехнулась я. - Ну? Кто следующий?
  - Я же говорил тебе, - заныл самый трусливый, потирая ушибленную руку. Рука висела, как плеть. Хорошая работа! - Нужно сразу было сделать так, как он сказал!
  Трус вытащил какую-то коробку и бросил ее в меня. Что это еще? В полете коробка раскрылась... А в следующий момент я полетела головой вниз с валуна!
  Я тут же вскочила с земли. Надо же! Пропахать носом полпарка! Какое унижение! Коробка валялась прямо передо мной, а изнутри веяло смертельным холодом. Что это? Изнутри клубами подымалась тьма, словно дым... А в нем висел мой мяч! С жалобным звоном он раскрылся в косу. Я протянула руку, но не могла ее взять! Да что же это такое?! Коса отозвалась на мое движение, но тут же вернулась в темный столб...
  - Теперь она беззащитна перед нами! - заявил главарь, поднимая огромадную биту. - Хватай ее!
  - Сейчас я личико-то тебе подправлю! - злобно заявила девушка, щелчком раскрывая перочинный нож.
  - Будешь знать, как с нами связываться! - захрустел кулаками, подходя, здоровяк.
  Держась за разбитую челюсть, ко мне решительно шагал четвертый. Его лицо было багрового цвета, по подбородку и носу текла кровь, и, судя по звуку, он сплевывал зубы...
  Трус держался сзади, нервно подпрыгивая от желания отпинать меня. Еще бы! Рука-то не действовала!
  Да... В какое поганое положеньице я попала! Не сводя с них глаз, я шагнула к валуну, но дальше уже отступать было некуда. И бежать тоже!
  Можно было, конечно, позвать Тару... Но на фига?
  - Ребята, давайте жить дружно! - предложила я искренне. - Вы не знаете, с кем связываетесь! Я универсальный ликвидатор агентства "Рок и Ко"!..
  - Ты-то нам и нужна! - ухмыльнулся здоровяк. Ну блин, интеллектом он не блещет!
  - Предупреждаю, что вы обязательно, точно и жестоко пожалеете, что связались со мной! - прищурила я глаза.
  - Больше мячика-то нет! - злобно заявил главарь.
  - Если вы оставите меня в покое, обещаю вас не калечить и не преследовать! - сделала я свое самое последнее предложение.
  Но хулиганы не прислушались к голосу разума. Разговаривать бесполезно! Совершенно нет чувства самосохранения! Я же их предупредила! Это все потому что я не умею хорошо запугивать. Все принимают меня за простую девчонку...
  Обычно я испытываю две эмоции - страх и злость. Ну еще, когда не повезет, и боль. Люди неправильно к ним относятся, заклеймив их нечестивыми чувствами, семенами чистого зла. Но если бы они не были нужны, бог не дал бы нам их.
  Страх помогает сконцентрироваться на задаче, определить источник опасности, ее возможности и размер. Страх вроде боли, которая сообщает тебе, что не в порядке с твоим телом... или душой. Если ты правильно определишь что именно, то сможешь избавиться от боли и от страха. Только нужно держать их под контролем.
  Злость более сложное чувство, более многогранное. Мы часто злимся, думаем черные мысли, но это не страшно, если мы не пропускаем это все - злость и ненависть в сердцевину своей души. Злость помогает подавить источник опасности. Собрать все силы на борьбу. Злость также необходима для выживания. Для меня злость - это защитный механизм, вроде иголок у ежа.
  Но сама боль, страх, злость не имеют значения, если у тебя нет смысла жизни. И самой жизни. Если у тебя нет души. Если у тебя нет сердца. Нет судьбы. Нет любви! Поэтому демоны и прочие бездушные твари такие злые! В них больше ничего, кроме этого не остается. Самое главное уходит, исчезает. Поэтому люди всегда сильнее любых демонов!
  И вот сейчас я совершенно не собиралась погибать. Тем более из-за каких-то жалких придурков.
  Может, у меня не было больше моей косы, но от этого я ликвидатором быть не перестала. Мой учитель не зря учил меня! Быть ликвидатором - это тяжкий труд, но у него все же есть пара-тройка преимуществ. Одним из них являлось то, что ликвидаторы имели свое собственное время. Как наблюдатели...
  - Ликвидация угрозы жизни, - объявила я ликвидацию и вошла в нее. Сейчас же высвобожденная для этой задачи энергия хлынула в мое сердце, мой разум, мое тело... Она была ледяная, как воды Леты...
  Я могла замедлить свое время, а могла ускорить.
  Мало иметь ускорение - ведь оно само собой не бесконечное. Как все усилия, оно быстро заканчивалось полным упадком сил. Это вроде отжиманий или работы на пресс. Конечно, можно было натренировать это умение, как мышцы, но я всегда была не в ладу с тренерами... Но Дегру учил меня на совесть, это как на велосипеде ездить - больше никогда не забудешь...
  Итак, у меня было немного времени, пока я буду быстрее, чем они. Значит, я должна постараться вырубить их всех. Иначе мне крантец! Я улыбнулась и без перехода бросилась вперед, ускоряясь.
  Глядя в их застывшие лица, я прыжком переместилась к здоровяку, пока он замедленно поднимал руку. Я поднырнула под нее и со всего ускорения врезала прямо в горло. Не останавливаясь даже глянуть, как он драматически летит на землю, (а мне очень хотелось насладиться этим зрелищем, которое бы грело мою душу в самые тяжкие времена), я повернулась к главарю и на этот раз не рассчитала удар - получилось вскользь по виску. Отвлеклась! Тело плохо управлялось, и вот я уже лечу вперед головой! Пришлось кувыркнуться прямо в воздухе и врезать третьему сапогами в грудь. Пытаясь приземлиться на ноги, не переломав их, я локтем ударила девицу.
  В следующий момент мир вернулся в норму и превратился в ад!
  Я чуть не осела от слабости в коленках, но устояла. Тело от напряжения стало, как желе в вазочке... Руки чуть дрожали.
  Все четверо полетели на землю. Пока я поворачивалась, на мое плечо опустилась бита! Идиотка! Опять отвлеклась!
  Повернувшись к трусу, я уклонилась от очередного замаха и изо всех сил врезала ему по косточке ноги, а потом еще и опустилась со всего размаха на ступню другой.
  Все пятеро вопили от боли. Здоровяк захлебывался собственной кровью, трус не мог встать, заходясь в диком визге, парень с перебитым носом и челюстью не мог вдохнуть. Ничего, выживут. Зато главарь собирался встать с земли. Его немного штормило. Но череп у него был покрепче, чем у Искры! Ругаясь матом, по земле ко мне ползла девушка, сжимая нож.
  Нужно чем-нибудь ее отвлечь. Придумала! Где-то в сумке была универсальное успокаивающее средство! Получше наручников будет! Шатаясь и спотыкаясь на каждом шагу, я подошла к своей сумке и пинком открыла ее. Из нее выкатилась тараканья ловушка Му-Ши. Я и забыла про нее! Она раскрылась, и тараканы вырвались из нее в лучах синего света щупалец малого гравиполя грандиозным взрывом. Девушке не повезло. Она была ближе всех. Ее крик ударил по перепонкам и почему-то зубам, заставив меня поморщиться. Подумаешь, тараканы! Это не смертельно, если ты не слишком брезглив...
  Я едва успела пригнуться, как мимо моей головы пролетел здоровенный кулачище главаря. Я заметила его в последний момент! Второй удар пришелся мне в скулу. Белые звездочки-снежинки полетели в бездонной черноте у меня перед глазами. Ах ты мразь! Бить девушку ни за что и по лицу! С ускорением я пнула его в весьма чувствительное место, и он полетел вновь на траву.
  Я была выжата, как лимон! Со всех сторон до меня доносились маты и ругань, стоны боли и крики ужаса. Красота! Я победительница. Конечно, я знала, что никто из них не умрет. Но на душе все равно было погано. Не мое это.
  Ладно. Сейчас верну мою косу и помогу этим придуркам.
  Пришлось преодолеть на подламывающихся ногах три шага до коробки и моей косы.
  Я попыталась закрыть коробку. Не вышло. Что теперь? Заставить какого-нибудь из бандюков закрыть ее? Опять время терять... Уговоры, угрозы, увиливания... Наверняка есть способ попроще!
  - Сайф! - раздался у меня за спиной возмущенный голос Филиппа. - Что здесь происходит!?
  С досадой я повернулась к нему. Приперся! Почему раньше не пришел и не спас меня? Дама в беде!
  Он был не один. Лешка, Настя, Рейк и Антон спешили оказать помощь пострадавшим. Чертовы Хранители! Перевес на их стороне! Но сейчас я была рада видеть хранителей. По-крайней мере мне этим заниматься не придется!
  К тому же, если инквизиторы потащат меня в суд, у меня будут весомые свидетели.
  - А я недооценивал тебя, малышка! - заявил Антон. Настя смотрела на меня очень неодобрительно.
  Я ускорилась из последних сил и выдрала косу из тьмы коробки. Руку обожгло острой болью. Коробка тут же закрылась, а коса сложилась в мячик. Когда я переложила мячик в другую руку, правая еще продолжала дрожать от непереносимой боли.
  Черная магия. Высокий класс. Старинная изящная вещица. Дорогая. Все-таки, это ловец. Другим такие вещи не по карману. Если только он не сам ее смастерил...
  Сунув мяч в карман, я рухнула на ближайший валун, вытирая кровь, которая пошла из носа от напряжения. Блин! Я прижала руку к груди, и постепенно боль прекратилась.
  Хранители тем временем крутились над лежащими на траве людьми. К счастью, пока никто не обращал на меня внимание.
  - Сайф! Я жду объяснений! - заявил Филипп, оглядывая картину целиком.
  - Это был честный бой: их пять, а я - одна! - мрачно заявила я, когда немного пришла в себя.
  Рейк что-то сделал, тараканы рассеялись, а девица перестала кричать.
  - Честный? - Филипп был инквизитором до мозга костей. - Ты - ликвидатор, а они - простые горожане! Ты создана, чтобы справляться с демонами, оборотнями и прочей нечистью! Ты посмотри, что натворила!
  Я натворила? Создана? Нечисть?
  Чем больше я злилась, тем быстрее деструкция возвращала мне силы.
  - Они были предупреждены. Трижды!
  - Если бы мы не помогли тем двоим, то они погибли бы, - вставил Рейк глухо. - А у девушки шок, ее придется долго лечить...
  Раньше ей нужно было мозги лечить! Воспитывать ее! С родителей весь спрос! А я не виновата в том, что они - сволочи!
  - Они даже не напали на тебя! Зачем ты решила ликвидировать их после запугивания? Это явное нарушение Устава!
  - Ясное дело, нужно было подождать, пока они прирежут меня, - заявила я злобно. - А после этого предъявить им по всей форме - нож в горле и претензии? У меня работы полно, мне некогда валяться по больницам...
  - А я-то думал, что ты самая примерная из ликвидаторов! За полгода ни одного нарушения!
  Нарушение? Он что - всерьез полагал, что я буду думать о каких-то там правилах, а не спасать свою жизнь?!
  - Это ведь не санкционированная ликвидация? - спросил Филипп, с отвращением глядя на побоище.
  - Ну и что, если так? - возмутилась я. Чтобы он не говорил, я уверена, что они получили то, чего заслуживали!
  - Нападение без причины...
  - Эй! - закричала я, но мне никто слова не давал.
  - Нанесение тяжких телесных повреждений... - продолжал подсчитывать Филипп. - Физический и особенно моральный ущерб!.. А еще неоправданная жестокость!
  - Неоправданная жестокость? - переспросила я ошарашено. Мне что - смеяться или плакать?
  - А что это по-твоему?! Все пятеро будут отправлены в больницу! А ты будешь оштрафована за превышение своих полномочий! - заявил Филипп.
  Неужели он думает, что я так запросто проглочу это дерьмо?!
  - Это они напали на меня! Это они хотели меня покалечить и убить! - вскочила я.
  - С твоей-то косой?! Не смеши народ! - Филипп уже покидал место происшествия, но повернулся и закончил: - Штрафные санкции будут предъявлены Андрей Николаевичу в течение суток. У вас сейчас такое тяжелое время, а ты вместо благородной помощи городу, устраиваешь нападения! Я так в тебе разочарован!
  Ну и плевать! Разочарован он! Ха! Это я разочарована! Где его мозги?! Куда он засунул свой здравый смысл? Где его хваленный разум? Хотя у меня есть одно предположение...
  - Сайф, у тебя есть предположения, кто мог их нанять? - спросил Лешка.
  - Сейчас! Только сбегаю за тарелочкой с голубой каемочкой! - фыркнула я, собирая свои вещи. Коробку я от греха подальше запихала в сумку. - Ты тоже думаешь, что я была неоправданно жестока?!
  - Ну... Можно наверно было как-нибудь по-другому... - начал он.
  - Как? - яростно уставилась я ему в глаза. - Ну-ка подскажи! Следующий раз так и сделаю!
  - Если на тебя нападают, - заметил Антон, - то тебе и впрямь надо подумать об обороне...
  - Обязательно! Непременно! - заявила я и пошла прочь. Ага, сама не догадаюсь!
  - А где твои демоны? - спросил Лешка.
  Я сама страшнее любого демона! Я - ликвидатор!
  Помощь пострадавшим оказали, так что делать мне здесь больше нечего... А жаль... Я заставила бы их сказать, кто их нанял! И объяснила бы им популярно, какие они плохие!
  Проходя мимо главаря, я наступила ему на руку. Раз по-хорошему не понимает, что нельзя на беззащитных женщин руку подымать!
  - Сайф! - возмутились в голос Лешка и Рейк. - Ты что делаешь! Как ты можешь!
  Проходя мимо труса, я пнула его в копчик. Давай, береги свой зад, трус несчастный!
  - Сайф!!! - закричали сзади. Чертовы хранители! Пошли вы все! У меня дел по горло!
  
  Глава 13 Сомнительная ликвидация
  Все еще кипя от негодования, я отправилась прямо домой. За очередным чемоданчиком для очередной ликвидации.
  К счастью, пока никто за мной не шел, так что нападение временно откладывалось.
  Дома все было по-прежнему.
  После того как я привела себя в порядок, умылась и перевязала плечо, пришлось постучаться к Му-Ши. Он сидел в своей комнате, но тут же выскочил, словно чертик из коробочки.
  - Чемоданчик для удачного ограбления... - заявила я.
  Му-Ши тут же выдал мне его. Волнуясь, он заявил тоненьким голосом:
  - Тебе угрожает опасность?! Эта ликвидация очень опасна! - он подпрыгнул, заметив, что под глазом у меня ссадина и синяк. - Ой-ой-ой! - Му-Ши смотался в мастерскую и тут же вернулся, протянув мне тональный крем, который не только скрыл их, но и прекрасно залечит примерно через час. - Предлагаю одеть пуленепробиваемое платье и бронебойные шорты!
  Я поморщилась от досады. Они действительно были именно такими. И даже цвет меня устраивал - черный с зеленой окантовкой по краю. Только фасончик у Му-Ши подкачал. Платье напоминало детсадовское - с расширенными неудобными рукавами и короткой юбкой - солнышком. Хороша же я буду среди преступников - меня примут за дурочку, косящую под подростка!
  Но он так прыгал и хлопотал вокруг меня, так хлопал ушами, что пришлось согласиться. Иначе он мог впасть в одно из тех жутких нестабильных состояний, которые и ославили гремлинов. А всех их интересовали лишь две вещи: как что устроено и как сделать это самому. К счастью, Му-Ши был давно не ребенком, а юношей (по их меркам жизни) и довольно опытен (о чем говорили три диплома, полученных у него на родине), так что его больше интересовало как сделать самому.
  Натянув платье, мне пришлось признать, что это шедевр - черная ткань с зелеными цветами по краю была тонкой, легкой, грязеотталкивающей, негорючей и непробиваемой. Внутри шла какая-то упругая нить, корсет был жестким... Но платье все равно было ужасным. Шорты само собой в тон... Но выйти в этом на улицу я не могла!
  Тут появился Му-Ши и прослезился, увидев мой наряд. В руках у него были старомодные чулочки. Одни были под платье, остальные - еще хуже. Особенно выделялась пара красненьких с черными змеями. Или черные с желтыми стрекозами. Фу-у! Меня начало тошнить от этого кошмара. Я это не надену! Лучше пусть меня опять в школу отправят! Или заставят посидеть с парочкой маленьких мерзких детишек... Откровенно прослушав, что говорил Му-Ши, я зачарованно пялилась на ужас в его руках. Но тут до меня дошло! Нужно его быстренько отвлечь и переодеться во что-нибудь обычное и нормальное! И приличное!
  Ловко достав из сумки коробку с тьмою, я сунула ее Му-Ши в ручки.
  - Что это? - начала я с привычного вопроса.
  - Какая интересная красивая коробочка! - он выронил все чулочки из всех ручонок и схватил ее.
  - Будь осторожен! Эта тьма удерживала косу, пока я максимально не ускорилась.
  Черные глаза Му-Ши округлились. Он полностью погрузился в очередную задачку. Торжественно вытянув ее перед собой, Му-Ши поспешил, путаясь в ушах, в свою комнату.
  Я хотела снять платье, но оно было таким легким и так льнуло к телу... Кроме того, оно было пуленепробиваемым. Поэтому, вздыхая, пришлось достать простой синий костюм с юбкой по колено и белую рубашку. Одев их наверх, я осталась пуленепробиваемой, но приобрела официальный вид скромной, неприметной, занудной секретарши. Зацепив волосы и одев простые очки, я стала так похожа на Капитолину Ивановну, что рассмеялась. Только, естественно, помоложе.
  Но тут мой взгляд снова упал на пол, где валялись в беспорядке брошенные чулки. От этих жутких тварей Му-Ши, похожих на разноцветных змей или червей, я содрогнулась. Лучше пойду в одних туфлях! Сунув чулки в сумку, чтобы не забыть выбросить по дороге на помойку, я подхватила чемоданчик и отправилась на задание. Мои сапожки сиротливо стояли в углу. Я помахала им на прощанье.
  - Не волнуйтесь, я вас не брошу! - и я побежала, чтобы не вернуться и не одеть их вместо ненадежных лодочек.
  Но, проходя мимо соседней квартиры, я вспомнила об обещании. Пришлось звонить.
  - Кто там? - раздался изнутри спокойный голос Светки.
  - Кто-кто?! Вампир в пальто!
  Дверь распахнулась, и Светка счастливо заулыбалась. Все-таки, приятно когда тебя хоть кто-нибудь встречает улыбками. Она была самостоятельной девчонкой, умницей дочкой, хорошей ученицей да еще и в музыкальную школу ходила! Пусть и не красавица, но очень симпатичная. Обычная девушка! Но Света была такая светлая, доброжелательная и жизнерадостная, что уже до того как она закончит школу, ее улыбка разобьет не одно сердце. А тому, кому она подарит свое, сказочно повезет.
  - Почему ты к нам не заходишь? Андрюшка соскучился да и я тоже! - но тут она заметила мой чемоданчик. - Ты куда-то идешь? - потухло ее личико.
  - Работа, - застенчиво улыбнулась я. - У тебя все хорошо?
  - Андрей раскидал все игрушки и съел болтик, а кот перевернул мусорку... А так... Я думала, мы вместе посмотрим кино, ты у нас переночуешь...
  - В пятницу, - обрадовалась я. Мертвецам тогда меня не достать! Меня просто не будет дома! - Но сегодня я работаю. До утра.
  - Ладно, как освободишься, приходи!
  - Никого не пускай, хорошо? - и с легкой душой, я отправилась в темные преступные трущобы.
  По первому адресу находился шикарный небоскреб. Позволить себе здесь жить могут не все. Все вокруг блистало - стекло и пластик, зеркала и металл.
  Я еще раз глянула папку с делом. Наследница огромного состояния хотела решить какие-то проблемы со своим богатым и влиятельным папашей... Кажется, он был знаменитый финансист.
  Само собой подходы к зданию прикрывал грозный охранник. Он смотрел на меня так подозрительно... Наверно, мечтал стать супер сыщиком. А может, боялся, что его уволят со столь хлебного местечка... Но моя визитка развеяла все его сомнения. Меня ждали. Правда, он все же связался по домофону с моей клиенткой. И кратко переговорив, проводил меня до лифта.
  Я поднялась на двадцатый этаж и позвонила в дверь. Мне открыла тонкая белокурая молодая женщина в наряде из дорогого кремового шелка такого фасона, что не понятно было - белье это или все же платье. Она смерила меня оценивающим взглядом. Визитку взяла двумя пальцами, как будто и я, и мои вещи были заразными. Затем еще раз оглядела меня с ног до головы.
  - А вы хорошо маскируетесь, - раздвинула она губы в улыбке. Ей явно было не до смеха.
  - На самом деле я никогда не претворяюсь тем, кем не являюсь, - ответила я, улыбаясь в ответ.
  - Меня зовут Ивонна... А вы - Сайф? - прочла она на визитке. - Странное имя.
  Вот жуткая тягомотина.... Ненавижу подобные дела! Нужно срочно что-то делать!
  - Пройдемте в кабинет, там удобнее разговаривать... - и мне ничего не оставалось, как прошествовать за ее прямой спиной. Квартирка впечатляла размерами... А мебели было маловато, наверно, чтобы она казалось еще более просторной и пустой...
  Кабинет был большим и мрачным из-за тяжелых задвинутых портьер. У стены высился до потолка шкаф, набитый книгами. У журнального столика стояли друг напротив друга два больших кресла, смахивающих на белых медведей, которые не прочь подраться. Но большую часть кабинета занимал огромный стол, за которым стояло соответствующее ему размерами кресло. Видимо, под кого-то крупного... Освещала все вокруг лишь одна лампа на столе - тусклым сухим желто-зеленым светом. Вот, блин... Похоже на склеп... Хотя нет, я склепы и повеселее видала...
  Ивонна налила чего-то темного из хрустального графина в стакан и бросила туда щипцами лед. Надо же! Я такое только в кино видела! Ивонна прижала стакан к бледному лицу, словно была на грани обморока. После более придирчивого взгляда стало ясно, как божий день, что у нее проблемы! Это с виду она такая благополучная... Но раз она решилась на ликвидацию, то это и так очевидно. Ивонна тем временем забралась в огромадное кресло прямо с ногами, в котором смотрелась как-то странно и неправильно.
  - Хотите? - махнула она стаканом в сторону графина.
  - Я не пью на работе, - ответила я. И поскольку приглашения присесть мне, похоже, не светило, уселась на широкий подлокотник одного из кресел.
  - Я хочу, чтобы вы убили моего отца! - выпалила Ивонна и вдруг икнула.
  Ах, вот что это за дело...
  - Я не убиваю людей, - спокойно ответила я. Мне даже злиться не хотелось. Она просто ошиблась. Такое бывало.
  Такие случаи оставались на личное усмотрение самого ликвидатора. Принудить нас никто не мог, но никто не мог и остановить.
  - Ну, ликвидируйте! - выкрикнула она, почти сорвавшись. Интересно, как долго она прикладывается к этому графинчику?
  - Я ликвидирую проблемы, а люди умирают сами, - пояснила я.
  Ивонна неожиданно завопила, как баньши, заставив меня вздрогнуть:
  - Вы просто не понимаете! - сделав несколько вдохов, она взяла себя в руки. - Он должен умереть! Он... он... Сколько вы хотите?
  - Разве дело в деньгах? - прошептала я. Ну почему все прибегают ко мне, а не здравому смыслу? Или хотя бы дешевому психоанализу друзей? Наверно, нет у нее никаких друзей...
  - Он не должен жить! - теперь Ивонна стала и руки заламывать. - Он - страшный человек. Он... Нет, я не могу... Он не должен жить!
  - Я не судья. Возможно, и не должен, - пожала я плечами и пошла к выходу. - Но я здесь ни причем.
  - Он не должен жить! Он должен умереть! Вы должны его убить! - ее глаза загорелись. Начатки дара чувствовались аж у дверей. Она принуждала меня! Но, похоже, даже не осознавала этого. Если я что-нибудь не сделаю, могут пострадать люди...
  Ну почему это дерьмо всегда на меня? Поганая ответственность! Лучше уж работать дезинфектором, чем капаться в закоулках человечьих душ!
  Я вынула из кармана пиджака мячик и разложила его косу. Мягко звякнув, расправилось голубое лезвие. Это немного привело Ивонну в чувство.
  - Никому я ничего не должна! Если ваш отец заслуживает смерти, он умрет и без моего участия, - ответила я.
  - А если он... ворует жизнь у других? - прошептала Ивонна. Для нее это звучало дико. Само собой.
  - Это не имеет значения... - спокойно начала я, но она меня перебила.
  - Как это?! У вас совесть есть? Или вы совершенно бездушны?
  - А вы? - улыбнулась я. - Что именно толкает вас на убийство? Совесть или наследство?!
  - Не ваше дело! - вскочила Ивонна, расплескивая алкоголь по столу.
  - Теперь мое. Вы сделали его моим, - напомнила я.
  - Да знаю я все про ваше агентство! - горько рассмеялась Ивонна. - Вы продаете за деньги демонов для всяких услуг! И демонов-убийц тоже!
  Я похолодела. Неужели... Невольно вспомнилось кафе "Сладкоежка". Ладушки! Разберусь с этим потом...
  - Но я-то человек! Вы сами пригласили меня! Чего же вы не купили демона?
  Ивонна презрительно фыркнула. Терпение ее лопнуло. Тьма хлынула из нее, наполняя слова силой.
  - Человек? Ты - просто мелкая дешевка в мятом костюме! Явно себя не уважаешь! И ничего не стоишь! Только болтать и умеешь! Нечего мне морали и проповеди читать!
  Вот теперь она меня разозлила. Некоторые понимают только по плохому...
  Одним махом я запрыгнула на стол и поднесла лезвие косы к ее лицу. Деваться ей из кресла было некуда. Ивонна отшатнулась и, подняв голову, впервые посмотрела мне прямо в глаза. В ее темных расширенных зрачках отразилось голубое сияние... Невольно я заглянула в них глубже, чем намеревалась...
  - Ты... убьешь меня? - спросила она в ужасе. Губы ее и тонкие пальцы в кольцах мелко задрожали. - Ликвидируешь?
  Ее душа в потемках. Она потерялась. Бедное дитя...
  - А я должна? - спросила я в ответ. Чем я ближе, тем быстрее до людей доходит бренность бытия.
  - По... почему? - шептала она. - За что?
  - Ты хочешь смерти человеку. Причем, собственному отцу. И ты не только хочешь, но и делаешь это. Потому что ты сама являешься убийцей! Придумала, а теперь осуществляешь!
  - Он должен умереть! - крикнула Ивонна, но лезвие удержало ее на месте, рассекая тьму ее слов.
  - Вот видишь?! Ты убийца! Ты хочешь погубить душу...
  - У него нет души! - дернулась Ивонна. Храбрая девочка! Ее сила чуть не столкнула меня со стола.
  - Зато у тебя пока еще есть! - протянув руку, я коснулась ее сердца и наложила печать до лучших времен. Ну, дело сделано...
  Спрыгнув со стола, я подошла к окну и широким взмахом косы достала портьеры. Они упали, открывая потрясающий вид на Солнечную площадь. Солнце садилось, но его теплый свет все еще дарил надежду, искрясь в струях фонтана Силы. Затем я сложила косу в мячик и, не оглядываясь на рыдающую в кресле женщину, покинула это неприветливое место.
  Лишь подходя к лифту, я увидела, что порвала на боку юбку. Ну и черт с ней. Что там следующее?
  Второй мой клиент скрывался в большом гараже почти на краю города. Пришлось добираться до него ажно целый час. На всякий случай его я проспала сначала в метро, потом в автобусе.
  Дверь в гараж была приоткрыта. Стиснув шарик в кармане, я бодро вошла внутрь.
  Трое мужчин о чем-то тихо разговаривали, разглядывая какие-то чертежи. Причем здания. Ясно... Готовятся! Четвертый пялился в потолок, похоже, его все это абсолютно не интересовало. Черт, профессионал! Его губы пересекал тонкий белый шрам, словно кто-то уж очень хотел закрыть ему рот... Ему можно было бы написать на футболке крупными буквами: "Жди неприятностей!". Или "Жду - не дождусь"?
  И тут он повернул голову, почувствовав мой взгляд. Его глаза... Все, что я смогла в них разглядеть - это желание держаться от всех неприятностей подальше. Умница. Какой кошмар! Он мне понравился.
  Мгновение ужаса кольнуло меня в сердце. Я даже оглянулась, но ничего опасного не увидела. Пока не разглядела под два метра мужчину слева. Он не был демоном. Хуже. Он был подонком дяди Паши. Звали его Митяй. Лично мы не были знакомы, но его работу я видела. Значит, дело делает дядя Паша? Или контракт?
  Парень справа был выпендрежником - яркая одежка, модные очки и ягуаровый пояс с бляжкой-мордой. Гадость, одним словом. А по середине стоял мой клиент - Вася. С виду простой работяга. Он и был работягой. По угону машин. Над головой - ядовито-зеленая метка смерти. Ну, по простым случаям меня и не вызывают!
  И все четверо таращились на меня, как на привидение. То еще видение - мертвая секретарша! Никакого удовольствия! Вот если бы это чудище было или суккуб какой на худой конец...
  Я мило улыбнулась в ответ, и они дружно вздрогнули. Красота! О таком успехе я и не мечтала!
  - Ты кто? - тут же заявил Митяй, подгребая левой монтировку. А то не видно! Нравятся мне такие! Простой тип - никакого воображения.
  - Салют, красавчики! - заявила я и достала визитку. - Компания "Рок и Ко"! Ликвидацию заказывали?
  Мой голос явно не вязался с образом унылой секретарши, и они вздрогнули еще раз.
  - Ну, конечно, - расплылся в улыбке Вася. - Меня предупреждали, что с виду любой агент может выглядеть как угодно. Здравствуйте, я - Василий, это - Дмитрий, - показал он на Митяя, - это - Георгий, - выпендрежник стало быть, - а то - мой друг Иван, но все его зовут Хизма.
  - Вы так и будете валяться там? - окликнула я его. Что-то, все-таки, знакомое было в нем.
  - Как только все будут готовы, я начну инструктаж, - голос Хизмы был очень тихим. Приходилось прислушиваться, чтобы что-нибудь услышать. А ну и понятно! После такого затыкания рта вряд ли кто начнет болтать направо и налево!
  - Мало тебе этого бывшего спеца! Ты связался с кем-то еще со стороны?! - набросился на Васю Митяй. - Ты что - с ума сошел?
  - Гарантируется полная конфиденциальность, - влезла я, но меня никто не слушал.
  - Лучше лишний раз подстраховаться! - убежденно заявил Вася. - Теперь с Хизмой и ликвидатором у нас все получиться! Даже в таком опасном дельце, как это!
  Я далеко не так была в этом уверена.
  - Да что может такая девчонка? Ей кулаком погрози, все вмиг расскажет! Я, конечно, слышал про ликвидаторов... Но это же должен быть здоровенный такой верзила в черном плаще и с косой!
  Боже, сколько слов! Стереотип! Клише! Я презрительно фыркнула, достала мячик и разложила его в косу.
  - Довольны? Теперь я могу приступать к делу? Время-то у нас ограничено!
  - С ней не пойду! - заявил Митяй. - И так все не просто, еще и этот балласт за собой тащить?!
  - Прекрасная идея, - улыбнулась я. - Чем меньше народу, тем быстрее и легче все пройдет!
  Конечно, Митяй пойдет с нами. Ему нужно проконтролировать Васю... Все ли он сделает как надо, и не даст ли из города деру!
  Дело я прочитала, но мне нужно было все уяснить для себя еще разок. Итак, Вася не угнал нужный автомобиль, и теперь он должен ограбить одно злачное местечко, которое охранялось получше, чем президент. И украсть то, что не украл до этого. Почему он-то? Почему не взяли деньгами? Какой опыт ограблений хранилищ может быть у угонщика? Странно это все-таки! Может, из-за его чистой души?
  Здесь что-то не так. Ой-ой-ой, что-то мне не весело! А я-то размечталась... Хватаю бабки и все! Но у меня никогда ничего не бывает по простому! Плюс этот балласт Митяй и Георгий.
  Я отвела Васю в сторонку, и он еще раз поведал мне сию печальную сторию. Полную версию. Он не лгал, когда говорил, что выбора у него нет. Но вот когда дошел до того, с чего все это началось... Глаза отвел... Что же его так тревожит?
  Достав хрустальный шар, я положила ему на ладонь и крутанула против часовой стрелки. В нем замелькали образы... Вот машина, вот Вася открывает ее капот, а потом... Его глаза вспыхнули, и он отдернул руку. Я едва успела подхватить шар и завопила:
  - Ты что делаешь?! У меня он единственный, вряд ли мне кто-нибудь новый даст!
  - Что это? Гипноз?! - нахмурился он.
  - Что было в машине? - прошептала я. Вася бросил быстрый взгляд через плечо на Митяя и остальных.
  - Не знаю, о чем ты! - заявил он тоже шепотом жестко, предупреждая глазами.
  - Кто такой Хизма? - спросила я все так же вполголоса.
  - Он из бывших спецагентов. Не знаю точно откуда. Я спас ему жизнь, а теперь он отдает долг. Он хороший друг.
  - Неужели? - сузила я глаза.
  Через два часа работы Хизме и мне удалось их слегка подготовить. Так. Для отвлекающего маневра.
  Хизма был спокоен, немногословен. Он хотел, чтобы они выжили. А его голос... Меня раздражало, что приходиться прислушиваться. Кто же он такой и почему кажется мне знакомым? В основном говорил он, а я молчала. Зато мое оборудование впечатлило не только Митяя, но и выпендрежника Георгия, который и свистнул чертежи дворца искусств...
  - Почему этот дворец современного искусства такой неприступный? - спросила я вслух то, что мучило меня с самого начала. - И почему эта штука спрятана прямо под ним?!
  - Ты что и впрямь не знаешь?! - удивился Вася. - Там проводят собачьи бои! Внизу, в катакомбах под дворцом! Там тотализатор и другие развлечения, а заодно и хранилище для нелегальной наличности. Но внизу все хорошо охраняется, вот Хизма и предложил войти через сам дворец.
  Мамочки! У меня засосало под ложечкой от нехорошего предчувствия. Та-ак... Проверим кое-что...
  - Эй, вы точно решились на это дело? - крикнула я. - Все идете? Еще есть время передумать!
  - Мы в деле! - раздался в ответ нестройный хор голосов.
  И в тот же миг от метки Васи темные лучи проникли в сердца сообщников и над их головами тоже появились метка смерти. Интересно... Я на пальцах посчитала будущее. Если Вася пойдет на это дело... Случиться катастрофа. Он умрет, и еще огромная куча народу... Если не пойдет, то все равно умрет. И катастрофа все равно случиться. Только не его руками. Значит, я должна быть рядом, что бы понять, что к чему... Чтобы предотвратить это...
  - Ну и я тоже, - решилась я и хлопнула Васю по плечу.
  И тут вздрогнула я. Метка смерти появилась и надо мной. Я умру? Вот прикол-то!
  
  Глава 14 Удачное ограбление
  - Ждите здесь, - велела я и легко зашагала к зданию, возвышающемуся темной громадой над головой. Двустворчатые входные двери были закрыты и на сигнализации. Я вошла в ликвидацию и протиснулась сквозь них. Внутри было темно и тихо. Гостей никто не ждал...
  - Вперед! - крикнула я и запустила мячик в полет. Он весело запрыгал по видеокамерам и сканерам, выводя их из строя. Закрыв глаза, я отыскала главную энергетическую панель. В этот миг мне показалось, что за спиной промелькнула какая-то тень... Резко обернувшись, я ничего обнаружила. А следующая темная тень показала, что это просто вернулся мой мячик. Я вздохнула с облегчением, поймала его и разложила в косу. Затем пошла искать главную панель. Обнаружить ее было не просто, не смотря на то, что я хорошо изучила карту. Наконец, она нашлась в подвале. Проскользнув мимо поста охраны, я одним взмахом уничтожила все преимущество технической цивилизации...
  Вернувшись к двери, коса рассекла все цепи, решетки и замки, и я открыла двери нараспашку. Четверка замаскированных преступников ворвались внутрь.
  - Ух ты! Ничего себе! Одна минута семь секунд! - заявил Георгий. - Тянет на мировой рекорд!
  - А в будущем не хочешь с нами поучаствовать? - предложил Вася со смешком.
  - Пора просвещаться, ребята, - предложила я. - По-крайней мере, посмотрите на искусство!
  Проникнув внутрь, мы зажгли фонарики и пошли вперед. Митяй, наконец, заткнулся и продолжал молчать, что вызвало у меня неприятное ощущение.
  В первом зале стояли скульптуры, сделанные из всякой фигни - стекла, мусорных бачков, картона и даже обычных ракушек. Одна мне даже понравилась. Из алюминия автор создал модель Земли. Где интересно он мог увидеть эту структуру? Тем более, целиком!?
  Второй зал был увешан картинами, на которых были сплошь геометрические фигуры... Разноцветные...Справа, слева... Треугольники и шары, конусы и трапеции, прямоугольники и квадраты. Даже параллепипиды! По школе соскучились, что ли?
  Тут я вздрогнула, потому что мой фонарик выхватил среди них Хизму, который задумчиво и сосредоточенно разглядывал одну такую. Он спокойно перевел на меня взгляд и двинулся дальше. Я поближе подошла к картине, которой заинтересовался Хизма. Ничего особенного: оранжевые прямоугольники... Но она рождала чувство безопасности и спокойствия. А что-то в этом современном искусстве все же есть....
  Но следующий зал заставил меня содрогнуться. Фотографии... Кажется, какие-то боевики, блок-бастеры... Кадры из фильмов, реквизит... Небольшие драгоценные вещицы... Все они были пропитаны идеями насилия, страдания, ненависти, секса, геноцида и смерти...
  Что-то почувствовав, я развернулась, приготовившись бросить мяч. Но это был всего лишь Хизма.
  - Охрану я отключил. Давайте скорее... Нечего глядеть на эти картинки!
  Следующая зала была еще хуже. Сквозь прозрачный купол светила полная луна, так что видно все было и без освещения или фонариков... Если в предыдущей зале идеи просто навязывались, теперь они начали лезть в голову темными мыслями. Картины зашептали-завопили, на скульптурах стала проступать кровь... Голова заболела, сердце закололо, стало не хватать воздуха и просто начало тошнить.
  Это было нечто вроде Иринкиной квартиры... Только хуже в десятки, сотни раз! Все вокруг - и стены, и даже купол зала пропитались смертью и ненавистью... Казалось, что кровь начала сочиться из стен...
  Мертвая темнота танцевала в лунном свете кровавыми всполохами... Знакомое ощущение ужаса! Но это невозможно! Это не может быть пятой точкой! Дворец современного искусства внутри пентаграммы!
  В картинах и скульптурах мучились души, именно поэтому они были так красивы, совершенны и прекрасны! И ужасны!
  Боже мой! Посередине города, открытые практически для всех, кто придет сюда, темные искусства пропагандировали агрессию во всех формах! Страшно подумать, что там внизу! Теперь понятно, почему под этим всем проводятся собачьи бои. Надеюсь, только они...
  - Нехорошее место, - заявил Георгий. - Мне здесь не нравиться.
  - Где ход? - повернулся Хизма к Митяю. Его вопрос скорее угадывался по губам, чем можно было его расслышать.
  - В подвале... За мной! - и теперь нас повел Митяй.
  Я выходила из зала последней и обернулась. А с виду все так изящно и красиво. Высокое искусство. Блюю-е! Кто бы не творил это, он был безумцем, совращенным темной стороной. И был чертовски талантлив. Если только...
  Я подняла глаза, чистота Луны была тоже запятнана кровавыми пятнами... Кто-то умрет скоро... Много людей... Конечно, я ждала этого после смерти Иринки, но...
  Но что это? Мне везде мерещатся ловцы душ и смерть... Этот зал действовал и на меня! Я отвернулась. Яд в красивой обертке! Сжечь бы здесь все!
  Митяй не обманул. В подвале нашлась шахта в подземный колодец. Люк открыли без меня. И он полез первым. Мне бы радоваться, но меня не оставляла тревога. Что-то было не так!
  Мы спустились в бетонные катакомбы, потом плутали по кирпичным коридорам, затем проползли на животах по сетке, которая прикрывала черный провал (иначе она не выдержала бы нашего веса). Под ней на более глубоком уровне раздавались дикие крики, обрывки мелодий, лай, гомон и шум. Ага, собачьи бои проходят еще ниже... Затем был проход, с одной стороны которого была стена, а с другой - провал прямо в темную пропасть... Голова привычно закружилась от боязни высоты! В одном месте проход разветвлялся на два направления - к сейфу и судя по всему к собачьему колизею.
  Дальше шел более приличный коридор, (то есть из бетонных стен не торчал железным скелетом каркас, и кирпичи с мусором не валялись). Мы прокрались по нему до первого поста, и тут я увидела, как Хизма работает. Это впечатляло. Он махнул руками, словно проводил какой-то прием, и четверо охранников повалились на пол без сознания. На самом деле все было несколько сложнее: его дух коснулся каждого из четверых и вырубил их! У них не было и шанса! Бесконтактный бой!
  Знала я одного ликвидатора, который стал убийцей. Звали его Чистая смерть, потому что он обстряпывал свои дела так, как будто произошел несчастный случай. Так вот ему надо было хотя бы коснуться противника... Но Хизма похоже работал на более тонком уровне. И он не убивал. Кем бы он ни был, он был профи, а их я уважаю.
  Я кинула мячик, уничтожая прочие следящие устройства. Через два поста мы оказались у искомой двери. Сценарий был тот же. Затем, воспользовавшись карточками охраны, Георгий и Вася открыли двери. Внутри оказался самый настоящий бункер! И открыть его было не так-то просто. Ничего себе хранят преступники наличность! Это дело они знали явно лучше банков! Само собой, они же их и грабили и знали все их секреты...
  Митяй, Георгий, Вася и Хизма занялись вскрытием сейфа, заверив, что моя помощь им не понадобиться.
  - Встань в сторонке и смотри, как работают профессионалы! - хвастливо заявил Георгий.
  Мне показалось, что я что-то слышу. Внутри сейфа! Я стиснула мячик в кармане. Может, я уже схожу с ума?
  - Мне кажется, я вас знаю, - прошептал Хизма. Он подошел и оперся плечом о стену рядом.
  - Обоюдно, - улыбнулась я. Слава богу, а то от этого "дворца искусств" я чуть разумом не тронулась!
  - Может, виделись в прошлой жизни?
  - Может, - убежденно кивнула я. И как он ухитряется говорить, почти не открывая рта?
  - Сколько вам лет?
  - Секрет фирмы! А вот вы явно из милиции или покруче... Вопросы, тайны, сила...
  - Так сколько вам лет?
  Я усмехнулась. Он мне нравился. Я пожала плечами:
  - Все в жизни относительно. Относительно меня все - дети...
  И тут сейф отворился. Мы все вместе заглянули внутрь. Любопытство чертово! И мы не были разочарованы. На простых металлических полках грудами в простых коробках из-под офисной оргтехники лежали деньги. Их было целое море! Старые и новые, свои и иностранные, мелкие и крупные... На одной из полок у дальней стены лежали чемоданчики для драгоценностей и просто запаянные сейфы.
  - Боже, сколько денег! - воскликнул Митяй.
  - Никогда столько не видел! Да она сплошь зеленая! - заявил Георгий.
  - Ее же солить можно, как капусту! -- поддержал их Вася. Это что такое? Воровской шутовской жаргон? Мы с Хизмой обменялись непонятливыми взглядами и дружно пожали плечами.
  Я вдруг почувствовала мощную деструкцию самого жуткого пошиба:
  - Что-то не так...
  Из темной глубины полок с деньгами вперед в круг света вышла девушка. Она была неряшливо накрашена, словно позабыла, как это делается. Судя по всему, бывшая студентка. Студентка - потому что на ней были дранные джинсы и кокетливая кофточка, а на плече сумка с тетрадками и книгами. А бывшая, потому что в ее груди была дыра размером с кулак.
  Мертвая. Охранник! Они оставили охранять деньги не только сигнализацию и охрану, но и мертвеца! Магия! А может, не мертвеца, а демона? Паразит-кукловод? Счас узнаем! Войдя в ликвидацию, я спросила напрямик:
  - Что ты?
  Глаза девушки зажглись желтым огнем. На лбу загорелась красным печать демона. Вот что значит задать вопрос в лоб!
  - Не собираюсь отвечать какому-то паразиту! - заявил мерзким грубым голосом демон внутри девушки.
  - Кто паразит, так это ты! Они платят тебе жертвами? А куда ты деваешь трупы?
  И в тот же миг из темноты вышло с дюжину новых мертвецов. Это выглядело абсолютно нереально посреди ярко освещенного бункера. Ах ты, блин! Накаркала! Вечно меня подводит моя импульсивность!
  С подобными демонами всегда такая морока... Их не победить, покуда не найдешь и не убьешь их злой дух. А это возможно лишь в двух случаях: если убить их истинное тело, а если дело совсем дрянь, то и это не поможет. Потому что это значит, что их сущность спрятана где-то еще! Судя по всему этому, наш новый знакомый демон был высокого круга. Собиратель? Нет, это что-то другое... Но ведь здесь нет никаких врат тьмы!?
  Мертвецы равнодушно приближались. Мои пальцы дрожали от нетерпения и страха не успеть, пока я рылась в сумке в поисках какой-нибудь управы на них! Но кто думал, что банальное ограбление приведет нас к подобной мерзости? Полсумки было забито позабытыми мной жуткими чулочками Му-Ши. Наконец, мне попалась стеклянная капсула с огнем - средство от любой нечисти тьмы. Я бросила ее под ноги мертвецам. Капсула разбилась, огонь взревел, вырываясь наружу. Я вошла в ликвидацию и рукой указала пламени направление. Теперь нас охранял от мертвецов огненный круг.
  - Будьте в круге, - велела я, продолжая поиски в сумке. - У нас есть пять минут, пока огонь не погаснет...
  - И что тогда? - спросил Вася. Идиотский вопрос! Все их намеренья написаны на их мертвых лицах!
  Этот вопрос словно заставил остальных очнуться, и они одновременно заговорили.
  - Они не живые? - прошептал Георгий в замешательстве и испуге.
  - От дерьмо! - прокомментировал Митяй.
  - Они ведь мертвые, да? - спросил Хизма с отвращением.
  Сколько можно задавать такие глупые вопросы? Это же очевидно! Сами догадались, так нет! Дай обязательно спросить! Как будто от этого реальность измениться.
  Вася пристально разглядывал полки. Таинственный груз неугнанной машины! Что же его так напугало?
  - Что ж, займемся делом, - я отыскала три пары белых, слегка светящихся перчаток. Хорошо, что я их не выбросила, а ведь собиралась уже! - Одевайте! И без разговоров! Это как раз то, в чем профи - я!
  Мертвецы зашипели, открывая черные провалы ртов. Общаться демона не тянуло. Отморозок психованный!
  - Что это?! - наперебой стали спрашивать мужчины, но уже натягивали перчатки. Георгию пары не досталось, и Вася поделился с ним своей. Каждому досталось по одной штуке - Васе левая, а Георгию - правая.
  - И что теперь? - выразил общую мысль Хизма.
  - Не давайте им схватить вас, если эта зараза прицепиться, потом отдирать с топором придется! Нужно коснуться груди каждого из трупов... перчаткой, - пояснила я на всякий случай. - Там где сердце. В крайнем случае - головы, но это опасно. Они кусаются...
  - Чего?! - с отвисшей челюстью спросил Георгий. - Я это гадости и за деньги не дотронусь! - он начал стягивать перчатку.
  - Трупы связаны с демоном-хозяином его печатью... оставленной на теле. Если ее уничтожить, связь порвется, и труп станет просто трупом, - я перевела дух. По-крайней мере, у меня есть перчатки, а ведь раньше для той же цели уничтожения печати приходилось трупы шинковать и полностью сжигать. Хорошо, что прогресс не стоит на месте! Так-так! Нужно ничего не забыть! А то опять лопухнусь, как тогда с ловцом. - Ах да! Демон может притвориться вашим другом, родственником или другим близким. И не в коем случае не слушайте их. Все что демон скажет через мертвых - ложь. Лишь бы вы отвлеклись на свои чувства и дали ему схватить вас и убить. Вырвать вам сердце. Тогда он завладеет и вами. А сердце сожрет.
  - Фу! - прокомментировал Георгий. Его явно подташнивало. Знакомая реакция. Я не могла не улыбнуться, затем бросила украдкой взгляд на Васю: он не отрывал глаз от белого чемодана.
  - А ты чем займешься? - напряженно спросил Митяй.
  - Ликвидацией этой проблемы, - разложив косу, я подошла к студентке. Судя по ее состоянию, бедняжка умерла совсем недавно. Логично, если демон предпочел ее тело.
  - Не подходи, насекомое, - прорычал демон, а потом открыл рот. Темная дурная волна чуть не сбила меня с ног, но я рассекла ее косой.
  Тем временем мои подопечные, уворачиваясь и бегая среди трупов, играли с мертвецами в салочки. И даже получали от этого удовольствие! Стоило им коснуться любого из мертвецов, как глаза их потухали, печать ломалась, и они мертвыми телами падали на пол, уже без всяких признаков не-жизни.
  Я стояла перед студенткой и не давала ей двинуться с места, угрожая косой.
  - Мертвые всегда под нашей защитой, даже если от них остались только тела, - студентка-монстр вздрагивала при каждом падении очередного трупа, не переставая шипеть. - Что? Страшно? Наслаждайся! - предложила я. Мне хотелось сказать какую-нибудь гадость и загнуть мораль (а что одним чудовищам можно невинных жертв ими мучить?), но тут демон начал изменяться. У девушки выросли длинные когти, огромные зубы, из локтей, коленок и плеч повылазили какие-то длинные шипы, из головы - рога. Кожа позеленела, а по телу потекла мерзкая слизь. Фу! Блюю-е!
  - Напугать меня хочешь? - фыркнула я и плюнула на пол. Плевать я на нее хотела! - Да я каждый день и похлеще вижу!
  Остальные мертвецы уже лежали на полу и не двигались. Хизма ловил, наверное, последнего, Вася крался к полкам...
  Демон страшно, оглушающее зашипел, и все вокруг стало затягивать тьмой... Лампочки замигали и стали одна за другой гаснуть! Помещение стремительно накрывалось тьмой... Мертвые боги! Меня словно по макушку окунули в прорубь!
  - Ребята, подгребайте к выходу! - закричала я в ужасе. - Я знаю, что это!
  - Но почему? - удивился Георгий. - Мы же побеждаем!
  Я вытолкнула Георгия в спину, рядом топал Митяй, позади торопились Хизма с Васей. Мы вывалились в коридор, и захлопнули двери.
  - Господи! - выдохнул Митяй и, смахнув со лба холодный пот, перекрестился.
  - Никогда ничего страшнее не видел, - прохрипел Георгий. Он был весь бледный и трясся. - И не чувствовал!
  - Где Вася? - спросил Хизма. Я повернулась к нему. Так как в коридоре Васи не было, вывод напрашивался сам собой.
  - Он остался внутри! - мы бросились к дверям, но нас остановил Митяй, вынувший пистолет. После привычного громобоя - здоровенного черного пистолета Дрэка - он показался мне почти игрушечным, но я чувствовала, что от этого он не стал менее смертоносным.
  - Никто их не станет открывать, понятно? Ему уже не помочь! Он уже труп! Даже хуже, чем труп!
  Я переглянулась с Хизмой: он приподнял бровь. Ладно, я займусь Васей. Я вошла в ликвидацию... Позади раздались выстрелы, но я уже оказалась внутри, в темноте... Демон был прямо передо мной, ослепительно сверкая деструкцией... Выглядел он еще более непривлекательно, чем во плоти. А перед ним стоял на коленях Вася. Я увидела, что Вася одной рукой прижимает к груди чемодан, а другую руку протягивает к демону... то ли угрожая, то ли прося о чем-то...
  Я зажгла факел и вышла из ликвидации. Присмотревшись к видению, стало ясно, что он попался. Перед ним стояла маленькая девочка со светлыми волосами.
  - Аленушка, но я же...
  - Вася! - завопила я. - Глаза разуй! Это тьма! Это не твоя дочь!
  Но он не слышал меня. Вот так предупреждаешь некоторых штатских... И никакого толка!
  - Папочка... Ты защитишь меня? - девочка недобро глянула на меня. Пока перчатка света, которую Вася протягивал к девочке, защищала его. Лишь бы он не повернулся к ней спиной. Сердце стучало, как бешенное, окатывая волнами адреналина и деструкцией.
  Так вот почему он ввязался в это дело. Наниматель был прав: такой хороший парень, как Вася, все сделает ради дочки. Только порождений тьмы он вряд ли мог предусмотреть...
  Черт, почему про девочку ничего не было в деле?! Все-таки, надо сходить в отдел договоров...
  К тому же мне не хотелось бить Васю. А что делать? Веревкой его оттаскивать? Дубиной нокаутировать?
  - Ликвидация негатива! - я взмахнула косой между ними. Вася распахнул глаза и с диким криком повалился назад. Девочка зашипела, и стало понятно, что это совсем другой ребенок. И у нее тоже вырвано сердце. А потом сквозь ее лицо проступила морда демона, и она стала выглядеть страшней студентки-монстра. Без замаха я воткнула лезвие в ее грудь.
  - Папочка! - пронзительно закричала девочка. - Спаси меня!
  Вася снова закричал (и я его в этом не винила (я бы только вопила погромче)). Девочка зашипела, оглушая меня, и тьма вновь ожила и заплясала вокруг, но ничего поделать, пока факел был в моей руке, не могла. А потом тело девочки упало на пол навзничь.
  - Сайф! - повернула девочка ко мне вновь невинное личико. - Ты убийца!
  - Мертвое должно быть мертво, а жизнь должна продолжаться! - фыркнула я.
  Печать на ее груди разрушилась, и темный дух покинул сию слабую оболочку.
  - Надеюсь, это последнее тело? - тронула я ее ногой. Вася пополз к выходу, так как его ноги, похоже, не держали...
  Я пыталась повернуться, но поздно. Сзади меня за шею схватила студентка-уродка!
  - Отстань от меня! - прохрипела я, стараясь не уронить факел, но она все больше вонзала в меня свои когти и вдавливала руку в горло. Под землей так мрачно и тяжело... Перед глазами стало темнеть... Я не могла вдохнуть... Пошли все к черту! Работа... Тушите свет...
  Тьму разорвала яркая вспышка. Я распахнула глаза и увидела яростный взгляд Хизмы, а потом полетела на пол, пытаясь отдышаться. Коса влетела мне в руку и, опираясь об нее, я встала. Хизма сражался с демоном. И это было занимательное представление, но абсолютно бесплодное занятие...
  Только последний псих мог связаться с порождениями тьмы! Здесь, под землей, мы не могли их победить. Только остановить очередное одержимое злым духом тело. Или запереть в этом бункере.
  - Идем! - махнула я рукой. Хизма, слава Богу, понял и стал отступать к дверям.
  Мы бросились бежать, но в следующий миг столкнулись с огромным мужиком. И он тоже был мертвый! Он не был порождением тьмы, его точно поднял человек. Очень нехороший. Некромант.
  Я полетела на пол, а Хизма ловко кувыркнулся в сторону. Но мертвец лишь шагнул к Васе, который до сих пор сидел, вцепившись в чемодан. Он так и не добрался до порога...
  Какого черта здесь происходит!?
  Мертвец выдрал чемодан у Васи, но тот повис на нем, как обезьяна.
  - Где она?! - закричал он так, что становилось больно. Это то, что зовется поэтами криком души. На самом деле это было просто душераздирающе. - Пожалуйста, скажи! Где она?!
  Мертвецу было все равно. Он двинул к выходу, но тот перекрыла студентка-демон. Они зашипели друг на друга.
  Я вошла в ликвидацию, чтобы подслушать немного. Но их "разговор" закончился ничем - они вцепились друг другу в глотки.
  Вася прижал чемодан снова к груди. Мы с Хизмой подхватили его с двух сторон и выволокли наружу. Не успели мы перевести дух, как два мертвеца вылетели из бункера. Студентка-мертвячка-монстрячка зашипела, получила сокрушительный удар в живот от своего противника и отлетела внутрь, испаряясь тьмой. А мертвец захлопнул за ней дверь, заблокировал ее и вырвал в панели управления все провода... Отобрав чемодан, растолкав остальных, он совершенно спокойно отправился обратно тем же ходом, которым воспользовались и мы! От него не отставали Вася и Хизма, а, подумав маленько, за ними бегом двинулись Георгий и пришедший в себя Митяй.
  Но я осталась у бункера. Такой гадости существовать не должно! А все люди, накормившие эту тварь-тьму!
  Поколебавшись мгновение, я шагнула в ликвидацию, а через нее - в бункер. Тела лежали на полу, а посередине стояла мертвая студентка. Но я не собиралась с ней драться. Или общаться. Это бесполезно. На сегодня с меня хватит мертвецов.
  Я разложила косу в копье, а его без раздумий метнула в грудь порождению тьмы, вложив в удар всю деструкцию... Синий наконечник разрушил печать, осветив на одно длинное мгновение весь бункер. Я увидела белые духи мертвых, но стоило мне моргнуть, и все исчезло. Несчастная студентка появилась еще на мгновение и показала на запаянный ящичек. Тьма начала сгущаться и подбираться ко мне... Я вытащила копье из пола и развернула его в косу. Голубым лезвием я срезала крышку сейфа. Внутри лежал осколок матового черного камня, отливая металлом на сломе... Теперь ясно откуда здесь взялись порождения тьмы! Камень черных врат!
  Тьма подбиралась все ближе... Жуть заставляла торопиться... Времени всегда не хватает!
  Я взмахнула косой и вонзила лезвие в камень:
  - Полная ликвидация негатива!
  Камень раскололся на много маленьких кусочков, деструкция косы превращала их в черный песок...
  Рядом со мной появился Гарма-Джарг. Его могу видеть только я, так как это мой личный прилипала или как другие их ошибочно зовут - "бог смерти" или "ангел смерти". Красивое название не отражает его сути. Для меня он - прилипала! Домашнее животное... так сказать. У него не было тела в трехмерке. Он достался мне вместе с косой истинного ликвидатора.
  Существует множество разных степеней ликвидации... Но я человек и разрушить некоторые вещи просто не в моих силах. Как разлагается тело после смерти человека, так разлагаются его дух, судьба, психика, жизнь после смерти человеческой души... Именно этим Гарма-Джарг и питался. Чем темней душа, тем быстрее и полнее она могла быть поглощена Гарма-Джаргом. Все, что попадало в его ненасытную утробу, никогда не возрождалось...
  Именно поэтому мы разругались с Дрэком на веки вечные. Он не дал мне полностью ликвидировать Кукольника! Конечно, того казнили, но этим сняли с него грехи и распространили его теорию по свету. Вот почему мне всюду мерещились Ловцы душ! В Европе их за сто лет было от силы один-два, а у нас после Кукольника уже троих поймали... В городе их действовало не меньше десятка! Если бы Гарма-Джарг тогда уничтожил душу Кукольника... Но Дрэк и Инквизиторы не дали! Они даже не приговорили Кукольника к полной ликвидации! Сказали, что нужно дать ему еще один шанс для перерождения! Олухи! Идиоты! Кретины! Сволочи! Да в его душе не было уже ничего человеческого! Там была одна темная пустота!
  Гарма-Джарг подлез мне под руку, словно большая собака, ожидая ласки, и я рассеянно его погладила. Если бы его кто мог увидеть, упал бы в обморок! Ну и что, что он смахивал на черного прямоходящего мини-тираннозавра чуть выше меня? Спина его была украшена острым гребнем, из тела торчали шипы, лапы украшали семь длинных пальцев с когтями. А еще было в нем и что-то волчье... А в повадках было нечто человеческое... Но для меня он был настоящей милашкой, если бы не был таким проглотом... Ведь такие, как Кукольник, лишь исключения, подтверждающие правило, что в основе своей люди - хорошие!
  Гарма-Джарг подмигнул мне золотым глазом и одним махом заглотил своей страшной пастью остатки камня.
  Ну, дело сделано! Сложив косу в мяч, с легкой душой я покинула бункер. Гарма-Джарг вылез за мной, довольно крутясь вокруг.
  - Умница! Ладно, разрешаю путаться у меня под ногами! Но надеюсь, ты все здесь очистишь?!-
  Гарма-Джарг хитро кивнул и нырнул обратно в темные глубины бункера. Там ему есть, чем поживиться...
  А я бросилась догонять остальных. Вскоре я увидела Георгия. Он лежал в сторонке без сознания. Ах ты, черт! Я думала, они отстали от зомби! Через несколько поворотов, услышав голоса, я присела и осторожно выглянула из-за угла. И не напрасно! Наш мертвый недруг зомби был не один, а в компании еще шести таких, как он. Семь - магическое число плюс зомби... Некромант!
  Избитый Хизма стоял у стены, тяжело дыша. Похоже, он понял, что если зомби не трогать, то они не тронут и тебя... Пока у них нет другого задания... У его ног сидел Вася, тоже без сил. Митяй валялся на краю пропасти. Может, тоже без сознания, а может, и мертвый... Мне было все равно.
  Зомби выломал цифровой замок, словно орех из скорлупы. Затем вынул из чемодана какую-то капсулу-контейнер, а оттуда суперзапаянную пробирку. Что это еще за новости?! Закрыв чемодан, он кивнул четверым другим, они взяли чемодан и четким каре покинули место битвы. Двое остальных кивнули главарю, встав у него по бокам охраной. Как все хитро продуманно! Я бы так в жизни никогда не догадалась!
  Едва они скрылись за поворотом, что вел к собачьему тотализатору, я вышла из-за поворота.
  - Сайф! Где ты была?! - спросил Хизма устало и даже улыбнулся. - Нам тебя не хватало.
  - Ты должна была помогать! - заявил Вася с ненавистью и укором. Ясно, обвиняет во всем меня. На самом деле сам виноват. Пусть он был на грани нервного срыва, это не повод переводить стрелки на меня. Он сам обманул меня дважды!
  - Я и помогла! Ты застраховал "удачное ограбление"... Вот ограбление и прошло удачно. Про последствия ты не договаривался! Почему ты не сказал про Алену? Я могла бы найти ее и вернуть без всех этих мертвецов!
  Хизму и Васю передернуло от воспоминаний. Вася отвернулся, Хизма смотрел на него с легкой укоризной.
  - А ты пошел на поводу у какой-то сволочи, которая легко наделала аж семь зомби! Одного-то сотворить трудно, а тут целых семь! Тем более все подняты вчера-сегодня! Знаешь, какой мощью надо обладать, чтобы это провернуть? - я передохнула от крика, и продолжила спокойным тоном: - Так что было в том чемодане?
  - Скорее всего, это украденный из лаборатории правительства какой-то яд... Может, жидкая взрывчатка... - ответил вместо него Хизма.
  Стоп. Отравление молочными продуктами, террористы на водохранилище, заражение крови...
  - Или бактериологическое оружие? - спросила я с сомнением. Ой, чегой-то мне не весело!
  - Не знаю... - вздохнул Хизма. Ну хоть понятно, откуда взялся такой навороченный спец из спецслужб.
  - Так вот почему ты с нами зависал?! - ухмыльнулась я.
  - Вася попросил помочь в поисках Аленки, - хмуро ответил Хизма. Впрочем, это не говорило о том, что он не следил за чемоданом с самого начала. Дружба дружбой, а служба службой! Одно другому не мешает.
  - Яд? Взрывчатка? - вдруг переспросил Вася дрожащим голосом. - Оружие? О боже! Я так и думал!
  - И что будем делать? - спросил Хизма. Мой любимый вопрос. В отличие от некоторых я знала на него ответ.
  - Сначала приведите в сознание Георгия, нельзя его здесь бросать! Затем отправляйтесь за чемоданом, - фыркнула я, протягивая визитку. - Позвоните по телефону и вызовете моего напарника - Искру, он поможет его выследить. А я закончу на сегодня ваше "удачное ограбление" без вас! Найду девочку.
  - А та пробирка? - встрепенулся Хизма. - Похоже, хозяин этих... зомби решил испытать оружие!
  Ага, оружие! Проговорился! Так я и знала! Спец всегда спец! Наверняка, какой-нибудь смертоносный вирус!
  - Ничего не обещаю! Энергия, выделенная мне на эту ликвидацию, почти кончается! Вася сам виноват. Так что я постараюсь спасти девочку. Ничего, - прервала я их возражения, - думаю, ликвидаторы скоро сами почувствуют опасность, а так как город заключил с нами и корпорацией "Ликвидация" договор, ее быстренько ликвидируют. И Искра доложит. Двигайте, хватит болтать! Эти гады уходят!
  Когда они вернулись с Георгием, я на прощание попросила Хизму:
  - Вы там берегите моего напарника... Хорошо? - он ободряюще мне улыбнулся.
  Оставшись одна, я повернулась к ходу, по которому надо было спуститься, чтобы оказаться на собачьих боях. Как я всегда в это влипаю? Или все же вернуться? Невольно я повернулась. С другой стороны была пропасть, а на дне клубилась одна тьма...
  Тут я услышала у себя за спиной бешенный голос Митяя:
  - Это все из-за тебя, сука!
  Обернувшись, я смерила его взглядом. Жалкое зрелище - избитый до полусмерти двухметровый дядя! Да, мне жалко его до ужаса! Надеюсь, он почувствовал на своей шкуре то, каково это - быть жертвой...
  - Если бы не я, лично ты был пищей тьмы... И мучился в ней вечно!
  Наверно, зря я это напомнила, так страшно перекосило его лицо... Иные демоны бывали не так ужасны.
  - Знаешь, ты самое мерзкое чудовище на земле! - вдруг заявил он. - Высокомерная ледышка! Ты думаешь, что знаешь и можешь все? - он вдруг вынул сзади из-за пояса еще один пистолет. - А как тебе это?
  Отчего-то я точно знала, что он заряжен... Конечно, могла быть осечка или рука дрогнет или промах... Или что еще там... Только мне так не повезет!
  Мне стало грустно. Вот так всегда! Старая история! Стараешься, спасаешь человечество в очередной раз, рвешь пупок, надрываешься, а те, кого ты спас, так и норовят ударить в спину. Все дело в том, что мы - ликвидаторы - ассоциируемся у них со всем тем плохим, что они пережили. Как знак страха, символ зла, период ужаса и неудач... Они хотят позабыть об ужасах и стыде и страхе и своем темном "я"... Которое невольно показали. Мне.
  Я не держала на него зла. Я его прекрасно понимала, но от этого мне не становилось легче.
  - Неужели если ты меня убьешь, тебе станет легче?
  - О да! Я забуду все это и исправлю свою ошибку!
  Наверно, он ожидал моего страха, может, даже надеялся, просто жаждал его увидеть... Обломись!
  - Я боюсь, что ничем тебе уже помочь не могу, - вздохнула я. - Мне очень жаль...
  - Мне пора, опаздываю на главный бой. Не хочу пропустить его! Встретимся в аду, ведьма!
  Я поняла, что он сейчас перейдет черту, но что я могла сделать? Ничего! Даже помешать ему выстрелить в меня!
  Грохот, вспышка, боль ударили в живот, вышибая дух, отбросили меня назад и вверх...
  А потом я очень долго падала в темноту...
  
  Глава 15 Жертвы - мертвые и живые
  Синий, красный, голубой! Холод... Боль... Вонь... Фейерверк в голове! Я длинно и грязно выругалась. Полегчало.
  Распахнув глаза, я всмотрелась в темноту. Ни черта не видно. Темно, хоть глаза выколи. Черт!
  Вроде ничего не сломано. Шея затекла... Спина... Словно я на камнях спала... Ногу ободрала... и руку что ли вывихнула. Или наоборот? Потихоньку я заставила себя сесть. Глаза начали привыкать к темноте. Рука привычно нащупала шарик в кармане, а рядом фыркнул голубым теплом Гарма-Джарг. Ну? В какое дерьмо я влипла на этот раз?
  Рядом засветился призрак. Он в ужасе вскинул руки в бесплодной попытке защититься от Гарма-Джарга. Я махнула рукой, и Гарма-Джарг временно отступил, жутко шипя. Фу! Прям как та тварь! Я передернула плечами от отвращения. Чертов побочный эффект полной ликвидации. На некоторое время Гарма-Джарг приобретал способности и вид того, кого ликвидировал. Сейчас он косил под порождение тьмы... Увидев, что я очнулась, Гарма-Джарг радостно подскочил ко мне и стал прыгать вокруг, как большой черный щенок. Когда он игриво ткнул меня в левый бок, я чуть не заорала! Диагноз: ребро или два сломаны, шок от удара в солнечное... Зато у прилипалы после перекуса было хорошее настроение.
  - Милости... - протянул призрак. Гарма-Джарг снова жутко зашипел на него.
  Оказалось, что я на самом деле вляпалась в дерьмо. Мне снова повезло! Во-первых, этот мерзавец Митяй хотел, чтобы я мучилась, умирая, а потому выстрелил мне в живот, а не в голову. Что само собой, спасло мне жизнь! Во-вторых, я упала на кучу мусора, куда, судя по призраку и белым знакам смерти, которые белели среди отвалов помойки, выкидывали вместе с мусором и трупы...
  Все в мире взаимосвязано. Закон судьбы. Ничего не бывает просто так.
  Если где-то что-то пропало, значить где-то что-то появиться. Закон сохранения энергии.
  Митяй сказал про главный бой. Раз он связан с Васей и чемоданом, то... Выходит, искать девочку нужно на собачьих боях? Можно мозги свихнуть от собственной логики. Плевать. Ничем не хуже какого-нибудь другого плана. Все равно другого нет.
  - Милости... - снова уныло попросил призрак.
  - Чего ты не ушел как остальные? - вздохнула я, принимаясь за свои обязанности.
  - Он не должен жить... - ответил тот. - Я должен был его победить. Но я не смог.
  - Имя, род занятий и уровень гадства?
  - Барик, гладиатор Михайлова... Иногда его зовут дядей Пашей. Барик убивает и ему это нравиться! Он просто кайф от этого ловит! А победить его невозможно. Против его черного меча нет защиты... Я видел, как погиб мой друг...
  - Да, и как идиот, решил благородно победить вместо него? Отомстить за друга!? - хмыкнула я. И тут до меня дошло. - Постой, ты говоришь, черный меч?
  По спине поползли ледяные мурашки ужаса. А вдруг это совсем не тот меч? Но интуиция твердо стояла на своем. Я описала классическое издание, и призрак утвердительно кивнул.
  Блин, так не повезти могло только мне! Лучше бы меня застрелили! Лучше бы я разбилась! Дьявол!
  Стряхнув с себя темное наваждение, я вернулась к делам. Страх вызывал во мне лишь злость.
  - Расскажи мне все, что знаешь, а не то скормлю моему прилипале!
  - Что именно вас интересует? Собачий тотализатор? Гладиаторские бои?
  - Все! Плюс расположение комнат и охрана! Кстати, ты там детей не видел?
  - Ну... Иногда... Их травили собаками...
  - А ты дал себя честно укокошить, вместо того что бы помещать им зверствовать? Ладно-ладно! - вздохнула я. - Не обижайся! Я все понимаю! Просто мне не до смеху! Рассказывай! И подойди поближе, мне нужно немного привести себя в порядок.
  Привидение, все еще опасаясь, подошло ближе и завело заунывный рассказ. Гарма-Джарг презрительно фыркнул на него, но трогать не стал, потоптался на мусоре, вырыл в нем ямку, устроился поудобнее и тут же уснул. Устал, бедняжечка, жрать всякую дрянь!
  Тусклого света призрака хватило на то, чтобы отыскать в сумке фонарик, а потом я занялась перевязкой. Синий костюм был окончательно погублен. Вернее, превращен в жалкие лохмотья. Словно меня пропустили сквозь мясорубку. Или газонокосилку. Располосовали всю одежду так, словно меня драл когтями какой демон. Порванный и вымазанный в каком-то неопределяемом... этом самом... синий костюм годился только на тряпки.
  С помощью обрывков рубахи и воды из фляги я кое-как почистилась, умылась и вытерла ногу для перевязки. Лодочки таинственным образом исчезли. Обе! А ходить босиком в таких антисанитарных условиях я не собиралась. Вокруг полно всяких там гвоздей, осколков стекла и прочих острых штуковин, которые только и мечтают как продырявить мне ступню. Я уж о бактериях, гнили, плесени и других неопознанных субстанциях не говорю. Пришлось все-таки использовать жуткие чулочки Му-Ши, которые я, к счастью, забыла выкинуть. Рядом валялся здоровенный ботинок. И пушистый тапочек-зайка 44 размера.
  - Н-да, обувка на грани фантастики...
  - Там! - показал призрак.
  - Что там? - не поняла я.
  - Я видел там пару... ботинок...
  - Ну так принеси! - велела я, раздражаясь.
  - Но мои силы и так на исходе!
  - А чего их копить? Неужели ты хочешь зависать здесь вечно?
  Это сработало. И через минутку у меня была пара старых стоптанных ботинок с высоким голенищем. А я и пальцем не пошевелила. В жизни подобной гадости не одела бы, но делать нечего. Ведь я не привереда. Вздохнув, я разложила мяч в косу.
  - Ликвидация последствий времени! - и взмахнула косой. С неодушевленными вещами всегда легче. Еще через минутку я зашнуровывала почти новые приличные ботинки почти по ноге. Н-да... Мои враги умрут от хохота, когда меня увидят в таком наряде и этих буцефалах на ногах! А как будет ржать Дрэк! Но зато это лучше, чем бродить по этому минному полю босиком.
  Выпытав у призрака все, что могло мне понадобиться, я предложила ему пойти со мной. Он отказался.
  - Я просто хочу покоя... Как все остальные...
  - Ладно, - пожала я плечами. - Как хочешь.
  Упершись покрепче ногами в это самое, чтобы не упасть, если что, я вошла в ликвидацию. Молча я смотрела на жертвы, слабо полыхавшие белым в темноте, а они смотрели на меня.
  Принято считать, что у человека только одно тело и одна душа. Обычное заблуждение. Кроме материального тела, есть тело энергетическое, которое связывает душу с трехмерным телом. Есть душа для семи-десяти жизни и отдельная душа для каждой конкретной. Есть дух, отражающий опыт и знания, и дух, собирающий чувства, принципы и благородство, который переходит из поколения в поколение. Энергия, дух и душа, которые вырабатываются человеком на протяжении всей человеческой жизни.
  Поэтому, когда человек умирает, после него остается много всякого добра... или зла...
  Смерть только переход, дверь между мирами, между прошлым и будущим...
  После смерти человека его истинная душа возвращается, а тело, энергия, дух и душа для этой жизни сбрасываются, как старая ненужная одежда. Эти люди умерли, но их души не были упокоены, а тела подобающе похоронены, поэтому эта информация оставалась там, где их настигла смерть, и где были их тела.
  Черный маг просто прослезился бы от счастья, увидев такое зрелище. Если поймать подобные силы, то можно ничего не бояться, они будут оберегать его всю жизнь. Но все они желали только одного - покоя...
  Белые пятна лиц смотрели на меня, ожидая... Так они могли ожидать своей участи, исполнения своего единственного желания годы, века, тысячелетия. Они были сильны... и беспомощны...
  - Общая ликвидация! - крикнула я. Деструкция вспыхнула во мне, передаваясь разрушительной энергией косе. Голубое лезвие косы вспыхнуло сверхновой, освещая огромное помещение. Голубой свет залил все вокруг, смывая как цунами то, что должно быть разрушено и уничтожено. Там, где свет касался белых знаков смерти, те превращались в прах и исчезали без следа. Свет улетел во всех направлениях, и лезвие косы потухло. Я опустошенно вышла из ликвидации.
  - И никому не слова, что я так умею! Пока-пока! - хрипло прошептала я напоследок. Дыхания не хватало, голос от напряжения перехватывало. Словно калека, опираясь о косу, я поковыляла к тому наклонному выходу, который должен был меня вывести куда надо. Идти по нему пришлось не очень долго. Вскоре я оказалась у ямы, в которую выбрасывали мусор, и из отверстия которого наверху шел тусклый электрический свет. Я слишком привыкла к темноте, и от него у меня стало резать и жечь глаза, высекая из них слезы. Я прищурилась. Касаться заляпанных какой-то мерзостью стен?! Ни за что и никогда! Сделав из косы лестницу, я забросила ее на край и полезла вверх.
  Там была комната и освещенный коридор, который повел меня мимо клеток. Большинство было пустыми. Издалека уже доносился собачий гомон, крики людей и усиленный микрофоном голос ведущего, перечислявшего ставки и клички...
  В следующем коридоре в клетках сидели собаки всех мастей! Но в основном, это были крупные и бойцовые собаки, названия половины пород которых я и не знала. Они кидались на прутья, пытаясь достать меня. Но я-то знала, кто под замком.
  Из-за ближайшего поворота вышел мужик, держась за живот и юркнул в комнату, по видимому, туалет. Я втиснулась в щель между двумя клетками и замерла. Ему было явно не до меня.
  Зато трое других прошли в двух шагах от меня, чудом не заметив, и вывели из клетки огромного черного добермана. Они едва удерживали его цепями на поводке строгого ошейника. Собака рвалась и лаяла... Этот ужасный взгляд собаки, которая знала, на что ее ведут... Бр-р-р! Я передернула плечами, вылезла из щели и двинулась дальше уже в ликвидации.
  Прислушиваясь к обрывкам разговоров, то там то здесь, я, наконец, напала на след. Один мерзавец говорил другому, что девчонка кусается не хуже бультерьера. Я пошла за ним и оказалась у еще одной комнатки. Бросив внутрь миску с сырым мясом, гад рассмеялся.
  - Вот так она сожрет и тебя, только двинься!
  Изнутри раздался утробный лай крупной зверюги. Когда он закрыл дверь, я вышла из ликвидации и без слов врезала ему разложенной косой прямо по голове. Он рухнул, как подкошенный. Кажется, от злости я немного перестаралась... Для допроса ублюдок пригодиться только через час-другой... Черт!
  Я открыла дверь и грязно выругалась. Комната была чуть поменьше туалета. Девочка и девушка у стены в ужасе смотрели, поджимая голые ноги, на огромадную немецкую овчарку, которая бросалась на них и оглушительно лаяла. К счастью, ее держала длинная цепь ровно такой длины, чтобы чуть-чуть не достать людей.
  Она бросилась на меня, но ее вновь остановила цепь. От грохота ее утробного лая я глохла. Внутри собаки была лишь одна черная бесконечная ненависть. Чистая агрессия! И, к счастью, тупые собачьи мозги. Ничего другого.
  - Полная ликвидация! - велела я без угрызений совести, коснувшись на миг лезвием собачьей головы.
  Прилипала возник передо мной и повернул удивленно голову в поисках жертвы. Затем раззявил зубастую пасть и за раз проглотил собаку. Девушка и Аленка в ужасе смотрели, как собака сделала удивленную морду, кульбит в воздухе, упала замертво, а потом встала на четыре лапы.
  Гарма-Джарг не ел тела, только черные души или негатив. И сегодня решил проявить себя миру - ведь он оказался в теле реальной собаки. Да, Гарма-Джарг сегодня повеселиться на славу!
  - Не время для игр... - начала я, но Гарма-Джарг был другого мнения. С виду он ничем не отличался от прежнего пса, только перестал лаять да глаза стали желтыми, как расплавленное золото. Он перекусил цепь и, подойдя ко мне, стал вытираться о мои чертовы чулочки! Он не успокоился, пока я не погладила его за ушами. Совершенно счастливый от новых впечатлений, он уселся у моих ног и, свесив розовый язык на плечо, уставился на людей у стены.
  - Не бойтесь, - прошептала я. Но испуганные девчонки не сводили с меня глаз. Я их не винила. Во-первых, чертова собака. Во-вторых, у меня был еще тот видок. Так как костюм окончательно погиб, то мне пришлось остаться в черном коротком платье, бронешортах, чулочках и больших тяжелых ботинках.- Алена, меня прислал твой папа... Вася.
  - Правда? - робко спросила девчушка. Ребенок не робкого десятка!
  - Да. Меня зовут Сайф. А вы кто? - спросила я у девушки. - Еще одна невинная жертва?
  Девушка промолчала. Похоже, она была в глубоком шоке. Вот дура! Не о себе, не о ребенке подумать не может! Вытащив девушку, как большую куклу, я быстро дошагала с ней до туалета, впихнула ее туда и сделала вторую ходку за Аленкой. Гарма-Джарг остался сторожить снаружи и облаять любого, кто ему понравиться. Или сожрать того, кто не понравиться.
  В туалете оказалась ржавая раковина и осколок зеркала. Я привела себя в порядок, потом умыла лицо Аленки. Тут ожила девушка, которая истерично засмеялась. Как, черт, все не вовремя! Ребенка напугает! Я поднесла к ее лицу руку, она жутко закричала, и мне пришлось зажать ей рот. Когда она попыталась меня укусить, пришлось отвесить ей полновесную затрещину. Молодая женщина зарыдала, так же безудержно, как смеялась прежде.
  - Тете плохо? - спросила Аленка.
  - Еще как... - вздохнула я. Ну начинается! Дети и их вопросы! Ребятишки часто видят такое, чего взрослые не желают замечать.
  - А что случилось с плохой собачкой?
  - Ее больше нет! Абсолютно! - я порыскала в сумке, достала жуткие чулки Му-Ши со змеями и протянула их девочке. Та послушно стала натягивать их на голые ноги. - Теперь это моя собака. Ее зовут Гарма-Джарг.
  - Она мне нравиться больше. Она не лает и не хочет нас скушать!
  Я фыркнула и еще порылась в сумке. Ничего полезного! Я даже не знала, что конкретно ищу. Ну, почему все так плохо!?
  Найденный леденец я протянула Алене. Та мигом успокоилась.
  Войдя в ликвидацию, я увидела свет деструкции, охвативший голову и сердце девушки. Она еще переживала какой-то ужас. Но у меня не было времени ни на психоанализ, ни на что другое. Я присела перед ней на корточки. Ловись, рыбка!
  - Как тебя звать? - спросила я, сбивая с ее головы деструкцию на мгновение. Мне - хватит!
  - Рита... - прошептала девушка, подняв на меня глаза. Зрачки дрогнули. Наконец-то, она увидела меня! Зацепили сознание на крючок, теперь подсечь и вынуть из небытия...
  - Риток, чем ты занимаешься? - я успокаивающе положила руку ей на плечо. Вход в личное пространство.
  - Журналистика... - выдохнула та, приходя в себя. Для человека ее профессии очень красноречиво! Видно, ее крепко напугали!
  - Марго, нужна твоя помощь. Понимаешь, у меня куча дел, а тут маленькая девочка... Присмотри за ней, а? Пожалуйста?
  - Мне страшно! - воскликнула та в ответ.
  - Со мной?! - я была оскорблена в лучших чувствах. - Со мной ты можешь ничего не бояться!
  - Мне страшно... - она хныкала, как маленький ребенок.
  - Помощь, Рита! Ты должна помочь девочке! Ребенок! Ты это понимаешь? Или тебе наплевать?
  - Ребенок... Мальчик? Мы искали мальчика... Мы... Андрей! - жутко закричала она.
  Меня покоробило от ужаса, прошедшегося у меня по позвоночнику, словно Кровавый ворон ножом. Все-таки я всего лишь человек.
  Судя по крику, парень погиб. Судя по жути и шоку, ужасно.
  - Нет, - терпеливо вздохнула я. - Это девочка. Ее зовут Алена, вы были с ней в комнате с собакой.
  - Собаки! - вновь дико закричала Рита. Между ее ртом и моими ушами, я выбрала ее рот. Пришлось зажать его, пока она не напугала ребенка.
  Я взяла ручку Аленки и вложила ее пальчики в ладонь Риты. Затем повернула голову Риты и заставила увидеть и Аленку. Только после этого свет агрессии покинул сердце и разум девушки, но не до конца, разумеется. Но мне и ей - хватит! Я вышла из ликвидации в полном раздражении. Теряю время!
  - Где мы? - спросила Рита, оглядываясь. - Кто ты? Почему у тебя глаза только что светились и были голубыми? А теперь черные? Карие?
  Оклемалась! Слава богу, она хороший человек! Иначе я не сумела бы вытянуть ее так быстро... Или вообще не вытянула бы.
  - Я ликвидатор - Сайф... Меня наняли спасти девочку...
  Но Рита услышала лишь слово "ликвидатор".
  - Ты должна уничтожить это место! Ликвидировать! И собак! Нужно сжечь все здесь! - крикнула она кровожадно. - Дотла!
  - Это ты должна слушать меня и делать то, что я говорю! - заявила я, но тут Рита окинула меня оценивающим взглядом. Я про себя застонала от досады и отчаянья. Ну, начинается!
  - А с тобой что случилось? - спросила она подозрительно. - Ты что? Как будто в дерьме искупалась! И что это за наряд такой?
  С дерьмом она в точку! У нее просто нюх на сенсации... А платье... Да уж, на спецназ я не тяну! На официантку в коротком платьице сошла бы, но кружевного фартучка нет!
  - Еще один вопрос и будешь выбираться отсюда сама! - прошипела я злобно, сжимая кулаки. Рита в ответ ехидно усмехнулась.
  Боже, за что мне такое наказание? Я смерила ее презрительным взглядом. Это не я только что было отрублена от реальности подчистую! Это не я бросила ребенка в беде! Никакой ужас не может этого оправдать! Рита вздрогнула и прижалась к стене.
  - Видимо, твой наряд можно запросто объяснить! - прошептала она. - Это не мое дело, кто где одевается!
  Я явственно услышала слово "помойка" в том, что она буркнула себе под нос, но решила не заострять на этом внимания. Мне нужен был союзник. Любой.
  - Ален, как ты оказалась здесь? - присела я к девочке.
  - Меня схватил дядя. Он был... плохой. Такой большой...
  Митяй? Зомби? А впрочем, все равно!
  - У нас нет времени! - прошептала Рита. - Давай, выводи нас отсюда! А потом я натравлю сюда всю милицию города!
  - Заткнись, я занята, - спокойно ответила я. - Ну, а дальше?
  - Привезли на машине, - удивилась моему непониманию Алена. - Там был еще один. Он сказал про какой-то чемодан. Белый!
  - Хватит слушать всякую ерунду! Успеешь ее допросить на свободе! - подзуживала меня сзади Рита. Это особа меня постоянно раздражала и уже порядком надоела. Нужно было оставить ее в не себе! Ну почему я не такая крутая и симпатичная, как Дрэк? Я только шикнула бы на нее, и она слушалась, как шелковая! Я велела бы ей разогнать всех собак, и она разорвала бы их всех на кусочки!
  - А потом сказал, что чемодан недалеко, а тот спросил, что со мной делать. А первый сказал: "Хочешь поиграть с собачками?" Ну, я хотела... Но я не знала... Что они такие... ужасно злые...
  Хозяин Митяя, дядя Паша где-то рядом! А я думала, что ребенка похитил кто-то другой. Значит, он работал на того, кто сделал зомби? Фу! Как все сложно! Аж голова от всего этого закружилась! Вот почему Митяй пас Васю!
  - Они не виноваты, - ответила я девочке. - Собак такими сделали нехорошие люди. У хороших людей и собачки - хорошие. Заведи себе такую, и она будет защищать тебя всю жизнь.
  - И от плохих тоже? - подняла задумчивое личико Аленка.
  Я кивнула ей и подозрительно глянула на Риту. Пусть попробует только что-нибудь сказать! Мне повезло, что Алена такой крепкий орешек!
  - А тебя, правда, папа прислал? - спросила Алена.
  - Да! Он храбро сражался за тебя! Победил кучу плохих... Ну в общем, плохих! Победил.
  - А почему он сам не пришел? - тут же нашла в моих словах изъян Рита. Я метнула на нее яростный взгляд. Да что же это такое! Все работают против меня!
  - Потому что хода было два. Один трудный, и он пошел по нему, а я пошла по легкому... потому что я маленькая и легкая! - я повернулась к Рите и предупредила ее. - Скажешь еще хоть слово, я уйду в ликвидацию, и будешь выбираться отсюда сама!
  - Да ладно тебе! Это совсем не смешно, - усмехнулась Рита.
  - А я и не шучу, - ответила я совершенно серьезно. - Не собираюсь нянчиться с двумя девчонками! - Аленка хихикнула. Я вложила ее ручку в руку Риты и заявила: - Я иду первой. Если я замираю, вы - тоже. Если я скажу бежать, то побежите! Если скажу - умирать, рухнете как подкошенные. Вопросы есть?
  - Конечно! - возмутилась Рита.
  - Вот и оставь их при себе! - отрезала я. Аленка снова хихикнула. Умница!
  Открывая дверь, я вспомнила о Гарма-Джарге. Он сунул любопытную морду внутрь, обнюхивая все влажным носом. Новые впечатления! Рита дико взвизгнула, и мне пришлось вытолкнуть Гарма-Джарга наружу. Повернувшись к Рите, я злобно сказала:
  - Ты что? Опять? Ты на нервы мне действуешь!
  - Эта... Эта... тварь... - губы у Риты тряслись. Ну нельзя с некоторыми по-хорошему...
  - Это собачка Сайф. Ее зовут Гарма! - внезапно возмутилась Алена. - Она хорошая! Она съест всех плохих собак!
  Н-да... Логично. И зачем я вообще ввязалась во все это? - задрала я глаза к потолку. К сожалению, никакого ответа там не было. Может, вырубить их обеих и оставить здесь? Хоть это было проще, но я чувствовала, что так нельзя. Не сегодня. Наверно, я мазохистка!
  - Н-да, - заметила я со вздохом. - Рит, или ты прекратишь вздрагивать от собак, или я оставлю тебя здесь.
  - Ты не понимаешь! Они... - начала Рита мне яростно доказывать.
  И почему все думают, что я ничего не понимаю? Наверное, лицо у меня тупое. Может, напугать Риту еще разок? Ну, там образ смерти, коса, жуткая рожа, белый свет? Пусть лучше боится меня, а не собак.
  Хотя нет... Тогда она не сможет нормально мыслить. Слава Богу, она не дура... Значит, попробую с ней еще разок нормально поговорить. А потом пусть пеняет на себя.
  - Ты должна ненавидеть не их, а тех, кто сделал это с ними, потому как они лишь инструменты. Ты должна видеть все своими глазами, чтобы описать в своей статье. Или репортаже?
  - Рита Галашева, городское телевидение, десятый канал, - вдруг улыбнулась Рита. Хоть улыбка и была грустной, она осветила все ее лицо.
  - Сайф, универсальная ликвидация, компания "Рок и Ко"... - неохотно буркнула я.
  - Правда? Слушай, а ведь про ликвидаторов никто ничего не знает! - вдруг встрепенулась она. - Ты дашь мне интервью?
  - Ты заткнешься когда-нибудь или нет?
  Я впустила Гарма-Джарга, но Рита сдержалась, хоть ее и вырвало, благо унитаз был рядом. Только тут она поняла, что тоже босиком. Я предложила ей чулки Му-Ши, но она с отвращением отказалась. Я бы тоже отказалась, будь у меня выбор.
  И, наконец, путешествие можно было продолжить. Вернее, "спасательную миссию".
  
  Глава 16 Черный меч
  Судьба довольно коварная штука. Скажем, у вас все хорошо, пока в один отнюдь не прекрасный момент на вас сваливаются всевозможные несчастья. Я предпочитаю принимать их как лекарство, понемногу, по чуть-чуть, но каждый день... К несчастью, сегодня судьба решила, что с нее хватит, и на меня свалилось все, что было расписано на целый месяц вперед.
  Выход был уже недалеко, оставалось лишь вырубить охрану и сделать ноги. Но - увы! - именно в этот момент собаки завыли, а я подняла глаза на огромное табло. Ведущий объявил что-то про главный бой, и мне мигом вспомнился Митяй. Была показана главная ложа и в ней среди других гостей - дядя Паша Михайлов. И дрались на главной арене отнюдь не собаки. Здоровенного и светловолосого, как викинг, Барика приветствовала толпа, в отличие от его противника - мелкого и щуплого. Которого я вмиг узнала.
  После довольно грязного и длинного ругательства (благо оно было на непонятных для девчонок языках), я оставила их под защитой Гармы. А мне самой пришлось отправиться прямо в середину зала к центральной арене, забранной решеткой. Никто не обращал на меня внимания, все глядели на бой! На главный бой всего вечера!
  Барик - высокий могучий парень с длинным мечом в руке - смотрелся почти комично рядом с юркой и быстрой фигуркой, вооруженной длинным кинжалом. Узкая маска не могла одурачить меня. Ух, я так разозлилась!
  - Немедленно откройте клетку! - велела я хмырю, подпиравшему вход в этот зверинец.
  - Что?! - промычал тот, не отрывая взгляда от сражения и даже не думая подчиниться.
  Вообще то, я довольно терпеливый человек. Обычно. Но сегодня мой лимит кончился. Плюнув на все правила сразу, я вошла в ликвидацию и прошла сквозь решетку. Оба бойца в шоке от моего появления отшатнулись друг от друга... и от меня.
  - Гиль, какого черта?! - заорала я изо всех сил. От всех эмоций и слов, что меня душили, я могла выдавить лишь это.
  Дрянной мальчишка обессилено уронил руку с ножом. Он не глядел на меня, абсолютно не собираясь отвечать.
  - Эй, девчонка! Откуда ты взялась? - переключил на себя мое внимание Барик. Я окинула его оценивающим взглядом. Жалко бедолагу... Наверно, и со мной случилось бы тоже самое, если бы в мои руки попала не коса, а черный меч Апокалипсиса... От одного только вида этого меча меня продрал мороз по коже, тошнота вновь подкатила к горлу. Черт!
  - Не мог выбрать себе противника по плечу? - рассердилась я. - С ребенком связался!
  - Его грязная душонка мне не нужна, а боец он приличный... - ухмыльнулся Барик. Гиль вздрогнул, но не повернулся.
  - О своей душе переживай! - безнадежно бросила я в ответ.
  - Смелые слова... Кто ты такая? - Барик небрежным движением положил меч на плечо. Красный отсвет камней эфеса отразился в его глазах. Собаки завыли громче, сводя меня с ума!
  Я достала мячик и разложила его в косу.
  - Ясно, ликвидатор... Но что-то я тебя не припомню в корпорации "Ликвидация"... "Рок и Ко"? Или свободный художник?
  - Пошли, Гиль! - повернулась я к парню. Он не двинулся и даже не повернул головы. - Хорошо! Тогда давай, посмотри мне в глаза и попробуй все это объяснить!
  - Ничего не собираюсь объяснять, - отрезал Гиль, все еще не глядя на меня.
  - Знаешь, я ведь тоже ликвидатор, - усмехнулся Барик. - Правда, бывший.
  - Будь ты ликвидатор, ты бы никогда не стащил... эту... этот... меч из спецхрана "Ликвидации"!
  - А-а... Так ты знаешь, что это такое?! - улыбнулся Барик еще шире. Его полубезумная улыбка доводила меня до ужаса. Внутри все внутренности скручивались в тугой гордиев узел. - Приятно встретить знатока. Может, займешь место сопляка и покажешь класс?
  Гиль вздрогнул и быстро посмотрел на меня, но теперь мне было не до него. Я знала, что так и будет. Невезуха!
  - Я - не боец. Не фехтовальщик. Не воин. Не солдат. Не убийца, - прошептала я, сдерживаясь изо всех сил. Но это ничего не меняло.
  - Неужели ты боишься потерять свою душу? А ты уверена, что она у тебя есть?
  - В своем глазу бревна не видишь?! - прошипела я злобно. Но он был прав. Я боялась.
  - Я знаю, что ты боишься. Чувствую твой страх. Ты знаешь, что это такое, и боишься до дрожи! Тогда что ты забыла здесь? Из-за этого, да?! - он обвел рукой пространство внутри клетки. Я подняла глаза и в ужасе увидела знаки смерти... Повсюду. Они висели над каждым виденным мною человеком в зале. Все, кто находились здесь, (и собаки тоже (вот почему они выли!)) обречены были умереть. Сегодня. И сколько их? Сотен пять? Около тысячи? Я не испытывала теплых чувств к тем, кто любит смотреть на кровь, науськивать собак друг на друга, наживаться на смерти... Но какими бы они не были, они были людьми. Хоть и не все.
  - Как тебе такое зрелище? Неужели это не захватывает?
  - Ты - псих ненормальный! - поставила я окончательный диагноз.
  - Это и есть наша работа - абсолютная смерть. Они так скоро умрут и даже не поймут от чего...
  - Так ты в заговоре с некромантом и Михайловым! - дошло до меня.
  - А ты не такая дура, как кажется... - подбодрил меня Барик очередной безумной улыбкой. - Ты должна понимать, что выбор у тебя лишь один. Умирать... или убивать...
  Да ладно, умереть я не против. В конце концов, все равно от нее не отвертеться. А о смерти я знаю не понаслышке. Я против того, чтобы мою душу сожрало это создание - черный меч. Вечно голодные, коварные, злобные, изворотливые - они ждали за стеной небытия своего часа. Когда мир кончиться, истинный ликвидатор выпустит их на волю и свету придет конец. Псы апокалипсиса, пожиратели реальности... Они ждали и ждали, становясь все злее и все изворотливее. Но они умело просачивались сквозь тонкую стену, которая отделяет небытие от реальности. С каждым веком они умнели, делали все больше ловушек для людей, ища любой способ, любую возможность, чтобы освободиться... Они предпочитали предметы, а из них - любое оружие. Последний выход в свет - черный меч. Но я как-то видела и головоломку, и кинжал, и черную корону...
  Ликвидаторы часто встречались с ними в той или иной форме, но всегда боялись их. Ведь это - полная ликвидация. Мечи убивали тела, забирали жизнь, разрушали души и этой энергией питались. Человек, взявший такой меч в руки для убийства, становился практически бессмертным, очень сильным, умным и проклятым. Не он управлял мечом, это меч вел его своим путем к разрушению всего мира. Потому что душа проклятого становилась душой меча. Чем больше человек убивал этим мечом, тем скорее его душа переходила к мечу. Кусочек за кусочком, преступление за преступлением, теряя человечность. Чем ужаснее был проступок, тем быстрее пожирал проклятого человека меч изнутри.
  Черные мечи поглощали все и до конца, как и Гарма-Джарг. Души, поглощенные ими, не могли больше возродиться, потому что превращались в чистую энергию... Чем лучше был убитый ими человек, тем большую силу они приобретали... на некоторое время. Но им всегда было мало, они всегда были голодны. Их голод равнялся целому миру...
  Мое наваждение рассеял возглас детского голоска: "Сайф!"
  Я с досадой повернулась к решетке, к которой прилепились две любопытные рожицы. Дьявол! Пришла беда - отворяй ворота! Рита боялась и в то же время смотрела на все, не отрываясь, удерживая Аленку рукой.
  - Сайф! А тебя по телевизору показывают! - счастливо сообщила та. Над ними теперь тоже висели злым роком знаки смерти. Гарма счастливо гонял людей вокруг клеток, заливисто лая.
  - Какого черта ты ее сюда притащила? - прорычала я на Риту. - Нельзя послушаться разок?
  Барик равнодушно смотрел на них, жутко улыбаясь. Для него мы все были мертвы уже давно?
  - Минуточку! - я взмахнула косой над замком, схватила Гиля за шкирку и вытолкнула его наружу. - Не бойся, я не собираюсь убегать... - повернувшись к Барику, я скинула сумку на пол и взяла косу поудобнее.
  - Я знаю, - ответил тот. - В каждом ликвидаторе есть все четыре элемента управления. Воин, чиновник, целитель и священник. Какую роль предпочитаешь ты?
  - Я? - пожала я плечами. - Я не играю никаких ролей. Я - просто ликвидатор.
  - Неужели универсал? - усмехнулся Барик. - Кто бы мог подумать, что такая замухрышка, как ты, и - универсал. Но тот мальчишка - оборотень и убийца, кто бы мог подумать? Выходит, все не то, чем кажется...
  - Не цени книжку по обложке, - фыркнула я. - И хватит лезть мне в душу! Ее ты не получишь все равно!
  - А ты юмористка! - рассмеялся Барик. - Это честь убить тебя!
  - Никакой чести в убийстве нет!
  - Но ведь это и есть сущность ликвидатора...
  Он был прав. В каждом ликвидаторе было четыре ипостаси. Врач, солдат, социальный работник и служащий... Но хоть сражений в моей жизни было немало, сущность войны я старалась не трогать. Будь у меня преобразователь, все было бы не так скверно. Я просто повернула бы его, и знания фехтовальщика и воина помогли бы вести мне бой... Но он остался на моей куртке. Сейчас мне было надеяться не на что. Разве что на чудо. Но мне так не повезет...
  Страх вызвал такую знакомую привычную старую добрую злость.
  - Нечего стоять здесь и трепаться, словно мы коллеги. Я живу для мира, а ты существуешь для смерти. Ты хочешь моей крови? Моей силы? Моей души? Так иди и возьми, чучело безмозглое!
  - Какие речи! Мне даже жаль убивать тебя. Но какая-то частичка тебя во мне останется. Так что мне не придется скучать! - Барик лениво подошел и обрушил на меня удар черного меча.
  Я ускорилась. Он - тоже. Коса с трудом отбивала его удары, мне приходилось лишь защищаться! Кровь шумела в ушах, сердце билось, как безумный барабан. Только ускорение и ликвидация отделяли меня от мгновенной неминуемой смерти и всем тем, что следует за черным мечом. Под конец он пихнул меня рукоятью меча в живот, и я отлетела к решетке, уронив косу. Тут на меня навалилась тьма, а когда я очнулась, то Барик впечатал в меня свой огромный кулачище, выбив из меня весь дух! Я повисла на его кулаке, как кукла, а он без усилий удерживал меня на нем. Хочет поиграть со мной перед уничтожением, как кошка с мышкой. Поиздеваться! Наверно, я ему понравилась! Кровь подступила к горлу, боль терзала тупыми зубами тело... Разве можно так обращаться с девушкой? Тьма приближалась к границе сознания. Мне - конец?!
  - Что? Уже не смешно, малявка? Не хочешь сказать что-нибудь еще?
  Злость и деструкция вспыхнули во мне снова с новой силой, я открыла ладонь, и коса влетела в нее, лизнув по дороге предплечье Барика, и начисто отсекла ему левую руку. Я повалилась на пол, Барик коротко и злобно закричал. Я хотела встать и споткнулась об его отсеченную руку. Не знаю почему, я швырнула ее ему в лицо. Он легко поймал руку и приложил к ране. К моему ужасу, она стала срастаться с обрубком... Легенды не лгали! Он был бессмертен, пока владел черным мечом!
  Накатила дурнота, и меня вырвало кровью... Внутреннее... Деструкция становилась сильнее... Тьма подбиралась все ближе...
  - Коса не удобна для ближнего боя... Хотя ты выносливее многих... - доброжелательно заявил Барик, но к счастью, пока его рука прирастала к телу, он не собирался нападать. - Вставай и пой! Люди ждут зрелища!
  Я встала, но ноги дрожали, руки болели от мощи его ударов. А ведь он даже еще не дрался в полную силу! Истина открылась мне в своей простоте. Мне не выстоять еще одного раунда!
  - Зрелища? - переспросила я хрипло. Может, из-за того, что гибель была так близка, и не только моя, но и всех этих людей, может, потому что вокруг бушевало целое море деструкции, злость жаркой волной все больше поднималась в моей душе. Разрушение! Деструкция начала рвать меня на части, и я уперла древко косы в пол, чтобы устоять на ногах... чтобы не потерять сосредоточенность. Нужно просто удержать эту силу под контролем... И избавиться от нее поскорее! Иначе мне точно конец!
  - Ну, смотрите у меня! Сейчас я покажу всем вам зрелище! Семена разрушения!
  Лезвие косы вспыхнуло яркой голубой звездой, и синие разряды молний метнулись во все стороны... Скользя между людьми, собаками и клетками, они находили все свободные места и втыкались в пол, как голубые стрелы. Боже! Только бы не переборщить с силой воздействия, а то нас всех похоронит здесь заживо! Разрушение рвалось из меня, но мне удалось сдержаться. Обессиленная борьбой с самой собой, я сползла на пол, на колени, судорожно цепляясь за косу.
  Все замерли и замолчали, в изумлении глядя на этот фейерверк, и потому одно единственное слово, брошенное мною, разорвалось на весь зал не хуже, чем настоящая: "Бомба!"
  Люди оглядывались, начиная шуметь. Но к местам, где исчезли молнии, пока опасались приближаться. Вот и славно! Барик усмехнулся:
  - Хорошая попытка! Но только твои фокусы меня не проведут!
  - Фокусы? - ухмыльнулась я и пояснила. - Просто нужно немного времени, что бы семя проросло и дало урожай!
  И тут же прогремел первый взрыв, а за ним через секунды две - второй, третий, четвертый... сливаясь в один сплошной! Я сбилась со счета и чуть не оглохла, а деструкция продолжала свое ужасное дело! Взрывы не прекращались... Семена разрушения дали свои смертоносные всходы! Началась паника, люди в истерике толпами покидали зал. Это сработало лучше, чем вонючий газ! Подземелье продолжало содрогаться от бесчисленных взрывов...
  Лицо Барика напряглось, глаза потемнели и заиграли красными искрами:
  - Надо же, а ты полна сюрпризов! Так ты тот самый ликвидатор с оружием Истинного?! Мне всегда хотелось понять, чье оружие сильнее... Значит, коса против меча? А ну вставай!
  А вот встать я пока не могла. Не могла сосредоточиться. Слишком много деструкции было вокруг. Кстати, не без моей помощи... Меня разрывало на части, я боролась с хаосом, в который стремительно превращалась сама. Мир должен погибнуть... Черт! Это не мои мысли! Нет!
  Я успела поднять глаза и увидеть, как Барик в два шага пересек всю арену и занес надо мной свой страшный меч...
  С тонким стальным звоном его твердо встретил кинжал Гиля.
  - Проваливай, мальчишка! - приказал Барик и отшвырнул его к решетке. Но Гиль лишь кувыркнулся в воздухе, приземлился на ноги и стал изменяться. Глаза его почернели, зубы удлинились, спина выгнулась, ногти выросли сантиметров на десять. Он встал на цыпочки, согнул ноги в коленях и крадучись начал приближаться к Барику. Злобное и полное ненависти выражение превратило красивое лицо в мерзкую морду чудовища. Случилось то, чего Гиль всю жизнь боялся... И он сделал это ради меня?! У меня челюсть от изумления отвалилась.
  - Ты не боишься меня? - усмехнулся Барик. - Да ты еще так глуп, малыш!
  Гиль не собирался с ним разговаривать. Я заворожено следила за его мягкими движениями. Он выпустил свое второе "я", своего зверя на волю! И он сделал это ради меня!
  Молча, он снова и снова атаковал Барика, пока, наконец, не нащупал в его обороне слабое место. Он умудрился запрыгнуть ему на спину и вонзить кинжал в шею. Барик с могучим рыком сбросил его с себя, но Гиль ловко кувыркнулся в воздухе и, приготовив когти, собрался вновь на него напасть. Я едва успела ускориться, накинув на него древко косы. Гиль утробно рычал и шипел и рвался, но я удерживала его на месте, хоть и с трудом:
  - Гиль! Его нельзя победить! Он бессмертен! Остановись!
  В ответ Гиль лишь посмотрел мне в глаза. Я увидела там его самого, его понимание. Даже будучи зверем, он оставался человеком! Он верил мне! Теплота разлилась по моему холодному сердцу. Я опустила косу и освободила его. Такого подарка от судьбы я не ожидала... Третий замочек на его груди вспыхнул и исчез! Лицо пришло в норму, как и все остальное. Он озадаченно спросил, задыхаясь:
  - Но что же делать?
  - Умри! - велел ему Барик и отбросил к решетке. Затем так быстро, что казалось, его размазало в воздухе темным пятном, он оказался около него и собрался вонзить его кинжал ему же в горло, удерживая свободной рукой за плечо. Но Гиль умудрился так укусить его за запястье, что Барик выронил кинжал. Его собственное оружие вибрировало, воткнутое в пол посреди клетки. Взревев, Барик ускорился и стал наносить Гилю удары своим огромным кулачищем, впечатывая его в решетку. Когда я сунулась к нему, он отшвырнул меня прочь, как котенка, и я полетела по арене... Коса сложилась в свое обычное свернутое состояние перочинного ножа, потому что не желала меня больше слушаться! Я не винила ее, ведь в моем сердце не было согласия. Выиграть я не могла, не могла и проиграть. Я не знала, что мне делать теперь...
  Деструкция танцевала вокруг. Разрушение! Смерть! Я всегда плыла по течению, прислушивалась к миру, следовала хаосу... Но если я сейчас поддамся этому чувству, то встану рядом с Бариком и его черным мечом, Митяем и Михайловым, и тем зомби с некромантом! Неправильно! Все это было неправильно! Я всегда служила закону хаоса, но сегодня он велел мне убивать!
  Что ж! Пускай! Но это будет по моим правилам!
  Пришло время признаться себе кое в чем. Подсознательно я всегда страшилась подобной ситуации, боялась впустить хаос в центр себя, в самую свою суть... Легче умереть! Но иногда приходиться проходить свое испытание. Ведь Гиль сделал это для меня! Я не могла струсить и сбежать сейчас, даже если сам побег - хуже смерти.
  Я вздохнула и впустила хаос в сердце, злость в разум, деструкцию в тело... Я перестала слышать бешенный пульс в ушах. Сердце толи перестало биться совсем, толи билось слишком быстро... Я выдохнула и поняла, что могу пока не дышать.
  Вокруг бушевала деструкция, словно огромный смерч, словно шторм, грозя смыть все вокруг. А я стояла в самом его центре, в самом его сердце... И мне было спокойно и радостно внутри него... внутри меня... Моя душа словно раздвоилась: небольшая частичка осталась мною, а большая часть постаралась вместить в себе весь хаос, который я готова была удержать в себе. Соединить несоединимое! Постараться почувствовать то, что объединяет нас - таких разных - в единое человечество, а пустоту и звезды - после большого взрыва - в космос. Просто мир... Ощутить его весь. Целиком. Полностью. Это можно было сделать лишь одним-единственным способом. Став им! Полюбив его! Понимание вспыхнуло во мне.
  Я открыла глаза и села. Но это словно была не я. Коса на полу снова развернулась из сложенного положения, но как-то по новому... В меч. Не превратилась, а именно развернулась. Сама. Кривое лезвие несколько раз изогнулось, пока не стало более-менее прямым. Я взяла меч в руки, медленно поднялась на ноги. Барик оглянулся на меня и замер с поднятым кулаком. Ах ты мразь, бьешь маленьких! Я взмахнула мечом, и лезвие выпрямилось в тонкий голубой клинок.
  - Хватит игр, Барик, - равнодушно сказала я, замерев, не в силах поднять руку с тяжеленным мечом. Он не узнает об этом! О нет! Что-то случилось с моим голосом, и он стал совершенно ледяной... ядовитый.. смертельный... Даже мне было не по себе от этого потустороннего голоса. Он был раскатистый, словно гром, но в тоже время походил на потусторонний шепот Хрустальных врат.
  Барик выпустил Гиля из рук, и тот сполз по решетке на пол. Затем Барик повернулся ко мне озадаченным лицом и протянул руку, а черный меч влетел в его ладонь.
  - О, неужели герой восстал из мертвых, чтобы покарать злодея?! - рассмеялся Барик равнодушным злым смехом. Но на этот раз он не спешил нападать, а двинулся вдоль края арены. Но я не двигалась, следя за ним лишь взглядом, боясь, что сейчас меня разорвет на кусочки, как хороший фейерверк! Хотя хаос, запертый во мне, продолжал просачиваться наружу медленными жуткими словами:
  - Добро и зло придумали люди, а я та грань, что отделяет одно от другого.
  - Точно! Добро и зло - просто сказки! Есть лишь власть и сила! - Барик сузил глаза, оценивая меня заново.
  - У тебя нет власти над собой, и нет силы отказаться от меча. Брось его! Стань свободен, и ты спасешь свою душу... Иначе я заставлю тебя понять, в чем была твоя ошибка...
  - Ошибка в том, что я слушаю весь этот бред! - вышел из себя Барик куда сильнее, чем когда коса отсекла ему руку. - Слушаю маленькую уродку, которая ни черта не понимает! Ни в жизни, ни в смерти!
  В моем сердце вспыхнула злость деструкции. Маленькое "я" соединилось с безграничным хаосом.
  - Твое время кончилось! - заявила я, и в этих словах слился крик моего личного отчаянья и хладнокровной ярости, и бесконечное спокойствие разрушительной силы хаоса с его жуткими модуляциями.
  Я присоединилась к чему-то огромному и необъятному, как океан... Бесконечному... И сосредоточенному в данный момент в одной конкретной точке - во мне.
  - Почему твои глаза... не голубые?
  - Правда? - хмыкнула я. Это что - такая новая тактика? Попытка отвлечь? - И что с того?
  - У ликвидаторов не бывает таких глаз! - Барик изо всех сил сжал черный меч, готовый напасть.
  Гарма нагло вошел внутрь, улыбаясь во все зубы своей пасти, он притащил в клетку за шею какого-то мертвого мужчину. Над тем висел зеленый знак смерти. Но вдруг шерсть овчарки поднялась дыбом, а сам Гарма расставил лапы пошире и глухо зарычал. Учуял черный меч?
  Время. Хотя мое сознание разбилось на тысячу зеркальных осколков, в которых я видела лишь малюсенькие кусочки себя и реальности, но я чувствовала - время на исходе. Еще можно кое-что изменить. И я постараюсь!
  Повернувшись к Гилю, с трудом соображая, что такое слова и как их применяют, я приказала:
  - Гиль, бери Риту и Аленку! Выведи их в безопасное место! - и я знала, что он послушается.
  - Правильно! Этому месту пришел конец! - решил Барик. - И тебе тоже.
  Он напал, крича, как берсерк, я едва успела поднять меч, как он смел меня с места, пришпилив к решетке. Я сдерживала его меч своим, но вот лезвие скользнуло слева по плечу рядом с шеей. Горячая кровь потекла по спине и груди. Меч вибрировал, издавая омерзительное гудение. Он наслаждался моей кровью! Смешное это, наверное, было зрелище - огромный мужик и я - малявка. Пигмей против великана... Но я держала его удар!
  - Ну еще немного! - пропыхтел Барик. - Ты не сможешь сдержать меня и мой черный меч!
  Мне показалось, что деструкция зацепила меня. Какая-то мразь с мечом наслаждается вкусом моей крови, угрожает меня убить, хочет уничтожить всех людей, разрушить весь мир! Злость превратилась в спокойную холодную ярость. Ноги вросли в пол, руки наполнились силой, я вытолкнула деструкцию из себя вместе с криком, мечом и Бариком. Он отлетел и ошарашено смотрел на меня, открыв рот в изумлении...
  Кусочек моей души, который еще оставался мною, в ужасе завопил, что мне не победить, Барик размажет меня по стенке, он пронзит меня мечом и тот сожрет всю меня... От меня останется всего лишь пшик! - выброс чистой энергии и... больше ничего...
  Но хаос внутри меня знал только одно - деструкция! То есть разрушить меч и Барика к чертовой матери! Ведь именно для этого и существуют ликвидаторы!
  - Этого просто не может быть! - прошептал Барик. - Прекрати улыбаться!
  - Ладушки! - усмехнулась я и объявила. - Ликвидация черного меча... - и со вздохом добавила, - и тебя, Барик!
  Барик выдохнул и бросился на меня, вращая меч, как лопасти - мельница, как винт - вертолет. Я не понимала как, но точно знала, каким будет его следующий удар. Вся сила его атак оборачивалась против него. Было легко просто уйти от очередного удара, но я встретила его меч своей... своим мечом. И на этот раз я не чувствовала боли и усталости, а только деструкцию и спокойствие. Именно хаос отшвырнул его от меня со следующим ударом меча.
  - Я не могу проиграть! - взревел Барик.
  - Ты меня не уговаривай! - хмыкнула я. - Я-то знаю точно: всему приходит конец.
  Я встретила его клинок, отбила, ушла от удара, а потом мой меч вновь отшвырнул Барика от меня. Но Барик снова напал, а я, сама не знаю как, отпустила немного контроль над хаосом, и деструкция голубым клинком меча обрушилась всею своею мощью на его оружие! И черный меч разлетелся на тысячу сверкающих осколков!
  Я почувствовала свободу - в мой последний удар я вложила всю деструкцию. Мой меч развернулся и сложился в перочинный вид, а потом развернулся в привычную косу. Хаос покинул меня, и жизнь вернулась в норму. Насколько это возможно.
  Барик сокрушенно упал на колени. Из его груди тоже торчали острые куски меча.
  Тихое рычание Гармы сменилось повизгиванием и скулежом. Я посмотрела на него. Он растерянно глядел то на остатки черного меча и на Барика, то на меня, не зная, что ему теперь делать. Он ведь не был собакой. Он был прилипалой.
  - Чего ты уставился? Фас! - велела я. - Полная ликвидация!
  С громким лаем Гарма стал гоняться по клетке и жрать осколки черного меча. Он давился, но жрал. Надеюсь, тело переживет это и не сдохнет.
  Медленно я подошла к Барику. Двигаться было тяжело, как в ледяной воде, напряжение не желало меня отпускать.
  - Кто ты... на самом деле? - спросил Барик, подняв на меня глаза.
  - Сайф, компания "Рок и Ко", универсальная ликвидация, - пожала я плечами. Мне нечего скрывать!
   Гарма-овчарка подавился и упал на пол, похоже что не одно живое существо не могло выдержать черной сущности этого меча. Гарма вылез из тела и обиженно тронул его лапой. Но потом сам принял вид собаки и теперь начал жрать еще быстрее, продолжая бегать по клетке и лаять.
  - Все равно этот мир обречен! - прохрипел Барик. - Все умрут! Жизнь кончиться!
  - Само собой! - улыбнулась я. Мне было грустно. - Когда любой из людей рождается, он начинает умирать. Каждый знает, что его ждет смерть. Только сначала надо прожить всю отпущенную нам жизнь до конца... И мир в этом ничем от нас не отличается. А ты нарушил закон... закон хаоса! - я увидела напряжение в его глазах и обернулась. За мною стоял Гарма в своем обычном виде, помахивая хвостом. Он смотрел на осколки в груди Барика. И в его желтых глазах было это знакомое голодное... жадное выражение... Ах да! Полная ликвидация!
  - Мне не хочется поступать с тобой так, как ты поступал с другими... Но...
  - Нет! - вцепился мне в руку Барик. Впервые в нем проглянуло что-то человеческое. - Нет! Пожалуйста!
  Я вырвала руку и встала. Отменить ликвидацию невозможно...
  - Мне очень жаль, но если что-то осталось от твоей души, то она до конца не погибнет...
  Смотреть на дальнейшее у меня не было ни малейшего желания, и я подошла к мертвецу, которого притащил Гарма. Ведь он не делал ничего просто так. В каком-то смысле он работал на меня.
  - Мне нужно задать тебе пару вопросов! - велела я мертвецу. Тот открыл глаза. Ага, канал открыт. - Кто тебя убил?
  - Зеленая смерть, - ответил тот. Блин, я тут что? В шарады еще должна играть?
  - Как ты умер? - в ответ тело мертвеца конвульсивно дернулось. Пришлось поправиться. Мертвецы могут отвечать лишь на прямые вопросы. - Я имею в виду, что именно привело тебя к смерти?
  - Остановка - дыхание, сердце... Яд. Боль и страдание...
  - Яд? - переспросила я, но мертвец больше не отвечал.
  - Яд! - прозвучало сзади. Я вскочила и увидела Барика. Вернее, Гарму, который сожрал Баррика и на время принял его форму.
  - Что еще скажешь? Только пропусти ту часть, где он желает смерти всему живому, начиная с меня.
  - Это вирус. Он мутирует. Несколько гостей отравили вином и шампанским. Из главной ложи наблюдали за экспериментом. Они все сбежали, когда началось твое выступление... - затем Гарма-Барик запнулся. - Мне понравилось быть собакой... Быть живым...
  - Ты сам живее всех неживых, - фыркнула я. - Ликвидируй всю эту историю... А я пошла посплю! Сил никаких нет!
  Первый признак усталости - мне было не до смеху. Нужно перевести дух. Тяжелая выдалась неделька. Я сложила косу в перочинный вид, сунула в сумку, а ее забросила на плечо.
  - Но следующая форма мутации воздушная!
  Да... Час от часу не легче. Все из-за Иринки... И где-то там в городе есть еще капсулы с этой дрянью... Ну и плевать! Почему я одна должна все делать?! Пусть для разнообразия кто-нибудь еще поработает! Дрэк, скажем, или там Джокер...
  Тело Гармы вновь приняло свои обычные ящерные очертания, но голос пока еще оставался Барика:
  - Ты рада тому, что все умрут?
  Я покинула поле боя и зашагала мимо всей этой разрухи к выходу. Что еще я могла сказать?
  - Мне так не повезет...
  Надеюсь, я доберусь до дому незамеченной. Слава богу, завтра - пятница!
  
  Глава 17 День мертвых
  С мертвыми у меня проблем не было, только с живыми! Ну... кроме пятниц...
  У каждого агента есть свой день мертвых. Мы не работаем в этот день. Зато мертвые могут обратиться к любому ликвидатору абсолютно с любой просьбой. И нельзя отказывать. Такие дни существуют и у нас и в корпорации "Ликвидация", говорят, для баланса жизни и смерти... Это что-то вроде травмапунктов, куда больные приходят сами, а врачи не могут отказаться от их лечения...
  Не знаю почему, но я пользовалась среди призраков популярностью, прямо как рок-певица! Понятное дело, из-за косы Истинного ликвидатора. Отправиться на тот свет с ее помощью, видимо, считалось особенным шиком. Пару раз я слышала разговорчики, что от ее лезвия все попадают сразу куда надо. Правда, куда именно надо, никто не говорил...
  А может, у меня сложилась самая гадкая репутация среди мертвых, ведь я столько над ней работала! Но результат был налицо: призраки толпами валили ко мне домой. И поэтому по пятницам я как могла, скрывалась от мертвых. Ведь если поймают, придется идти и снова работать...
  Поздно ночью я прошла через ликвидацию в дом к Светке. Ничего, она привыкла уже к моим фокусам. Только поинтересовалась, почему я не беру ключи, как все нормальные люди... Но кто сказал, что я нормальная?
  Я выспалась, отдохнула и поплелась на кухню. Светка уже готовила завтрак, рядом возился с игрушками ее брателло Андрюшка. Мы втроем неплохо проводили время примерно до обеда, но тут какая-то сволочь взяла и позвонила в дверь.
  Я вздрогнула, свалилась с табуретки и уронила оладушек, который в этот момент откушивала, на пол. Страшное предчувствие об угрозе моей мирной жизни пронзила меня с головы до ног.
  - Не открывай! - умоляюще попросила я Светку. Моя нерешительность имела жуткие последствия. Светка сжала ложку, жалобно посмотрела на меня, подошла к двери и пискнула: "Кто там?"
  - Курьерская служба страховой компании "Рок и Ко"... - невнятно раздалось в ответ. Что за невезение! Я выругалась на всех мертвых языках, которые в тот момент сумела припомнить. Слов было немного, но они были очень... разъяснительными и емкими...
  Ну все, сейчас все трупаки будут здесь! Из-за двери донеслось гадкое хихиканье:
  - У меня тут доставка статистического отчета по месту нахождения для...
  Я махом распахнула дверь и втащила Сашку-посыльного внутрь.
  - Тихо! Чего ты так орешь?! Ты что не знаешь, какой сегодня день?!
  - О чем ты? - Сашка, ухмыляясь, слушал что-то оглушительное в наушниках.
  - Сегодня - пятница! - пояснила я. Взгляд Сашки проходил точно сквозь меня и упирался в стену. Интересно, чего он там такое жует? Выглядит, как настоящий зомби!
  - Да что ты говоришь? - голос курьера остался безэмоциональным, но его язвительная усмешка все больше мне не нравилась. Он - что? Всю жизнь испортить мне хочет?
  - Это мой день мертвых, - пояснила я, сдерживаясь из последних сил.
  - Ах, вот почему коридор битком набит призраками... - в голосе Сашки появились новые садистские нотки. - А я-то думал, что у них здесь фестиваль...
  - Ты что - издеваешься? - с окрепнувшим подозрением спросила я. - Чего там у тебя?
  - Распишись! - толкнул он мне в руки бумаги, едва ворочая языком из-за жвачки.
  Пришлось запихнуть последний оладушек в рот и взять их.
  - А впрочем, отдай! Может, ты совсем и не та, кому это передано. Тебя точно зовут...
  - Зачем это тебе?! - перебила я его, подписала и вернула бумаги. Но он не спешил отдавать мне толстый коричневый конверт с синей печатью статистики. - Чего ты хочешь?
  - Деловой разговор? - лениво и гнусно спросил Сашка. Да что это с ним сегодня? Конечно, он довольно мерзкий тип, но сегодня точно побил все рекорды... И тут он посмотрел на смущенную Светку и вымазанного в шоколаде Андрюшку. - Кстати, а это кто?
  Да ладно, я же знала, что мне так не повезет...
  - Минуточку! - я взяла сумку, прыгнула в ботинки, обняла на прощанье Андрюшку, стараясь не испачкаться в сладкой коричневой пакости, и кивнула Светке. - Заканчивай торт и салат без меня... - Посыльный между тем смотрел сквозь меня, играя с конвертом. А мне не нравиться, когда меня так игнорируют. - Ты испортил мне день, ясно?!
  - Ну и что? - равнодушно ответил тот. На его лице играла мерзкая улыбочка.
  - Сейчас я покажу тебе - что! - я вытолкнула Сашку в коридор, заперла за собой дверь и, задохнувшись от отчаянья, прижалась к ней спиной. Холодный пот струйкой потек между лопаток.
  Всюду были мертвецы. Старики и дети, мужчины и женщины, в богатых костюмах и одетые в рванье, несчастные и испуганные, злобные и недовольные, просто усталые... Так много и на кладбище не всегда будет. Большая часть оккупировала подступы к моей квартирке. Потом шла живая... в смысле "неживая" очередь. Затем сидящие ожидающие, как в аэропорту перед рейсом. Зато остальные ходили туда и обратно и громко болтали, неподвижно висели в воздухе и носились, как ракеты, наперегонки, сидели в позе лотоса, читая мантры, и лежали прямо на полу, смеялись над чем-то, собравшись в кружок, играли своими головами, вышибая кегли-кости... Большая вечеринка! Короче, они наслаждались... даже не знаю, как это назвать! Не-жизнь? Жизня после смерти? Жизня между смертью и жизнью?..
  Одно хорошо - мало кто знал меня в лицо... Поэтому призраки разыскивали меня обычным путем. То есть, находясь в тех местах, где я могу быть - дома, на работе...
  - Ну и как?! - спросил Сашка, ухмыляясь. - Хочешь я сейчас заору твое имя на всю Ивановскую?
  - Не надо! Пожалуйста! - взмолилась я. - Зачем тебе третья мировая?
  - Мне надо, что бы ты кое-что для меня сделала, - довольно жестко сказал Сашка. Он, наконец, посмотрел на меня. От этого взгляда я содрогнулась. Его глаза были словно выжжены изнутри и абсолютно мертвы. Так вот почему он не смотрел на меня! Ясненько...
  - Ладно, а пока давай сюда пакет! - я выдернула у него из рук конверт, на который ему было наплевать. Сашка замер, глядя мне куда-то в ухо, и лениво работая челюстями, как будто его выключили. Дело о дубе... Я открыла пакет, стараясь полностью игнорировать призраков. Из конверта вылетели папка, отпечатанные страницы и какая-то пуговица. Я подобрала ее и рассмотрела: простая пуговица от пальто... И тут меня заметил один из мертвецов. Его оттерли и затолкали в угол остальные, но меня он явно увидел и пошел прямо ко мне. Проклятье! Я поднесла пуговицу к лицу и поняла, что она соединена тонкой невидимой связью именно с этим призраком.
  - Здравствуйте, - вежливо я заметила несчастному старику. - Ваша?
  - Стоп! - выкинул руку между нами Сашка. - Я - первый!
  - Для этого ты должен быть хотя бы духом, - фыркнула я, поднырнула под руку и пошла к клиенту, почему-то застывшему на полпути. - Так и думала, что на совести этого дерева не одни только Мурзики...
  - Сайф, не нарушай правила! Сначала ты поработаешь на меня! - выкрикнул Сашка.
  Все мертвые, как один, повернулись и уставились на меня. Это было о-очень неприятное ощущение...
  - Извините, но на сегодня у меня уже есть клиент... Можете продолжать веселье, только... - лица мертвецов вытянулись, но они послушно исчезли. Последним испарился какой-то мрачный тип с топором. Пожарный, что ли? Не дровосек же? Ну тогда бы он с пилой был, верно?!
  Все! Теперь они знают меня и в лицо! Ах ты, дьявол! Ладно, в следующий раз переночую где-нибудь в Каменном парке... Я легко повернулась к Сашке и улыбнулась:
  - Может, отпустишь курьера, и тогда поговорим? А вас как зовут? - спросила я старика.
  - Павел, - растерянно прошептал тот. Он смотрел мне за спину. Я без особого интереса оглянулась и увидела, как у Сашки закатываются глаза, он падает на пол, а на его месте остается стоять неприятный на вид парень-призрак, одетый в черный камзол с семью серебряными застежками. У него были темные волосы аж до пояса, длинные ногти, сиреневые пустые глаза и самая мерзкая усмешка в мире.
  Я проверила Сашку - не подавился ли он своей жвачкой, а затем пригласила обоих призраков следовать за собой. Настроение катастрофически ухудшалось. Деструкция - нарастала. Я заставила себя улыбнуться - для поднятия боевого духа. Ну, берегитесь! Кому-то скоро крупно не повезет!
  До моей квартиры осталось четыре шага. Я распахнула дверь, и мне в лоб чуть не прилетело золотое копье Искры! Ускорившись, я едва успела увернуться, потому что абсолютно не была к этому готова!
  - Ты что - сдурел, Искра?! - заорала я, выдрав из его ослабевших пальцев копье. Мне хотелось схватить его за шкирку и трясти, как нашкодившего щенка, пока не успокоюсь. - Только этого мне для счастья не хватает: чтобы меня пытались убить прямо на пороге собственного дома!
  - Но... но... но я... - прошептал ошалевший Искра, потеряв все слова. Я любезно ему подсказала:
  - Сел мне на шею, переехал жить ко мне домой да еще и убить меня хочешь?!
  - Понимаешь... - начал Искра, но тут появился сияющий Тару, чем окончательно испортил мне настроение. Выглядел он еще лучше, чем после сотворения-возрождения. Статный красаве-ец! Только немного обеспокоенный. Он вынул свой огромный серебряный меч и спросил вкрадчиво:
  - Хотите я для вас его убью?!
  Одно слово: апокалипсих! Без разговоров я врубила ему по голове золотым копьем Искры. Ну, никто не хочет слушаться! Все от рук отбились! Тару уронил меч, глаза его побежали вразбег.
  - О-у-у! - прокомментировал он и присел, держась за голову руками.
  Странно, но на душе у меня полегчало. Надо же, а как все погано начиналось!
  - И ты каждый день так веселишься? - ухмыляясь, спросил неприятный парень у меня за спиной.
  Я развернулась вместе с копьем и чуть не снесла ему голову. Острие замерло в миллиметре от его горла. Он не дыша (это легко сделать, если ты уже мертв) замер, продолжая прожигать меня высокомерным взглядом. Смотри-ка, а он совсем и не трус...
  - Сайф, а с кем ты-ы там... говоришь? - спросил Искра растерянно. - Это ведь не...
  - Призраки! - заметил Тару с отвращением. Он обиженно замер у стены, как изваяние.
  - Ме-ертвецы? - переспросил Искра. И это мальчишка который не боится даже Ловца душ?
  - Ты хочешь меня убить? - презрительно спросил призрак, но вдруг сглотнул. - Этой железячкой?
  Так как Му-Ши поработал над копьем Искры, то я не сомневалась, что смогу. Поэтому я легонько кольнула его. Кровь не побежала, естественно, но лицо незнакомца скривилось от боли.
  - Ну ты и грубиянка! Ты поступаешь абсолютно аморально и против закона!
  - Аморально?! - против воли меня пробрал смех.
  - Да, я теперь твой клиент! Ты должна все для меня сделать, ясно тебе?!
  - Серьезно?- ухмыльнулась я. Указывать он будет мне! - И как же ты меня заставишь?
  Про себя я хотела, чтобы он только попробовал намекнуть на Светку с Андрюшкой. Тогда я со спокойной душой скормлю его Гарма-Джаргу! Но этот незнакомец не вписывался ни в какие рамки!
  - Заставлю! - холодно и мрачно заявил он. Глаза его засияли сиреневым светом и, как черные дыры, стали утягивать меня внутрь... Голову стиснул обруч боли, что-то черное полезно внутрь, но я была уже слишком зла и запросто сбросила его влияние. Кто же этот поганец? Легко залез в Сашку, теперь прикалывается со мной, а я, между прочим, очень даже живая! И притом ликвидатор! Другие призраки на такие подвиги все силы тратят, потом их только через год видят, а этому - все не почем!
  Но именно в этот момент непобедимый парень сдался и довольно злобно сказал:
  - Я пожалуюсь Инквизиции и Козлову с Дрэком! Увидишь, они меня послушают!
  - Не сомневаюсь, - протянула я задумчиво. - И как тебя называть?
  - Йоликапо Калипсандр Криптомегак Сеноведурагнер Екашиванаид, - коротко ответил парень. И впервые его лицо перестало казаться мне гадким и мерзким. Несмотря на высокомерие и заносчивость, подлость и коварство, а также то, что он был призраком, паренек был все равно пареньком, сколько бы лет он мертв не был. И сейчас ему и Павлу была нужна моя помощь.
  - Хм... Йол... Никогда не слышала! - я вздохнула, опустила копье и бросила его Искре. Он этого не ожидал, и копье прилетело ему в лоб. Из глаз его полетели искры, и он жалобно застонал. Мертвые боги! И это мой напарник?! Позорище! Если Дрэк узнает, то запросто от смеха помрет!
  - Искра, хватит зевать на работе! Так ты нечему ни научишься! Тару, от тебя никакой помощи - даже Искра меня чуть не убил! А вы двое, чего уставились?! Проходите, пока я добрая!
  - Добрая?! - хмыкнула парень. - Я так и знал, что ты не пойдешь против закона!
  - Конечно, не пойду, - послала я ему милую улыбку, от которой Тару и Павел попятились. - Но никто не говорил, что после того, как работа не будет сделана, я не могу отдать тебя моему прилипале...
  - Сайф, так ты сейчас разговариваешь с... при-ви-дениями? - голос Искры под конец совсем пропал.
  - Значит, ты и вправду не видишь призраков? - ухмыльнулся Йол и подошел вплотную к нему.
  - Са-айф! Меня словно облили ледяной водой! - прошептал Искра в ужасе. - Что происходит?! Целый день у меня жуткое ощущение, словно в доме куча народа... Только я его не вижу! И этот холод! Помнишь, ты говорила про холод и мертвецов! Здесь что... и вправду полно призраков?!
  - Ну их и было целое множество, - протянул Тару. - А теперь - всего-то двое...
  - Двое?! - завопил Искра. - Двое?!
  - Что это за пародия на ликвидатора? - фыркнул Йол. - Он же просто мальчишка!
  - Как и ты, - напомнила я ему, поставив ногу на тумбочку и расшнуровывая буцефалы.
  - С ума сошла? Я - повелитель ужаса и распорядитель кошмаров! - потрясенно заявил Йол.
  - Неприятно познакомиться! - улыбнулась я. - Ты знаешь, как меня зовут.
  - Но я, правда, повелитель ужаса! - запальчиво заявил Йол. - Сейчас я тебе это докажу!
  Он просто коснулся лба Искры. Того всего передернуло от этого прикосновения.
  - Сайф! - ноги Искры подкосились, и он шлепнулся на пол. Только этого мне не хватало!
  - Йол, бросай свои шуточки! - велела я и подняла Искру с пола. Тот открыл глаза и прошептал побелевшими губами.
  - Сайф, мне так плохо... И у меня были такие... страшные видения... - тут он вдруг распахнул глаза и уставился мне за спину. Я повернулась и тоже посмотрела на растерянного старика и ухмыляющегося мерзавца, который мило помахал нам ручкой. - Адово пламя! Так это правда... призраки?
  - У тебя не было на этого никакого права, Йол, - заметила я без запала. Надо же какой сильный! Так запросто открыл третий глаз Искре? Правда, зачем? Рано или поздно, это произошло бы само. - Искра, он такой же, как и ты! Просто мертвый! Не будь к нему предубежден, хорошо?
  - И вовсе я не такой же! - надулся Йол. - Я - единственный и неповторимый!
  Искра покрепче стиснул копье в руках. Он был какой-то потускневший, и мне это не понравилось.
  - Сайф, введи-ка меня по-быстрому в курс дела! Я могу призраков... убить?
  - Ну, убить - нет, но причинить боль - запросто, - хмыкнула я, промолчав пока о Гарма-Джарге.
  - Чему это ты его учишь? - злобно спросил Йол.
  - Искра, если хочешь, я сам научу тебя, - предложил вдруг Тару. Его лицо слегка расслабилось, словно он подумал о чем-то очень далеком.
  - Правда? - вспыхнул от радости Искра. - Тогда скажи, как этому гаду поменять местами...
  - Только попробуй и пожалеешь, что еще живой... - не дослушав, начал угрожать Йол.
  Я почувствовала, что ситуация опять выходит из-под моего контроля.
  - А ну заткнулись все! Никаких драк, а то всех выгоню, ясно? Мне нужно немного спокойствия!
  Я решительно пошла в спальню, слыша за спиной продолжения разговора.
  - Тебе лучше ей не перечить, - тихонько шепнул Искра Йолу.
  - Она - тяжелый человек, - вздохнул Тару. - И у нее - тяжелая рука! Одно слово - деструктор!
  - Она - всего лишь человек, - презрительно заявил Йол.
  Он ничего не понимает. Люди - сильнее всех на свете. В этом-то вся проблема!
  Препирательства продолжались, и когда я скрылась от этой развеселой компании в ванной. Я предупредила, что первого, кто войдет, прикончу, и никто не спешил проверить это на практике - ни живые, ни мертвые, ни демоны! Наслаждаясь водой и мочалкой с мылом, я слегка прикинула: с чего же сегодня начать... Для начала одену обратно свою одежку! И любимые сапожки!
  И тут что-то невидимое вцепилось мне в волосы и стало топить, утащив меня под воду! Я вскочила, отплевываясь водой и отфыркиваясь, но ничего не увидела... Неужели еще один мертвец? Или полтергейст? Тогда чего такие убийственные намерения?
  - Чего тебе надо? - спросила я, судорожно дыша. - Скажи мне! Учти, если ты меня убьешь, то я не смогу тебе помочь! - Если бы это был обычный мертвец или привидение, то я бы его увидела, не так ли? Нужно побыстрому валить отсюда! Мою голову и все! Мне оставалось только смыть с волос шампунь, как вода в кране вдруг кончилась... Проклятье! Кто бы это ни был, но он достал меня!
  - Почему бы тебе просто не сказать, чего ты хочешь и не прекратить меня злить?! - предприняла я еще одну попытку контакта, не открывая из-за мыла глаз. И тут вода неожиданно снова полилась... Наспех вымывшись, я вылезла из ванны и завернулась в полотенце. И тут поняла, почему от меня отстали. На запотевшем зеркале было написано только два слова: Западное кладбище. Едва я вздохнула с облегчением, как у меня за спиной обрушилась на пол полка.
  - Я поняла! Поняла! Я помогу, чем смогу - обещаю! - заорала я, выйдя из себя. - Но когда я доберусь до вас, то вы еще пожалеете об этом! Еще как пожалеете!
  Полуодетая и сердитая, я выскочила из ванны, вытирая волосы.
  - Что случилось? - спросил с издевательской улыбочкой Йол. - Ты кричала? Кто в своем уме станет за тобой подглядывать в ванной? Неужели какой-то призрак испугал тебе? Тебя-то?!
  - На твоем месте я бы так не радовалась, - отрезала я. - Мне пришлось взять этот случай тоже. Так что твоими делами я займусь самыми последними!
  - Да ты что! - взвился с дивана Йол. - Это же важно для всего города, для всего мира!
  - Умоляю тебя, заткнись! - прошипела я и тут заметила, как на меня уставился Тару. - А тебе чего?
  Но ответил за него удивленный Искра, внимательно разглядывая мою правую руку:
  - Ты-ы... разрисована? Это что - терновый венец? Здесь шипы...
  Я с раздражением схватила рубашку и стала одеваться. Когда я свалилась в резервуар с мертвой водой, то все шрамы были полностью ею смыты. Кроме руки, которой я держалась за край, чтобы не утонуть... На ней и по сей день остались следы от стеблей голубых роз... Почти от плеча и до запястья.
  - Зачем ты сделала такую татуировку? Это был твой бунт против общества?! - продолжил Искра.
  С досадой я уставилась в потолок. Ну, чего они все ко мне прицепились? Разве не понятно, что я не хочу об этом говорить? Поэтому я и люблю одиночество! Никакой тебе критики, никаких подначек или дешевого психоанализа... Никто не лезет в душу!
  - А тебе-то что?! - фыркнула я, швыряя на стол еду. - И вообще, когда я ем - я глух и нем!
  - Это шрамы, - вдруг тихо сказал Тару. - Старые шрамы...
  Заорать, что ли? Но я просто уселась за стол и стала жадно есть. Откуда мне знать, когда придется перекусить в следующий раз? И придется ли?! Продолжающийся разговор я полностью игнорировала.
  - Но... но тогда... - Искра озадаченно посмотрел на меня, а потом на Тару. - Такие глубокие...
  Глаза Йола нехорошо сверкнули, и он мерзко улыбнулся, поудобнее устраиваясь на диване:
  - Я слышал об одном боге-демоне... Их называют еще повелителями или хозяевами миров... - пояснил он, хотя его никто об этом не просил. - Кажется, звали его Повелителем Голубой Розы?
  Я чуть не подавилась и страшно закашлялась. Какого дьявола? Откуда... Йол продолжил как ни в чем не бывало:
  - Лет эдак 12 назад он предпринял попытку захвата Земли, пройдя сквозь врата Серой башни... Полгорода были опутаны розовыми кустами... И все улицы были сплошь усыпаны разноцветными лепестками...
  - Тогда почему я об этом ничего не слышал? - недоверчиво спросил Искра.
  - Потому что аромат голубых роз полностью подчинил себе всех людей... Когда повелитель вернулся назад, в свой мир, то люди все забыли... Он специально наложил такое заклятье, чтобы попытаться провернуть подчинение Земли еще раз... Но я что-то не припомню, чтобы ему приходилось кого-нибудь связывать... Люди и так выполняли все, что он им приказывал, все, что он от них хотел! Сайф, у тебя что - есть иммунитет против голубых роз? И чем ты его так достала?
  - Хватит портить мне аппетит, - заявила я злобно. Некоторые намеков абсолютно не понимают.
  - Тогда почему шрамы остались только на одной руке? - спросил Тару заинтересованно. Внутри у меня все похолодело.
  - Повелитель Голубой Розы владел тайной силой и мощной магией. Кажется, он убивал людей, чтобы готовить специальный раствор, которым поливал свои драгоценные розы! - Йол не отрывал от меня взгляда, гадко улыбаясь. - Если он сбрызгивал этим раствором сломанные ветви, они тут же срастались и расцветали еще более пышным цветом!
  - Тебе-то откуда это знать? - не выдержала я, уставившись на него в ответ. На мгновение лицо Йола стало несчастным, но произошло это так мимолетно, что вряд ли кто-нибудь еще успел заметить это. А в следующий миг мерзкая улыбочка стала еще шире. Да кто же этот подонок?
  - Так значит, ты угодила в бассейн с таким раствором? Лучше сама расскажи все об этом дельце! Интересно же! Кто же спас в тот раз город? Говорили об Истинном ликвидаторе... Вроде бы он скосил все кусты своей косой... Ты же должна об этом что-нибудь знать!
  - С какой стати? - фыркнула я. - Коса попала ко мне лишь семь лет назад!
  - Именно тогда Истинный ликвидатор и пропал! Ты точно не имеешь к этому никакого отношения?!
  
  Глава 18 Древесный ужас
  С почетным эскортом из демона, Искры и двух призраков я отправилась в Каменный парк.
  Честно говоря, я была готова убить их всех! Всех вместе и каждого по отдельности. До состояния аффекта оставалось во-от столечко... Уверена, меня оправдают!
  - Не понимаю, почему мы тащимся за этим ничтожеством, - проворчал Йол в который уже раз. - Мои проблемы намного важнее!
  - Уверяю вас, я могу еще подождать... - пролепетал Павел, запинаясь. Он едва двигался, бледный и худосочный, как вареная макаронина. - Я уверен, что господин намного больше нуждается в вашей помощи...
  Мне не хотелось в сотый раз повторяться, но пришлось заявить так, чтобы отбить у них всякое желание вообще рот открывать:
  - Этим делом я начала заниматься раньше! И нужно его закрыть! Ликвидировать!
  - Кстати, - вдруг встал как вкопанный Искра. - Тебе звонил Дрэк...
  Вот черт! Я похолодела внутри, но внешне сдержанно спросила:
  - Да?! И чего ему надо?
  - Тебя ожидает служебное расследование... А потом - суд! - спокойно начал Искра, но не выдержал, сжал руки в кулаки и сорвался на крик: - Чего ты там еще вчера натворила!?
  - Ничего, - удивилась я. - Чуть не у... - Чертова правдивость! - То есть я прибыла слишком поздно и...
  - Я твой напарник! Ты что - забыла?! А ты сослала меня в крематорий!
  - Да, госпожа, - влез Тару. - Конечно, я благодарен вам, но как мне вас охранять, если вы?!..
  - Как каждый делает свое дело - это не мое дело! - прошипела я. - На совесть там или нет - это личное дело каждого...
  - Чего ты мне зубы заговариваешь! Ты собираешься учить меня или нет?! И почему, едва я сообщаю, что я твой напарник, то все вокруг только ржут или просто не верят?
  Йол откровенно гадко ухмыльнулся. Ну сейчас отмочит какую-нибудь мерзость... Держись, Сайф!
  - Да потому что у ликвидаторов не бывает напарников... - его холодный голос царапал меня по душе, как железо по стеклу.
  - Заткнись! - велела я злобно.
  - Не лезь в чужой разговор, Юлий! - начал дымиться Искра.
  - ...и друзей... и родных... - как ни в чем не бывало продолжил Йол. - Даже домашних животных! Они все умирают! Те, кто близок, те, кто рядом... Такая неприятность!
  - Говори за себя, - отрезала я. - Я - человек! И тоже хочу быть счастливой! Я могу это, а ты нет! Потому что ты - мертв!
  - Ты - мерзавец, Юлий! - дошло до Искры.
  Йолу не понравились наши слова, его глаза стали еще более пустыми, а голос - еще более ледяным.
  - Я вот тут подумал, что может, ты станешь более сговорчивой, когда умрешь, а Сайф?
  Он не шевельнулся, но я чувствовала угрозу. Причем не могла понять, какую именно. Поэтому я ослепительно улыбнулась ему, как своему лучшему врагу Дрэку:
  - Тут может быть лишь три варианта. Во-первых, я могу помахать на прощанье ручкой и отправиться на ту сторону! Во-вторых, я могу стать призраком и начать доставать тебя так, как ты меня... Но, скорее всего, я просто сверну твою прозрачную шею и скормлю моему прилипале...
  - Неужели ты думаешь, что мне страшно? - равнодушно спросил Йол.
  И тут Искра бросился на него, размахивая копьем. Йол легко переместился ему за спину, и копье прилетело в ни в чем неповинную скамейку и разнесло ее в щепки. Порча муниципального имущества! Но Искру это не остановило. Он продолжал размахивать копьем, а Йол легко уходил от всех его ударов, выводя Искру этим из себя.
  Они играли в эту игру целых три минуты, пока мне не надоело. Я подставила ножку Искре и пнула Йола. Они оба кувырком упали на траву и с одинаковым возмущением уставились на меня.
  - Мне некогда развлекаться. Хотите драться, пожалуйста... Ну а у меня - есть еще дела...
  - Мы не договорили! - в голос заявили Искра и Йол. Они мрачно переглянулись и добавили хором: - Я - первый! Нет, я! Нет, я! Нет, я!
  - Так что вчера случилось? - перебил их Тару.
  - Вот поэтому у меня и нет напарника! - разозлилась я. - Много шума из ничего!
  - Победить владельца черного меча - это ничего? - подло ухмыльнулся Йол.
  - Так и знала, что мертвым доверять нельзя! - задрала я нос повыше. - Вечно все разболтают!
  - Расскажи, что за черный меч?!- скорчил любопытную мордашку Искра.
  - Расскажу, как только избавлюсь от мертвецов, - пообещала я. Йол обиженно посмотрел на меня.
  К моему облегчению впереди стала видна огромная крона пятисотлетнего дуба.
  - Имя этого дерева Вудхор? - вздохнув, уточнила я у Павла. У многих призраков были спутаны воспоминания о смерти, а некоторые вообще ничего не помнили. Потерпевшие одним словом. - И какой умник придумал такую банальщину? Первый, кто погиб? Ладненько... Значит, эта штука тебя сожрала... Но сначала тебе было очень хорошо...
  - Да, такое прекрасное место... А потом все стало так плохо! Так ужасно... Я должен был все исправить... Вина... Спасти всех... Весь мир! Кроме того, я почувствовал что-то странное перед самой смертью... Холодное, как металл, я коснулся его рукой и головой... От него было такое жуткое ощущение... Как будто моя душа - взорвалась... - мертвец содрогнулся.
  Если даже мертвецов это коробит, то это точно жуть полная. Не хотела бы я оказаться на его месте!
  Около дуба уже собралась знакомая тусовка - зеленые защитники дуба! И среди них хранители... Придется сотрудничать. Как же я это ненавижу... И я решительно направилась прямо к ним.
  - О, привет, Сайф! - улыбнулся мне Лапа. - А что это у тебя с лицом? Как будто у тебя зубы болят? - он представил хранителей моим спутникам. Антон, не отрываясь, уставился на Тару. А Рейк - на Йола и Павла. Лапа и Искра дружелюбно улыбнулись друг другу и пожали руки. Только еще одной драки мне не хватает! Глупые драчливые мальчишки!
  - Кто это с тобой? - мрачно спросил Рейк. А повежливей нельзя?! В чем меня подозревают?!
  - Я - напарник Сайф, - жизнерадостно заявил Искра, поняв, что я не хочу открывать рот. Он проигнорировал скептическое выражение лиц хранителей и продолжил: - Это Тару, а это Юлий и Павел. Они - призраки. Мы здесь из-за них!
  - Напарник? - у Лапы отвисла челюсть. Но лучше считать, что он промолчал из вежливости.
  - Это демон? - настороженно спросил Антон. Тару в ответ лишь высокомерно кивнул.
  - Надеюсь, ты не пришла сюда, чтобы снова нарушать закон? - заметил Рейк, уставившись на меня немигающим взглядом. Эй дядя! Чем я вас так обидела? Не нравиться моя компания или я сама?!
  - Это дерево подозревается в убийстве, - выпалила я, пока не передумала.
  - Что?! - эхом раздался смех со всех сторон. Оказывается, к нам прислушивались и вчерашние девчонки - Ира, Настя и Лиза. Они покатились со смеху. Дрэк убьет меня, если узнает! Прям как на экзамене по запугиванию! Все стояли, пялились на меня и смеялись, как ненормальные! Даже Рейк улыбнулся. Искра кусал губы, но держался. И на том спасибо! Молчали только Тару, Йол и Павел. И я.
   Подождав, пока все отсмеются и тупо пошутят ("хватай дуб, пока не сбежал!", "а что он сделал - травку растил?" или "он и так уже сидит"), я твердо заявила:
  - Да! И мне надо его допросить! По нашей статистике за последние полвека рядом с этим деревом пропали или погибли двенадцать человек...
  - Тринадцать, - сквозь зубы подсказал Йол.
  - Ну тринадцать! Про остальную живность я вообще не говорю!
  - Ты что, Сайф?! - спросил Лапа, еще улыбаясь. - Ты это серьезно?
  - Ну... да! - процедила я. - Только и мечтаю, что таскаться в пятницу по городу, встречаться с хранителями (кроме тебя, Лапа) и слушать всяких мертвецов!
  - Ну это же смешно, - усмехнулся Антон. - Это же дуб!
  - Этот дуб - убийца? - задумчиво поглядел на дерево Лапа. Дуб выглядел... ну как дуб...
  - Она придумала это! - вдруг заявила Настя.- Ее наняли, чтобы уничтожить наш дуб!
  И смех разом кончился. Все подозрительно уставились на меня. Восхитительно!
  - Она же ликвидатор! Одна из этих жутких агентов, что бегают по городу и запугивают людей всякими видениями и так называемыми демонами! Они на все готовы ради денег! - уперла руки в боки Ира. - Она хочет его "ликвидировать"! Убить! Точно!
  - А на вид такая милая девушка! - удивилась Лиза. Милая? Я? О боже! - Она же нашла котика...
  - Проблема в том, что Сайф никогда не врет, - мрачно заявил Лапа, положив конец всей этой истерии. Я протянула ему данные статистики. Чем дольше он читал, тем мрачнее становился.
  - Это ложь! Не верьте ей! Вранье! - закричали девчонки. - Не подпускайте ее к нашему дереву!
  Убить? Нашему дереву? Хм... Как интересно...
  Все сходиться, если только.... Но откуда у дуба может быть такой мощный источник энергии?
  Пока хранители допрашивали Павла, (что радости ему явно не принесло), я стояла в сторонке и обдумывала эту идею. Йол и Тару топтались в моей тени, а Искра отправился к хранителям, обсуждать эту проблему за нас. Он весь аж светился от любопытства! Даже жуткие подробности его не отпугивали!
  - Не стоить говорить с этим деревом, - вдруг заметил Тару. - Не верю я ему...
  - Неприятно соглашаться с каким-то там демоном, но он прав... Это неразумно! - шепнул мне Йол.
  - С каким-то там?! - прошипел Тару. - Я - демон пятого круга!
  - И чем ты гордишься?! - возмутился Йол. - Прислуживаешь вредной девчонке!
  - Ты сам пришел к ней за помощью!
  - Может, убьете друг дружку и отстанете от меня?! - предложила я радостно.
  - Тогда ты останешься совсем одна! - заявил Йол. - А один человек не может идти против всего мира!
  - Никогда и не собиралась! - пожала я плечами. К нам подошел Искра и заявил:
  - Они разрешили тебе допросить подозреваемого. Но только с Рейком! И чтобы ты и не пыталась ликвидировать дуб! Хочешь, я устрою пожар? - подмигнул мне Искра.
  Вместе с бодрячком Рейком мы подошла прямо к корням гигантского дуба. Вынув и разложив косу, без разговоров я вошла в ликвидацию и уставилась в темную сердцевину дерева. Это был не демон. Суть дерева не была похожа и на человеческую.
  Время деревьев совсем другое, чем у людей. Более медленное, упорядоченное и спокойное... Деревья довольно добродушно относятся к прочим существам (особенно к тем, кто облегчают им жизнь), а если их содержат в садах, то даже с благодарностью...
  Но у этого дуба все было по другому. В его древесине растворились не только тела умерщвленных им животных и людей, но и их сущности. У него были эмоции и очень сильные... Страхи и надежды, мечты и страдания... И размышлял он почти как человек.
  - Задавай вопросы, Сайф, - проскрипел рядом Рейк.
  - Ну вообще-то, у меня всего два вопроса. Каким образом и что ты намерен делать дальше?!
  Одна из ветвей изогнулась и опустилась ко мне, кривая и шишковатая... Сжав косу в левой, я протянула руку...
  - Не надо! - услышала я чей-то голос, но он опоздал... я коснулась ее! И мое сознание улетело!
  Я увидела мир - прекрасный и чистый - зеленый и голубой... И лес - такой огромный, что ему не было видно конца - зеленый океан. И чистые озера, быстрые реки... Прозрачные и глубокие... и небо удивительное - кристально-голубое... Всюду была жизнь! Ночь сменялась днем, зима - летом... Но мир был живым и прекрасным. Как сон, как мечта... Так и хотелось остаться в этом месте...
  Что-то в этой прекрасной картине было абсолютно неправильно. Что-то мне не нравилось в ней. И, наконец, до меня дошло! Скучно! Скукота! Скукотища! Жизнь не может не меняться... Чудесное застывшее место и время... Разве что в картинах. Так не бывает. Никакого развития! Ни одного взрыва! Я дернула ветку и велела, ускорившись:
  - Давай дальше! - и время видения ускорилось вместе со мною. Появились люди, дома, разрастались улицы - так быстро, что я и моргнуть не успела, как увидела вокруг современный город. Но больше не было чистого неба, зеленых лесов и чистых рек. Мир медленно умирал, порабощенный и используемый людьми, чья жадность и недальновидность вела их самих и весь мир к гибели! А вот это мое. Вот это я как раз и понимала. Конец света! Хаос!
  Но к моему ужасу, дерево было не ликвидатором, а настоящим хранителем! Темная сердцевина дуба расступилась, и я увидела блестящий металлический обруч. Знакомые узоры! Круг силы! А я и не знала, что они бывают разных размеров... Это походило на обычный детский обруч! Тот круг силы, что дал мне Скарабей, едва налезал мне на запястье! Конечно, я не знала, как круг работает, но похоже, что его силу могли применять только люди... Дерево пыталось использовать его для того, чтобы сохранить жизнь на земле! Для этого оно и убивало людей! Не для себя, а для всеобщего блага!
  - Извращенец! - я попыталась отпустить ветвь, но она уже намертво обвилась вокруг запястья. И она была не одна. Коса и вторая рука тоже были опутаны другими ветвями, а само древко и мои ноги связывали корни... - Пусти, урод! - На миг я вспомнила давнишний кошмар, но у этих ветвей не было шипов! Ветви опутывали мою голову и шею, плечи... Я рванулась, и тут в моем разуме раздался бесплотный просящий голос:
  - Помоги мне! Помоги нам!
  - Нет, ублюдок! - рванулась я всем телом, привычно подавляя страх.
  - Помоги мне, спаси мир! - настаивал голос. Кажется, я его узнала! Он был... женский?
  - Нет, я сказала! - и любимые ругательства не помогали. Не паниковать!
  - Ты сильнее, чем старик... Твоя мощь - огромна! Ты можешь это сделать, я чувствую... Я знаю это! Только ты очень упряма! - ветви все ближе подтягивали меня к обручу силы. Похоже, дерево пыталось протолкнуть меня сквозь него! Он был как раз подходящего размера... Всех остальных постигла та же участь! Хотя на моем горле лежали ветви, дерево не старалось причинить мне вред или задушить меня. Я должна была быть живой и в сознании... - Помоги нам всем... Всему миру!
  Чертовы хранители! Если бы я не поверила им, то разговаривала с Вудхором на своих условиях!
  - Но мне придется умереть! И не уговаривай! Я - не согласна! - продолжила я бороться. Пока мое сознание живо, я тоже жива! Вряд ли круг силы отреагирует на мое состояние, чтобы спасти мир... Скорее разнесет его на куски! Я могу видеть лучше, чем другие! И меня дешевыми иллюзиями не обмануть! Хоть страх и паника заставляли коченеть мое тело, их все же было мало, чтобы хорошенько разозлиться... Одного страха было недостаточно...
  - Тебе же все равно - жить или умереть... Тебя никто здесь не ждет... Ты никому здесь не нужна... Но ты нужна мне, нужна нам, нужна всему миру...
  - Отстань от меня срочно! - пыталась я пошевелиться. Тщетно!
  - Твоя дисгармония разрушает мой мир! Такие как ты не должны существовать! Ты противоречишь самому закону жизни! Забудь о хаосе, присоединяйся к нам, к миру, к покою...
  - Покой нам только сниться! В могиле я видала такой покой!
  Чего это я замерла, как кролик перед удавом!? Он меня укладывает в могилку, а я даже не шевелюсь? Он меня топит как Му-Му, а я только тявкаю? Я представила себе эту картинку и мигом пришла в себя, сбрасывая с сознания и тела оцепенение! Ну вот и все! Злость и страх превратились в холодную ярость, которая зажгла разрушение в моей крови. Я покрепче стиснула рукоять косы и наполнила ее до краев своей деструкцией. Энергия разрушения ударила взрывом и отбросила меня от дерева. Я покатилась по траве, но тут же вскочила и уставилась на дуб. Взрывом повредило кору и древесину так, что стал виден краешек обруча силы. Ствол почернел с этой стороны, ветви оборвало и обломало, корням тоже не поздоровилось...
  Кто-то попытался схватить меня за плечи, но я лишь оглянулась, пытаясь отдышаться, и посмотрела в лицо Антону. Он отпустил меня, решив, верно, что не стоит связываться с психованной да еще и с косой в руках. А ну - махну?! Но я еще не все сказала этому уродскому дереву! Вытянув косу к дереву, я громко заявила, чтобы до этого тупого дуба, наконец, дошло:
  - Слушай меня, ты, сволочь! В любом процессе мира есть развитие, есть жизнь! А ты хочешь его остановить, сделать неизменным! Статичный процесс - остановлен! Выполнен! Окончен! - меня схватили и потащили прочь, но я продолжала вырываться и бессвязно кричать Вудхору. - Тот, кто готов ряди всего мира погубить хотя бы одну жизнь, тот отрицает жизнь во всем мире! Так что выходит, это ты - за смерть! В твоей иллюзии нет никакого развития! Это утопия! На крови нельзя ничего построить! Спроси у кого хочешь - спартанцев, майя или инков! Все в конце концов умрут! И твой ствол сгниет! И лес - тоже! Или в уголь превратиться! А я - не Му-Му!
  - Сайф! Успокойся! - велел мне Искра. Я оттолкнула его и, тяжело дыша, сердито уставилась на остальных. Антон, оскалив зубы, смотрел на Тару, обнажившего меч. Лапа пытался привести в чувство Рейка. Девчонки растерянно глядели на происходящее...- Сайф! - повернул меня к себе Искра.
  - Что?! - прошептала я, почти не разжимая губ и зубов, чтобы не стучали!
  - Ты в порядке? Ты все еще дрожишь... - это было совсем не то, чего я ожидала... - Здорово ты его подорвала! Я только собирался поджечь его... чтобы маленько отвлечь! - Слова вылетали из Искры без остановки. - Ты меня так научишь? Это был направленный взрыв деструктивной энергии, верно? А разве тебе не должно быть после этого плохо? Я видел, как Рама потеряла сознание после ликвидации...
  Зря он это сказал. На меня накатила слабость, но не от выхода деструктивного разряда, а от шока того, что я потеряла хладнокровие. Мама мия! Что я творю? И причем здесь Му-Му?! И все хранители это видели и слышали! Ноги подкосились, и я упала бы, если бы Искра не поддержал меня.
  - Ты слишком много болтаешь. Отпусти меня, - велела я. Он тут же отпустил, а я чуть не завалилась к верх ногами на спину. Смотри, это я - универсальный ликвидатор! Где ты, Дрэк?! Ау! Ты пропускаешь славное зрелище, чтобы потом меня доставать до конца жизни! Упершись косою в землю, я, наконец, обрела почву под ногами впервые с того момента, как подошла к этому проклятому дереву! Мне сразу полегчало. Пусть только попробуют посмеяться надо мной и моей косой!
  - Я немного переволновался, - скривился Искра. - Еще этот Йол со своими приколами! Сказал, что тобой сейчас тоже пообедают! А я сказал, что подавяться, и чтобы он сам проваливал! Он разозлился и исчез! Тебя не было видно... А потом ветви зашевелились, и мы поняли, что происходит что-то не то... Это было так противно!
  - Сайф! - заорал Лапа. - Иди - немедленно - сюда!
  Мне было стыдно за свою вспышку. Чертовы эмоции! Хорошо быть мужиком и не показывать их! Никогда! Да еще эта несчастная Му-Му... Какого черта, я ее приплела? Ну сейчас начнется... Любят хранители мораль читать... Я неспешно подошла, сопровождаемая Тару и Искрой. Заодно и отдышалась. Павел остался стоять у подножья, заворожено глядя на исполинское чудовище!
  - Прошу прощения за то, что не сдержалась, - процедила я сквозь зубы. - Но только за это!
  - Сайф, ты преступила закон! Ты напала на дерево, которое охраняем мы! - сурово заявил Лапа. Рейк уже спокойно дышал, но еще не пришел в себя. - Ты обещала!
  - Разуй глаза! Оно пыталось меня убить! И не только меня!
  - Ты нарушила собственное слово! Что это, Сайф?! Снова неоправданная жестокость? Тебе все нравиться разрушать! Верно?! Ты что - с ума сошла?!
  Я неверующе уставилась на Лапу. Неужели я перешла черту?! Я сошла с ума? Нет! Помотав головой, я постаралась собраться. Какого черта я оправдываю этого придурка?!
  - Неоправданная жестокость? - спросила я зло. - А как насчет оправданной?! Смотри на них, разве это не странно? - указала я косой на девчонок, которые столпились вокруг черноты и дрожащими руками поглаживали ствол и поднимали ветви. - Кажется, одной из зеленых активисток не хватает?
  - О чем ты? - удивился Антон.
  Я взмахнула косой и превратила ее в алебарду. Но та устало опустилась на траву. Какое жуткое и сильное дерево! Злые слова Йола пронеслись в моей голове. Почему я должна делать все сама?! И я спросила Искру:
  - Напарник ты мне или нет? Не мог бы ты убрать этих девчонок от дерева?
  Услышав это, девушки повернулись к нам с отнюдь не мирными намереньями. Стискивая в руках сломанные ветви и сжимая кулаки, они заявили:
  - Ты не подойдешь сюда больше, убийца-ликвидатор! Ты не тронешь наше дерево!
  - Запросто! - Искра порылся в карманах и бросил в девчонок какой-то шарик. Розовый дым в момент успокоил обезумевших девчонок, и они без шума, зевая, полегли на землю прямо под деревом и, крепко уснув, дружно засопели. А Настя так даже захрапела. - Розовая пудра усыпления Му-Ши!
  - Вот это да! Ты превосходно ликвидировал эту проблему! - не могла я не признать. - Похоже ты кое-чему уже научился!
  Искра вспыхнул от удовольствия. Но тут девушки вдруг проснулись, встали и окружили дерево. Их глаза ярко сверкали, хоть немного и остекленели, но они остались стоять твердо на подступах к дереву. Вудхор что-то сделал, и пудра перестала действовать! Тару и Искра без разговоров переглянулись и бросились к ним. Искра орудовал своей палкой, а Тару - мечом в ножнах, как простой дубинкой. Обычно я против любого насилия, но... Но даже от самых сокрушительных ударов девушки вставали и с новой силой атаковали их! Они действовали синхронно, как будто читали мысли друг друга, и мощно, словно были мастерами каратэ!
  - Зачем это? - очнулся от удивительного зрелища Антон. - Мы не пустим вас и дальше калечить дерево!
  Хранители хотели броситься им на перерез, но я преградила им путь. Поигрывая алебардой, я, улыбаясь, спросила: - Кто первый?!
  - Ты что?! Ликвидировать их хочешь?! Чем тебе девочки мешали? - спросил Лапа, стараясь меня уговорить. - Зачем снова применять силу?
  - Дерево соблазнило их иллюзиями, - пояснила я. Видя, что все бесполезно, Тару вынул из камзола какую-то серебристую склянку, обмакнул свои пальцы в нее, коснулся по очереди до каждой девушки, оставляя на их коже серебристо-голубой след. Девушки замертво попадали на землю. Надеюсь, это не яд?
  - Этот состав не должен давать им встать в любом случае! - заявил Тару, почувствовав мое сомнение. - Он связывает кровь и нервы... Спутывает ноги и руки! Отключает двигательные центры...
  Но ровно через минуту девушки снова зашевелились... Это было так неестественно! Толи Вудхор дает им силы... или он может ликвидировать отраву в их крови... Они вновь встали вокруг ствола, хоть глаза их и окончательно окосели! Или то и другое вместе!
  - Тащите их сюда! - дошло до меня. - То есть подальше от самого дерева!
  - Дерево... Иллюзии... - вдруг заговорил Рейк, открывая глаза. Хоть он и был серого цвета, но сам отстранил Лапу и решительно сел. - Какое сильное и умное дерево... Всего лишь иллюзия... Как жаль!
  - О чем ты... - начал Лапа, но тут он увидел, что Тару и Искра в два шага перетащили девушек к подножью холма и аккуратно положили на скамейки. На Настю скамейки не нашлось, и ее пристроили на прилавок продавца пирожков. - Эй! Не трогайте их! Что это за самоуправство?!
  Я подошла к дереву, а Лапа - ко мне. У меня за спиной встал Тару, а рядом, поигрывая копьем, Искра. Лапа тоже получил поддержку в виде Рейка в трансе после иллюзий и обозленного Антона. А вот его злить не стоило!
  - Это дерево под нашей защитой! Уходи, Сайф! - приказал Лапа. - Ты больше не причинишь ему вреда! - у него в руке зажглась держава с энергией. Я надеялась, что это простое "сдерживание", но все равно... Рейк замахнулся клюкой, а Антон пока решил ограничиться огромными кулаками-кувалдами. Значит, вот до чего все докатилось?!
  - Остановись, Лапа, - тихонько велела я ему. - Мне ваше уродливое дерево и даром не надо!
  Все шло не так, как они хотели. Кому ж такое понравиться... Только я здесь ни причем! Хранители рвались в бой! Сейчас начнется примитивный мордобой! Они видели во мне прямую и единственную угрозу для их жуткого дерева. Одно движение и меня прихлопнут, как муху! Ну, их ждет большой облом!
  - Тогда что ты делаешь? - остановил хранителей Лапа. Ага, не совсем еще мозги кончились!
  - Твою работу! Исправляю то, что можно исправить! - и прежде чем меня смогли остановить, я обрушила косу-алебарду на ствол дуба. Синие молнии побежали по его стволу, причиняя дереву древесную боль, и только... А затем, пока Вудхор не очухался, перешла в ликвидацию и засунула руку внутрь. Почти сразу я обнаружила жертву, хотя это были лишь ее волосы. Пришлось шариться в потрохах Вудхора дальше... Грязная работа! Лазить в кишках такого обормота! Меня чуть не стошнило, но я нащупала девушку, крепко ухватила ее за плечи и потащила наружу. Девчонка была без сознания, тяжелая, вся в земле и пахла деревом. Когда она полностью вывалилась из ствола, Лапа изумленно принял ее на руки.
  - Анжела!? - хранители сгрудились вокруг девушки, стараясь спасти ее. Пока они отвлеклись, я протянула руку и ухватила обруч силы... Даже через ликвидацию оно шло туго и тяжело... Дерево его не пускало. А ну отдай! Я уперлась в ствол ногой и дергала до тех пор, пока не выдернула наконец, хоть чуть не снесла им голову Антону. Сегодня все против меня! Не глядя, пихнула его Тару и велела: "Исчезни!" За спиной раздалось "впух!" и только тогда я расслабилась и вздохнула с облегчением. Превратив алебарду обратно в косу, я с вызовом уставилась на хранителей, но им нечего было мне сказать. Они суетились над Анжелой.
  - А теперь займусь своей работой - ликвидирую то, что исправить нельзя! - Коса вспыхнула, хранители вздрогнули, Антон бросился на перерез, но в этот момент девушка закашлялась, хранители отвлеклись... А я нанесла удар!
  Синее лезвие прошло сквозь ствол, не причинив ему никакого вреда. Но оно освободило души умерших... Один за другим они появлялись передо мной, лица мелькали и исчезали, растворялись в воздухе, улетали голубыми огнями в небо... Павел напоследок затурканно махнул мне и исчез...
  Деструкция привела меня в чувство... Я выпрямила спину, развернулась и зашагала прочь. Рядом пристроился Искра. Он был явно разочарован... Хранителями? Или тем, что я не срубила дерево?! Он видел какой толщины этот ствол?! Он хоть представляет, что значит, срубить такую громадину?
  - Что это было? Ну, круглое? - вдруг спросил Антон. - Металлическое? Чем ты меня чуть не убила?
  - Секретная информация! - бросила я, не оглядываясь.
  - Эй, Сайф! Ты куда!? - услышала я вдогонку голос Рейка. - Ликвидируй увечья, причиненные дереву!
  - Спятили, - ухмыльнулся Искра. Но я остановилась и спросила:
  - Это из-за иллюзий? Или вы знаете что-то, чего не знаю я? Чего вы так носитесь с этим монстром?!
  - Это очень ценное дерево! Этот дуб - хранитель! - заявил Рейк.
  - Он дает силы расти всем растениям в этом парке! Очищает воздух во всем городе! - пояснил Антон.
  - Ты понимаешь это?! Он может вытягивать смог, опасные токсины, нефтепродукты и прочие яды из воздуха, земли и воды и питаться этим! - закончил Лапа.
  Значит, я была права! Вот почему девушек ничего не брало!
  - А еще людьми! Невинными! Девушками и стариками! Или вам наплевать на нескольких бомжей?!
  - Сайф! Мы же хранители! Как ты можешь?! - укоризненно спросил Лапа. Мне показалось, что в его глазах промелькнула боль. Наверное, показалась. И она - промелькнула! Значит, вот что он обо мне думает... Неужели Лапа такой же, как все? Как все хранители? Как жаль! Я покачала головой и пошла прочь. - Давай поговорим! Сайф! Подожди!
  - Ты же смог, - был мой ответ.
  
  Глава 19 Западное кладбище
  Только больницы не люблю больше, чем кладбища. Есть кладбища почти домашние, а есть - жуткие. Но многим ликвидаторам они нравятся. Живых здесь днем с огнем не найдешь... А по мне - это очень печальные и грустные места.
  Западное кладбище еще было и памятным, именно на нем мы с Дрэком загнали в угол ледяную ведьму... Красивая девчонка, а как замораживала взглядом! Все, кому не повезло, в кому впадали! Только дура полная, еще и волосы красила в голубой цвет и вечно в белом ходила, как медсестра... На кладбище живых не было, одни мертвые! Их не заморозишь! Они и помогли ее взять! А еще здесь мы ловили Кладбищенского падальщика... А нарвались на Проклятье седьмого уровня. Нельзя было не вспомнить и о "Тигринной" банде - потом целый месяц исполосованные в бинтах ходили! Но главным все же было сражение с демоном Тьмы Ниске.
  Сначала я подумала, что порушенные памятники, изуродованные надгробия, разрытые могилы и прочие знаки разрушения и запустения остались еще с тех славных времен, но увидев, что все перепачкано зеленой краской и расписано непристойностями и бранью, поняла, что здесь похозяйничали мародеры или просто хулиганы. Ну вот и причина злобы призраков... Я слегка расслабилась.
  - Ты смотри, какие гады! - возмутился Искра. - Не хотел бы я лежать на таком кладбище... Найдем их и накостыляем! А ты чего притихла?
  Я хотела ответить, но вдруг увидела призрак худой, как скелет, собаки... Она сверкнула на меня глазами и неспешно затрусила прочь. И только тут я поняла, что это - волк! Или скорее волкопес...
  - Думаешь, он нас куда-то заманиваете? - нервно спросил Искра, стискивая копье покрепче. Он до сих пор не доверял приведениям. - Таких больших, наверное, не бывает!
  - Скорее приглашает... - вздохнула я. - Идем?
  Мы долго пробирались среди могил, пока не попали на новое кладбище, где все еще можно было хоронить. Волкопес подбежал к какому-то надгробию, прошел сквозь него и исчез. Я подошла ближе, но потом сглотнула и рухнула на скамейку, которую предусмотрительно поставили рядом. А я и не знала, что ее уже похоронили...
  - Эй! Ты куда! - возмутился Искра на бегство волкопса, но тут повернулся ко мне, и его улыбка погасла. - Сайф?
  Да... Кладбища грустные и печальные места, где грусть и печаль, наконец, настигают нас, и никто не может нам помочь... Среди работы и повседневных дел ты стараешься не думать о том, что случилось непоправимое... Но здесь нечем отвлечься. Памятник был скромным, как она сама, но горы и груды цветов вокруг, хоть и увядали, но еще замечательно пахли...
  - Это она, да? - присел Искра рядом. - Сразу видно - хороший человек...
  Я промолчала. Что я могла сказать?
  - Ты не виновата, Сайф! - горячо заявил Искра, когда больше не смог терпеть моего молчания. - Хватит себя терзать! Ты ее не убивала! Это сделал какой-то маньяк!
  - Я не уберегла ее. Не спасла. Я даже себе помочь не могу!
  Невысказанный вопрос повис между нами.
  - Я не ребенок! Я сам отвечаю за свои поступки! Я сам выбираю свой путь! - Искра вскочил и, взъерошив и без того стоящие дыбом огненно-рыжие волосы, хмуро заявил. - Даю тебе ровно полчаса, а потом мы пойдем и поджарим парочку гадов! А если не поможет, разрешаю врезать мне по голове! Ну? Как тебе мой план?! - Искра лукаво улыбнулся.
  - Хороший план, - не могла я не признать. Как не могла и не улыбнуться ему в ответ. Он ушел, остались лишь я, пустота и тишина. Все еще улыбаясь, я начала говорить...
  - Привет, Иринка! Ты все еще в этом мире и кем-то захвачена... Но я найду тебя, обещаю! Они еще пожалеют, что связались со мной! Даже твоя семья не знала обо мне... А этот кто-то знал... Знал и...- я горестно вздохнула, но справилась с собой.
  После долгого молчания, я продолжила наш неоконченный разговор.
  - Люди всегда завидовали мощи и власти разрушителя... Сила деструкции впечатляет! И только. Это потому что человек не может увидеть картину целиком во времени. Намного больше нужно энергии, добродушия и любви, чтобы родить и вырастить хорошего человека, осуществить свою мечту, заниматься творчеством или... просто любить кого-то... Чем уничтожить, разрушить, ликвидировать это... - Слова лезли из меня с трудом, как извлекают пули из тела..: Но, начав говорить, я не могла уже остановиться. Ей я всегда открывала то, в чем не хотела признаться даже себе.
  - Должна сказать, мне стало хуже. Это случается все чаще и чаще. Хочу я того или нет, но я - разрушитель... Я все больше борюсь с собой, а не с проблемой. Хаос поглощает меня... Агрессия подчиняет мое сознание... Воспоминания и ощущения все острее... Чем сильнее мои враги, тем сильнее мои ликвидации! Не я контролирую хаос, а он - меня... Я знаю, если бы не коса Истинного ликвидатора и работа, то... - конечно, я не могла не ухмыльнуться, - мне и этому миру точно пришел бы конец... Хотя скорее мне одной, чем миру...
  Улыбнувшись, я подняла голову и уставилась на памятник, словно он был во всем виноват!
  - Ты говорила, что я могу все изменить! Ты говорила, что нужно просто применять деструкцию, так как надо! Но видно, тигр не сменит свои полоски... И на диету из овощей и салата не перейдет... Все вокруг меня погибают или становятся разрушителями сами... Я не знаю, что будет завтра. Все чаще приходиться себе напоминать, почему я должна остановиться! Тебя нет... Теперь мне некуда идти за помощью. Некуда идти... У меня нет мечты, нет будущего! Что мне делать? Если нечего защищать, то легко можно стать убийцей!
  И тут я увидела ее. Иринка сидела на надгробии, сложив руки на коленях, поджав ноги и выпрямив спину. Светлые волосы падали на лицо, плечи и спину солнечными лучами. Она не смотрела на меня, но тихо, едва слышно заговорила:
  - Мы не выбираем нашей судьбы! Нам остается только пройти этот путь до конца...
  - И это все, что ты можешь мне сказать? - спросила я презрительно. - Весь мой путь - это сплошной конец света! И что меня ожидает, когда придет конец и мне? Рай? Ад? Спасибо за хорошо проделанную работу? Смерть? Бессмертие? Покой?
  - Ты знаешь, как все закончить! Ты ведь знаешь способ... - прошептала призрачная Иринка.
  - Что? - удивилась я. - Закрыть все двери?!
  - Нет... Ликвидировать их! - голос Иринки неожиданно окреп. Только этот призрак ею не был!
  Я вскочила, выхватила из-за пояса косу и раскрыла с серебристым звоном:
  - Кто ты такая?! Ты - не моя подруга!
  Призрачная Иринка выпрямилась на надгробии.
  - Мертвые всегда отзываются на зов... А ты так орала!.. - помолчав, она добавила: - Как ты догадалась?!
  - Иринка - теоретик света! Она уважает жизнь во всех формах!
  - Ну и дура же она! Ты ведь не такая?! Вспомни обо всех этих демонах, духах и силах... Это всего лишь грязь! Отходы цивилизации!
  - Если не убрать причину, не исчезнет и следствие. Ты предлагаешь полную ликвидацию человечества?! - усмехнулась я.
  - Не... не знаю... - Призрак Иринки, наконец, глянул на меня, и я узнала эти сиреневые глазки!
  - Ах ты ублюдок, Йол! - замахнулась я косой, но Йол-Иринка легко переместился мне за спину, а я, не рассчитала с замахом, запнулась, упала на могилу, прямо в стога цветов. Проклятье! Йол отбросил свой маскарад и стал самим собой. Выходит, он был и тем волкопсом! Как он может так легко превращаться?
  - Так значит, ты становишься демоном? Как интересно! - ухмыльнулся Йол.
  - И не собираюсь! - от обиды слезы навернулись на глаза. Надо же было нарваться на этого гада! Он заглянул мне в душу, а потом плюнул туда. Я поспешно вскочила. - Откуда ты про нее столько знаешь? Это ты захватил ее душу!?
  - Нет, - покачал головой Йол. Думаю, будь это так, он непременно бы сказал, чтобы просто позлить! - Зачем мне это?
  - Откуда я знаю?! Это ты тут призрак ненормальный!
  - Я никогда не говорю неправды... Я - выше этого! - добавил Йол высокомерно. И я ему поверила.
  - Тогда говори, что ты от меня хочешь, и проваливай отсюда!
  - Кладбище - мой дом родной!
  - Я имею в виду: подальше от меня!
   - Ты так желаешь остаться одна... Я уже заметил это. Когда-нибудь наступит момент, и никто в целом мире не придет к твоему смертному ложу. Ты будешь лежать одна и умирать... Но я никуда не денусь, сколько бы времени ни прошло... Клянусь! Я приду...
  - Чтобы позлорадствовать?! - прошипела я.
  - Нет, потому что ты мне нравишься... - мерзко улыбнулся Йол.
  - А ты мне - нет! Почему ты достаешь меня?! Что я тебе сделала?
  - Не знаю... Наверное, это потому что ты не сдалась...
  - Да, - ухмыльнулась я. - Смерть - это прибежище слабых!
  И тут впервые Йол по-настоящему разозлился. Глаза его сузились в две сиреневые молнии.
  - Побольше уважения, смертная! Я - повелитель ужаса и распорядитель кошмаров!
  Он не двинулся, не шевельнулся, но меня чем-то ударило и отбросило обратно в цветы. Я не успела моргнуть, как увидела его летящим прямо на меня! Единственное, что пришло мне на ум это...
  - Гарма-Джарг! - он показался между мною и Йолом со слегка задумчивым видом. Призрак опустился на памятник и презрительно сказал:
  - Твой "прилипала" ничего мне не сделает! Смотри! - и он ударил Гарму-Джарга прямо в нос. Тот обиженно потер морду и посмотрел на меня. Оставалось только сложить два и два и получить искомое. Усмехнувшись, я вскочила на ноги.
  - Так значит, вот твое наказание?! Вечно быть призраком, живым мертвецом?! Не завидую я тебе! Что же ты такое натворил, если даже умереть по человечески не можешь? И сколько ты уже зависаешь между жизнью и смертью?!
  - Не твое дело! Я хотел нанять тебя, но теперь вижу, что это дело тебе не по плечу! Ты просто сопливая девчонка в играх жестоких профессионалов! А я поверил той ерунде, что рассказывают о тебе! Просто у тебя есть коса Истинного ликвидатора! Ты ничего не знаешь о реальной жизни и ее ужасах! Ты - наивная дура, как и твоя подружка!
  - Знаешь, против оскорбления я ничуть не возражаю, но мою подругу не смей так называть, хорошо? - дружески предупредила я его. Даже Дрэк не любил такого дружелюбия. Пускай Йол смертен до бессмертия, у меня найдутся методы воздействия и для него!
  - Я просто хотел предупредить тебя, но теперь уже поздно! Ты такая тупая, что до тебя долго доходит! Как до жирафа!
  - О чем это ты? - и тут меня пронзила дикая мысль. Искра! Знакомое холодное бешенство охватило меня. - Что ты с ним сделал?!
  - Ничего. Ты сама его отпустила, позволив чувствам управлять тобою... Я предупреждал тебя целый день, чтобы отослала этого мальчишку, но нет... Ты решила пожалеть себя! Ты не стала просчитывать будущее... Так что теперь пеняй только на себя!
  - Ты - скотина! Ты просто мог мне сказать! - потрясенно заявила я. - Гарма-Джарг! А ну взять его!
  - Он - ничего мне не сделает! - напомнил Йол с мерзкой улыбочкой.
  - Да? А никто и не говорил о полной ликвидации! Побольше уважения к моему прилипале! Может, он слегка возьмет тебя за шею и протащит по всем кладбищам?! Как тебе мой план?!
  Гарма-Джарг радостно бросился на призрака, который был явно не в восторге от подобной перспективы. Йол легко взлетел от прилипалы в небо.
  - До скорой встречи, Сайф!
  Он еще не исчез, а я уже бежала по кладбищу, истошно вопя: "Искра! Искра! Ты где?!" Он не отзывался, и паника начала стягивать мои внутренности в тугой узел. Один из склепов на моем пути - огромный с кованными вратами - вдруг оказался открыт. Я не могла не заглянуть туда. Любопытство чертово! Я шагнула внутрь, и вдруг увидела посередине сумрачного помещения на древнем каменном постаменте лежащего Искру. В его лице не было ни кровинки, он не шевелился... не подавал никаких признаков жизни... Нет, не надо!
  Я бросилась к нему, и тут что-то сокрушительное обрушилось мне на затылок!..
  * * *
  - Сайф! Пожалуйста... - знакомый голос. Кто это? Меня о чем-то просят? Такая боль и мольба в этих словах... Чего ты просишь меня? Я никому не могу помочь! Даже себе!
  Мне никогда не снятся кошмары, ведь они преследуют меня наяву. Тогда почему так холодно и темно? И что так давит мне на грудь? Не дает вздохнуть? И почему все мысли спутаны? Обрывки воспоминаний, чувств... Все в тумане... Как будто кто-то копался в сознании... Какая гадкая мысль! Голова раскалывалась от боли... Указательный палец кололо и дергало. Не хочу думать!
  Как все же здесь темно и холодно! Холод, казалось, проник в каждую клеточку моего тела, даже в кости! Хотя бы немного тепла, огня, чтобы согреться... Чтобы осмотреться, мне нужна была хотя бы одна маленькая...
  - Искра! - я бы вскочила, но оказалось, что я лежу на чем-то ледяном и каменном и не могу пошевелиться!
  - А-а... Ты очнулась, - равнодушно-приветливо сказал кто-то. - Очень хорошо! Открой глаза! - велел неизвестный. Против моей воли глаза распахнулись, и их обожгли светом первые лучи восходящего солнца... - Превосходно! Ну? Как настроение? - надо мной склонился какой-то светловолосый высокий парень в очках, заглядывая мне в зрачки... Не похоже, что я в больнице... Свет проникал сквозь открытые ворота в какое-то подземелье... Это же склеп! Я перевела взгляд на голубоглазого незнакомца. Где-то я уже видела этого доктора...
  - Что происходит? - спросила я с трудом. Горло словно что-то передавило. Хотелось пить. Постепенно я вновь обретала чувствительность... Лучше бы не обретала! Болела правая рука, сердце, голова раскалывалась! На груди лежала целая груда настоящих ржавых цепей. Так вот почему так тяжело дышать... - Где Искра? С ним все в порядке?
  - Это как сказать, - посторонился незнакомец, и, повернув голову, на соседнем надгробии я увидела лежащего Искру. Его глаза были плотно закрыты. Бледное лицо заострилось, волосы в утреннем свете казались серыми... По виду он был мертв. - Жутко не здоров, я бы сказал... - врач стал натягивать медицинские перчатки.
  - Не здоров? - глупо переспросила я. Значит, он жив! Боже, какой счастье!
  - Я решил проверить на нем один из последних вирусов зеленой серии... Крепкий мальчуган! Любой другой давно бы загнулся, а он все еще сопротивляется! - незнакомец в очках повернулся к подносу, на котором аккуратно лежали всякие медицинские инструменты. Когда он двигался, на них полосами падал свет, и они вспыхивали зеркальным блеском, как живые, жуткие и хитрые твари.
  - Вирусы? Зеленая серия? - я пыталась сбросить с сознания густой туман. Я ничего не могла понять.
  - Надеюсь, ты не надеешься на помощь своего демона? - продолжил между тем незнакомец и показал на двери склепа. Я прищурилась от яркого света и разглядела прикованного над вратами цепями Тару. Тоже без сознания. - Что скажешь?!
  - Он никогда мне не нравился... Кто ты и чего тебе надо от меня?
  - Меня зовут Хаким. Помнишь семинар по проблемам неуязвимости демонов 5-10 уровня в корпорации "Ликвидации" года четыре назад? Твой напарник тогда здорово испортил мне доклад... - Хаким достал большой шприц с подноса, который держал в руках кто-то еще. Меня продрал мороз по коже. С детства ненавижу уколы! Все это стекло и острые предметы! И почему Хаким? В нем же нет ничего восточного! Похоже, просто рабочее прозвище...
  - Мой напарник? А... Дрэк? Я-то здесь причем?
  - Ты меня не помнишь? - Хаким отодвинул немного цепи, протер руку на сгибе локтя ваткой (одуряющее запахло спиртом) и вонзил в вену шприц!
  - Смутно... Это же давно было! Ты хочешь меня убить? - я закусила губу, стараясь не расплакаться от бессилия. Ликвидатор я или кто?
  - Нет, мне надо немного твоей крови... Не представляешь, сколько важной информации может содержаться в ней... Поверь, я знаю! Сколько лет я творил монстров для корпорации "Ликвидации" из крови, которую мне приносили... Говорили, что это кровь древнего демона-собирателя, а кое-кто и что даже кровь истинного ликвидатора! - казалось, Хаким говорит сам с собой... Без церемоний он выдернул иглу и прижал ватку. Что-то вспыхнуло в моем сознании. Нечто алое, начертанное огнем... И пропало...
  - Знаешь, какой взрывоопасный коктейль кровь этого рыжего задиры? Похоже на ледяной ром, который подожгли!
  Сайф. Сосредоточься! Что происходит?! Мы в плену у этого психа? Почему я не могу пошевелиться?
  - Потому что я не велел тебе, - донесся до меня ответ Хакима. Я вздрогнула. - Я взял тебя под контроль... Понимаешь, это я попросил мертвецов пригласить тебя сюда... У меня есть для тебя кое-какая работенка! И ты сделаешь ее... По двум простым причинам.
  - Искра! - прошипела я в ярости. - И коса!
  - Мое желание и необходимость, - поправил меня Хаким. - Зула, сними с нее цепи! - велел он тому, кто убирал его гнусные инструменты и пробирки с кровью в чемоданчики... Я вмиг узнала огромного зомби, что был в хранилище! За блестящим поясом у него была запихана палка Искры. Так вот что меня вырубило! Вернее кто! Зеленая серия? Зеленые символы на памятниках, зеленые знаки смерти на собачьих боях...
  - Так, ты - некромант! - поняла я.
  Зомби сбросил цепи на пол, но я не почувствовала разницы в состоянии. Оказалось, что мне в грудь было что-то воткнуто, что-то черное и холодное! Кровь вокруг круглой раны запеклась. Дышать стало больнее.
  - Да, я умею контролировать и живых, и мертвых... И демонов, и даже ликвидаторов... Не пытайся сопротивляться, хорошо? Иначе ты слишком истощишь свою энергию и, скорее всего, выполнять задание тебе придется мертвой! Но придется! Вставай!
  Я медленно поднялась. От железяки в груди было больно и холодно, не стоит и думать дергаться... Если эта штука действует, как паук-солнцеед, то сразу умру! Талисман подчинения! Придется подчиниться. Это по-крайней мере не смертельно!
  - Спасибо за совет, - кивнула я. - Приму к действию. Чего ты хочешь?!
  - Вот это да! Умная девочка! - усмехнулся Хаким. От его похвалы мне стало не по себе. Его не обманешь! Лучше бы считал меня тупой, как все! - Мне необходим круг силы... - Я задумалась, растирая плечи, шею, руки. Какой именно? Тот обруч, что я выдрала из Вудхора или браслет, что передал мне Золотой скарабей? - Нужно справиться с одним некромантом!
  Так еще один круг силы у некроманта! Хорошо, что в этот момент Хаким отвернулся, а я не высказала свои мысли в слух...
  - Некромант, - прошептала я. Никакого почтения я к этой профессии я не испытывала. Любой ликвидатор - потенциальный некромант! Некроманты и есть ликвидаторы, которые связываются слишком сильно с мертвыми и мертвецами...
  Хаким повернулся и сунул мне в руки сложенную косу, мою сумку, листок бумаги и черно-белую фотку. Я присмотрелась: на фото была хрупкая девчонка. Огромные черные печальные глаза, коротко стриженная челка и длинные черные волосы, почти кукольное подозрительно-мрачное личико... Фото предназначалось на документы. Сколько ей? Шестнадцать-семнадцать? Или меньше? И это - некромант, с которым я должна справиться?!
  - Не обманывайся ее внешним видом! Убить ее отца и то было легче, чем добраться до нее! Немногие вернулись назад, а те, что вернулись, стали крайне не лояльны ко мне! Пришлось уничтожить их... А я не люблю зря расходовать материал... Кстати, приведи себя в порядок, ты сама похожа на ходячего мертвеца!
  Я убрала косу за пояс брюк, фото и листок с адресом в карман, поправила рубашку, оторвав испорченный рукав окончательно... Перевязала рану на груди. Тронула затылок, пальцы окрасились кровью. Кто-то хорошо долбанул меня по затылку! И, кажется, я знаю кто! Бросила злобный взгляд на Зулу. Сзади! Ну, я припомню тебе еще это!
  - Так уже лучше. Ты выполнишь мое задание?
  - Задание - доставить тебе круг силы этой некромантки. Правильно? - Хаким кивнул. - Обещаю! Я выполню его!
  - Конечно, выполнишь! Стой! - приказал Хаким.
  Кто-то словно очертил мне рамки, и, врезавшись в них, я остановилась. Странное ощущение. Как будто проваливаешься в пустоту!
  - Мне просто интересно... взглянуть на инструмент Истинного... Покажи косу! - велел Хаким. Легко! Я раскрыла косу. - Почему лезвие не звенит и не светиться?! Опять соврали! Глупые мертвецы!
  - Чего ты хочешь? Моя душа не в деле! - и я сложила косу обратно.
  - Ты как-то легко согласилась... Почему?
  - Не хочу ломать свою волю в угоду твоей, - я подошла к надгробию, на котором лежал мой напарник. Хаким не соврал, Искра был еще жив. Правда, едва-едва... - К тому же у тебя Искра. Он ведь не умрет?!
  - Я ввел мальчишке противоядие. Оно будет действовать до конца дня.
  Надеюсь, и в этом он тоже не соврал. А впрочем, зачем это ему? Я у него под контролем...
  - Вот видишь?! Выхода у меня нет. Зачем тратить время на пустую болтовню?
  - Так ты убьешь ее? А Кратус сказал, что ты своевольная девчонка и не убийца!
  Кратус! Меня ожег гнев. Служба договоров! Так вот кто меня постоянно подставляет!
  - Он меня плохо знает, - сказала я, едва сдерживаясь. - Меня вообще все плохо знают!
  - Так докажи это! - приказал Хаким напоследок.
  Боясь, что он снова меня остановит, и я не выдержу, я выскочила из склепа и побежала прочь, во все лопатки, сбрасывая напряжение и злость. Вырвавшись с кладбища и добравшись аж до Солнечной площади, я, наконец, замедлила шаг. Я почти забыла про талисман подчинения в груди. Остановившись у стены ближайшего дома, я оперлась об нее и постаралась отдышаться. Боже, что за переплет! А я-то переживала, что последнее время занимаюсь только дезинсекцией. Откуда эта мерзость только вылезает?! Лучше уж пауки, тараканы и мыши!
  Искра! Почему Истинный пропал, и свалил всю работу на меня?! Из-за этой косы вечно выбирают тупицу Сайф! Жаркие слезы текли по лицу, жгли глаза... Что же мне делать?! Рука болела, болели именно шрамы - они стали черными... Так что делал с моей рукой Хаким? Рука! Я вдруг вспомнила, как из левой руки у меня проросли ветви дьявольской елки! Джокер вылечил тогда мою руку!
  Я дошла до уличного телефона и стала рыться в сумке. Где же она?! Где эта дурацкая карточка? Руки сильно дрожали, боль заставляла морщиться, но я ее нашла. Визитка-карта Джокера! Набрав номер, я, задыхаясь, сказала:
  - Хочу сделать срочный заказ... На сегодняшний день... Оплата по полному тарифу! Одна ликвидация болезни... Объект - Искра! Вторая ликвидация - ликвидация нападения на Нику Кошкину! - продиктовав свой лицевой счет, я счастливо улыбнулась. Слава богу, денег у меня на один такой заказ хватит... Я сделала это! Выкрутилась! Теперь пора пойти и сделать дело!
  Я оглянулась вокруг. Когда знаешь, что не доживешь до завтра, настоящее становиться так прекрасно... Джокер - профи! Он меня так прикончит, что я и не замечу этого!
  Но, скорее всего, мне так не повезет...
  
  Глава 20 Договор дороже денег
  Я ворвалась в здание "Рок и Ко" почти вовремя... То есть опоздала как всегда...
  Сегодня дежурным был Бустер - мерзость нежно незабудкового цвета с кучей щупалец. Он поймал мой пропуск на кривой коготь, а я по привычке показала ему язык. Но вместо очередной планерки, направилась прямо в свой кабинет. Там царили хаос и запустение - папки похоже размножались сами собой... Изобрели новый способ? Я начала рыться по всем шкафам, где же это было? Помню, что спрятала так, чтобы никто-никто никогда-никогда не нашел! Заныкала, одним словом... Только куда? Я завалилась в кресло. Думай, Сайф! Это было сразу после суда над Кукольником... Никто не должен был об этом знать, особенно, Дрэк!
  Наконец, я вспомнила и хлопнула себя по лбу: встроенный в стену тайный сейф! Но это было еще до тех пор, пока не было ремонта на нашем этаже, и мы не переехали... Так... Значит, сейф остался... Только теперь он находился не в моем кабинете... Я ударила кулаком по столу. Вот балда! Значит, придется пробраться прямо в кабинет Козлова? Или Дрэка?
  Надо немного сил набраться... Достав аптечку, я заварила себе убийственный настой чая из 42 трав... Но едва глотнула его, как талисман подчинения постарался вгрызться в меня посильнее... Я согнулась от боли, упершись руками в стол, и кровь закапала прямо на бумаги.
  Именно в этот момент дверь распахнулась, и в кабинет вошел Максим, груженный новыми папками. Закрываться было поздно: новый напарник Сильвии уже все увидел. Он быстро захлопнул за собой дверь, спихнул папки в угол и спросил:
  - Что-то случилось?
  - Ну... да, - удивилась я, подозрительно следя за ним. Что еще нужно этому секретному агенту?
  - Могу я чем-нибудь помочь?
  Надеюсь, он серьезно. Надеюсь, он такой хороший и правильный, каким кажется!
  - Скажите, что меня не видели. Сегодня, здесь, вообще... - попросила я. И на всякий случай добавила: - Пожалуйста?
  Слив настой в походную флягу, я раскрыла косу, накинула фирменный плащ и вошла в ликвидацию.
  Кабинеты охранялись столь сильными демонами и чарами, что я и не мечтала их ограбить. Хотя внутри было мое... имущество! Оставлю до более отчаянного положения.
  Кстати, об отчаянии... Я отправилась в отдел договоров. Все агенты, заключающие договора, сидели в отдельных кабинетах. Одна стена у них отсутствовала, открываясь в большой зал ожидания. Это было сделано для безопасности: в зале дежурили демоны. Одни охраняли клиентов, другие - агентов, а третьи следили за теми и другими. Люди и демоны сновали между кабинетами без остановки.
  Я поулыбалась парочке клиентов рядом с нужным кабинетом, и они сбежали. Так что с легким сердцем я бухнулась на освободившийся стул и спросила Крутаса, радостно улыбаясь:
  - Привет, как делишки?
  - Что ты забыла здесь, Сайф? - Крутас достал папку и начал в ней что-то деловито дописывать. Глаза его, между тем, забегали по залу. Нервничаешь, гад? Боишься?! Бойся, очень бойся! - Что ты делаешь? Зачем пугаешь клиентов? Ты мешаешь мне работать!
  - Смешно! - заулыбалась я в ответ. - Я слышала тоже самое о тебе! Ты портишь работу мне!
  - О чем ты, Сайф? - Крутас вновь глазами оббежал зал. На его указательном пальце сиял большой золотой перстень с черным камнем. Не факт, но настораживает! К тому же, от камня шел холод... Я чувствовала это даже через стол.
  - Высматриваешь кого? - спросила я. Крутас резко перевел взгляд на меня. Он был зол. Зол и испуган. Значит, он точно не ловец душ... Вряд ли такой, как ловец, станет бояться меня... А хорошая версия была...
  - Что ты забыла здесь, Сайф? - повторил Крутас теперь - презрительно. - Разве у тебя мало работы?
  - Вовсе нет, - смиренно заметила я. - Но работа все мне не по сердцу... Мне приходят дела ажно через целый год, представляешь? Или скажем, такое дело, что приводит меня к черным мечам, ловцам душ или подобной же мерзости...
  - Ну а я здесь причем? - скривил губы Крутас.
  - Да ладно тебе, Крутас! Я же знаю, что ты работаешь не только на компанию!
  - Не понимаю, о чем ты... - слишком быстро ответил договорник.
  - Например, консультируешь агентов из корпорации "Ликвидация"...
  - Что за ерунда?! Я не хочу больше слышать твоих злобных инсинуаций! Уходи! Немедленно! - велел Крутас мне. Неужели перегнула палку? - Иначе пеняй на себя!
  - Мне только нужно немножечко информации, - жалобно попросила я. Слезки - кап-кап-кап!
  В ответ Крутас дописал на листе последние слова и сунул мне в лицо, оживив программу заклятья энергией:
  - Забвение!!!
  Инстинктивно я вскинула руку, защищаясь. Деструкция вырвалась с ладони и ударила в бумажку с заклятьем. Та сморщилась, скорчилась, почернела и распалась в прах...
  - Ты что? Нервничаешь? - спросила я насмешливо, сдувая пыль со стола. - С чего бы это?
  - Сайф, ты можешь достать кого угодно! Даже святого! - вспылил Крутас. - Убирайся!
  - Но ты - точно не святой! - констатировала я.
  - Просто ты по хорошему не понимаешь! Эй! Охрана! - закричал он ближайшим демонам. Их было двое и выглядели они настоящими гадкими громилами. Демоны подошли и кивнули нам. - Выведите ее! Она мешает мне работать!
  Громилы напряглись и нервно переглянулись.
  - Но ведь это универсал Сайф... - протянул один смущенно. Кажется, Бак?
  - Да, Сайф - агент универсального отдела нашего агентства... - заметил второй.
  - Смотрю, тебя повысили, Бак? - хмыкнула я. Раньше он охранял туалеты на третьем этаже.
  - Я сказал: выведите ее отсюда немедленно! - завопил Крутас на весь зал. Но понял свою ошибку и, снизив голос, добавил: - Хватит с ней разговаривать! Вышвырните ее прочь! Сейчас же!
  Я перевела взгляд на демонов. Они в ужасе смотрели на меня. Если не подчинятся прямому приказу, то их уволит компания... Если тронут меня, то их уволю я. И, кажется, они точно знали, что хуже.
  - Сколько слов... Я ухожу сама! - встала я. - Но тебе лучше дружить со мной, Крутас! Спроси об этом хотя бы их! Я не злопамятна, но могу ненароком и отмахнуть тебе чего-нибудь важного...
  Я вышла из зала и ровно через тридцать секунд заглянула внутрь. Крутас куда-то сбежал. Как интересно! Займусь этой загадкой позже... Если будет какое-нибудь позже... В задумчивости я прислонилась к стенке, поглаживая древко обиженной косы. Мимо пролетали люди, духи, силы и демоны, не замечая меня...
  Может, попросить у кого-нибудь помощи? Вряд ли кто поможет... Даже если я смогу выжить и выкрутится, это мне будут припоминать вечно. Но никто не поможет. Никому нет дела до меня. Дрэку и тому нужна лишь коса. Я столько работаю, но меня никто никогда не поздравит и не похвалит за хорошо проделанную работу. Они считают, что за это мне и платят. За то, что я рискую своей душой? Глупые... Я работала бы, даже если бы мне не платили... Я не могу работать плохо... Я не могу не работать... Иначе...
  Стоп! Хватит думать о себе! Как спасти Искру? Сначала его нужно выручить от некроманта, но как? Ведь там Зула... И верно, не один он. Нужно что-то останавливающее мертвецов... Даже таких сильных. Ух ты! Знаю! Оранжерея!
  Оранжерея была на самом верху здания "Рок и Ко", под огромной стеклянной вогнутой крышей-колпаком... Так как солнце светило над городом почти круглый год, то в оранжерее были цветы со всех сторон света. Практически все растения... Цветы... Да-да! Именно цветочки и прочее дерьмо... Кому как не мне знать об опасностях, которые таятся в простых цветах!
  * * *
  Я успела даже вздремнуть, пока, наконец, зазвенели ключи, дверь распахнулась и вошла девчонка-некромантка. На ней было черное платье, а выглядела она в точности, как на фотографии. И она была не одна. Вслед за ней в комнату вошли сразу два зомби. Белая маска Джокера маячила рядом.
  - Я устроила взрыв бомбы-вонючки в школе еще два часа назад. Чего вы так долго добирались?! - спросила я злобно.
  - Ну немного посмотрели, а еще зашли в магазин... - начала Ника и тут до нее дошло. - Так это ты устроила?! Зачем?!
  - Сайф?! - изумился Джокер, разглядывая меня. - Что случилось?
  - Что ты здесь делаешь? - продолжила я недовольно. Так, просчет номер один. - Ты должен спасать Искру! Я думала, ты пришлешь вместо себя карту...
  - Искру было нелегко отбить у тех зомби... Но им теперь занимаются лучшие специалисты...
  - Специалисты?! - переспросила я, сверля его взглядом. Но уже чувствовала новый просчет. - Не говори! Хранители! Лешка Лапин, да?! И Рейк, конечно! Они ничего не смогут сделать, я знаю! Именно поэтому, Джокер, я доверила его тебе. Он - мой напарник! А ты меня обманул!
  - Обманул?! О чем ты?! - прикинулся Джокер дурачком.
  - Ты вылечил мою руку. Почему ты не вылечил Искру?!
  - Я не могу лечить. Я просто избавил тебя от влияния моей карты, - терпеливо пояснил Джокер.
  - Не вижу разницы, - прошипела я и, встав из мягкого старого кресла, раскрыла косу.
  - Стоп! Ты что же это задумала, Сайф?! - нахмурился Джокер.
  - А ты как думаешь?! Ликвидацию!
  Но тут девчонка решила заявить о себе.
  - Не смейте меня игнорировать! Я уже взрослая! И это мой дом! Я хочу знать, что здесь происходит?! - спросила она убийственно-ледяным тоном. - Немедленно!
  - Между прочим, я тоже, - заявил Джокер серьезно. - Знакомься, Ника, это Сайф! Именно она наняла меня, чтобы я тебя защищал! От кого, Сайф?! От тебя самой?!
  - Да, - кивнула я невозмутимо. - Но тебе повезло! У тебя есть преимущество...
  - Какое?! - сузил зеленые глаза за белой маской Джокер.
  - Как видишь, моя коса сегодня не в деле. Так что тебе остается только победить!
  - Понимаю... - протянул Джокер. - Это как-то связано с Искрой?!
  - Зато я ничего не понимаю! - взвыла девчонка. - Она наняла тебя, чтобы ты остановил ее?!
  - Таков был первоначальный план. Но так как один умник провалил свое задание, план придется пересмотреть. Не в вашу пользу!
  Джокер напрягся. Приятное зрелище! Вслед за ним напряглась и девчонка:
  - Да кто ты такая?! Как ты оказалась у меня дома?! Дверь не сломана... И где моя охрана?!
  - А ты про тех троих? - кивнула я на кухню. - Я перетащила их туда, потому что здесь они портили вид и... воняли... Тебе нужно научиться хорошенько бальзамировать своих мертвецов!
  Ника заглянула внутрь и чуть не зарыдала.
  - Ты сложила их друг на друга, как дрова! Они, между прочим, люди, хоть и мертвые! Как ты сумела справиться с ними?!
  Джокер заглянул вслед за ней и скривился:
  - И вправду... Сайф, тебе что - места мало?! Или ты просто выпендриваешься?!
  - Хватит трепаться, - отрезала я, сложив косу и спрятав за пояс на спине.
  - Ты права! - нахмурилась Ника. - Хватит с меня разговоров! А ну, взять ее! Сначала нейтрализовать, а потом уж я во всем разберусь!
  - Ты прям, королева мертвых! Крутая девчонка! - хмыкнула я. Двое зомби неожиданно быстро двинулись ко мне. Кто они?! Те, кого послал Хаким? Военные или спецназ? - Секундочку-минуточку! - я выставила вперед руку. - А ну притормозите чуток! - Эти тормоза замедлили свое локомотивное движение, а я достала из сумки оставшиеся цветочки и вручила им прямо в руки. Они опешили, замерли, а потом замертво упали на пол с блаженными улыбками на лицах и тяжелым стуком, от которого подпрыгнула мебель и зазвенела посуда в кухне. Черт, теперь на Зулу не осталось!
  - Ну вот, - разозлилась я. - Загромоздили мне место ликвидации... То есть действия. То есть боя.
  - Как это?! - изумилась Ника, вылупив глаза на обалдевших мертвецов. - Ты даже ничего не применяла!
  - Цветы... Как они называются?! - спросил Джокер, взяв один. - Они еще практически не пахнут. Кажется, это "кладбищенский секрет"?! А... Астрелла? Астрия? Ариста? Я просто не помню... Они похожи на каллы, поэтому их путают...
  - Я все равно смогу управлять... Это мои зомби! - упрямо надулась Ника. - И никакие цветочки мне не помешают! А ну вставайте, твари ленивые!
  Ничего не произошло. Ника бурчала и бормотала, даже делала пасы руками. Но мертвые даже не пошевелились. А мне она нравиться! С таким подходом можно завоевать целый мир!
  - Ты готов, Джокер? - спросила я.
  - Остановись, Сайф! Зачем тебе это надо?! - проникновенно спросил он.
  Слез в голосе все же не хватает... Сам виноват!
  - Тебе надо было спасти Искру... Теперь я не могу проиграть!
  - Выберешь карту? - предложил Джокер, раскрывая свою дьявольскую колоду веером.
  - Пожалуйста, твой ход первый, - я достала косу. Она не могла превращаться, но от этого косой быть не перестала.
  - Ладно. Я сдаюсь. Я не хочу драться с тобой, - Джокер засунул колоду обратно. - Твое предложение?
  - Это какой-то новый обман?! - удивилась я.
  - Подумаешь, верну тебе деньги... В первый раз, что ли?
  - Ты так быстро сдаешься? И тебе не жалко девчонку?
  - Она сама может за себя постоять! - кивнул на Нику Джокер. Значит, он просто не верит, что я ликвидирую ее. Зачем это ему? Что бы узнать, как мной управлять? Или кто мной управляет?
  - Меня все всегда бросают! - влезла Ника. Она сбегала в спальню и вернулась с большой булавой. - Хватит меня игнорировать!
  Девчонка, раскручивая над головой булаву, бросилась на меня. Я сразу увидела, что в ее оружии сидит могущественный активный дух. Кроме того, Ника была нечеловечески сильна, не говоря уже о крейсерской скорости! Кто-то хорошо подготовил девчонку. Она была неутомима и работала на 12 цилиндрах сразу! Булава - быстра и мелькала перед лицом, как молния... или надоедливая мошкара... Мне пришлось уклоняться и ускоряться, Ника даже блокировала мою косу своей булавой! Я нырнула под нее, толкнула девчонку в спину. С диким криком Ника развернулась и снова накинулась на меня. И вдруг с булавы сорвался электрический разряд! Я едва успела его отбить в сторону, как мне на плечо со всей силы всей тяжестью опустилась булава. Мощь удара была не просто сокрушительна... Разрушение, страдание, боль, смерть... Прочувствовав это все на свое собственной шкуре, я вскрикнула и упала на пол.
  - Ну что? Сдаешься? - запыхавшись, спросила Ника.
  - Твой отец заслужил свою смерть, - мило улыбнулась я. - Это ведь его дух в булаве?
  - Как ты смеешь! - замахнулась Ника снова, но я легко увернулась от нее и от ее оружия.
  - Он был злобный тиран! И убийца? Тебе пришлось нелегко!
  - Замолчи! - закричала девочка и снова промахнулась.
  - Но, надеюсь, ты осталась человеком? Причем, живым? И это после общения с твоим папашей?
  - Прекрати! - вопила Ника. - Я люблю моего отца! И он тоже меня любит!
  Невольно я восхитилась отцом Ники. Он был ликвидатором, но у него была дочь и она его любила! Вот это подвиг!
  - Ладно, согласна, он был великий человек, - усмехнулась я. - Отдышись чуток!
  - Чего ты лезешь в мою жизнь? - спросила Ника с обидой в голосе. Но тайм-аут все же взяла, завалившись на диван и тяжело дыша. - А ты быстрая, по тебе никогда не скажешь!
  - Ладно, Сайф. Почему бы нам всем не сесть и не обсудить все спокойно? - предложил Джокер, шагнув ко мне. О нет! А что если он меня уболтает?! Он же обманщик! Он снова меня очаровывает!
  - Не подходи! - вскинула я руку. И в тот же миг между нами появилась черная тень... Узкое лезвие меча, царапнув по груди, пролетело у меня перед глазами. Я в панике отпрыгнула к двери. Неужели это случилось снова?! Холод... Тень начала формироваться в определенную темную сущность... Знакомая красная маска и желтые глаза!
  - Так и знала! - обвиняющее закричала я. - Само совершенство?! Это твой файгшер!
  - Ну вот, опять - двадцать пять! - вздохнул Джокер устало.
  - Всего лишь карта в твоем рукаве, да? Кто ты такой?! Для чего ты его нанял?!
  - Это не мой файгшер, я его не нанимал, - терпеливо заметил Джокер. - Просто... так вышло!
  Мне хотелось ему верить. Но разговора не получилось. Едва файгшер двинулся в мою сторону, между мной и им появился Тару. Он изменился. Перестал претворяться человеком. Снова серебряные узоры покрывали его кожу, длинные серебристые когти украшали руки, серо-голубые глаза презрительно окинули темную фигуру файгшера и остановились на красной маске. Что-то произошло...
  - Вот у тебя же есть демон... Пусть он плохо справляется с работой телохранителя... Сначала Ловец, потом - пожиратель, а еще его прибили над воротами...
  - Ох, зря ты это делаешь, - прошептала я себе под нос. Тару даже не повернул ко мне голову. Ему нужно только мое разрешение... И прежде чем я успела его остановить, он задал риторический вопрос:
  - Кого мне убить для вас?
  Я выругалась. Ника уронила булаву и зажала уши руками! Ага! Знаток мертвых языков! Редкость! Я ее победила... словом!
  - Пусть прекратит ругаться! У меня уши в трубочку сворачиваются! Почему она это делает?! - завопила Ника на Джокера. - Это просто невозможно себе представить! Это так гадко и ужасно! Противоестественно!..
  - Сайф должна теперь решить: ликвидировать тебя или нет... - пояснил Джокер со вздохом. - Теперь у нее нет выбора!
  - Это ты во всем виноват! Если бы не твой файгшер, Тару бы не появился! - закричала и я на него.
  О да! Меня использовали, как простого демона! Пойди, принеси то, убей этого! Как демона! Стоп! Если бы я была обычным демоном, пришлось бы следовать буквально каждой букве договора! А что я пообещала Хакиму?! Круг силы некромантки! И больше ничего!
  Я расхохоталась на всю квартиру, как ненормальная... А может, на весь дом! На весь город! Мне даже показалось, что вся Вселенная слышит этот нервный смех! Нет, это она смеется надо мной!
  - Ой-ой-ой! Кажется, Сайф головой тронулась, - констатировала Ника. - Пусть прекратит! Она так жутко смеется! Меня мороз продирает от этого смеха! И еще от этой ее улыбки...
  - Сайф, что случилось?! - спросил Джокер. Даже Тару озабоченно оглянулся на меня. Я помахала им ручкой, смахивая слезы с глаз:
  - Да все нормально! Правда-правда! Пусть Ника отдаст мне свой круг силы и может быть свободна...
  - Ничего я тебе не дам! Тебя прислал этот психопат! Хаким! - полыхнул черный взгляд Ники ненавистью. Она подняла булаву и, вскочив, добавила: - Теперь мне все ясно! Я должна тебя остановить!
  - Кто?! - насторожился Джокер. - Что отдать? Какой еще круг силы?!
  - Хаким убил моего отца! И ты работаешь на него! - обвинила Ника меня.
  - Ну, кое-что я ему действительно пообещала. У меня не было выбора! А теперь - тем более!
  Файгшер повернул голову и посмотрел на Джокера. Его глаза вспыхнули, как звезды.
  - Нет! - крикнул Джокер, но файгшер уже бросился на меня. А в следующий момент он оказался в углу, располосованный от плеча до паха и чуть ли не выпотрошенный. Даже привыкшая к смерти Ника резко отвернулась. Понятное дело - неприятное зрелище - кишки наружу! Тару равнодушно посмотрел на меня. Мне не понравился его взгляд. С его когтей капала алая кровь. Так значит, файгшер захватил тело живого человека...
  - Не может быть, - прошептал файгшер.
  Я понимала его изумление. Файгшеры просчитывают в голове все варианты боя, двигаются очень быстро, без лишних движений и никогда не ошибаются. Но я всегда знала, что Тару - апокалипсник. Все его неудачи случились только из-за отсутствия серебра. А последнее происшествие Тару, наверное, очень разозлило. Меня захватили, и он не мог сражаться...
  Тару резко вплеснул руками, и брызги крови с его когтей полетели во все стороны. Ника завизжала, ей стало дурно, и она мягко завалилась на диван. Булава с тихим стуком из ослабевших пальцев упала на пол. Тару с отвращением посмотрел на нее и пошел добивать файгшера. Вернее, его смертное тело, ведь файгшеры бессмертны!
  - Оставь его, - велел Джокер демону и метнул в него карту. Но Тару поймал карту на лету и презрительно смял в кулаке. Энергия полыхнула и испарилась с его пальцев. Джокер бросил сразу три карты, но Тару располосовал их прямо в воздухе. На пол упали только их светящиеся обрывки. - Не может быть! - Не успел Джокер достать очередную карту, как Тару оказался перед ним, сжал карту в его руке и, судя по жуткому звуку и болезненному вскрику, сломал их обоих.
  Файгшер стал собирать вокруг себя тени, кровь его перестала течь, края ран начали стягиваться... Но Тару уже стоял над ним, в его холодных глазах горело лишь одно - жажда убийства. В желтых глазах файгшера горело тоже самое. Чудовище против чудовища... Трудно представить, что когда-то они оба были людьми...
  - Может, убьют друг друга?! - усмехнулась я, обыскивая Нику, валявшуюся на диване. Пользуюсь, как говорится, моментом... И ее беспомощным положением!
  - Останови его! - попросил Джокер. - Пожалуйста, Сайф!
  - С чего бы это? - склонила я голову на бок.
  - У этого файгшера душа моего друга! Именно поэтому он болтается рядом!
  Вранье... Или нет? И как это могло произойти? И тут я увидела его - большое кольцо на большом пальце Ники. Так вот секрет ее нечеловеческой силы и скорости... Знакомые узоры и сквозные отверстия... Похоже, все эти круги сил разного размера... Но почему? Да какая разница?! Главное, этот круг силы теперь у меня!
  - Стой, Тару! - велела я. - Эти слабаки не заслуживают хорошей ликвидации... Видишь, Джокер? Меня нужно просто попросить... И не надо врать! Тару, мы уходим! Я получила то, что хотела!
  - Как пожелаете, госпожа... - резко кивнул мне Тару и первым пошел к двери.
  - Постой, Сайф! Не уходи! - вскочил Джокер. - Ты не одна! Мы сможем победить, если будем действовать вместе...
  - Сомневаюсь, - хрипло заявил файгшер. - У нее в груди - медальон подчинения. Она - всего лишь марионетка! Как и ты, никчемный демонишка! Что уже наделал в штанишки?
  - Можно, я все-таки его убью?! - предложил Тару. Серебристые глаза светились лютой ненавистью.
  - Это правда?! - даже спиной я почувствовала, как позади напрягся Джокер. Это для него что-то значило? - А я-то думал, что это невозможно!
  - Я - всего лишь человек, - пожала я плечами.
  - Кроме того, - файгшер встал, заканчивая свое восстановление, - я чувствую, внутри нее какую-то неправильность. Кто-то заставил ее забыть нечто важное и изменил этим всю ее жизнь!
  Как интересно! Оказывается, информацию можно получить в очень неожиданных местах. Я улыбнулась. Боже мой, век живи - век учись! Давно надо было натравить Тару на файгшера.
  - Но что именно - ты не знаешь, - протянул Джокер. - От твоих знаний нет никакого толка!
  - Ладушки! Мне пора! Пока-пока! - я направилась к двери, пока нервная девица не очухалась... И не предъявила мне претензий своей ужасной булавой...
  - Постой, Сайф, - остановил меня Джокер торопливо. - Я долго думал над твоими словами, там... на балу... На счет проклятья...
  Я сузила глаза. Итак, новый обман! Новая тактика! Отвлечение!
  - Сайф! - продолжил Джокер проникновенно. Его голосу так хотелось верить - мягкий и искренний, добрый и очаровательный. Можно даже к смыслу особо не прислушиваться! - Ты вовсе не одна. И совсем не проклята. Не знаю, кто тебе это сказал, но он обманул тебя. Кристина, Карина и Миша - они ведь люди, а ты им понравилась. Они полюбили тебя! И Искра! А демоны - ловец душ, этот некромант, что захватил тебя, пожиратель - они ненавидят тебя! Так что все наоборот!
  - Спасибо тебе, Джокер, конечно, за попытку подбодрить, - заметила я искренне. - Но ты ничего не понимаешь. Я - ликвидатор. Я несу лишь смерть и разрушение. Люди никогда не смогут понять и полюбить деструкцию!
  - Это да! Это полюбить сможет только демон, - усмехнулся файгшер.
  - В таком случае, выходит ты - демон, Сайф!? - очень мягко заметил Джокер. Он не хотел меня обидеть. Поэтому я и не обиделась.
  - Сказано вам - я всего лишь человек! - Что за тупицы! Приходиться вечно все им разжевывать! - Демоны любить не могут!
  - Да?! - хитро спросил Джокер. - И кого же любишь ты?
  Я закрыла глаза. Внутри меня вновь появилось это ощущение - попытка удержать хаос под контролем. Объять необъятное, соединить несоединимое, совершить невозможное... Это можно только почувствовать. Почувствовать всей душой. Почувствовать целый мир, всю Вселенную... Как можно описать это чувство? Я только улыбнулась и открыла глаза.
  Джокер просто сидел и смотрел на меня. Не знаю, какие выводы он сделал из моего молчания. В его руке была зажата новая карта. Мне стало ясно, что с рукой у него уже все в порядке. Если он и человек, то явно не простой... Маг? Его голос был спокоен и дружелюбен. Как и его улыбка.
  - Ты попросила у меня помощи. Почему же ты отказываешься от нее сейчас? - но он все испортил, когда его голос насмешливо продолжил: - Я разочаровал тебя? Дай мне еще один шанс!
  Как хочется ему поверить... Повесить все свои проблемы на чье-нибудь плечо, и посмотреть, как оно хрустнет и оборвется. Но иллюзию разрушил Серебряный Шип:
  - Не стоит доверять ему... Он очень опасен!
  - Ты - тоже, - яростно прошипел файгшер.
  И в этот момент зазвонил телефон. Мы все дружно вздрогнули и разом подпрыгнули. Нехорошее предчувствие кольнуло меня в сердце. С тяжким вздохом я подняла трубку, прежде чем кто-нибудь успел что-нибудь сказать. Трубка ожила голосом Дрэка:
  - Какого черта ты забыла там, Сайф? Немедленно вернись в агентство!
  - И тебе привет, Дрэк! - усмехнулась я.
  - Ты еще шутки вздумала шутить! Забыла, что сегодня Андрей Николаевич вызвал тебя для личного разговора?!
  - Я не получала никаких сообщений, - протянула я, продолжая тянуть время и оттягивая момент рокового удара! - И дома еще не была!
  - И чем же ты занималась?!
  - Не твое дело, - разозлилась я. Опять отчитываюсь ему?! Какого дьяяяяявола!?
  - Вчера была пятница, да? Бегала сопли за мертвецами подтирала?! Я знаю про твое приключение в парке!
  Интересно, которое? С Инквизитором или дубом? Я промолчала, а в следующий момент чуть не оглохла.
  - Про оба! - проорал Дрэк. - Нам надо серьезно поговорить!
  - По-моему, мы поговорили и порешили все давным-давно! К тому же, тебе нужно спасать мир, ты забыл?!
  - Это ты забыла, как себя вести! Это ты лезешь не в свои ликвидации! Это ты создаешь нашему агентству проблемы! Вместо того чтобы ликвидировать их! Ты никудышный ликвидатор, Сайф!
  - Кого ты хочешь в этом убедить - меня или себя? - хмыкнула я презрительно. - Раз Козлов вызывает, значит, я приду... Только не надо так ооо-рать!!! - заорала я погромче (чтобы и Дрэк тоже оглох (а что мне одной что ли мучиться?)) и шваркнула трубкой об аппарат. Телефон возмущенно зазвонил снова, но я взмахнула косой над проводом и он, наконец, замолчал... Похоже, я и впрямь свихнулась! Надо держать себя в руках! Причем здесь телефон в конце концов?
  - Это ваш очередной поклонник? - протянул Тару. - Хотите, я его убью?
  Заманчивое предложение! Ничего не скажешь! Чистое искушение... Я действительно серьезно задумалась над этим. Конечно, Дрэк всегда меня доставал, но в последнее время он стал просто невыносим! Может быть...
  А в следующий момент что-то свистящее ударило меня в грудь и отшвырнуло к двери. Но Тару легко поймал меня на руки. Хорошо поймал! По-крайней мере не долбанулась в очередной раз и в блин не расплющилась! Что-то хрустнуло внутри. Боль в груди стала невыносимой. В талисман подчинения вонзилась карта Джокера... Повязка пропиталась кровью и какой-то зеленой гадостью.
  Я - свободна? Неужели это правда? Я почувствовала облегчение, словно с меня сняли целую гору... Осталось только заняться извлечением талисмана из себя... Я стала аккуратно вынимать кусок за куском острые металлические осколки. Теперь это было сделать легко... Сила, что связывала его со мной, что сковывала меня, была окончательно разорвана. Уничтожена. Ликвидирована. Боже, неужели я снова свободна и моя коса вновь стала моей?! Какое счастье!
  - Ну что скажешь? - улыбнулся Джокер.
  - Хорошая работа, - констатировала я. - Ты и впрямь высочайший профессионал!
  Джокер покраснел под маской от удовольствия и просиял новой удивительной улыбкой.
  - Похвала от тебя - это же настоящий комплимент! Как на счет свидания?
  - Какого еще свидания? - разозлилась я. - Ты что - охренел?! У меня работы полно!
  - Ладно! - голос Джокера стал печальнее. - А как на счет того, чтобы я пошел с тобой?
  - О да! Агент корпорации "Ликвидации" в самом центре агентства "Рок и Ко"! Ты думаешь, у меня на работе неприятностей не хватает?!
  - Ладно! - голос Джокера стал еще грустнее, и он пошел прямо к дверям. - Встретимся у Искры...
  - Точно! Как я могла забыть! - в два шага я догнала его и врезала под дых. Ну сами подумаете, как отвесить пощечину тому, у кого лицо наполовину скрыто маской? И по шее опасно: а ну промахнешься и руку отобьешь или того хуже - сломаешь?! Когда Джокер перевел дыхание, я пояснила: - Это тебе за то, что не помог Искре, понял?!
  - Да?! - Джокер поднял голову и спросил недовольно: - А что тогда ты сделаешь за то, что я напал на тебя и метнул прямо в твое сердце карту?!
  Почему бы и нет? Я наклонилась, быстро поцеловала Джокера и отскочила подальше. Боже, как мне было хорошо! Мое сердце плясало румбу! Вот оно счастье какое! Просто быть живой и свободной! И делать то, что ты знаешь, умеешь и хочешь делать!
  Джокер тут же хитро улыбнулся:
  - Поцелуй вышел... кратким... недолгим... Тебе не кажется?
  Нельзя расслабиться минуточку?! Все сразу хотят сесть мне на шею и ножки свесить!
  - Вот нахал! Наглец, подлец, обманщик! - мою проникновенную речь прервал дикий визг Ники:
  - Где мое кольцо?! - она уже схватилась за свою боевую булаву! Какая утомительная девочка! Думаю в школе ее не любят... О боже! Неужели все сначала?!
  - Ладно, мне пора! Увидимся! - я вошла в ликвидацию и дала деру. Струсила! Только пятки засверкали!
  Докатилась! Ниже падать просто некуда...
  
  Глава 21 Приговор и выговор равно заговор
  Самый страшный страж в мире (пусть лишь кабинета Козлова) Капитолина Ивановна (а ну такое - ночью присниться? Меня же от сердечного приступа не откачают!) распахнула передо мной дверь:
  - Входите! - проскрипела старушенция-муменция, и прозвучало сие приглашением в ад...
  О боже! А я даже речь не приготовила... Любые сказки для отмазки... Но в чем меня обвинят на этот раз?! Откуда я знаю? Нужно бежать - искать некроманта, спасать Искру... Но уйти страшно, и оставаться жутко... Никакой отмазки! Как все быстро вышло... Только я вошла в двери агентства, как меня сразу встретили демоны...
  Я заглянула внутрь кабинета, не решаясь перешагнуть порог. Козлов сидел в своем кресле, говоря по телефону. Рядом стоял Дрэк с мрачным видом и сложив руки перед грудью. Сильвию не пригласили, потому что Андрей Николаевич ее органически не переносил. У него была на нее аллергия. Как на ядовитые цветы. Красиво, но небезопасно.
  - Входи-входи! - поманил меня Андрей Николаевич. - Так что там насчет погремушек?
  Обреченно вздохнув, я переступила порог его кабинета, и дверь за моей спиной глухо захлопнулась, отрезая всякую надежду сбежать. Я впилась взглядом в сокровища, выложенные на полках антикварного шкафа, только бы не смотреть им в глаза. Только бы не спровоцировать Дрэка... Глаза вечно меня выдают... Спокойно, Сайф! Нужно продержаться и остаться собранной и готовой к любым неприятностям, сюрпризам и неожиданностям, что подкидывает нам жизнь. Иначе... Меня упрячут в карцер, а Искра сгорит от вируса, как спичка!
  - Ай-ай-ай! - я вздрогнула, но Козлов всего лишь продолжал телефонный разговор. - Зубки режутся... Хорошо, а как дела с кашкой и пюре? - я чувствовала, как Дрэк буравит меня взглядом. Меня бросало то в жар, то в холод. Что он задумал?
  Наконец, Козлов положил трубку и уставился на меня. Ощущение было о-очень неприятным.
  - Сайф, произошло кое-что важное за последнее время. И я говорю не про отравления... Не буду ходить вокруг да около и скажу сразу, что прошло заседание Суда над тобою.
  Опаньки... Приплыли! Быстрая работа! Ну, Филипп... Хотя скорее всего, это Керн... У него всегда был зуб на меня. Надо было все-таки ему по роже пару раз врезать. Но я же девушка! Я выше этого! Хотя удовольствие получила бы!..
  - Инквизиторы предъявили нам штрафные санкции на тебя за двойное нападение в Каменном парке и при "удачном ограблении" на энную сумму по пунктам 4.1, 5.2 и 2.3 Перечня... - продолжил между тем Андрей Николаевич.
  Ну прощайте мои денежки с "идеальной вечеринки"! Впрочем, кто бы сомневался? 4.1 - "Прочие этические нарушения"! Они под этот пункт все подписывают, а снимают аж половину тарифа! 5.2 - обычные запугивания, на них никогда не обращают внимание... И денег чуток. А 2.3 - это... какие-то там нарушения при проведении ликвидации. Не так уж страшно...
  - Но это еще не все... Основное обвинение, по которому Инквизиторы приказывают наказать тебя, касается пунктов 6 и 1.3...
  Инквизиторы - заклятые враги Хранителей и Ликвидаторов... 6? Никогда не слышала! 1.3? Какое еще 1.3? Что-то не помню... Хотя... Перед глазами всплыл суд над Кукловодом, хоть и помню я его плохо. "Создание угрозы жизни большому количеству людей"... И тут до меня дошло, и сердце мое упало в бездонную пропасть отчаянья. Я совсем забыла! "Удачное ограбление"!
  - Что с тобой, Сайф? - ехидно спросил Дрэк. - Неужели нечего сказать?
  - М-м... - прокомментировала я. В мою пустую голову абсолютно ничего не лезло.
  - Что это с тобой? Задыхаешься? Плохо тебе? - с неприкрытым сарказмом продолжил Дрэк. - Голова кружиться? Может, присядешь?
  - Почему бы и нет?! - я рухнула на стул у стены, ноги дрожали и не держали...
  Козлов пододвинул к себе толстую папку с моими актами и штрафными санкциями, что бы официально меня а) прибить, б) размазать, в) уничтожить, д) вставьте любое другое слово аналогичное "ликвидировать" по вашему вкусу!
  - Наши юристы связались с Наблюдателем, который сообщил, что кроме самообороны ты применила направленную ликвидацию лишь при "удачном ограблении"... Во всех трех случаях ты подвергла опасности жизни простых людей... Инквизиторы настаивают на термине "неоправданная жестокость"...
  - Тебе водички не принести? - насмешливо спросил Дрэк. Козлов тоже усмехнулся:
  - "Неоправданная жестокость" - надо же такое написать! Ох уж эти Инквизиторы! Все время что-нибудь новое придумывают...
  Лицо Андрея Николаевича ничем не напоминало ту застывшую маску, с которой он читал приговор Искателю вечности. Хм... А может, я рано паникую? У него нормальное настроение! Не похоже, чтобы меня ждали ангелы смерти за дверью...
  - Сока мне! Апельсинового! И без консервантов! - велела я Дрэку, вытянув ноги и откинувшись на спинку стула, жутко неудобного.
  - Ах ты!.. - прошептал Дрэк едва слышно и добавил громче. - Нет у меня сока!
  - Не верю! Что бы у тебя и сока не было?! На выбор? Да не простого, а свежевыжатого...
  - Я тебя сейчас выжму и освежую! - холодно заявил Дрэк. Давай - злись, бесись, дерись!
  - Ну о-очень пить хочется... - сложила я брови домиком пожалобнее. Так как я ненавижу!
  - Успокоились! - приказал Козлов и налил мне минералку. Я жадно проглотила в три глотка целый стакан и вновь вернулась на стул, устроившись поудобнее. Что же все-таки меня ждет?!
  - Продолжаю... При "удачном ограблении" дважды была применена тотальная ликвидация, причем без утверждения руководством агентства и разрешения Инквизиторов...
  - Угу... Нужно было подождать, пока полностью ликвидировали бы меня!
  - Сайф! - прикрикнул на меня Андрей Николаевич. Я пожала плечами и промолчала. - Итак, сначала Инквизиторы настаивали на штрафе, 5-летнем заключении в одиночном карцере и 34-х разовом переживании смертей убийц...
  Мамочка моя! Мертвые боги! Хорошо, что я сижу! Такое я вряд ли переживу... Психика моя точно не выдержит! Я же простой человек, а не демон какой! Я сломаюсь, как карандашный грифель! У меня сердце разорвется...
  Влезать в душу убийцы, прожить все до момента его ликвидации, смотреть и переживать, как он совершает все эти убийства... А потом еще и его собственную смерть... О боже!
  Дрэк обеспокоено фыркнул, обдумывая и подсчитывая что-то в уме. Не похоже, чтобы он радовался этому... Наверное, его мечта - прикончить меня самому - в опасности!
  - Но нами было доказано, что ты при первой тотальной ликвидации разрушила камень от активных врат тьмы, что делает эту меру правомочной, пусть и не разрешенной по всем правилам... Поэтому наказание уменьшилось на 5 смертей убийц...
  - Ну-у, шпасибо! - на глаза навернулись непрошенные слезы...
  - Какое облегчение! - ядовито вставил Дрэк. Хотя бы в этом случае мы были с ним заодно, то есть против Инквизиторов. Не хотелось бы ему оказаться на моем месте... А кому хотелось бы? Верно?
  - Так же было учтено то, что ты использовала косу Истинного ликвидатора... - при этом Дрэк так скривился, что стал похож на Квазиморду. - При обсуждении даже Хранители вступились за тебя.
  - Неужели? Что-то плохо вериться... - пробурчала я себе под нос. Интересно, кто выступал? Лапа или Рейк? Наверно, хотят, чтобы я молчала насчет Вудхора и его страсти к пожиранию людей... Ничего, теперь у него нет круга силы...
  - И само собой все наше агентство... Но Инквизиторы неумолимы, ты же знаешь! Они готовы закрыть глаза на все, кроме ликвидации Барика... Ведь он же человек!
  - Никакой он не человек! - вскочила я. - Он хуже всех, хуже даже Вудхора! Его душа стала душой черного меча!
  - Они настаивают на том, что он - жертва, - мягко вставил Андрей Николаевич.
  - Жертва?! - начала я злиться. - Он был ликвидатором! Поэтому он и взял черный меч! Он точно знал, что делает! И ему это нравилось! Он от этого кайф ловил!
  - Примерно так сказал и Наблюдатель города... Поэтому Инквизиторы остановились на уменьшении штрафа, одном годе заключения в карцере и 15 смертях убийц...
  - И это окончательно?! - нахмурился Дрэк. Я метнула на него яростный взгляд. Ему мало, что ли?!
  - Правда, Керн хотел предложить тебе какую-то сделку... То ли информацию, то ли вещь какую-то взамен на отмену приговора... Что-то насчет семи сил. Ты знаешь, о чем он говорил, Сайф?
  - Понятия не имею, - соврала я, не моргнув глазом. Слова выскочили из меня, прежде чем я все осознала. Но похоже, они вырвались прямо из подсознания... Так что мой ответ был заранее правильным.
  Семь сил? То есть семь кругов силы?! Откуда Инквизиторы узнали? И что это все значит? В любом случае у меня только три круга, причем один я должна отдать Хакиму! И зачем они вообще нужны эти круги?
  Так. Стоп. Соблазнительное, конечно, предложение... Но я никогда не стану помогать Инквизиторам... Тем более в обретении ими еще большей силы и власти. Я знала, что Инквизиторы делают...
  Выбирай, Сайф, выбирай! Хочешь в ад иль хочешь в рай?! Но в этом случае даже выбирать не буду!
  Я уже видела, к чему это приведет. Смерть Скарабея, погибшие в Вудхоре (включая милых котиков), смерть отца Ники и, уверена, многие-многие другие. Если у силы нет любви в сердце, она всегда приносит лишь боль, смерть и разрушение. Это было тяжело решение, но я не отступлю... Так что придется мучиться... и умирать!!!
  - И это окончательно? - переспросила я. Внутри все дрожало от напряжения. Пятнадцать смертей... Надеюсь, что сумею это все выдержать и не свихнуться... Так, держись, Сайф! Нечего раскисать на глазах у Дрэка! В одиночке тебе хватит на это время с лихвой... Но сначала я все равно кое-что сделаю! Воспользуюсь поправкой о неоконченном деле (не хотят же они, чтобы я превратилась в злобного мстительного духа, если умру?!) и спасу Искру, найду убийцу Иринки и отыщу Ловца душ! Иначе... им придется сначала меня поймать... В конце концов, коса еще у меня!
  Андрей Николаевич коварно улыбнулся:
  - Было окончательно... Но затем на суд явился представитель мертвых и наложил вето на все твои наказания, кроме штрафа. Конечно, мертвые имеют на это право согласно договора "Неживой - живому, ликвидатор - мертвецу", но последний раз это было... Не помню когда... Похоже, что ты оказала им какую-то очень важную услугу...
  - Какого?.. - начал Дрэк, и его лицо окаменело. - То есть какую?
  Я удивленно моргнула. Неужели за меня вступились? Причем люди? Пускай и мертвые...
  Все-таки, есть Бог на свете, и он меня любит!
  - Инквизиторы были в бешенстве, так что теперь тебе нужно быть поосторожней... Конечно, тебе объявили выговор. И не вздумай ни в коем случае провести еще одну тотальную ликвидацию! Ты же знаешь, что они творят за рецедив. Оставь это для Дрэка! Кроме того, мертвые могут больше и не вступиться за тебя! Ты меня поняла?!
  - Абсолютно, - серьезно кивнула я. Ловца придется ликвидировать полностью в любом случае... Как и убийцу Иринки! Но я не собиралась говорить об этом. Вот еще! Волновать их по всяким пустякам?
  - И что?! Это все?! Один вшивый штраф?! - не мог успокоиться Дрэк. Ясное дело, отняли последнюю радость в жизни! - Андрей, ты что ей и, правда, поверил? Она сделает что угодно, если будет считать это правильным!
  - Во-первых, я ее предупредил, и она знает, что ей грозит... Во-вторых, Сайф хорошо работает, и у меня претензий к ней нет. А в-третьих, видел бы ты лицо Керна, когда призрак объявил про вето!.. - Козлов довольно рассмеялся.
  С моих плеч упала целая гора, и я стала оглядываться: мог быть где-то здесь мой сейфик? Что-то не похоже... Значит, он в кабинете Дрэка... Вот не повезло!
  - Да, и не забудь про выговор! - жестко заявил Дрэк. - С занесением в личное дело!
  - А на счет чего выговор? - тут же насторожилась я. Так, что я опять пропустила?
  - А тебе мало поводов?! Мало Инквизиторов, Хранителей и тотальных ликвидаций?! И не забудь: ты все время лезешь в чужие!
  - Я работаю только с теми делами, которые мне отдают, - сказала я истинную правду.
  - А как же кафе с пожирателем? - не сдавался Дрэк.
  - Кафе? - удивился Козлов. - Ничего не было ни про какие ликвидации, ни в каких кафе...
  - Не может быть! - прошипел Дрэк. - Я же видел тебя там!
  - Успокойся, Дрэк! Выговор ей уже объявили, так чего ты еще хочешь?
  Ага, съел? Дрэк заскрипел зубами.
  Так. Пора валить, пока они не придумали еще чего-нибудь. А то я скоро заору! Я больше сюрпризов и неожиданностей не выдержу! Мне нужна передышка!
  - Извините, я уже могу идти? А то мне нужно переделать еще кучу дел на сегодня!
  - Каких это?! - тут же вскинул на меня недобрые глаза Дрэк.
  - Конечно, Сайф, иди... - откинулся на спинку кресла Андрей Николаевич.
  Я кивнула и быстро пошла к двери, ожидая в спину какой-нибудь камень. Мне было некогда - ведь я не обманывала о горяченьких делах, которые еще надо переделать! У самой двери Козлов меня, конечно, окликнул (ага, сейчас скажет: "А вас, Сайф, я попрошу остаться!"):
  - И, Сайф... - я устало повернулась. - Теперь у тебя целых два выговора, еще один и... сама понимаешь! Так что, Сайф, ты лучше будь повнимательнее, идет?! И если тебя вызывают, приходи сразу, не опаздывай, хорошо?!
  Я кивнула и выползла из кабинета. Ноги отказывали. К несчастью, вслед за мной вышел и Дрэк.
  - Тебе в очередной раз повезло, Сайф!
  - Смотря, что считать везением, - прошептала я в ответ.
  - Мне стыдно за тебя! Ты позоришь всех нас! Никакого профессионализма! Связалась с этим Джокером! Что теперь о нас думает корпорация "Ликвидация"? Что мы сплошь неудачники и придурки? Пропадаешь неизвестно где, занимаешься неизвестно чем... Твой уровень ликвидаций слишком низок... Зачем ты поперлась к этому Барику? Зачем взяла не свои ликвидации? Что ты хотела этим доказать? Что ты не хуже других?!
  Ты знаешь, что если Инквизиторы, Хранители и Наблюдатель решат, то все наше агентство закроют! Они и так копают против нас! Говорят, что двух страховых компаний в одном городе слишком много! Хотят оставить лишь одно... А корпорация их постоянно подмазывает и выполняет все их распоряжения! И нарушений у них меньше. Если нас закроют, это будет лишь твоя вина!
  Похоже он не шутит... Неужели все так серьезно? Ну, если уж рядовые граждане, вроде Ивонны, знают, что мы продаем демонов... То что говорить об остальных? Может, он и прав...
  - ...тебе падать просто некуда! - продолжал разоряться Дрэк. Похоже, у него давно накипело... - Ты стала такой слабачкой...
  - Согласна, - улыбнулась я. - Иначе ликвидировала бы этот выговор на корню!
  - Где твои гордость и мораль? Для тебя ничего святого нет! Ты позоришь агентство, всех ликвидаторов... и меня! - Так вот, что потрясло его больше всего! - Мне на тебя даже смотреть противно!
  - Значит, не смотри! - пробурчала я.
  - А где этот мальчишка - твой напарник? Уже погиб?
  Ну хватит! Всему есть предел! Плевать на обещанье!
  - Заткнись, Дрэк, - бесцветно заметила я и разложила косу.
  - Что ты сказала?! - изумился Дрэк. - Глаза светятся! И коса! Неужели ты решила вернуться?!
  - Кхм-кхм! - прокашляла Капитолина Ивановна. Мы посмотрели на нее, но фирменными взглядами ликвидатора этот незыблемый раритет так просто не проймешь. Наверняка еще и динозавров видала! Да она сама крокодил! Правда-правда! Я закинула косу на плечо и демонстративно вошла в ликвидацию.
  - Стой! Мы не договорили, Сайф! - ринулся Дрэк вслед за мной. Вот еще не хватало!
  - Отстань от меня, Дрэк! - велела я. - У меня не то настроение, чтобы ругаться или драться. Есть вещи поважнее!
  - Ты стала такой таинственной... Важнее? Что еще за дела? Что еще за силы, а?
  Ладно, он сам меня вынудил! Я открыла новую ликвидацию:
  - Ликвидация преследования! - передо мной появилась большая железная дверь, я распахнула ее и вошла, захлопнув прямо перед красивым лицом Дрэка. Вот так! Оглянувшись, я поняла, что нахожусь пятью этажами ниже - прямо в контрольной. Сашка на своем кресле-троне развернулся ко мне.
  - Ух ты! А как ты здесь оказалась? И где мой обед?! - похоже, второе возмутило его больше.
  - Сбежала от Дрэка, - тяжело вздохнула я. - Как поживаешь в этом склепе? Собираешься когда-нибудь выйти наружу? На солнышко? А то весь бледный, как поганка!
  - Не могу, слишком интересно... - усмехнулся Сашка. - У тебя действительно такое жуткое настроение!? Конечно, я слышал об Инквизиторах и выговоре и Суде, но... Все же кончилось хорошо!?
  - Твоя работа?! - подняла я бровь.
  - О чем ты? О вето мертвых? Меня вызывали лишь подтвердить договор "Неживой - живому, ликвидатор - мертвецу"... К сожалению, я не в курсе... - вздохнул он расстроено. - Расскажешь?
  - Не сегодня, - покачала я головой.
  - Хорошо, а то я все думал, почему тебя так долго нет? - хитро глянул он на меня.
  - Ты что-то узнал?! - бросилась я к нему. - Я знала, что ты что-нибудь раскопаешь!
  Сашка покраснел от удовольствия. Не понимаю, почему люди так мало хвалят друг друга, причем заслуженно. Столько ликвидаторов ходят сюда, но никто не скажет Сашке доброго слова, а доброе слово и демону приятно. Агенты обращаются с ним как с компьютером - бездушным автоматом... Хотя давно доказано, что даже неживое имеет свой дух.
  - Ну, не так уж и много... Сначала о Серебряном Шипе: Тару пытался провернуть конец света пять веков назад. Дух разрушителя был выращен в человеческом теле и до определенного момента Тару не знал, что он - апокалипсник. Когда дух разрушителя проснулся, (толчком послужили мертвецы, кровь, голод, чума и непрекращающиеся войны), он едва не погубил все население страны... Тару подчинялись духи четырех стихий... О демонах и говорить нечего... Сама знаешь, как они молятся на всех, кто открывает врата Тьмы... Очень много было смертей, он демон войны и устраивал их походя. Играл то на одну сторону, то на другую...
  Н-да... И этого демона я накормила серебром... А ну он примется за старое?!
  - Когда он еще был человеком, у него был друг, с которым он вырос. Их судьбы были одинаковы, оба были войнами, и они были друг другу близки, как братья... Когда Тару переступил через свое человеческое "я", став демоном и уйдя на Темную сторону, его друг сражался с ним. И хоть Шип все же убил своего друга, тот смог его смертельно ранить... Говорят, Тару помогла злая колдунья, которая спасла его, защитила сильным колдовством и сделала бессмертным... А заодно подчинила себе заклинанием серебра... Только им его и одолели...
  - Каким-таким заклинанием? - мигом вынула я блокнот.
  - Серебра... - усмехнулся Сашка. - Я знал, что ты заинтересуешься... Но понимаешь, перевод его не очень достоверен. "Серебро, что тебя сдержало, твою кровь снова связало"... Что-то явно в этом не то...
  - И все? Одна строка? - протянула я разочаровано. - Кажется, этого мало, что бы его "сдержать"!
  - К тому же заклинание могли просто не так понять, записать или специально испортить!
  - Не густо, - вздохнула я, спрятав блокнот обратно в сумку. - А что насчет Синеглазки?!
  - А вот тут абсолютно глухо! - удивился Сашка. - Обычно сведения есть, их нужно только суметь взять... Но этот твой Синеглазка не оставляет никаких следов... Никто про него не слышал. Демоны просто молчат. Мертвые отсылают к наблюдателям. Говорят про "всевидящий глаз" и господню кару!
  - А Оракул? Что говорит он?
  - Отказался говорить наотрез. Как будто не существовало этого Синеглазки никогда!
  - Или его статус и уровень слишком высок... И смертным про него знать не положено... - у меня мурашки побежали по коже.
  - Не нравиться мне что-то твой вывод. Может, это просто мелкий подсматриватель за девчонками?
  Что-то вериться с трудом! Во что я ввязалась?! Тару всего лишь его демон, хоть по идее апокалипсихи - это самостоятельные боевые единицы - полководцы и военачальники легионов тьмы - и никогда никому не подчиняются... А сам Синеглазка заключил договор со мной?! Так, стоп, Сайф! А то перегреешься! Успокойся и вперед! Решай проблемы по мере их преступления!
  - Еще одно, Сашка... Ты что-нибудь слышал о семи силах? - постаралась я спросить небрежно.
  - О семи силах? Ничего! - Сашка сверкнул глазами и усмехнулся. - Есть правда, восемь кругов сил... Каждый по отдельности круг дает силу любому своему владельцу, но если собрать их вместе, мы получим идеальную бесконечную силу... Такова легенда! На самом деле никто никогда не собирал все восемь кругов, хотя попытки коллекции были. Но мертвые говорят, что круги сил приносят лишь смерть и несчастья. А почему ты спросила?
  - А почему ты спросил, почему я спросила? - мигом откликнулась я.
  - Кое-кто недавно сделал мне официальный запрос о кругах сил...
  - Дай-ка догадаюсь... Верховный Инквизитор Керн?!
  
  Глава 22 Белый - цвет смерти
  Больницы - жуткое и страшное-е-ё! место (на кладбищах, по-крайней мере, все уже умерли). Вот поэтому люди готовы на что угодно, даже работать с высокой температурой и есть сомнительные препараты из жуков, лишь бы не попасть в больницу. И все ходят в белых халатах! Белый цвет смерти, это очень символично! И острые предметы... А я сюда пришла добровольно...
  Страдания, муки и смерть... В стенах городской больницы за 50 лет скопилось столько негатива, что странно, что люди не видят то кровь, сочащуюся из стен, то кучку скелетов в углу, то призраков снующих туда-сюда среди живых. Знаки смерти, руны страданий и символы болезни так мелькали вокруг, аж голова кружилась до одури...
  Что-то мертвецов многовато для обычного дня... Вроде бы сегодня не случилось ничего особенного... Никаких концов светов, никаких открытий врат, никаких стихийных бедствий... У них что - слет? Съезд? Конференция? Прямо у дверей меня поджидал отец Григорий.
  - Здравствуй, Сайф! Вся больница знает о том, что ты придешь сегодня... У палаты твоего напарника торжественный комитет по встрече... Ты будешь поражена, сколько разных людей тебя ожидают...
  Неужели? Наверное, чтобы прикончить меня самолично! Пусть в очереди постоят!
  - Неужели?! - скривилась я. - А почему сегодня здесь столько призраков? Только не говори, что это тоже из-за меня! Сегодня не пятница!
  - Скажем так... Нашу больницу должно посетить одно важное лицо... для призраков. Вот они все как с ума посходили... Думают, что если пожалуются, то их судьба измениться к лучшему... Глупые дети... - отец Григорий исчез.
  Оглядываясь, я двинулась вперед. Где комитет по встрече? Не доходя до стойки регистрации, я краем глаза заметила Филиппа. Опять меня подловить хотят? Без раздумий я нырнула в ближайший туалет. Придется опять воспользоваться Преобразователем... Я повернула его и прикинула: кто самый естественный в больнице? Врач... Не-е, на врача я не потяну! Медсестра!
  Но едва трансформация завершилась, я поняла, что поторопилась. Во-первых, белый цвет. Ненавижу! Во-вторых, голубые колготки и туфли на каблучках - извращенное орудие пытки. В-третьих, узкий и короткий белый халатик с голубой окантовкой одевался чуть ли ни на голое тело. Холодно! И снизу поддувает... А вырез едва прикрывал следы от талисмана подчинения. Дышать во избежание несчастного случая не рекомендовалось. Так и простудиться недолго!
  Но и это было еще не все! Издевательства на этом не закончились! Узкие синие очочки на носу придавили деловой вид, а все остальное - волосы, слегка подкрашенные в голубой цвет и стоявшие дыбом от последнего похода в парикмахерскую, голубая помада на губах и длинные серебристые серьги-цепочки дополняли кошмарную картину не определившейся и незрелой личности. Плюс маникюр в той же цветовой гамме. Я что - некрофилка?! Мама Мия! Мертвые боги! Да в гроб краше кладут!
  Дверь резко распахнулась, от неожиданности я вскрикнула и, не устояв на ногах, сломала каблук! После этого потеряла равновесие, опасаясь завалиться к верх ногами и, поскольку халатик был очень уж короткий, опозориться навеки! В последний момент я успела схватиться за кран, балансируя ногой в воздухе, и чудом не шлепнулась на пол. Из-за этих волос, которые занавешивали мне весь обзор и лезли в рот, нос и глаза, я не успела рассмотреть вошедшего... Но зато слух меня не подвел:
  - Сайф! Нам надо поговорить! - это был Филипп. - Ой, извините, мне показалось...
  - Вон!!! - завопила я изо всех сил. - Извращенец! - запрыгав на ноге, я сняла и метнула ему в след сломанную туфлю, не глядя куда из-за волос. Последнее было лишнее, Филипп уже успел ретироваться за дверь. - Это женский туалет! - продолжила я кричать, на случай если он еще не ушел. - Скотина!
  - Он уже ушел, - заметил отец Григорий, появляясь рядом и, аккуратно придержав за ногу, помог обрести устойчивое положение.
  - Ой, спасибочки! - вздохнула я с облегчением, поднимая волосы, чтобы видеть. Оценив мой новый модный голубой прикид, отец Григорий не сказал ничего, только удивленно поднял брови.
  А я-то думала, что его уже ничем нельзя удивить! Должно быть это все ужасно! Я уставилась в зеркало, эти-то никогда не врут, всегда показывают убийственную правду...
  - Голубые! - только и смогла прошептать я, не в силах оторвать глаз от отвратительного видения в зеркале. - Поверить не могу! Они - голубые! Ну почему - голубые?!
  - Итак, на чем я остановился? Ах да! Прошу, ты должна помочь... - продолжил отец Григорий.
  Словно завороженная, я в ужасе стала накручивать пушистые голубые пряди на пальцы, открывая лицо, голубые очки и голубой рот. Мерзопакостная гадожуткость! Я отсюда не выйду. Никогда!" Пусть меня здесь замуруют! Умру от стыда! И даже после смерти не выйду!
  - Оставь прическу в покое, Сайф! Есть более важные дела!
  - Прическу?! - мой голос упал до мышиного писка, и я чуть не заревела. - Это не прическа, а просто катастрофа! Я похожа на одуванчик в очках! Причем голубой!
  - Так вот: есть один человек, после несчастного случая он впал в кому...
  - Я - психопатка в дурацкой пародии на медсестру с болезненным пристрастием к голубому!
  - Мне кажется, что это не обычная кома... Этот юноша - ясновидящий...
  - Ясновидящий? - откинула я волосы и повернула голову к отцу Григорию. Любопытство чертово!
  - Да... У него огромный дар, но мне кажется, что он не может им пользоваться... - он и впрямь был обеспокоен. - У таких людей чистая душа и много энергия... И при этом они очень уязвимы... А сейчас он прикован к постели, скорее всего, навсегда... Если ему не помочь, он потеряет себя... И мир потеряет еще одного святого...
  - Ловец душ! - вырвалось у меня. - Его тактика!
  - Это возможно... Дыши ровнее, Сайф!
  А он прав! Намочив непокорные волосы и жестоко стянув их в хвост, я подняла с пола косу перочинного вида и раскрыла ее в черную витую заколку. Только таким способом усмирив кошмар на голове, я заколола все это безобразие на макушке. Так уже лучше! Волосы никуда не лезут, и теперь не сильно видно, что они слегка голубые. Хотя несколько несогласных со мной пышных прядей вырвались из плена и пушистым облаком зависли вокруг лица.
  - Его зовут Ярослав, он находиться на четвертом этаже в восьмой... Да и еще... Искра лежит в отдельной инфекционной палате карантина номер четыре на втором этаже и, само собой, к нему никого не пускают... Но пока у него стабильное состояние.
  - Спасибо, - кивнула я и смущенно добавила. - Извините за псих...
  Отец Григорий исчез, то есть вернулся к своим обязанностям... А мне пора заняться своими! Для начала я села на край раковины и суперклеем приклеила каблук обратно, обдумывая ситуацию.
  Просчитывая реальность вперед, у меня получалось лишь одно... Искра все равно сегодня умрет, даже если я отдам кольцо Хакиму... Даже если отдам все круги сил... Нужно было придумать новый план... Но Хаким не был похож на обычных демонов... Он был человеком, а это усложняло дело... Ничего не складывалось. Слишком много переменных!
  Затем просмотрела список дел на сегодня. Куча не мала! Когда и с этим было покончено, то я снова уставилась в зеркало и стала набираться храбрости на дежурство в таком виде и неизбежную встречу с Хакимом. Уверена, он где-то рядом с Искрой...
  Ну не могу я появиться в таком виде! Как я смогу кого-то пнуть? А ведь это - часть моего образа! Порывшись в медицинском чемоданчике, в который превратилась моя сумка, я отыскала бронешорты. Придется снова их одеть!
  Пока я возвращала себе уверенность, в туалет вошла девушка и странно на меня посмотрела.
  - Штанишки для похудания, - пояснила я, оправляя халатик. Теперь девушка точно смотрела на меня как на чокнутую. Пошла я отсюда... Все равно им меня не понять...
  А-а, семи смертям не бывать, одной не избежать! И я, приготовившись к унижениям и насмешкам, вышла в огромный мир!
  Только огромному миру сейчас было как-то не до меня... Вся приемная была забита носилками с пострадавшими. Их было больше тридцати... На лицах - кислородные маски, лица темные... почти все без сознания. Вокруг был шум, гам, крики, стоны, трагедия и странный резкий запах...
  - Что случилось? - крикнула я прямо в ухо ближайшему спасателю, который пытался надышаться на всю оставшуюся жизнь. Он поморщился, но ответил:
  - Террористы пытались прорваться в водохранилище... И когда их прижали, открыли бочку с чем-то токсичным... У них были респираторы... Они смогли сбежать, а ветер отнес ядовитые газы в сторону, и облако накрыло всех отдыхающих...
  Вот гадость! А я-то думала, что это у меня проблемы!
  Но тут среди медперсонала, пострадавших и спасателей, доставлявших пострадавших и тоже пострадавших, замелькали хранители и знатоки, и даже ликвидаторы техногенных катастроф... То есть, ликвидации техногенных бедствий и их последствий... Как наши, так и из корпорации "Ликвидации"... Я увидела Витька, возглавлявшего этот бардак, Рейка и Лапу, помогавших изо всех хранительских сил спасти жизни людей, в углу стояли Филипп и Керн, наблюдая за происходящим. А эти-то, что здесь забыли? Проверяют правильность оказания первой помощи при отравлениях? Лучше б помогли!
  Отец Григорий занимался делом, стоя за спинами врачей и молясь. Весь зал был под его полным контролем... Значит, ситуация в норме! Но тут он поднял голову и кивнул мне куда-то наверх. Значит, это важнее... Я подбежала к лестнице, но тут какая-то вредная врачиха потащила меня за чемоданчик обратно в зал.
  - Немедленно отпустите, - прорычала я, дергая его обратно.
  - Куда это вы собрались?! Здесь нужна помощь! - дернула чемоданчик на себя врач.
  - Здесь все под контролем, а наверху человек умирает! - я ловко крутанулась, вырвала чемоданчик из ее руки и нырнула на лестницу. Вслед мне неслись ее крики:
  - А ну вернись, истеричка! Сейчас же!
  Сама истеричка! Но мне было не до нее. Инфекция была уже забита отравленными пациентами (всем было не до меня), поэтому я без помех добралась до нужной палаты. Я распахнула дверь и нос к носу столкнулась с Хакимом. Он был одет как врач, даже с карточкой на груди. И я сомневалась, что она поддельная...
  - Долго же ты... - сгреб он меня и втащил внутрь. Зула за моей спиной с силой захлопнул двери и закрыл своим могучим телом выход из палаты. Искра лежал на кровати весь бледный, покрытый трубками и совершенно не похожий на себя. Наверно, потому что был слишком серьезен... - Тебя и не узнать! Хотя я понимаю, к чему этот маскарад... Тебя ищет куча народа! А теперь давай сюда круг силы! Какой именно у тебя?
  Интересно, как он догадался, что это я? Вырвавшись, я повернулась к нему:
  - И не подумаю!
  - Что?! - спросил Хаким. - Пусть ты разрушила мое заклятье, но где твой здравый смысл?
  - Я просчитала реальность: Искра умрет в любом случае!
  - Верно, - не стал отпираться мерзавец. - После смерти он станет сильнее и будет служить мне...
  - Так вот зачем тебе эти вирусы! Ты хочешь всех погубить! Ты же некромант, управляешь мертвыми... - дошло до меня. - Ну ты и ненормальный!
  - Я часть бессмертной сущности, выполняю регулировку этого города... Он обречен! Сама понимаешь! А теперь будь умницей и отдай мне круг силы!
  Обречен? Регулировку? Выходит, он и впрямь знает, что говорит! И почему мне не страшно?
  Умницей? Это он про кого? Про меня?!
  - Зачем он нужен тебе?! Что ты еще задумал?
  - Не твоего ума дело... - Хаким протянул руку. - Круг силы! Отдай его мне!
  - Вылечи Искру! - прошипела я. - Тогда отдам!
  - Не смей мне указывать! - заявил Хаким. Не указывать? Запросто? Я упала на колени и взмолилась:
  - Вылечи его, прошу тебя, умоляю... Ты же человек!
  - Ликвидатор - на коленях? Нонсенс! Сейчас же встань и не позорь себя!
  - Другого способа нет! Если я ликвидирую тебя, то это не поможет Искре! Прошу...
  - Другого решения ты предложить, конечно, не можешь? Только ликвидация?!
  - Ты не прогадаешь, если спасешь его...
  - Не хочу... и не могу! Слишком поздно... Осталось слишком мало времени...
  - Тогда тебя ждет большой облом! - рассердилась я. - Не отдам я тебе силы!
  - Чего ты так печешься о нем? Ведь он только мешает тебе работать... Связывает тебя ложным чувством дружбы и надежности... Без него тебе было лучше и проще... Почему ты вообще тратишь время на всякие пустяки и не займешься главной проблемой?
  - Главной проблемой? О чем ты?
  - Этот город обречен! И вместо того, чтобы помочь мне закончить работу, ты мне мешаешь... Ты ведь ликвидатор, ты должна это чувствовать. Оглянись, посмотри, люди все забыли... Их души черны, их души мучатся, гибнут и умирают... Они уже мертвы на уровне духа, осталось лишь разрушить их физическое воплощение, не так ли? Они думают лишь о теле, еде и деньгах... Лишь о себе! Как впрочем, и ты! Скажи, чем лучше Искра, если ты бросилась спасать его, а не тех несчастных в приемном покое?
  - Откуда ты знаешь? - прошептала я. Неужели Хаким имеет отношение и к террористам?
  - Да потому что ты - ликвидатор. Ты не хранитель. И Искру ты спасаешь лишь из иллюзорного чувства вины... Я слышал о твоей мертвой подружке... Здесь нет ничьей вины! Считай, что они были обречены вместе со всем городом...
  - Это не прадва! То есть не правда! - я постаралась успокоиться. Нужно заставить его во чтобы то ни стало спасти Искру! - У тебя должно быть противоядие! Спаси его, и я отдам тебе все круги сил, что есть у меня!
  - Смешно, - усмехнулся Хаким абсолютно невесело. - Ха-ха-ха! Ты же понимаешь, что эта сила мне нужна для ликвидации! Значит, для тебя жизнь этого мальчишки стоит дороже благополучия целого города?
  - Ничего ты не понимаешь!
  - Я устал слушать этот бред! Ты и впрямь потеряла разум! Пошел я отсюда... У меня столько дел... - и он направился прямо к двери. Нельзя дать ему уйти, не вылечив Искру, пусть хотя бы чем-нибудь ему поможет... И я рыбкой бросилась вперед, уцепившись за его ногу и распластавшись по полу.
  - Отцепись от меня, ненормальная! - он постарался скинуть меня с ноги, но у него ничего не вышло. Это его здорово разозлило, и он отшвырнул меня так, что я ударилась о стену. - Я не могу этого сделать! Он должен был умереть сутки назад! Он умрет сейчас, ты сама просчитала это! Это - не в моей власти. Или чьей-нибудь еще... Конечно, можно было бы убить кого-нибудь вместо него, перевести вирус на другого, но времени слишком мало, чтобы обмануть Закон... И к тому же я жду не дождусь получить нового слугу!
  - Неправда... - я была как никогда близка к слезам. - Можно ведь хоть что-нибудь сделать!
  - Нельзя... Впрочем, ты могла бы отдать мне круги сил и облегчить поиски...
  - Нет, - твердо ответила я, хоть у меня и засосало под ложечкой.
  - Зула, покажи ей, что она абсолютно не права... - зомби в два шага пересек палату и, схватив меня за шею (это что в инструкциях для негодяев сказано, что чуть что хватать за шею грязными руками?), поднял в воздух. Я зашипела от боли. - У меня много дел, я отстаю от плана... Так что мне пора! - я стала брыкаться, держась за мерзкую руку мертвеца. - Зула, пусть посмотрит на смерть мальчишки...
  - Нет! - закричала я, хотя от ужаса побежали мурашки по коже.
  - Зула, притащишь ее ко мне позже... Надеюсь, Сайф, ты передумаешь, а если нет... - и Хаким просто вышел из палаты. Моя последняя надежда скрылась за дверью! Неужели все это зря?! Выходит, Искру и впрямь нельзя спасти?! Ни за что! Я не собиралась сдаваться!
  - Немедленно отпусти меня, Зула! - прорычала я, окончательно разозлившись. - Слушайся, я сказала!
  Конечно, Зула и не подумал! Только развернул меня к кровати, на которой лежал Искра и пихнул на пол, схватив вместо шеи за волосы. Какой-то мертвец сцапал меня, а я не могу вырваться? Занюханный зомби! Деструкция вспыхнула во мне, затмевая все остальное. Ну он у меня сейчас дождется! Я помню, кто врезал мне по затылку! Кто вырубил Искру!
  - Прошу последний раз, - предупредила я. - Или тебе здорово не поздоровиться!
  В ответ зомби заломил мне руку в живодерский захват. Я застонала, извернулась и, дотянувшись до груди зомби, приказала:
  - Мертвец, умри! Сердце, откройся! Дух, освободись!
  Теперь Зула заломил мне и вторую руку. Не вырваться! Какого черта?! Всегда срабатывало!
  - Я работаю на господина Хакима добровольно, глупая девчонка... Сейчас ты посмотришь на смерть мальчишки, а потом, когда ты обессилишь, твой дух сломается, господин Хаким заставит тебя сказать, где остальные круги сил!
  Никогда не слышала о добровольных зомби! Это каким же психом надо быть, чтобы добровольно отказаться от жизни?! Вот за кем должны Инквизиторы присматривать! Так, стоп! Керн делает запрос о кругах силы, хочет предложить мне сделку... Хаким захватывает меня, тоже хочет круг силы... Они либо противники... Либо заодно! Не может быть! Они же Инквизиторы!
  В следующий момент, пока я обдумывала убийственный удар головой, отдавливание нижних конечностей и зажигательный танец на мертвых костях полутрупа, Зула вдруг заорал и отпустил меня. Я развернулась и ударила его в грудь ладонью:
  - Мертвое - мертво! Прах к праху! Дух к духу!
  Выбив из него дух в прямом смысле этого слова, я задумчиво проследила, сложив руки перед грудью, как упало мертвое (теперь уже окончательно) тело. На его руках были ожоги... Ясненько! Спасибочки за браслетики, Синеглазочка!
  Дух Зулы (такой же большущий, как и его тело) удивленно бросился на меня, но я разложила косу. Лезвие легло ему на шею, и я подтащила его к себе поближе, как гарпуном большую акулу.
  - Никогда не зли ликвидатора. Особенно меня, Зула! Как насчет стать обедом для моего прилипалы?
  - Ты не посмеешь! - презрительно заявил призрак.
  - Гарма, - позвала я, и мой прилипала появился, радостно помахивая черным хвостом.
  - Ты не посмеешь! Инквизиторы тебя накажут!
  - Но тебе это будет уже по барабану! И никто тебя не позовет из-за завесы, и реинкарнации у тебя тоже не будет! - я убрала косу, и Гарма-Джарг игриво прыгнул к духу Зулы.
  - Останови его, я все скажу! - взвыл тот, пытаясь удрать. Глупенький, это невозможно!
  - Надо было слушаться меня сразу, - пожала я плечами.
  - Парень видел твою смерть! Ты тоже умрешь! А-а-а!
  Я остановила Гарму. Может, этот мертвяк сможет быть мне полезен?
  - Как по-твоему, что лучше - жить и мучиться или умереть и мучиться или полная ликвидация?
  - Му-учиться... - промычал Зула. - Госпожа... Что ты желаешь знать?
  - Вот так бы сразу... Нет, надо меня злить, хватать за шею, выворачивать руки, грубить! Что за парень?
  - Ясновидящий... Он здесь в этой больнице...
  - Я знаю, Ярослав - четвертый этаж, восьмая палата! Гарма... - повернулась я к прилипале.
  - Стой-стой! - взвыл Зула в панике. - Отпусти меня, и я скажу тебе, где еще один круг силы!
  - Ты собрался торговаться со мной?!.. - возмутилась я, подошла к его телу и вытащила из-за пояса палку Искры. Увидев с изнанки пояс, я поняла, что пояс Зулы - еще один круг силы, с навешенными на него блестящими пластинами! Вот в чем секрет его силы и неуязвимости! Я постаралась стащить пояс с тяжелого тела. Это было не просто, но хоть я и запыхалась и вся вспотела, в конце концов он оказался у меня! Зула дрожал в лапах Гармы, который с ним игрался, как кошка с мышкой.
  - Что еще?! Учти, призраки - любимая пища прилипал!
  - Инквизитор... - прошептало приплюснутое лицо мертвеца с пола из-под черной лапы Гарма-Джарга.
  - Да? Что за инквизитор?
  - Я - инквизитор! - обиженно скривился Зула. - То, что ты делаешь, незаконно, это не по правилам!
  Инквизиторы... Да зачем это им надо?! Заговор? Но с какой целью?
  - Да что ты говоришь?! Я - ликвидатор, мне ничьи правила не указ! Я делаю то, что должна! А теперь будь паинькой и расскажи мне, как Инквизиторы связались с этим Хакимом Потрошителем? И причем здесь ясновидящий?
  - Пока парень не впал в кому, он все рассказал о Кругах силы Верховному Инквизитору!
  - То есть ты не в курсе? - Зула отчаянно кивнул головой. - Вечно мне не везет! А причем здесь я?
  - Не знаю! Это знает лишь Верховный Инквизитор! Он использует господина Хакима в своих целях!
  Хакима? Использует? Керн точно головой тронулся! Ясно, кто кого использует!
  - Может, перестанешь валять дурака? - спросил меня знакомый до отвращения потусторонний голос.
  - Йол! - я обернулась и увидела, как он склонился над Искрой.
  - Твой напарник готов присоединиться к армии мертвецов некроманта!.. Ты освободишь его душу? - в его сиреневых глазах была лишь пустота, а на губах знакомая гадкая усмешка.
  - Сегодня никто меня не слушается, хоть ты... - вздохнула я и завопила изо всех сил, - оставь меня в покое!
  - Ему осталось немного, чтобы перейти в мир духов... - Йол переместился мне за спину.
  - Сегодня он не умрет, ты понял? - прошипела я и подошла к кровати.
  - Но в мире записано иное... Для него Искра де факто - мертв! И ты это знаешь!
  - Не зли меня, Йол, хорошо? Мне нужно сосредоточиться...
  - Ты забыла о Зуле... Скормишь его прилипале?
  - Есть другие предложения? - может, тогда Йол отстанет от меня и заткнется?
  - Можешь отдать его призрак мне... - хитро улыбнулся Йол.
  - А он будет мучиться вечно!? Я должна поддерживать свой имидж...
  - Обещаю... - особо мерзкая улыбка подтверждала его слова.
  Я не стала смотреть на то, что он решил сделать с Зулой. У меня тут намечена срочная ликвидация! Бросив последний взгляд на лицо Искры, я закрыла глаза и вошла в ликвидацию... Я не была целителем. Я не могла его вылечить. Оставалось прибегнуть к примитивной магии, как мне и подсказал Хаким...
  Дух Искры не видел и не слышал меня, его крепко держало зеленое нечто, схожее одновременно с осьминогом или водорослями... Оно обхватило его своими щупальцами-ветвями, вытягивая из него энергию жизни... Единственное, что не давало закончить нечту его работу, был огонь Искры - голубой и лишь по краям малиново-оранжевый... Этот огонь был частью его существа, как деструкция - частью меня. Огонь сдерживал рост вируса, но становился все слабее и слабее... Пока от него не осталась маленькая искорка...
  Я рубанула по вирусу, но он лишь разделился на две части - одна осталась на Искре, а вторая двинулась по косе ко мне. Как я не пыталась добраться до нее, ничего не вышло. Этот вирус успешно блокировал все мои попытки разрушить его печать. Он был словно песок, как вода, точно огонь, почти как воздух... Он не имел формы. Он был окончательно разрушителен. Венец вирусной эволюции! Он был восхитителен, Хаким был гением... Поскольку эта штука останавливала все попытки своей ликвидации, то мне оставалось лишь одно.
  Я разложила косу в пылесос и втянула вирус внутрь. Он пытался цеплялся за все, в том числе за Искру и даже за меня... Но против косы истинного ликвидатора не было создано еще оружия. К счастью, как выбраться наружу, вирус еще не сообразил.
  Время ликвидации - особое время, и оно - полностью мое. Да только у Искры совсем не было времени. От него осталась лишь малюсенькая синяя искорка...
  Меня стал бить озноб, а вдруг я опоздала? С трудом взгромоздив косу-пылесос на плечо, я велела:
  - Отмена ликвидации Искры!
  В тот же момент откликнулся голос-посредник закона:
  - Вы не можете отменить эту ликвидацию... Она не ваша.
  - Ну и что?! Отмена, я сказала! - возмутилась я, внутри умирая от страха.
  - Вы не можете отменить эту ликвидацию... Вы - рядовой ликвидатор.
  - Я знаю, у Хакима статус выше моего, но я могу доказать, что он нарушил Закон Хаоса! Он сделал это из личной выгоды! Кроме того, Искра просто не должен быть мертв! - я волновалось, и внутренности дрожали, как желе в вазочке.
  - Вы не можете отменить эту ликвидацию... Вы не обладаете всей информацией.
  Значит, Искра все же что-то совершил, каким-то образом нарушив ход вещей... Вот балда! Ну и что?
  - Чего заладили одно и тоже, как автоответчик?! Отмена ликвидации!
  - Вы не можете отменить эту ликвидацию... Ваши претензии беспочвенны. Все так, как должно быть!
  Я уронила косу с плеча и уставилась в пустоту. Все так, как должно быть... Ловец душ, смерть Иринки, вирус этого Хакима, черный меч, моя деструкция... Все так, как должно быть? Черта с два! Ерунда! Значит, им можно нарушать закон?! Почему закон не остановил их? Значит, закон не может отвечать за все?! Закон бездушен, как все законники, как эти судьи - Инквизиторы! Я знаю, что могу изменить реальность... Но вправе ли я? Если я отменю ликвидацию, закон покарает меня... Он одинаков для всех...
  А может, все именно так, как должно быть?! Я должна пройти свое испытание и спасти Искру?!
  Я вздохнула, понимая, что практически обрекаю себя на смерть, и заявила:
  - Это - не так, как должно быть!
  В ответ мне было долгое молчание. Наконец, закон отреагировал на мое богохульственное заявление:
  - Ликвидатор, матрица вашего поведения отличается от матрицы закона. Вы хотите сказать, что знаете лучше?
  Еще не поздно пойти на попятный. Еще не поздно отказаться... Нет! Все не так! Никогда! Да?
  - Да! - я устала и дрожала с головы до ног. Устала от душевных метаний, от моральной ответственности и напряжения. Вот я и приняла решение - правильное или нет, покажет время - но для меня единственно верное...
  - Отмена ликвидации, - подтвердил закон мое решение.
  Осторожно взяв в ладони голубую искорку, я тихонечко подула на нее, раздувая своей деструкции ее в новое пламя...
  
  Глава 23 Детские страхи
  Избавиться от вируса было трудно. Его могло остановить лишь одно - полная ликвидация или завеса. Так как ни того ни другого в ближайшее время не предвиделось, я прибегла к третьему. Временной нейтрализации. В этом мне помогла черная коробка ловца. Как говориться, не было бы счастья... Иначе мне такую редкость ни за что не заполучить!
  Освободив косу, я занялась дежурством. Прямо сразу! Найдя себе окошко подальше от места действия, я удобно расположилась на подоконнике и постаралась заснуть, натянув капюшон почти на нос.
  Казалось, я только задремала, как меня грубо толкнули в плечо.
  - Сайф! - передо мной стоял рассерженный Лапа. - Так и знал, что это можешь быть только ты!
  Мое сердце подпрыгнуло от радости. Против воли я улыбнулась. Лапа все-таки остался Лапой! Я сладко зевнула. Лешка решил подробно растолковать, что к чему:
  - Только ты можешь спать посреди всеобщего хаоса! У нас тут отравление техноядами!
  - Я-то здесь причем? Я никого не травила, - пожала я плечами.
  - И это называется "дежурство"?
  - У тебя есть предложения получше? Предлагаешь, мне пойти и помочь?
  - Мы уже сами справились, - пробурчал Лапа, устраиваясь рядом на подоконник. Он был усталым и оттого раздражительным. - В больнице полно дел, которыми ты должна заняться!
  - Я их все просмотрела: одна ерунда... - мне не хотелось шевелиться.
  - Это не ерунда, а человеческие жизни! Ты должна разобраться в каждом случае!
  И чему только хранителей учат? Ладно, объясню популярно. Он заслужил это за то, что не посмеялся над моими голубыми волосами... И вообще ведет себя по-человечески.
  - Лапа, я - ликвидатор. А это означает, что я ускоряю любые разрушительные процессы. Болезнь, травма и так далее - это программы разрушения, которые блокируют неправильное поведение. Это вы - хранители - можете помочь. Я лишь сделаю хуже!
  - Зато ты можешь поставить точный диагноз!
  - Само собой! Я тут сунулась в одну палату... Женщину лечили от двухсторонней пневмонии, а на самом деле это был рак легких! Так врачи выгнали меня из палаты за жестокость! А то, что они лечили ее совсем от другого, это - полагаю - милосердие?
  - Сайф! - возмутился Лапа.
  - Но ей же нужно знать правду, чтобы подготовиться! Так что хватит меня уговаривать! Ты знаешь, как я не люблю больницы...
  Лапа промолчал. До сих пор бродила по городу побасенка, как некто выжил после того, как его четырнадцать раз ударили ножом. Длинным таким ножом... По позвоночнику побежал предательский холодный пот: как вспомню, так вздрогну! Неприятное ощущение! Вернее, абсолютно жуткое! После дела с Кровавым вороном наш тандем с Дрэком окончательно распался. Полгода я была прикована к постели, что испортило мой характер вконец. Именно так я познакомилась с Лапой. Теперь, когда я решаю, что все слишком плохо, стоит мне вспомнить то чувство, как мир снова начинает сверкать радужными красками! Все плохое уже случилось!
  Беда только в том, что то жуткое ощущение вновь вернулось.
  - Что вы решили с Вудхором? - решительно спросила я.
  - С кем? - не понял Лапа, отрываясь от своих мыслей.
  - С дубом. Так его назвал один из мертвецов.
  Лицо Лапы замерло, он отвел глаза в сторону:
  - Вокруг него возведут особую державу, которая не впустит никого живого внутрь.
  - Бедный Вудхор, - не могла я не признать, - он же сдохнет с голода!
  - Дуб - это дерево, оно получает энергию из земли, воды и солнечного света!
  Блаженны верующие... И неверующие тоже! Пора сматываться, а то тягостного разговора не избежать! Я уже почти встала, как Лапа меня тихо окликнул:
  - Сайф, я должен извиниться...
  Я положила ладонь на его кулак, останавливая его, и просто сказала:
  - Я знаю. Так что сэкономим время и пойдем спасать жизни... и разрушать их!
  Лапа заглянул мне в глаза и улыбнулся.
  - Кстати, у меня есть задание специально для тебя!
  - Ну вот - опять работать!? - расстроилась я.
  - Хватит ворчать! Тебе понравиться!
  * * *
  Третий этаж, детское отделение... Я шла вдоль палат, ища искомую тринадцатую и тщательно игнорируя все удивленные взгляды... Да, мои волосы голубые, ну и что с того? Наконец, я обнаружила ее в темном конце длинного коридора напротив четырнадцатой. И почему вечно тринадцать? Мне всегда нравилось это число. Оно такое... неправильное...
  Я вошла внутрь и увидела несколько больных ребятишек. К счастью, в основном ничего серьезного - так, бронхиты, тонзиллиты, ангины и пара отравлений. Оккупировав пустую постель, я раскрыла чемоданчик, не слушая перешептывания и насмешки за спиной. Среди детей мне до сих пор становилось не по себе.
  - Ты видел? У нее голубые волосы, как у Мальвины...
  - Смешная! Может, она клоун?! Дает представление?
  - Я боюсь клоунов, они все - чудовища! Я по телевизору видел!
  - Хватит врать! Она просто больная медичка! Пришла ставить клизмы и уколы!
  - Что ты сказала? Будут ставить на нас опыты?!
  - В таких очках только шпионы ходят! Сознавайтесь сразу, кто в чем виноват! Кто инопланетянин, кто из будущего? И нас не будут мучить уколами и капельницами!
  - Сам ты инопланетянин! Вон голова какая здоровая!
  - Как шарик дутая! Молчи, вундеркинд! Сам ты шпион!
  - Она настоящий монстр, я вам говорю!
  - Что она собирается делать? - испуганно спросил кто-то совсем маленький.
  Дожилась... Пугаю малышей, а не демонов! Лучше сразиться с армией паразитов, чем с маленькими чудищами... Я не выдержала, вскочила и заорала:
  - А ну заткнитесь все! - увидев море замерших в ужасе мордашек, я решила развить успех. - Будете меня дальше злить, я просто уйду! Поэтому закрыли все рты! - Не знаю, что они думали услышать, но точно не это... - Я пришла вам помочь.
  - Помочь? - спросил самая старшая девочка. - Чем именно? Кто вы? Странная какая-то вы медсестра!
  - Потому что я - не медсестра, а универсальный ликвидатор "Рок и Ко"!
  Мгновение было тихо, пока кто-то робко не спросил:
  - Ликвидатор?! - и вся палата покатилась со смеху! - Ликвидатор - это такой крутой мужик! Высокий! Весь в черном! В коже! В очках! Черных! В плаще! С пистолетом! С мобильником! - добавляли все более новые подробности фоторобота дети. - Это всем известно!
  - Да и у него есть демоны, призраки и духи! Стоит ему щелкнуть пальцами, и они готовы выполнить любой его приказ! И все его бояться! А он - ни кого!
  Я чуть не зарычала. Вылитый Дрэк! Ладушки! Вынув из прически заколку, я разложила ее в косу.
  - Прекрасно! Последний вопрос и я ухожу! Кто-то боится ночевать в палате?
  Мигом стало тихо. Ага, слухи правдивы... Я пришла по адресу!
  - Сайф! - вдруг прыгнуло на меня прямо с койки маленькое чудовище, чуть не сбив с ног, и повисло на мне, как мартышка. Я едва устояла, удержавшись за косу. - Это я - Алена! Ты опять пришла на помощь! А где Гарма? А Риту увезли на каталке! А мне ни капли не страшно! Но я тебя не узнала, пока ты не открыла косу!
  - Это та самая Сайф? Не может быть! - вновь загомонили дети.
  - Притормози! У меня от тебя голова пухнет! - я спихнула Аленку на кровать. - Я пришла из-за беспокойств... - увидев изумленные личики, я решила пояснить. - Это такие духи, которые достают людей, когда они уязвимы. Есть еще страхоеды, которые пугают и этим питаются... Не говоря уже о теневиках и кошмарах...
  - Что я пропустил?! - задорный звонкий голосок выбил меня из колеи. Я подняла глаза и ахнула! Искра стоял, привалившись к двери. Он был бледный и даже зеленоват, но упрямо стоял на дрожащих ногах, стараясь улыбаться. Волосы в беспорядке, торчат во все стороны, но Искра уже раздобыл где-то свою одежду и даже палку.
  - Какого черта, Искра? - мне очень хотелось выбить всю дурь из его явно пустой черепушки и вбить в нее хоть немного толка... Но он очнулся всего часа четыре назад. Ничего... Отыграюсь позже! - Ты должен лежать!
  Искра не рассчитал свои силы, чуть тяжелее привалился, и дверь начала открываться... Искра обязательно упал бы прямо на задницу, но я успела его подхватить и отволочь к ближайшей кроватке.
  - Ты опять сбежала от меня! Что ты там рассказывала ребятишкам про этих... страхолюдов?
  - Страхоедов! - поправила я его. - Как ты здесь оказался?
  - Просто спросил пару сестричек... Что ты с собой сделала?! Ты сама как эта... страхолюдина!
  Просто спросил. А я потратила на поиски полчаса.
  - А ну повежливее! Как тебя отпустили?
  - Ничего сложного... Завез в свою палату другого парня... Там их полно! Так почему ты сбежала?
  Я выпустила на свободу монстра... Ничего, мир его слопает и косточек не оставит!
  - У меня дежурство, Искра, - вздохнула я. - Просто делаю свою работу!
  - Са-айф! - протянул Искра жалобно, состроив уморительную рожицу. Дети вокруг не выдержали и захихикали. - Вспомни, я твой самый тупой стажер... В чем здесь дело?
  - Всего-то уровень шестнадцатый, - пояснила я, не обращая внимания на шепоток детей.
  - И какой это демон? - по лицу Искры катились капли пота, но он все равно улыбался.
  - Ты хоть знаешь, в чем разница между демоном и силой? Вообще, ты знаешь, что такое демон?
  - Расскажи, расскажи, расскажи! - понеслось со всех сторон. Почему нет?
  - Само слово пришло из древнего языка - тогда корень у всех языков был един. И переводилось примерно так: "я - один - сила", или "я - сила - одна", или "один - я - сила" и так далее... Короче, "одиночная сила" или "сила одного". Демон тот, кто противопоставил себя всему миру, он - один. Бесконтрольная сила. Неуправляемая. Эгоистичная. Только для себя.
  Некоторым людям от рожденья даны особые способности - все равно какие... Но даны явно для чего-то. А когда человек начинает использовать свой дар лишь для своих низменных корыстных целей, в лучшем случае он умрет, в худшем - станет демоном.
  - Но многие демоны никогда не были людьми! - удивился Искра.
  - Это силы, которых создали люди. Самые сильные силы - по мнению большинства - это силы разрушения. Поэтому созданные демоны обычно жутко злые. Ведь их создают злые люди.
  - Ты так говоришь, как будто во всем виноваты сами люди!
  - Так оно и есть! Хотя существует особая структура, которая отвечает за агрессию. Это то, что люди называют злом или дьяволом. Она абсолютно автономна, и ее программа - наказание людей за неправильное поведение. А именно - полное уничтожение человечества!
  - Ну вот приплыли! Только ты можешь простые неприятности привести к всемирному злу! - заявил было Искра. Но я закрыла ему рот ладонью: за дверью раздались шаги. В мгновение ока я затащила его в свою ликвидацию. Дверь открылась, но меня ожидало разочарование: это была медсестра. Она заставила выпить детей на ночь таблетки, погнала их по туалетам, а через пять минут выключила свет.
  - Они нас что?! Не видят?! - шепотом спросил Искра.
  - И не слышат, - пожала я плечами. - Расслабься...
  - Но как это может быть?! Мы что и впрямь невидимки?
  - Это как сказать... - я устроилась поудобнее на окне. - Это просто поле моей ликвидации... Ты же можешь контролировать территорию своего огня?
  - Это совсем другое! - Искра оглянулся. - Здесь холодно... И мрачно...
  - Просто таково твое восприятие. Для меня ликвидация - это дом родной. И чем больше деструкции, тем светлее...
  - Мне кажется... Что я был здесь... - нервно вздрогнул Искра. - Ты прости, что дал застать себя врасплох...
  Я сосчитала до десяти, только потом ответила. Боялась, что меня выдаст голос.
  - Причем здесь ты? Это меня заманили на кладбище... А я как идиотка купилась!
  - Йол мне немного объяснил. У тебя не было выбора...
  Внезапно дверь открылась сама собой. В коридоре мигал свет. Кто-то в палате издал судорожный вздох. Три лиловых шара, невидимых для детей, медленно вплыли в комнату, гадко хихикая.
  - Что это? - спросил Искра, снова шепотом.
  - Простые беспокойства... То есть убить они не могут...
  - И что они делают?!
  На его риторический вопрос беспокойства дали исчерпывающий ответ. Не все дети еще спали. Один из беспокойств оседлал мальчика со сломанной ногой и стал его бить электричеством. Другой начал прыгать, как мячик, по маленькой девочке. Та едва дышала от ужаса, сдерживая крики. Третье беспокойство стало щипать старшую девчонку. Она, стиснув зубы, пыталась скинуть того с себя, но беспокойство не отступало.
  - Они что?! Веселятся?! - мрачно спросил Искра.
  - Да... Только детям не смешно. Ведь они ничего не видят, только чувствуют! Не могут врезать хорошенько тому, кто их обижает... Дети далеко от семьи и родных, от мамы... Никто их не защитит, они слабы... Никто не поверит, что кто-то доставляет им неприятности! Они даже другим детям не расскажут! Им страшно и обидно... Просто детские страхи...
  - Это нечестно! - воскликнул Искра, увидев, как одно из беспокойств вылило стакан воды на спящего ребенка. Тот проснулся, решил, что описался и тихо заплакал. Другое беспокойство где-то раздобыло иголку и тыкало ею мальчишку в руку. Третье ругалось матом Аленке в ухо, угрожая девочке всякими ужасами.
  - Маленькие уродцы! - заключил Искра. - Как отсюда выйти?!
  - Просто иди и врежь им хорошенько, - предложила я. Больше ничего говорить и не надо было. Искра раздвинул палку в копье и, горя праведным гневом и возмущением, бросился на маленьких гаденышей. Дети встретили его аплодисментами, как настоящего героя! Когда я решила, что он достаточно наигрался в баскетбол, футбол и теннис тремя гадкими лиловыми беспокойствами, то вышла из ликвидации и протянула ему три погремушки-ловушки. Беспокойства сами кинулись в них, избегая его огня-копья.
  - Кто следующий?! - спросил Искра. Он уже чувствовал себя лучше. Его огонь лечил его также, как деструкция - меня. Сейчас он был горд, как лев, и готов драться со всем злом в мире.
  - Может, парочка страхоедов, теневик и возможно жуткий кошмар...
  Дети замерли и уставились на дверь, ожидая новых чудовищ... В неожиданной тишине втянутые внутрь погремушек беспокойства едва слышно вопили и ругались матом. Раздался зловещий утробный рык... Кто-то даже заплакал, но тут Искра разрушил действие чар жуткого ужаса, спросив:
  - Сайф, это что? У тебя в животе?!
  Виновна... Я смущенно стала ковырять носком в полу дырочку.
  - Ты когда последний раз ела?
  Кажется, вчера в обед? На квартире у Ники у меня не было аппетита: хоть я и съела немного сыра и выпила флягу настоя... Следующее рычание было еще хуже: на этот раз монстр подкрался совсем близко и намеревался броситься. Он был зол, расстроен и очень голоден. Бедняжка...
  - Она нас съест! - завопил самый маленький, и все захныкали. Вот ведь твари неблагодарные!
  - Прекратите, - прикрикнул на них Искра. - А ну спать!
  Но детям нужно было перебеситься после пережитого стресса. Тогда я предложила, перекрикивая общий шум:
  - Искра будет ловить ужасы на живца! Согласны?! Учтите, что завтра вас никто не спасет!
  - Да! - раздался общий крик.
  - Тогда Искра поймает всю нечисть! Ложитесь спокойно спать!
  - Нет! - закричали дети в голос.
  - Мне нужно еще что-нибудь знать?! - спросил Искра с довольным видом. - Какая-нибудь особенная гадость? Кошмар там? Теневик?
  - Не думаю, что будет что-нибудь ужаснее этих детей... - пожала я плечами.
  - Сайф! - укоризненно вздохнул Искра. Дети вопили и орали, прыгая на кроватях от возбуждения.
  - Если ты можешь справиться с детьми, то никакой ужас тебе не страшен! Вот ловушки, - вынула я необходимое из сумки. Я собиралась немного вздремнуть. Но в этот момент жуткое ворчание оголодавшего зверя напомнило мне, что не только духом единым жив человек. И тут Искра дружески предложил:
  - Иди поешь, а то уже детей пугаешь...
  Он просто не знает, с кем связывается! Но для очистки совести я должна была спросить:
  - Сам справишься? - Искра кивнул. - Хочешь, я их всех свяжу?! Бинтами, как мумии, спеленаю? - предложила я. - Или прикую к кроватям цепями?
  - Иди давай! - рассмеялся Искра. До чего же приятно видеть его улыбку...
  Я махнула рукой и с радостью сбежала, показав детям на прощанье язык.
  
  Глава 24 Дьявольские сети
  У дверей палаты Ярослава я увидела Филиппа и Керна. Филипп явно чувствовал себя не в своей тарелке. На лице второго застыло неприятное выражение, словно что-то воняло у него под носом, а не в приемном покое. Крепкий мужик, с чертами лица, словно вырезанными скульптором из серого камня, он походил на полковника в отставке. Или даже на генерала. Может, так оно и было. В его глаза лучше было не всматриваться. Во-первых, в них нельзя было ничего прочитать, как в мутном зеркале, а во-вторых, он легко мог догадаться, что у вас на уме. И тогда - берегись! Ведь не так просто становятся Верховными Инквизиторами!
  Инквизиторы знали лишь три вещи: Истину, Закон и Правосудие. Твердо знали. До точки. И никогда их не интересовали такие понятия, как: Почему, Человечность и Что будет дальше. Вопросы. На которые нет точных ответов. Нет точных решений. Нет справочника или точного свода законов. Наше сознание слишком ограничено трехмеркой. В конце концов, мы всего лишь люди.
  Врать Инквизиторам бесполезно: они были не подвластны любому влиянию, легко определяли ложь, видели истину... Меня, например, обманывали все кому не лень. Даже мертвые. Или Джокеры там всякие...
  Я была в глубокой ликвидации, но все равно рискнула подглядывать лишь из-за угла.
  - Кто-то думает обо мне, - вдруг заметил Керн обеспокоено. - Но я не могу вычислить кто... Наблюдатель! Он все знает, но ни во что не вмешивается... Если бы его сила служила Инквизиции, ничто бы не избегло справедливости и все в мире было бы подвластно нам!
  - Мне кажется, что мальчишка впал в кому из-за допроса... - вздохнул Филипп. - Его состояние ухудшается.
  - В этом виновны не мы! Его душу похитили... Чистая работа ловца душ!
  - Но мы виновны в падении его духа...
  - Он просто слабак! Его суть прогнила насквозь! Иначе он не стал бы жертвой ловца!
  - Еще существует проблема Сайф... - протянул Филипп.
  Так, так, так! Это уже интересно! Я высунула нос из-за угла. Любопытство чертово!
  - Используем ее в темную. Она ничего не знает. А потом ей воздастся за все ее преступления!
  Я - преступница?! Смешно! Просто невинная прохожая!
  - Но все же я не могу поверить словам пророка, - продолжил сомневаться Филипп. Сомнения - это прекрасно! Значит, ему не все равно! Значит, его душа не до конца закостенела в законе! - Я знаю ее в течение многих лет! Что-то в этом не так...
  - Это истина! Ты слышал его слова! Мальчик не мог нам солгать!
  - Но когда он говорил о Сайф, готов поклясться, что я слышал эхо!
  - Молись, Филипп! Твой дух ослаблен чувствами... Ты сам признался, что знаешь ее слишком долго. Ты привязался к ней, просто привык. Не думай о ней, как о Сайф. Думай о ней, как о пособнице тьмы, разрушительнице всего сущего, главной преступнице... Ибо это правда. Она преступила слишком многое. Она переступила черту, она на грани! Все ликвидаторы на грани, но она... По-крайней мере, теперь понятно, откуда у нее коса Истинного ликвидатора!
  Весь остальной разговор был посвящен поискам ловца душ. Увы... Бесплодным. Дело было не в душе Ярослава, а в той истине, которую Инквизиторы еще не извлекли из нее. Похоже на жемчужину и моллюска. Для моллюска жемчужина - это то, что мешает ему жить. Но когда люди извлекают ее, то обычно отправляют моллюска в суп. В любом случае, моллюску не повезло.
  Наконец, они удалились. После перекусона хорошо бы поспать, но меня попросил сам отец Григорий. Я не могла не заглянуть к Ярославу. А тут Инквизиторы со своими гадкими истинами... Истины... Да кому нужна эта правда?
  Когда они удалились, я подошла к дверям палаты. Такой сильной защитной печати я не видела с тех пор, как пришлось вытаскивать из застенков инквизиторов Мерцающий туман... До сих пор жалею, что не взяла у него автограф! Вот уж профессионал из профессионалов...
  Можно разрушить защиту, но тогда примчатся Инквизиторы... А мне это совсем не нужно. Слабее всего были защищены пол и потолок. Но - увы! - даже сквозь ликвидацию их не преодолеть... Обман тоже не поможет. Нужен какой-нибудь фокус... Ведь Инквизиторы не снимают и не накладывают печать все время! За Ярославом нужен уход. Значит, печать может открываться... как простой замок! Только нужен ключ особый!
  Ключ... Мой ключ от всех дверей! Он сгинул много лет назад на дне Черного озера. Я сама его забросила туда. Юность слишком импульсивна (все подростки максималисты!), просто... слишком! Я думала, что таким образом закрою все двери, откуда появляются чудовища. Глупенькая! Они приходят не через врата реальности, а проползают в форточки сознания людей, пролезают сквозь подполье страстей, смело заходят через двери агрессии...
  Я сняла косу-заколку, ликвидировавшую беспорядок на моей голове, и разложила ее в отмычку. К моему изумлению, все получилось. Дверь открылась, и я тихонько на цыпочках прокралась внутрь! Победа!
  Только настроение спустило победный флаг. Ой, что-то мне не весело. Внутри палаты было мрачно. Даже ночник ему не включили! Поэтому парень в мигающих огоньках аппаратуры выглядел плоховато. Паренек как паренек. С одной стороны - синий, с другой - зеленый, с третьей - красноватый. Ничего особенного. Мимо такого пройдешь на улице и не обратишь внимания...
  За окном была бы ночь, не свети так ярко огни больницы. Внезапно загудела сирена, и я непроизвольно вздрогнула. Ну же, Сайф! Возьми себя в руки! Проклятая усталость... Из-за нее я такая нервная! Испуганная? Раздражительная. Злая...
  Паренька похоже залечили. От него осталась лишь тень. Худой, осунувшийся... Руки прикованы к кровати. Только ошибочка вышла, господа Инквизиторы! У него явно похитили его слабый и безвольный дух! Тот самый, которым вы воспользовались! Тот самый, что вам так нужен! И наручники не помогли. А где же его семья?!
  - Его родная семья погибла, - раздалось позади. Я чуть не заорала и не подпрыгнула до потолка!
  - Йол!!! - развернулась я и впервые увидела замешательство на лице призрака. - Не смей ко мне подкрадываться!
  - У тебя такое забавное выражение лица! - усмехнулся Йол гадко. - Как я могу удержаться?!
  - Как ты смог преодолеть печать? И чего ты ко мне пристаешь?!
  - Это хобби у меня такое. Вечность скучна без таких вот мелочей...
  Так бы и дать ему по его прозрачной шее! Я фыркнула, а в глазах Йола промелькнуло... разочарование? Наверно, ему и впрямь очень скучно. Последнее что я хотела бы, так это - жить вечно! Даже змеи сбрасывают кожу...
  - Значит, погибла? - пробурчала я. Надеюсь, его появление означает... перемирие?
  - Да... Но ему не повезло, его усыновили... - Йол печально уставился в небытие. - А потом... отказались от него.
  - Как это?! - опешила я до шока.
  - Он слишком многое видел и знал. Кому это понравиться? Истина - страшная вещь. Она разрушает жизни, калечит души, извращает сознание... Так что его усыновляли, а потом оказывались. Пару раз его усыновили из-за его способностей, но даже используя его дар для обогащения, его боялись. Ведь он все знал.
  - Ты что? С ним знаком?
  - Немножко... Последний раз ему повезло, и его усыновили люди, которым было наплевать на истину и которым не было наплевать на него. Они не бояться правды. Они приняли его в свою семью. Но потом...
  - До него добрался Ловец душ! Он не знает жалости. Его новая семья тоже погибла?
  - Нет. После несчастного случая, в котором Яр был виноват... Они тоже отказались от него!
  - Держу пари, что все подстроил ловец душ!
  - Сомневаюсь. Нельзя все сваливать на посторонние силы, - сиреневые глаза презрительно сверкнули. - Это было его испытание. Но он его не прошел. Теперь ему конец.
  - Поражаюсь твоему оптимизму. А какое испытание не прошел ты?
  - Я выше всех испытаний, я сам выбираю свой путь! - заявил Йол высокомерно.
  - Знаешь, по-моему, ты куда-то не туда свернул! - не смогла я удержаться.
  - Но я сам сделал свой выбор, - презрительно заявил Йол, мерзко улыбаясь. - И никого в этом не виню. В отличие от вас - смертных! Мелкие людишки, вы вечно придумываете себе оправдания, отговорки, обвиняете кого угодно, только не себя...
  - Сам ты мелкий людишка! Да еще и мертвый! Если ты знал Яра, то какого черта ему не помог?!
  - Нельзя помочь тому, кто не хочет, чтобы его спасли!
  - Не понимаю, чего ты тогда приперся? Чтобы позлорадствовать? Кому от этого хорошо?
  - А я не понимаю тебя. Ты пошла против судьбы, чтобы спасти этого никчемного мальчишку Искру? Почему? Ты знаешь, что за это тебя тоже подвергнут испытанию? Ну и как? Ты - готова?!
  - Интересно, чем они могут меня напугать? - улыбнулась я.
  - Не смейся. Испытание всегда тяжелое.
  - И всегда по плечу! Иначе зачем бы нам их давали!? Откуда ты знал про Хакима? Хотя о чем это я? Вот ведь дурочка! Он же некромант! Но тогда почему ты не предупредил ни меня, ни Искру?
  - Считай, что это было твое испытание! - усмехнулся Йол. - Так почему ты рискнула всем ради жизни, которая должна была закончиться?
  - Потому что Хаким был прав, - расплылась я в улыбке. - Во всем виновато мое чувство вины. Я виновата в том, что я ликвидатор. Я не выбирала это. Но видимо заслужила, - склонив голову, я посмотрела за окно. Прям белые ночи... Вздохнув, пояснила: - Сапожник без сапог. Что же я за ликвидатор, если не могу ликвидировать элементарную ликвидацию?
  - Неужели? - сузил глаза Йол..
  - И к твоему сведенью, Искра вовсе ни никчемный! А вот ты - всего лишь мертвый глупый гордый мальчишка!
  - И вовсе я не глупый! - прошипел Йол. - Иногда мне так хочется тебя проучить!
  - В этом наши желания абсолютно совпадают! - я стала закатывать рукава, Йол напрягся, но я всего лишь решила заняться делом. Хватит лясы точить! Время - делу, потехе - час! А сейчас, наверное, третий час ночи! - Спасибо за все!
  Достав хрустальный шар, я раскрутила его, хоть и не ожидала никаких результатов. Их и не было. Никого подозрительного...
  - Сайф, - раздался шепот Йола позади. - Послушай меня... Это не ловец...
  - Да?! - я обернулась, но парень опять дал деру! На этот раз я не разозлилась, а расстроилась. Пусть он был мертвый, но человек. Мне было не так пусто и одиноко, как обычно на ликвидации. Интересно, как там дела у Искры? Надеюсь, его дети не замучили до смерти?
  Без особой надежды я уселась на край постели и поднесла ладонь к лицу Ярослава. Холод, отсутствие мыслей, чувств, воспоминаний... Похоже, это и впрямь работа Ловца душ...
  Но тут я ощутила еще кое-что под рукой. Нить. Невидимая нить. Нить сплетенная из несбывшихся снов... А я знала лишь одно существо, которое плело такие нити... Вскочив, я вошла в ликвидацию и оглянулась. Теперь я четко видела эту нить! Не может быть! Да как она посмела! Саятэ! Проклятые демоны! Их нельзя не только исправить, но и остановить!
  Нить скрывалась в вентиляции, чуть-чуть раздвинув защиту печати... Ничего особенного у меня с собой не было. Я могла проследить ее лишь одним способом. Превратив косу в бусину. Получилась такая черная увесистая бусина. Осторожно повесив на нить, я ее отпустила. Бусина побежала по нити, как черный жучок, и скрылась в вентиляции. Покинув палату, я тщательно ликвидировала все следы своего пребывания (особенно мысли) и аккуратно запечатала ее.
  Перевернув преобразователь, я вернулась к своему обычному "я". Сквозь ликвидацию можно следить за передвижениями бусины-косы. Что ж, я готова! Более или менее...
  А теперь - на поиски потерянной души...
  Проблуждав некоторое время по этажам больницы, я оказалась в подвале. Крутой кривой спуск вниз никак не кончался. Мимо, чуть не сбив меня и не раскатав в блин по полу, пронеслись студенты медики. Они устроили гонки на каталках! И веселились при этом напропалую! Наверное, морг рядом.
  Внезапно нить свернула в боковой ход в какую-то каморку. Я вошла и тупо уставилась на распределительный щиток. Нигде не было видно и следа нити. Ни на стенах, ни в потолке... Тупик! Помещение меньше, чем шкаф! Куда же она девалась? Где же теперь эта поганая нить?
  В следующий момент я ощутила под ногами пустоту, желудок совершил сальто-мортале к горлу, и я полетела к верх тормашками к чертовой матери в паутину дверей... Где-то по пути мое сознание потерялось...
  Я пришла в себя от какого-то знакомого пыльного запаха... Место, где давно никого не было... Полное воспоминаний и пустых надежд... Где вечность никто не убирался... Я чихнула и в тот же миг все тело охватила острая боль. Особо острая резала мне горло и руки...
  Открыв глаза и стараясь не чихнуть, я осмотрела унылое длинное помещение, затянутое паутиной. Его слабо освещали тусклые лампочки на стенах. Узоры застывшей паутины создали нечто вроде маленькой уютной комнатки посередине бардака магазина тканей... Вернее, огромных груд нитей... Даже целых стогов и снопов нитей... Просто завалов нитей... В смысле - завались! Они так и тянули прилечь на них. Столько и на ните-прядильном производстве не увидишь... Хотя как-то захаживать туда не приходилось. Кстати, где это я? Куда меня снова занесла нелегкая? Над головой гудели трубы, толстые кабели проводки змеями извивались по потолку, стенам и полу...
  На чем-то вроде софы сидела девушка с длинными светлыми волосами... Саятэ? А рядом с ней склонился кто-то высокий и темный... В паутине, окружавшей их, таинственно сверкали новогодние разноцветные светящиеся шарики, похожие на далекие звезды... Из-под одной из свалок старой паутины торчали чьи-то ноги в драных носках. Я очень надеялась, что этот кто-то просто спит.
  - Она очнулась, так что заткнись и веди себя прилично! - велела Саятэ своему собеседнику. Он повернулся в полоборота, и я увидела Тиума собственной персоной! А этот что здесь позабыл? - О привет, Сайф! Не знала, что ты придешь, а то бы прибралась... У меня тут немного... не убрано... - чего это Саятэ нервничает? Как-то все это странно...
  И тут я поняла, что обмотана нитями, как кокон шелкопряда! Поймана в паутину, как муха! Все было не так уж плохо, ведь я перевернула преобразователь перед поисками Саятэ. Нити угрожали лишь открытым участкам кожи. К сожалению, эти участки находились на руках и шее. Именно в нее и руки врезались нити! Если я еще раз неудачно чихну, моя дурацкая голова свалиться с моей несчастной шеи! От ужаса я сглотнула, и нити врезались еще глубже в кожу. Ах ты дьявол! Ни чихнуть, ни пернуть! Ни хихикнуть! Одно хорошо, нити меня держали крепко, и я не могла причинить себе вреда... Я перешла в ликвидацию, но там было тоже самое! Те же проклятые дьявольские сети! Я никак не могла освободиться!
  - Сайф, пожалуйста, будь поосторожнее... - умоляюще воскликнула Саятэ, заламывая руки. - Ну почему ты всегда и все так усложняешь?
  - Извини, что без приглашения, - я не решилась пожать плечами. - Но ты вроде и так меня ждала?! Смотрю у тебя новые нити? Не думала, что ты можешь работать с чем-то, кроме снов?
  - Да, эти нити ты точно разрушить не сможешь... - добавила Саятэ самодовольно.
  - Правда? - заинтересовалась я. Кажется, она абсолютно в этом уверена. - И из чего они?
  - Это особые нити... Они созданы из мечты. А эту материю уничтожить не сможет ни один ликвидатор, так что ты уж извини... - смущенно добавила Саятэ.
  - Отсюда вывод... Ты что?- я выдала свою фирменную улыбку. - Боишься меня, Саятэ?
  - Конечно, нет! - возмутилась Саятэ. - Не боюсь! Просто... опасаюсь...
  - В таком случае, какого черта ты меня связала? - сорвалась я на крик. Проклятая усталость!
  - Чего ты от меня хочешь? - захлопала черными ресницами Саятэ и призналась: - Я просто не знала, что делать! Ты же не просто так зашла?!
  В ее голосе звучала огро-о-омная надежда, что я зашла просто так. Ну ее ждет крутой облом! На что она надеется? Лучше чаю бы налила с сушками! Наврала бы с три короба, как все остальные. Мозги бы мне запудрила... Так нет же! Связала по рукам и ногам, создала угрозу жизни... Куда инквизиторы только смотрят?! Совсем мышей не ловят! А может, именно поэтому мне Саятэ и нравилась. Она никогда не притворялась тем, кем не являлась...
  - Саятэ, сознавайся, что ты натворила... Не думаю, что это слишком ужасно. Я знаю, что все твои клиенты добровольно отдали тебе свои жизни. Так что, может, ты меня отпустишь? Мы поговорим, все обсудим...
  Саятэ крепко задумалась, но потом все же решила:
  - Нет! Сначала расскажи, зачем пришла... Ты ведь не в гости? - спросила она жалким голосом.
  - Скорее небо рухнет, чем Сайф начнет по гостям ходить! - снова влез Тиум, насмешливо улыбаясь.
  - Саятэ! - я дернулась, и нити еще больнее врезались в кожу. - Ты совершаешь большую ошибку!
  - Сайф в своем репертуаре! - рассмеялся Тиум. - Я же говорил, что она ничего не помнит! А теперь ты ее испугала... Остается лишь ее хорошенько разозлить и...
  Как он хорошо меня знает! Страх и злость - мои основные движители...
  - Так я была в панике, - обиженно надула губки Саятэ. - Ты тут заглянул... - объяснила она, бросив злобный взгляд на Тиума. Он послал ей какой-то знак, и она быстро добавила, глянув на меня: - По делу! А тут еще Сайф свалилась на мою бедную головку! А она не приходит просто так!
  - Эй, вы! - не выдержала я. - Кончайте болтать и отпустите меня немедленно!
  Саятэ и Тиум быстро переглянулись. Да что здесь такое?! Что еще за тайны?
  - Пожалуйста, Саятэ! - прорычала я, стараясь сдержаться из последних сил. - Конечно, у меня есть к тебе претензии... Но если ты меня не отпустишь сейчас же, я и впрямь разозлюсь!
  - Нет! Сама признавайся, зачем пришла, а потом поговорим! - решила, наконец, Саятэ, что своя рубашка все же ближе к телу. - Я не отпущу тебя, пока... все не разрешится... в лучшую сторону!
  И ведь не отпустит! Я застряла! Два демона и ликвидатор... Плохой расклад. Особенно хороши эти нити, которые нельзя разрушить! И которые так больно врезаются в кожу... Остается дернуться, сдохнуть, перерезав нитями себе горло, превратиться в призрака и устроить себе вечные каникулы! Ну уж нет! Если мне так не везет, то им не повезет еще больше!
  Злость и гнев против воли поднялись в моей душе удушливой волной. Агрессия хлынула сквозь сознание, и я не могла больше ее удержать! Деструкция вырвалась из меня мощным взрывом! Небольшое землетрясение начало трясти подвал, с потолка посыпался какой-то мусор, лампочки замигали... Но нити выдержали... Приятно встретить хоть что-то незыблемое. А что может быть крепче, чем эфемерные изменчивые призрачные мечтанья? Но ведь со снами я справилась?! Значит, одолею и мечты!
  - Отпусти ее лучше по-хорошему, - быстро предложил Тиум.
  - Ни за что! - возмутилась Саятэ. - Это тебе бояться нечего! Ты - уже мертв!
  - Хуже будет, если она продолжит злиться!
  Мечты... Прекрасная вещь. У всех есть мечты! У меня так их была целая куча! Скажем, чтобы Дрэк отстал от меня навеки! Или устроить себе выходной! Или, к примеру, чтобы люди хоть иногда заглядывали внутрь себя и устраивали весеннюю уборку на своих чердаках... А то вечно мне разгребать все это дерьмо!
  Но Саятэ имела в виду другую мечту. Ту, что управляет нашей жизнью... Ведет нас по жизни... Заставляет нас жить!
  Может, просто сдаться и позвать Тару? Тогда будет три демона и ликвидатор... Значит, я просто слабачка... Не могу вылезти из простой ситуации... Что лучше? Остаться в живых или отстаивать свои убеждения до конца... своей жизни? И то, и другое меня как-то не устраивало...
  Землетрясение продолжалось: подземелье трясло, лампочки мигали. Внезапно я почувствовала, как моя левая рука опускается... Нити, державшие ее, почему-то ослабели... Наверное, оторвалась паутина от стен из-за тряски... А затем в ответ на мой призыв в руку прикатилась круглая тяжелая бусина. Моя коса снова со мной! Ну и кто на нас вместе?
  Я разложила бусину обратно в косу и уперла в пол. Вот и все, что я могла ею сделать. Снова тупик!
  - Я же сказала! Тебе это не поможет! Это же мечты! Лезвие твоей косы не сможет рассечь их! - заметила Саятэ мой маневр, испуганно оглядываясь вокруг. Происходящее ей мало нравилось. Что ж, мне все это нравиться еще меньше! - Может, хватит?! Ты разрушишь мой домик! Моя коллекция в опасности! Ты же знаешь, как хрупки мечты и сны! Остановись! Пожалуйста...
  - Я хочу это видеть! Интересно, как Сайф выкрутиться на этот раз?! - рассмеялся Тиум. Жуткий тип.
  Как же вы меня все достали! Я дернулась, нити врезались в кожу, причиняя нестерпимую боль. Из многочисленных ранок выступила кровь. Ничего, бывает и больнее! Терпи, Сайф! Как-то я упала на грядку с кактусарами... Вот это была скажу боль! Задница потом целый месяц болела!
  Внезапно паутина в углу на полу зашевелилась, и из-под нее вылез пьяный в домину мужик в знакомых драных носках. Говорить он не мог, объясняясь знаками и показывая пальцами на трясущийся потолок. А потом случилось чудо! Подняв чайник с пола и напившись живительной влаги, пьяница заговорил!
  - Во се-о-ня качает... А-а не виноват! Я столько не пил! Хотя... можо попроба-ать...
  Чтобы не видеть этот кошмар, я закрыла глаза и сосредоточилась. Как же мне освободиться?!
  - Сайф, постой, давай поговорим! Не стоит так горячиться! - взмолилась Саятэ.
  Поздно... Я уже вошла в ликвидацию этой проблемы. Нет неразрешимых вопросов... Не нужно пытаться грубой силой разрушить нити... Ясно уже, что это не поможет... Но можно попробовать использовать деструкцию по-другому.
  - О! Трясти перестало, - прокомментировал Тиум. - Сайф входит в задумчивость!
  Энергия разрушения начала накапливаться во мне... Только бы удержать ее под контролем! Сила ликвидации нарастала: становилось все светлее. Нити, что сковывали меня, засветились, как неонки. Они были разноцветными. Ведь создавая их, Саятэ использовала разные мечты. И конечно, не свои... Ведь она была демоном!
  Мечты... Что объединяет их всех? Счастье... Все мечтают о счастье, так как его понимают. Для каждого есть свое собственное личное счастье. Там, где нам хорошо. А мечты соединяют нас с ним. Дают нам направление, куда двигаться, чтобы обрести его.
  Чем выше мечты, тем они чище и сильнее. Чем низменнее, тем более выполнимы и мельче. Нельзя делать мечту из материальной вещи. Это разрушает будущее. Ты получаешь искомое - чуть раньше, чуть позже. И все - программа выполнена! Окончена! И так как путь твой завершен, то и тебе приходит конец!
  Саятэ собирала мечты и дарила сны. Ей не нужны были пустые мечтания, жадная зависть или похмельный синдром, когда все мысли только о рассоле и огурцах... О, нет... Она искала счастье. И ее счастье было в прекрасных мечтах... Ведь она своих не имела... Она крала их у людей и давала взамен только сны... Она крала жизни, а глупые люди с радостью меняли их на бесплодные сновидения... Яд в красивой упаковке...
  Я не могла освободиться от нитей. Это я-то! Та, что может управлять хаосом! Это намного сложнее, чем кучка перепутанных мечтаний! Я не могла их порвать, рассечь или разрезать... Но... могла их распутать!
  Я вошла в еще более глубокую ликвидацию. Ту, в которой исправляла некоторые неприятности по судьбе, меняла события, влияла на решения, управляла жизнями. Здесь мне не нужны были руки, чтобы разобраться с нитями...
  Теперь я видела их. Видела мечты, сны и воспоминания... И то что породило их. Жизни, которые переплетались с полотном судьбы, пока не отделились от него и не превратились в отдельные нити - мечты... Их путь заканчивался именно здесь... Чтобы управлять ими, нужно иметь немалое мастерство и мужество... Молодец, Саятэ! С другой стороны... Поскольку они были оторваны от реальности, то управлять ими было не так уж и трудно.
  Нужно было идентифицировать каждую мечту. Нитей было больше сотни... А потом задать им новое направление. Для начала - пусть держаться подальше от меня! Особенно от моей шеи! Но тут раздался дикий крик Саятэ:
  - О Великая Сеть!
  Господи, ну что еще случилось? Я вышла из ликвидации и открыла глаза. Саятэ испуганно смотрела на меня. Даже у Тиума был слегка ошарашенный вид. А вокруг меня, как маленький смерч, двигались нити. Только я была свободна! От удивления я утратила контроль, и нити разноцветным серпантином метнулись во все стороны. Каждая нить спряталась в свою собственную державу. Только это были вовсе не новогодние игрушки. Это были души, погруженные в мечтанья, воспоминания и сновиденья...
  - Так, мишку за борт... Продолжаем разговор, - предложила я, вытирая кровь с шеи и рук. Повесив косу на плечо, я решительно двинулась вперед. К ее драгоценной коллекции! Саятэ отступала, выставив ладони и стуча каблучками.
  - Стой-стой-стой! Успокойся, дыши глубже... - она споткнулась и завалилась на софу.
  - Дыши глубже? Сама давай дыши! - я подошла к паутине и схватила первую попавшуюся державу. Она была удивительно тонкой, легкой и стеклянной... Саятэ пронзительно завопила, я вздрогнула и от неожиданности уронила шарик! Какая оказывается хрупкая вещь - мечта! Он разбился в разноцветный дым... Какая-то красавица превратилась в старушку, обессилено махнула мне рукой и исчезла...
  Я схватила следующий и вдруг оказалась у моря. Сказочный дворец-вила-дача белого камня с дурацкими башенками окрашивался розовым от заходящего солнца. На волнах качалась белая же яхта с белыми же парусами... По пляжу бежали прекрасные девушки... И тоже все в белом. Никакого воображения! Закат был так красив, что хотелось плакать... Но иллюзию разрушил грубый голос здоровенного урода рядом:
  - Проваливай из моей мечты!
  Он ударил меня в плечо, и я вернулась в реальность. Плечо нешуточно болело. Саятэ визжала не переставая. Глаза ее почернели, вылезли длинные острые когти, появились клыки. Волосы стали дыбом и зажили самостоятельной жизнью. Ага, кажется, я действительно ее разозлила!
  - Заткнись ты! - велел Тиум и зажал Саятэ рот. В ответ та укусила его. Остальные слова Тиума не имели ничего общего с разумной речью взрослого человека. Но именно они помогли мне расслабиться. Как все-таки брань связывает слова и поступки!..
  - Где оно?! - спросила я. - Ладно, можешь, не говорить... Я найду сама методом научного тыка!
  - Не-е-ет! Пре-кра-ти! - Саятэ перешла на столь высокий звук, что ее не стало слышно. Итак, я двигаюсь в правильном направлении!
  - Скажи толком, что тебе надо, - сдержанно попросил Тиум. Ему явно было не по себе. Как он оказался во все это замешан? - Ты же видишь, она с ума сходит, когда ее мечты трогают грязными руками! В смысле, просто руками... - добавил он быстро, увидев выражение моего лица.
  Ха! В следующей державе была девчонка в черно-коричневых тонах. В смысле косметики и одежды. И в металле. На носу, ушах, пупке, брови, губе и языке. Надо же так над собой издеваться! Живого места нет! Родная мама не узнает! И в цепях. Это которые для украшения! Она балдела на диване рядом с жуткой живой Кали, которая дружески обнимала ее тремя руками с очень страшными когтями. Воняло в комнате нестерпимо. Кожа Кали была ярко-синяя, как василек. Еще одна рука протягивала девчонке кальян. Увидев меня, Кали зашипела, показывая длинный язык. Глаза ее горели красным. Лицо искажали ненависть, злоба и безумие. Не дай боже такое присниться...
  - Вечный кайф! - заявила девчонка мечтательно. - Присоединяйся!
  Ну это кому как! Снова не то! Я вернулась в реальность. Тиум немного усмирил Саятэ, но ее волосы продолжали беспокойство двигаться.
  - Мои мечты! Они мои! - выла Саятэ. - Только не мечты!
  - Кажется, она немного расстроена, - протянул Тиум. - Ты ее предупредила, я ее предупредил. Да она и сама знала, что тебя нельзя злить... Так чего ты хочешь, Сайф?
  - Это вопрос для создания новой мечты? - спросила я презрительно и взялась за новый шар. В нем была осень, и мальчик провожал девочку в школу. Кружились разноцветные листья... У нее был голубой зонтик, у него - цветной. Они улыбались и смеялись. Больше ничего... Мальчишечка глянул в мою сторону и пошел догонять свою богиню. Как жаль!
  Я вернулась в реальность скорее расстроенной, чем злой. Снова не то!
  - Хорошо, хорошо! - заявила Саятэ. - Я знаю... Кажется, я знаю, зачем ты пришла!
  - Ничего не говори, - предупредил Тиум ее холодно. Интересно... - Пусть скажет чего хочет! Сама!
  Снова заговоры, недомолвки и вранье. Как же я устала от этого! В следующем шаре мужчина играл с маленькой девочкой на полу детской. Женщина рядом - мама девочки - что-то шила, тихонько фальшиво напевая...
  - Тебе здесь не место... - заметил мужчина. В следующий миг все это начало гореть... Я не хотела смотреть дальше и вернулась в реальность. Держава в моей руке стал тяжелой, как свинец, холодной и тусклой. Из новогодней игрушки шар превратился в простую стекляшку. Мечта обернулась страшным воспоминанием...
  - Прекрати разрушать мои мечты! - рыдала Саятэ. - Вечно ты все рушишь!
  - Я ведь ликвидатор. Ты не забыла? Ты сама пригласила меня. Разве нет?
  - Кто это?! Кто?! Скажи мне, и я отдам тебе его мечту. Больше ничего не трогай!
  - Смотрю, у тебя здесь есть и воспоминания... А у тебя нет чего-нибудь моего?!
  - Твоего?! Здесь лишь мои мечты!
  Она права. Я не привыкла перекладывать свои проблемы на чужие плечи.
  - Сама знаешь, зачем я здесь! Мне нужен Ярослав...
  - Ты про этого мальчишку-пророка? Но ведь он сам нашел меня и умолял помочь ему! А я его спасла! От Ловца душ! И от Инквизиторов!
  - Не сомневаюсь, - пожала я плечами. - Теперь ты отдашь его мне!?
  - Но зачем он тебе нужен? - нахмурился Тиум.
  - Меня попросил отец Григорий...
  - А кто это?! - не понял Тиум. Похоже, он в больнице не частый гость.
  - Но ведь это такая драгоценность! - выдала себя Саятэ.
  - Ладно, как хочешь! Я и сама найду!
  В мою сторону бросились волосы Саятэ, но я замахнулась следующей державой и паутина отступила. Саятэ стремительно вернулась в привычный образ. Только очень испуганный. Все ее существо сковывал ужас. Открыв рот, она неотрывно смотрела на мечту в моей руке. Какой странный шар... Черный?
  Я перенеслась в огромный солнечный зал. Кажется, я здесь когда-то бывала... Зал власти на башне Света... Здесь проходил суд над Кукольником! На высоком круглом возвышении стоял... трон?
  - Ау!? А-у-у! Уу! - никто не отозвался. Не может быть мечты без ее владельца! Где здесь кто? И тут до меня дошло, что на троне кто-то сидит, опустив голову на грудь... Я поднялась по куче ступенек и оказалась рядом с незнакомцем. Вернее с незнакомкой... Длинные черные волосы спускались по голой спине. Золотая корона, богатая одежка... Ну и наряд! Абсолютно непрактичный... Сразу видно, что его придумал мужчина! Трон... И зал! Тронный зал! Королевой себя, что ли возомнила? Ясное дело! Дура здесь какая-то сидит...
  Вдруг раздался громкий бум-с! И весь зал заполнили разные демоны и прочая нечисть. Они шумели, галдели и сходили с ума. Они молились и кланялись... Что-то здесь не то...
  - Сайф! - позади меня появился Тиум. - Пошли отсюда! Саятэ готова на переговоры!
  Как он может появиться в чужой мечте? Ведь она у меня в руках!
  - Какая у тебя классная коса, - услышала я чей-то знакомый голос. Я обернулась, и теперь у меня на голове волосы зашевелились от ужаса. Королева подняла голову и, положив руку на косу, нешуточно рванула к себе. Это была... я! - А ну отдай! Она будет моей!
  Глаза моей копии были абсолютно безумные и горели жутким золотым пламенем.
  - Ладно, - заявил Тиум, о котором я позабыла. - Это все-таки случилось! Черт с ним! - он сердито топнул ногой, и демонические отродья исчезли. - Милая, а ну отдай косу! - велел он моему черноволосому двойнику.
  - Ага! Счас! Разбежалась! Аж два раза! - заявило мое второе "я". Похоже, это и вправду я!
  - Милая?! - переспросила я у Тиума. Значит, Джокер был прав? - Что происходит?
  Пока Тиум раздумывал, что сказать, рядом с ним появилась Саятэ. Она выглядела очень расстроенной.
  - Прости меня, Сайф! Правда, я пыталась, но... Он сбежал!
  - Тиум, почему бы тебе не сказать правду? - спросило мое второе "я", все же отпуская косу. - Для разнообразия? Или я скажу!
  Тиум грязно выругался. Он ругался и ругался. Но сердце мое не радовалось...
  - Садись! - второе мое "я", решительно усадило меня на трон, а само встало. - Я начну, а то все здесь такие мямли! - она бросила раскаленный золотой взгляд на Саятэ и Тиума, которые походили на провинившихся школьников и смотрели куда угодно, только не на нас... То есть меня и меня! - Скажи, что ты знаешь о королевах тьмы?
  Это здесь причем? Что-то я ничего не соображу... Но я ответила:
  - Они очень редки, куда опаснее обычных устроителей концов света, потому что берутся за свою работу всерьез. Их сила неконтролируема, исключительно разрушительна и примерно той же природы, что демонов-богов. Из пяти врат тьмы, двое открыты королевами. Скажем, семь лет назад были активированы четвертые врата. По слухам именно последней королевой тьмы, которая опять же по слухам и нейтрализовала Истинного Ликвидатора... Он пытался ее остановить, закрыл врата, но не ликвидировал их... Он закрыл врата, но... Но... Но...
  И тут до меня дошло. Я конечно довольно тупая девчонка и доходит все до меня, по словам Йола, как до жирафа, но все же я сообразила! Вскочив с трона, я заорала:
  - Что за ерунду ты намереваешься мне здесь впарить?!
  - Но это правда! - вздохнула Саятэ. - Я прочла это по его воспоминаниям!
  - Это мечта моя! Ты заперла меня в ней на семь лет! - прошипел Тиум.
  - Да, - заметило мое второе черное "я". - Это мечта основана на воспоминаниях Тиума. Он единственный, кто был там и не забыл. Он не забыл, потому что цеплялся за это воспоминания больше, чем за свою жизнь! А весь город... Все воспоминания стерты. Уничтожены. Ликвидированы. Даже у тебя.
  В мгновение ока я оказалась из солнечного дня в середине кромешной ночи. Вокруг были какие-то развалины... Что-то нависало надо мной... Я увидела Тиума с ломом в груди. Он смотрел куда-то неотрывно вдаль. Пройдя несколько шагов, я остановилась. Впереди вновь была я. Только не королева. Глаза и впрямь были черны и полыхали золотом, но на мне была обычная одежка, а волосы забраны в простой хвост. Я хромала. Рубашку заливала кровь из раны в левом плече. Джинсы были располосованы справа. Справа на бедре у меня и вправду шрам... В руке у злобного двойника была какая-то длинная заточенная железка... Хотя нет! Я была не зла. Не-ет... Эту стадию я давно преодолела. Теперь я была просто в ярости! В той упоительной ярости, когда мне было на все наплевать. Когда становилась абсолютно хладнокровной. Когда - либо я, либо - меня! Напротив возвышалась широкоплечая фигура в черном плаще. И у него была коса... Надеюсь, это не тот о ком я думаю?
  - И что дальше? - спросил мой двойник. Она улыбалась. Боже, что за улыбка! Вот так надо было улыбаться на экзамене по запугиванию. И Дрэку! Он сразу бы от меня отстал. Даже мне самой было не по себе... Мурашки ужаса побежали по коже. Может, это все же не я? Может, это кто-то просто овладел мной? Или присвоил мой образ?
  - Зачем ты объявила ликвидацию города и всего мира!? - спросила высокая фигура в плаще. Этот голос обладал силой. Кажется, я его где-то точно слышала... Я попыталась заглянуть ему в лицо. Но Тиум его не видел, и потому мне ничего не удалось увидеть, кроме тьмы под капюшоном. Фу! Так неинтересно! - Теперь тебе конец, ты это понимаешь?! Если ты продолжишь управлять разрушением, то у тебя все получиться! Ты - королева тьмы, пора бы и остановиться... Иначе не станет ни тьмы, ни света. Вместе с миром тебе самой придет конец!
  - Коса тебе не поможет, - продолжил мой двойник улыбаться и закинул привычно свой железный дрын на плечо. - Меня нельзя остановить. Против меня нет спасения. От меня нет защиты...
  - Остановись, Сайф! - крикнул парень в плаще. Но было поздно. Мой злобный двойник перестал улыбаться и сосредоточился. А потом напал. Такого сражения я еще не видала! Оно длилось всего две минуты, но на такой скорости и в такой глубокой ликвидации, что даже я не все увидела и не все поняла. Затем из ликвидации выпало пронзенное железом тело парня в плаще, а на него - мой злобный двойник, сжимая в руке косу. И тут он поднял глаза и уставился на Тиума.
  - А ты на что смотришь?!
  Затем была вспышка, и я вновь оказалась в башне света. Только здесь было темно. Тьму освещал лишь трон. На котором сидела я, закинув ногу на ногу. Опять эта жуткая улыбка! На этот раз волосы и впрямь были черными, а на голове была корона. Я увидела повернутый преобразователь в виде броши-черепа на черном непрактичном наряде... Похоже, это очередное воспоминание. А вокруг трона стояли на коленях и молились создания тьмы. Демоны, вампиры, оборотни, прочие мерзкие создания. Даже горгульи. Я не могла рассмотреть их всех. Они были во тьме, а вот я - напротив. Сидела в центре этого бардака, освещенная троном и улыбалась. Улыбалась! Улыбалась...
  В следующий миг я вернулась в реальность. Ноги меня не держали, и я уцепилась за паутину.
  - Послушай, Сайф. - несмело шагнул ко мне Тиум. Тут же между нами оказался Тару собственной персоной. И впервые я была благодарна ему. - А это еще кто?
  - Хотите, я убью его для вас? - спросил Тару.
  - Эй! Это мои слова! - возмутился Тиум.
  - Поскольку я являюсь демоном Сайф, то мои, - заявил Тару презрительно.
  - У тебя есть демон? - изумился Тиум. - Да еще с ямочками на щеках? Ты же их терпеть не можешь! Это нечестно!
  - Нечестно? А внушать мне будто я была королевой тьмы, это честно?
  - Но это правда, - спокойно заявил Тару.
  - Что?! - прошипела я. Такого я не ожидала! Вот это подлый удар! - С чего ты взял? Когда ты воплотился в реальность сквозь хрустальные врата, ты презирал меня! Ты считал ниже собственного достоинства служить мне!
  - Хаким сказал, что твоя кровь слишком разрушительна. Лишь королева тьмы может обладать такой силой... - высокомерно пояснил Тару, не моргнув глазом. Вот почему он изменился. Его статус поднялся!
  Инквизиторы... Они что-то болтали о том, что я тоже на грани. Что я - главная преступница, пособница тьмы, разрушительница всего сущего... Если память об этом и впрямь полностью ликвидирована у целого города, то получить эту информацию Инквизиторы могли лишь одним способом...
  - Мечта Ярослава! Дай ее сюда! - велела я Саятэ. Та не посмела мне перечить. Наверное, поняла, что мне сейчас не до игрулек. Она достала из своих волос серебристый шарик. Я взяла его в другую руку и оказалась в маленькой спальне. На кровати у окна сидел паренек. Такой же болезненный на вид, как и его реальная оболочка. Светлые волосы были слишком длинноваты для мальчишки и закрывали его глаза. За дверью о чем-то болтали люди. Приемные родители? И это вся его мечта? Больше похоже на убежище.
  Он грустно посмотрел на меня. Ага! Сейчас заплачу! У меня самой проблем - выше крыши!
  - Я знал, что ты придешь, - сразу перешел он к делу. - И знаю зачем. Ты хочешь знать ответ. Так вот... Это правда! Ты - королева тьмы. Ты была ей, есть и будешь. Твоя суть - разрушение! Хочешь ты того или нет, - добавил Ярослав довольно жестоко. Наверное, ему нравилось причинять боль своим мучителям.
  Но я-то здесь причем? Нечего равнять меня со всякими инквизиторами! Я вмиг положила ему косу на шею. Он просто смотрел на меня, ожидая смерти.
  - Наверное, ты хочешь умереть, - заметила я злобно. - Но тебе так не повезет, понял? Разве это твое предвиденье не предупредило тебя об этом? Поскольку этот чертов истинный ликвидатор дал себя прикончить, переложил свою косу и обязанности на меня, а сам свалил на каникулы, то пахать за него приходиться мне. Поэтому ты будешь жить и мучиться, понял?
  - Нет, - ошарашено ответил Ярослав. - А как же инквизиторы, заговоры и восемь кругов сил? Верховный инквизитор Керн хочет использовать эти силы для своих целей...
  - Не сомневаюсь, - перебила я его. - Я и сама догадалась. Наверняка, хочет перекроить весь мир под себя. Чтобы все были правильными, чтили закон и ходили строем! Одно слово - верховный инквизитор! Главный болван! Зачем ты помогаешь ему разрушить мир?!
  - Тогда чего ты хочешь от меня?! - не понял Ярослав.
  - Ты думаешь, что мне нужна истина? Что я хочу знать все на свете? На фига мне это?! Эта самая правда только что уничтожила всю мою относительно спокойную и относительно нормальную жизнь! Я пришла, потому что меня попросил отец Григорий. Он верит в тебя, хоть ты сам в себя не веришь. Он поверил в меня. Потому я выполняю его просьбу... Помогаю тебе! Но только так, как я решу. Хотя за то, что ты дал Инквизиторам возможность изменить реальность, стоило бы тебя покалечить!
  - Вот меня и покалечили...
  - Привинтивное наказание! Ну раз ты не умер, значит, все еще можно исправить...
  - Исправить?! - похоже, Ярослав и впрямь ничего не понимал. Тоже мне ясновидящий нашелся!
  - Но не мне тебя судить. Ведь я, к счастью, не инквизитор. Поэтому я ликвидирую источник твоего страдания... Ты думаешь это твоя тяжелая жизнь? А кому сейчас легко?! Что это твое ясновидение? Что оно твое проклятье? Ты глубоко ошибаешься. Ты несчастен, потому что неправильно относишься к своему дару. Ты не достоин его. Ты слишком слаб для него. Иначе ты бы знал, как им пользоваться! Раз тебе дана сила, ты должен помогать людям. А не вредить им!
  Я коснулась его груди и запечатала дар внутри. Вот так-то лучше! Не оглядываясь, я вернулась в реальность и сунула черное воспоминание и серебристую мечту в сумку. Почему-то никто не возражал.
  - Сайф! - начали все трое. Демоны! Но я только взглянула на них, и они замолчали. Сегодня мне было не до смеху. Неужели это именно оно? То, о чем говорил Йол? Мое испытание? Если это правда... Хотя скорее всего это правда... Проклятье! Что за невезуха! Теперь точно не один из людей не захочет со мной ни то что дружить, но даже общаться... Кстати о проклятии...
  - Проклятье! - я повернулась к Саятэ. - Это был мой приказ? Запереть Тиума в его мечте? Ты плохо выполняешь свои обязанности!
  - Да... - прошептала та со вздохом. - Я знала, что рано или поздно все выползет наружу... Но он так упорно цеплялся за свою мечту, что смог вырваться в реальность... Ты не сердишься на меня? За его побег и за нити?
  Это что? Раскаянье или страх? Да плевать я на это хотела! Факт есть факт. Тиум сбежал из паутины Саятэ и испортил мне всю малину!
  - Почему я это сделала? - я повернулась к Тиуму. Он не смотрел на меня. Но теперь я знала почему. - Ты должен был меня сильно разозлить... Очень сильно. Ты знаешь, как я ненавижу вранье! Признаешься или нет?
  - Я всю твою жизнь любил тебя! - заорал Тиум так, что Тару и Саятэ поморщились и отодвинулись от него подальше. А потом его голос упал до шепота. - Любил и ненавидел! А ты этого не видела! Это ты мне всю жизнь сломала! Но ты хотя бы не относишься ко мне, как ко всем остальным. Ты хотя бы ненавидишь меня... А от ненависти до любви...
  Пси-ихоованный! Все эти демоны на голову тронуты. Ненавидеть? Это их прерогатива.
  - Знаешь, сначала я думала, что ты зачем-то претворяешься. Но ты доказал, что это не так. Ведь демоны не умеют любить. Хотя ты не демон и не человек... Иначе у тебя бы не вышло! Но у тебя получилось! Ты проклял меня и лишил нормальной личной жизни!
  - Нормальной? Это слово не относиться к тебе! - зло ухмыльнулся Тиум. - У тебя ничего не бывает нор-маль-но!
  - Это ты верно подметил, - нахмурилась я и тяжко вздохнула. - Ты взвалил на меня ликвидацию Истинного, ответственность за все происходящее безобразие в городе, привязал к четвертым вратам и... Впрочем, теперь это не важно...
  - И что ты сделаешь за это со мной? - тут Тиума начала бить дрожь. Поздновато он об этом подумал... Он в ужасе неотрывно смотрел на мою косу. Саятэ напряглась, а Тару приготовил когти. Эти демоны так предсказуемы... Скучно.
  Я сложила косу, спрятала ее за пояс и спросила Саятэ:
  - Где здесь у тебя выход? Хватит на сегодня с меня паутинных дверей... - Саятэ пошла вперед, указывая мне путь, и я зашагала прямо за ней. Тело ломило от усталости и напряжения, кожу жгло от ран, голова раскалывалась. Мне надо было крепко подумать. Хорошенько подумать. А ходьба успокаивает... Тару пристроился рядом. К его счастью, он ничего не говорил. Умный демон. Я всегда верила, что он мог провернуть тот конец света, как бы глупо не выглядел с этими ямочками на щеках!
  - Сайф... - окликнул меня Тиум сзади. - А как же я?
  - А-а... Ты об этом проклятье? - я повернулась и жалко улыбнулась. - Полагаю, ты наказал себя сам. Ты настолько стал человеком, что смог полюбить. Но ты настолько остался демоном, что не можешь быть счастливым. Именно поэтому ты останешься жить. Жить и мучиться. Решай, кем тебе быть лучше. Быть человеком или демоном. В любом случае тебе не повезло. Кем бы ты не стал, я не полюблю тебя. Никогда.
  - Почему?! - спросил Тиум с тоской. Кроме того, что испоганил мне всю жизнь?
  - Что я могу сказать? - пожала я плечами. - Ты вообще не мой тип...
  
  Глава 25 Утро вечера мудренее
  Кто-то трезвонил в дверь. Проклятье! Неужели я вчера не вырубила звонок?
  Мою щеку обожгло ледяное дыхание Гарма-Джарга. Черт, он с докладом о мертвецах... Я махнула ему рукой, забираясь поглубже под одеяло и подушку. Мне нужно поспать, а то проснусь, и меня вновь окружат и сожрут проблемы!
  Наконец, звонок закончил издеваться-заливаться. Есть все же бог на свете... Зато вместо надоедливого звука раздалось тяжелый топот - бум-бум-бум!
  - Проснись и пой, королева тьмы! К тебе пришли! - начал кто-то нагло стягивать с меня одеяло.
  Королева тьмы!!! Я подскочила, как ужаленная, коса уже была в моей руке... Она плавно раскрылась, не дотянув до шеи Искры буквально сантиметра... Как я могла забыть?!
  - Ладно-ладно, - выставил Искра руки, отступая назад. - Ты что спишь с этой штукой? Я понял, что был не прав... Очень не прав! Больше никогда не зайду в твою комнату без разрешения! И никогда не стану тебя будить... Но к тебе там пришли...
  Искра сбежал за дверь, а я, пытаясь отдышаться, упала обратно на постель, обнимая косу. Боже! Я - королева тьмы! Такое мне и в голову не могло придти... И в кошмаре присниться... Но мне и так кошмары не снятся. Я - королева тьмы... Ну какая из меня королева? Да и не хочу я быть королевой! Тем более тьмы! Какой гад, все-таки, этот истинный... Сбагрил на меня косу и свою работу... Вместо ликвидации королевы принудил ее (то есть меня!) отрабатывать свою карму... Вот хитрюга! Заставил всех позабыть о королеве тьмы... И меня тоже... Но как? Это ж какой мощью и виртуозностью надо обладать, чтобы избирательно ликвидировать память у всего города?! Не только у обычных людей, но и у нечисти и ликвидаторов?...
  В прихожей раздался какой-то шум... Черт! Но сегодня я должна отоспаться после дежурства! Кого там еще нелегкая принесла? Надеюсь на сегодня "хорошие" новости закончатся? А то боюсь я долго так не выдержу... Уже стала такой дерганной, чуть Искру не поранила... Наспех одевшись, я выползла на кухню. Меня там ожидало изысканное общество.
  - Привет! - хмуро заявила Ника, глянув исподлобья черными глазами. На ней было черное строгое платьице. Сегодня она была еще больше похожа на школьницу. - Отзови свою охрану!
  Искра выпендривался, поигрывая перед ней копьем. Он улыбался ей и подмигивал. Словом, вел себя как придурок. Ника старательно его игнорировала. И я ее понимала. А на фига ей придурок? Господи, он опять меня позорит!
  - Были бы очень признательны, - прошептал Джокер. Меч Тару упирался ему в грудь. Там, где, предположительно, было его сердце.
  - Искра, ты - ликвидатор или клоун? - Искра вмиг потух, надулся и отвернулся. - Тару, можно тебя на две минуточки?
  - Да, госпожа, - Тару бросил выразительный взгляд на Джокера, предупреждая его, а потом вышел в коридор. Я тут же перешла к допросу.
  - Ты сказал Искре... Ну, ты понимаешь? - Боже, как трудно даже вслух это сказать! Тару не собирался облегчать мне жизнь. - О том, что я... это... того... самого... тьмы... Бывшая?
  - Зачем мне это?
  Я вздохнула с облегчением. Вот Искра - балда! Он просто прикалывался надо мной... А я-то...
  - А теперь объясни, что эта парочка делает здесь? - вернулась я к режиму обычной злобности.
  - Они просто взяли и вошли... Сказали, что у них к тебе дело... Ты запретила мне убивать, так что они живы, - озадаченное лицо осветилось надеждой. - Кстати, я легко могу исправить это?
  - Может, прикончишь сам себя? - пробурчала я себе под нос. Но Тару услышал.
  - Фактически - я мертв, так что это не имеет смысла...
  - Скажи, Тару... А почему ты так хочешь кого-нибудь убить?
  - Это моя работа. Мой талант. Мое призвание, - Тару вздохнул и признался. - Убивая кого-нибудь... я чувствую, что живу... Что моя жизнь имеет смысл...
  Я фыркнула. Апокалипсих одним словом. А чего еще ждать от демона?
  - Вы же не можете не разрушать, - высокомерно заметил Тару. Да он улыбается, подонок!
  - Это совсем другое! - презрительно заявила я и пожала плечами. - Если бы я не была ликвидатором, я была бы кем-нибудь еще... Прямо сейчас, я не могу сообразить кем, но... Это все равно кем быть, главное - быть человеком!
  - Быть слабым, жалким, ничтожным человеком, когда можно стать бессмертным и всесильным!?
  - А что дальше? - склонила я голову на бок. - Конкретно сейчас я - жалкий и ничтожный человек, а ты - всесильный демон апокалипсиса. Ну и кто кому служит?
  - А вот и нет! Вы - всемогущая королева тьмы! - заявил Тару, но под моим взглядом поспешил добавить: - Хоть и в прошлом! Это закон демонов - побеждает сильнейший... - его слова увяли, когда он увидел мою самую жуткую медленную улыбку. Я два года тренировалась!
  - Будешь меня злить - сдам в ломбард или в цветмет!
  - А что такое цветмет? - переспросил Тару озадаченно.
  - Посмей только кому заикнуться и точно - узнаешь, - серьезно предупредила я его и, не желая слушать его гадости о моей бывшивости, вернулась на кухню.
  Джокер и Искра о чем-то спорили, но тут же замолчали, едва я вошла. Проклятые тайны!
  - Это мертвые подсказали, где меня искать? - со вздохом я привалилась к холодильнику. - Джокер, с чего ты до сих пор нянчишься с этой малявкой-некроманткой?
  - Она наняла меня ликвидировать Хакима...
  - А ты храбрее, чем кажешься, - ухмыльнулась я. - Или глупее? Ты даже не представляешь себе кто он! Ну, у Ники уже место на кладбище есть... О себе подумай!
  - Что-то у тебя настроение не радостное, - улыбнулся Джокер. - И это после того, что ты сделала?
  - Да кому какая разница, кто что сделал?! - возмутилась Ника. - Верни мое кольцо немедленно!
  - Оно - не твое и даже не твоего папаши. Если хочешь поговорить о Хакиме, тогда - слушаю твои предложения. А нет - выметайся!
  - Отдай кольцо! - сжала губы и кулаки Ника. Явное привыкание к всесильности. Потенциальная жертва. Будущий демон.
  - Не будешь вести себя прилично - отшлепаю, - зевнула я.
  - Да?! Тебе помощь понадобиться, старушка! - насмешливо заявила Ника. - Верни кольцо, а то пожалеешь! Не знаю, чем ты запугала мертвых, но теперь твои фокусы с цветочками не пройдут. Я готова и сильна!
  - Ты никогда не слышала об элементарной вежливости? - вздохнула я. - Ты в моем доме, ты ничего не знаешь обо мне и ты готова? Не смеши меня! Это кольцо не поможет тебе победить, как Скарабею не помог его круг силы.
  - Хватит болтать! - бросилась Ника на меня. Но только это я была сильна и готова! Конечно, стыдно было связываться с девчонкой... Пусть у нее была сила мертвых, молодость и скорость реакции (плюс магическая булава!)... Но напасть на меня в моей квартире... Она сама напросилась!
  Ускорившись, я чудовищным пинком отправила ей под ноги табуретку. Ника споткнулась, я толкнула ее, и она завалилась прямехонько на стол. Надо отдать ей должное - свою булаву она не отпустила. Потому мне пришлось запрыгнуть на стол, прижать ее руки коленом и начать нещадно щекотать. Ника вырывалась, как угорь, сдерживалась изо всех сил, ругаясь на мертвых языках еще похлеще меня! Но когда я шлепнула ее по заднице, выронила булаву и зарыдала. Тогда я отпустила ее. Мало девчонке поражения, нечего ее еще и унижать. Ника сползла по столу на пол, размазывая слезы по лицу, как пятилетний ребенок.
  Бедняжка... Все-таки ее отец был чудовищем... Я присела рядом и обняла ее за плечи:
  - Ничего страшного, Ника. Мы все равно одолеем Хакима. Ты ни в чем не виновата. Ты сделала что могла...
  - Я слабая! Я ничего не могу! Я должна отомстить за отца! - Она оттолкнула меня, и вынула из рукава нож. Классный фокус! - Если ты умрешь, то я смогу подчинить твой дух, и ты сама отдашь кольцо мне!
  Тару дернулся, в руке Джокера возникла карта, Искра вспыхнул и разозлился. Но я не думала, что Ника настолько испорчена. Она была очень зла, но в ней не было подсознательной агрессии... Главное - спокойствие... Главное вера в себя! Кстати... В себя - это в кого?
  - Думаю, твой отец поступил бы именно так. А как поступишь ты?!
  - Моя рука не дрогнет! - кинжал больно кольнул меня в грудь, как острый шип, собираясь пронзить мое сердце... Ненавижу это! Ника точно знала, куда надо бить... Неужели я ошиблась? - Что?! Не такая смелая без своей косы?
  - Коса, кинжал, рука - это только инструменты, - моя коса была заткнута как всегда сзади за пояс. - Главное то, что у тебя в сердце...
  - Я должна это сделать! - Ника схватилась за кинжал двумя руками. - Я - должна!
  Но бить она не спешила. Хороший знак. Она еще никого никогда не убивала. Эту черту она еще не переступила. Невинность. Сила неведения. Как бы я хотела никогда не знать... многих вещей. И то, что я была этой... тьмы... особенно! Одно дело никогда не знать, чем ты являешься... Другое - знать и смириться. Знать и принять... Проклятье!
  - Я не могу... - Ника выронила кинжал, уткнулась мне в плечо лбом и зарыдала с новой силой. - Я не могу... Я проиграла! Отец был прав - я слабая! И никчемная... Никому не нужная... Я проиграла...
  И что мне делать?! Терпеть не могу все эти сопли, слюни, нюни и прочие нежности... Я - не хранитель! Спасать души, залечивать душевные раны, помогать - это их работа. Моя - разрушать! Что мне делать? Похлопать по спине?
  Похлопать я не решилась... Погладила... Ника долго плакала, пока в ее сердце рушились барьеры прошлой жизни. С этого момента кончалась ее жизнь под тенью отца, и начиналась новая жизнь. Ее собственная, которую будет определять ее собственный выбор. А она крепче, чем я ожидала...
  Когда я меняла совсем мокрую от слез рубашку на сухую, то увидела серебристую искру над кроватью. Опять призраки? И не стучат? Я развернулась, но на постели сидел, обнимая колени, Ярослав. Выглядел он еще хуже, чем раньше.
  - Ты что? Подглядываешь? Извращенец? Чего вылез из мечты?
  - Мне плохо... Я чувствую себе... ужасно! - прошептал он едва слышно.
  - Вот и хорошо! - фыркнула я. - Ты испоганил мне всю жизнь! И сдал меня инквизиторам!
  - Я умираю... Мне страшно! - продолжил ныть Ярослав.
  - Именно поэтому ты предал меня и продал весь мир этим уродам - судьям?
  - Ты такая жестокая? - поднял на меня глаза Ярослав.
  - А ты? - улыбнулась я в ответ. - У тебя были знания, которые могли помочь людям выжить, но ты испугался и предпочел помочь тем, кто их погубит! Ты так ненавидишь людей?
  - Ты ничего не знаешь! - вспыхнули глаза Ярослава. Его что-то встревожило.
  - Заткнись, хорошо? - разозлилась я. - Я знаю, знаю, знаю много... всяких... вещей! Но я предпочла бы много чего не знать! Но я их знаю, и именно поэтому я могу делать многие... вещи...
  - Значит, сильнее тот, у кого есть знание?
  - Знания без призвания и таланта тоже не много значат...
  - Значит, главнее талант и призвание? - неужели он и впрямь пытается что-то понять?
  - У тебя был дар, почему ты не узнавал этого тогда? И про смысл жизни и так далее...
  - Слишком много боли, - отвернулся Ярослав. - Ты забрала мой дар, но боль осталась.
  - Боль - это хорошо... Значит, у тебя есть чему еще болеть, - пожала я плечами. - А твой дар я не забирала. Мне чужого не надо. Я просто запечатала его.
  - Запечатала... Ты запечатала мой дар, но не лишила меня знания... - Ярослав поднял голову. - Почему ты не спросишь меня?
  - Мне от тебя ничего не надо. Я бы вообще не связалась с тобой, если бы не отец Григорий.
  - Даже когда все узнала? Что это я все рассказал судьям и Хакиму?
  - Даже тогда... Я стараюсь не вмешиваться в чужие судьбы.
  - Но ты делаешь это постоянно! Почему ты не могла просто оставить меня в покое?
  - А зачем ты не оставил в покое меня? Зачем рассказал обо мне? Чтобы себе цену набить? Ты так кичишься своим знанием, я-такой-сякой-ясновидящий?!...
  - Замолчи! Я думал... меня убьют... - опустил голову Ярослав.
  Трудный подросток. Слишком трудный и тяжелый. От этого парня я определенно начала уставать. Понятно, почему его никто не любил. Так как я еще хуже, то ясно почему никому не нравлюсь я. Я тяжелый человек. Тяжелей тяжелого.
  - Твой дар мучил тебя и тревожил, не давал тебе спокойно жить. Ты видел только боль, страдания и смерть. Но в это же время в мире была радость, счастье и жизнь. Но ты их не видел. Не ощущал. А знаешь почему? Подобное притягивается подобным. Думай о боли и страданиях. и они придут к тебе... А если будешь думать о счастье, оно будет у тебя в сердце, даже если наступит очередной конец света. И когда придет конец и концу света, то ты сможешь построить свое счастье заново...
  - Ты врешь! - вскочил Ярослав. - Это самая бредовая теория, которую я когда-либо слышал!
  - Не хочешь верить, кто же против? Но внутри ты знаешь, что в моих словах что-то есть, верно?
  - Тогда, что в сердце у тебя? Впереди тебя ожидает настоящий ад, муки, страдания и... - тут Ярик усмехнулся, - смерть! Попробуй тогда поулыбаться и почитать свои лицемерные наставления! Скоро ты встретишься с самым страшным своим...
  Я зажала ему рот рукой. Он был так слаб, что даже не сопротивлялся. Рядом вынырнул Гарма-Джарга, но я прогнала его кивком головы. Прилипала обиженно исчез, но мне было не до того. Я отпустила призрак Ярослава, и он тихонько замер, испуганно глядя на меня. Он меня действительно боялся! Как... неприятно... Одно дело, когда тебя боятся демоны, совсем другое - когда дети... Даже такие противные! Ладно, сам виноват... Нечего меня злить...
  - С этого момента будешь молчать, - наложила я на него заклинание. Так как его мечта была теперь моей, сделать это было легко. Но мне этого было мало. - Полезай обратно в державу!
  Ярослав засветился серебристым светом и исчез в мечте. Пришлось полсумки перерыть, прежде чем я отыскала ее... Терпеть этого не могу. Это меня злит! Новый будильник на тумбочке подскочил и взорвался! Ну вот опять... С отвращением я засунула мечту в карман куртки. Надеюсь, шар хрустнет, и парень вернется в свое тело... У него и впрямь нет никаких сил... Но почему? Так ему и помереть недолго. И почему отец Григорий так надеется на этого слабака? Ему о-очень далеко до святого! В дверь деликатно постучали:
  - По-моему, Ника хочет утопиться в ванной... - голос Джокера улыбался даже сквозь двери. - Не поможешь?
  - Что именно - утопить или дверь сломать? - проворчала я, но вышла.
  После того, как удалось вытащить Нику из ванной, мы все вместе пообедали. А потом даже держали военный совет. Вернее, я-то точно знала, что собираюсь делать дальше, а остальные просто болтали.
  - Ты серьезно предложила помочь нам против Хакима? - спросил Джокер. Он нервничал: карты так и летали в его руках.
  - Само собой, - проворчал Искра. - Он первый начал! После того, что он сделал...
  Да, заставил выглядеть меня полной дурой! И к тому же чуть не убил Искру!
  - Эти вирусы - это очень опасно! Болезни там всякие... Даже я чуть не умер!
  - Болезни? - насторожился Джокер.
  - Да, - я пожала плечами. - У Хакима идея фикс - убить всех к чертовой матери! Тогда все будут мертвы и все - в его власти! А он будет правителем мира!
  - Ничего себе! - глаза Ники засветились восхищением. - Вот это план!
  - Да! Только мира не будет. Вместо него будет один гниющий труп...
  - Фу, Сайф! Что за сравнения? Да еще за столом! - возмутился Искра.
  Тогда я помолчу. Спокойно, Сайф, спокойно... Хватит злиться! Ты заводишься уже с полоборота! Дыши спокойнее! Проклятая королева тьмы! Я знаю - это она во всем виновата!
  - Для начала нужно найти Хакима, - продолжил Искра. - Я ему отомщу за подлое нападение...
  - Но каким образом? - усмехнулся Джокер. - На домах нет табличек: "Здесь живет Хаким, черный маг и некромант"... Тут надо хорошенько подумать... Кстати, зачем ему эти круги сил?
  - Можно погадать по внутренностям мертвеца, - предложила Ника, но не особенно уверенно.
  - Да, конечно, я помню, что было в тот раз! - фыркнул Джокер. - Хочешь, скажу тебе истинную правду? Не выйдет из тебя гадалки!
  - А как служба информации агентства? - спросил Искра. - Или Оракула спросить?
  - Думаешь, Оракулу есть дело до простых смертных? Он думает о судьбах мира... - улыбнулся Джокер. - Ему некогда...
  - Да нет! Мне мертвые говорили, что он не может видеть ситуацию целиком, - шмыгнув носом, добавила Ника. - Только фрагменты... Как несобранная головоломка из пазлов. Это все равно как в бинокль смотреть или в микроскоп... Да еще и направление надо знать...
  - А если добраться до переписи города и просмотреть все данные о Хакимах? - предложил Искра.
  - А если он приезжий? - усмехнулся Джокер. - Скорее всего его имя - псевдоним... В переводе это значит - мудрец...
  - Можно спросить Ночную стражу... - вставила Ника свое слово.
  - Посмотри за окно - день на дворе! - разозлился Джокер.
  - Слушай, - вспыхнул Искра, - хватит все критиковать! Сам чего-нибудь предложи!
  - Предлагаю начать с больницы... Он - точно врач... А ты что молчишь, Сайф?
  Ладно, сейчас скажу. Скажу - мало не покажется! Может, тогда все уйдут и дадут мне минутку передышки? Мне надо малость поразмышлять... Так сказать... о смысле жизни. И вообще, и о своей...
  - Хаким был ликвидатором в корпорации "Ликвидация". Почему бы тебе не пойти и не узнать о нем побольше? Кажется, он недавно уволился...
  - Ты в этом абсолютно уверена? - Джокер даже вскочил. Неужели мне удастся так запросто от него избавиться? - Мне надо позвонить!
  Но едва он протянул руку к трубке телефона, как телефон сам подпрыгнул и оглушительно запиликал. Джокер отдернул руку, как от ежика, Искра подавился пирожком, Ника чуть не захлебнулась чаем, а Тару уронил свой меч прямо на стол и разрубил блины вместе с тарелкой пополам. Хорошо у меня стол бронебойный (его сделал Му-ши на случай, если нападут на квартиру, чтобы использовать его как баррикаду).
  - Какого черта тебе все время звонят?! - возмутился Джокер. - И все время не вовремя!
  - Так можно на всю жизнь заикой стать! - вздрогнула Ника. Бе! Ника-заика!
  Я отобрала трубку у Джокера, который в нее злобно плюнул.
  - Дрэк, это ты? - спросила я обреченно. - И что еще плохого случилось?!
  - Постой, мне тут в глаз что-то попало... А ты не знаешь?
  - Я - не ясновидящая, - против воли меня прошиб холодный пот. А что если... ну это самое? Дрэк каким-нибудь образом узнал?!
  - Хватит прикидываться, Сайф! Я тебя насквозь вижу!
  - Да? Ты в окошко за мной подглядываешь?! Не думала, что ты такой извращенец, Дрэк! А как же мир без твоей опеки? Не спекся?!
  - Ха. Ха. Ха, - хладнокровно ответил Дрэк. - Немедленно приходи в агентство. У нас ЧП.
  - И что за ЧП? - спросила я. Ну кто меня за язык тянул? Любопытство чертово! Неужели опять меня в чем-нибудь обвиняют? Зачем спрашивать? Опять я буду виновата!
  - Убийство! Ликвидированы три демона и убит агент!
  - А я здесь причем?! - удивилась я абсолютно искренне. - Зачем меня-то вызывать? Почему чуть что - я виновата? Вчера я дежурила в больнице, понял? У меня даже свидетели есть!
  - Сайф! Что за глупые шутки?! Сейчас же двигай в агентство!
  - Но я-то причем?!.. - но Дрэк уже повесил трубку. Вот урод! Специально так сделал, гад, чтобы я мучилась! Только моя совесть чиста! Понял, да?
  - Меня срочно вызывают, - я пожала плечами, не собираясь ничего объяснять остальным. Села за стол и написала записку Ночной страже. Джокер стал подглядывать через плечо. Но я фыркнула и закрылась от него. Боже, как в средней школе! Пусть сами своей головой думают, а то вечно им все приходиться разжевывать! Затем подошла к окну, открыла нижнюю форточку и, рискуя жизнью, высунулась в нее по пояс. От высоты закружилась голова, но я сумела впихнуть свою записку в горло каменной горгульи. Так, дело сделано! Когда я обернулась, все четверо (даже Тару) смотрели на меня обиженно. - Что?!
  - Ты это специально, да? - закричал Искра.
  - Специально - что? - прикинулась я, будто не знаю. - Что - это? - я слегка подумала. - М-м... Ну да! Хотя нет, постойте... - я опять подумала. - Дайте-ка подумать... - я еще подумала. - Точно! Да, специально. А что?
  - Твои шутки не смешные, - проворчал Джокер. - Оставь это дело профессионалам!
  - А кто сказал, что я шучу?! Искра...
  - Я от тебя ни на шаг! - абсолютно серьезно заметил тот. Он начинает меня пугать...
  - Ну как хочешь! Вот когда припечет по-настоящему... То есть когда мы попадем в настоящее пекло... А черт! - я расстроилась в конец. Все сравнения в его пользу! - Ладно! Хочешь идти - иди!
  - Кстати, когда ты начнешь меня учить, как разбираться с чем-нибудь пострашнее страхов и кошмаров? Скажем...
  Я выскочила раньше, чем он стал перечислять, что именно страшнее... Я боялась, что он начнет этот список с меня...
  
  Глава 26 Истина где-то тут...
  Хорошенькое начало воскресенья... Погода начала портиться. Набежали тучки, мигом стало пасмурно и прохладно. Солнце ныряло в облака, играя со мной в солнечные зайчики... Так происходило всегда, когда Блэкморт уезжал в командировки. Природа наверстывала свое. Солнце не может светить вечно!
  У здания "Рок и Ко" было необычное столпотворение. Сверкали фотокамеры, корреспонденты лезли сквозь толпу, стоял жуткий шум и гам. Землетрясение, что ли? Или другое бедствие? Объявили конец света? Или мир снова спасли? Вечно я все последней узнаю!
  - Пойду спрошу, что к чему! - жизнерадостно ринулся прямо в ад Искра. Ага! Там ему самое место! Хочет быть на виду? Впереди планеты всей? Да боже мой! А я пойду другим путем!
  В бывшей гостинице было много боковых и тайных проходов. Только я добралась по-тихому до задворков, чтобы войти через черный ход, как меня окликнули. Я обернулась и с досадой узнала Риту. Преследует она меня, что ли?
  - Не торопись, Сайф, - задыхаясь, заявила она. - Мне надо кое-что у тебя спросить!
  И что мне полагается сейчас сказать? Что там обычно говорят знаменитости? Что-то вроде: я не даю автографы? Или вот: без комментариев? То есть комментариёв? А черт! Пока я раздумывала, чего бы брякнуть, как Рита настигла меня и ухватила за сумку.
  - Не отпущу тебя, пока ты не ответишь на пару вопросов!
  - Разве тебя не сдали в психушку? - спросила я с тоской.
  - Откуда?.. - удивилась Рита, но хватку не ослабила. - К твоему сведению, я проводила расследование в больнице! Читай мою статью на первой полосе! И еще смотри мое интервью по телевизору, вот!
  - Я не читаю газет, - отрезала я. - И телевизор не смотрю.
  - Почему? - удивилась Рита. Вот привязалась! Похоже, у нее любопытство похуже моего!
  - Мне некогда, - рванула я сумку на себя. - Я серьезно! Отпусти, мне некогда!
  - Ты спешишь на встречу с великим Сармой?
  - Чего? - изумилась я. И впрямь последней! - Сарма здесь? Блудный сын вернулся?
  - Так ты его знаешь? - загорелись Риткины глаза.
  - Конечно! - фыркнула я. Ну - теперь все ясно! Этот Сарма даже в туалет без видеокамеры не ходит. - Вот чертов показушник!
  - Чего? - теперь опешила Рита, и мне удалось вырваться. От радости я запрыгнула на причудливый выступ на стене. А вслед мне неслось: - А можно тебя процитировать?
  Отодвинув тайную панель, я молнией скользнула внутрь. Значит, Сарма вернулся в город? Он был неплохим ликвидатором, но предпочитал разъезжать с гастрольными ликвидациями по всему свету, чем появляться дома. К тому же он делал это прилюдно, выдавая свою работу за фокусы и иллюзии, получал за это деньги, показывал по телевидению и продавал демонов. Короче, скандалист, бабник, хулиган и выпендрежник... Завидую я таким людям... Но что он сейчас-то забыл в родном когда-то агентстве? Может, это его прикончили? Я не удивилась бы... Он нажил себе столько врагов...
  В коридоре я встретила Сильвию. Она довольно улыбалась. Какая неприятность!
  - Слышала, что тебя ожидает трибунал в полном составе!
  - Неужели? - холодно спросила я.
  - Ой, что будет! Неужели тебя, наконец-то, уволят? А еще лучше отдадут ангелам смерти!
  - Тогда моим последним желанием будет увидеть, как ты станешь выполнять полевую работу! Прости, я не могу ждать! Меня суд ждет! - я побежала дальше, чувствуя, как мой пульс все учащается. Меня ожидают инквизиторы! Что они задумали? Хотят прикончить бывшую королеву? Хотя Керн и говорил что-то об использовании меня в темную...
  Я слишком быстро оказалась у кабинета Козлова... Капитолина Ивановна тут же распахнула передо мной дверь, не давая опомниться. Ожидало меня, оказывается, и правда, куча народу. Поперек стола Козлова сидел Керн, поджав губы, перед ним лежала толстая папка (видимо, с моим делом). Лицо Филиппа было непроницаемым. Третью женщину с холодными глазами я видела впервые. Рядом с инквизиторами почему-то сидели толстенький и кругленький, лысенький с бородкой глава отдела договоров хитрая лиса Лев Олегович и молодой начальник отдела печатей Рассум. Какой этот Рассум все же здоровый! Ему бы активным ликвидатором быть, а не просиживать штаны за столом в отделе Печатей. Хотя... Кто его знает, чем они там занимаются... Ну и конечно, спокойный Андрей Николаевич и мрачный и надутый, как индюк, Дрэк.
  - Присаживайся, Сайф, - заявил Козлов. И я скромно присела на дальний стульчик. - Ближе! - Пришлось пересесть. - Итак, уважаемые судьи, начнем разбирательство...
  - Сегодня ночью прямо в своем кабинете был убит агент отдела договоров Крутас. Тебе что-нибудь известно об этом? - тут же перешел к делу Филипп. Вот так прямо - с места в карьер! Так значит, это Крутас все-таки докрутился!
  - Только то, что сказал мне Дрэк по телефону, - пожала я плечами. Невольно я вздохнула облегченно. В этом деле я и впрямь была ни причем. Им нечего мне пришить! - Что убит агент и три демона ликвидировано.
  - Именно. Мы пытались допросить Крутаса об обстоятельствах его смерти, но это оказалось невозможным. Три демона напротив дали показания.
  Женщина вытащила листы из папки перед Керном, активировала показания, и над ними появились три призрачных фигуры. Двоих я знала. Это были те самые громилы, что подходили ко мне и Крутасу, когда я пыталась вычислить, на кого он работает. А третьим оказался сильнейший демон тяжелой поддержки. Таких отборных монстров держали именно на такой исключительный случай. Кто-то сумел его одолеть? Непростой видать человек... Опытный маг? Или демон? Или... ликвидатор?
  - Крутас его точно знал... Они закрылись в его кабинете. А потом... дверь открылась и... Я не успел среагировать. Он очень быстрый... Кто? Не знаю... Вы все люди для нас на одно лицо... Агент Сайф? Да, они поругались вчера с утра. О чем говорили? Не знаю. Крутас применил против нее заклинание. Но оно не сработало. И он вызвал нас. Но Сайф сама ушла. Не знаю, она была какая-то странная... Улыбалась... Жутко...
  Второй, которого звали Бак, был сообразительнее первого:
  - Крутас сам его пригласил, да... Он что-то от него хотел. Кажется, предлагал сделку. А потом? Я увидел только лезвие - оно вонзилось мне в глаз... Универсал Сайф? Да, конечно, они поругались. Сайф была спокойна, а Крутас нервничал. Чего-то точно боялся. Сайф? Не знаю, возможно. О чем говорили? Не знаю.
  Два листа показаний потухли. Интересно чего они хотят этим добиться? Что доказать?
  - О чем была ваша беседа? - тут же спросил Филипп. Керн продолжал буравить меня взглядом.
  - Я была недовольна тем, что дела опаздывают, - заявила я, стараясь быть собранной и спокойной. Не там ищете, ясно вам? - Одно дело лежало у Крутаса целый год. Дело идеальной вечеринки... Там где появился ловец...
  - Мы в курсе. Это все? - продолжал дожимать Филипп.
  - Так же я была не довольна его подборкой моих дел... - это мягко сказано!
  - Он применил против тебя заклятье! - не выдержала женщина-судья. Уже на ты? Мы даже не знакомы.
  - Но я-то на него не нападала! - пожала я плечами. Чего они от меня хотят?
  - Крутас вызвал охрану!
  - Просто я открыла его секрет и поняла, что он сволочь...
  - Сайф! Не смей так говорить о мертвых, - тут же вклинился Лев Олегович. - Тем более о коллеге! Извинись сейчас же!
  Они велят мне извиниться? Никто меня не упрекнет в том, что я плохо работаю! Я всегда выполняю все распоряжения начальства.
  - Извините, что он оказался сволочью, - прошипела я сквозь зубы.
  - Сайф! - прикрикнул Козлов. - Немедленно извинись! По-настоящему!
  Да пожалуйста! Мне не жалко! Хотя внутри у меня все дрожало от гнева и обиды.
  - К сожалению, мы все знали Крутаса, - вдруг заявил Керн. - И можем сказать, что заявление Сайф, в общем и целом, правдиво... Давайте перейдем к следующей части...
  Третий демон оказался впечатляющим экземпляром. Огромной жуткой клыкастой собакой с рогами.
  - Это был молодой оборотень. Вкусная кровь. Убийца. Очень быстрый. Умелый боец. Сумел меня обезвредить. Но я его серьезно ранил. Его кинжал ему не помог. К тому же я ядовит. Он скоро умрет, - образ рогатого пса закончил доклад и исчез.
  - Кинжал? - удивился Рассум. - Оборотень пользуется кинжалом?
  - Сайф его знает, верно? - наконец, повернулся ко мне Дрэк. - Это Гиль.
  - Гиль? - теперь понятно, откуда ветер дует... Я вспомнила о том, что утром ко мне приставал Гарма с докладом. Ясно, теперь о чем он. И Гиль ищет смерти. Но Гиль и Крутас? Что могло их свести вместе? Я сумела сдержаться. Пусть думают, что я разозлилась. Не могла я бояться. Дело касалось не меня. А обещания. - Да, скорее всего, ты - прав...
  - Гиль? - сверкнула глазами судья. - Нам поступила жалоба от Шостак на тебя из-за того, что ты отпустила мальчишку по имени Гиль... Вы встретились на квартире Тимофеевой... Той самой, - объяснила она остальным.
  Я успокоилась. Теперь все ясно. Я вздохнула, улыбнулась и стала рассказывать:
  - Гиль - наемный убийца, это известно многим в городе. Он сам выбирает свои цели. Так как он никогда не выходил из своего ореола охоты и не трогал невинных, то никогда не подпадал под плановую ликвидацию, - мне было противно это говорить, но это была правда. - Действительно, я его знаю.
  - Выходит, вы и впрямь как-то связаны?! - продолжила допытываться судья.
  - Откуда ты его знаешь? - тут же оживился Филипп. Ах ты, простачок-дурачок!
  - Как Дрэк, наверное, поставил вас в известность, Гиль был одной из марионеток Кукловода. Но так как он был оборотнем и отцеубийцей, его не рассматривали жертвой. Его судьбу "проигнорировали"...
  Невольно Филипп поморщился, хотя все мои слова были истинной правдой. Инквизиторам лгать нельзя! Хотите правду? Нате вам! Дело Кукловода до сих пор вызывало жуткие ассоциации и воспоминания... У Керна дернулся мускул на щеке. Ух ты! А я не знала, что он так умеет! Женщина-судья поджала губы. Козлов остался спокоен, хотя в его глазах появился характерный блеск. Как перед крупной сделкой. Он был предельно собран и не упускал ничего из этого разбирательства. Дрэк оставался самим собой. Лев Олегович не понимал или делал вид, что не понимает о чем речь. Рассум тоже был спокоен. Такое впечатление, что его действительно интересовал мой рассказ. Сторонний наблюдатель или что-то задумал?
  - Само собой, что он был из тех, кто... кто... - я бросила умоляющий взгляд на Дрэка, потому что подобрать слова не могла. Он единственный, кто был там со мной... Он единственный, кто знал, что было в действительности... Дрэк вздохнул, откинулся на спинку и подсказал шепотом:
  - Те, кто... были... куклами-солдатами... - Ну, ему виднее! Он давал показания на суде.
  - Именно! - воскликнула я облегченно и сглотнула. - Причем Гиль был очень хорошим солдатом. Он чуть не ликвидировал меня. Вот, в общем, и все... - закончила я неловко. Не стану же я рассказывать, как он воткнул в меня кинжал, а я в ответ забрала кусок его души?!
  - Все? - с сомнением приподнял бровь Филипп.
  - Шостак сказала, что вас с Гилем явно что-то связывает. Вы общались, как друзья!
  - Как друзья? - разозлилась я и тихо, но угрожающе переспросила. - Она так сказала?
  Шостак не могла такого сказать! Неужели судья врет? Эх, грубо сказано! Вернее сказать, интерпретирует события как ей выгодно! Под моим взглядом судья в поисках поддержки глянула на Керна и Филиппа. Они смерили ее прохладными взглядами. Ай-ай-ай! Лгать не хорошо! Тем более инквизиторам! Судья сразу дала задний ход.
  - Ну не прямо так... Она сказала, что вы друг друга хорошо знали. Правда?
  - Он пытался меня убить. Не один раз. Дважды. Он воткнул в меня кинжал... Насколько хорошо по вашему мы друг друга знаем? Да, мы говорили! Гиль лучший эксперт по чудовищам. Я хотела узнать, кто убил Иринку... Кстати, к какому выводу вы пришли?
  - Маньяк. Демон. Следствие еще не закончено. Мы проверили Гиля. Это не он. Что он тогда делал в ее квартире?
  Сказать правду? Искал свою душу... Нельзя. Меня точно заберут ангелы смерти. Но и врать тоже нельзя... Как же выкрутиться?
  - Хочу сказать, что я тоже использовал знания Гиля, - вдруг заметил Филипп. - Сайф сказала правду. Он лучший эксперт в своей области. Он подсказывал, кого именно искать и всегда указывал верное направление.
  - Хорошо... - поддержал его Керн. - Только это совсем не объясняет, что он делал в агентстве и почему убил Крутаса...
  - Но я здесь ни причем, - пожала я плечами. - И вы это знаете! Хотите через меня выйти на него? Но я не знаю, где он и что здесь делал! И это - истинная правда!
  - Действительно, - вздохнул Керн. - Ты говоришь правду.
  - Подтверждаю, - серьезно заметил Филипп.
  - Истина! - недовольно заключила судья, признавая поражение.
  - Теперь я могу быть свободна? Я не выспалась после вчерашнего дежурства!
  - Хватит ныть, Сайф! - заявил Керн. - Нужно найти Гиля. Найти и ликвидировать. Теперь он перешел черту. Он ликвидировал ликвидатора!
  Мне хотелось спросить, а какое ему до этого дело, но само собой струсила. Ликвидировать - ликвидатора? Звучит даже отвратительнее содержания!
  - На это уже направлены наши лучшие силы, - заявил Козлов. - Дрэк, пожалуйста...
  - Уже иду! - злобно заявил тот и, не прощаясь, ушел.
  - Что ж, следствие продолжается! - заявил Керн. - Все тайное становиться явным... Истина всегда выходит наружу! - он так смерил меня взглядом, что я почувствовала себя падшей грешницей... Даже хуже чем червяком! Маслом на бутерброде!
  Инквизиторы вышли, а за ними Лев Олегович и Рассум.
  - Так значит, вы ничего не знаете о планах этого убийцы? - спросил Лев Олегович. Я покачала головой.
  - Что я? Ясновидящая, что ли?
  - Успокойтесь, - заметил Рассум ему. - Инквизиторов нельзя обмануть! До свиданья...
  Я собиралась выйти вслед за ними, но Андрей Николаевич меня негромко окликнул:
  - Сайф... А ну-ка задержись...
  Я думала, что Козлов устроит мне очередную головомойку, но вместо этого он вручил мне очередное тухлое дело и объяснил его важность. А кроме того, пообещал хорошо заплатить. Я купилась. А что мне еще оставалось делать?!
  Зажав под мышкой папку и шмыгая носом, я отправилась в свой кабинет. Господи, Гиль! Во что же ты вляпался на этот раз? Неужели, этот пес из ада сказал правду, и ты можешь умереть? И как? Ты разозлишься или испугаешься? Или... обрадуешься? Ну уж нет! Я несу ответственность за тебя! За все, что ты делаешь, несу ответственность только я. Потому что я тебя не ликвидировала. Ни раз и не два. Трижды. Твоя душа, твоя жизнь... Отчасти принадлежат и мне. Именно поэтому я не дам тебе просто так погибнуть! Какого черта, Гиль, ты связался с Крутасом?
  Войдя в свой кабинет, я ахнула: внутри было все перевернуто и сломано. Из шкафа выкинули все что можно, а потом свернули его на пол. Мой стол был разломан до основания, разобран по досочкам: явно что-то искали. Листки дел покрывали все вокруг, как грязный снег. Я села на кресло, которое почему-то не тронули, и минут пять обозревало это безобразие. Какой идиот мог подумать, что я стану хранить круги силы у себя в кабинете? Неужели это Гиль? Очень похоже на разгром в квартире Иринки, но нет следов когтей... Он что - решил, что если я не храню это дома, то спрятала на работе? Пускай он ликвидировал Крутаса, но зачем устраивать такой бардак в моем кабинете? Найду его и намылю ему шею!
  Злость вспыхнула с новой силой. Осталось только бросить спичку и здесь можно устроить неплохой пожар... Спалить все дотла... Все эти нескончаемые дела, эту бесконечную работу... Почему я должна этим заниматься?
  Мне срочно захотелось что-нибудь сломать или кого-нибудь покалечить... Сейчас точно кто-то пострадает!
  Я пинком открыла дверь в кабинет Сильвии в самый неподходящий момент. Сильвия ложилась грудью на Максима, который старательно от нее отодвигался как можно дальше... Смешное зрелище, когда здоровенный мужчина атакован представительницей так называемого слабого пола и от этого явно не в восторге. Может, взять тактику Сильвии на вооружение? Или лучше применить магию Саятэ? От нее ни один мужчина еще не ушел. Ну уж нет! У каждого человека должен быть выбор. Даже если он неправилен... Именно поэтому у меня столько работы. Именно поэтому мы продолжаем развиваться, а не вымерли...
  Они оба подскочили от резкого хлопка двери и уставились на меня: Максим - с облегчением. А Сильвия - с неприязнью. Впрочем, это выражение было мне хорошо знакомо. Оно всегда появлялось на ее личике, когда она видела меня.
  - Чего тебе надо?! - заорала она так, что Максим зажал уши от пронзительного крика.
  - Листок чистой бумаги... - ответила я спокойно.
  - У тебя что - своей нет? На и убирайся! - швырнула Сильвия мне лист. - Надеюсь, пишешь объяснительную? Или тебя вынудили уволиться?
  Я пододвинула свободный стул для посетителей и, сев за ее стол, подбирая слова, начала писать.
  - Ну ты и нахалка, Сайф! У тебя что? Своего кабинета нет?! Я сказала - вон отсюда!
  - Нет, - ответила я. Как пишется "Форс Мажор"? Или лучше "несчастный случай в виде оборотня"?
  - Что нет? - не поняла Сильвия. Терпение - явно не ее добродетель!
  - Кабинета!
  - Так тебя все-таки уволили! - обрадовалась Сильвия.
  - Нет, не сегодня, - я пожала плечами. - Мой кабинет полностью разгромлен. И знаешь, что это значит?
  - Что ты кого-то хорошо достала?! Что, впрочем, неудивительно с таким премерзким характером!
  - Так как старшая ты, то все, что находилось в кабинете, было записано на тебя. Ты настояла на этом, помнишь? Поэтому вот тебе мое заявление. Второй экземпляр я отдам Капитолине Ивановне.
  - И что? - растерянно переспросила Сильвия. Кем-кем, а дурой она не была.
  - Тебе придется лично заняться ликвидаций последствий нападения на мой кабинет.
  - И не подумаю! - завопила Сильвия.
  - Сильвия, не ори, пожалуйста... - начала я. Но Сильвия уже закусила удила:
  - Сама занимайся своим кабинетом! Откуда я знаю, чем ты там делала?! Может, это ты сама все и натворила?! Ты не спихнешь это на меня!
  - Сильвия, - снова начала я. Бесполезно...
  - Я твоя начальница! Иди и займись этим сама! Это приказ! Немедленно! - Ладно, пусть выговориться... - Придется опять на тебя пожаловаться! И тебе лучше не попадаться на моем пути! Я не позволю тебе подставлять меня и делать вид, будто я плохо работаю! Мало того, что ты тянешь весь наш отдел вниз, твои показатели самые низкие во всем агентстве! Я все знаю: на " идеальной вечеринке" тебе просто повезло, все за тебя сделал агент "Ликвидации"! Ты еще и пытаешь очернить меня и переложить свою работу?! Не выйдет, слышишь? Чтобы я тебя больше здесь не видела!
  - Все сказала? - спросила я с тоской. Пора бы понять, что я никогда не делаю ничего просто так.
  - Ах ты... - начала она по новой, но слушать ее мне больше не хотелось. Я и так была уже слишком зла.
  - Значит, все! Теперь послушай меня. Во-первых, Андрей Николаевич дал мне срочное задание, а во-вторых, отвечать будешь ты, так как именно ты сократила моего демона-охранника!
  - Но... но... - я оставила заявление и пошла прочь. Это для нее худшее наказание, чем если ее просто прибить. А чего ее бить? Тараканы всегда выживают! - А ну вернись! Я с тобой разговариваю! Это прямое неподчинение приказу!
  - Что?! - я обернулась и смерила ее взглядом. Может, ее все-таки проучить разок? Слегка?
  - Эй, тебя уволят!.. - отступила Сильвия. Губы у нее побелели и затряслись. Худая несчастная женщина. Жалкое зрелище. Не может быть счастливой сама, и поэтому хочет сделать несчастной меня. А я чуть не попалась...
  - За что? - расслабилась и улыбнулась я. - Запомни: быть начальником - не только власть, но и огромная ответственность. Вот и отвечай!
  
  Глава 27 Колье Вечерней звезды
  Колье было на фотографии великолепным. Разноцветные драгоценные камни и брильянты переливались радугой, золото и платины было столько, что удивительно, как шейка какой-нибудь красотки не переломилось под ним. Так что это колье одевали лишь на большие приемы. Центром его был крупный брильянт - "Вечерняя звезда". Колье исчезло из банковского сейфа, а это вам ни хухры-мухры! Ни видео, ни тщательная проверка сотрудников не дали никаких результатов. Настораживало то, что, судя по всему, больше ничего не пропало. Так как кража была открыта случайно, то стало ясно, что колье могли похитить в любой момент в течение месяца со дня его последнего показа.
  Меня впустили в хранилище неохотно, да и то в сопровождении двух охранников и двух банковских служащих. На хранилище была печать корпорации "Ликвидации", но само колье было застраховано в нашем агентстве.
  - Ну и кого там еще прислали? - недобро спросил незнакомый голос. Я замерла от нехорошего предчувствия, а потом на всякий случай приготовилась к бою. Внешний вид оставлял желать лучшего, но... Пусть лучше враги меня не дооценивают, чем переоценивать себя! К тому же, я выглядела как всегда.
  Охранники и служащие посторонились, и я сразу поняла, что увидела знаменитого универсала Сергея по прозвищу Волк. А может, это была его фамилия... Он ни один раз красовался на стенде "Лучшие ликвидаторы года"! Еще бы! Его худое жестокое лицо не так-то просто забыть! Он и был похож на волка - высокий, жилистый, поджарый. А главное его глаза... Абсолютно холодные и равнодушные глаза убийцы. Сразу видно - классный специалист - точно финансист! Интересно, а он на бирже не играет?
  В них не отразилось ничего, когда он смерил меня взглядом:
  - Ты агент "Рок и Ко"?
  - Меня зовут Сайф, - дружелюбно улыбнулась я и протянула свою визитку.
  - Ах та самая, - Сергей махнул рукой, как будто отгонял назойливую муху, и не глядя сунул визитку в нагрудный карман. - Я думал, пришлют Дрэка...
  Ага, чуть что - Дрэка! Я чуть зубы не сломала от злости. Самый, самый, самый! Вечный боец со вселенским злом! Блюю-еее! И что значит "та самая"?
  Есть одно хорошее правило. Не стоит грубить незнакомцам. А то вдруг нарвешься на маньяка оборотня? Тем более нельзя грубить ликвидатору. Они умеют решать все проблемы только лишь одним способом: ликвидировать их.
  - У него спецзадание. Сами понимаете... Поэтому прислали меня, - я снова улыбнулась, но Волк опять на это никак не отреагировал. - Что-нибудь уже нашли? - Холодное пустое молчание. Ясно, хочет посмотреть, как я работаю. Хотя вряд ли. Да, пожалуйста, разве ж я против? Смотрите, ежели хотите!
  Как бы не совершить очередной ошибки? Выглядеть полной дурой перед конкурентом! Да еще таким знаменитым и великим? При Джокере забыла про защиту. Не забыть бы опять чего важного... Думаю, Волк ничего мне не простит. Очередной жизненный экзамен! С такими равнодушными глазами точно не простит. Как и инквизиторы. Ни единой малюсенькой промашки!
  Хотя мне не жалко. Хочет, пусть глядит! Может, чему еще научиться...
  И все-таки, что значит: "та самая"? Любопытство чертово!
  Я вынула хрустальный шар. Волк никак не прореагировал. Про него можно думать что хочешь, как про демона. Хотя по слухам, он их не выносит. Тоже черта инквизитора. Такая у него репутация. Осудил - и прибил! После того как допросил. А потом в небытие - выбросил! Жестокий и могучий! Волк. Похоже, его главное кредо - выживает сильнейший. А это значит, что он всех считает слабаками. И демонов в том числе. Потому что выживает сильнейший. Он. Ох, нелегко мне придется...
  Я раскрутила шар на полу, и в нем закружилось прошлая прошедшая реальность. Наконец, я почувствовала неправильность и высвободила воспоминание. Из шара вылетел образ черной тени... Файгшер? Я пригляделась получше. Фу! Какое облегчение! Нет, это простой теневик-слуга! Что-то знакомое, эти клыки, уши и пурпурные глаза...
  - Надо же, кто-то освободил Хакса, - вмешался в мои мысли ледяной голос Волка. Я вздрогнула, хотя напряжение меня так и не отпускало. Как хочется состроить ему рожицу, пока не видит, но нельзя... Я повернулась и кивнула. Волк презрительно фыркнул и продолжил: - Но кто мог быть так глуп, чтобы его нанять? Или продать? - он кинжально глянул на меня. И нечего так на меня смотреть! Я демонов не продаю!
  - Мне нужно найти похищенное, - защищаясь, ответила я. - Колье вечерней звезды.
  Что-то я нервничаю... Черт, этот Волк хладнокровный, как крокодил. По лицу ничего не прочесть. Не, я классом мелковата... У меня от этого волчьего Сергея... Тьфу! Сергея Волка мурашки на коже и озноб по позвоночнику! Да он похлеще будет, чем Тару! Хотя такое даже трудно представить. Я - пас! Шар в сумку и пошла отсюда.
  - И где ты будешь его искать? - окликнул меня Сергей.
  - Колье или демона? - не поняла я, стараясь не улыбаться. Наверно, он и так уже думает, что я последняя идиотка в мире. А я всегда улыбаюсь, когда злюсь... Особенно, если злюсь. А я всегда злюсь, когда боюсь. Или нервничаю. А этот Волк без усилий заставлял меня нервничать. Вот черт!
  - А разве можно найти одно без другого? - с сомнением спросил Сергей.
  Я пожала плечами. Иногда можно задержать преступника до того, как он совершил свое преступление. Еще не такое бывает!
  - Как у вас со статистикой? - вежливо спросила я. Колье приносит несчастье и сводит людей с ума. А многие, кто одевал его, впали в кому и умерли.
  - Думаю, у тебя тоже самое, что и у меня. Восемь жертв.
  - Пятнадцать, - поправила я его аккуратно. - Семеро погибли еще до революции...
  - Опять наша библиотека подводит нас. Вечно экономят на всем! И что? У всех такая же метка на шее?
  Я кивнула. А что я еще могла сделать?
  - Здесь я уже закончил. Так что могу пойти с тобой, - решил навязать мне свое общество Волк. Я не посмела послать его к черту. С такими, как он, не шутят. Ну и черт с ним!
  Он зашагал впереди, длинными ногами пожирая расстояние. Что мне делать: ускориться или просто побежать за ним? Как собачонка? Вот еще! Может, я отстану, и он от меня отстанет? Сергей обернулся и впился в меня неподвижным взглядом:
  - Куда идем? Давай веди...
  Ха! Так-то лучше! Или хуже? Теперь не сбежать. Что за наказание!
  Когда мы выходили из Северо-Азиатского банка, я как раз прикидывала, в какие места отправиться добывать информацию. Но все мои мысли прервал жуткий крик:
  - Са-а-айф! - и я едва успела отскочить, как меня чуть не припечатал к стене Искра. - Ты опять от меня сбежала!
  - Искра, заткнись, хорошо? - прошипела я злобно. - А то точно пожалеешь, что не умер!
  Искра стоял напротив, алые волосы его стояли дыбом (все-таки какой дрянью он их мажет?), синие глаза метали искры, а в руках - золотое копье. Страх да и только! Вот балда! Опять меня позорит!
  - Когда ты начнешь меня учить?
  - Ты и так уже много чего умеешь! Как ты меня нашел? - спросила я удивленно.
  - Му-Ши показал мне карту с розой, - фыркнул Искра, не снижая накала своей ярости. - Сайф, я - твой напарник, ясно? Хочется тебе этого или нет!
  - Сегодня у меня спецзадание, - пожала я плечами. - И к тому же это ты хотел посмотреть на Сарму.
  - Хватит оправдываться! Я все равно от тебя не отстану... А ты чего смотришь? - уставился он на Волка. Конечно, это тебе не знойная красотка! Он смерил Волка раскаленным взглядом, в ответ Сергей охладил его пыл своим спокойствием.
  - Эй, повежливее! - велела я. - Это агент "Ликвидации" Сергей Волк. Над этим делом мы работаем вместе. Общие интересы, сотрудничество и так далее...
  - Ничего подобного! Это я твой напарник! - фыркнул Искра.
  - Да пусть идет, - равнодушно заявил Волк. - Но потом не жалуется, если ему свернут шею...
  - Эй! Ты чего! - возмутился Искра. - Да я сам кому хошь шею сверну!
  - Бла-бла-бла! - передразнил его Волк. - Не прибегай потом плакаться, если тебя убьют!
  Надо же. У него есть чувство юмора. И куда мир катиться?
  Больше всего мне хотелось улизнуть от них обоих и по-тихому отыскать это чертово колье. Но они оба взглянули на меня, словно прочтя мои мысли, и в голос спросили:
  - И куда теперь?!
  * * *
  От туч падали тени, нагоняя фиолетовый сумрак... Обшарпанный, облезлый домишко прятался на задворках городской прокуратуры. Дом давно пора было снести, но почему-то не у кого никогда не доходили до него руки. Над входом висела кривая старая грязная табличка: "Предсказания и амулеты Хана".
  - Это точно здесь? - подозрительно спросил Искра.
  - Ты привела меня к этому идиоту Хану? - с сомнением протянул Волк.
  - Идиоту? - поперхнулась я этим словом. Он кого назвал идиотом? Хана? Тогда он сам идиот! - Может, лучше подождете на улице?
  - Ну, нет... Я хочу посмотреть! - возмутился Искра. - Никогда не видел живого предсказателя...
  - У меня тоже есть пара-тройка вопросов к этому старому мошеннику... - заявил Волк.
  О ком это он? О Хане, что ли? Хотя врать не буду, сколько ему лет, понятия не имею. Мошеннику? Вот это точно вранье! Мне Хан никогда не лгал. А может, он просто делал это более искуснее, чем другие?
  Я вошла в "офис", стараясь не чихнуть от запылившихся стеллажей и стеклянных витрин с книгами и амулетами. На столе Хана как всегда была зажженная свеча и лежала раскрытая книга. На кресле висела плохо выделанная шкура тигра. В террариуме на полке грелись две гадюки. Над ними стояло чучело кошки и банка с человеческими глазами. Другую стену "украшала" коллекция гигантских насекомых - скорпионы, стрекозы, мухи, бабочки, пауки... Меня вечно от них тошнить тянет. А все потому что именно я продала большинство из них Хану. Но самого его что-то не видать...
  Я шарахнула браслетом по гонгу, и в тот же миг из туалета вылез старый, как и его засаленный халат, трясущийся незнакомец.
  - Привет, Хан, опять понос пробрал? Я тебе сколько раз говорил: хватит экспериментировать с грибами! Переходи на траву! - хмыкнул Сергей, приваливаясь к стене и игнорируя кресло посетителей. Я поймала взгляд старикана. Вот подлец! Это же Хан! Но зачем он маскируется перед Волком? Хотя... У каждого из нас своя игра, своя личина...
  - Нижайше приветствую Вас, гости дорогие! - завопил-запричитал старикашечным голосом Хан. - Да озарит солнце ваш путь светом, да будьте вы благословенны, а также ваши предки и предки ваших предков! Да не иссякнет во веки веков источник мудрости и жизни, а также ваше...
  - Хватит прикалываться, Хан, - прервал его Волк жестко. - Мы не демоны, так что нечего тратить время на заклинание...
  Хан откинулся на спинку кресла, сложил руки перед грудью - палец к пальцу - и уставился на нас узкими хитрыми глазами из-под траченной молью лисьей шапки.
  - Что привело вас, о достойнейшие из ликвидаторов, в мою бедную контору?
  - Скажем, порошок из листьев лотоса, что слишком быстро отправляет в нирвану? - спросил Волк. - Или древний манускрипт, в котором описаны 32 разных способа как отнять у человека жизненную энергию? Или устройство для нахождения кладов, которое попутно вызывает раздор, жадность и зависть?
  - Ответ на эти вопросы вы уже знаете... Так что вы пришли за чем-то другим? - Хан прикрыл глаза.
  - Информация, - сдержанно ответила я. Волк нехорошо глянул в мою сторону.
  - Пожалуйста, присаживайтесь, - широко улыбнулся Хан. - Что именно вы хотите знать? Ведь знание понятие бесконечное... Скажем, каждый из вас кое-что утаивает от других...
  - А разве не все люди так делают? - удивился Искра. А этому-то что скрывать? Что в детстве спалил детский садик? В этой комнате ему было не уютно. Он никак не мог найти себе место, и наконец, осторожненько присел на подоконник, держась так, словно тот был заразным.
  - Баловство какое-то! - презрительно заявил Волк. - Тем более что оно меня не касается! Так что не пытайся запутать меня своими "разоблачениями"!
  Я промолчала и упала на диван. Вся моя жизнь - сплошные секреты... других. Но теперь и у меня появился секрет. Причем такой, что голова может взорваться! Но почему Тиум благополучно все не забыл? Ну почему Ярик все разболтал? Знал бы себе, да и знал! Зачем Хакиму понадобилась моя кровь? Вот гадость! И почему это вообще случилось? И случилось именно со мной? Все равно не вериться, что я... ну... она... Ничего такого я не чувствую... А вдруг Хан уже все знает? Какой никакой а предсказатель... Нужно перехватить инициативу!
  - Колье Вечерней звезды. Что ты знаешь о нем? - выпалила я.
  - Знаменитая вещица... И проклятая в придачу, - пальцы Хана сплелись и расплелись, как лапки хищных пауков. - Приносит смерть своему владельцу. Но некоторым везет... Зачем вы пришли ко мне? Я не занимаюсь такими делами...
  Искра был тих и задумчив, совсем не похож на себя. Весь пыл его потух. Что его тревожило? Его тайна?
  - Рассказывай свои восточные сказки кому хочешь, - предупредил Волк Хана. - Я и так хорошо наслышан о твоих темных делишках...
  - О не гневайся, Сергей сын Ивана, на своего верного слугу! - подобострастно склонился Хан над столом. - Я просто не знаю, какая именно вам нужна история об этой вещице... Вот и все...
  Совсем как демон. Те тоже никогда прямо не скажут, что собираются выдрать вам аппендицит через горло или живьем снять кожу. Всегда начинают увиливать, вроде там мимо проходили, то да се, никого не трогали...
  - Хватит с меня, - решила я и встала с дивана. - Не хочешь говорить - не надо! Я упрашивать не стану! Искра, мы уходим!
  - Мне нужно минут пять, и он все расскажет сам... - по-волчьи усмехнулся Сергей, но без энтузиазма. Ясно, просто "издержки работы". Не хотелось бы мне стать его врагом.
  - Тогда от этой информации будет мало толка, - пожала я плечами.
  - Стой-стой-стой! - забежал вперед меня к двери Хан, преграждая путь. - Ты знаешь место, где знают больше?
  Я пожала плечами. Я не выспалась, у меня болела голова, да еще эта история с Гилем... Мертвые - мертвы, потерпят еще немного, пока я не отдохну... Да, я разленилась чуток, но это новость (о том что я очередная королева тьмы и ничего об этом не помню) немного выбила меня из колеи... Эй! А кого бы не выбила?
  - Я же сказал, что об этой вещи ничего не знаю... Но я слышал, что ты столкнулась с Ловцом душ? Кое-какие истории о нем у меня имеются...
  - Да? - я мигом заинтересовалась.
  - Я продам эту информацию за определенную сумму... Или услугу...
  Тоска. Опять уговоры, торг, увиливания... Но тут Волк без всяких слов бросил на стол Хана чек. Видно, их этот Ловец тоже очень интересовал. Хан мигом вернулся в свое кресло, проверил чек, остался доволен, затем сплел пальцы и заявил:
  - Ловец душ живет в нашем городе давно, более ста лет... Сами знаете почему, в нашем городе случаются несчастья и страсти чаще, чем в других местах...
  - И почему? - не сдержался Искра. Мы дружно шикнули на него. Искра обиженно надулся.
  - Его тактика - ставить человека в такие условия, когда он начинает чувствовать невыносимые страдания. Создать ловушку... Только тогда душа несчастного может перейти к нему... Только тогда он может связать ее, поймать... У него было несколько учеников, но не один не достиг того же уровня мастерства, что ловец... Кроме Кукловода... Но тот не мог удовлетвориться филигранной работой своего учителя, и стал загребать души целыми сотнями...
  - Это информация общеизвестна, - разочарованно потянулся за чеком Волк.
  - Я еще не закончил, - ловко спрятал бумажку Хан. - Я знаю, что его логово охраняла огромная змея, но она погибла! Переела чего-то или отравил кто, да только она сдохла... Я знаю это точно, потому что мне продали ее кожу...
  - Хм-м... Значит, ему понадобиться новый охранник, - резюмировала я. Змея... Значит, катакомбы... Слизь, вонь, канализация... Искать не переискать... Тем более если за сто лет его логовище так и не нашли... Но все равно зацепка!
  - Кажется, он вел по этому поводу переговоры с кем-то из местных коллекционеров ужасов, демонов и кошмаров... - продолжил Хан.
  - Низкопробные дешевые черные маги, - фыркнул Волк. - Что еще? За те деньги, что я тебе дал, можно купить активного демона-охранника!
  - Я кое-что знаю про это колье Вечерней звезды... Проклятье на него наложил Ловец душ...
  - Что?! - я аж подскочила.
  - Я думал, вы сами уже догадались... - широкая ухмылка от уха до уха терялась в его мерзкой бороденке. - Это же красивая и дорогая приманка. Ловец сам и создал это украшение... Создал, чтобы ловить души. А это можно сделать, лишь разбудив низменные инстинкты человека. Распаляя его грехи - гордыню, зависть, жадность, лень, похоть, ненависть, гнев... И когда человек поддастся им, совершит преступление, тогда его душа отходит от любви аллаха... и становиться одинокой и незащищенной. Становиться добычей. Легкой добычей темной стороны. Добычей Ловца душ!
  - Но некоторые не поддались ему, - заметила я. - Многие владельцы покупали и продавали его и ничего... Многие женщины его носили и жили дальше! Здесь что-то не так... Проклятье - это дело долгого времени... Чтобы оно подействовало сразу, необходима огромная мощь...
  Мощь... Я невольно вспомнила Вудхора. Я просчитала все, кроме энергии. А энергию ему на все его фирменное безобразие давал обруч силы... Да нет... Не может быть... Хотя... Все круги сил разного размера. Может быть один примерно так с колье?
  - Сайф... - окликнул меня Хан. - Ты что-то знаешь?
  - Ну... - протянула я, соображая. И в этот момент где-то в толстой шубейке Хана пронзительно зазвенел телефон, исполняя модную трясопопную мелодию. Опять что-то случилось? Когда же наступит наконец конец света? - Боюсь, что это меня?
  Хан сглотнул и вынул новенький сотовый телефон. Ага! Под старика Хоттабыча он косит! Я обреченно поднесла телефон к уху.
  - Это я, Сайф...
  - Вот что... Тут у нас очередное ЧП, - без предисловия заявил Андрей Николаевич. - Ты знаешь, что такое мертвые зоны 1 степени? В одну такую прямо сейчас забралась целая съемочная группа с телевидения. Мы узнали об этом по нарушению периметра... Сама понимаешь, мы не можем позволить им погибнуть, поскольку именно мы охраняем такие места...
  - Но как они умудрились туда залезть? - вырвалось у меня. - Там же столько печатей наставлено!
  - Люди не предсказуемы и могут все, что угодно, - раздраженно заметил Козлов. Похоже, эта ситуация совсем ему не нравилась. - Это совсем недалеко от тебя! Бросай все и отправляйся на старый причал. Там, где разрушенный мост!
  - Где это? - не поняла я, но трубка уже пиликнула на прощанье и замолчала.
  - Я знаю, - ответил Сергей, который откровенно подслушивал. - Наши всегда опаздывают!
  Прямо перед ним появилась голубая сверкающая сфера, и оттуда кто-то что-то забубнил. Я не особо прислушивалась. Похоже, ему тоже не повезло оказаться так близко от старого причала.
  - Вам нельзя туда! - закричал Хан. - Это... Это запрещено! Нельзя!
  - Спасибо, что беспокоишься за нас, но это зря, - я толкнула примерзшего к месту Искру. Чего это с ним? - Ты идешь или нет?
  - Конечно, иду, - вздохнул Искра. - И не думай, что я брошу тебя до тех пор, пока не выучусь!
  И почему это для него так важно?
  - Нельзя! Не ходите! - продолжал верещать Хан. - Это ужаснейшее место на земле! Все место там - проклято! Все что там есть - проклято! Даже сама земля, сами камни - они прокляты!
  - Твои предсказания всегда сулят одни несчастья, - заметил Волк холодно. - Если появиться еще информация, дай знать. Мы заплатим больше, чем "Рок и Ко"!
  - Вы не понимаете! Вы погибнете! Нельзя туда ходить!
  - Это наша работа, - отрезал Волк. Мы с ним переглянулись и молча покинули "контору-конуру" Хана, не смотря на его вопли, крики и причитания...
  
  Глава 28 Мертвая зона 1 степени деструкции
  С виду закрытая зона представляла собой незаконченное строительство - замороженное и законсервированное. Там бросили все, как было в тот момент, когда открылась бездна. Людям абсолютно нельзя было там находиться. Это была зона, полностью заряженная деструкцией и разрушением.
  Мы разделились. Волк решил проникнуть через дыру в заборе и защите, которые окружали недостройку. Ее проделали, когда вошли в опасную зону, те самые несчастные, которых мы собирались спасать. Нужно отлупить их хорошенько и обвинить во всем созданий тьмы... Это если они выживут и не изменяться... Волк заодно и запечатает прореху, чтобы больше никто не повторил сей путь в ад.
  Искра взялся проверить, нет ли еще дыр в защитной печати. Можно было конечно удивиться, что он не пошел со мной. Но он на дух не переносил воду во всех формах, а я отправилась к его и своему несчастью на лодке.
  Странно, но именно здесь вода была черной, а лишь немного выше по течению - чистой и прозрачной... Вода была черной, как чернила, и постоянно бурлила, как огромная джакузи. Она почти сразу вырвала у меня из рук весло... Весло лишь булькнуло и сразу пошло ко дну! Деревянное весло! Лодку закрутило на месте со скоростью карусели... Не на ту напали! Я вцепилась в борт, чтобы не свалиться, и вынула верную косу, превратив ее весло... Опустила ее в воду, налегла всем телом... Лодка замедлилась, а потом и совсем остановилась... Взмахнула раз, взмахнула два, и вот это безнадежное дело сдвинулось с мертвой точки... С трудом, скачкам, но лодка заскользила по черной воде реки... Коса-весло шустро двигало ее в сторону возвышающейся громадины железо-бетонных конструкции, похожей на скелет обглоданного великана...
  Это было худшее путешествие за всю мою жизнь! Нет, я предпочитаю ходить пешком! Ветер бил в лицо, не давая вздохнуть. Руки устали управлять веслом, ноги - упираться в днище, спина разламывалась... И это при том что я на всю катушку использовала ликвидацию... Преодолев с трудом пару черных бездонных омутов, я с облегчением добралась до старого причала. Едва лодка стукнулась бортом о камни разрушенного моста, как я мигом выпрыгнула из столь ненадежной лодочки и покатилась по камням... Клянусь, больше никогда в жизни не стану залезать ни в какие плавсредства!!!
  Передохнув, я взяла себя в руки и встала. Рубаха прилипла к спине от холодного пота. Меня немного штормило, но в целом, я вроде была в порядке. Если не считать усталости.
  - Сайф... - услышала вдруг я странный шепот вокруг. Я обернулась, но никого не увидела. Стало прохладно, и мокрая рубашка заставляла ежиться от холода. Хотя вечер только начался, здесь было уже непроглядно темно. - Сайф... Сайф... Сайф... - это напомнило мне тот шепот-шелест, который слышится из-за хрустальных врат... - Сайф... Сайф... Сайф... Сайф!
  Голоса кружились в моей голове, не давая сосредоточиться. Я помотала головой... и наступила тишина. Она была какая-то странная... Хрупкая, как стекло. Тронь, и разобьется...
  А здесь страшновато одной... Даже ликвидатору. Стоп, я ведь не одна! Я вынула мечту Ярослава и вытряхнула его в реальность. Пускай полюбуется на настоящий ужас! Ярик упал, прикрывая голову руками.
  Что-то мне туточки все такое знакомое... Может, мне уже снилось это место?
  - Мне что-то не по себе здесь. Пошли, Ярик, - кивнула я ему, но тот вцепился мне в сапог. - Да, я знаю, жуть... Но нужно встать и посмотреть в лицо этой жути, в лицо своему страху, своему... ужасу... - теперь призрак, уже не скрываясь, горькой и безутешно рыдал, повиснув на моем сапоге. Я так и зашагала: шаг нормальный, шаг - с Яриком... Забавно!
  Я прошла по причалу всего пару-тройку метров на подгибающих ногах, как нечто черное высунулось из темной воды и раскусило мою лодку пополам... Только по черной воде закрутились поломанные доски...
  Черт! Повезло! Хотя мне никогда не везет... Что меня ждет дальше? Страшно даже представить... Акцент на слове стра-ашшшшно! Солнце нехотя закатывалось за черную громаду незаконченной стройки. Сгущались тени, предвещая темный вечер и беззвездную ночь. Недостроенные здания таили в себе пустоты и тени... А что таили в себе сами тени? Ненавижу тени...
  Я услышала громкий плач. Ярик впечатался в камень, и тот начал его поглощать. Фу, какая пакость! Я мигом вернулась, выдрала его и завязала узлом на плече. У духа нет определенной формы...
  - Хватит ныть! Это действует на меня слишком угнетающе...
  Мне кажется, или все, на что падают тени, двигается? Словно марево миража, изменение реальности... Пошла я отсюда!
  Впереди забрезжил огонек, хотя красное солнце еще играло в прятки с тьмою. Я была так рада видеть хоть какой-нибудь свет, что забыла обо всем на свете и бросилась прямо на него. Как мотылек на пламя! Но мне было уже все равно.
  Вскоре впереди раздался дружный мужской гогот, маты и сальные шутки. Там люди! Я вышла на свет, но увиденное меня не обрадовало. Если это и были люди, то худшая их разновидность...
  - Ё... п р с т! - вроде того заявил здоровенный горбун, очень злобный на вид. - Гляньте, ре-бя!
  - Это ж баба! Точно! - подхватили со всех сторон.
  - Но не голая, как те! Можа живая пока? - заржал самый противный.
  Вокруг огромного костра, собранного из мусора и досок, хотя еще не наступила ночь, сидели люди. Да сколько их здесь? Человек двадцать-тридцать... Они явно давно не мылись и были покрыты толстым слоем грязи и вони. Их тела были в ранах, язвах и нарывах... У многих не было пальцев на руках (у одного даже носа), у кого руки, у кого ноги... Меня кто-то ущипнул, я неприлично взвизгнула и отскочила в сторону. В мое лицо уставилась гнусный тип с гнусными намерениями на гнусной роже...
  - А повежливей нельзя? - я стала отступать от костра.
  - Не советую, девчушка, - дыхнул на меня слева перегаром и жуткой вонью одноглазый. - Там тьма... И она живая... Я ее сам видел! - он поднял грязную повязку и я увидела то, что было в его пустой глазнице. Мне стало дурно. Хорошо, что я еще ничего не ела!
  - Да, - зашел сзади горбун, - там тьма. Она живая... И она сожрет тебя... Ее сдерживает лишь свет! Поэтому мы никогда не спим ночью, а днем спим по очереди и собираем топливо для костра... Только живой огонь может противостоять ей... Электричество тьма кушать тоже любить...
  - Вы что? Напугать меня хотите? - разозлилась я. Сердце вопреки разуму провалилось в воздушную яму. Меня пихнули в спину, я обернулась и уставилась в злобные ухмыляющиеся лица... Меня окружили...
  - Напугать? О нет... - заявил горбун. Значит, он здесь главный? - Только предупредить, что если ты не будешь слушаться нас, то мы тебя отдадим ей!
  Кто-то вырвал у меня сумку, а я даже не успела возмутиться! Моя сумка не про вашу честь! Меня толкнули на землю, пнули в плечо, отдавили руку... Пришлось шипеть от боли. Жадные руки зашарили по сумке, но тут же несколько человек завопили, дуя на обожженные пальцы...
  - Эта девчонка - ведьма! - завопила гнусная харя. - Ее сумка кусается!
  - Ведьма... Ведьма... Ведьма... - подхватили и зашептали вокруг. И это мне еще больше не понравилось. Они потянули ко мне свои искалеченные нечистые руки. Глаза... Их глаза... В них оставалось не так уж много разума... И совсем мало души. Еще немного и наступит безумие! - Помоги нам! Помоги! Помоги...
  Они надвигались ко мне, на меня, со всех сторон, заставляя отползать к костру. Красный свет, струившийся сквозь прорехи и щели в недостройке, был похож на льющуюся кровь... Вперед вышел горбун и заговорил:
  - Ты не похожа на ведьму, но еще светло, еще можно попробовать спастись... Помоги нам бежать отсюда!
  - Бежать? - спину начал обжигать жар костра. Во рту невольно пересохло от ужаса...
  - Мы не можем уйти! Тьма заманивает сюда людей... Заманивает, чтобы пожирать! Она приходит в разных обликах, но те кто ушли в нее... за ней, никогда не вернулись... Сделай что-нибудь!
  - Ведьма! Сделай! Помоги! - слышалось со всех сторон, их руки добрались до меня и стали рвать на части, в клочья... На мне вмиг не осталось ни одного живого места! Хорошо хоть, мою одежду так просто не порвать... Боже! Как больно! Кто-то рванул меня за волосы, кто-то дернул за ухо... Кто-то врезал прямо в челюсть так, что звездочки полетели из глаз! Кто-то выламывал руки, а кто-то схватил за ноги... Кто-то даже укусил! Причем за бок! Кто-то выхватил из-за пояса на спине мою косу... Я испугалась, разозлилась и испытывала безумную боль... Неужели это мой конец?! Хреновый конец! Ни за что! Я не сдамся!
  - Отпустите меня! - завопила я, разозлившись по-настоящему. Разряд деструкции раскидал в разные стороны эти потерянные души...
  Что я творю?! Я встала, пошатываясь от потрясения... Никогда раньше я не применяла деструкцию против людей! Никогда раньше она не была так сильна... - Проклятье!
  Это место проклято... Я уставилась в землю, но видела лишь свет разрушения... Это место врат! Активных врат! Но активны лишь последние врата! А это значит...
  - Сайф! Сайф! Сайф! - смеялась, дразнила и звала меня тьма из теней...
  О господи! Это ловушка! Ловушка для королевы... Для меня... Неудивительно, что это место показалось мне знакомым! Я видела его в воспоминании Тиума! Стоило все же послушать Хана и Ярика... Если бы я только не знала о том, что была... Вот значит каково мое испытание...
  По моему лицу потекли бесполезные слезы. Они ничего не изменят. И ничем не помогут.
  Я чувствовала силу, чувствовала мощь, чувствовала себя бесконечно сильной... и одновременно самой слабой в мире. Моя сущность была чистая деструкция. Разрушение... Я ничего не могла поделать... Никого не могла спасти. Никому не могла помочь. Ибо я была тем, кто во всем виноват...
  Я чувствовала горбуна за своей спиной, ощущала его недобрые намеренья... Но осталась на месте.
  Когда я повернулась к нему, он обрушил на мою голову сокрушительный удар целого водопада цепей. И тьма добралась до меня...
  * * *
  Запах крови... Ледяной могильный холод... И трудно дышать...
  Где я? Меня опять похоронили заживо? Кто... на этот раз?
  Вокруг бушевала, как море, деструкция... Но ее сила только увеличивалась... Я чувствовала: сегодня будет такой шторм, что всем чертям станет плохо...
  В голове кружились кошмары. Но все плохое уже случилось... Мертвые - мертвы... Только бы вспомнить, кто уже мертв, а кто еще нет... Как страшно... И блин, как неудобно! В спину уткнулось нечто острое, холодное и железное, плечи затекли, руки болят... До меня дошло. Мне не вырваться... Руки связаны за спиной. Грудь как будто заковали в железо, не давая вздохнуть. Ну это тебе не на крюке висеть... Ворон тоже не стал бы рассусоливать... Уже порезал бы на куски... Глаза... Нужно открыть глаза... Кровь заливала веки, не давая разлепить их...
  И тут кто-то протер вонючей тряпицей мне лицо. Но я все равно была благодарна. Теперь мне удалось открыть глаза, и я встретила пронзительный взгляд горбуна. Он ничего не сказал, уставившись куда-то во тьму. А та все густела, ожидая ночи... Страшно представить какие пакости вылезут из нее позже...
  - Почему... я еще жива? - спросила я с трудом. Конечно, я не против быть живой, но не очень удобно быть живой, сидя прикованной цепями к опорной железяке, торчащей из бетона!
  - Будешь приманкой для созданий тьмы... - ответил горбун. Но мне казалось, что он не все еще сказал. Он повернулся и злобно спросил: - Чего уставилась? Думаешь, мы всегда жили здесь? Думаешь, я всегда был горбуном? А Женька - таким красавцем? - кивнул он на безносого. - А Ромка родился с одной рукой? Мы люди, поняла?
  - Люди, которые угрожают... бьют и мучают невинных девушек? - усмехнулась я.
  - Не смеши меня! - хмыкнул горбун. -Ты не простая девчонка, ты - ведьма... Так или иначе ты поможешь нам!
  - Тьма... может позвать... лишь тех, у кого она есть в сердце...
  - Заткнись, сука! - ударил горбун меня по лицу. Снова звездочки! Щека опухла... Горячая слеза стекла по ней на шею. А тяжела рука у этого мерзавца! Не стоило говорить правду... Никто ее не любит... Кроме инквизиторов... Не надо его злить... Судя по перекошенным ненавистью лицам остальных, пострадавших от моей деструкции, именно горбун удерживал их от моего убийства и безумия. Нужно помочь ему.
  Я дернулась, но бесполезно... Цепи лежали на моих браслетах, а те, благослови Синеглазку господи, сдерживали мою деструкцию и зарядили этой же силой железо цепей. Мне не сбежать...
  - Вам... Не сбежать... Не сбежать ночью... Нужно дожить до утра... - выдавила я из себя.
  - Дожить - это правильное слово, - ухмыльнулся горбун. - Сейчас перебьем демонов маленько... Их выманит из тьмы твоя кровь...
  Я... могла бы помочь... наверное... Если бы моя коса... Хотя...
  Чтобы воспользоваться деструкцией, нужно пропустить ее через сознание. Именно поэтому глаза ликвидаторов светятся голубым. А это делается с помощью негативных эмоций... Короче, открывалась форточка в реальность, и агрессия реализовывается взрывом деструкции.
  Нужно признаться хотя бы самой себе...
  Я боялась. Отчаянно боялась того, что не смогу совладать с собственным страхом. Злилась на то, что не могла не злиться... Агрессия медленно погружала мое сознание и мою душу во тьму... Мне нельзя злиться... Нельзя думать о плохом... Особенно здесь.
  Меня кольнуло болью, браслеты стали жечь запястья...
  Может, так и лучше... Так я не смогу никому причинить вреда... Эти цепи сдержат меня...
  Я постаралась расслабиться, прислонилась спиной к ледяной железяке и запрокинула лицо вверх. Небо было затянуто облаками, неужели пойдет дождь? Первый в этом году...
  - Не может быть! - заорал одноглазый. - Кто-то идет прямо сейчас!
  - А солнце еще не село... - протянул горбун. Он подозрительно посмотрел на меня и заорал на всю стройку. - А ну все! Приготовьтесь! Прикончим его сейчас, не нагрянет ночью!
  Осажденные выкатили бочку с мазутом, вооружились железными ломами, самодельным огнеметом и арбалетами... Детские игрушки!
  - Господи, какой огромный! - завопил гнусная рожа. И впрямь это был настоящий и полноценный демон, а не сломанная человеческая оболочка, наполненная тьмой... Огромная голова была утыкана треугольными, как у пилы или акулы, зубами. Хотя все это пурпурно-багряно-красное убожество смахивало на гигантскую лягушку-быка... Кто-то уже переломал ему заднюю лапу и демон неуклюже полз, подбираясь все ближе...
  Люди кинулись на него, но он двумя плевками зеленой жижи раскидал их в стороны. Он подполз ближе, еще ближе и остановился прямо передо мной. Я зажмурилась и затаила дыхание, думая, что он сейчас оплюет и меня... Ну или в крайнем случае - откусит голову... Но время шло, и мне пришлось открыть глаза. Его морда была жутко близко, в ней было с полмиллиона зубов, и она воняла кислотой...
  - Неужели... - прорычал он, вроде бы глядя на меня. - Это ты?
  Ну зачем отпираться? Но я не смогла выдавить из себя ни слова. Ни правды, ни лжи. Они не имели значения. Черт его знает, что было правдой? Истина была высечена внутри, в моем сердце... И снаружи, изменяя мир... Проклятая истина! Что бы тебя!
  Ветер усилился, вмиг поднявшись до штормового, тьма вокруг заплясала, тени наполнились ручками и глазками... Меня ударило сильнее... Там, где на мне лежали цепи, начало жечь... Боже! Нельзя злиться! Нельзя! Уже горбун заметил это... Успокойся, Сайф! Если ты умрешь здесь, придется мается целую вечность... А это никак не входит в мои планы...
  - Маленькая и слабенькая... Ты не можешь быть ею... - продолжил рычать демон. От его исковерканных пастью слов болела голова. Желтый дым его кислотного дыхания выжигал легкие. Я убрала лицо в сторону:
  - Мне слегка неудобно! У тебя несвежее дыхание... Не мог бы ты на хрен свалить отсюда?
  Он наклонился еще ближе ко мне, и вмиг между нами появился Тару, пинком оттолкнув его голову .
  - Убери свою пасть от моей госпожи... - велел он. - Да ты - ядовитый вонючка!
  - Стой, Тару! - тихо приказала я. Господи, как я могла забыть? Вечно я чего-нибудь важное забываю... Мало мне неприятностей, так теперь еще и Тару... Тело опять ударило разрядом. Сил хватало лишь на то, чтобы не выпустить деструкцию наружу. Тогда я точно поджарюсь. - Остановись! - Но Тару меня уже игнорировал.
  - Демон! Демон! У ведьмы есть демон! - услышала я сзади голоса. - Она защитит нас!
  - Она всего лишь человечишка... - прорычал собакоголовый. - А вот ты - демон... С тобой будет повеселей... Сначала разделаюсь с тобой, а потом сожру девчонку... Как сладка ее кровь... Я по запаху чую...
  - Точно! Повеселей! - протянул Тару и улыбнулся этой своей неживой улыбкой с ямочками на щеках...
  - Тару! Не смей! Я запрещаю! - велела я. Тьма захватила и Тару! Он вытащил когти, серебряный узор выступил на его коже, лицо стало обретать звериные очертания... Глаза почернели... Он уже не контролирует себя... Им овладела тьма... И вот Тару со злым резким смехом бросился на собакоголового... Энергия деструкции завертелась между ними вихрем... Проклятье!
  - Кто ты? - прошептал горбун, подходя ближе. Остальные боялись... Или были более благоразумны. - Кто ты? На самом деле?
  Хороший вопрос. Я собиралась ответить, как нам в лица ударили снопы яркого искусственного света. Это еще откуда? Мы подняли головы, я жмурилась, а горбун закрыл глаза рукой. Мы слишком долго были во тьме...
  - Прямо перед вами происходит так называемая "битва демонов", - бодро ответствовал знакомый голос. Я не видела, но слышала Ритку! Вон пронырливая журналистка... Значит, это она сюда забралась!? Это все из-за нее?!
  Успокойся, Сайф, успокойся... Все лишь так, как должно быть...
  Вот это-то и пугает... Вот это-то и злит... Как меня это все достало!
  Меня тряхануло острой болью от цепей... Раньше браслеты защищали меня от всяких гадов, теперь они причиняли вред мне... Вывод неутешительный... Зато и злость прошла.
  - Вот это да! Демон с человеческим обличьем пытается порвать огромную пасть чудовища! - жизнерадостно сообщила Рита. Рядом с ней крутилась целая съемочная бригада человек пять... Она, что не понимает, где находится? Эти люди точно не знают, что творят... - Этот его меч... Ловко он им владеет! И еще эти красивые узоры... Но второй демон - у него такой набор разнообразных средств атаки - и дыханье, и плевки, и лапы, и клыки, и когти... Интересно, кто же все-таки победит?!
  - Это тебе что? Бои без правил? - спросила я злобно. Спину свело новой болью. - Рита, ты что не понимаешь, что происходит?
  - Сайф? - удивилась она. - А ты что здесь делаешь? Что с тобой стряслось? Ты же так кровью истечешь! - присела Рита ко мне. - Эй, кто-нибудь, принесите аптечку!
  - Что ты здесь забыла, дура стоеросовая?! - прошептала я. Сил ругаться не было. Еще немного и ударила бы ее деструкцией. Лучше ругаться, чем драться. Это еще древние говорили: плохой мир лучше хорошей войны... И ей не все равно... Боль тут же прошла.
  - Снимаю репортаж века! Ну сколько мне еще ждать? - возмутилась Рита, оглядываясь. - Нужно Сайф освободить и перевязать...
  - Отойдите от нее, не дотрагивайтесь до нее и не смотрите на нее... - вдруг резко отодвинул Риту в сторону новый персонаж. Ах, такой же красаве-ец, что и на рекламных плакатах. Вот и Сарма во плоти! Ясно теперь, в чем дело! Вот подлец! Снимает очередной, прославляющий его, фильм о демонах... Я знала, что меня ударит, но не знала насколько сильно. Пришлось шипеть от боли. - Разве вы не видите ее глаза?
  - Они... черные? - не поняла Рита и отшатнулась.
  Не знаю почему так больно? Неужели я такая высокомерная и так ненавижу тех, у кого все получается?! Нужно быть терпимей... В конце концов, я ликвидатор, а не инквизитор...
  - Да, ее захватила тьма... Поэтому лучше если она останется прикованной... Не придется ее убивать... - манерный голос Сармы резал мне ухо. А когда-то был нормальный парнишка... Мы с ним даже в одной школе учились.
  - Может, ты перестанешь обращаться со мной, как с демоном? - спросила я тихо. - Между прочим, это так, к вашему сведению, я человек. Причем ликвидатор. Универсал.
  - Ну, извини, - усмехнулся Сарма. - Ты еще борешься, но конец известен всем. Никто не сможет стать обратно человеком, когда его зовет тьма. Он либо умирает, либо становиться демоном.
  - Пошел ты... - выругалась я. Тьма неумолимо молила, чтобы я выпустила ее. Меня ударило еще более сильным разрядом боли...
  - Похвально, что ты так долго держишься, но это лишь потому, что ты - ликвидатор. И именно поэтому тьма зовет тебя... Надо же, какой этот твой демон молодец... Рассек второго на кусочки, как сладкий перец в салат! Но лягушонок не сдается... Растит себе теперь сразу три головы... Здесь полно деструктивной энергии для таких игр!
  Значит, он следил за мной и все видел. Но на помощь не пришел...
  - Зачем ты здесь, Сарма? - посмотрела я на его восторженно-задумчивое лицо. Сине-зеленые глаза оторвались от битвы и взглянули на меня, но вряд ли он видел хоть что-нибудь... Явно что-то продумывает, гаденыш!
  - Хороший вопрос, - прямо перед ним из ликвидации появился Волк, держа за куртку Искру, как щенка. Искра свалился на колени, но тут же злобно взвился и заорал:
  - Эй, ты! Это было грубо! - тут он увидел меня. - Сайф?! Какого черта здесь происходит?
  - Сразу видно: твое влияние, - усмехнулся Волк. - Итак, Сарма? Что ты здесь делаешь?
  - Ах, Сергей Волк... Знаменитый Волк... - Сарма продолжил улыбаться, глядя куда-то в ухо Волку. - Ты считаешь всех демонов легкой добычей... И убиваешь их без счета... Поэтому ты и пошел с ней, верно? Чтобы прикончить Сайф, а потом забрать косу в корпорацию, как законный трофей?
  - Ах ты ублюдок! - заявил Искра и решительно шагнул ко мне. - Сайф...
  Но Волк с силой впечатал ему в живот кулак и отбросил в сторону.
  - Ее нельзя трогать... - пояснил он спокойно. - Она сама это понимает... - Искра поднял огненную голову и впился в него яростным убийственным взглядом. Только этого мне еще не хватало... Не злись, Искра, не надо... - Неужели ты думаешь, что ее могли бы сдержать какие-то там цепи? Скажи ему! Сайф, скажи ему сама... - Искра удивленно посмотрел на меня.
  Не только он ждал ответа. Все... Как интересно... Я - в центре внимания. Ну ясно... Я же королева!
  А Искра мой напарник... И я должна закончить его обучение. Ладушки...
  - Я знаю, зачем ты пришел, Сарма. И говорю тебе: ты совершаешь ошибку...
  - Ты так думаешь? - улыбнулся он в ответ. Нужно сказать так, чтобы поняли все. Ведь мы здесь все вместе... как на необитаемом острове. Ликвидаторы, и эти несчастные, и съемочная группа... Инквизиторы сюда не сунутся, как и хранители. Это зона ликвидации. Помощи ждать неоткуда.
  - Искра, Рита, вас никогда не удивляло, что в нашем городе столько демонов, магов, духов и прочей чертовщины? А в других местах об этом и слыхом не слыхивали, и видом не видовали? - я расслабилась, и боль ушла из души и тела вместе с отчаяньем и гневом.
  - Ну... да... - протянула Рита. - Странно немного...
  - Ну, потому-то я сюда и приехал, - усмехнулся Искра. - Чтобы настоящих монстров и чудовищ повидать...
  - О нет! - застонал Сарма притворно. - Сейчас ты им всю историю с начала времен рассказывать будешь?!
  - Тару еще не одолел собакоголового, а солнце еще не село. У меня есть время, - отрезала я. - Так вот... Загробный мир - посредник между другими мирами. В нем существуют умершие и нерожденные. И другие... В нем существуют бесконечные знания не только нашего, но и других миров... Поэтому ему предавалось столько значения. Ведь ничего никуда не исчезает, и ничего ниоткуда не берется... Примерно лет этак, чтоб не соврать, тысяч пять назад (или пятнадцать?), один из местных князей (или правильнее вожаков? Вождей? Или королей?) решил завоевать весь мир. Ему это почти удалось, потому что он был еще и жрецом-магом...
  - Стоп! Стоп! Стоп! - закричала Рита. - А почему мы об этом никогда не слышали?
  - Она же рассказывает, - приложил палец к губам Сарма. - Тихо!
  - Но его империя взбунтовалась... Македонский ли или кто другой там на него шел новой войной, да только по слухам его враг использовал демонов... И этот король-маг недолго думая, решил, что и он так может. На пяти континентах были найдены пять врат, называемые вратами тьмы. Их привезли все сюда... И когда враг был у дверей, король открыл их. Активировал все по очереди. Тогда открылись шестые врата... И на землю пришло чистое зло.
  - В это плохо вериться, - решительно заявила Рита. - Сказки какие-то...
  Местные аборигены молчали. Они видели тьму...
  - Страшные сказки, - отрезал горбун, сидящий на корточках у бочки с мазутом.
  - Продолжай, Сайф! - вздохнул Сарма.
  - На самом деле это была чистая агрессия - выламывать, вскрывать врата в другие миры, поэтому они и ответили агрессией. И в наш мир ринулись полчища демонов всех мастей... Программы уничтожения... Именно их люди называют злом или дьяволом...- я помотала головой, отгоняя назойливые жуткие видения... Нужно успеть рассказать... - Но тут до короля-мага дошло, что он натворил, и он быстренько закрыл все врата. Да только то, что однажды было открыто, уже не закрыть. После него врата открывались по очереди. Теперь процесс открытия растянут во времени... Четвертые врата были закрыты, но не выключены. Они продолжают излучать тьму... Сарма намеревается деактивировать их.
  - И тогда тьма уйдет? - поднял голову горбун.
  - Именно... - усмехнулся Сарма. - Это место очиститься... Теперь уже окончательно...
  - Это потому что можно будет активировать пятые врата... - не выдержала я. - Вся нечисть отсюда бросится к пятым вратам тьмы! Именно поэтому истинный ликвидатор и не деактивировал их!
  - Это потому что его самого кто-то ликвидировал... - напомнил Сарма. - Интересно кто?
  Хороший вопрос... Меня снова пронзила боль.
  - Тогда чего ты ждешь? - спросила я. - Иди и деактивируй их! А потом спасай людей - вытаскивай их всех отсюда!
  - Это можно сделать только утром... На рассвете... - протянул Сарма мечтательно.
  - Тогда чего ты не пришел сюда с утра? - хмыкнул Волк. - Для чего притащил сюда этих людей? Зачем ты рискуешь чужими жизнями?
  - Ничем я не рискую... Моя мощь - безгранична... Мне просто нужно подготовиться... - улыбнулся Сарма. Он не лгал. Я чувствовала какую-то огромную силу... Но тут разговор неожиданно прервали.
  - Любопытно, - заметил бодрый голосок.
  - Интересно, - поддержал его другой такой же.
  Двое не понять откуда здесь появившихся мальчуганов стояли в сторонке и смотрели на демонов и людей. Они были абсолютно одинаковы, если не считать цвета волос. Близнецы? У одного волосы были седые и короткие, у другого - длинные и кроваво-красные... Синие глаза смотрели с одинаковым равнодушием и любопытством. На них были какие-то черные одежонки.
  - Откуда здесь дети? - удивилась Рита, заворожено глядя на них.
  - Они не дети... - прорычал горбун. - Это - порождения тьмы.
  - Это не так, - холодно заметил Волк, сузив глаза.
  - Верно, - ответили близнецы в голос. - Неужели врата закроют?
  - Да, я это сделаю, - ровно ответил Сарма. - А вы - против?
  Близнецы переглянулись. Затем седой спокойно заявил:
  - Вы не сможете этого сделать... Это четвертые врата, и мы - их хранители. Чтобы закрыть их, необходимо закрыть по очереди трое врат Тьмы открытых до этого и лишь потом - наши врата...
  - А для этого нужно войти в сами двери! - усмехнулся красноволосый. Когда на него падали тени, волосы казались черными. Когда те же тени падали на его седого близнеца, то его волосы становились кровавыми...
  Это заставило Сарму призадуматься, но он вновь улыбнулся и сказал:
  - Спасибо за информацию...
  - Кроме того, нужен ключ... - продолжали усмехаться близнецы. - Не думайте, что вы первые... Как порождения тьмы, демоны и апокалипсники не могут открыть эти врата снова, так и вы, люди, не можете их сами открыть или закрыть...
  - Вы что? Будете мне мешать? - удивился Сарма.
  - Мы не мешаем, ни помогаем, - заметил красноволосый. - Мы - наблюдатели... У двери две стороны... И нас тоже двое... Просто предупреждаем! Ваши действия вызвали реакцию тьмы... Приготовьтесь... Пока двери излучают тьму, порождения ее и демоны могут просачиваться в реальность! И сегодня они все - ваши гости!
  - Кроме того, тот, кто войдет во врата, должен заплатить своей жизнью за возможность очищения этого места, - продолжил седой. - Кто будет этой жертвой? Если вы потерпите неудачу, тьма сломает барьер-печать вокруг и вырвется в город...
  - Хватит пугать меня... - равнодушно заметил Сарма.
  - До свиданья, люди! - усмехнулись близнецы. - И привет тебе, Сайф! - и они исчезли так же внезапно, как и появились.
  - Почему они выделили Сайф? - удивился Искра.
  - Она больше не человек... - ответил Сарма.
  - Нет... Здесь дело в чем-то другом, - заметил Искра. Он решительно шагнул ко мне. Когда ему дорогу вновь преградил Волк, он без разговоров вынул свою палку и раскрыл ее в золотое копье. - С дороги!
  - Глупый дурачок, - заметил Волк. - У нее нет пути назад...
  - Я тоже должен был умереть, а она меня вытащила с того света! Так что отвали!
  - Не надо, Искра... - вздохнула я. - Волк прав... Меня нельзя освобождать... Меня сдерживают лишь браслеты и эти цепи. Хотя бы передохну...
  - То, что у тебя депрессия, совсем не делает тебя демоном, - разозлился Искра. - Неужели ты думаешь, я дам тебе тут загнуться, пока ты меня не выучила? Я сделаю это и вопреки тебе!
  - Если для тебя это так важно, то я могу взять тебя в ученики, - протянул Сарма вальяжно. - Обычно я не беру учеников... Но в тебе есть первобытная дикая магия...
  - Я и предлагать не стану, - заметил Волк. - Тобой двигает чувство чести. Это похвально, но безнадежно... Еще до утра тьма в ней победит... И она больше не будет человеком.
  - Да пошли вы все! - Искра оттолкнул с дороги и Волка, и Сарму. - Я сказал, что не брошу тебя, чтобы не случилось? Так вот я не такой, как эти жалкие людишки, - бросил он яростный взгляд на всех остальных. - Ты - человек, и я буду за тебя бороться!
  - Против тьмы есть только одно спасение - это свет и живой огонь, - заметил горбун. Но прежде чем он предложил сжечь меня заживо, Искра весело ответил:
  - Прекрасно! Огонь - это моя профессия! - он присел ко мне и дал напиться из фляги... - Где твоя коса? Где твоя сумка?
  - Посмотрим на твой энтузиазм, когда наступит тьма... - протянул Сарма.
  * * *
  Когда я проснулась (или очнулась?) в очередной раз, Искра все еще сидел у костра, поддерживая огонь. Сегодня мне не было холодно и одиноко. Не знаю, как он делал это, но костер был таким высоким и жарким, что его видно было, наверно, и на другом берегу... А может и пролетавших над городом самолетов... Создания тьмы ходили кругом, боясь приблизиться. Сначала живущие на этой пустоши опасались и держались за свое примитивное оружие, но вскоре вповалку спали вокруг костра. Похоже в последнее время они плохо спали... Их мучили кошмары...
  Сперва Искра просто ходил вокруг костра, от души наслаждаясь своей стихией. Но чем дольше времени проходило, тем более усталым он выглядел... Все-таки, он еще не оправился от болезни... Сейчас он сидел у костра и смотрел в огонь. Его глаза казались сегодня почему-то почти желтыми...
  - Он молодец - этот мальчишка, - заявил горбун. Он сторожил меня, чтобы Искра не дай бог не решил меня освободить. Он согласился на это, когда остальные вместе с Сармой и Волком и съемочной группой ушли к четвертым вратам... - Это правда, что ты спасла ему жизнь?
  Откровенно говоря, разговаривать меня не тянуло. Внутри меня творилось что-то странное, чему у меня не было названия. Во мне что-то менялось, но я не знала: к добру это или к худу...
  - Думаешь, что они вернуться? Или они все погибли? - продолжал допытываться горбун.
  - Нам повезло! - заметил одноглазый. - Ведь нас спасут! Верно? Теперь за нами точно придут и спасут!
  - Выведут отсюда! - подхватил гнусная рожа.
  - Мы все вернемся к нормальной жизни! - поддержал однорукий.
  Горбун обвел их всех и местность долгим взглядом, и заметил:
  - Я чувствую, скоро рассвет...
  Не знаю, я не видела ничего, кроме тьмы.
  - Смотрите, кто-то идет! - крикнул одноглазый. - Это кто-то из людей!
  - Эй! - вскочил гнусная рожа. - Скажи, как там дела? Мы победили? - но в следующее мгновение он бросился бежать от него прочь. - Черт! Это демон!
  Я вмиг узнала эти шипы и серебряный узор... Тару... Победил или проиграл? Впрочем, сейчас меня заботило совсем другое... Убьет он нас или нет? Выглядел Тару ужасно. В человеческом обличье его удерживали лишь серебряные узоры. Искра так устал, что лишь взглянул на него и отвернулся.
  - Госпожа, я пришел за тобой, - заметил Тару, отшвырнув со своей дороги горбуна, как пушинку. - Нам пора!
  - Не смей мне указывать! - прошипела я в ответ. - Тоже мне шишка на ровном месте!
  - Госпожа... - начал Тару, но я еще не успокоилась и злобно его перебила:
  - Одни мне говорят - умри, другие - сиди и не дергайся, третьи - пошли во тьму... Идите вы сами знаете куда?!
  - Госпожа... Нужно идти... Нужно разрушить этот мир! - Тару печально улыбнулся. Он это точно нарочно! Специально злит! Он же знает, как я ненавижу эти ямочки на щеках! Меня снова ударило болью.
  - Извини, мне абсолютно некогда! Расписание все забито, не выкроить и 15 минут! Могу записать вас на собеседование через полгода...
  - Может, хватить строить из себя великомученицу, Сайф? - наклонился ко мне Тару. - Разве тебе самой не надоело быть самой простой девчонкой? Разве тебе не хочется стать кем-то великим и сильным? Быть простым человеком с простой жизнью... Это так скучно! Как ты этого не можешь понять?! Тебе нужно лишь захотеть и пустить тьму в свое сердце...
  Черт. Откуда он узнал? В детстве это была моя мечта. Быть простой девчонкой, а не бороться с демонами или учиться у Дегру! Но мне не повезло...
  - Это я-то обычный человек? Это у меня скучная жизнь?! - язвительно спросила я.
  - Все в твоих руках... Разве тебе не надоело подчищать ошибки за этой цивилизацией? Разве ты не видишь, что люди - это тупиковая ветвь развития?! Ее надо отсечь!
  - Разве ты не видишь, что у меня маленько плохое настроение?! Ты плохо понимаешь на этом языке? Я повторю на мертвом: отвали от меня на хрен! Срочно!
  - Всей работы не переделаешь в одиночку... Работа никуда не уйдет... Ее будет все больше и больше... Так почему бы разом не покончить со всем этим миром и его проблемами? - продолжил болтать Тару. - Одним взмахом твоей косы?!
  - Ты опять предлагаешь мне работать... - застонала я. - Отстань ради бога!
  - Надо же... - вдруг совсем другим тоном заметил Тару - тихим и зловещим. Он отбросил фальшивую улыбку с ее фальшивыми ямочками и заговорил на чистоту. - Ты совершаешь ту же ошибку, что и он тогда...
  - Кто он?! Твой дружбан? - тут же откликнулась я. - Ты хотел, чтобы он был с тобой и на той стороне?! На той стороне нет ничего...
  - Откуда тебе знать?! - презрительно заявил Тару, сверкнув на меня абсолютно черными глазами. - Ты делаешь ту же ошибку! Высокие идеалы, гуманизм, жизни людей... Ты думаешь о них, а не о себе, именно поэтому ты несчастна!
  - Заткнулся бы ты по-хорошему! - велела я. Я определенно начала уставать от него.
  - Хочешь остаться чистенькой в том дерьме, в котором живешь и работаешь?! Не выйдет, Сайф! Тебе не отмыться! Никогда! Твоя душа - чернее ночи! Ты - ничем не лучше меня! Наоборот ты в сотни раз хуже! И ты это знаешь... Я сейчас помогу тебе принять верное решение... - Тару выпрямился, взмахнув своими когтями и снова жутко улыбнулся. - Я уберу то, что тебе мешает...
  Тару неспешно двинулся к Искре. Я вмиг похолодела от ужаса. Он собирается его убить! А я ничем не могу помочь! Я скована в прямом смысле! И мои слова лишь подхлестнут Тару сделать это быстрее! Проклятье! Что же делать?!
  Но тут люди, вповалку лежавшие вокруг костра, вскочили от дикого крика горбуна: "Демон идет!" Тогда Тару повернулся ко мне и сообщил:
  - Я убью их всех!
  Да, тут ничем не помочь. Он не слушал меня, потому что я не была его хозяином. А тот был далеко, чтобы его приструнить... Он не слушал меня, потому что не хотел слушать... Проклятье! И тут я вспомнила! Заклинание! То, каким его одолели в прошлый раз! "Серебро, что тебя сдержало, твою кровь снова связало"... Ерунда! Это не поможет... Это не то... Знать бы, что случилось тогда на самом деле...
  Тару отшвырнул горбуна в костер, и пока его вытаскивали из него, направился к Искре. И тут перед Тару появился призрак... Это была девушка... Очень красивая, с длинными волосами и серебристыми глазами. Кто эта, красотка? Его бывшая девчонка? А может, это та самая ведьма, что прошила его серебряными узорами? Интересно...
  - Остановись, Тару! - прошептала она. Невидимый ветер развевал ее волосы. - Ты ведь не забыл меня?!
  Тару остановился, как вкопанный, и провел рукой по узорам, прошитым на его щеке...
  - Как я могу тебя забыть, Каюра? Мне никак от тебя не избавиться!
  - Только поэтому ты еще существуешь в этом мире, а не рассеялся в небытии... Зачем ты убил своего друга, Тару? - мелодичный голос дрожал от волнения. - Ведь он защищал меня... твою возлюбленную от тебя же... После того как тебя захватила тьма... как сейчас...
  - Замолчи! - схватился за голову Тару. - Тебя - нет! - Тару взмахнул когтями, и ее образ пропал, но тут же появился снова чуть дальше. Тару продолжил рвать когтями воздух. - Тебя - нет, ты - мертва!
  - Ты знаешь, что я не могу умереть, пока не умрешь ты... - прошептала девушка.
  - Ты мне все испортила! Ты сделала меня уязвимой! - заявил Тару. - Зачем ты появилась здесь и сейчас?!
  - Я спасла тебя! Я дала тебе душу... Свою душу... Но теперь ты губишь и ее...
  Ах вот в чем дело... Тогда все ясно! Держава - знак хранителей! Я усмехнулась и заметила:
  - Значит, настоящее заклинание звучало так: "Серебро, что тебя спасло, пусть вернет тебе добро"?
  - Чепуха! Неужели ты думаешь, что меня можно этим одолеть? - презрительно бросил мне Тару. - Тем более здесь! Это не ты! - заявил он призраку, схватил его и ударил черной молнией. Через миг призрак изменился и превратился в Ярика! - Я так и знал! Подделка! Сайф, до чего же ты глупа, если думаешь, что меня так можно победить? Я - непобедимый воин! - он ударил молнией Ярика еще раз и отшвырнул.
  Искра меня защищал, как настоящий рыцарь... А эти негодяи защищали его... И даже Ярик (хоть он рискует лишь умереть)- трус и нытик - не выдержал и решил помочь... Хватит, Сайф! Хватит решать, жалеть себя, других, хватит сопли жевать и рассусоливать! Пора действовать! Я - ликвидатор, этого ничем не изменишь... Зато никто меня не заставит измениться! Или поступить так, как мне не нравиться... А мне не нравится, что мой демон собирается убить всех вокруг! Кстати... Именно поэтому я и не люблю демонов... Вечно готовы подсунуть тебе какую-нибудь свинку под простынкой! Лучше работать одной... с моей косой!
  - Вообще-то, я здесь ни причем, - протянула я, пожав плечами. - Но ты прав... Мне пора вмешаться. Хватит отлынивать от работы!
  На самом деле я чувствовала облегчение. Все эти мысли чуть не свели меня с ума... Но я так и не смогла вспомнить ощущение... какого это быть - королевой Тьмы?! Я ничего не помнила, кроме того что узнала. Это значит, что я ни капельки не изменилась. Возможно, я порой невыносима и несносна... Может быть, я порчу и разрушаю все вокруг... Само собой, я жуткая трусиха и ужасная злюка! А мои решения... вроде открытия четвертых врат - о-огро-оомадная ошибка...
  Но я - человек! А людей не делят на выносимых и нет... Какими бы люди не были, они люди и живут все вместе в одном обществе... И стараются жить более-менее в мире... Жить счастливо... Какими бы не были мы разными и различными снаружи, внутри мы все очень похожи... Все хотим одного: любить и быть любимыми, хотя порой и забываем об этом...
  Кроме того, все люди совершают ошибки... Все дело в том, что мы можем попытаться исправить их... И для этого не всегда надо убивать или умирать... Нет, ошибку надо исправить в себе... Исправить себя... И тогда я смогу исправить реальность! Ликвидировать ошибку! А для этого нужно всего-навсего все понять, осознать и простить... Себя и других... Ведь я - не инквизитор. Я просто ликвидатор.
  В конце концов, чего мне бояться? Того, что умру? Так мы все все равно умрем рано или поздно! Того, что останусь одна? Так я и так одна все время... Того, что стану вечным призраком? Люди меня и так не замечают, просто игнорируют, пока не наступит день нашей официальной встречи... Я не могу стать даже демоном, потому что я хуже любого демона в тысячи раз... Моя суть - разрушение, в моем сердце - чистый хаос!
  Только ликвидатор знает, что никуда ничего не девается окончательно... И неживые за хрустальными вратами могут это подтвердить. Даже наши мысли не исчезают без следа... Именно поэтому существуют ликвидаторы. Чтобы восстановить равновесие. Чтобы мертвые были мертвы и никогда не возвращались. Чтобы остановить тьму и демонов, потому что они всего лишь регуляторы, которые питаются нашими грехами, слабостями и гордыней, которые пытаются исправить за нас наши собственные ошибки... Потому что мы не хотим делать этого сами... Я знаю, что для этого должно измениться все человечество... Это долгий и мучительный процесс... Но ведь я тоже человек, я часть этого, и я это поняла... А это значит, у нас есть неплохие шансы, чтобы выжить...
  Я сжала железо цепей в кулаках, и деструкция заставила их заржаветь и истлеть... Порвать их после этого ничего не стоило. Я встала, растирая запястья и плечи и отчаянно зевая. Ладно... Отосплюсь на том свете...
  - Сайф?! - изумленно обернулся ко мне Тару. - Не может быть!
  Мою косу утащил кто-то из мерзавцев аборигенов... Хотя может их уже ограбили или Сарма, или Волк... Неважно кто...
  - Гарма-Джарг! - позвала я. Прилипала радостно появился, предчувствуя новый перекусон и пуская кружки пламени через ноздри. - Верни косу! - велела я. - Немедленно! - Джарг неслышно рыкнул и бросился прямо во тьму. Ну берегитесь, темные силы!
  - Тару, ты меня совсем не слушаешься! - начала я отчитывать застывшего демона, как нерадивое дитя. - Абсолютное игнорирование приказа, нападение на моего напарника плюс... работа на силы тьмы...
  - Но ты сама королева тьмы! - удивленно напомнил Тару. Но что-то весь пыл его погас, а голос зазвучал испуганно. Давно пора!
  - Именно! - усмехнулась я. - Королева тьмы! А это значит, что это тьма и прочая нечисть (вроде тебя) работает на меня! Но никак не наоборот! Ясно тебе, балда?!
  - Боюсь, я должен возразить тебе! - сверкнули серебром когти Тару, но в этот момент Ярик вновь появился перед ним, с силой дернул его к себе и приложил свою призрачную руку ему на лоб:
  - Ты кое-что позабыл! И я верну тебе это с радостью!
  Глаза Тару в мгновение ока закатились, и он плашмя упал на землю. Его звериные когти, клыки и шипы исчезли, зато серебряные узоры расцвели с новой силой...
  - Ты проигнорировал мой приказ? - спросила я Ярика заинтересованно.
  - Я человек, а не призрак. А человек может легко поменять мечту, - пожал Ярик плечами. - Понимаешь... Я видел это все! Я все это видел! Но в реальности все оказалось не так... Совсем по-другому... Я вернул Тару его воспоминания... А значит, часть его души... И мне хорошо... Может, я вижу все, чтобы исправить это?!
  - Понятия не имею, - пожала я плечами. - Прости, у меня куча работы...
  - Можно мне поспать? Я так устал... - Ярик растаял в воздухе, на этот раз окончательно.
  Вдалеке во тьме полыхнуло голубым пламенем. Гарма-Джарг уже несся ко мне, сжимая в пасти сложенную косу... На его загривке сидело большое противное насекомое, а другое висело на древке косы... Вот пакость! Эти насекомые были явно того же рода, что и Гарма-Джарг! Это были чьи-то прилипалы! Но почему я их вижу?! Кроме того, никогда бы не подумала, но Гарма похоже был ранен... Белые и золотистые шары энергии вылетали из него, чтобы быть поглощенными этими черными пакостями с крыльями!
  - Что за уродство?! - начала я, но в этот момент Гарма мотнул головой, и коса вылетела из его пасти. Пришлось ускориться, чтобы поймать ее! А после этого тело противно заныло от боли! Черт! Не знаю, что делать? Толи снова заняться тренировками, толи бросить подставляться под удары всяких горбунов?!
  Насекомое продолжало висеть на косе, расщепляя, разламывая древко ножками, жалом и жвалами. Я попыталась сбросить его с косы, но ничего не вышло. Более мерзкой гадости и придумать было нельзя. Интересно, а можно уничтожить прилипалу? Гарма сражался со вторым насекомым, стараясь сбросить его с загривка. Но его словно отравили: движения стали замедленными, золотистые глаза потеряли свой свет, а потом он упал на землю, которая начала его тут же поглощать... Ладно... Я же дезинсектор...
  Я раскрыла косу в ее истинную форму, и толчок от раскрытия сбросил насекомое-прилипалу на землю... Пока он вырывал из земли свои многочисленные мохноножки, я успела сделать два шага и взмахнуть косой... Уродливая черная оболочка-форма насекомого лопнула, облезая чернильными пятнами, которые тут же поглощала земля. Изнутри донесся возмущенный писк, и разноцветные шары энергий фейерверком вырвались наружу... Красиво... Из тьмы вылезла чья-то щупальца и попыталась меня схватить, но я ловко отсекла ее. Спасибо тебе, истинный, за косу! Я чмокнула ее синее лезвие и улыбнулась. Ну, кто следующий?
  Болезненный рык Гарма-Джарга заставил меня броситься ему на выручку. Насекомое было меньше его, но Гарма не мог пошевелиться... Он выпустил в него струю голубого пламени, но промахнулся, а насекомое старалось выдрать ему глаза... Когда я взмахнула косой, насекомое немедленно бросило Гарму и атаковало меня со зверским жужжанием! Зрелище было жуткое и не для слабонервных... Я едва успела увернуться, но перевести дух - нет. Мне в шею чуть не вонзилось жало, но Гарма плюнул огнем и, уворачиваясь, насекомое лишь поцарапало меня... А в следующий миг я достала его косой...
  Разноцветные шары энергий продолжали плавать вокруг костра, изредка касаясь поверхности и тут же поглощаясь ею. Я помогла Гарме вылезти из земли, что так отчаянно намеревалось что-нибудь сожрать... Он скулил и рвался из нее, как из болота, но когда освободился, бросился ловить шарики, прыгая за ними в воздух, как собака за фрисби... Пока он развлекался, я вдруг почувствовала жжение на шее. Я приложила руку и почувствовала лишь жар. Кожа, конечно, не могла быть повреждена... Никогда в жизни я не слышала, чтобы кто-нибудь был ранен прилипалой... Интересно, а это не смертельно?
  Едва Гарма перекусил парочкой шаров, как вмиг повеселел, и его глаза зажглись прежним светом. Он тут же стал гонять темных созданий по кругу. Поскольку Тару лежал почти у самого костра, то земля его так и не поглотила. Пнув его (просто от удовольствия, что я стою, а он - валяется), я подошла к смертельно усталому Искре.
  - Можешь поспать, - предложила я, когда он попытался раскрыть на меня свой синий глаз. - Теперь моя очередь дежурить, напарник...
  Искра слабо улыбнулся и провалился в сон, здорово похожий на смерть. Но я отогнала от себя жуткие виденья, сходила за цепью, которой была прикована. Цепь зарядилась той силой, что была в браслетах, а это значит, что никакая нечисть не сможет ее пересечь. Даже если это будет просто человек с убийственными намереньями... Разложив цепь по кругу, я подошла к горбуну, который стонал от боли в ожогах. Я только улыбнулась и вежливо высказала свою просьбу, и мне тут же отдали мою сумку. Достав оттуда пакеты экстренной помощи, я раздала их несчастным. Горбуна тут же намазали желто-оранжевой мазью от ожогов, и он пришел в себя.
  - Так, кто тронет моего напарника, урою, - заметила я равнодушно. Я смотрела в лица людей, но они отворачивались. Любопытно, а какого цвета мои глаза теперь? Впрочем, плевать. Из-за круга цепей и света от костра раздался шепот, возмущенный клекот и прочие неясные шорохи, которые издавали те, кто прятались во тьме. - Я вам всем говорю! - обратилась я и к темным созданиям. - Будете дело иметь со мной!
  Впрочем, я не доверяла тьме и людям даже в этом. Поэтому на всякий пожарный случай я заключила Искру в державу. Оранжевый горбун сидел неподалеку и, не отрываясь, следил за мной. Это малость нервировало и отвлекало меня.
  - Ну и что еще? - фыркнула я. - Разве мы не все уже выяснили?
  - Ты можешь создавать державы? Разве на это не способны лишь хранители? - спросил он удивленно.
  - Эй! Я - универсал! А это значит, что я могу все, - я пожала плечами, закидывая косу на плечо. Немного света мне не помешает... Поймав в державу немного живого огня, я повесила его на косу. Ну и кто теперь на меня?! - Не переживай! Я точно вернусь и отправлю всех вас домой. Если он у кого из вас есть... А остальных отправлю прямехонько-точнехонько в тюрьму... Там вам самое место! - Там, а не здесь. Не смерть и вечная тьма, а обычное наказание... Я собиралась уже рвануть со всей скоростью через ликвидацию к вратам, как горбун снова меня окликнул. - Ну что еще?! - спросила я уже раздраженно.
  - Я хочу сказать... от нас всех... Спасибо... Спасибо твоему напарнику и... тебе...
  Я нахмурилась. Чего это он меня благодарит? Я ничего еще не сделала... Кроме того, что подвергла их всех смертельной опасности в виде моего собственного демона. Позор да и только! Если узнают Инквизиторы, мне не поздоровиться. Если узнают в агентстве... Точно уволят! Если узнает Дрэк, то умрет от смеха... А я от стыда...
  - Я понял все в тот момент, когда ты подставилась под мой удар... Ты ведь могла легко увернуться, верно? - я не ответила. А что тут скажешь? Минутная слабость, вот и все! Глупость, тупость и дурость... Нужно больше доверять себе! - Ты просто хотела защитить нас... Даже от самой себя... Поэтому спасибо тебе...
  Я фыркнула и, ничего не добавив к этому, отправилась прямо в темноту. Ау! Это я иду! Королева нафиг Тьмы! Так что проваливайте все с моей дороги!
  
  Глава 29 Четвертые врата Тьмы
  Вокруг было темно, хоть глаза выколи. Но это только в реальности, в ликвидации все сияло таким ослепительным светом, что выжигало мне глаза... Надо заказать Му-Ши черные очки от запредельной деструкции...
  Тварей во тьме пряталась куча. Они друг у дружки чуть ли ни на головах топтались... Хотя где у них ноги, а где головы трудно было понять. Но они не трогали меня. Я шла, держа на плече наготове косу, но ничто не пыталось на меня напасть. Скукота! От этого я начала нервничать все больше и больше...
  Над недостроенным зданием замороженного строительства, не смотря на тучи, стало светлеть... Скоро и впрямь рассвет, но на дне вырытого глубокой ямы под новое здание оставалась густая темнота... Мне жутко не хотелось спускаться... Но ведь выбора-то у меня не было?
  Наконец, я подошла к самим вратам. Кучка разломанных каменных монолитов на дне котлована в реальности... И огромные черные врата - в ликвидации... Зачем они такие здоровые? Они были крепко заперты, и я с удивлением разглядывала эту громадину... Обычно, чтобы открыть такие врата, нужна жертва. Смерть открывает их, но...
  Но тут на меня напал один из работников съемочной команды. Он был вооружен всего лишь камнем, а его глаза были черны... Я размахнулась и врезала ему кулаком между его безумных глаз. Мужчина сказал "Оу!" и упал на землю. Он попытался встать, но я остановила его, ткнув в живот древком косы. Пришлось и этого несчастного заключить в державу... Не дай бог, что с ним стрясется... Я же знаю, что опять я буду виновата!
  Спустившись в котлован, я была приятно поражена прекрасно выполненным кругом дверей. Да, только смерть открывает врата тьмы, и именно поэтому Сарма и Волк воспользовались кругом дверей. Он открывал путь прямо внутрь той стороны, минуя сами врата. Круг все еще светился мягким голубым светом. Он был идеален, совсем такой, как в книжках... Узор был тонким, красивым и абсолютно правильным. Нечеловечески. Работа Сармы? Представляю как он работал циркулем... Хотя... Я увидела процарапанный в камне круг. Кто-то прочертил его давным-давно... Ясно, он просто сделал всё по кальке...
  Неподалеку светилась держава - внутри спала съемочная группа - все четверо... Неплохо-неплохо... Правильно! Не стоит кое-что видеть обычным людям... Не хватало лишь Риты...
  И тут меня пронзила интересная мысль. А может, Сарма и есть истинный ликвидатор? Сбросил на меня работу и укатил на гастроли?! А что? Почему нет? Может, поэтому он мне так не нравиться?
  Выбора не было... Придется войти в двери... Но я не собиралась вламываться во врата через этот круг дверей. Времени не было... Да и желания... Лучше зайти с черного хода... А на что тогда эти здоровущие черные двери, как не для того чтобы просто их открыть? Те же двери вроде хрустальных врат. Дегру давно показал мне способ попроще...
  Кровь на голове запеклась (да и шишку лишних раз трогать мне не хотелось), так что пришлось превратить косу в ножичек и проколоть кожу на всех пальцах левой ладони... Моя левая ладонь еще хранила информацию о моем ключике, что открывал все двери... Именно поэтому я могла чувствовать, понимать и "видеть" через ладони. Именно поэтому я могла открывать сердца и запечатывать таланты и дар. Кровь потекла по ладони от пальцев к центру, а потом образовала символ ключа. Я протянула ладонь к вратам и приложила. Обычная пентаграмма... Обычная идентификация и открытие... Размер не имеет значения... Имеет значение лишь информация.
  Меня пронзил момент ужаса, но он тут же прошел... И огромные двери начали открываться... Мне хватило узкой щели, и я нырнула внутрь... На полу горел алым узором тот же круг дверей, что и снаружи... Так, а где остальные? Круглую комнату словно заключали в себя невидимые стены... и обрамляли четверо дверей. И одни из них были те, которыми воспользовалась я...
  Передо мной в момент появились двое близнецов и заметили в голос: - Еще раз привет тебе, Сайф! - теперь их волосы были синими, под цвет глаз. И чего от них ждать? Само собой, чего угодно...
  - Он здесь... Он ждет тебя! - заметили они. Один из них (не знаю уж который) наклонился ко мне и шепнул: - Будь осторожна!
  Будь осторожна? Ждет? Кто? Что такое?
  В следующий миг мое зрение стало многослойным и таким сложным, что мой разум с трудом свел четыре основные реальности в одну... Передо мной была тьма, а внутри нее восседал, как на троне... он. Я не видела его лица, оно было закрыто капюшоном, но его руки, которыми он держал свой посох, явно были человеческими... Как и голос... Да только его голос отдавался внутри меня беспричинным ужасом. Каждое слово падало и давило на меня, как тяжеленный валун...
  - Сайф... Должно быть ты не помнишь меня... Тогда в Серой башне я предложил тебе сделку, но ты была слишком молода и слишком неопытна... Но теперь... опыта тебе не занимать... Каков твой ответ?
  Внутри меня пробудилось тоже чувство, что я испытывала при битве с Барриком. Полная безнадежность... Хаос и я... как его неотъемлемая часть... Что-то вновь захватило меня и заставило говорить слова, которых я не думала:
  - Часть не может быть сильнее целого... Хватит нарушать закон Хаоса!
  Незнакомец негромко рассмеялся и поцокал языком. Клянусь, моя спина покрылась льдом от холодного пота, вызванного этим смехом! Ничего более жуткого я в жизни не встречала! Мне было так страшно, как лишь пару раз в детстве... Например, когда погибли мои родители или от цветов... Да кто это такой?
  - Это кто же у нас нарушает закон? Закон написан для того, чтобы быть законом для всех... - незнакомец усмехнулся. - Кроме избранных...
  Мне хотелось и кричать, и послать это все к дьяволу, и закрыть глаза, и сбежать отсюда к чертовой матери... Но я не могла! Хаос держал меня не хуже мертвецов... Хаос и этот... эта... тварь... Потому что это точно был не человек!
  - Твоя суть - деструкция... Ты была рождена для этого... Все, к чему ты прикасаешься, разрушается... Все, кто рядом с тобой, умирают... Ты же понимаешь, что это неспроста... Ты хочешь знать ответ... почему? То готова дать ответ мне?
  - Не-е-ет!!! - выкрикнула я. Выкрикнула так, что дышать стало нечем, и я без сил свалилась на пол. Зато я избавилась от страха.
  - Что нет? - продолжал насмехаться незнакомец.
  - Нет на все! - разозлилась я и вскочила. - Я ничего больше не хочу знать!
  - Правда заключена в твоем уродливом черном сердце... Ты знаешь все это сама...
  - Никто не идеален, - фыркнула я, от его наглости придя в себя и сбросив хаос с сознания. - Это ты убил Иринку?
  - Это ты убила ее, - невозмутимо продолжил незнакомец. - Разве нет? Ее убили из-за тебя... Если бы ее путь не пересекся с твоим, она была бы жива и остановила эпидемию... Но она мертва. Закон сохранения... Врата будут разрушены, но город это не спасет. Все из-за тебя, Сайф!
  Эпидемия? Я ничего не слышала ни о какой эпидемии...
  - Ну и что? - переспросила я. - За сегодняшнюю ночь я кое-что поняла. Это все равно кто ты. Все равно кем ты был. Главное, это кем ты являешься. А я - ликвидатор. Я постараюсь ликвидировать и эту угрозу... Короче говоря, я - Сайф. А кто ты такой?
  Незнакомец расхохотался. Кто же это? Не похоже на обычного демона. Иначе у него было бы более вооруженное тело... Не похоже и на обычного черного мага. Это нечто большее и куда более опасное... Легион? Скорее всего... Множество демонических сил и нечистей в обычном человеке... Сила и мощь деструкции и несовершенная человеческая душа. Убийственный коктейль... Такого не должно существовать! Проклятье! Где Дрэк и его пистолет, когда они так нужны?!
  - Я? Я - это ты в будущем. В нас обоих живет разрушение... Деструктивный хаос... Только ты противишься ему, а я им управляю... Ты трусишь и не пускаешь его в свое сердце...
  Фу! Не хотелось бы мне такого будущего. Ходить в дранном плащике и с черными ногтями? Сидеть в темноте? Бр-ррр! Не мой стиль!
  - Есть вещи которые знать человеку не зачем... И не важно, как он умен, могуч или ясновидящ. Мы - люди, а людям нужно оставить людское. Мне не к чему знать то, что знаешь ты. Наверно, я просто не готова... Именно поэтому некоторые становятся демонами, они просто замахиваются на то, что им не по плечу... Могущество без развития души... Зато я знаю главное, а ты - нет! Ты не знаешь пути!
  - Это ты не знаешь пути... Иначе зачем ты пришла сюда?
  Одни из врат вдруг засветились резным узором и стали отворяться. Из темноты вышел Сарма с легкомысленной улыбкой на губах. Похоже, путешествие за врата было для него как легкая прогулка. Но вдруг Сарма напрягся и резко повернулся к незнакомцу.
  - Ты?! - закричал он, вкладывая в свои слова столько ненависти и отчаянья, что я даже его пожалела. Выходит, человеческое ему вовсе не чуждо... В его ладони засверкал свет, и вокруг него появилась куча народа. Они были все похожи, двух-с-половиной-метровы, одеты в доспехи, могучи и вооружены жутким на вид оружием. Прорези в шлемах горели зеленым зловещим потусторонним огнем. Сарма махнул рукой, и воины без разговоров заскользили прямо к незнакомцу... Люди так двигаться не могут... И только тут до меня дошло, что все эти воины - призраки! Сарма был не только ликвидатором, но и некромантом! Их было пять, семь... одиннадцать, двенадцать! Не хватает лишь одного... И все же это знаменитая армия проклятых Саншэн! Они были сильны, быстры и от них не было абсолютно никакой защиты...
  Незнакомец засмеялся и исчез в клубах темноты, которую в капусту порубили воины. Но его там уже не было. Сбежал! Это значит, что я права... Он человек... Но он и демон... Матерь божья...
  - Амату! - завопил Сарма. - Негодяй! Опять сбежал! Я все равно убью тебя!
  Так вот как его звать... Воины Саншэн постояли на том месте, где только что издевался надо мной незнакомец, а потом бросились на меня... А я видела как они работают!
  Я отчаянно ускорилась, потому что не хотела лишиться головы или руки! И чего они ко мне все пристали?! Коса сама собой сложилась в меч, проткнув по пути одного из воинов... В ближнем бою меч удобнее косы... Времени дышать не было, и легкие начали гореть изнутри... Атака сразу со всех сторон! Я едва поспевала отражать их и уворачиваться... Нужно только продолжать двигаться с бешенной скоростью (если я промедлю, то хоронить меня будут в закрытом гробу)... Кажется, я кого-то достала, но они все были на один шлем... Так что полной уверенности не было. Нужно что-то придумать! Раз, два, три! Раз, два, три! В ритме танца! Бедные мои ручки гудели от тяжеленных ударов... Болели легкие, ломались от напряжения кости, рвались мышцы, вытягивались сухожилия... Мне долго так не продержаться... А от призраков не протолкнуться... Еще чуть-чуть и я выйду за грань... Вывернусь наизнанку...
  Но тут посередине круга дверей появился Йол и завопил так, что его длинные волосы встали дыбом:
  - А ну - стоять!!!
  Толи дисциплина и военная выучка сказались, толи призраки решили послушать другого мертвеца (мертвая солидарность?), толи еще что... Да только оставшиеся семь сначала замерли, как вкопанные, а потом вернулись к Сарме четким строем.
  Я, наконец, остановилась и приземлилась (хорошо не шмякнулась как обычно!) на пол, дрожа от пережитого напряжения всем телом. Внутри точно что-то порвалось... Похоже, пару раз призраки меня все же достали... Как же вы все меня достали! Нет, я становлюсь слишком медленна... то есть стара для этого... Я попыталась отдышаться, но после первого же нормального вздоха закашлялась, выплевывая кровь. Что ж, Амату прав: в бытие человеком - тоже есть свои минусы...
  Йол презрительно посмотрел на меня своим сиреневым взглядом, а потом небрежно заметил:
  - В месте врат любые убийства запрещены... Как ты мог забыть об этом, Сарма?
  - Он был здесь! - заметил Сарма, все еще пытаясь взять себя в руки. - Извини, Сайф... я тебя просто не заметил...
  - Ага... Ведь я такая незаметная, - прохрипела я и встала. Будь я проклята, если они увидят, как я устала! - Я - невидимка... Просто призрак. А призракам наплевать, кого убивать, да?
  - Да, Сарма, он был здесь. Но он приходил не к тебе... - продолжил Йол прохладно.
  - Что? - повернулся ко мне Сарма, и переспросил удивленно. - Сайф?!
  - Тактика Амату - сеять вокруг ненависть и разрушение. Он хотел, чтобы вы покалечились... - пояснил Йол высокомерно. - А в лучшем случае - убили друг друга! Тогда вы оба были бы прокляты...
  Да, он о проклятье знает все... Может, его тоже убили в каких-нибудь вратах, и с тех пор он и мытарится по свету? В любом случае он спас мне жизнь... Значит, нужно поблагодарить его.
  - Спасибо, Йол! Ты появился вовремя! - сказала я хрипло, но от души. Мерзкий призрачный гаденыш лишь презрительно фыркнул. Но я от него и не ждала цветов и реверансов.
  - Надо же, Йоликапо! - усмехнулся Сарма, взмахом руки развевая свое войско. (Я знаю, когда он вызовет их опять, их будет снова двенадцать... А должно быть тринадцать!) - Как укоротилось твое имя... Ты позволяешь этой девочке так бесцеремонно к тебе обращаться?! Никакого уважения к повелителю ужаса и распорядителю кошмаров!
  Да, он великий этот Сарма... Контролировать Соншэн (кстати, где все-таки тринадцатый, а?) это вам не хухры-мухры... И другие его фокусы тоже впечатляют. Всего за пять часов нарисовать и активировать круг дверей в четвертые врата тьмы! И это без книжек, просто по памяти! Правда, он решил это сделать лишь для увеличения своей силы, для получения новых знаний и умений по ту сторону реальности (то есть загробного мира, мира небытия и прочих других миров). Но дело даже не в его сознании, а в силе его духа... Мне такого никогда не достичь! Он - выдающийся человек и превосходный ликвидатор... Но черт побери! Нужно быть благодарным за то, что твою душу только что спасли от проклятой вечности! И кого он тут обзывает девочкой? Он всего года на два меня старше!
  - Заткнись, Сарма! - велела я ему. - Йол, он тоже говорит тебе спасибо.
  - Плевать я хотел на это ваше "спасибо", - заметил Йол презрительно. - Если кто-нибудь погибнет здесь, то закрыть эти врата станет очень проблематично... Как вы думаете, почему вторые врата не могли закрыть более семьсот лет?
  Заскрипели, засветились и открылись третьи двери, и оттуда выскочил Волк. Да, но сделал это с достоинством... Увидев и мигом оценив ситуацию, Волк спросил:
  - Что я пропустил?!
  - Только не говорите, что вы в третьи двери пустили Риту... - сказала я. - Это не ее судьба...
  Сарма и Волк равнодушно переглянулись.
  - Она сама вызвалась, - заметил Сарма. - Гляжу, Сайф, ты оказалась крепким орешком. Не сдалась ни тьме, ни моим Соншэн, а как насчет Амату? Что он от тебя хотел? Что ему от тебя надо?
  - Черт! Хотела бы я это знать! - вырвалось у меня.
  - Как ты оказалась здесь? - сузил глаза Волк. Он смотрел в корень. - Ты не могла воспользоваться кругом дверей, у тебя просто не хватило бы на это времени!
  - Ножками пришла... - я не могла до сих пор отдышаться, а этим ликвидаторам все, как с гуся вода! Придется воспользоваться эликсиром... И я полезла дрожащей рукой в сумку... Конечно, это уменьшит мою жизнь на пару лет, но она и так могла сегодня очень быстро закончиться... Сегодня я едва не поседела от всех этих мыслей и всей этой тьмы! А еще некоторые призраки чуть не укоротили меня на голову и на жизнь... Я глотнула ядику, и когда его ледяные щупальца заскользили по моему телу, мне стало сначала совсем плохо, а потом - совсем хорошо. От его холода меня бросило в жар... Я выпрямилась, перестала дрожать и, сложив косу, убрала ее за спину. - Еще вопросы есть?
  - Что ты здесь забыла? - спросил Сарма равнодушно. - Мы сами без тебя справимся!
  - Ладушки! - я ослепительно улыбнулась. - А я посмотрю... Ты же любишь внимание?
  - Амату... Кажется, я слышал о нем... Мелкий подлый паршивец... - меня передернуло от одного воспоминания об Амату. Сарма жутко изменился в лице, которое держалось лишь на его фальшивой беззаботной улыбке. Просто Волк не видел его сам воочию! - А кто это? - спросил Волк, кивнув на Йола.
  - Я? Я - Йоликапо, повелитель кошмаров и распределитель ужасов... Тьфу! То есть повелитель ужаса и распорядитель кошмаров! - Йол злобно посмотрел на меня, словно говоря: "Это ты во всем виновата!"
  - Никогда не слышал, - заметил Волк. - Ты из ночной стражи? Или тебя прислали мертвые?
  - Тебе меня все равно не убить, так что просто забудь об этом... - заметил Йол равнодушно. - Итак, двое дверей закрыты, но третьи... Девушка явно не готова. Она даже не ликвидатор.
  - Она сама вызвалась, - повторил Сарма.
  - Кроме того, нужна ведь жертва... - продолжил Волк.
  Вот скоты! Они решили все заранее... Рита не умрет! Я не видела на ней никакого знака смерти! Она ничем не заслужила этого! Я знаю, она любопытна до ужаса, но это ведь не порок, а так просто - свинство!
  - Я пойду и верну ее, - решил за меня Сарма. - Подождите минуточку... - заметил он, театрально махнув рукой, и направился к последним дверям, чей узор еще не загорелся... Вот выпендрежник! Но перед ним появился Йол, и Сарму отбросило от дверей. - Что такое?
  - Нельзя войти больше чем в одни двери... Это закон... То, что является входом, является и выходом. Ты вошел и вышел. Если ты войдешь сейчас, то выход для Риты исчезнет. Я понятно объясняю?!
  И тут двери сами засветились и с оглушительным грохотом распахнулись. Мы все дружно вздрогнули и подпрыгнули. Все, кроме Йола. Он лишь удивленно повернул голову. Внутри стояла сияющая Рита. Она сияла и светилась в прямом и переносном смысле...
  - Ну что же вы стоите? До рассвета осталось так мало! Дорогие мои! - Рита бросилась прямо к Волку, который изумленно отодвинулся от нее. Казалось, что вокруг нее становится светло. - Ну быстрей же! - Она схватила его за руку и потащила за собой. Казалось, что она стала легонькая, как перышко, и без усилий волокла за собой здоровенного мужчину... Волк смирился и даже не возражал, когда она поставила его в самую середину горящего голубым круга дверей. С ним рядом вдруг появился огромный волк... Его прилипала? Но Сарма отшатнулся от нее, как от чумной, и не давал себя коснуться, двигаясь очень четко и красиво. А он умелый боец... Даже без своих Соншэн он опасен. Не хочу себе такого врага...
  - Ну же, Сарма! - рассмеялась Рита, подпрыгнула и так надолго зависла в воздухе, что казалось, она летит... - Не надо бояться! Это просто ключ! Он внутри меня и это он светиться! Ты же хотел ликвидировать четвертые врата тьмы! А что не рассеет ее как свет знания?
  - Люди за этими дверьми сходят с ума, видят жуткие видения, - прошипел Сарма. - Обретают знания ценой своей души, своего тела, своей жизни! А ты смеешься?! Думаешь, я поверю тебе?!
  - Ты никому не веришь! Но выбора нет! Если врата не разрушить, то мы останемся здесь до тех пор, пока кто-нибудь не попытается войти во врата снова! А три ликвидатора, мертвец и журналистка - так себе компания для вечности...
  - Ты забыла про нас! - появились мальчишки. Теперь волосы их были золотистыми. Рита засмеялась и сердечно обняла их.
  - Ах вы мои хорошие! Мои бедняжки! Но сейчас мы уговорим Сарму, и ликвидируем врата, правда? И тогда вы сможете уйти отсюда!
  - Но мы не люди, - грустно заметил один. Другой двинул его локтем в бок, и он поправился: - По-крайней мере, мы так не думаем!
  - Главное - желание! А я постараюсь, чтобы оно сбылось! - Рита обернулась и посмотрела на замершего Сарму. - Итак? Ты готов помочь?
  Сарма посмотрел на Йола, тот задумчиво смотрел на Риту. Мне показалось, что я вижу в его сиреневых глазах печаль... Но мерзкая усмешка осталась прежней, когда он ответил:
  - Похоже, я ошибся! Рита здесь единственная, кто готов принять свою судьбу... Давай же, Сарма! Не трусь! Рискни! Ты ведь любишь все ставить на карту?
  - Будь ты проклят, Йоликапо! - заявил Сарма в сердцах. Ага! Приятно видеть, что Йол не одну меня так достал!
  - Как видишь, уже! - улыбнулся Йол равнодушно.
  Сарма отправился к середине круга дверей и встал рядом с Волком. Рядом с ним возник воин Саншэн... Ах, вот и тринадцатый... Я так и знала! Сарма с Волком мрачно переглянулись и отвернулись друг от друга. Класс! Буду вспоминать эту минуту вечно! Они никогда и никому не признаются в том, что случилось сегодня. Рядом с ними оказались и близнецы, образовывая нечто похожее на круг. Я не стала ждать приглашения и просто вошла вслед за ними в круг дверей. Рядом со мной появился Гарма-Джарг. Он слегка нервничал, фыркая на остальных двух прилипал голубым пламенем. Напряженность нарастала.
  Рита подтащила к кругу и Йола, хотя он бешено вырывался. Интересно, что же это все значит?
  - Это не поможет! - заявил он, сбрасывая ее руку со своей.
  - Просто поучаствуй с нами! Разве это не весело? - Рита толкнула меня в плечо, втаскивая Йола в круг. Его всего перекосило, но он продолжал презрительно ухмыляться.
  В этот же момент все врата засветились желтым и распахнулись. Сверху и снизу тоже зажглись золотые узоры кругов дверей... Врата исчезли, мы висели в пустоте, в которой были только ослепительно-желтые узоры, выжигая белые знаки на сетчатке... Это нечто напоминало какую-то странную форму ликвидации... Огненные узоры начали стремительно разворачиваться, так что у меня закружилась голова и потянуло блевать, как на американских горках или от очень быстрого ускорения.
  Но тут что-то зашипело вокруг. Темнота... она ожила и, рыча, как водопад, бросилась на нас! Ее сдерживали лишь огненные узоры.
  - Держите круг! - велела Рита, быстро хватая меня и Йола за руки.
  - Фас их, Гарма! - приказала я. И Гарма-Джарг меня не подвел: как плюнул своим пламенем в эту темноту! Рядом махнул огромным топором тринадцатый Соншэн, а черный волк отрыгнул молнию...
  В этот момент Рита ослепительно вспыхнула, а вслед за ней все огненные узоры в последний раз вспыхнули и совсем потухли. Слава богу, а не то меня точно бы стошнило!.. Узоры погасли, наступила полная темнота (может я ослепла?), но я чувствовала тепло руки Риты, прохладу руки одного из близнецов... Я была не одна.
  А потом зажглись звезды. Как будто мы зависли где-то посередине Вселенной!
  - Красиво, правда? - прошептал кто-то... И я поняла, что эти слова произнесла я. Какое странное чувство... Как будто я уже здесь была...
  При свете звезд оказалось, что все не так уж плохо. По-крайней мере, мы все на месте. Никто не пропал. Йол был непривычно серьезен, близнецы светились от любопытства, Сарма восхищен и явно что-то придумывал, а Волк невозмутим как всегда.
  - Сайф! - ко мне повернулась Рита. Ее улыбка сияла, как солнышко. Ее взгляд был чистым, как у ребенка. И внутри нее сияла еще одна звезда. - Сайф, пожалуйста!
  - Пожалуйста, что?! - опешила я и само собой разозлилась.
  - Я хочу, чтобы это сделала ты! - заявила Рита. - Конечно, это может сделать любой из ликвидаторов, но я хочу, чтобы это была ты! Потому что я верю тебе...
  - О чем ты говоришь?! - какой-то из близнецов засмеялся рядом. И мне это не понравилось. Они что? Издеваются надо мной?
  - Ну ты и тупица, - раздраженно и злобно заметил Йол.
  - Просто вытащи из нее ключ! - пояснил Волк.
  - Чего?! - может, меня слишком сильно ударили по голове, а может это действие той отравы, что я выпила... Или то, что ночка выдалась довольно тяжелой и долгой на раздумья... Но я, правда, не могла сообразить, чего от меня хотят!
  - Как она может быть такой? - не выдержал Сарма. - Такой умной и такой дурой одновременно?!
  - Она постоянно практикуется, - вставил Йол. Ах как смешно! И это в такой момент!
  - Хватит обзываться! Просто объясните, что надо... А еще лучше сделайте сами!
  - Мы застрянем здесь навечно, - "растолковал" мне что к чему Сарма.
  - А Рита умрет от переизбытка информации! - заметил Волк.
  Вот спасибочки! Лучше бы я этого не знала! Обида жгла меня изнутри. Проклятье! Я всегда хорошо делаю свою работу! Всегда! Разве нельзя нормально все объяснить? Я не глупая... Я пойму... Наверное...
  - Господи боже! - не выдержал Йол и вдруг оказался рядом. Его рука взяла мою, а другой он обхватил меня за талию. - Просто вытащи ключ из нее, пока не поздно! Это чистая информация... Человек не может "переварить" ее в таком объеме!
  Не знаю уж почему, но мы перешли в мою личную ликвидацию. С виду ничего не изменилось... Только остальные замерли! А Рита закрыла глаза и улыбалась. Безграничное доверие... Жуть какая! Какая ответственность!
  - Коса! Воспользуйся косой! - продолжал нервировать и злить меня Йол. Я достала свободной рукой косу, и та с серебристым звоном открылась. Но втыкать косу в Риту? Даже при моей филигранной работе... Я не хочу ей навредить! - Чего ты ждешь?! Идиотка! Ты не можешь коснуться ее рукой, потому что ты "воспринимаешь" ладонью!
  В ответ я только фыркнула. Теперь я знала, что делать... Взмахнув косой, я превратила ее в перчатку и надела на правую руку вместе с рукой Йола. Все равно он призрак... А потом протянула руку и постаралась взять "ключ" из груди Риты.
  Меня ударило наотмашь, но Йол не дал мне отпустить ключ и отлететь прочь. Он легко удержал меня рядом с Ритой и сжал мою руку так, словно решил переломать в ней все косточки до одной... Мне не оставалось ничего другого, как не отступать и не сдаваться! Я аккуратно взяла "ключ", но он, словно настоящая звезда, обжигал и вырывался из рук... Его инерция была огромна... В последний момент я почувствовала, что упускаю его и непроизвольно подхватила другой рукой...
  Мое сознание взорвалось! Нечто чужеродное, огненное и колючее полезло мне в сознание, в тело, в душу... Только усилием, которым я контролировала хаос, я смогла свернуть это нечто и выпихнуть из себя! В тот момент, когда казалось мое сознание решило оставить меня и отправиться на дальнюю незапланированную прогулку, сквозь мою руку решительно прошла рука Йола и удержала "ключ". Он переместился и оказалась прямо передо мной, при этом не отпуская его. Его сиреневые глаза оторвались от "звезды" ключа и мрачно посмотрели на меня. Лучше бы он меня еще раз обругал... Зато это помогло мне собраться. Я решительно сомкнула руку с перчаткой, надежно поймав и изолировав "ключ". Коса обхватила его намертво.
  - Что дальше? - спросила я, чувствуя себе на редкость неуверенно и глупо.
  Йол провел рукой перед грудью, и все семь серебряных застежек по очереди открылись. И что это за стриптиз призрака? Плащ распахнулся, и у меня от изумления отвалилась челюсть! То есть рот открылся... Сквозь его прозрачное тело светились и сияли такие же звезды-ключи... Их было четыре! Три золотых, точно таких же как тот, что я держала в перчатке, вращались вокруг огромного сиреневого солнышка... Когда я оторвалась от созерцания столь невероятной и прекрасной картины, Йол презрительно заметил:
  - Насмотрелась?! А теперь отдай мне ключ, иначе... - его глаза сузились с нескрываемой угрозой.
  Ключ мне на фиг не был нужен! Но правильно ли это? Правильно ли отдавать эту... штуку Йолу? Я подняла взгляд и поняла, что правильно. Очень-очень правильно! Неправильно умирать неизвестно за что! Может, с виду Йол и напоминал парнишку, но у него был самый страшный взгляд в мире... Йол просто стоял, открыв свою душу на распашку, и смотрел на меня этим своим презрительно-высокомерным сиреневым взглядом. Клянусь, если бы он его запатентовал и продавал, то отбою не было бы от предложений! Я протянула ему ключ. Звездочка нырнула внутрь, как рыбка в аквариум... Йол тут же запахнул свой плащ, застежки по очереди застегнулись, и свет исчез. А Йол снова стал просто Йолом - мерзким гадом. Но теперь я знала его тайну...
  Конечно, Йол всегда был полон сюрпризов, но сейчас он переплюнул все на свете... Понятно теперь, за что его прокляли. Понятно, почему он такой противный... Бог ты мой! Король-маг! Ясно, кто наложил вето на мой суд! Понятно и насчет повелителя ужасов... Может быть, раньше я увидела бы в Йоле только еще одно чудовище... Но тут вдруг оказалось, что я сама бывшая королева Тьмы... Кому как не мне знать, что это значит?
  - Не смей смотреть на меня с жалостью! - прошипел Йол с ненавистью. Он злился, потому что был уязвим передо мной. Потому что я теперь все знала.
  - Это не жалость, а сочувствие... Теперь ты убьешь меня!? - спросила я с сомнением. Понятно, почему должна быть жертва. Потому что никто не должен узнать правду. С другой стороны... Хотел бы, убил бы...
  - Нет, - равнодушно заметил Йол, и очень медленно и очень гадко улыбнулся. - Тебе так не повезет... У меня для тебя есть еще работа...
  Черт! Он говорит так, словно я работаю на него! Я презрительно окинула его взглядом и фыркнула в ответ. На что Йол просто-таки взорвался:
  - Ну что еще?!
  - Я просто думала, что король-маг, который сотворил такое, должен быть... ну, постарше что ли... - с каждым словом я с удовольствием замечала, как Йол все больше надувается и злиться. - И... помощнее... Внушительнее, так сказать...
  - Какого черта я связался с такой тупой дурой, как ты?! - не выдержал Йол и заорал. - Наверно, я просто свихнулся! - Все-таки, он всего лишь мальчишка...
  - Сам тупой, раз допустил, чтобы такое произошло! И чтобы тебя еще при этом и укокошили!
  - Заткнись, ты ничего не знаешь! Ты ничего не знаешь, тебя там не было! - сжал Йол руки в кулаки, вонзая длинные ногти в ладони. Он отвернулся, излучая холодную бешенную ярость. Его злобный вид почему-то радовал мне душу. Похоже, у него все же есть сердце... Довольно большое... Сиреневого цвета... Вывести из себя такого спокойного и равнодушного циника, вот это я понимаю развлечение! Йол взял себя в руки и, наконец, презрительно посмотрел на меня: - Какого дьявола ты улыбаешься?!
  - Потому что я теперь знаю твой секрет! Ты вовсе не такая сволочь, какой кажешься!
  - Проклятье! Да я с тебя кожу заживо сдеру! И кишки узлом завяжу! Напихаю в живот муравьев и оставлю на солнце! Они будут есть тебя очень медленно!
  - Н-да?! Начинай! - предложила я, уперев руку в бок.
  В ответ Йол начал толи угрожать, толи перечислять, что меня ждет, и я узнала много нового для себя. Все-таки в древности умели ругаться... Не то, что сейчас... Таких заковыристых, многоэтажных и познавательных матов я не слышала много лет. Боже, как я, оказывается, соскучилась по Дегру...
  Именно так мы и вернулись... Прямо в остывший круг дверей рядом с черными разрушенными камнями врат. Круг все еще светился золотым свечением. Остальные участники деактивации врат лежали вокруг вповалку и мирно спали прямо на грозных расколотых черных монолитах. Но жуткие громкие ругательства мигом их разбудили...
  Наконец, Йол замолчал и злобно сощурился, поглядев на небо... Сквозь хмурые тучи пробивались лучи солнца... Наверное впервые за многие сотни лет... На свету он стал прозрачнее и менее угрожающим на вид. Повернув туда же голову, я даже удивилась, не увидев черные высокие врата на прежнем месте... Не было и темноты вокруг. И тени больше вкрадчиво не шептали и не прятались за стенами... Тьма навсегда ушла из этого места... Но здесь людям точно жить нельзя...
  - Только заикнись кому-нибудь! Я тебе такие кошмары пришлю, будут почище любой реальности! - заявил Йол презрительно. - Мальчишки! Пошли немедленно! - прикрикнул он. - Мигом!
  Близнецы, которых лежа обнимала Рита, нехотя подняли светлые головы. Похоже, они довольно сильно устали... Еще бы, такая долгая тяжелая возня вышла с этими вратами...
  - Но почему? Мы должны? - спросили те обиженно, потирая заспанные глаза. - Мы хотим остаться с Ритой! Она добрая... Она нам нравиться...
  Сиреневый взгляд фирменно сверкнул. И мальчишки быстро подбежали к Йолу.
  - Пока-пока! До свиданья, Рита! До свиданья, Сайф! Мы придем в гости, если он разрешит! - крикнули они, и все трое исчезли в косых лучах восходящего солнца.
  - Классные пацаны... - заметила Рита, зевая. - Нужно только постричь эти белобрысые патлы...
  Рита похоже вместе с ключом потеряла всю свою сверхъестественность, свечение и легкость... Впрочем, уверена, теперь другие силы проснуться в ней... Не может пройти незамеченным прикосновение к вратам... Любым вратам... Проклятье! А у меня был ключ от всех дверей...
  Может, я погибну... Сегодня или завтра... Или дня через три... Или лет эдак через тридцать! Что тоже так себе испытание... Но на моей душе было хорошо. Я была жива...
  - Не вышло у вас кина, - заметила я с усмешкой. Превратив перчатку в косу, я засунула ее за спину. - Уверена, вся аппаратура вышла из строя, а люди ничего не смогут вспомнить... Сами приберетесь?! А я пошла! Мне нужно позаботиться о напарнике...
  - Так что там было? - прохладно заметил Волк. Но его выдавал волчий жесткий прищур.
  - Про что велел тебе не заикаться Йоликапо? - усмехнулся Сарма. - Впервые вижу его таким... Он же мертвый и ему на все всегда наплевать...
  Ну а Сарме я вообще не верила. И тут до меня дошло. Так он не знает... Никто не знает... Мое лицо само собой расцвело новой ослепительной и, надеюсь, потрясающей улыбкой!
  - Извините... Конфиденциальная информация! - махнула я рукой и пошла прочь. Сарма и Волк живо перекрыли мне дорогу. Но сегодня я не могла бояться. Слишком устала и слишком рада, что все так хорошо кончилось...
  - Девчонка, тебе лучше все рассказать! - заявил Сарма. - И фокусы тебе не помогут!
  - Фокусы? А я думала, это ты у нас мастер по фокусам!
  - У тебя нет лицензии на деактивацию четвертых врат тьмы! - заявил Волк.
  - Можно подумать, у вас есть! - рассмеялась я. Главное - я выжила, а все остальное - ерунда! Теперь мне море по колено!
  - Мы знаем, что ты - королева тьмы! И мы всем расскажем об этом, если... - заметил Сарма.
  - А мне плевать! Хотите - говорите! Ну какая из меня королева?! Тем более тьмы?! Тем более та самая, что активировала четвертые врата семь лет назад и победила Истинного?! Вам никто не поверит!
  Их взгляды стали о-о-очень задумчивыми и скептичными. Они отстали от меня.
  Выбравшись из котлована, я оглянулась. Почему я все еще вижу их богов смерти? И чьи были те прилипалы-насекомые? Может быть, это все происки Амату? Но какое он имеет ко мне отношение? Кто он такой вообще? Наступал новый день. А меня ждала новая работа...
  
  Глава 30 Прощальный дар
  Господи, этот Искра настоящий энерджайзер! Бесконечная энергия! Ему хватило всего несколько часов, чтобы отоспаться и вернуться в боевую форму... На меня же до сих пор действовал эликсир. Я переделала кучу дел, но постаралась к его пробуждению быть дома. К сожалению, я опоздала всего на 5 минут, и взрыв был неминуем...
  - Ты никуда не пойдешь без меня! - завопил Искра, вцепившись мне в руку. - Только попробуй!
  - Успокойся, не собираюсь, - пожала я плечами и, скинула его руку с себя. Голова болела, но не очень сильно. Так что я откинулась на спинку стула и вытянула ноги. - Доедай, мойся и пойдем на экстренные вызовы... В связи с закрытием четвертых врат в городе объявлено чрезвычайное положение... Много всякой гадости повылазило...
  - И ты меня подождешь? - не поверил Искра.
  - Ну, если ты, конечно, не решишь мыться ажно два часа!
  - Уже иду! - скрылся Искра в ванной. Господи, какой он еще ребенок. Пришлось рассказать ему про врата... В этот раз он воспринял то, что остался за бортом основных действий, намного легче. Во-первых, сам понимал, что выложился на все сто. А во-вторых, он спросил меня про чудищ, и когда я ответила, что там их не было (кроме Амату), он совсем успокоился.
  В дверь позвонили, но это должна была быть Лина, поэтому я не посмотрела, кто пришел. А зря.
  - Сайф! - на пороге стоял мрачнее тучи Филипп. Я мигом перекрыла ему дверной проход. Не хватает только инквизитора в доме! - Вижу, ты как всегда гостеприимна! Что это за история с вратами?
  - А что?! - спросила я спокойно. - Чью версию вам рассказали?
  - Версию? - не понял Филипп.
  - Ну, если это версия Сармы, то все сделал он один, блистая своим великолепным могуществом, а мы с Волком и Ритой стояли в сторонке... А если Волка, то это была сверхсекретная операция, разработанная и осуществленная "Рок и Ко" и "Ликвидацией", где был использован внештатный сотрудник Сарма... И так далее... И так далее... Элтцетра...
  - Хорошо. Я хочу услышать твою версию!
  Сам темнишь, Филипп! Нужно быть честным, правда освободит тебя! Или убьет. Это как кому повезет.
  - Ты - инквизитор, Филипп. Факт тот, что участвовали мы четверо, и факт, что четвертые врата Тьмы были ликвидированы. Вот и все. Вот и вся правда. Что тебе еще нужно?
  - Еще?! Значит, ты ничего не скажешь? - когда Филипп понял, что так оно и есть, то раздраженно продолжил: - Хорошо, а каковы твои комментарии по поводу исчезновения пророка Ярослава из больницы?
  - Как это пропал? - удивилась я. Его дух был заперт в мечте, а мечта лежала в моем кармане. Но вот его тело...
  - Он находился в коме, но загадочно исчез из запечатанной палаты во время твоего дежурства!
  - Мало ли кто дежурил? - не поняла я и всерьез обиделась. - Почему чуть что - я виновата?!
  - Потому что мы нашли это, - вынул Филипп из кармана погремушку-ловушку Му-Ши. - Это может сделать только твой гремлин! И по словам очевидцев ты использовала их во время дежурства!
  - Ну и что?! - пожала я плечами, кровь прилила к лицу, а сердце бешено застучало. - Думаешь, я стала бы разбрасывать свои вещи на будущем месте преступления? Мало ли кто мог подкинуть это? Ловец душ, скажем!
  - Да, но, Сайф... - Филипп печально улыбнулся и заметил: - В палате пахло розами...
  - И что?! - вскинула я воинственно голову.
  - Ничего, но я знаю этот запах... Этот аромат всегда окружает тебя... Он неповторим! Ты была там!
  - А доказать сможешь? - проворчала я мрачно. Проклятые цветочки!
  - Скажи, Сайф... Ты была в палате пророка? Ты не похищала его?
  Хитренький какой! Если я отвечу "да", то меня ждет новое судебное разбирательство... А Андрей Николаевич велел мне больше не нарываться... Если отвечу "нет", то он поймет, что я соврала.
  - Мне ваш пророк на фиг не нужен! - заявила я истинную правду. - Чего ты ко мне пристал, Филипп?! Или это дело личное?
  - Конечно, нет! - разозлился Филипп не на шутку.- Делать мне нечего, как только преследовать тебя! Просто оракул засек Гиля в этом доме...
  - Что?! - изумилась я. Сегодня Филипп меня удивляет раз за разом!
  - Я знаю, что Дрэк направился прямо сюда, но его задержали с интервью... Так что я требую прямого ответа, только "да" или "нет"! - велел Филипп. - Сайф, Гиль у тебя дома? Не торопись отвечать! Сайф, я знаю, что Крутас был мерзавцем и, возможно, заслужил свою смерть, но... Нужно узнать правду! И тогда Гиля не будут разыскивать, чтобы ликвидировать! Неужели ты хочешь, чтобы его убили?!
  Может, он тоже подозревает заговор? Тогда он явно не заодно с Керном... Уже легче.
  - В моей квартире Гиля нет. Я не видела его с прошлого четверга... - Филипп что-то хотел сказать, и я быстро добавила: - И не слышала! И понятия не имею, что вышло там с Крутасом!
  - Действительно... - протянул Филипп. Он чувствовал, что я говорю правду. - А он не мог?..
  - Хочешь познакомиться с моей дверью?! - разозлилась я.
  - Нет-нет! Я прекрасно помню все 24 жалобы по ее излишней агрессивности...
  - Господи! Инквизитор! Филипп! Как я рада тебя видеть! - мелодично раздалось из коридора, и мы оглянулись. Это была Лина во всей красе! Даже если бы ее одели в военную форму или скафандр, то все равно мужчины бы выли на нее, как на луну! Сегодня она была в самом обычном белом деловом костюмчике, но при этом выделялась бы из любой толпы. Причем некоторые части ее тела еще как выделялись! Лина просто шла по коридору, но шла так, словно показывала стриптиз!
  У Лины было две отличительных черты помимо повышенной сексуальности. Это ярко-рыжие волосы и бесподобный голос. Когда-то она была певицей... Ее голос не очаровывал, как голос Джокера... Нет, он покорял, влюблял в себя... Но, увы! Она использовала свой дар во зло и потеряла его... и себя... С тех пор как она перешла черту и стала серенной-баньши, пути назад не было. Но ее сердце осталось чистым, и она преложила свои услуги Стражу Ночи. Может, тоже к нему податься?
  - Лина Франц, - выдохнул Филипп и подозрительно уставился на меня. Чары Лины на него не действовали. Именно это нравилось ей в нем. - Что ты задумала, Сайф?
  - Я просто делаю свою работу. Я - универсал, ты забыл? По закону я могу пользоваться любыми услугами любого, кто мне понадобиться для любой ликвидации!
  Лина обняла меня за плечи и улыбнулась.
  - Ты такой душка, Филипп! Я с удовольствием с тобой поболтаю, но оставь Сайф в покое!
  - Сайф, что ты намереваешься ликвидировать на этот раз? Целый город?
  Я представила себе большой бабах... Город исчезает в вспышке огромного взрыва... Трах-ба-бах и нет его! Технически это было совсем не трудно. А потом конец. Никакой работы! Красотища... С другой стороны, я становлюсь никому не нужна, и мой путь исчерпан. Финита ля комедия! Фу! Все-таки Хаким и ему подобные - полные психи! Безмозглые вирусы! Уничтожают организм и умирают вместе с ним! Не-е... Это не мое.
  - По всем моим делам обращайся прямо в страхкомпашку! Извини, мне некогда болтать, надо работать! - я захлопнула перед ним дверь. Лина заинтересованно смотрела на меня туманным черным взглядом. Я сползла по двери, пытаясь успокоиться. Гиль был здесь, а тело Ярика украли! Какой плевок в лицо инквизиции! Что мне делать?
  - Что случилось? На тебе лица нет! - Лина дотронулась до моей шишки на голове, и я возмущенно зашипела от боли и убрала ее прохладные руки от себя. - Бедняжечка! Ты когда отдыхала в последний раз? В отпуск ходила? Ты совершенно не умеешь отдыхать! Пойдем на дискотеку? Хотя нет! Сегодня благотворительный городской бал!
  Из ванны вышел взъерошенный и в одном полотенчике Искра. Лина только улыбнулась ему, и он вспыхнул от пяток до макушки своей огненной шевелюры всем телом! Вот это фокус! С диким криком он скрылся в ванной.
  - Неужели ты взялась за ум? Это так на тебя не похоже...
  - Лина, прекрати! Искра мой напарник! - я осторожно выглянула в коридор. Филипп ушел!
  - Одно другому не мешает? - улыбнулась Лина. - Да что с тобой?!
  Гиль в моем доме... Но он не приходил ко мне. Или нет? Я вынула хрустальный шар и крутанула против часовой стрелки. Нужное воспоминание было совсем рядом. Он и впрямь приходил в ту ночь, когда я дежурила в больнице. Выглядел ужасно, раны были глубокими и сочились чем-то зеленым. Он постоял, но не позвонил в дверь. А потом...
  Но мое расследование прервали. Дверь моей соседки открылась, и вышла Светка. Она была чем-то явно озабочена и печальна. Увидев меня, она просветлела и подбежала. Я уже все поняла, но была готова ее выслушать.
  - Сайф! Я так рада тебя видеть! Мне не легко решиться... Но я... Я думаю, что ты должна знать... Один парень... он приходил к тебе, но тебя не было дома... Он потерял сознание, он был ранен... Ты предупреждала насчет незнакомцев, но... Но я...
  - Ты пустила его в дом, - констатировала я. Не знаю, что я чувствовала. То ли грусть, то ли злость.
  - Ему стало хуже, я вообще удивлена, что он не умер... Он просил не звонить в "скорую"... Но я уже почти решилась, как он взял и ушел!
  - Давно? - поинтересовалась я со вздохом. Ах, Гиль какая же ты бестолочь!
  - У него же температура под сорок! Я так беспокоюсь за него... Он не умрет?
  - Ему так не повезет, - серьезно заявила я. - У тебя есть какая-нибудь его вещица?
  - Только бинты... - растерянно заметила Светка. - Принести? - я кивнула, и она бегом бросилась обратно в свою квартиру.
  - Хорошая девочка, - тихо сказала Лина. - Ты не боишься?
  - Чего!? - не поняла я. Сердце оборвалось. Это что? Намек на Иринку?
  - Не смотри на меня этим своим жутким взглядом! Она моложе и симпатичнее! И добрее тебя! И совершенно этого не знает! Превосходное сочетание! Мужчины от этого с ума сходят! Вот отобьет этого парнишку, будешь знать!
  - Лина! У тебя все мысли только об одном!
  - О любви! - гордо заявила Лина. О любви? Ее единственный возлюбленный погиб!
  Светка мигом вернулась и протянула мне бинты - все в крови и зеленой дряни. Опять Мор...
  Я вынула компас и положила внутрь обрывок бинта с кровью. Стрелка тут же дернулась, ярко вспыхнув. Он недалеко.
  - Так, кого мы ищем? - наклонила голову Лина. - Чувствую оборотня...
  - Это Гиль, Лина, - вдохнула я. - Пожалуйста, введи в курс дела Искру, пока я... Ах да! - я сунула ей фото проклятого колья. - Может, узнаешь что-нибудь об этом?
  - Это колье "Вечерняя звезда"! - глаза Лины почернели, голос стал пронзительнее, пальцы вцепились в фото. - Конечно, я его знаю! Он погубил мою подругу! Ты его ищешь?
  - Расскажу, как только вернусь! Я быстро! - закинув сумку на плечо, я бросилась бежать.
  Конечно, лифт оказался занят, но я не могла ждать. Дрэк где-то рядом...Откуда мне знать, когда он закончит интервью? Я скатилась по лестнице вниз и вылетела на улицу. Компас уверенно показывал направо. Я добралась до следующего двора, стрелка вспыхнула еще ярче... Он где-то совсем рядом!
  Но тут прямо передо мной появился призрак: "Срочное сообщения от Козлова! Сайф, авария на перекрестке. Одна из машин застрахована нами! Никого ближе тебя нет! Человек ждет уже целых пять минут!"
  Черт как не вовремя! И нельзя отказаться! Проклятье! Ладно! Королева я или нет?
  - Тару! Ты как там - неживой еще? Встань передо мной, как ниндзя перед самурой...
  Тару появился. Выглядел он по-прежнему плохо, хоть шипы и когти исчезли.
  - Кого мне убить для вас? - задал он свой обычный вопросец. Но что-то в нем изменилось. Он не улыбался, а вообще был серьезен и задумчив. Задумчивый демон... Это нечто противоестественное!
  - Задача противоположная. Найди Гиля и не дай ему погибнуть. Это очень ответственное задание, понимаешь? - я протянула ему бинт с кровью. - Справишься?
  Тару презрительно фыркнул и исчез. Так... Одной проблемой меньше. Надеюсь.
  Авария была совершенно обычной. Ну подрезала одна машинка другую. Кому какая разница? Но тут я увидела Икс-Зета из корпорации "Ликвидации", и мне стало не до смеха. Его техно-продвинутый скафандр, с помощью которого он мог летать, стрелять и прочие штучки, сверкал на солнце. Вторая машина была застрахована корпорацией! Икс-Зэт уже заполнял бумаги! Мертвые боги!
  Обычно у ликвидаторов своя ниша. У каждого есть любимое дело, свои способности. Икс-Зэт, скажем, занимался устройствами, а Блэкморт погодой... Но делать нечего. Я же универсал! То есть в любой бочке - затычка! (Не ложка дегтя!)
  - Здравствуйте, - подошла я к клиенту - немолодому мужику, который выглядел озабоченным. Еще бы, машину разбили! - Я Сайф - агент "Рок и Ко"! Вот моя визитка!
  - "Рок и Ко"?! А я уж собирался вам звонить! Быстрая работа! Так что скажете?
  Ущерб был не очень большой. Черная иномарка смяла сверху багажник и крыло. Я вынула блокнот. Позади раздалось "впух" направленной деструкции. Я обернулась и без особого интереса смотрела, как Икс-Зэт ликвидирует небольшую вмятину и разбитые фары иномарки. За минуту все повреждения исчезли, осталось краску только нанести. Икс-Зэт вынул чемоданчик и стал выбирать оттенок. Хозяин иномарки был рад по уши. Бедняга! Скоро станет еще беднее, идиот!
  - А вы так можете? - спросил клиент, отвлекаясь от разговора с милиционером. Обычным людям - ликвидации, как фокусы. А ничего так мужичок... Крепенький, как грибок-боровичок. Все равно, что в потертых джинсах и жилете. Работяга... Надежный, как скала! И вежливый. Сразу видно человека старой закалки. Жалко, что он старше меня вдвое и с усами. Не судьба.
  - Конечно могу... Но ваш договор предусматривает лишь полное восстановление машины. А это - мелкая неприятность. Не беспокойтесь, ее ликвидируют наши техники часа за три. И следов не останется.
  - Но почему вы не уберете все так же быстро, как он? - не отставал клиент.
  - Потому что тогда вам придется заплатить по полному тарифу...
  К нам уже подъезжала машина технической поддержки с белой надписью "Рок и Ко", когда клиент корпорации завыл и заорал. Полный тариф стоит почти столько же, сколько и вся машина. Что ж, болван, начинай рвать на себе волосы...
  Техники загнали машину мужичка внутрь, я плохо их знала. Но одного, кажется, звали Антоном. Я заполнила и отдала все необходимые бумаги и уже попрощалась, когда мужичок махнул мне рукой, садясь в грузовик вместе с техниками:
  - Так вот что значит "полный тариф"! Значит, так же было бы и со мной... Спасибо тебе, девочка...
  Спасибо! Черт! Я опять лопухнулась! Только бы до Дрэка не дошло... Черт! Дрэк! Как всегда забываю про самое важное! Я рванула с места, максимально ускорившись.
  Я уже была близка к цели, на которую указывал компас, когда услышала выстрел. Неужели?..
  Я завернула за угол и увидела Дрэка с поднятым пистолетом и в развевающемся плаще, а потом повернула голову... Гиль лежал у стены дома испуганный и бледный, а перед ним стоял Тару - абсолютно спокойный и с развороченной грудью. С разбега я ударила Дрэка по руке и выбила пистолет.
  Дрэк одним гладким движеньем кувыркнулся и поднял пистолет. Когда он вскочил, пистолет уткнулся мне в шею, потому что я остановилась и появилась перед ним. От падения Дрэк потерял свои крутые черные очки (но ведь пасмурно!) и, изумленно распахнув глаза, уставился на меня.
  - Сайф?! - неверующе прошептал он. Позади упало что-то тяжелое.... Но нам было не до того.
  Коса с легким звоном плавно раскрылась над моей головой.
  - Сайф?! Откуда... Какого черта? Это плановая ликвидация!
  - Плановая? - прошипела я. - Это мой демон! А ты его прикончил!
  - Да что с тобой такое?! - Дрэк опустил пистолет и удивленно спросил: - Ты как будто с цепи сорвалась! Это же настоящий апокалипсник! Пятый круг, не меньше! И он твой демон?! А я думал, что все эти слухи про четвертые врата - просто болтовня...
  - Это мое дело! Моя ликвидация! Сейчас, Дрэк ты здесь не вовремя, понял? И ты ликвидировал моего демона! У меня больше демонов нет, я ж не ты!
  - Но демон защищал этого оборотня Гиля! Что мне оставалось делать?
  - Правда? Как интересно... - я сдерживалась из последних сил. По-крайней мере, демон сделал свое дело...- Ты собирался и его ликвидировать?
  - Конечно, нет! Я знаю, что ты жутко вредная! Ты бы меня потом совсем достала! - я промолчала, и Дрэк продолжил: - Только если бы он оказал сопротивление... - его слова меня не обманули. - Он же пытался тебя убить! И воткнул тебе в живот кинжал, ты забыла?!
  - Неужели ты так его ненавидишь? Почему? Только не говори, что ты все еще боишься его? Кукловода больше нет! И если бы не ты, то и его учеников тоже бы не было!
  - Проклятье! Я ничего и никого не боюсь! Гиль нарушил закон, и он поплатиться за это!
  - Да? Кое-кто тоже нарушал закон... Но я тебя за это не собиралась ликвидировать!
  - Ты - что?! Ты тоже там была!
  - Хорошо, - я опустила косу. - Если ты считаешь, что имеешь на это право...
  Дрэк молчал целую минуту, презрительно глядя мне куда-то за спину. Я ждала, ни на секунду не расслабляясь. Мне очень не хотелось драться. Мы столько пережили вместе... Надеюсь, что он тоже этого не хочет.
  - Значит, это твое дело? - Наконец, он принял решение. Дрэк убрал пистолет, подобрал с земли очки и одел их. - Ладно! Скажу, что просто его не нашел. Но, Сайф! Ему лучше появиться в суде... Если он конечно выживет... Иначе его ликвидирует кто-нибудь другой...
  Дрэк дошел до своего черного скоростного мотоцикла, поднял его, завел и поехал прочь. Пижон!
  Проводив его взглядом, я повернулась к Гилю и Тару. Демон лежал на земле, истекая кровью пополам с серебром. Это тебе не простые пули, тело не восстановиться, плоть не срастется. Это оружие ликвидатора! Похоже, Тару отправиться обратно в Небытие... Или к своему хозяину... Не велика потеря... Туда ему, кстати, и дорога... Гиль сидел рядом, держась за бок. Он был зеленее той гадости, что сочилась из его ран.
  - Я жду объяснений, - заявила я, уперев косу в землю.
  - Просто дай мне умереть, - сказали они в голос. И удивленно переспросили. - Что?!
  - Это я должна спросить: что?! - заметила я злобно. Ладно, разберусь с ними по очереди. - Тару, ты же мой демон! Это называется дезертирство с поля боя!
  - Ночью... - глаза Тару открылись. С огромным трудом он сел, не смотря на льющуюся из раны кровь. - Тот мальчишка-призрак напомнил мне кое-что... То время, когда я был человеком... Поэтому я хочу умереть.
  - В смысле? - переспросила я и уточнила: - Ты же мертвый. То есть не живой...
  - Пусть твой бог смерти съест мою душу... - выпалил он.
  - Что ты сказал?! - изумилась я. Этого не может быть! Демон молит меня о смерти?! Неужели и свиньи летают?! Демоны потому и демоны, что думают лишь о себе... Они убивают ради того, чтобы жить. А Тару... Это просто невозможно...
  - Ты еще и глухая, Сайф?! - заорал Тару так, что из его горла пошла кровь... Он прокашлялся, а потом добавил очень тихо. - Прошу тебя!
  Просить меня... Так он это серьезно?! Серьезно с ума сошел?! Псих... психованный...
  - Ты что - ненормальный?! - распахнул на него глаза Гиль. - Это же самое страшное, что может случиться! Ты что не понимаешь?! Больше тебя не будет! Никогда!
  - Заткнись, щенок! - велел ему Тару. - Ты ничего не знаешь! Я - демон пятого круга! Но я... Я был человеком... Парень, меня тоже рвут на части два мира, как и тебя... Я больше не человек... Но и демоном я тоже не могу... И не хочу быть! Поэтому, пока я окончательно не умру и не освобожу душу Каюры, этот кошмар никогда не кончиться! А ты знаешь, как это долго... Никогда...
  - Но ты же рассеешься... От тебя ничего не останется... - прошептал Гиль.
  - Лучше подумай о себе... Ты же тоже хочешь умереть! - презрительно заметил Тару. - Умрешь и бросишь Сайф совсем одну? Одна она долго не протянет...
  - Вот нахал! - я обиженно надулась. - Я жива до сих пор и не кашляю!
  - Я ей не нужен, - удивленно ответил Гиль. - Я никогда ей не был нужен...
  Я сжала косу покрепче. И зачем Тару поднял этот вопрос... И ведь не заткнешь его.
  - То-то она примчалась! И меня прислала! И едва не схлестнулась с этим ликвидатором! - Тару улыбнулся, на его щеках появились прежние ямочки. Как же я его ненавижу... И с ямочками и без! - Тебе нужны еще доказательства?
  - Для умирающего ты слишком болтлив. Лучше бы берег силы... - вздохнула я. И тут Гиль вдруг заговорил, втыкая в мою душу гвозди каждым своим каленым словом:
  - Я думал, что нужен ей, но она не пришла за мной... Ни в первый раз... Ни во второй... Хотя я ей поверил... Я хотел ей помочь... Находил и ликвидировал других оборотней и... Но я никогда не был ей нужен... Никогда...
  - Ты - идиот, а ты, Сайф, дура! - усмехнулся Тару.- Разве ты не понимаешь, почему она так поступила? Она - ликвидатор! Все вокруг нее умирают или превращаются в разрушителей... Она не хотела, чтобы это случилось с тобой. Она желала тебе обычной жизни... Того, чего у нее не было. Это не она! А ты... Ты бросил ее! Не стал, как этот болван Искра, быть с ней рядом даже вопреки ее воле!
  - И чего он добился?! - сорвалась я. - Он чуть не погиб! По моей вине! Даже ты его чуть не убил!
  - Но он все еще очень даже жив... - презрительно заявил Тару.
  - Это правда?! - спросил Гиль. Я не могла смотреть ему в глаза. Мне было стыдно.
  - Тару, ты добился своего! Я готова тебя убить! Ликвидировать! Гарма-Джарг! - прилипала появился с громким рыком, чувствуя мою ярость. Я взмахнула косой. - Он - твой! Полная ликвидация!
  - Постой... - велел Тару и резко дернулся в сторону. Гарма-Джарг пролетел мимо. Но тут же вскочил, помахивая хвостом. - Подожди! Еще пара мгновений у меня есть... - Тару наклонился к Гилю и положил ему руку на голову. Гиль попытался вырваться, но не смог. - А это, чтобы помнил ты...
  На второй заход Гарма-Джарг не промахнулся. Он слегка раздулся и поглотил его целиком. Тело стало исчезать из реальности, разлагаясь и курясь черным паром... От Тару ничего не осталось... Кроме серебряной розы и пустой карты Джокера... Я поняла, почему Тару оставил мне их.
  - Его что? Больше нет?! - воскликнул Гиль. Я присела рядом, осматривая его рану. Тару что-то сделал, кровь и зеленая слизь перестали сочиться... И тут Гарма-Джарг отрыгнул светящийся золотистый шар.
  - Что это? - спросил Гиль. Интересно, он видит Гарму или нет?
  - Душа его девушки... Гарма-Джарг не может поглотить то, что нельзя разрушить. Это любовь. Душа, наполненная любовью, не умрет никогда... Каюра так любила Тару, что отдала ему свою душу, связала ею его демоническую сущность...
  - А почему она не улетает? - спросил Гиль. И впрямь шар легонько танцевал над головой Гарма-Джарга... А тот вдруг вытянулся и превратился в тень Тару.
  - Наконец-то, я снова чувствую себя свободным... Передавай привет Искре... Он так похож на моего друга... Еще... не стоит играть в азартные игры... И... спасибо тебе...- Тару исчез, а на его месте появился недовольный Гарма-Джарг, мотая мордой.
  - Он что-то сделал со мной, - прошептал Гиль. - Смотри! - его раны начали затягиваться сами собой. Как раньше у Тару...
  Пузо Гарма-Джарга вспучило, золотые глаза закатились, когти царапали воздух. Ах ты черт! Как я могла забыть? Самопожертвование! Я подошла к нему и попыталась разжать страшные челюсти прилипалы. Но Гарма-Джарг только мотал головой.
  - Придурок! У тебя будет несварение! Сейчас же открой пасть!
  Но Гарма-Джарг честно пытался выполнить мой приказ полной ликвидации. Пришлось врезать ему в пузо. Гарма-Джарг подавился и выплюнул мне в руки маленькую искорку. Ему стало сразу легче. Он фыркнул голубым огнем и исчез.
  - Это что? Его душа? - Гиль с трудом, но поднялся и подошел ко мне. - Какая маленькая...
  - Размер не имеет значения... - пробурчала я. - Я его ненавидела, а он спас тебя. И помог мне...
  Золотистая душа Каюры опустилась к маленькой искорке в моих ладонях. Откуда-то появился белый шар еще одной души. И тут все трое ослепительно вспыхнули и исчезли... Я опустила пустые ладони. Что ж... Они, наконец, вернулись... А я осталась.
  - Проклятье! - я была так зла, что схватила Гиля за шкирку и встряхнула изо всей силы. Но я не увидела в его синих глазах страх или злость. Там было торжество... - Что там у тебя вышло с Крутасом?
  - Он собирался нанять меня для своего хозяина - Ловца душ... - Гиль промолчал. - Чтобы я тебя убил... - Я оттолкнула его, но Гиль устоял на ногах и невозмутимо улыбнулся, приподняв бровь. - Но на самом деле он хотел, чтобы я украл у Ловца одну вещь...
  - Его душу? - предположила я.
  - Нет, вот это... - Гиль вытащил из-за пазухи корону с черным камнем - еще один круг силы.
  
  Глава 31 Центр пентаграммы
  Мы уже подходили к дворцу современного искусства, при виде которого меня опять начали мучить темные предчувствия и жуткие мурашки (то есть мурашечная жуть!), и я решилась уточнить:
  - Значит, говоришь, колье должно появится на этом благотворительном балу? С чего ты так уверена, Лина? - мой сарказм не остановил сию страшно целенаправленную женщину.
  - Это колье - кровавый монстр и тщеславная тварь! - Лина говорила о колье, как о живом существе. Черт его знает, может, так оно и было! - Пойдем и уничтожим его! Ликвидируем!
  Несмотря на то, что вечер только начался, из-за нависших низко туч, казалось, что уже глубокая ночь. Только фонари ярко освещали всю Солнечную площадь, и Центральный Универмаг, и Дом Советов, и фонтан Силы, и наше агентство на той стороне площади...
  - Что с тобой, Сайф? - спросил Искра. - У тебя целый день как будто зуб болит...
  - Ничего у меня не болит! - взорвалась я. - Просто я ликвидировала Тару, а я не привыкла разбрасываться демонами, которых у меня и так нет!
  - Во-первых, не ты его ликвидировала, а Дрэк. А во-вторых, Тару получил душу, о чем ему еще мечтать? - фыркнул Искра. - Адово пламя, Сайф! Ты и так ворчала на него за то, что он путается под ногами!
  - Успокойся, малыш! - промурлыкала Лина. - Сайф просто беситься, оттого что ненавидит всякие сборища... В смысле, где много народа... Одним словом, боязнь сцены... Она в таких случаях Дрэка всегда отправляла...
  Кстати, Дрэк наверняка тоже там будет... И Волк, и Сарма... То еще удовольствие...
  - Лина, ты очень ошибаешься! - разозлился Искра, которого назвали "малышом". - Мы были как-то на бале-маскараде...
  - А Сайф, конечно, была под маской?! Кстати, почему ты не выбрала себе платье в той химчистке? Ты спасла там кучу прелестных вещиц от Кутюр! Могла бы чего-нибудь себе и подобрать!
  - Ага, а потом в подвале сантехнику в ней чинить? - фыркнула я в ответ. - Да я чуть не утонула!
  - И в вентиляцию лезть за чертовой ягуаной! - подхватил Искра. - И уроки учить с тем двоечником!
  - Ну хотя бы прическу сделала вместе с той дурочкой, у которой парикмахеры устроили на голове конкурс худшей стрижки года! - не сдавалась Лина. - А ей надо было на первое свидание! Ты ведь запросто могла...
  - Чем тебе не нравиться моя прическа? - тут же разозлилась я.
  - Ну... - протянула Лина задумчиво. - Вот если бы они стояли дыбом, как у Искры, и были другого оттенка... Ты не хотела бы их перекрасить? А то они какие-то неправильные... В смысле цвета.
  Знала бы она, насколько их цвет неправильный... Впрочем, как и это жуткое здание...
  Я остановилась у главного хода, невольно вспомнив недавнее "Удачное ограбление". Отчего-то это место вызывало у меня гадкие ассоциации... И почему они решили проводить свой бал именно во дворце современного искусства? А не в каком-нибудь ресторане или мэрии или... А может... Да нет... Я же была внизу! Здесь никак не может быть еще одних врат Тьмы... Но меня продолжали глодать сомнения...
  - Ты чего застряла, Сайф? - потянула меня Лина вперед. Она скинула пиджак, опустила лямки простого белого платья, накрасила губы поярче и получила вечерний наряд. Везет же некоторым...
  - Ты что хочешь зайти прямо так? В смысле с парадного входа?
  - Я раздобыла билеты! - сладко улыбнулась серена. - На этот раз ты не потащишь меня сквозь кухню!
  - И сколько у тебя билетов? - спросил Искра.
  - Два, - ответила я за нее. - Бери Искру, а я должна кое-что проверить...
  - Сайф! - загорелись диким огнем глаза Искры. - Ты опять?
  - Успокойся, малыш, - усмехнулась Лина, нырнула рукой ему под локоть и потащила прямо к дверям. - Сайф придет! Обязательно! И войдет так, что все это услышат! Всем чертям станет тошно!
  Проводив их глазами, я вынула из кармана карту города. Местонахождения врат никогда специально не афишировалось. Мало ли какие психи на свете живут? Нельзя забывать и о "черных открывателях", выкопают какой-нибудь артефакт Тьмы и всем хана придет! Город даже боролся с этим. Например, наше агентство выпускало ложные карты ложных врат. Но я знала место вторых и третьих, а теперь и четвертых врат. Применив простую геометрию, я получила примерное местоположение всех точек пентаграммы... И неутешительный вывод. Понятно, почему под этим зданием проводились собачьи бои и умирали люди... Дворец современного искусства находился прямо в центре пентаграммы... Проклятье! Именно это место выбрал Хаким для того, чтобы заразить людей своим вирусом...
  А что если решит повторить свою попытку? Амату говорил об эпидемии...
  Я слегка просчитала будущее. Так на черновую... И в ужасе уставилась на собственные расчеты. Геометрическая прогрессия... Люди будут умирать в жуткой геометрической прогрессии! Я разорвала бумажку, а потом щелчком сожгла. Мерзость какая... Если бы так же легко можно было изменить реальность! Но к несчастью (и в то же самое время к счастью) реальность изменить довольно трудно... Из-за временной инерции. Защитный механизм трехмерки! В реальность пролезает только то, что в сердце... Увы... Многие сердца - червивы.
  На этот раз мне не справиться одной. Хоть я и универсал. Мне нужен могучий союзник. Который разбирается в болезнях и ядах... Которому они не почем... Но кто решит объединиться со мной? Конечно, для ликвидации я имею право призвать любого духа, силу или демона, но... Кого? Или что?
  Вот если бы была жива Иринка... Тогда бы... Ах, "если бы" да "кабы"! Да во рту росли б грибы... Но она мертва. И я даже ее душу не могла отыскать! Кстати о грибочках... Есть один специалист по ядам... Но как мне его заставить? В смысле - каким образом?!
  Я зашагала прямиком в Каменный парк. Вудхор должен быть на месте... С другой стороны весь вопрос именно в том, как сдвинуть его с этого самого места!? Во всех смыслах...
  Проходя мимо фонтана Силы, я вдруг уставилась на каменный глобус в круге. Круг. Сила. Все, я свихнулась на кругах.
  Дорожки парка ярко освещали фонари, но вот за дальние кусты я не была уверена. Дуб квадратом окружали четыре железных урны, скованные толстыми цепями. Хотя цепи по виду легко можно переступить в реальности, на самом деле дуб окружала мощная невидимая держава. Попасть внутрь было невозможно.
  Я вошла в ликвидацию и, преодолев сопротивление державы, шагнула к подножью исполинского дуба. Я была готова ко всему, но дуб никак не отреагировал на мое вторжение. Ни тебе душащих плетей, ни сучком в глаз, ни веткой по голове... Вокруг только облетевшие зеленые и желтые листья...
  Я дернула его за ветку. Опять ничего. Неужели вся его личность зиждилась на чужих душах и круге силы? Пришлось войти в более глубокую ликвидацию. И тут ситуация слегка прояснилась. Причина молчания дуба была проста: ему не хватало энергии, и он впал в спячку... Черт! Как не вовремя!
  - Дядя хранитель Вудхор! Вставай! Дело есть! - начала я его теребить. - Жизненно важное дело!
  Дуб просыпался медленно и нехотя. Но он явно был удивлен моим приходом.
  - Чего тебе, Сайф? Зачем ты здесь? Тебе нельзя здесь находиться...
  - Мне нужна твоя помощь! Для ликвидации... - начала я, но почувствовала, что все бесполезно.
  - Нужна? У меня нет сил. Уходи! Я не собираюсь тебе помогать...
  - Ты столько лет охранял этот город, а теперь так запросто отказываешься помогать?! Ты же хранитель! - н-да... что же делать? - А впрочем, ты можешь только людей жрать! Ладушки! Город вымрет, впереди нас ожидает нечто вроде чумы... И только ты можешь помочь мне подавить это дело в зародыше! Но нет! Ты ветки-корни сложил!
  - Я могу съесть тебя... Если ты действительно хочешь спасти город...
  - Эх, дядя Вудхор! Как нехорошо! Пора искать новые способы для работы с проблемой...
  - Поздно... Моя структура прогнила насквозь... Для изменения я слишком... стар? Это слово?
  - Дядя! Ты дерево! Ты суперстар! Хватит ныть! Мне нужно лишь твое согласие!
  - Согласие на что?! - в голосе Вудхора сквозило сомнение.
  - На спасение города от заразы! Ты согласен или нет?
  - Спасать людей? Тех самых людей, что уничтожают природу? Жителей этого трухлявого городка? Зачем мне это?
  - Потому что ты хранитель! Потому что ты должен бороться за жизнь! За любую жизнь!
  - А почему ты это делаешь? Ты же ликвидатор!
  Я вздохнула, стараясь собраться. Это важно, Сайф! Нужно убедить его!
  - Потому что разрушение необходимо для развития, для жизни, так же как и защита! Вот возьмем твой желудь. Внутри него информация о будущем твоем ребенке, его возможные параметры, такие как возраст, рост и здоровье... Его защищает специальная оболочка от холодов, едоков и болезней, помогая пережить трудный период... Но если она не будет разрушена весной, то желудь может никогда не проклюнуться и не ожить... Понимаешь, дядя? Поэтому я и предлагаю тебе сделку! Ну и как? Ты согласен?
  - Рад бы помочь, но у меня действительно нет сил...
  - Да или нет? - прорычала я, теряя последние крупицы терпения.
  - Не знаю, что ты задумала, но я согласен... - решился дуб.
  На ликвидацию выделяется энергия столько, сколько необходимо. И важно не потратить ее зря, а распределить с умом. Матрица этой ликвидации предусматривала огромное количество энергии - прямо пропорционально тем жизням, что погибнут. Создав программу-заклинание для текущего задания, я оживила его этой мощью и послала весь этот магический заряд в Вудхора. Кора его вспыхнула белым светом изнутри... Может, я переборщила с энергией?
  Рядом со мной появился Йол, и я чуть не выскочила из собственной шкуры от испуга. А когда я пугаюсь, то обычно злюсь. Черт, я всегда злюсь!
  - Какого черта ты вваливаешься в мою ликвидацию?! - заорала я.
  - Сайф?! Это ты?! - Йол оторвал сиреневый взгляд от Вудхора, внутри которого продолжалось светопредстваление, и посмотрел на меня. Мне стало жутко неуютно. - Ты что творишь?! Зачем ты создаешь новую силу? Я-то думал, это какой-то идиот алхимик или очередной черный маг! Но ты!..
  - Ничего я не создаю! - разозлилась я еще больше. - Что я дура какая, чтобы делать нового демона?
  - Что ты сказала?! - рассмеялся Вудхор. И мне не понравился его смех. - Ты дала мне силу, что ж спасибо... Тебя она и убьет! Тебя и всех этих ненужных миру людей...
  Кора треснула и разошлась в стороны, открывая голый ствол. Внутри него что-то шевельнулось. Я присмотрелась, наклонив голову набок и вдруг поняла! Шея, рука, ухо, губы... Неясные очертания девушки... Которая вдруг вздрогнула и открыла зеленые глаза!
  - Господи, Сайф! - горько вздохнул Йол. - Что ты натворила?!
  Зеленый взгляд новой силы буравил и нервировал (хотя никакого выражения в нем не было). А потом чертова деревяшка ожила и бросилась на меня всей своей древесиной! Она свалила меня на землю, пытаясь задушить, вогнать в землю и выколоть глаза!
  Но тут так же внезапно, как напала, сила остановилась. Зеленые глаза зажглись пониманием... Древесница схватилась за голову и закричала... Я скинула ее с себя и встала, потирая руки и шею и отряхивая одежду.
  - Что случилось?! - завопил Вудхор. - Что ты с ней сделала?!
  - Я-то думала, ты впал в спячку из-за голода, а ты на самом деле готовился отомстить! - я встала рядом с озадаченным Йолом и продолжила обвинение. - Нехорошо, дядя Вудхор! Ох как нехорошо! Ты создал эту нимфу из своего тела и кусочков душ тех четырех зеленых активисток... Но тебе не хватало энергии, чтобы оживить ее! И ты решил меня обмануть!
  Девушка кричала, не переставая. Даже меня пробирала дрожь от этого дикого крика. Ее тело меняло очертания - то она была полностью похожа на человека, то превращалась в какую-то корягу...
  - Прекрати! Останови ее страдания! Немедленно! - приказал мне Вудхор. Все-таки ему не все равно...
  - Не могу, - вздохнула я. - Это сделал ты, а не я. Ее разрушает твое желание мести! Я просто дала ей силу, но эта сила - сила жизни... И она дана для спасения жизни...
  - Сейчас проверим! - Йол переместился к древеснице и коснулся ее лба. Та вмиг замерла, широко распахнув на него свои зеленые глазюки. А потом закрыла лицо руками. Дрожь прекратилась, нимфа успокоилась. Ловко он с ней управился! У меня бы полчаса как минимум ушло бы! Когда она открыла лицо, то стала девушкой полностью. Она решительно встала, взмахнула рукой, и опавшая листва поднялась с земли. Чуточку покружившись, листва прилепилась к ее телу разноцветным узором платья. Другие листья завернули ее ножки в удобные туфельки. Как здорово и ловко! Мне бы так...
  - Мы готовы идти на бал, - заметила дриада. - Но... У меня нет имени...
  - Пусть будет Ирина, - влез Йол без просу. Я злобно на него глянула. Я и так все прекрасно помню! Незачем лишний раз в глаз тыкать! - Ладно, Ира - но это мое последнее слово!
  - Ха! Тебе никто слова не давал! - фыркнула я обиженно. - Это моя ликвидация!
  - Кстати, хорошая работа... Сила сама по себе не добрая и не злая... Хорошее заклинание... - Йол слегка нахмурился и потер лоб. - Черт! Де жа вю! Странное ощущение... Словно я чего-то не могу вспомнить... Чего-то важного... - призрак гадко улыбнулся, глядя куда-то вдаль... И исчез без следа! Опять слинял! Вовремя! Я чуть не спросила его, чем все может закончиться... Шансы у нас были невелики... Незачем начинать паниковать! Ведь я такая впечатлительная! А вдруг я поверю, что все плохо кончиться?!
  - Что случилось? - спросил Вудхор. Нимфа подошла и обняла его за ствол, закрыв глаза.
  - Я все понимаю, - сказала она. - Но у меня совсем другой путь...
  * * *
  На этот раз я воспользовалась подвалом. Но, заметив среди гостей Филиппа, Лапу и Дрэка, слегка затормозила и спряталась за колонну. Ира была совершенно спокойна и довольно симпатична. Чем-то она смахивала на Анжелу, чем-то на остальных девчонок. На мой нервный взгляд Ира отреагировала улыбкой:
  - Пока ничего не чувствую... Эта музыка... волнует меня... - она выглянула в зал. - Сколько красивых парней! И мы всех их спасем, правда? А потом я с кем-нибудь из них познакомлюсь и...
  Я помотала головой, не желая слушать ее глупости. После нападения друидки вся моя рабочая одежка была перепачкана землей и пылью. Выслушивать насмешки Дрэка, дружеское участие Лапы и замечания инквизитора мне не хотелось. Поэтому я вытолкнула Иру в круг гостей, а сама поспешила перейти в другой зал. Но за первым же стендом я столкнулась с какой-то женщиной!
  - Ох, господи, простите... - начала я, но, подняв глаза, увидела Ивонну. Она тоже была не в восторге от нашей встречи и заметила довольно резко:
  - Держитесь от меня подальше! - и ринулась прочь от меня, как от исчадия ада.
  Я была бы рада последовать этому совету, но на ее шейке сверкало то самое проклятое колье!
  - Постой, Ивонна! Нам нужно переговорить!
  - Не о чем нам говорить! - заявила Ивонна. Но я от нее не отставала и она завизжала: - Отстань от меня! Оставь меня в покое!
  Некогда мне заниматься ее истерикой! Придется воспользоваться директивой. После них я всегда себя чувствую особенно мерзкой...
  - Стоять! - приказала я ей. И Ивонна замерла на месте, глаза ее потухли. Теперь она была полностью в моей власти. Я толкнула ее за стенд и заметила: - Успокойся! Откуда у тебя это колье?
  - Отец... новый подкуп, чтобы я молчала... - голос Ивонны был равнодушен. - Что тебе от меня надо?
  - Колье, оно проклято... Если ты его не снимешь, то умрешь!
  - Да... Это в его стиле... Тогда я точно замолчу навсегда... - Ивонна хотела дотронуться до украшения, но в последний момент отдернула руку.
  - А кстати... Кто твой отец? - наконец, решила я узнать. Вместо ответа Ивонна взглянула в глубь зала. Я проследила ее взгляд, а после тихо выругалась. Могла бы и догадаться! Чертов дядя Паша Михайлов! А рядом с ним старый знакомый Митяй... - Ладно, нужно снять это колье... Хотя не думаю, что это будет так просто...
  Ивонна проводила меня в туалет, и ровно через две минуты мы стояли у зеркала и тупо пялились в него.
  - А может не надо? - спросила Ивонна. - Может стоить умереть?
  - Ха! Если бы все было так просто... Но если ты умрешь, то твоя душа перекочует к Ловцу душ! И тогда мучиться придется намного дольше... Стой ровно... И не дергайся...
  Я зашла сзади и подняла ее светлые волосы с шеи. Но увиденное меня испугало. На обоих концах замка колье горели изумрудными и рубиновыми глазками две золотые змеиные головы. Едва я поднесла пальцы к ним, как они открыли пасти и показали свои ядовитые (не сомневаюсь!) зубы.
  - Что такое?! - переспросила Ивонна. - Что случилось?
  Вечно меня лицо выдает! Я отпустила ее волосы и, глядя через зеркало прямо в глаза, твердо сказала:
  - Я не могу снять его. Только ты сама можешь!
  - Я боюсь! - заявила Ивонна. - Вдруг я что не так сделаю?
  - Я не могу тебя заставить. Ты должна сделать это сама по своей доброй воле...
  - Операции должен делать хирург! А ты должна избавить меня от этой штуки!
  С одной стороны хорошо: ей захотелось жить. С другой - плохо: вечно все проблемы валят на меня!
  - Ты что плохо понимаешь? Я говорю: не могу - значит точно не могу! Давай снимай!
   - Ладно! - Ивонна крепко зажмурилась и стала снимать колье. Но что-то у нее не очень выходило. Внезапно ее глаза распахнулись, и она в ужасе прошептала: - Я не могу! Оно не снимается! Замок заклинило!
  - Само собой! - не выдержала я. - Я тебе что сказала? Успокойся! А ты своими эмоциями активировала его! Ты должна перестать жить лишь ненавистью и страхом! Найди внутри себя что-нибудь хорошее... Светлое воспоминание или тайная мечта... Что-нибудь, что не зависит ни от чего! Давай, Ивонна, старайся!
  - Стараюсь я! Стараюсь! - Ивонна сосредоточенно закрыла глаза. Но тут ее колье зашевелилось. Змеиные головы вновь открыли пасти и изогнулись, готовые напасть! Черт! О чем эта дурочка только думает!?
  - Ивонна! Прекрати! Ты опять думаешь о смерти своего отца! Я сказала: что-то хорошее! Что-то действительно хорошее, а в этом точно ничего хорошего нет! Ну же! Вспомни свою мечту до того, как ты узнала правду... Свою настоящую мечту!
  - Я хотела... - по лицу Ивонны потекли слезы. - Я хотела стать художницей... Лучшей в мире! Чтобы мои картины восхищали людей! Чтобы показать, как этот мир прекрасен... Я хотела... - ноги Ивонны подкосились, и она рухнула прямо на кафельный пол туалета. Я мигом нагнулась к ней, запрещая себе даже думать о непоправимом... Но она просто упала в обморок. Глазки змей погасли, и они вновь стали изящным золотым замком прекрасного украшения. Я расстегнула колье, сняла его и минуту с отвращением разглядывала. Кольцо силы активировалось эмоциями, но из-за того, что круг был нарушен, эта сила не давалась владельцу круга, а разряжалась на него... Дьявольская вещь! В этом ему способствовало проклятье, заключенное в золоте и камнях и узоре... Оно направляло силу и захватывало душу... Нужно снять эту драгоценную ядовитую шелуху...
  Ивонна очнулась, когда я уже дописывала рапорт. Золотая обертка была надежно упакована и приложена к нему. Ивонна села и дотронулась до шеи. Сзади на ней остался красный след. Она была на грани... Но я не собиралась говорить, как ей повезло. Во всех своих бедах прежде всего она была виновата сама!
  - Я свободна? - спросила она. - Я спасена, да? Чего ты молчишь?!
  - Теперь да... - я со вздохом покрутила кольцо силы в руках. Теперь без проклятья оно было не опасно, но как Ловец душ ухитрился его разрубить? Мне не ликвидировать этот разрыв без специального оборудования! Вот урод... Чем он интересно сейчас занят? Ясное дело, времени зря не теряет... Может, он сегодня тоже будет здесь?! А почему нет? Спрятав кольцо силы в сумку, я продолжила размышлять. Если Михайлов действительно хотел заставить Ивонну замолчать, то он должен знать о проклятье... А может, он знает и самого Ловца? А если не самого, то по-крайней мере, как с ним связаться... - Мне пора...
  - И что? Ты просто так уйдешь?! - закричала Ивонна.
  - Извини, у меня много дел... Просто целая куча! Целая гора дел! Тебе нужно обратиться к хорошему хранителю. Например, Алексею Лапаеву. Он поможет тебе сохранить твою душу и талант. Моя работа окончена, так что твое желание осуществиться, и ты меня больше не увидишь...
  - А мой отец? Он...
  - Забудь о нем. Подумай о себе... Ты не виновата в его преступлениях. Расскажи ты все, тебе бы вряд ли кто поверил. А если и поверил, то это тоже ничего не изменило бы. Потому что тогда его время не пришло.
  - А теперь пришло? - загорелись глаза Ивонны надеждой.
  - Какая же ты кровожадная... Зло всегда уничтожает само себя. Одно зло пожирает другое. Это закон. А ты не знала? Так что забудь о нем. Просто забудь, брось все и начни жизнь заново. Для себя. Для других. Ты не виновата в том, что он такой. Но ты будешь виновата, если загубишь собственную жизнь. Понимаешь?
  - Кажется... - Ивонна присела на край раковины, крепко задумавшись.
  Ненавижу директивы. Ненавижу читать мораль. Не мое это! Но я универсал. Приходиться терпеть и все делать самой... Ну когда все это кончиться, а я вернусь к своей обычной дезинфекторской работе?! Моя скучная жизнь меня устраивала!
  Но едва я вышла из туалета, как мне стало дурно. Что-то тянуло из меня силу и энергию! Я чуть не свалилась в обморок... Может, это эликсир? Нет... Рано еще... Он действует около двух суток... И у меня просто будет упадок сил. Просплю тоже пару суток и буду как новенькая! А сейчас я ясно ощущала мощный забор энергии... Тогда что это? Кто меня вампирит, черт побери?!
  - Сайф? Можешь не прятаться! Дрэка куда-то вызвали! Что с тобой? - услышала я обеспокоенный голос Искры. - Я тебя уже целый час везде ищу! Ты бледная, как смерть! Что случилось?
  - Откуда мне знать?! - фыркнула я. - Есть где-нибудь местечко, чтобы прилечь?
  - Да в том зале... - Искра подхватил меня и потащил по коридору. Мне становилось все хуже, начали отказывать ноги... - Эй, кто-нибудь! Позовите врача! Скорее! - Искра помог мне добраться до маленького узкого диванчика. Я с облегчением распластала на нем свое бренное тело. Вокруг нас собралось несколько человек, глазея на происходящее. - Помогите же! Видите, здесь человеку плохо!
  - Лапа... Он где-то здесь! Я видела его... Пожалуйста, найди и приведи его! - выдавила я из себя.
  - Ладно! Я быстро! - Искра кинулся в толпу и исчез.
  Мрачные картины, фотографии, вещи... Все залито красной краской, как кровью... И так похоже на мою жизнь... Все плыло перед моими глазами... Это тот самый ужасный зал! Ну как всегда! Не повезло...
  - Боже мой, какие люди! - вдруг склонилась надо мной незнакомка, равнодушно улыбаясь. В жизни ее никогда не видела! Но вот ее черные глаза... Похожие на две черные дыры, что утягивают все внутрь... У меня все кишки свело в узел от холодного ужаса... Я узнала не голос, а какие-то особенные модуляции... Вот проклятая невезуха! - Сайф! Здесь и полностью в моей власти! И это после того, как несколько попыток убрать тебя, назойливое насекомое, бездарно провалились! Это слишком легко, верно? На этот раз тебе не испортить моей игры! Где душа пророка?! И где мое колье? И моя корона! Уверен, что этот отвратительный оборотень отдал его тебе!
  Ловец душ! А я совершенно не в форме! Да что со мной такое?! И все так не вовремя!
  - Иди сам знаешь куда?! - бессильно заметила я. Незнакомка дернула меня за руку и без усилий полностью приподняла над диванчиком. И прежде чем я догадалась, легко вынула из-за пояса мою косу! - Нет!!!
  - Коса истинного ликвидатора... - задумчиво произнесла женщина, швырнув меня обратно. Из меня выбило последний дух. Я глотала воздух, как воду, но отдышаться не могла. - Ты вернешь мне все! И выполнишь все, что я пожелаю! Ведь без косы ты ничто! Только теперь она у меня!
  Из последних сил я дернулась вперед, чтобы схватить косу, но женщина просто растаяла, куда-то переместившись... А я от этого рывка потеряла сознание...
  Когда я пришла в себя, то подумала, что голова не должна по идее кружиться... И только тогда сообразила, что это сами стены трясутся... Картины и фотографии рвались на части, словно их резали и кромсали невидимые косы... Стеклянные витрины громко хрустели, но пока держались, визжали люди... Я сжала кулаки и успокоилась. Моя измученная злая и испуганная душа перешла черту до абсолютно спокойного бешенства! Плевать на этого ловца! Я все равно собиралась его найти и ликвидировать! Ему от меня не уйти! Я верну и Ярика и свою косу!
  Вдруг вся тряска прекратилась. Все пришло в норму, если не считать разрушения и деструкции, которые уничтожили практически все в зале... Если не считать стен и купола. И только тогда я поняла, что это все творю я сама. Даже не осознавая этого!
  - Там раненый! - услышала я голоса. Вокруг меня собрались люди, не знавшие, что во всем происшедшем виновата я! Не буду извиняться! Вот и хорошо, что не знают! К сожалению, я-то знала... Ладно, хуже быть уже не может?
  Но как всегда, стоило мне подумать, что хуже уже быть не может, само собой стало еще хуже!
  - Я - врач! Пропустите, - услышала я голос, от которого мое сердце ухнуло в пропасть. Я попыталась поднять руку и вытащить косу, но косы и сил на месте не оказалось. Рука лишь бессильно качнулась и упала. - Так, что тут у нас? - надо мной склонился светловолосый голубоглазый высокий парень в очках. Де жа вю! Я должна была догадаться! Чертов Хаким!
  - Чертов Хаким! - выдавила я из себя. Здесь что - тусовка для сволочей? - Что со мной?!
  Хаким взял меня за запястье и измерил пульс, потом заглянул в зрачки. А я даже головы поднять не могла!
  - Не считая того, что ты находишься под действием какого-то мощного стимулятора, с тобой все в порядке! Ведь ликвидаторы практически не болеют. Они - погибают, да! Ликвидируют друг дружку, да! Но не болеют!
  - Тогда что со мной?- мне очень хотелось дать ему по морде и разбить его блестящие очки. Но - увы и ах! - я не могла ничего сделать! - Это твоя работа?!
  - Это сделала ты сама... - заметил Хаким, поднял мою сумку и начал в копаться в замке. - Здесь ничего интересного! - крикнул он остальным. - Разойдитесь, девушке нужен воздух... Сейчас я достану лекарство и... - и чертовы люди его послушались... Без всякой директивы поверили ему! Хаким продолжил вертеть и крутить мою сумку. Лекарство ему нужно, как же! - О да, Сайф! Это только твоя работа! Ты что, и, правда, не знаешь?!
  - Вот такая вот я тупая дура, - процедила я сквозь сжатые зубы.
  - Это же так легко! - холодно улыбнулся Хаким. Сегодня что? Вечер всех негодяев? Интересно, кому-нибудь когда-нибудь не везло, как мне? - Не знаю, что ты сделала, но это что-то нейтрализует мой вирус... Превосходная работа... Ты не учла лишь одной маленькой детальки... Это то, что ты - королева тьмы!
  - Эй?! А погромче нельзя?! - прошипела я злобно. - Еще не все в курсе!
  - А королева тьмы семь лет назад открыла четвертые врата тьмы и объявила ликвидацию всего города! - Хаким шутливо отвесил мне поклон. - Так что я - всего лишь выполняю твой приказ!
  - Проклятье! Не хочу даже думать о том, что это значит!
  - На любую ликвидацию выделяется необходимое для ее осуществления количество энергии. И оно связано с тем ликвидатором, который объявил ликвидацию... Ты объявила сразу две противоположные ликвидации. И они обе тянут из тебя энергию! И чем больше они борются, тем больше им нужно энергии!
  Дегру предупреждал меня о нескольких ликвидациях сразу... Но я вроде никогда не объявляла двух ликвидаций одновременно... Эта королева тьмы вечно мне все портит! И почему я абсолютно ничего не помню? Может, просто моим телом кто-нибудь воспользовался? А я это допустила?! Нет, вряд ли... Я слишком вредная для этого! А может, меня подчинила тьма? Тоже вряд ли... Я ненавижу подчиняться... Кому то ни было... Иначе я давно бы погибла! Или демоном стала...
  - Ага! Получилось! - Хаким раскрыл мою сумку и начал в ней что-то лихорадочно искать. Мертвые боги, где Искра, когда он на самом деле нужен?! Пусть придет и размажет его по стенке!
  - Что ты ищешь?! - спросила я. Ненавижу, когда трогают мои вещи без спроса!
  - Круги сил! Я уже понял, какая ты. Ты не будешь ничего опасного хранить дома... Побоишься за соседей! Значит, круги сил носишь с собой... В своей сумочке... Хотя больше похоже на помесь вещмешка и чемодана. - Хаким самодовольно ухмыльнулся. Я хотела врезать ему ногой, но чертова нога объявила бунт и не желала шевелиться. Нужно что-нибудь придумать и срочно! А то я взорвусь от неистраченной злобы и деструкции!
  Хаким нашел кольца сил, но поиски продолжил. Он вынул черную коробку ловца и попытался тоже ее открыть. А я совсем о ней забыла... Вечно я забываю о чем-то важном...
  - Не смей открывать эту штуку! - велела я ему. Само собой он меня не послушал. Замок открылся, и оттуда вырвался зеленоватый пар - его собственный смертельный вирус. Хаким потерял сознание, коробка выпала из его рук на пол и захлопнулась.
  И мне стало легче. Мгновенно. Я сползла с диванчика на пол, собрала круги сил и черную коробку обратно в сумку. Благодаря Хакиму я теперь знала, что делать. Выправить ситуацию и победить вирус можно было лишь единственным способом: свалить отсюда на фиг! Вряд ли Хаким умрет от собственного яда... Но пока он явно выбыл из жизни... Как игрок из реальности... И надеюсь: надолго! Я без зазрения совести обыскала Хакима и обнаружила под его одеждой целый арсенал смертоносных средств... В том числе те самые запаянные колбочки с непонятной маркировкой. Нужно ликвидировать всю эту дрянь немедленно!
  - Сайф! - крикнул Искра радостно. Он вместе с Лапой вошли уже в зал. - Ты что делаешь на полу?!
  - Вижу - ты жива-здорова... - склонился на Хакимом Лапа. Я мигом спрятала колбы в сумку. Хранители никогда ничего не дадут ликвидировать. Решат, что Хаким мог изобрести какой-нибудь универсальный антидот или лекарство от рака... А заодно сохранят все остальные вирусы. Такова суть хранителей сохранять все - и полезное, и вредное - для развития. И вирусы могут снова вырваться на свободу! Ведь такова их суть - уничтожать все живое... И они желают реализоваться в реальности! - Что случилось?!
  - Это же Хаким! - вспыхнул Искра, как факел. - Будь с ним поосторожней!
  - Он попробовал собственное лекарство! - проворчала я. - Этот вирус не заразный... В отличии от того, что он запустил в вентиляцию... И он ответственен за попытку ликвидации города с помощью другой такой же дряни...
  - О чем ты говоришь?! Неужели он стоял за террористами?.. - поднял голову Лапа.
  - Искра, на пару слов, - велела я. Искра не хотел оставлять Лапу наедине с Хакимом, но послушался и помог мне доплестись до коридора. Пока я соображала, что делать дальше, подпирая собой стенку, Искра неожиданно выпалил:
  - Только не говори, что он заразил тебя смертельным вирусом, и ты скоро умрешь!
  - Еще чего! - фыркнула я презрительно. - В смысле умереть мы всегда успеем, но...
  - Тогда почему ты выглядишь такой больной?! Ты же стоять ровно не можешь!
  - Мне срочно нужно выбраться из этого здания! - выпалила я единым духом.
  - Вряд ли получиться, - усмехнулся Искра. - Когда Сарма понял, что в этом здании проходит что-то не то, они вместе с Рассумом запечатали его! А ты меня даже не предупредила! Если бы я не встретил Лапу...
  - Ерунда! - фыркнула я. - Беспокоиться не о чем! Видишь ту девушку - это Ира! Она мое противоядие, моя дриада... Ира очистит все от вируса и ликвидирует опасность эпидемии... Понимаешь? Все вместе вы прекрасно справитесь! Ну а если не выйдет, самоликвидируетесь!
  - Ну спасибо! - обиженно полыхнул синим пламенем глаз Искра.
  - Я бы так и поступила, но сейчас мне нужно уйти. По многим причинам!
  - Я тебя не узнаю Сайф! - прищурился Искра. - Может, ты-ы... скажешь, что происходит?!
  - Слишком долго объяснять. Хотя мне хватает и одной причины. Она такова - Ловец душ свистнул мою косу. А без нее я - никто! Понятно?!
  - Я пойду с тобой! - твердо заявил Искра. Вот болван! И как объяснить этому тупице?
  - Нет, ты останешься здесь и доведешь мою ликвидацию до конца! Будешь помогать Лапе и оберегать мою нимфу. Хотя за ликвидацию я не беспокоюсь. Только за Иру. Она такая дурочка (а лучше сказать - полная дубина!) во всем, что не касается болезней и ядов! Особенно с парнями! Пожалуйста, будь ее кавалером... На свете полно подонков, которые могут нарваться совсем не на то, что ищут. А бедная девочка будет виновата! Кроме того, теперь ты можешь всегда найти меня, разве не так?
  - Что ты там говорила на счет подонков? - кажется, я его не слишком убедила. Но он явно заинтересовался Ирой. - На что они там нарвутся?
  - Ира не человек, а дриадка. Может, кого-нибудь ненароком убить. А может и специально. Она наполовину дерево, а твоя стихия огонь. Ты сможешь ее остановить... Так что ты должен быть рядом... - я неопределенно пожала плечами. - На всякий случай...
  - Неужели она так опасна? А с виду такая хорошенькая девчонка!
  - Ага! Мечта поэта! Безмозглая хорошенькая девчонка! В этом-то и проблема! И не смей ее просвещать! Ты меня понял? - ткнула я пальцем ему в грудь.
  - Понял-понял! Я все понял! Я же твой напарник! Но как ты выберешься отсюда?
  - Лег-ко! - я вынула из сумки мел и стала чертить знак дверей прямо на ковре коридора. Правда, место положения я вычисляла приблизительно, на глазок, по последнему перемещению Ловца. Слава Богу, я все еще очень слабо, но чувствовала косу... - А ты после ликвидируешь знак, чтобы кто-нибудь еще не воспользоваться им!
  - Ты что тут рисуешь? Что это за народное творчество?! - некоторое время Искра в изумлении смотрел на узор из углов и линий, символов и иероглифов и молчал. И тут до Искры дошло. - Это же знак дверей! Адово пламя! Переходами в пространстве занимаются только пилигримы и маги высокого уровня!
  - Много ты понимаешь! - фыркнула я. Сарме можно, значит, открывать двери в четвертые врата тьмы, а мне нельзя по-тихому слинять?! А Ловцу душ таскать мою косу? Хренушки! Если можно им, то мне - подавно! К тому же я так спасаю людей! Вышло немного кривовато и грязновато, так сказать на восемь с половиной из десяти. Как всегда. Дегру закатил бы мне лекцию о четкости и конкретности линий... Но его же здесь не было! Хи-хи! А я была абсолютно уверена в своей работе! - Я - универсал! Для меня нет ничего невозможного!
  - Да-да, только знаешь... - начал Искра, но нас прервали. По коридору прямо к нам направлялись Филипп и Рассум. И они побежали, едва поняли, что я натворила. - Ныряй быстрее!
  А то я сама не знаю! Правда, я отвыкла от заклинаний за то время, что коса была со мной. Ведь тогда надо было думать только о новом применении косы в новой ликвидации... Но заклинание дверей было для меня до смешного легким. Ведь когда-то у меня был ключ от всех дверей! Я просто хлопнула в ладоши и, активировав ключ, ударила рукой в середину и зажгла знак дверей. Узоры перехода вспыхнули, я провалилась внутрь пустоты и...
  И в тот же момент вспомнила, что я кое-что все же забыла... Кое-что важное! Проверить точку приземления!
  
  Глава 32 Я и моя коса
  Дегру всегда заставлял меня проверять точку приземления. Это первое, чему учат всех пилигримов. Проверять точку приземления! А иначе ты можешь очутиться посередине стены дома или в бассейне под водой или... Очень много всяких ужасающих последствий.
  Я всего лишь рухнула с пятиметровой высоты! Разбилась бы об асфальт насмерть, если бы не попала прямо в мусорный бак. Я лежала, раскидав руки-ноги в стороны, и соображала, как собрать себя из пазлов в головоломку. Ныли ребра и лодыжка... Надеюсь, просто вывих? Над головой в разрывах низких облаков кружились вечной каруселью звезды...
  Только в такие моменты и чувствуешь, что живешь. Только их и вспоминаешь, когда умираешь.
  Внезапно мгновение бесконечного спокойствия нарушил надсадный писк мобильного телефона. Ну что еще?! Я подскочила и стала шарить в мусоре, как мне не было противно! А что делать? Это нечто срочное, если Андрей Николаевич решил меня вызвать по испорченному мобильнику. Наконец, вытащив телефон из картофельных очистков и несвежего салата и, слегка протерев его рукавом от грязи, я решилась поднести его к уху. На 10 сантиметров, не ближе...
  - Сайф! Наконец-то ты оказалась рядом хоть с одним из телефонов! - с облегчением заметил Козлов. - К сожалению, у нас тут ЧП! Объявили конец света сразу три религиозных общества, некромант и тайная организация. Дрэка я уже вызвал... После закрытия этих врат в городе твориться черти-что! Все свободные ликвидаторы подняты по тревоге! Даже те, что в отпусках! Мы не отменили только дни мертвых! Совершенно сбились с ног! Сайф, я знаю, ты устала и многое уже сделала... Но... Сама понимаешь! Долг есть долг! Плюс двойной тариф! Забудь пока про колье! Неподалеку от тебя вылезло огромное чудовище неизвестной этиологии... Где-то совсем рядом! Вроде похож на паука... Это точно по твоей части! Разберешься?!
  - Мммм, - промычала я в трубку, но Андрей Николаевич уже отключился. Я выбросила телефон через левое плечо, хотя и не суеверна! Надо же вежливый какой! Не успела вылезти из одной заварушки, как тут же влипла в другую! Даже отдышаться не успела! До чего мне не везет! И причем здесь деньги и долг? Долг перед кем? Перед людьми или компанией? Или самим собой?
  Выбравшись из мусорного бака и отряхнувшись кое-как, я вовсе не жаждала встречи с пауком. Косы при мне не было... Лодыжка опухла, нога жутко болела, словно ее жевал Колькин доберман... Как ускоряться с такой ногой? Что я - пауку глаза буду заговаривать? Погода вконец испортилась. Где черт носит Блэкморта, когда в городе такой кризис? И тут мне на плечо опустилась чья-то тяжелая рука...
  Я вмиг похолодела, и медленно повернулась. Хотя сдержаться было чертовски трудно... За моей спиной стояла Дина в боевом прикиде! Да еще и со сложенными (пока!) в кинжалы крестами-бумерангами за поясом. Они были стальные и отменно заточенные. Так что это очень даже хорошо, что я не дергалась. Что за день такой? Все хужее и хужее! Я согласна была даже поработать с Дрэком или Рэйком, но Дина? Она же абсолютно ненормальная!
  С виду Дина типичная учительница или домохозяйка. Но не тогда, когда работает! Волосы стянуты в тугой хвост на затылке, а на лбу непокорные пряди удерживаются ремешком. Сейчас ее наряд походил на одеяние амазонки или валькирии. Одним словом, женщина-воин. И как ей не стыдно? И как не холодно? Дина никогда не улыбалась. Ее глаза были почти такие же пустые, как у Йола. Работала она в отделе Ликвидации нечисти. Так как я знала ее историю, для меня она была Дина, для всех прочих - Крестная мать. И звали ее так не только из-за бумерангов.
  - Ну ты меня и напугала, Динок! - усмехнулась я, стараясь не скрежетать зубами. - Неужели тебя прислали из-за какого-то паучка?
  - Ты последний человек на земле, с кем бы мне хотелось работать... - протянула Дина. - И ты это прекрасно знаешь! Но ты и впрямь разбираешься в паразитах...
  Дина все еще винила меня в том, что случилось в детском доме Кукловода. Но правду знали лишь мы с Дрэком, а она могла лишь догадываться. Только поэтому (плюс специальное предупреждение инквизиторов) она оставила свои попытки прикончить меня.
  - Мне надоел твой тон, Дина! Я ни в чем не виновата... И я не собираюсь тебе помогать!
  Дина задумчиво окинула меня новым оценивающим взглядом. И мне не понравился этот взгляд.
  - Ты изменилась. Стала еще хуже. Раньше ты хотя бы прикидывалась хорошей...
  Прикидывалась? Хорошей?! Ну она зарвалась!
  - Кто тут кем прикидывается, так это ты! Мы обе делаем одну и ту же работу! Чем ты лучше меня? Если ты решила меня ликвидировать, то давай - объявляй! Хватит ходить вокруг да около! Только тебе легче от этого не станет, предупреждаю! И я ни нечисть, а человек! Ты сама только что сказала это!
  - Что ж, хорошо. Я вызываю тебя на божий суд! Если ты не умрешь, значит, ты не виновна!
  Точно психо-о-ованная! Ну полная невезуха! И я не лучше! Чего я так злюсь?! В моей крови еще полыхало ледяное бешенство после встречи с Ловцом душ... Может, он "отметил" и меня? Не-е... Скидывать свои проблемы на других - не мой стиль. Ладно, сегодня я сорвалась. Но может, хоть так до нее дойдет?!
  Дина вынула свое оружие и разложила в два креста-бумеранга по четыре обоюдозаточенных кинжала. Я уже видела, как она ими орудует. Процент выживания цели - ноль целых шиш десятых...
  - Вытаскивай свою косу! - велела Дина. - Чего ты ждешь?
  Мне не хотелось ни то, что драться, но даже шевелиться! Поэтому изменение реальности, которое вторглось в наш конфликт, меня совсем не обрадовало. А когда я подняла голову и разглядела за спиной Дины паука, то поняла, что и видеть этого не хочу... Кажется, это знаменитый Полуночный охотник? Эта тварь жила глубоко под землей и ела тех, кто рисковал своей шеей в подземных туннелях и канализации... Паук был не просто большой. Он был - огромный... Размером с танк... И он собирался нас задавить!
  - Почему бы тебе не повернуться и не сразиться вон с тем гадством?!
  Мгновение Дина сомневалась, но потом... медленно... повернулась. И очень вовремя отпрыгнула в сторону! А в следующий миг ее кресты-ножи-бумеранги, рассекая воздух с жутким свистом, устремились к пауку... Но когда они отсекли ему ногу и вонзились в черный лоснящийся бок, я вдруг услышала вместо обычного шипения и щелканья, почти нормальные слова: "Больно! За что?"
  Я вновь почувствовала изменение реальности и тут же поняла, почему паук оказался так далеко от обычных своих мест обитания. За ним гналась еще более огроменная сколопендра! Сюда бы Хана с его коллекцией всего гигантского... Ее голова напоминала человеческую, только во много раз больше и уродливее. И вот погань, ее я тоже понимала! Но такие желания убийства я слышала лишь от демонов... И почему я их слышу?
  Сколопендра напала на паука, жаля его своим хвостом... Бумеранги сделали в ее зеленой шкуре две больших рваных раны, из которых стало сочиться нечто желто-коричневое, неприятное и вонючее... Сколопендра взвыла и заворочала головой в поисках обидчика и - само собой! - увидела лишь меня, так как Дина уже сменила позицию. Я зазевалась всего лишь на секундочку, наблюдая за битвой титанов! Когда второй удар ее смертоносного жала должен был обрушиться на меня, то я ускорилась и, окончательно подвернув ногу, растянулась на асфальте... На меня прицельно летела тонна наполовину призрачного веса плюс ядовитые ножницы... Если меня не раздавит, то разрежет, если не разрежет, то убьет яд... Я инстинктивно вскинула руку, и вдруг... сколопендра промахнулась! Удар был так силен, что снес угол дома и мусорку, что спасла мне жизнь... И казалось, что сколопендра удивлена этим не меньше моего!
  - Что происходит, Сайф?! - крикнула Дина. - Она признала тебя своей подружкой?
  Я поднесла дрожащую руку к лицу. На указательном пальце удобно утроился золотой скарабей... Словно поняв, что его застукали, он дернул крылышками. Так вот в чем дело... И тут кое-что интересное пришло мне на ум. Хан говорил, что змея-охранник сдохла... А что, если Ловец душ вел переговоры со стариком Скарабеем на счет нового стража его логова? И когда получил его, то убил этого простофилю! И душу его прибрал... Чтобы тот никому ничего не смог рассказать! А это значит, что его убежище где-то совсем рядом! Паук вылез из-под земли... Сколопендра за ним гналась, так как стала совсем взрослой и занялась охраной своей территории!
  - Оставляю их тебе, - послала я воздушный поцелуй Дине. - Ты легко с ними справишься! Я бы конечно, подождала, пока один из них прикончил другого, ну а ты можешь делать, все что хочешь! Давай - развлекайся! - и я захромала по светящемуся от крови паука следу. Побеждает не тот, кто сильнее, а тот, кто ухитряется выжить! Позади еще слышались звуки боя - какие-то глухие удары, скрежет насекомых, сотрясение земли, свист бумерангов Дины... А и плевать!
  Ветер словно взбесился, пытаясь содрать с головы скальп. Деревья и столбы гнулись и стонали. Провода и кабели ныли, полоскаясь в воздухе. А в темном небе то там, то тут вспыхивали большущие яркие молнии, и лишь потом добегал глухой гром, заставляя подпрыгивать... Кажется, будет буря?
  След привел меня ко входу в канализацию и пропал... Я вспомнила с тоской и печалью о любимых, утопленных когда-то кроссовках! Малоприятное путешествие, вот что я скажу... И лезть туда не собираюсь! Потому что теперь я чувствовала косу совсем близко. Оглянувшись, я, наконец, остановила свой выбор на заброшенном девятиэтажном доме под снос. Здание было окружено железным забором плюс печать! А еще оно было полностью намертво заколочено - и двери и окна... Сверху донизу. Так что не оставалось ни единой щелочки! И никто не растащил этот дом по кирпичику? И бомжей не видно! Точно! В яблочко! Это оно!
  Но Ловец не будет же все время перемещаться в пространстве? Переход жрет уйму энергии... У него есть тело (обычно у всех ловцов есть тело, хотя бывают и жуткие исключения!), а это значит, что где-то есть более удобный путь. Верно? Верно!
  Да только искать мне было лень. Я устала, у меня болела голова... Явные симптомы того, что моя отрава заканчивает свое действие. Косы нет... Теперь можно рассчитывать лишь на соображаловку и... удачу? Ну я же не разбилась об асфальт... И не попала между сколопендрой и пауком... А может, это ловушка? Ну и что?! Нужно идти!
  Без косы моя деструкция с помощью браслетов концентрировалась в руках. Я положила на забор ладонь, и железные пластины с грохотом разлетелись в разные стороны, оставив после себя обугленную дыру. Мне даже злиться не надо было! Та же участь постигла и доски, которыми крепко-накрепко забили окно. На полу лежал толстый слой пыли и грязи. Дом был абсолютно пуст. Знакомый запах смерти щекотал мне ноздри. Тут мое чутье что-то дало сбой. Одна часть моего существа была уверена, что нужно идти наверх, другая - что вниз. Я вздохнула и решила обыскать дом сверху донизу... Я перелезла через подоконник и поняла, почему рядом нет бездомных или беспризорников. Дом был полон привидений. Не обычных, а злобных и страшных привидений. Они смотрели на меня из стен, пытаясь запугать жуткими взглядами. Они пытались меня напугать, так как не могли сделать ничего больше, чем щипок или подножка... Они были скованы, опустошены и мертвы. Все - насильно отправлены на ту сторону.
  - И нечего так на меня смотреть! - погрозила я им пальчиком. Но они не собирались меня трогать, даже если бы могли. - Так это и есть знаменитая Призрачная тюрьма Мирэ Назгу? Извините, ничем не могу помочь...
  Вид мертвецов - порубленных, порезанных, задушенных, заколотых, сожженных, отравленных, повешенных и прочее, прочее... - вконец испортил мне настроение. Но тут я увидела на полу след в пыли, и он вел из коридора по лестнице на второй этаж. Хорошо не на девятый! Прямо под мрачными и черными от ненависти взглядами я вошла в самую последнюю комнату и увидела большое прямоугольное зеркало, прислоненное к стене. Заглянув за него, я увидела на серебристой поверхности амальгамы грубо начертанный кровью знак дверей. А вот и вход! Он был с секретом посвященных - то есть с защитой от дураков. Чтобы им не мог воспользоваться, кто попало. Если промахнуться, можно навсегда остаться в зазеркалье! Еще один способ проклятой вечности... Я шмыгнула носом и, не оглядываясь, шагнула внутрь зеркала.
  И выпала из зеркала с другой стороны! Встала с колен и прислушалась к себе. Кажется, я где-то глубоко под землей... Вокруг были зеркала - и сверху, и снизу, и на полу, и на потолке... А где же вход? Или выход? Я даже не видела, откуда я попала сюда. Мне показалось, что кто-то шевельнулся за одним из зеркал, и я вскочила. Тысячи моих отражений сделали тоже самое! Проклятье!
  - Кто играет тут со мной?! - грозно спросила я. И отражения эхом ответили: "Ой! Ой! Ой!" Я не собиралась сдаваться! - Кто сломает вам хребты? - и отражения дружно ответили: "Ты! Ты! Ты!" - Где здесь выход? Где здесь вход? - одно зеркало приоткрылось, как дверца, и я услышала: "Вот! Вот! Вот!" Еще бы! Я самодовольно ухмыльнулась. Нужно уметь общаться с зеркалами. Они бояться меня, как черт ладана! Я шагнула за дверцу и полетела прямо в черную яму! А зеркала мне вслед серебристо и заливисто смеялись и смеялись!
  Бу-бух! Я шмякнулась оземь опять. Какой все-таки этот каменный пол - твердый! Он так ловко врезался в меня, что отнялось все тело. Вот невезуха! Минуточку полежу, приду в себя...
  - Вставай! - услышала я знакомый голос. Разлепив один глаз, я обнаружила над собой Нику наперевес с ее дьявольской булавой! - Давай вставай, Сайф! Быстро!
  Ее глаза были черны... То есть, чернее, чем обычно... О нет! Булава чуть не размозжила мне голову! Я откатилась и вскочила, шипя от боли в вывихнутой ноге. Я разом выхватила эту картинку - Ника несется на меня с булавой, на цепях на стене, как легендарный кощей, висит Джокер рядом со скелетами и полуразложившимися трупами. В световой ловушке, наколотый красными лучиками боли, бьется файгшер... У стены свалены, как скинутая одежда, куча человеческих тел. Среди них та женщина, что забрала косу. Отдельно на хирургическом столе лежит тело Ярослава. Рядом в какой-то световой штуке распята моя коса. Подожди, родненькая! На столике стоит водка, закуска и тарелка с чем-то отвратительным - на запах, цвет и, думаю, вкус... (Думаю, потому что пробовать не собираюсь!) А в креслах у камина ведут неспешную беседу дядя Паша Михайлов и... Лев Олегович? Глава отдела договоров?
  Проклятая нога не давала свободно двигаться! Я едва успела увернуться от Ники и ударить ее под коленку, как поскользнулась и пропахала носом пол! Какое унижение! От бессилия хотелось плакать! Господи, да я в детстве столько не разбивала коленок, локтей и носов, как за этот день! К тому же эта драка абсолютно бессмысленна... Ника под контролем Ловца... И как Ника с Джокером (ведь все козыри были у него на руках) умудрились сюда попасть?
  Мы встали с Никой одновременно. Я пыталась отдышаться. Ника совсем не пострадала и даже не запыхалась. В отличие от меня. И чем прикажешь с ней сражаться? Она моложе и сильнее. У нее есть булава. Директивой ее не взять. Слишком сильная воля. Но дядя Паша махнул рукой, и Ника послушно остановилась. Как марионетка. Проклятье!
  - Вот и ты, Сайф!- усмехнулся дядя Паша. - Так себе появление... Мы ждали тебя раньше!
  - А я думала у Ловцов не может быть детей... - выдохнула я.
  - Лучше подумай о себе! - велел дядя Паша. - Итак... Где душа пророка? Где кольца силы?
  Я продолжала глубоко дышать. Сейчас кислород важнее слов. Опять он травит меня ими... Я оглянулась. Интересное помещение - каменное и древней постройки... С колоннами и арками...
  - Почему бы тебе просто не прикончить девчонку? Не освободить ее душу? - предложил Ловец.
  - Ты знаешь, что я не сделаю это, - процедила я, теперь точно зная, что он задумал. - Думаешь, что я вернусь в прошлое? В какой-нибудь ужасный момент? Прошлое - в прошлом. Мертвые - мертвы...
  От его усмешки и равнодушия холодного голоса у меня поползли мурашки между лопаток:
  - Ты в этом уверена?..
  Стены окрасились кровью, а комната наполнилась детьми... Детей было много, и я их не помнила. И все они смотрели на меня мертвыми черными глазами. Как плененные Мирэ Назгу призраки. Меня ударили сверху, сбоку, сзади - со всех сторон. В ход шло все - кулаки, ремни, ноги, зубы, заточки, палки и трубы... А я была абсолютно беспомощна против этих детей... Я зажмурилась от отчаянья и боли...
  - Очнись, Сайф, дура! Это все лишь у тебя в голове! - услышала я крик Джокера.
  Я открыла глаза вовремя, чтобы увидеть летящую на меня булаву! У меня не было времени на ускорение. Я подставила левую руку, и вся ярость Ники и ее булавы, обрушились на плечо... Что-то жутко хрустнуло, но мне было не до огненной боли... Нужно выжить!
  Сквозь кровавый туман я без раздумий врезала Нике кулаком в живот. Только бы не переборщить! Деструкция отбросила Нику от меня, и ударила об стену. Я знала, она - жива, но вышла из длинного строя марионеток Ловца. Надеюсь, надолго?
  - А ну заткнись! - велел дядя Паша, и мощный хук справа пришелся прямо по маске Джокера. Голова его качнулась назад, а потом печально опустилась. Я встала (насколько могла ровно) и спросила заинтересованно у скульптурной группы - дяди Паши и Льва Олеговича:
  - На что тебе некромант, Ловец?
  - Ты точно хочешь знать? - спросили у меня за спиной, и не успела я повернуться, как дядя Паша схватил меня за волосы и приподнял в воздух. - Любопытной твари как-то бошку оторвали...
  Я жалко цеплялась за его руку своей правой... Но Ловец продолжал развлекаться: он прижал меня к стене, из которой выросли человеческие руки и цепко обхватили меня со всех сторон так, что и не пошевелиться...
  - Ты когда-нибудь видела стража ночи? И никто его не видел. Говорят, его можно услышать лишь ночью. Он может погубить или спасти... Это личное дело каждого...Его душа везде, где есть ночь. Он видит все, что случается ночью. Ночью - он везде. И может делать ночью все, что хочет... Он что-то вроде бога ночи... Легендарная личность. Я хочу его поймать!
  Я вспомнила тот единственный раз, когда Страж ночи помог мне. Как звездная тьма ожила и спрятала меня в себе... Разве можно поймать ночь?
  - Ты просто псих! Обломишься! - я почувствовала, что он злиться... Ловец? Что-то тут не то...
  - Ты слышала о духе мертвых? Так называемом короле духов? - спросил Ловец, подошел к висевшему в цепях полуистлевшему трупу девушки и оторвал у нее голову. - Я хочу его поймать... Простые смертные мне уже наскучили. Одни и те же страхи, одни и те же желания... За семьсот лет ничего не изменилось... А вот король всех мертвецов... Он знает все, что знают мертвые... Его душа велика... Он обладает бесконечной силой и... Он пару раз украл у меня мои души... Вот зачем мне некромант! - дядя Паша приподнял мою здоровую руку и шмякнул мертвой головой бедняжки о ладонь! Ее боль, страдания, ее мысли, ее ужас полезли мне в разум помимо воли... - Запугать тебя довольно трудно... Но ты же умеешь чувствовать руками?
  - Убери это... - прошипела я из последних сил, стараясь не разреветься. Мерзавец долго перед смертью мучил ее... Меня... - Отпусти!
  - А пророк... Даже если не считать его душу прекрасным источником энергии... Может преподнести мне весь мир на блюдечке... Из-за собственного страха и эгоизма... Это так просто...
  - Тебе нужен пророк не столько из-за его души, сколько из-за страха разоблачения... - прошипела я.
  - Верно. А теперь отдай ее мне! Душу пророка! Я знаю - это ты украла мою добычу! Но на этот раз ты мне ничего не испортишь...
  Череп девушки разорвало, забрызгав гнилью и меня и дядю Пашу. Его глаза распахнулись от удивления. Но ловец не может удивляться... И я поняла - это очередная марионетка! Пускай и по своей воле...
  Я вошла в ликвидацию и, просунула дяде Паше руку прямо сквозь печать Ловца в грудь, а потом сжала его сердце изо всех сил. Он сам меня заставил! Пускай почувствует, как было бедняжке страшно умирать! Но я не убийца! И я медленно разжала пальцы и вышла из ликвидации... Дядя Паша упал навзничь, держась за сердце. Он побелел, дрожал, судорожно дышал и весь покрылся потом... Ну и какого оно быть жертвой?
  - В твоем чистеньком плане таких сбоев не должно было быть? - спросила я Льва Олеговича. Толстенький начальник отдела договоров, наконец, встал из кресла. Он закрыл глаза, и его окутала тонкая темная дымка. Он стал изменяться - вытянулся в рост, расправил плечи и похрустел мощной шеей. И вместо Льва Олеговича теперь стоял здоровенный на вид обычный мужчина... Надо же, какой фокус... Только глаза остались прежними - черными, равнодушными и холодными. - Любишь ты действовать чужими руками... У тебя тысячи лиц, тысячи тел и не одной души... Тебе не одиноко?
  - Глупая... - заметил Ловец, неспешно разминая мышцы. - Зачем ты трепыхаешься? Забыла, что без своей косы ты - ничто? Где моя душа пророка? Лучше отдай по-хорошему... А не то придется заставить тебя мучиться вечность... Или две... И тогда ты сама откроешь мне свою душу...
  Я даже придумать ничего не могла в ответ! Лишь глухо зарычала! Это я-то? Одно я знала точно. Нужно победить! Выложиться на все сто! Подобраться поближе...
  - Ладушки! - я ослепительно улыбнулась. Ловец заинтересованно замер. - Ты победил!
  - И что это значит? - презрительно-подозрительно спросил Ловец.
  - Я готова отдать тебе душу пророка. И кольца силы - они мне на фиг не нужны!
  - А как же закон хаоса? Ты же всегда "помогаешь и спасаешь"!
  - Да кто тебе сказал такую глупость? Я просто разрушаю все, до чего могу добраться... - я усмехнулась, на этот раз почти по правде. - Да еще получаю за это деньги! И никакой ответственности... Хотя Инквизиторы и сели мне на хвост!
  - Свежо преданье, да и вериться с трудом... Уж в чем-чем, а в душах я разбираюсь...
  Ха! Разбирается он! Что ж, последний бой - он трудный самый... Нужно хотя бы напоследок повеселиться! Я просто ослабила контроль. Мне не нужно было концентрироваться или прикладывать руку. Сначала исчезли ручки, что держали меня. Какие - превратились в кости и распались в прах, а какие успели юркнуть в стену. Потом стала крошиться сама стена. Так и здание может рухнуть... И конечно, не повезет - прямо мне на голову! Я просто шагнула вперед и отряхнулась.
  - Впечатляет... - хмыкнул Ловец. - А знаешь, ты похожа на бомбу. Вечно тикаешь - ноешь, бурчишь... Предупреждаешь... Но я-то бессмертен!
  - Как тебе не повезло! - заметила я с чувством. - Потому что если бы ты мог умереть, то для тебя была бы еще надежда... Вот, отдаю ее тебе! - я достала из кармана серебристую мечту Ярослава и, размахнувшись, бросила ее в его тело. Шарик разбился вдребезги, серебристые осколки лишь вспыхнули и исчезли. Ярик вздохнул, открыл глаза и скатился со стола на пол. Он заполз, как мог за колонну, и спрятался там. Но разве это преграда для Ловца душ?
  - Сайф! Ты что?! С ума сошла?! - закричал он в отчаянии. - Не отдавай меня ему! Я же помог тебе! Зачем ты это делаешь?! Ты же обещала отцу Григорию...
  - Ну его-то тут нет! - ухмыльнулась я. - Давай примени свой дар! Как ощущения?
  - Боже мой! - продолжил ныть и врать Ярик. - Я не хочу это видеть! Не хочу ничего знать!
  Все печати сломаны. Все замки сорваны. Особенно с моего чердачка... Пое-ехали!
  Ловец пристально всмотрелся в мое лицо:
  - Что ты задумала? Не могу сообразить... У тебя в голове такой бардак! Полный хаос!
  - Спасибо! - улыбнулась я еще шире. - Я просто решила, что у меня слишком упадническое настроение. Другими словами, ты прав - я заранее готова к поражению... Поэтому я сменила ритм! Разве так не веселее?
  - И чего же ты хочешь? Сайф, ты самая непредсказуемая тварь, которую я когда-либо встречал...
  - Ты прав, без косы - я ничто и никто и никогда и нигде! Что ты можешь мне предложить?
  - А я должен тебе что-то предложить? - продолжил забавляться Ловец.
  - Ну конечно! Какой ты непонятливый! Без косы меня разорвет деструкция... Ты - бессмертен, но тебе придется нелегко (а главное - долго и бессмысленно!) собирать себя по кускам. Слушаю твои предложения?
  - А ты и впрямь бомба... - хмыкнул Ловец. - И каков же будет взрыв?
  - Понятия не имею, - продолжила я улыбаться. - Я никогда не отпускала себя на волю. Может, только этот дом... А может... Полгорода... Про последствия я вообще не говорю...
  - И ты мне сейчас поставишь свои условия? Дай угадаю... Отдать тебе косу? - в моей душе вспыхнула было надежда, но тут же умерла. - У меня свои планы. Я готов рискнуть... - Ловец завалился обратно в свое кресло. - Мне кажется, что ты просто забрызгаешь мне здесь все стены своей кровью. Придется долго убираться... А пока - давай свое представление!
  - Нет так нет! - пожала я здоровым плечом. Представление? Будет тебе представление! Сейчас бы лечь спать часов на восемьдесят... - Нет - это тоже результат, - пояснила я, и тут мой взгляд лег на Джокера. Кажется, пришел в себя? - Тогда можно мне заглянуть под маску вон того шулера?
  В два ковыляния я добралась до Джокера и попыталась стащить с него маску. Увы - тщетно!
  - Она что? Приклеена? Или у него такое лицо? - спросила я разочарованно. - Ну не могу же я умереть, не удовлетворив своего чертового любопытства?! - я приложила руку - и маску разорвало на куски. Джокер оказался на вид приятным парнем. Совсем такой, каким я представляла его по голосу. Намного приятнее Ловца...
  - Зачем ты это делаешь? - спросил он с болью. Кусок маски рассек ему щеку, а в остальном он остался прежним - спокойным и таинственным! Я не могла прочесть его мыслей... Словно он и не снимал свою чертову маску! Надеюсь, хоть он не заодно с Ловцом! - Ты что - не понимаешь, кто он и что делает?!
  - Она совсем свихнулась! - тоскливо провыл из-за колонны Ярослав. - Кто-нибудь! Помогите!
  - Нечего орать! - велела я ему. - Разве ты еще не понял? Помощи ждать неоткуда! Кстати, Джокер! Зачем ты прислал ко мне этого демона? - и я как фокусник достала из нагрудного кармана его пустую карту.
  - Я никого к тебе не подсылал! - растерялся Джокер.
  - Ай-ай-ай! Как нехорошо! - рассмеялась я. И брякнула первое попавшееся: - У меня здесь нефритовая птица!
  - Нефритовая птица? - загорелись зеленые глаза Джокера воображением. И на карте появилась нефритовая птица! Все ясно! Невезуха! Он - чертов творец! А демоны не умеют творить... Только разрушать! Я проклятая неудачница! Не повезло... И кое-кому счас тоже не повезет! Я активировала карту своей энергией и бросила в Ловца. Он переместился, и каменная птица пролетела сквозь кресло, проделав в спинке довольно внушительную дыру.
  - Неплохая попытка... - заметил Ловец у меня за спиной. Я отпрыгнула от него, продолжая отступать к своей косе.
  - Не торопись! Подожди секундочку! Это просто... так вышло! Экспромт, так сказать...
  Я споткнулась о тело Ники и упала на пол. Проклятая боль продолжала меня изматывать. Ловец скривился. Но в этот момент его вновь атаковала птица, и он отвлекся на нее. Хорошо, что создания Джокера жутко живучи... Ника была все еще без сознания, на ее груди тоже была печать Ловца.
  - Кажется, я понял... - нефритовая птица распалась на куски зеленого и голубого камня, а Ловец переместился к косе. - Но тебе это не поможет...
  - Тогда, может, это поможет?! - я подняла булаву Ники и обрушила ее на ногу Ловца. В ответ он пнул меня так, что я улетела к противоположной стене, и распласталась по ней. Перед глазами вспыхнули ослепительно белые звездочки! Но булавы я не выпустила... А в следующий миг Ловец схватил меня за шею! Вечно за шею!
  - Просто умри, Сайф! Ты доставляешь мне слишком много беспокойства... - предложил Ловец.
  Плевала я на такие предложения с высокой башни! Я уронила булаву и снова ему на ногу. В ответ он сильнее стиснул мое горло. Я потянулась к его груди, чтобы запечатать его, но у него оказались чертовски длинные руки! Тут мне стало не хватать кислорода. Прямо с американских горок я полетела во тьму... Но секундочку... Я не дала себе отключиться. Только не сейчас! Последнее дело! Я на ощупь из последних сил дотянулась до его груди кончиками пальцев и запечатала его в этом теле! Ловец уронил меня, и пока я пыталась отдышаться и глотала воздух, как рыба воду, пытался разрушить мою печать. Само собой у него не вышло. Он ведь всего лишь собиратель!
  - Глупости какие... - начал Ловец, но в этот момент дядя Паша перестал претворяться умирающим и воткнул ему в спину большой нож (я нечаянно разрушила печать Ловца, и он перестал быть его марионеткой). А еще меня безмозглой называют! Он же знает, кто перед ним! Ловца душ нельзя так просто уничтожить!
  Ловец с тяжелым вздохом повернулся и ударом кулака снес ему полчерепа!
  - И на что тебе ученики? - прохрипела я, растирая шею. - Если ни я, то один из них точно тебя прикончит!
  - Они все - тоже моя добыча... Они приносят мне души, и мне даже не надо думать об этом! - усмехнулся Ловец, пытаясь вытащить из спины нож. Ему было довольно неудобно. - Зачем ты запечатала меня? Это же глупо! Пусть в одном теле, но я - все равно бессмертен! - он, наконец, вынул нож и брезгливо отбросил его в сторону.
  - Просто твои ученики научили меня, как бороться с тобой! - улыбнулась я.
  Ловец в ответ лишь повернулся к телу дяди Паши. Оно вспыхнуло белым, и из него стали подниматься вверх радугой разноцветный свет душ... Ловец протянул руку и начал их поглощать... Конечно, этого я не планировала... Но вот он мой шанс! Я поднялась, цепляясь за стену, и потихоньку поковыляла к косе. Ловец протянул вторую руку, и меня поймала невидимая сеть, не давая двигаться вперед!
  - Вот урод! Чего пристал?! - прохрипела я злобно. - Ладно, игры кончились! Ликвидация!
  Я вошла в ликвидацию, но он продолжал меня удерживать. В этой ликвидации Ловец напоминал собой большую раковую опухоль. Он нарушал хаос. Не давал ему развиваться. Не давал ему двигаться. Он тянул к себе энергию, не давая ей течь свободно... Закручивал концы в петли, рвал и путал нити судьбы... Я вновь попыталась вырваться. Бесполезняк. Какого хрена? Он мог попытаться меня задушить, но не остановить! С меня хватит! Сколько можно? Что я вам - подушка для булавок?! Коврик для вытирания ног? Вечно все мешают мне работать!
  Я чувствовала злость Ловца. Он, наверное, тратил кучу энергии, но его это не останавливало. Зато останавливало меня! Если бы моя коса была при мне... Она была уже совсем недалеко... Но я не могла дотянуться! А коса не могла дотянуться до меня... Бедная моя коса... Сколько раз тебе доставалось ни за что... А я упорно тянула тебя дальше... Ну потерпи еще немного! Что мне делать? Я уперлась в пол ногой, сопротивляясь силе Ловца, и достала из сапога стилет. Му-Ши настоял оборудовать их этой необходимой деталью, хотя тогда я думала, что это просто очередной бзик! Ой-ой-ой! Сейчас мне будет больно! Но потом ему будет больнее, обещаю! Я зажмурилась и полоснула себя по бедру... Кровь полилась рекой. Поскольку я была полна деструкцией по макушку... То и моя кровь была очень деструктивна! Как и сказал Хаким! Я зачерпнула кровь и бросила в сторону косы. Коса шевельнулась...Ах ты моя хорошая... Что нам какой-то дурацкий Ловец?!
  - Что ты делаешь?! - закричал Ловец. Неужели он испугался?! Он бросил души, переместился ко мне, выдернул меня из ликвидации и швыранул об стену. Я мешком с костями шмякнулась на пол. Можно мне не шевелиться? Пару-тройку столетий? Ловец переместился к косе. - Ладно! Сначала я покончу с твоей косой, а потом с тобой!
  - Нет! - прохрипела я. - Сейчас я покажу тебе! Кое-что! Коса! Зеркало душ!
  Коса развернулась в большое овальное голубое зеркало. Ловец озадачено уставился в него.
  - И ты думаешь, что это тебе поможет? Интересная игрушка... Не понимаю, как тебе удается выживать, даже с помощью такой мощной вещи... Ты же патологическая неудачница!
  А в следующий миг в зеркале появились тысячи отражений разных людей. Они что-то зашептали... Ликвидировать самого Ловца - не проблема. Но Инквизиторы не дали казнить Кукловода, потому что в нем было множество душ! Он так просто не умрет, а возродится... Уже ни как один Ловец... А как множество! А меня и от одного-то тошнит!
  Ловец схватился за голову. Попробуй-ка удержи в себе тысячи разных личностей, пусть и подавленных своими эмоциями и силой Ловца! Не так это просто, когда каждая из личностей осознает себя! Для этого и нужно было зеркало. Каждая личность увидела себя. Увидела для себя выход из ловушки! Из зеркала заструился разноцветный свет душ. Ловец протянул к нему руку, чтобы поглотить, а второй продолжал держаться за голову. Пусть и у тебя тоже головка поболит! Вернее, треснет по швам и развалится на куски!
  Я поднялась и с трудом пошла, ставя больную ногу на носок. Я протянула руку к косе-зеркалу, отдавая всю свою деструкцию, всю свою силу до капли... Выложиться на все сто! А то завтра никогда не наступит! Пока получалось не очень... Слишком медленно... Черт! Ей все еще не хватает энергии, чтобы завершить ликвидацию. Не хватает... моей деструкции...
  - Тебе это не поможет. Никто и ничто тебе не поможет! - заявил Ловец. - Как ты мне надоела! Вечно все портишь! - Ловец ударил со всего размаха в зеркало и разбил его! Словно ударил меня в лицо... Я обессилено и, почти ничего не соображая, опустилась на колени. Во мне не осталось ни страха, ни злости. И деструкции тоже... Мое сердце было пустым, как морская раковина. Только шум в ушах... Ловец сложил зеркало обратно в косу... - Неплохая попытка! Я - Ловец! А ты - никто! Но коса Истинного - опасная вещь! Тебе больше не смешно? - усмехнулся Ловец, наклонившись ко мне. Мне стало страшно, но я не могла шевельнуться - ни телом, ни душой. - Вот теперь ты проиграла...
  Неужели моя коса подвела меня? Или я ее? Мне нужно время, чтобы восстановилась деструкция... Впервые мне было жаль, что у меня так мало силы разрушения... Если бы я была немножко сильнее... Что ж. Он прав. Я проиграла. Ловец погладил древко моей косы. Меня передернуло от отвращения.
  - Это было неплохо... Ты нанесла мне существенный урон... Но не пройдет и пары часов, как я верну себе все потерянные души... А из тебя выйдет неплохой демон-убийца... Как ты считаешь?
  - Какая тебе разница? - горько прошептала я. Мне было так больно... Я не могла ни злиться, ни сражаться. Я была опустошена. Я сделала все, что могла. Я отобрала у него много душ. Их основную и большую часть. (У него от силы осталось процентов двадцать.) Но это все равно была огромная мощь и власть. Он только бахвалиться... ему никогда не вернуть эти души. Они свободны... Он еще долго не достигнет такой силы. И он будет заперт в этом теле до смерти... А потом придется искать новое тело... Что ж, неплохо. Кто-нибудь может его все же обнаружит и прибьет? Например, Искра... (Если будет меня искать).
  Я подняла голову... И черные глаза Ловца уставились на меня. А я не могла отвести взгляд...
  - Я слышу твои страхи - они такие... глупые, наивные и детские... Я вижу твои мысли... Такие неповоротливые и неуклюжие, как и ты... "Меня никто не ждет. Я могу лишь все разрушать. Обо мне никто не заплачет. Наоборот, все вздохнут с облегчением, когда я исчезну..." Я чувствую твое сердце - оно полно жажды разрушения... Я знаю твою мечту - ты хочешь стать свободной от самой себя... Идиотка! Впрочем... Душу я все равно получу - и твою, и всех прочих... Есть еще одна личность, которая давно меня волнует и кого я тоже хочу поймать... Король духов подождет, а пока я возьму приз - душу истинного ликвидатора...
  - О чем ты? - удивилась я, забыв обо всем.- Ты знаешь, где он?
  - А ты не знаешь? - продолжал забавляться Ловец. Нехорошие предчувствия не просто постучались, они вломились в мое подсознание. - Она была все время у тебя под носом! У тебя в руках! - Коса задергалась, пытаясь измениться, но это ей не удавалось... Чтобы заполучить душу, Ловец приводил человека к гибели. И тут до меня дошло: он пытается разрушить ее! Отделить полевую часть от физической... Но это значит, что он собирается уничтожить мою косу!
  - Нет! - крикнула я, и рванулась всем телом, но Ловец пихнул меня ногой в размозженное булавой больное плечо. Боль вспыхнула адским факелом, пожирая остатки моих сил. Без деструкции я была простой девчонкой...
  - Ты, Сайф, даже и не представляла, чем владеешь, верно? - усмехнулся Ловец. - Каждые два года скачок... Это коса меняла тебя так, чтобы ты давала ей достаточно деструктивной энергии. Не она была твоим инструментом, а ты - ее! Поняла, безмозглая дура? Когда ликвидатор создает себе оружие, он делает его из семени разрушения и части себя... В свою косу Истинный вложил часть своей души... И я сейчас вытащу ее наружу!
  Он разодрал косу напополам. А мне показалось, что меня... Я чувствовала себя так, словно это мне вскрыли грудную клетку и собираются вырвать сердце... Коса раскрылась, и внутри нее засветился, заструился голубой свет... Я не могла терпеть больше этой боли... Я не могла позволить ему использовать меня... косу... Мою косу... Если в моих руках коса могла что угодно, представляю что будет, если ею завладеет такой, как Ловец! Он сможет разрушить весь мир! (Кроме того, чистый эгоизм - это теперь моя коса, и я никогда никому ее не отдам!) Я не могла больше этого терпеть... Я не могла это допустить... Значит, оставался лишь последний выход. Пока я еще чувствовала косу... Пока она еще была частью меня... Я сжала руку в кулак и заявила:
  - Убери от нее свои грязные лапы! Это моя коса! Эй, коса! - вздохнула я и объявила. - Самоликвидация!
  Обе половинки косы развернулись в руках Ловца, освободились и соединились. Для этого использовалась собственная энергия косы. Коса изогнулась через ликвидацию, пытаясь свернуться сама в себя. В следующий миг длинное голубое лезвие грозно сверкнуло и вспыхнуло разрушительной голубой звездой, чтобы переродиться!
  - Что?! Не-е-ет!!! - душераздирающе закричал Ловец, привлекая мое внимание. Он держался за лицо... И между его пальцев текла кровь...
  А в следующий момент коса взорвалась сверхновой, сбрасывая свою физическую оболочку!
  Меня отбросило к стене. От усталости и боли, я плохо соображала. Мне не хотелось ни шевелиться, ни думать. Может, это не коса, а я - самоликвидировалась? Я словно потеряла часть себя... Очень важную часть. Моя прежняя жизнь в любом случае кончилась...
  Я заставила себя открыть глаза и первое, что увидела - это Ловца. Он был мертв. Ликвидирован. Его окровавленное тело лежало посередине большой круглой ямы в каменном полу. И над ним, помахивая хвостом и порыкивая, стоял Гарма-Джарг. Темная душа Ловца сопротивлялась, боролась и даже дралась, пока он заглатывал его... Но против бога смерти нет спасения! Свет улетающих душ просачивался сквозь толстую черную шкуру прилипалы. Наверное, я вижу его в последний раз...
  Скарабей на моей руке дернулся и свалился с пальца. Одна из душ коснулась его, и я на миг увидела Скарабея... Он мне улыбнулся щербатым ртом и помахал... Я вглядывалась в разноцветный свет и дым, но Иринки среди них не было. Она не могла не проститься со мной... Она обещала... Значит, ее убил кто-то другой... Не время умирать... Нужно вытащить всех этих людей из застенков Ловца. Помочь всем призракам перейти на ту сторону. Но я не могла сдвинуться с места... Отдохну чуток... Пять минут - мои!
  
  Глава 33 Последний бой - он трудный самый
  - Сайф! Пожалуйста! Очнись! - звал меня чей-то голосок. Я открыла глаза и увидела Нику. У нее дрожали губы, но черные глаза некроманта были равнодушны к смерти. - У тебя - легкая контузия...
  Она помогла мне подняться. Я закашлялась. Наверняка, вся шея синяя от пальцев Ловца... Боль начала проходить. Деструкция возвращалась ко мне... И я не знала: радоваться теперь этому или огорчаться.
  Ярик подошел ко мне и протянул браслет. Он словно повзрослел... Но не ожесточился.
  - Вот возьми! Нужно спешить! Моя семья в опасности. Я не могу видеть, но чувствую... - Я тупо на него уставилась. Ах да! Браслет Скарабея! Круг силы! Я бездумно сунула его в сумку. - Сайф... Я должен тебе еще кое-что сказать... Я точно не знал, когда это случиться по времени... Но... ты хромаешь... И левая рука у тебя не действует. И... косы у тебя больше нет! Понимаешь... я видел...
  - Мою смерть? - мигом поняла я и в ответ улыбнулась. - Ничего не говори больше. Не переживай! Меня убивают по три раза на дню! - Но теперь я без косы... Возможно, он действительно видел мою смерть...
  - Нужно выбираться отсюда, - заметила Ника. - Не могу поверить, что ты прикончила их обоих!
  - На то я и разрушительница... Ну, что скажешь, некромантка? Сколько здесь живых? Мертвых не считай. С мертвыми я разберусь позже...
  Ника немного подумала и улыбнулась:
  - Почти все... Считая и нас.. Мы их спасем?
  - Само собой. Ты права, нужно выбираться... Я... - слова застревали у меня в горле, но я вытолкнула их. Все равно реальность не измениться, как бы мне не хотелось - скажу я это или нет. - Я объявила самоликвидацию. Уверена, высвобожденная деструкция повредила здание. Это место необходимо покинуть и побыстрее...
  - Но как мы вытащим отсюда столько народа? - удивилась Ника. - И где выход? Я лично не знаю!
  - Я тоже не знаю... Ладно! - Я же королева! Гребаной тьмы! Не могу же я делать все одна! - Э-э-эй! - я активировала криком заклинание разрушения на цепях Джокера, сорвав голос окончательно. В следующий момент цепи все порвались, как гнилые нитки, и Джокер повалился плашмя на пол. Раньше мне хотелось попинать его, сказать ему гадость, за то что он обманул меня, но сейчас что-то сил и желания не было.
  - А поаккуратнее нельзя? - спросил Джокер, подымая лицо, ставшее похоже на тот камень, в который он впечатался.
  - Ясно, зачем тебе маска. Чтобы уберечь твое смазливое личико, а конкретно - нос от расплющивания... - ухмыльнулась я. - Хватит валяться! Нужно выбираться отсюда... Шевелись, если хочешь жить!
  Джокер встал, с помощью карт освободившись от остатков кандалов. Затем с тихим стоном он выдернул что-то из плеча и протянул мне: "Сувенир!" Мгновение я думала, что это стекло, потом - что это обломок кинжала, но тут до меня дошло, что он имел в виду. Это был кусочек лезвия моей косы... Но как? Он должен был исчезнуть! Раствориться! Так же как исчезла сама коса из реальности! Я подняла глаза и встретилась взглядом с Джокером. Он все знал. Все понимал...
  - Спасибо, - прошептала я. Почему-то защипало глаза. - Никто прежде не делал такого для меня...
  - Тогда обещай, что сделаешь то, что я попрошу! - прошептал Джокер. В его глазах загорелся нехороший огонек. Опять использовать меня? Ну и что? Я уже привыкла. Чего еще ожидать от человека? Я кивнула. - Тогда я покажу выход...
  - А я заставлю эти марионетки маршировать! - заявила Ника. - Пока они все без сознания...
  Как мы выбрались, я не помню. Но мы шли другим путем. Не через зеркальную комнату. Кажется, Джокер опасался чего-то. Тогда я ему сказала, что Динок знает свое дело. Сколопендра скорее всего уже сдохла...
  Проклятая нога все еще болела, пока я обходила все здание по периметру. После самоликвидации косы, это здание рухнуло бы само. Нужно было ускорить и упорядочить этот процесс. В свое время мне пришлось поработать во всех отделах. Но только Владимир из "Ликвидации зданий" рассказал мне о своем занятии больше, чем знал об этом Дегру. Ликвидация здания, как и его постройка - это целое искусство. Нужно чтобы оно упало так, чтобы не повредить остальные дома. От одной ликвидации. Чтобы не осталось ничего, кроме кучи мусора... Чтобы никого не пришибить ненароком...
  Расчет занял девятнадцать минут. Хотя я могла бы сделать это и так, на глазок... Я просто ждала, когда ко мне вернется максимальное количество деструкции. И пока Ника выведет всех из здания. Я копила и лелеяла разрушение, не давая ему лечить меня. Мелкий дождик занудно лил. Если выживу, то завтра точно простыну...
  Ника работала с марионетками. Хорошая практика для мага... И для некроманта. Ярик куда-то сбежал. Наверное, проведать свою семью. Джокер помогал Нике советами. И иногда подходил ко мне. Наверное, проверить, не сплю ли я стоя. Только я - не лошадь!
  Наконец, все было готово. Люди выведены за периметр. Деструкция рвалась из меня, подымая штормовой ветер. Что ж... Пора! Ликвидация! Вызвав семя разрушения, заклинанием запрограммировав его и отдав ему всю деструкцию на данный момент, я красивым броском отправила его в здание. И тут же свалилась без сил в лужу!
  - Ну ты даешь, Сайф! - заметил Джокер, вылавливая меня из лужи. - Что ты делаешь?
  Раздался грохот, который слился в одно с отдаленным раскатом грома. Здание вздрогнуло.
  В следующий миг ослепительно голубым гигантским цветком разрушения расцвел взрыв, поглотив дом целиком. И даже железный забор... Кажется, я все-таки переборщила с силой воздействия?
  - А вот что! - ахнула Ника изумленно, обернувшись на ликвидацию. Она полностью отвлеклась. Марионетки стали тыкаться головами в спины друг друга. Ника молча смотрела на оседающие обломки. Самого здания больше не было. Все девять этажей отправились в небытие! Вместо него была лишь большая глубокая яма - на столько же этажей вниз. - Ничего себе!
  Я заглянула вниз котлована, хотя мне было боязно. Глубокое черное ничего! Полное тьмы! У меня закружилась голова, ноги подкосились, и тьма бросилась было на меня... Но Джокер успел меня подхватить и оттащить от края.
  - Ну ты чего, Сайф?! - спросил он с обидой в голосе. - Может, хватит?!
  - Что-то мне не хорошо, - заметила я. - Внимание! Счас потеряю сознание!
  Пошло все к черту! На все воля Божья! Мактуб! Пусть будет, так как будет! Не могу быть я одна за все в ответе! И, наконец, я позволила себе отключиться.
  * * *
  Когда я пришла в себя следующий раз, мы были на улице в трех кварталах от проклятой девятиэтажки... Вернее сказать, того, что от нее осталось... Небо было черным от туч, ветер сумасшедшим, скоро и ливень хлынет! Ника командовала людьми - они шагали строем и в ногу... Как в армии. Она устала, дрожала и запыхалась, и ей было сейчас не до нас... Больница была уже совсем рядом. Там несчастным пострадавшим от Ловца окажут и медицинскую, и психологическую помощь. Тут я решительно остановилась, дернув на себя Джокера, который тащил меня. А вдруг я вырублюсь? Нужно доделать все дела сейчас... Завтра может быть уже поздно...
  - Джокер, - хрипло прошептала я. - Скажи, что хотел. Завтра я... - Я - "что?" Не буду ликвидатором? - ...передумаю!
  - Почему... - начал Джокер, но потом вздохнул, опустил глаза и аккуратно посадил меня на ближайшую скамейку. - Впрочем, как хочешь... Мне надо, чтобы ты... - я напряглась, но в этот момент тени ожили, и из них вылез Тиум собственной персоной!
  - Вот где ты, Сайф! Я ищу тебя уже целые сутки! - заявил он, отдышавшись.
  - Правда? - удивилась я. Неужели? А пораньше не мог? С Ловцом бы номог? - И зачем?
  - Чтобы помешать мне! - хмыкнул Джокер. - Не так ли, Тиум?! Но ты опоздал! Она дала мне слово!
  - Она не знает, да, ублюдок?! - кинулся на Джокера Тиум. - Не смей! Сайф только моя!
  - Твоя? А я думал: она принадлежит хаосу... - усмехнулся Джокер. На Тиума молча кинулся файгшер, утащив его куда-то во тьму. Теневик против файгшера... Интересный расклад... Но Джокер повернул мое лицо к себе. - А теперь, Сайф, сдержи свое слово! Освободи меня! - под моим недоуменным взглядом он разъяснил. - Работа в корпорации разочаровала меня. Но от универмага так просто не уйдешь, верно? - Он отодвинул воротник с шеи и я увидала золотую толстую цепь с заклятьем. - У меня нестандартный договор. Я могу уйти лишь, если кто-то по своей воле не займет мое место... Кто-то из ликвидаторов...
  Мгновение я тупо рассматривала золотые звенья цепи. И всего-то? Он не попросил моей души или кого-нибудь там ликвидировать? Конечно, Джокер мог оказаться страшным злом. Кому как не мне это было знать? Но некоторые вещи должны быть разрушены...
  - И всего-то? Я думала, это будет нечто ужасное...
  - Не делай этого! - вынырнул из тени Тиум, но рука файгшера втащила его обратно.
  - Хорошо...- вздохнула я. Была не была! - Но сначала - поцелуй меня!
  - Свобода за поцелуй? - удивился Джокер. Он опустился передо мной на колено, но явно не знал, как ему меня обнять. Он колебался... Странно... Если ему все равно... Я наклонилась и сама прикоснулась к его губам. Он целовал меня нежно, словно я была хрупкой вазой... Но без страсти... Он прощался со мной... Понятно, почему он чмокнул меня тогда в руку... Чтобы я не почувствовала цепь на его шее. Я не могла смотреть больше в его лживые глаза и, закрыв свои, протянула руку и коснулась цепи. В тот же миг, как золотая змея, цепь скользнула по моей руке и защелкнулась у меня на горле. Я открыла глаза и улыбнулась.
  - Теперь я свободен! Да! Вот так вот! - расхохотался Джокер как безумный.
  Что ж, у нас всех был сегодня тяжелый день...
  - Что ты натворила, глупая?! - вылез Тиум из очередной тени. - Он же просто поспорил на тебя!
  - Да! И теперь я свободен! Абсолютно свободен! Ты слышишь? - крикнул он кому-то в небо. - Я свободен! Я свободен! Спасибо и прощай, Сайф! Любить - не обещай! - послал мне воздушный поцелуй Джокер и, замерцав, исчез. Тиум поднялся с земли и отряхнулся. Он был очень зол.
  - Ты даже не представляешь, кого ты освободила! Как ты могла?! Как ты могла быть так доверчива? Это ты-то?! - продолжал разоряться Тиум. - Кто угодно другой, но не ты...
  - Он был добр со мной, - прошептала я. - Он заставил меня вспомнить то, что я почти забыла.
  - И что же это? - издевательски зло-насмешливо спросил Тиум.
  - То, что я человек. А человек поступает не так как надо. Не так как правильно. А так как подскажет ему его глупое сердце... - я решительно встала. Боль отошла на задний план. Злость переполняла мое сердце. На него. На себя. На весь этот чертов мир!
  - И чего ты добилась? - продолжал разливать яд по бутылкам Тиум, не чувствуя, что я уже готова взорваться и без его слов. - Ты теперь - раба Универмага, даже после твоей смерти... Это ты-то?! Королева Тьмы! Как ты могла купиться на все его нежные словечки? Конечно, ямочек на щечках у него нет... И ты выпустила в этот мир страшнейшего из демонов преисподней! Как этот урод еще не сказал: "Сайф, ты вообще не в моем вкусе!?"
  Страшнейшего из демонов?.. Но он ведь человек! Или нет?
  - Страшнее ликвидатора никого нет, - напомнила я прописную истину, слегка успокаиваясь. - Кстати, Тиум... Что больше тебя заботит? То, что я теперь раба твоего хозяина, как и ты... Или то, что я - бывшая королева тьмы? Знаешь, мне надоела вся эта песня!
  - А где твоя коса? - внимательно оглядел меня Тиум. Он расслабился и разозлился одновременно. - Ее нет?! Боже, что еще произошло? Тогда подари поцелуй и мне! - он тьмою надвинулся на меня, но я остановила его взглядом. Сегодня меня больше никто не может напугать! Никто!
  - Только попробуй... Ты любишь не меня, а королеву тьмы! Ее и целуй!
  - И что ты сделаешь? - рассмеялся Тиум. - Косы-то у тебя нет!
  - А вот - что! - я вынула из кармана его черное воспоминание и сжала кулак. Деструкция разрушила прочную державу. Лишь черный дым прошел сквозь мои пальцы и развеялся без следа.
  - Что... происходит? - покачнулся Тиум. - Что-то закружилась голова... О чем мы говорили? Нет! Не приближайся ко мне! Мне нужно подумать... Я забыл... нечто важное! - Тиум превратился в тень и растворился в ночи.
  Восхитительно! Я абсолютно одна! Как в старые добрые времена! Да только, как дальше ковылять? Я присела обратно на лавочку. Левая рука так и не действовала. Наверно, все кости переломаны? Я шевельнула пальцами. Не... Не все... Боль притупилась, деструкция уже лечит меня. Что ж, старость - не радость. Я восстанавливаюсь, но уже не так быстро, как раньше... Ребра болят, дышать тоже больно. И нога эта несчастная... Я сняла сапожок и туго ее перетянула.
  И тут универмаг дернул меня за горло, удушая цепью, призывая к себе... Я чуть со скамейки не свалилась! Понятно, почему Джокер так хотел свалить от него! Вот старый урод! С тех пор, как я украла у него глаз Лукаса, я видела его всего пару раз, но... Уверена, он все еще меня помнит! И встречаться мне с ним абсолютно неохота... Я, задыхаясь, аккуратно достала из кармана обломок лезвия косы и рассекла им золотую цепь-ошейник. Цепь упала на землю, извиваясь, как безголовая гадюка... Там, где лезвие коснулось цепи, оно истончилось... Стоит его хорошенько в кого-нибудь воткнуть и не останется ничего... Странно вообще, что оно еще не исчезло... Наверное, у творцов кровь особая...
  Я подобрала цепь и сунула ее в сумку. Нельзя чтобы дети такое нашли, верно? К тому же, кто знает? Может, оно и пригодиться...
  - Ой-ой-ой! - кинулся ко мне прямо из темноты Ярик. Хорошо, что я сидела, а то на этот раз точно грохнулась бы! - Сайф! Пожалуйста, помоги! Мои родители... Они... словно сошли с ума! А Влад вообще чуть жизнь самоубийством не покончил! Я его только что к трубе привязал! Я не знаю, что делать...
  - Спокойно! - велела я ему. - Спокойствие только спокойствие! Работа Ловца... Он просто "пометил" их горем. Чем больше они страдают, тем больше страданий, а чем их больше, тем больше они сходят с ума... Давай, тащи меня...
  Хорошо, что лифт работал, а то с лестницей я бы точно не справилась. Разобраться с остальным было легче. Поганые инквизиторы обставили все так и наврали семье, словно Ярослав погиб. Родители решили, что виноват их сын, сестра спряталась у подружки, а брат винил во всем себя... Впрочем, они справились сами. Их взаимная любовь разрушила все метки Ловца... Я им лишь немного помогла... Не дала убить друг друга. Приятно иметь дело с такими людьми... Пока они обнимались-целовались, я и свалила. У меня оставалась одно незаконченное дело. Чертово любопытство плюс ответственность - в одном флаконе. И я заковыляла дальше. Но нога болела теперь более терпимо. Благо до центра города было уже совсем близко. Дождь, который лил как из ведра, стало мелким и занудным. Наверное, ведро кончилось... Из дуршлага поливает...
  На Солнечной площади была какая-то заварушка со светопреставлением. Я думала: группа какая поп или рок выступает... Так нет, это кое-кто пытался провернуть очередной конец света... Ну как всегда! А я влезла прямо посреди боя! И мало того, прямо между ними! Разрушительные разряды не долетали до противоборствующих сторон. Мне не хватало деструкции на лечение, и она поглощалась мною прямо из воздуха сражения... Хотели они или нет, но им пришлось объявлять перемирие и перевязывать раны. Шестнадцать пар глаз молодых и симпатичных магов-самоубийц (потому что их силы были абсолютно равны) изумленно уставились на меня, пока я хромала к фонтану Силы.
  - Кто ты такая? - подошел ко мне один из главарей. Остальных тоже одолело любопытство. Что за дурацкий вопрос? Кто я такая? Откуда мне знать? Это также глупо, как спрашивать, зачем ты живешь?
  - Сайф, универсальная ликвидация, компания "Рок и Ко"! - я улыбнулась. Ребятки были сильны! Природная сила в сочетании с чистотой помыслов! Они все дрались за правое дело! И тут какой черт дернул меня за язык, и я ляпнула: - Бывшая королева Тьмы!
  Имя королевы явно было на слуху из-за закрытия Четвертых врат Тьмы, которые она... я открыла. Апокалипсники переглянулись и еще более изумленно уставились на меня. С одной стороны, я была в столь плачевном состоянии, а с другой - они сами видели, что их деструктивные разряды были мной поглощены...
  Я посмотрела на дворец современного искусства. Двери были закрыты... Все уже разошлись? Вряд ли! Иначе Искра уже дышал бы мне в затылок! Может, там объявили карантин?!
  Забросив сумку на бортик фонтана, я прыгнула в воду. Проклятье! Придется вымокнуть... В который раз! Так что не велика потеря... Я подошла к скульптуре: земной шар в круге силы.
  - Может, кто-нибудь уберет это? - предложила я и добавила умоляюще. - Пожалуйста? У меня выпал тяжелый денек... - тот же черт продолжал тянуть меня за язык. - Пришлось ликвидировать сразу двух Ловцов Душ!
  Проклятье! И кто меня просил? Я никогда не трепалась о своих ликвидациях... Просто слишком устала. Два, пригожих и похожих, как братья, парня с двух разных сторон дружно заявили: "Я!" И они даже не переругались, когда сталкивали глобус из круга в фонтан. Благородство внутри и различие снаружи. Душа прекрасна, да только сознание все портит. Не зря тогда выгнали Адама и Еву из рая только из-за яблока познания добра и зла... До людей всегда все долго доходит...
  - Зачем вам это? - спросил один из них. Тот, что был пониже.
  - Разве непонятно? Чиню древний артефакт! Сашка сказал, что кругов сил - восемь. Но везде упоминается и используется лишь семь. И тогда я вспомнила про фонтан Сил... Видите, - показала я на круг, - это более древняя вещь, чем этот дурацкий глобус. И сквозные узоры похожи... - я достала из сумки первый, вернее второй круг силы... Обруч Вудхора. Хаким был прав: я все опасное хранила в сумке. Му-Ши сделал мне хитрую сумчонку, в которую можно было спрятать многое. Я поднесла обруч к скульптурному кругу, и неведомая сила вырвала его у меня из руки! Словно притянутый магнитом, обруч завис внутри большего круга. Как интересно... Дальше дело пошло веселее... Последним было кольцо. Я отошла в сторону и немного полюбовалась на дело своей руки. Восемь кругов тускло мерцали в свете фонарей. И какого хрена древние зодчие создали эту штуку?!
  - А зачем это? - не выдержала какая-то девчонка.
  Круг... Символ кругооборота. Закон сохранения энергии. Защита. Цикл. Дом. Знак дверей... Двери? Но куда?
  Я шагнула к кругам сил и вошла на всякий случай в ликвидацию. А потом дотронулась до самой серединки - самого маленького круга силы - кольца Ники. Он крутанулся, сделал полный круг и толкнул следующий круг силы - браслет. Поврежденный круг ожерелья, качнулся и восстановился без следа. Вскоре двигались и вращались все круги силы, каждый в своей амплитуде, слегка светясь и издавая легкие странные звуки. Все, кроме внешнего круга, в котором находился глобус. Он защищает и сдерживает силы.
  Мгновение я боролась с искушением шагнуть внутрь. Интересно, что там? На той стороне? Не похоже, что это загробный мир... Нет, это что-то земное! Человеческое! Но я слишком устала... и абсолютно опустошена... а вдруг я пропаду? Потом...
  Я вышла из ликвидации и отскочила, чтобы меня не пришиб какой-нибудь из движущихся кругов. Когда я повернулась, то меня поразили лица юных революционеров - устроителей конца света. Они все без исключения изумленно таращились на вращающиеся круги силы. У некоторых были мокрые глаза. Но как-то сомнительно, что это из-за дождика...
  Я вылезла из фонтана и, оглянувшись, посмотрела сама.
  Над фонтаном Силы разошлись тучи, открывая ночное звездное небо. Круги сил сияли, каждый - своим цветом. От них вверх почти отвесно поднималась радуга, искривляясь только перед тем, как пропасть в тучах! Это что - знак такой?! Кроме того, каждый круг издавал свой неповторимый звук... и получалась какая-то неземная музыка! Она успокаивала и дарила радость...
  - Музыка сфер! - заметил кто-то из ребят. - Какая красота!
  А я не увидела этого в ликвидации... Что ж, ничего не бывает в жизни зря! Все, что не делается, все к лучшему! Теперь верховный инквизитор Керн точно не доберется до них... Да и все остальные, ищущие силу, тоже! Может, это какой-то супермаяк древних?
  Как странно... Семь кругов сил дарили людям силу, поддерживая в них семь грехов, а объединенные вместе создавали нечто удивительное и единое... То, что трогало всех...
  Похоже, никто драться больше не собирался. Я пожала здоровым плечом, и захромала дальше. Вдали раздался очередной удар грома... Дождь ливанул с новой силой. Бросил дуршлаг и сходил за вторым ведром, скотина! Меня словно поливали из шланга. Не осталось ни одной сухой нитки. Вода заливала глаза, капала с носа и волос. Промокла, продрогла... Даже в сапогах хлюпает вода...
  Мне осталось только доползти... в смысле, доковылять... дохромать до дома... Довольно тяжелая непосильная и даже порой невозможная задача. Ничего... Дома залезу в ванну, поем как следует, и там - чашечку кофе на грудь приму... Забьюсь в щелку, залягу на дно, залижу душевные раны... Нужно просто дойти. Господи, какой длинный сегодня, бесконечный день! Но надеюсь, он кончился? Нужно просто добраться до дома... Я даже не помню, какой сегодня день недели... Или число... И косы больше нет... Ноги приходиться переставлять, волочь... Сумка теперь уже тонну весит... Когда же этот поганый день кончится?
  Замочив меня, дождик-падла опять начал стихать... Падлавил, гад! Держись, Сайф! Осталось немножко... Пройти два дома и парк...
  При очередном ударе молнии я увидела во тьме черного волкопса. Что это? Я встала прямо посреди лужи. Я вытерла рукавом лицо, но не увидела впереди ничего особенного. Нехорошее место. В смысле хорошее... для засады...
  На крыше машины встрепенулась мокрая птица. А потом злорадно каркнула. Я вздрогнула всем телом. Ворона?! В темноте и дожде она казалась совсем черной, но это было не так. Окраска ее перьев была цвета запекшейся крови...
  Я не успела даже обернуться. Только повернула голову. Так стояла и смотрела, как в меня летят ножи... Длинные. Холодные. Смертоносные. И жутко колюче-болючие! Они поймали меня. Мое тело. Все! А затем одним ударом прибили меня к стене... Но я слишком устала, чтобы кричать и плакать...
  Он вышел из темноты, хромая и нагло улыбаясь. Как всегда. Жуткий и страшный... Языком провел по лезвию очередного ножа. Они все у него были одного жуткого стандарта - жутко длинные и жутко острые... Да, дамы и господа! Кровавый Ворон собственной персоной... Могла бы и догадаться, что мне так не повезет!
  - Как я мечтал об этой встрече... - хрипло заметил Ворон. Я так и не успела перерезать ему горло. На его шее остался шрам, и голос стал отвратительным. - Я долго готовился... Что? Язык проглотила?!
  Я не могла пошевелиться. Было слишком больно. Даже дышать. Похоже мерзавец знал, куда бить, чтобы я умирала не быстро, а очень-очень медленно... Он даже правую руку мне приколол ножом рядом с головой... Чувствую себя наколотым скорпионом!
  - Да... Знаменательная встреча... - выдохнула я. Не выдержала и тихонько застонала. - Готовился он... Ах ты, трус... Чего ты так долго ждал!?
  Жуткие воспоминания о полугодовых страданиях-скитаниях в больнице были вытиснуты еще более ранними... Шипы и цветы... Тогда все было намного хуже... Мне никогда не забыть запах тех роз... А сегодня всего-то - два-три десятка ножей!
  - Чертова сука! О да! Я умею ждать! - разозлился Ворон. На его плечо сел его проводник-посредник, его бог смерти - чертов кровавый ворон, от которого он и получил свое прозвище... - Помнишь, старые и недобрые деньки?! Весь город был в страхе и ужасе... Никто не знал, откуда и к кому придет смерть! Весь город! Весь город был моей площадкой для игр! Но тут появилась одна мелкая зараза... Мразь... Поводила своим носом и указала пальчиком на меня: "Смотрите, он убийца!" - Ворон, передразнивая меня, медленно приближался. А я была в абсолютном ауте - вне игры. В голове было пусто. Пусто и на сердце. И даже тело не хотело сопротивляться подбирающейся все ближе смерти. У него тоже был свой порог выносливости. Наверное, это Ярик и видел в своем пророчестве?
  - Но никаких доказательств не было! Нет! Меня даже не задержали! Помнишь, как я смеялся? Но ты навела на меня подозрение... - Ворон взмахнул ножом. - Я попытался убить тебя... Но это была ошибка - связываться с тобой и твоей косой... И Дрэком, этим твоим хреновым напарничком... Я попал в тюрьму... Меня тут же с извинениями отпустили... Неоправданная жестокость, да?! - Ворон усмехнулся, погладив кровавые перья своего ворона. - Но ты следила за мной... Ходила кругами, бродила невидимкой... И ты подловила меня, когда я совсем этого не ждал! Меня осудили эти глупые людишки... На 15 лет... Но я не намеревался так долго ждать... Верно? Я сбежал и прикончил кучу народа, людей, которых ты просто знала... И я знал, что тебе будет больно... - Ворон придвинулся почти вплотную ко мне. - И ты вновь умудрилась кинуть мне подлянку, снова подловила и засадила на этот раз - в психушку! Но я сбежал и из нее! Разве нет? Правда, мне пришлось для этого умереть! Я помню, как ты была тогда удивлена... Четырнадцать раз, верно? Но ты ухитрилась достать меня косой! И тут прискакал твой подпевала - этот ублюдок Дрэк! И он меня добил... Я умер, на этот раз довольно на долго... Шесть лет?! - Ворон безумно рассмеялся. - Но посмотри - я снова жив!
  Дрэк так его полностью и не ликвидировал... Трус! Наврал мне! Вот почему он тогда так переживал смерть Иринки. Соболезнования, ха! Понял, что сглупил, но не признался. Идиот!
  - Ты остался прежним... - рассмеялась я, но пришлось остановиться, потому что я чуть не захлебнулась собственной кровью. Отплевавшись, я продолжила. - Все тот же кровавый убийца... Все тот же трус... Все также нападаешь сзади... Ты долго готовился? Нет, ты просто убил беззащитную девушку... А потом долго ждал, пока меня не убьет кто-нибудь другой... И сейчас ты напал на меня лишь потому, что увидел, как я ранена и слаба... Чертов падальщик!
  - И то, что твоей косы нет! О да! - усмехнулся Ворон в ответ. - Я не трус. Я просто осторожен... Все, кто не дооценивал тебя - мертвы и отправлены прямиком в Небытие или полностью ликвидированы. Выживает не самый сильный, а самый живучий... - Ворон выбрал рукоять одного из ножей, что вонзились мне в живот, и слегка повернул. Я с трудом подавила крик. - Интересно, как долго проживешь ты, пока я буду тебя кромсать!? Думаю, дольше своей подружки...
  Господи! Это ж надо! Одолеть за двое суток двух Ловцов Душ (одного аж семьсотлетнего!), остановить эпидемию и закрыть четвертые врата... Чтобы потом меня прикончил заурядный маньяк-убийца, ставший демоном? Я тихонько рассмеялась. Нет, это может случиться только со мной...
  - Живучий, говоришь? - усмехнулась я тем сильнее и страшнее, чем больнее мне было. - Да ты просто трус! Ты цепляешься за эту жизнь, потому что другой у тебя не будет. У тебя нет никакого будущего. Ты был мертв задолго до твоей смерти!
  - Ты такая же, как и я... - провел лезвием по моему горлу Ворон. Было больно и противно. - Ты просто прикрываешься словами. Ты такая же убийца и разрушительница, как и я... Просто жертвами ты выбираешь отнюдь не беззащитных людишек...
  Вот сволочь! Равнять меня по себе! Да как он смеет! Он убил Иринку! Изменил жизнь и нарушил течение хаоса... А это значит, что такие, как Ворон, не должны находиться в реальности. Они паразиты... Вирусы... Болезни... Чертовы регуляторы... Мертвое должно быть мертво! А я должна попрощаться кое с кем...
  Я дернулась. Тело взвыло от боли. Граница смерти приблизилась еще больше. Ворон ухмыльнулся (а может, это была гримаса ужаса?) и на всякий случай приколол мою правую руку еще тремя ножами... Теперь в ней и косточки целой не найти!
  Хаос кружил в моей голове, не давая сосредоточиться. Кажется, на этот раз я пересекла черту жизни... Слишком много боли. А я - слишком слаба... И я просто отпустила себя на волю...
  Ворона-проводник сразу почувствовала это. Бог смерти поднялся в небо, возбужденно каркая. Рядом с Вороном появился Гарма-Джарг. Казалось, мой прилипала стал больше и чернее... Он поскакал за вороном, собираясь его прикончить! Без бога смерти, без своего ворона-прилипалы Ворон станет простым убийцей... Он не сможет собирать души и жизни, не сможет быть бессмертным, не сможет больше вернуться! Так его, мой хороший!
  - Не дергайся, Сайф! - заметил Ворон нервно. - Ты же хочешь пожить подольше?
  Я никогда не боялась смерти. Но умирать из-за какого поганца? Кроме того, он выучился новым трюкам... Стал бессмертным собирателем жизней и душ... Иринка... Пока его обнаружат и обезвредят... Погибнет много людей... И наверняка его снова не ликвидируют полностью... А это значит, что он сможет вернуться... Снова...
  Гарма-Джарг возбужденно охотился за вороном. Он выпустил струю пламени в ворона, но промахнулся.
  - Я очень давно мечтал об этой минуте... - продолжал улыбаться Ворон. Как же я его ненавидела! Но не боялась. Больше - нет! Ведь то, чего я боялась, уже случилось... Чего же переживать зазря? - Скажи что-нибудь, Сайф! Что-нибудь повеселее, и, пожалуйста, избавь меня от своих скучных проповедей! Коротко и по существу! И не нужно про хаос! Итак, твое последнее слово?
  - Хорошо, - я шевельнула пальцами левой руки. Ворон не заметил этого. Теперь только бы дотянуться... медленно, не торопясь... - Знаешь, почему я заперла тебя сначала в тюрьму, а потом в психушку? - я засунула руку за спину и ухватилась за осколок косы. - Потому что смерть - слишком слабое для тебя наказание. Мне очень жаль, что ты умер лишь дважды... Попробуем еще разок?
  Я махнула осколком, но Ворон успел отклониться, зажимая текущую из раны на горле кровь. Хорошая реакция! Он пытался что-то сказать, отступая... И тогда я бросила обломок лезвия в него, но неудачно - тот просто вонзился ему в грудь. Левая, больная да и неудобно... Эта последняя попытка окончательно меня обессилела и я беспомощно повисла на ножах.
  - И это все? - наконец, прохрипел Ворон. - Я так и знал, что ты выкинешь что-нибудь в таком духе - подлое и гадкое! - он выдернул из груди осколок лезвия косы и сломал в руке, как шоколад. Осколок вспыхнул голубым светом и исчез. - Ты намеревалась одолеть меня - этим?! И что дальше?
  Гарма-Джарг удивленно бросил прилипалу и повернулся. Он не видел больше меня, но видел след косы... Но пока Ворон, так сказать, был во плоти, Гарма-Джарг не мог до него добраться...
  - Ничего, - вздохнула я. В моей голове был полный хаос, я теряла контроль... Хаос... Он всегда может изменить реальность, но сам остается неизменным... Хотелось бы мне, чтобы реальность поменялась. Скажем, чтобы ножи вернулись обратно к своему владельцу! Он заслужил их больше, чем я! И в этот момент у меня зачесался нос. Похоже, я и впрямь простыла? Черт возьми, как все всегда не вовремя... Тут дышать-то больно, не то что чихать! Я не могла его даже почесать!
  - Тебе больше никто не поможет... Даже твой бог смерти... - начал Ворон, но замер, увидев выражение моего лица. А что такого? Нос чесался уже просто нестерпимо!
  - Да чхать... я на тебя... хотела! - заявила я, стараясь последним усилием сдержаться.
  Хаос кружился в голове все быстрее... Счас-счас-счас чихну! Не могу больше терпеть!
  - Что происходит?! - прохрипел Ворон. - Что ты делаешь?
  Откуда мне знать? В следующий миг я чихнула и словно взорвалась изнутри! Хаос вместе с деструкцией вырвался из меня через все мои раны. Ножи вылетели и, вращаясь, вонзились всем скопом в Ворона... Его отбросило к машине. И кровь из него не потекла. Нежить!
  - Этого не может быть! - прохрипел Ворон. - Как это?!
  - Полная ликвидация... - беззвучно прошептала я, сползая по стене на землю. Ведь ножей, что удерживали меня стоя, больше не было. Кровь хлынула из всех ран... Моя сила, моя деструкция, моя жизнь вытекала из бренного тела и смешивалась с дождевой водой... Мне было так холодно и одиноко... Я не могла даже шевельнуться... Не могла устроиться и умереть поудобнее...
  - Сайф! Будь ты проклята! Ты не уйдешь от меня так легко и просто! - продолжал хрипеть Ворон, стараясь подняться. - Я вернусь! Я всегда возвращаюсь! Я все равно бессмертен!
  Неужели смерть - это легко и просто?
  Гарма-Джарг легко и просто подпрыгнул и, щелкнув мощными челюстями, поймал прилипалу-ворона прямо в воздухе. Кровавый Ворон закричал от боли. Гарма-Джарг громко чавкал, пережевывая птицу, как та не пыталась вырваться! Наконец, мой умница-прилипала последний раз подбросил ту в воздух, ловко поймал и одним глотком проглотил! Ворон уже без остановки кричал от боли. И Гарма-Джарг, негромко рыкнув, бросился на него, разевая черной дырой бездонную пасть... Я не могла отвернуться. Не было сил.
  Сделав свое абсолютно бесчеловечное дело, Гарма-Джарг озадаченно выпрямился, поводя головой. Неужели он ищет меня? Свет душ и жизней стал просачиваться и подниматься сквозь его черную толстую шкуру вверх. Бедняга-прилипала нюхал воздух и крутил головой. Конечно, безрезультатно. Коса была ликвидирована, и он больше не видел меня... Я теперь не ликвидатор. Может быть, разрушитель, но не ликвидатор, это точно!
  Знакомые-незнакомые лица погибших от ножей Ворона людей мелькали перед моим лицом. Большую их часть я и не помнила... Шесть лет - длинный срок... Но одна светлая душа сама приблизилась ко мне. Иринка коснулась моего плеча...
  - Здравствуй, - прошептала я. - Возьми меня с собой...
  Иринка улыбнулась и покачала головой. Это была ее особая улыбка - теплая и очень добрая. Она так улыбалась маленьким детям в приемном покое... "Ничего не бойся", - говорила эта улыбка. - "Ничего страшного... Все будет хорошо!"
  И она рассеялась светлым облаком... За ней исчез и Гарма-Джарг...
  Зрение начало туманиться... Дождь продолжал заливать мне глаза... Слишком много крови потеряла... Или это слезы? Черт... Опять я одна. Как всегда. Навсегда? У хорошей жизни есть пролог и эпилог. Пролога, как я была королевой тьмы, не помню... А вместо эпилога у меня будет некролог? Не смешно... Слишком много ран... много... боли... Хорошо еще ничего не разрушила напоследок... Сил просто не хватило... Тьма затягивала меня все глубже, за черту сознания... Там не было страданий и мелочных обид... Неужели это конец? Умирать вовсе и не страшно...
  Но тут что-то ледяное коснулось моего лица, вонзилось мне в разум, выдернуло ракетой из небытия и катапультой отправило в реальность, шмякнув мордой об трехмерку! Я резко пришла в себя, как будто вынырнула из проруби... Сердце колотилось, как сумасшедшее, и я жадно хватала ртом воздух.
  Знакомая мерзкая усмешка и самые ужасные мертвые сиреневые глаза в мире... Йол! Он сидел рядом у стены, обнимая левой рукой меня за плечи. И не смотря на вернувшуюся безумствующую боль, я была ему рада...
  - Итак, смерть - прибежище слабых? - ухмыльнулся он.
  - Иногда просто не хватает сил, верно?- прошептала я в ответ. - Зачем ты здесь?
  - Чему ты так удивляешься? - гадкая усмешка стала еще шире. - Я же обещал, что приду, когда ты будешь умирать... Говорил, что ты не будешь на этот раз одна...
  Как странно... Мне больше не было холодно и одиноко... Хаос вернулся в норму. Моя душа успокоилась. Я улыбнулась ему, но какой-то черт меня толкал, и я спросила: - Теперь я умру?
  В пустых, словно выжженных изнутри, сиреневых глазах Йола, на самом их дне появился отблеск какого-то чувства.
  - Боюсь, что тебе так не повезет... - ответил он. И на этот раз улыбнулся мне по-настоящему. Искренне. По-человечески. Так знакомо...
  Где-то совсем рядом завопила сирена "скорой помощи"... Я не могла отключиться, пока еще не выяснила последний вопрос:
  - Но завтра у меня точно будет выходной?! Правда?! Нет, ну правда же?!
  
  
Оценка: 8.50*4  Ваша оценка:

Популярное на LitNet.com И.Арьяр "Лунный князь. Беглец"(Боевое фэнтези) В.Соколов "Мажор 3: Милосердие спецназа"(Боевик) В.Чернованова "Требуется невеста, или Охота на Светлую - 2"(Любовное фэнтези) П.Роман "Ветер бури"(ЛитРПГ) Л.Лэй "Пустая Земля"(Научная фантастика) А.Светлый "Сфера: эпоха империй"(ЛитРПГ) К.Федоров "Имперское наследство. Сержант Десанта."(Боевая фантастика) Ю.Васильева "По ту сторону Стикса"(Антиутопия) А.Либрем "Аффективный"(Научная фантастика) А.Ригерман "Когда звезды коснутся Земли"(Научная фантастика)
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
О.Батлер "Бегемоты здесь не водятся" М.Николаев "Профессионалы" С.Лыжина "Принцесса Иляна"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"